Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.



Сохранить .
Мрачность +1 Элиан Тарс
        Мрачность #1
        Мне посчастливилось стать тестировщиком вирткапсулы - экспериментального чуда техники. Кто ж знал, что в первый рабочий день я окажусь заперт в какой-то странной игре. В мире меча и магии, где любой может оказаться таким же «игроком», как ты. Где ты не узнаешь непись перед тобой или «игрок», пока один из вас не отправит другого на перерождение. И ведь с перерождением тоже не все так гладко - энергия посмертия быстро кончается. Что будет, когда ее совсем не останется? Настоящая смерть или… И главное, где найти кнопку «выход»? Пока понятно только одно, с моими необычными способностями, чтобы выжить и избежать излишнего внимания, придется качать «Мрачность».
        
        МРАЧНОСТЬ +1
        ЭЛИАН ТАРС
        ГЛАВА 1. СЛОМАВШАЯСЯ ВИРТКАПСУЛА
        Давным-давно я заблудился в лесу. Тогда я был ещё совсем маленьким. Я испугался, что не могу найти дорогу домой, и блуждал по диким зарослям, пока не начало темнеть. Мое тело сводило судорогами от страха и холода, горло хрипело от жажды. Слез почти не осталось, сил кричать больше не было. Хотелось есть, пить, спать - спастись. Вернуться домой и увидеть маму.
        Я плохо разбирался в грибах и ягодах. Знал лишь, что могут попасться ядовитые, оттого и терпел голод - страх умереть был сильнее.
        Но вот я вышел на небольшую полянку, где росла единственная известная мне лесная ягода - земляника. При лунном свете я набрал целую горсть, но вдруг туча закрыла единственный источник света.
        Мир окутала тьма.
        Совсем близко завыли волки, я бросился бежать со всех ног в противоположном направлении. Запнулся о корягу и упал, чудом не рассыпав собранные ягоды.
        - Поделись со мной, мальчик… - услышал я еле живой, шаркающий, будто подошва, голос. - Я очень хочу есть…
        Прислонившись спиной к стволу высокой старой сосны, в паре метров от меня сидел человек, с ног до головы закутанный в черный плащ. Я не видел лица, его скрывал глубокий капюшон.
        Он протянул ко мне руку. Удивительно, но кромешной тьме я смог разглядеть его дряблую ладонь.
        - Поделись едой, мальчик… - с трудом повторил старик.
        - Держите… - дрожащим голосом проблеял я, отсыпав половину запасов. И тут же усомнился в своих глазах - бледную ладонь незнакомца окутал темный дым, и земляника исчезла.
        - Спасибо, ты помог мне… - проговорил он чуть более живым голосом. - Теперь и я помогу тебе. Я дам совет. Не бойся тьмы, мальчик. Она не страшна. Она лишь дополняет свет, делает его ярче. А ужасами тьму наполняют людские думы. Отринь страх, и ты увидишь путь.
        Махнув рукой на прощанье, старик исчез. А я же в ночной тьме увидел особо темную полосу - тропинку, выведшую меня из леса к дачному поселку.
        В ту ночь поисковые отряды так никого и не нашли в густой чаще. Я сам пришел к дому и без чувств рухнул на крыльцо.
        ***
        - Г-р-р-а-а!!! - со стены разграбленного монастыря, заревев, спрыгнул огромный зеленый орк. Взмахнув секирой, он тут же бросился в атаку.
        Я был готов к нападению - не первый раз прохожу этот участок карты, здесь постоянно случается какая-нибудь гадость. Перенеся вес тела на правую ногу, уклонился от удара и, активировав «Гнев Света», засиявшим мечом рубанул в бок своего противника. На чересчур уж ярко-зеленую травку брызнула кровь.
        Вы нанесли 170 единиц урона.
        Отлично, продолжаем танцы!
        Не переставая вертеться вокруг орка, я думал о том, как же мне повезло! Недаром говорят: «Пока ты не сдался, ты не проиграл!». Верил, что подвернется хорошая работа, и временный финансовый кризис наконец-то закончится - так и случилось. Будто сама судьба запихнула в ручку моей входной двери скрученную листовку с предложением отправить резюме на должность «тестировщика вирткапсул и приложений». Дальше несколько этапов собеседований групповых, затем индивидуальных, и вот я здесь. В вирткапсуле! Раньше, чем это чудо техники поступило в свободную продажу! Испытываю новейшие технологии, сражаюсь с орками, так еще и деньги за такое удовольствие буду получать. Шикарно!
        Да, хорошо иметь отменное здоровье, на него мои нынешние работодатели смотрели едва ли не в первую очередь, и огромный опыт видеоигр - в свое время залез в долги, чтобы купить полноценный шлем виртуальной реальности.
        - Ау… - вскрикнул я, пропустив удар от орка. Хоть пока уровень боли выставлен на 10%, когда тебя со всей силы бьют секирой, приятного мало. Особенно после виртуальных шлемов и обычных компьютеров, вообще не способных передать игроку боль персонажа.
        В дальнейшем, конечно, болевые ощущения можно будет отключить. Но на мне-то испытывают ВСЕ возможности капсулы.
        Внезапно топор орка окутало алое марево, противник зарычал и ударил сверху. Сжав покрепче рукоять меча, я приготовился блокировать выпад, но, к моему удивлению, не пришлось - свет вокруг погас, и мир погрузился во тьму. Я будто смотрел телевизор, а кто-то без предупреждения вырубил электричество.
        Вот только «экран телевизора» до сих пор окружал меня со всех сторон. Поэтому теперь я не видел вообще ничего, даже своих рук. Попробовал ощупать себя - кинестетические ощущения тоже отключились.
        - Эй! - я был уверен, что сказал это вслух, но звука не последовало. Через миг я понял, что это лишь отклик моей мысли - такой материальный аппарат как рот, судя по всему, тоже пропал из окружающей виртуальной реальности.
        Осталось только сознание.
        А вокруг ничто. Только тьма.
        Но я не боялся. Я с детства не боюсь темноты. Должно быть какая-то неисправность. В договоре указана возможность форс-мажоров, а за них, между прочим, полагаются дополнительные выплаты.
        Так что мне остается лишь ждать, пока починять капсулу. Обстановка, конечно, не самая располагающая, да и заняться особо нечем. Но что поделать? Такая работа. Или попробовать выйти? Два раза за смену имею право.
        - Выведи меню приложения! - произнес я заученную заранее фразу, но ничего не произошло.
        А через несколько секунд отовсюду зазвучал тягучий, как расплавленный битум, голос, прервавший мои размышления:
        - Мы снова встретились, мальчик… Я вижу, что ты уже принял тьму. Так что пришла пора начать свой путь. Помоги мне снова, и я в долгу не останусь. Выживи, стань сильнее, и мы снова встретимся. Уверен, к тому моменту у тебя будет ко мне много вопросов. А пока могу дать один совет - пусть тьма живет в гармонии со светом, не стоит освещать ее лишний раз. Чем меньше людей узнает о твоей силе, тем дольше сможешь прожить. Я верю в тебя, мальчик. Ступай…
        Мир завертелся, будто белье в стиральной машине, и я очутился посреди золотого поля. Изумленно огляделся - селяне с вилами и граблями убирают урожай зерновых, птички поют, и солнышко катится к закату. Черт возьми, что вообще происходит?
        - Эй, Бон, чего встал! До ночи нужно успеть дойти до межи! - заворчал кто-то слева от меня и, повернувшись, я увидел приближающегося мужика. Он хмурил брови на загорелом лице и явно обращался ко мне. - Хватит стоять, как пугало, Бон! Давай работай! - прикрикнул незнакомец.
        «Кто это, черт его дери?» - мелькнуло в голове, и над головой мужчины тут же появилась серая надпись:
        Староста Джейсон. Уровень 10.
        А чуть ниже располагалась зеленая полоска с цифрами «354/354».
        Так, получается я снова в игре, но на сей раз в другой? Технари починили капсулу и молча запустили какое-то иное приложение? Такой подход мне не нравится.
        - Выведи меню приложения! - зачем-то подняв голову к небу, холодно прошипел я.
        - Бон, ты чего такое лопочешь? - обеспокоенно произнес староста, остановившись рядом. - Голову напекло, что ли?
        Я пропустил мимо ушей слова непися, пытаясь понять, что собственно со мной случилось? В голову лезут всякие страсти. Например, в вирткапсуле произошел сбой, и меня закинуло в одну из игр, заложенных в ее памяти, без возможности выйти. Как в популярных фэнтези-книгах или одном аниме, где для того, чтобы вернуться в реальность нужно было одолеть главного злодея…
        Бред какой-то. Неужели технологии шагнули НАСТОЛЬКО далеко, что пусть и случайно, но могут запереть сознание человека в игре? Мне проводили краткий ликбез о функционале капсулы. К ней подключен медицинский модуль с отдельным элементом питания. Совсем уж в критической ситуации, можно вырубить электричество, и благодаря этому модулю тело, находящегося внутри, справится с неожиданными нагрузками…
        Или мне наврали?
        Черт… Ладно, попробуем взглянуть с другой стороны. Неожиданно тестовая игра с орками вырубилась, а чуть позже я услышал голос… Кстати, если отбросить лишнее, то он сказал, что начинается мой путь и мне нужно стать сильнее. Тогда он снова со мной свяжется. Получается, моя бредовая теория о том, что, только качаясь и побеждая, я смогу вернуться назад, обретает смысл?
        - Бон, ты меня пугаешь! - староста с размаху хлопнул меня по плечу. Пошатнувшись, я чуть не упал, благо вовремя успел опереться на вилы. Вилы? Ну да, судя по всему, я в теле одного из этих селян-уборщиков.
        - Все в порядке, Джейсон, - проговорил я, отметив что голос у моего «аватара» грубее, чем у настоящего тела.
        - Джейсон? - нахмурился мужик. - Дерзить отцу вздумал, молокосос? Ну я тебе сейчас…
        Что мой новоявленный папаша собирался сделать, я так и не узнал - безумный визг, пронесшийся над полем, прервал его. Как и остальные крестьяне мы со старостой обернулись на шум.
        - Бегите!!! - заверещала какая-то девица, унося ноги от всадников.
        Но разве это возможно? Один из конных рубанул ее мечом, оросив сухие колосья кровью, а когда та упала, принялся топтать жертву копытами лошади. Я уже не видел бедняжку, скрытую от глаз снопами, но ее леденящий душу крик еще несколько секунд блуждал над полем.
        А потом девушка замолчала. Подняв разгоряченного коня на дыбы, конник в последний раз прошелся по телу копытами и помчал в нашу сторону, догоняя своих товарищей.
        Всадники растянулись цепочкой по всему полю, и теперь во весь опор неслись на нас.
        - Быстрее! Уходим!!! - закричал Джейсон, схватив меня за рукав и потянув в противоположную сторону.
        Конечно же я не стал спорить. Пару секунд назад фразой «Кто это?» проверил двоих нападавших. Увидел имена и, что главное, уровни - пятидесятый и пятьдесят шестой. А еще четырехзначные цифры здоровья. Узнать возможности своего тела я пока не успел, но, сдается мне, уровень будет меньше, чем у старосты. Так чего ж геройствовать?
        Вместе с Джейсоном мы удирали со всех ног. Было немного страшно - совершенно не знаю, чего ждать от необычной игры и смогу ли я воскреснуть, если всадники все-таки догонят. А ведь они постепенно настигают нас, методично вырезая других бегущих селян.
        Черт, ну как так-то? В нормальных играх есть песочницы, где можно немного узнать себя, приноровится к интерфейсу, и где уж точно на тебя не бросится свора высокоуровневых убийц. Притом совершенно непонятно зачем?! На разбойников не похожи - слишком уж их много и броня одинаковая - черные чешуйчатые доспехи, развевающиеся за спиной плащи, шлемы, чем-то похожие на самурайские кабуто с масками на нижней части лица. Ну точно организованный отряд. Вражеская армия громит тылы противника? Хотя это сейчас неважно, главное ноги унести!
        А котел-то вокруг нас замкнулся. Живых односельчан почти не осталось, и теперь нам с Джейсоном точно не уйти. Двое несутся прямо на нас!
        - Ну давайте твари! - заревел староста, выставив перед собой трезубые вилы. - Именем Ка… - его крик прервал чиркнувшее по оголенной шее острие меча. Схватившись за горло и давясь кровью, мужчина упал на колени. Рядом с ним тут же возник другой конник, взмахом меча прикончив несчастного. Отец моего игрового тела рухнул лицом вниз.
        Бросив на него взгляд, я на мгновенье поразился его удаче. Джейсон был жив, правда счетчик здоровья показывал: «1/354».
        Однако не только я это заметил. Такое впечатление, что всадники были готовы к подобному и нисколько не удивились. Зато один из них, подняв коня на дыбы, передними копытами размозжил череп старосты. На сей раз точно все.
        Оба конника повернулись в мою сторону. Прекрасно понимая, что мне их не одолеть, я поступил единственным разумным способом:
        - Сдаюсь! - проговорил я и был готов уже бросить вилы, как один из моих противников стукнул коня пятками по бокам и поехал прямо на меня.
        - Пленных не берем, - хмыкнул второй, теперь спокойно наблюдавший за происходящим.
        Используя весь «боевой» опыт, полученный в играх через шлем виртуальной реальности, я смог полуоборотом уйти влево и даже чиркнуть бок лошади своим оружием. Урона нанес считанные единицы, а дальше единственный удар меча в спину опустил уровень моего здоровья до цифры «1».
        Вы побеждены Кларенсом.
        Я рухнул безвольной куклой в солому, но сразу же будто воспарил над землей. Ощущения точно такие же, как и до переноса сюда - я вижу, что происходит, но не своими глазами. Я даже не дух, а просто бестелесный невидимый воздух, у которого безумно горит то место, где должна быть спина. Хм… а ведь на спине моего тела, которое я сейчас прекрасно вижу, зияет страшная кровоточащая рана. Я ее чувствую? Черт… как же больно… Хотя похоже с моими страданиями собираются покончить - вон конь вновь встал на дыбы как раз надо мной.
        Вы убиты отблеском Кларенсом Регом. Потеряно 10% энергии посмертия. Вы будете перенесены к своей точке воскрешения.
        ГЛАВА 2. ВОСКРЕШЕНИЕ
        Вы воскресли в точке воскрешения. Использовано 10% энергии посмертия.
        Я стоял перед пыльной деревянной дверью, очень массивной на вид. Ошарашенно огляделся по сторонам: вокруг мрачные надгробные камни, над которыми возвышается единственная постройка - склеп. Возле него-то я как раз и возродился.
        Кладбище никем не охранялось. Низенькая кованная ограда по периметру обвита засохшим плющом. С одной стороны виднелась тропинка, сквозь высокую траву уходящая вдаль, с другой - темный лес. Тихое и спокойное место. Как раз то, что нужно, чтобы разобраться в происходящем.
        - Выведи меню приложения, - ни на что особо не надеясь, произнес я. Ничего и не произошло.
        Черт, неужели действительно застрял в виртуале? И, судя по всему, в какой-то безумной, лишенной баланса игре. И что мне теперь делать? Хотя вопрос глупый, с этим-то как раз все понятно (по крайней мере на ближайшее время). Нужно разобраться с управлением, попытаться больше не умирать и отправиться в ближайшее поселение, чтобы разжиться информацией. Но делать все нужно очень осторожно - неизвестно, как меня встретят. Вдруг окрестная территория под властью этих всадников в масках?
        И главное - сохранять спокойствие. А то я уже чувствую это неприятное холодное томление в груди. Если сейчас поддамся панике, дальше будет только хуже! Нужно срочно приниматься за дело.
        Начнем с логов! Я же видел буквы перед глазами, но не все успел прочитать. Вызовем-ка их снова. Как я делал, желая узнать уровень противника.
        Стоило лишь облечь желание прочесть логи в конкретную мысль, как последняя увиденная фраза о воскрешении и потере энергии посмертия появилась перед глазами. Мысленно велел «прокрутить список», и тут же увидел предыдущее системное сообщение. А вот и повод задуматься - в глаза сразу бросается разница в терминах «Потеряно 10%» и «Использовано 10%». Сдается мне, что во втором случае имеется в виду именно затраты на воскрешение как таковое. А в первом? Это аналог потери опыта от смерти в играх? Или добыча убившего меня всадника?
        - Выдай мне информацию о моей энергии посмертия, - погрузившись в размышления, не заметил, как озвучил свое требование вслух, хотя понятно, что достаточно было и мысли.
        Перед глазами тут же появилась пустая шкала, растянувшаяся между цифрами «0» и «100».
        Ох ты ж… У меня нет этой энергии? Я больше не смогу воскреснуть, если умру? Черт… Черт… Мне это совсем не нравится.
        Стоп! Сказал сам себе, что нельзя паниковать. Так пусть это будет моим жизненным кредо. Есть проблема - нужно решать. В реальной жизни всегда так поступал, так чего боятся какого-то виртуала?
        «Предоставь мне всю доступную информацию об энергии посмертия» - как только предельно четко сформулировал мысль и убрал слово «моей», перед глазами тут же появился текст. Я углубился в чтение, а закончив, позволил себе облегченно выдохнуть и развернулся к двери склепа.
        Сама по себе эта энергия не позволит воскреснуть. Ее нужно вложить в предмет, связанный со смертью: надгробье, склеп, могильная плита и тому подобное. Только так создается точка воскрешения.
        Спеша проверить полученные знания, я запросил информацию о своей энергии, вложенной в склеп, и увидел всё ту же шкалу, но на сей раз заполненную на восемьдесят процентов. Уперся ладонью в дверь и велел вернуть мне половину.
        Получилось! В склепе осталось сорок процентов, столько же сейчас было и во мне. Больше забрать нельзя - обязательное условие, иначе привязка к месту разорвется. Теперь я могу найти кладбище в другом месте, вложить в него свои сорок, а после этого появится возможность перетянуть и сороковку из этого склепа. Таким образом можно менять точки воскрешения.
        Интересно, а можно создать две точки? Подумаешь, обе будут заполнены лишь наполовину, зато будет выбор, куда отправиться после смерти.
        Громкий треск со стороны леса выдернул меня из праздных размышлений. Мгновенно собравшись, я повернулся на звук и увидел выползающую из густой чащи восьмилапую омерзительную тушу.
        Паучок Изменённый Тлением. Уровень 5.
        219/219
        «Паучок»? Да эта тварь размером с овчарку! Мерзкая, покрытая гниющими едко-зелеными язвами, оставляющая позади себя в воздухе шлейф зловонного дыма. Сдается мне, пока не разобрался со своими возможностями, лучше сбежать!
        Стоило только подумать о побеге, как паук, очевидно выйдя на нужную ему дистанцию, в один прыжок сократил разделяющее нас расстояние и ударил передней лапой мне по ноге.
        Получен урон 22.
        Поморщившись от боли, я мгновенно настроился на боевой лад. Раз уж придется драться, будем побеждать. У меня раньше были вилы. Надеюсь они не исчезли после смерти, а скрылись в местном аналоге инвентаря.
        «Достать основное оружие!» - уклонившись от очередного выпада паука, велел я. В правой руке появилось древко уже знакомого мне сельского аналога трезубца, и, не теряя времени даром, атаковал уже я.
        Вы нанесли урон 21.
        Опыт и реакция, натренированные в играх через шлем виртуальной реальности, помогли мне избежать половины атак противника. Возможности тела, к счастью, тоже не уступали паучковым. Естественно, через раз он меня доставал, но я-то бил в цель каждый раз, и вот у него осталось всего 20 единиц здоровья!
        Увернувшись от очередной попытки ударить меня лапой, заканчивающейся острым когтем, я подался вперед, в мыслях уже одолев паука. Но неожиданно он выгнулся, точно переломанный пополам, и плеснул мне на сапоги паутину. Правда это не спасло мерзкую тварь - чиркнув его бок, я опустил жизнь врага до единички. Противно пискнув, он попятился и завалился на спину, прижав лапы к брюшку. Всё ещё находясь в горячке боя я хотел сделать шаг и добить тварь, но попытка сдвинуться с места не увенчалась успехом. С горестью посмотрев на ноги, приклеенные паутиной к земле, я попытался разрезать паутину трезубцем. Бесполезно, наконечник застрял в липкой массе, и я с трудом выдернул его обратно. Раздраженно сплюнул и полез шерстить логи.
        Паучок Изменённый Тлением использовал плевок паутиной Тления.
        Эффект Тления заблокирован.
        Ваше передвижение блокировано паутиной Тления.
        Неуязвимость паутины Тления от физических атак спадет через 10 минут.
        Вы нанесли урон 23.
        Вы победили Паучка Измененного Тлением. Получен опыт 247.
        Уровень повышен. Текущий уровень 5.
        Вы можете использовать добивающее умение на Паучке Измененным Тлением.
        Ну что ж, раз сейчас я временно обездвижен, остается лишь одно - наконец-то разобраться со своими характеристиками.
        - Покажи информацию обо мне, - негромко произнес я, обращаясь к местной системе.
        Перед глазами тут же появился одетый в грязно-белую рубашку и жилет черноволосый крепкий парень со следами легкой небритости на лице. Внешне похож на меня настоящего. Возможно, даже рост и вес почти совпадают. Поэтому мне достался именно этот персонаж?
        Над головой аватара висела надпись: «Селянин Бон. Уровень 5». В левом верхнем углу три полоски: красная - жизнь 124/230; синяя - мана 100/100; зеленая - энергия 126/220. Справа от персонажа список основных характеристик:
        Телосложение 13
        Выносливость 12
        Сила 18
        Ловкость 10
        Интеллект 0
        Свободных очков характеристик 1.
        Да уж… Какой мне, однако, тупень попался… Я только что взял уровень, теперь у меня есть нераспределенное очко характеристик. Значит, когда я вселился в этого Бона, у него был уже четвертый уровень, и статы, селянин распределял самостоятельно. Но он мог максимум потратить четыре очка. Стало быть, нормальная схема с «врожденными» статами персонажа в этой игре имеется. А вот здесь и возникает главный вопрос - даже если парень не предрасположен к интеллекту, хотя бы 2-3 очка система должна была вкинуть. Иначе зачем вообще этот параметр, и завязанная на нем мана?
        Вызвал информацию по каждой из характеристик и убедился в правильности своих мыслей. Количество здоровья, маны и энергии распределяется по простой формуле: 100+10*показатель телосложения или выносливости, или интеллекта соответственно. То есть каждая единичка этих характеристик дает плюс десять к зависящему от нее показателю (а еще увеличивает регенерацию, но насколько в информации не указано).
        Если со здоровьем и маной все более-менее понятно, то с энергией чуть сложнее. Она постоянно тратится - на движение, на бой, а значит нужно следить за этим показателем, чтобы случайно не наткнутся на врагов обессиленным. Скорость расхода, как и многое, опять же не указана.
        Последние две характеристики «ловкость» и «сила». Первая отвечает за скорость атаки, уклонение и за шанс критического удара, вторая дает +1 к наносимому урону в ближнем бою. Сейчас мой урон, кстати, равен 19-23 благодаря вилам с их скромными +1-5.
        - Покажи меню навыков, - проговорил я, разобравшись с основами.
        «Навыки, умения, специальные характеристики» - гласил заголовок раздела, под которым разместились три равные колонки. Мой взгляд сразу упал на центральную, оказавшуюся перед глазами:
        Бытовые навыки.
        Для открытия и анализа навыка необходимо физическое действие.
        И в самом низу:
        Очки быта 1.
        Не уверен, правильно ли я понял, но, чтобы в меню появился какой-то навык, нужно сначала попробовать сделать это самостоятельно? Как же мало информации… Хотя с третьей колонкой, кажется проще:
        Личностные навыки.
        Достигнете уровня 10, чтобы увидеть личностные навыки.
        Все ясно и лаконично - нос еще не дорос.
        Ну да ладно, перейдем к самой заполненной колонке:
        Боевые и особые навыки.
        Тут я, гляжу, предыдущий владелец моего нынешнего тела даже успел кое-что самостоятельно изучить.
        Путь силы. Ур.1. Пассивное. Каждая десятая единица силы увеличивает на единицу телосложение.
        Доступно повышение уровня навыка. Путь силы. Ур.2. Пассивное. Каждая девятая единица силы увеличивает на единицу телосложение. Стоимость 1 очко навыков.
        Свободных очков нет (видимо на пятом уровне почему-то не полагалось), так что прямо сейчас система не предлагает повысить. Но я бы так сразу и не стал, нужно сперва изучить остальное.
        Крепость оружия. Ур.1. Пассивное. Повышает на 10% шанс вашего основного оружия выдержать ломающую оружие атаку противника.
        Хм… здесь можно ломать оружия - неприятное дело, похоже, стоит в инвентаре всегда держать запаску. И да, уровень навыка также можно повысить, и шанс увеличится до 15%.
        Силовой удар. Ур.1. Активное. Энергия 3. Перезарядка 5 секунд. Наносит дополнительный урон 20 единиц при атаке основным оружием.
        После улучшения будет давать уже плюс тридцать пять. Неплохо, но что важнее - стоило мне прочитать описание навыка, как в голове тут же появилась некое подобие зацикленной гифки. Вот Бон двумя руками мощно сжимает древко, правой ногой делает шаг вперед и одновременно с этим бьет вилами вверх, насквозь пронзая живот стоящего напротив безликого противника с мечом. Еще в первый раз просмотрев визуализацию приема, я понял, что смогу его повторить.
        Последним из изученных селянином умений оказалось добивающее. Прочитав его описание, я увидел новую «гифку» - Бон крутит над головой свой трезубец и с размаху вонзает его в голову лежащего у ног противника. Стоимость 0, перезарядка 0, улучшить нельзя. Глядя на «гифку», вспомнил всадников, атаковавших поле. Те ребята, похоже, добивали копытами лошадей. Значит позже можно будет изучить аналогичные техники не только для трезубца?
        Кстати, именно «трезубец (вилы/боевые вилы)» числится у меня в графе основное оружие. Эх, а я всегда играл за мечников. Ни разу не качал персонажа с древковым оружием…
        Были для основного оружия еще два неизученных навыка: «удар-полумесяц» - держишь древко правой рукой за край и бьешь наотмашь всех, кто стоит перед тобой; и «ошеломляющий удар» - бьешь вилами сверху врагу по лбу и наносишь дополнительный урон плюс вешаешь трехсекундный стан. Хоть у меня в голове, как и прежде, прокрутились гифки-визуализации, осталось четкое понимание того, что я повторить это не смогу. Точнее, само действие-то выполню, а вот эффектов с него не будет. Для них умение нужно сперва изучить.
        А вот последние три неизученных навыка кардинально отличались от предыдущих. Глядя на них, я начал смутно догадываться, как у простого селянина Бона, качавшегося в силу, появился интеллект и мана.
        Темная часть мира. Ур.1. Пассивное. Ослабляет действие любых естественных негативных эффектов, кроме тех, что вызваны силой Богов. Шанс 10% полного блокирования подобных эффектов. Внимание! Сила умения снижена на десять процентов до изучения умения.
        Очи во тьме. Ур.1. Пассивное. Позволяет видеть в темноте так же хорошо, как днем. Позволят увидеть кое-что скрытое во тьме. Внимание! Сила умения снижена на десять процентов до изучения умения.
        Спокойствие Тьмы. Ур.1. Активное. Мана 15. Перезарядка 3 секунды. Шанс 15%, что лояльный Тьме познает ее Спокойствие и откажется от продолжения битвы. Познав Спокойствие, лояльный Тьме получит сорокапроцентный шанс на ускорение регенерации всех показателей силами Тьмы. В случае использования заклинания на нелояльного Тьме и не способного познать ее Спокойствие - 15% шанс срабатывания эффекта «Ужас».
        Чтобы использовать единственное активное магическое умение достаточно выставить вперед правую руку с растопыренной пятерней и, почувствовав, как поток энергии внутри тела стремится к пальцам, выпустить его в цель. Все это, как и раньше, я понял, просматривая визуализацию, где потоки, точно бесчисленные змеи, были изображены банальными фиолетовыми стрелками.
        Однако странно, что у такого парня, как Бон есть крутые стихийные заклинания. Вспоминаются слова, услышанные мной перед попаданием в тело селянина. Совпадение? Не думаю. Сдается мне, и магию, и интеллект привнес в парня я. Поэтому у него и появилась единственная характеристика с полным нолем.
        В пользу моей теории говорит и то, что две пассивки тьмы, хоть и не изучены, но все равно работают. Что-то вроде врожденной предрасположенности. Вот только врожденная ли… Какая разница? Главное, что одна из них уже меня спасла, заблокировав эффект Тления после последней атаки паучка. Повезло - сработал всего лишь один процент! И о чем это говорит? О том, что в следующий раз такого не повторится. Нужно срочно изучать «Темную часть мира» - бонус к защите от дебаффов лишним уж точно не будет.
        С другой стороны, я не знаю насколько часто будут попадаться такие дебаффы. Может это редкость, а я впустую потрачу очки навыков.
        Хотя кого я обманываю? Этот голос во Тьме и его слова затронули какие-то скрытые струны моей души. Коснулись чего-то забытого, но такого родного. Тьма… Я уже давно не боюсь ее и чувствую ночью себя гораздо лучше, чем днем. Да и быть магом Тьмы мне нравится больше перспективы танковать с вилами. Хотя и без этого уж точно не обойдется.
        Набросав в голове схему дальнейшей прокачки, я вернулся в меню персонажа и вкинул единственное доступное очко характеристик в интеллект. Пусть из трех умений Тьмы лишь одно активное, уверен, в дальнейшем их будет больше. Да и «Спокойствие Тьмы» даже на одной цели придется активировать по несколько раз, чтобы сработал пятнадцатипроцентный шанс. Лишней мана уж точно не будет.
        Шорох и сдавленный писк заставили меня мгновенно закрыть все интерфейсы и приготовиться к очередным неприятностям. К счастью, их не последовало. «Паучок Измененный Тлением» наконец-то пришел в себя и, даже не обратив на меня внимания, вяло перебирая лапками, поплелся восвояси. Проверил его ХП - восстановилось до двух единиц.
        Интересно, а десять минут уже прошло?
        С размаху ударил вилами в паутину. Та раскололась на осколки, точно фарфоровая тарелка. Размял ноги, огляделся и вдруг увидел поднимающееся зарево пожара. Неожиданно понял, что горит родная деревня Бона. Странно, я ведь здесь на местности совсем не ориентируюсь. Да и видел-то раньше я не селение, а поле. Так откуда же я знаю…
        Синхронизация с телом 10%.
        Селянин Бон желает проверить, остались ли выжившие.
        Внимание! Доступно задание:
        Поиск выживших.
        Выдает задание: Селянин Бон.
        Вернитесь в родную деревню Бона и обыщите ее, вдруг после нападения железномордых остались другие выжившие, кроме вас.
        Награда: опыт, возможно нечто большее.
        Принимает задание: Селянин Бон.
        ГЛАВА 3. СЕЛЕНИЕ В ОГНЕ
        Я принял задание и первым делом вновь залез в меню характеристик. Сообщение о «синхронизации с телом» показалось мне еще более странным нежели то, что, по сути, я сам себе выдал квест. Все было без изменений, кроме двух строчек:
        Интеллект 3.
        И вытекающее из этого:
        Мана 130/130.
        Получается, после синхронизации у меня прибавилось два очка к моей самой неразвитой характеристике? К той, что, как я уже решил, раньше у Бона полностью отсутствовала? Хм…
        Клубы дыма, поднимающиеся в сумеречное небо, становились все крупнее с каждой секундой. Если я хочу действительно посетить деревню, нужно поторапливаться, а то приду на пепелище.
        Оглядевшись по сторонам, побежал по заросшей травой тропинке. Как оказалось, кладбище находилось на пологом холме, так что бежалось довольно легко, вот только за те десять минут, что я потратил на дорогу, энергия упала на четыре пункта. При этом усталости я не чувствовал, даже отдышки не было.
        Вскоре показался деревянный частокол, и я сбавил шаг. Какое-то время двигался осторожно, готовый в любой момент сигануть с тропинки в высокую траву. Однако быстро понял, что такими темпами мои старания окажутся бесполезными - дальняя часть деревни уже выгорела, пламя добралось до середины селения. Еще немного, и все будет кончено.
        Понадеявшись, что железномордые уже убрались, я вновь ускорился и стремительным рывком сократил расстояние до забора. Защита явно от диких животных. Я не животное, поэтому смог подпрыгнуть, зацепится за край и, подтянувшись, перемахнуть через преграду. Правда, едва штаны не разорвал.
        Огонь подбирался все ближе. Треск стоит такой, что закладывает уши, вдали слышен грохот падающих прогоревших балок. Что я здесь делаю? С чего вдруг решил играть в героя? Хотя какой из меня герой? Все это время я думал о том, что, если совсем прижмет, успею убежать. А так у меня выдался прекрасный шанс чем-нибудь поживиться.
        - Есть кто живой?! - вломившись в ближайший дом, заорал я и на мгновенье замер на пороге.
        Да уж, и что за глупости мне в голову лезли?
        На полу в центре комнаты в луже свежей крови лежали два трупа - мужчина и женщина. Еще три тельца поменьше у дальней стены. Все обезглавлены, а вокруг бедлам. Очевидно тот, кто сделал это, перевернул дом в поисках ценностей.
        Чертыхнувшись, я вылетел на улицу. За минуту успел заглянуть еще в три здания. Картина примерно та же, отличаются лишь последствия добивающих приемов, что использовали враги. В одном доме у людей пронзены сердца, в другом размозжены головы, в третьем же трупы и вовсе представляли собой обгорелые куклы.
        Пламя уже начало пожирать дома метрах в тридцати от меня. Я остановился посреди главной улицы, обреченно озираясь по сторонам. Пусть мне повезло, и железномордые покинули деревню до моего появления, пользы от моей вылазки пока нет. Может пора удирать? У меня уже першит в горле от дыма. Если не сгорю, то задохнуться вполне могу.
        Неожиданно взгляд остановился на двухэтажном доме, стоявшем на условной границе пылающей части деревни и той, что еще только ждет своей участи. Пара минут, и пламя охватит и этот дом. Почему же мне хочется броситься к нему?
        «Это дом Бона» - пришло мгновенное осознание.
        Ведь парень сын старосты, и, если я все еще надеюсь получить хоть какие-то дивиденды от того, что рискую сгореть заживо, не стоит тратить время на сомнения. Где, как не в доме самого главного, можно раздобыть столь нужную мне сейчас информацию? Вдруг я смогу обнаружить то, что скрылось от глаз врага?
        Дверь дома была открыта нараспашку. Влетев внутрь, я едва не упал, запнувшись за очередной труп. Им оказалась женщина с пробитой арбалетным болтом головой. Заметив несчастную, я почувствовал, как в груди зарождается ярость и в то же время сердце ноет от боли. Откуда такие чувства?
        Ну конечно… это мать Бона. Вот ведь зараза, а? Мне конечно нравится получать крупицы знаний селянина, но ощущать его боль - увольте. И это лишь 10% синхронизации? Нужно что-то делать с такой странной связью…
        Ладно, сейчас и без того есть, чем заняться. Здесь тоже все перевернули вверх дном - шкафы и тумбы нараспашку, куча вещей на полу. Похоже на первом этаже ловить нечего, может, осмотреть второй? По логике, там должна быть спальня, а если у старосты и был тайник, то где ж, если не под рукой?
        Селянин Бон считает, что вам необходимо проверить подвал. Выжившие могут быть там.
        Вот даже как… Ну что ж, придется довериться Селянину Бону, ибо проверить и верх, и низ я не успею.
        - Эй! Есть кто живой?! - во все горло закричал я. - Это я - Бон!
        Ответил мне приглушенный стук. Я не сразу понял, откуда доносится звук, но несколько раз повертев головой, остановился взглядом на старом комоде. Подбежал ближе, встал на колени и приложил ухо к полу.
        - Бум-бум! - гораздо отчетливее услышал я.
        Поднявшись, обошел комод и уперся в него обеими руками. Напряг мускулы, впервые в мыслях похвалил селянина за то, что тот качал силу.
        Громыхая, старая мебель поддалась, и, сдвинув ее в сторону, увидел деревянную крышку люка. Закрыта на железную защелку… Значит мать Бона и не рассчитывала, что те, кто сейчас долбится снизу, смогут выбраться сами. Думала придет Спаситель? Интересно, кого она видела в этой роли.
        Едва ржавая щеколда со скрежетом отошла в сторону, крышка распахнулась, чуть не засветив мне в лоб.
        - Спасибо, - буркнула черноволосая девица лет восемнадцати, спешно выбираясь из подвала.
        Селянка Уна. Уровень 8.
        - Давай скорее, - оказавшись на поверхности, облаченная в простецкое черное платье девица протянула руку в сторону люка. Над отверстием показалась еще одна голова, на сей раз принадлежащая веснушчатой девочке-подростку.
        Селянка Рина. Уровень 2.
        - Кхе-кхе, - закашляла Уна. - На выход, быстрее, - бросив на меня взгляд, потянула девочку к двери.
        Я хотел уж было оставить их и нырнуть в подвал, когда горло сдавило, а перед глазами появилось системное сообщение:
        Вы получили среднее отравление угарным газом. Вы теряете 10% от максимального запаса здоровья каждую минуту.
        Меня хватит чуть больше, чем на пять минут. Если эффект, конечно, не увеличится. Ну что? Рискнуть?
        - Помогите! Там моя мама! - донесся до слуха звонкий детский голос. Повернувшись, сквозь дверной проем я увидел мальчика, схватившего за подол платья убегающую Уну. - Она не может выбраться! Помогите ей, прошу вас!
        Черноволосая раздраженно обернулась и прошипела:
        - Ей уже не помочь! Если хочешь жить, бежим с нами!
        Оценив происходящее, я кое-что осознал. А еще поймал себя на мысли, что даже несмотря на царящий вокруг меня хаос, убийства, воскрешение и крайне туманное будущее, я не могу даже не попытаться помочь попавшему в смертельную ловушку человеку.
        - Идем со мной! - оказавшись на улице, схватил Уну за загривок. - Где твоя мать? - быстро спросил у парнишки.
        Селянин Слей. Уровень 1.
        - Вот наш дом! - обрадованно указал он на ближайшее здание. Полностью охваченное огнем.
        - Нам нужно уходить, Бон! Пока не задохнулись! Кхе-кхе… - попыталась возразить черноволосая, но подавилась глухим кашлем.
        Пробежался взглядом по каждому из тройки. Если у них точно такой же дебафф, как у меня, то первым умрет Слей. Где-то через три минуты. Второй - Рина, примерно через три с половиной. А вот Уна… хм… она была рядом с девочкой, отравление снимает 10%, по количеству жизней в процентном соотношении должна быть наравне с малышкой. Так почему у нее больше половины ХП?
        - Я спас тебя! И теперь не дам так просто умереть! Ты же понимаешь, что, выбравшись, окажешься в ночном лесу? Сможешь выжить там одна, а? - девица прекратила дергаться и злобно уставилась на меня. Ну вот, похоже мой экспромт попал в цель. - Вылечи детей и прикрой меня! - велел я. Уна неохотно кивнула, подтвердив мою догадку о наличии у нее целительских способностей.
        Дом Слея уже был полностью объят огнем, когда я влетел внутрь. Дышать приходилось через ткань - бог весть какая защита от газа, но хоть что-то. Мать мальчика увидел почти сразу - женщина в чепце и сером платье лежала без сознания на полу у дальней стены. Ногу несчастной придавила массивная на вид балка.
        Селянка Джона. Уровень 6.
        - Очнись! Очнись скорее! - подбежав ближе, начал бить женщину по щекам. Захрипев, она открыла глаза. - Я приподниму, а ты ползи! - резко бросил я, схватив горячую деревяшку.
        Кряхтя и тужась, я смог ее поднять лишь на пару сантиметров.
        - А-а-а!!! - заорал я с трудом держа на весу балку.
        Сила увеличена на 1.
        Джона смогла выбраться, и я облегченно бросил деревяшку на пол.
        - Скорей! - тяжело дыша, схватил ее за руку, помогая подняться. Женщина сильно прихрамывала и не могла передвигаться без моей помощи. А еще у нее оставалось меньше десяти процентов здоровья.
        Интересно, а если ХП опустится до единички, можно умереть? Ведь добивающего удара не будет? Или газ с огнем и без таких условностей справятся и отправят меня на перерождение?
        - Уна, подлечи ее! - рявкнул я, выбравшись из пылающего дома. Хоть черноволосая и стояла чуть поодаль, все равно дожидалась меня. Отлично, а то немного побаивался, что-таки решит свалить, оставив нас без хиллерской поддержки.
        - Хорошо, но на тебя уже маны не хватит, - не скрывая удовлетворения, проговорила девушка.
        Через миг ее ладони засияли теплым светом, и здоровье Джоны поползло вверх. Уна восстановила женщине половину ХП, но с поврежденной лодыжкой, к сожалению, сделать ничего не смогла.
        - А теперь пора сваливать! - крикнул я, подставив матери Слея плечо. - Будем перелезать через забор!
        - Других-то вариантов нет, к воротам не пробраться! - хмыкнула черноволосая девица.
        К счастью, обошлось без эксцессов, хоть я и нервничал, когда решил первой переправить через частокол Уну. Но, к чести целительницы, она снова не сбежала (видимо ночной лес еще страшнее, чем я думал) и приняла поочерёдно детей и Джону. Последним через забор перебрался я.
        - Идемте! Нужно убраться подальше, - вновь подхватив женщину, скомандовал я, не понимая, где уведомление о выполненном квесте. Неужели я оставил кого-то живьём гореть в деревне и провалил задание?
        Сквозь высокую траву мы пробирались в сторону густого леса. Когда до темных разлапистых деревьев оставалось метров пятьсот, устроили небольшой привал.
        - Фух… наконец-то… - примяв траву, Уна растянулась на земле. Рядом с ней аккуратно села Джона и дети. Я остался стоять, наблюдая как догорает деревня. Если я кого и забыл, живых там сейчас уже точно нет.
        - Как вы оказались в подвале моего дома? - предполагая ответ, спросил я девицу и девочку.
        - Твоя мать увидела нас на улице и успела спрятать, чего тут неясного, - буркнула черноволосая.
        - Она хотела спасти и других, но… - заговорила Рина, и ее писклявый голосок предательски дрогнул, малышка расплакалась.
        - Но больше никого привести не успела, - сухо закончила Уна.
        - Однако вас она спасла. А потом я, - холодно произнес, буравя взглядом целительницу.
        - Э… да, - растерялась она.
        - И после всего, что моя семья для вас сделала, ты хочешь уйти с тем, что тебе не принадлежит?
        - О чем ты? - нахмурилась девица.
        - Ты знаешь, Уна. Ну? Что ты взяла в подвале? Пришло время отдать.
        - Я ничего не брала! - вскочила на ноги черноволосая. - Там ничего не было!
        - Там ничего не осталось после вас, я проверил, - спокойно соврал я и повернулся к девочке. - Ну, Рина, скажи, кто из нас прав? Я? Или Уна?
        Малышка, продолжая всхлипывать, заревела с новыми силами. Опешив, я на миг подумал, что ошибся и зря начал давить на целительницу, но тут же хмыкнул, снова обратившись к ней:
        - Еще и девочку запугала. Как не стыдно… - покачал головой я и протянул руку. - Ну, хватит тянуть, отдавай то, что по праву мое.
        Девушка фыркнула и будто из воздуха извлекла старую потрепанную книгу. Выглядело точь-в-точь также, как когда я в бою с паучком достал из инвентаря трезубец.
        - Держи, - проворчала она, отдав добычу. - Ничего я не собиралась забирать себе. Просто решила спасти имущество, вот и взяла. А сейчас растерялась немного.
        «Малая энциклопедия Ллойда Коэлла» - гласила надпись на обложке. Хоть ночь уже окончательно вступила в свои права, света от Луны и звезд, а также все еще пылающего на горизонте зарева пожара хватило, чтобы разглядеть вырезанные из металла буквы. Или дело в моем ночном взоре?
        - Не знаю, зачем она тебе, - продолжала Уна. - Читать-то ты все равно не умеешь, - девица громко хмыкнула.
        - А ты? - равнодушно спросил я.
        - А я? - смутилась она, но тут же выпятив вперед грудь, заявила: - А я - да!
        Врет она? Или действительно более образованна, чем другие селяне? Интересный вопрос… как и тот, откуда у обычного деревенского старосты энциклопедия? Уверен, это большая редкость. Нужно будет изучить книгу позже в более спокойной обстановке.
        «Открой инвентарь» - мысленно велел я и увидел перед собой решетку из одиннадцати слотов. Десять пустых, в первый же помещена уменьшенная копия моего трезубца. Представил, как складываю книгу в соседнюю ячейку - получилось! Энциклопедия исчезла из моих рук.
        - Давай дальше, - протянул вытянутую ладонь Уне. Девушка уж было открыла рот, чтобы начать спорить, но увидев мой хмурый взгляд, решила не нагнетать.
        - Держи!
        Она передала мне четыре «Золотые монеты герцогства Оруэль», которые я тут же поспешил спрятать в инвентарь. Отдельного слота деньги не заняли, лишь под ячейками появилась соответствующая надпись.
        - Ладно, давайте уже поедим и спать, - бодро произнесла девушка, развернувшись и зашагав прочь.
        - Постой! - громко окликнул я.
        - Чего еще? - раздраженно бросила Уна.
        - Это ведь не все. Самое ценное ты оставила себе, правда же?
        - Послушай, хватит меня обвинять, - она уперла руки в бока. - Нам нужно отдохнуть и с утра отправляться в Эхкайм.
        - Думаешь, безопасно оставаться здесь на ночь? - подала голос Джона, прижимая к груди уставшего сына.
        - Нет, - усмехнулась, целительница. - Но безопаснее, чем в других местах. Выставим дежурного и остальные смогут поспать. А пока…
        - А пока не думай, что соскочила, Уна! - резко оборвал ее. - Верни мне то, что должна!
        «Пока не забрал силой» - хотел было добавить, но вовремя заткнулся. Уровень у нее выше, здоровья больше - передавливать не стоит. Но, черт подери, как же хочется увидеть, что именно эта девка так пытается скрыть.
        Я не удивился, если б она послала меня. Не хочется признавать, но пришлось бы отстать. Однако…
        - Фу! Надоел! - Уна подкинула в воздух что-то мелкое, едва блеснувшее при свете Луны. Я рванул вперед, поймав кольцо и тут же всмотрелся в него.
        Чтобы увидеть описание и использовать получите уровень 10.
        Надевать этого кота в мешке я не стал, тоже убрав в инвентарь. Вновь посмотрел на Уну, та уже сидела на траве и ела булку, запивая молоком. Почему она отдала? Все-таки побоялась, что я могу что-нибудь учудить? Ведь я в ее глазах как-то умудрился выжить после нападения железномордых. Кто знает, что от меня ждать?
        К слову о «выжить». А как Джона с сыном умудрились спастись? Любопытно было бы послушать, да только задав этот вопрос, рискую сам напороться на подобный, чего мне совсем не хочется.
        Но что сейчас гораздо важнее…
        «Я выполнил задание Селянина Бона, нашел выживших и хочу получить награду» - мысленно отчеканил каждое слово.
        Задание «Поиск выживших» выполнено.
        Синхронизация с телом: 20%.
        Получен опыт 2157.
        Уровень повышен. Текущий уровень 6.
        Уровень повышен. Текущий уровень 7.
        ГЛАВА 4. ДОРОГА В ГОРОД
        Сразу два уровня за квест? Неплохо! Притом, что особых сложностей я не испытал - выполнил задание без стычек с врагами. Интересно, как высчитывается награда? Материальные ценности пришлось вытрясать самостоятельно. А закрыли квест, когда я мысленно обратился к Бону… Хотя с этим-то как раз все в порядке - не подошел к квестодателю, считай еще не закончил. Но два уровня… Очевидно, количество опыта зависит от важности задания для самого квестодателя. Умно и очень практично. В будущем нужно иметь в виду.
        Моя команда, в полном составе расположившись на травке, ужинала. Глядя на их трапезу, я услышал, как заурчал живот.
        Вы чувствуете голод. Вам следует подкрепиться прежде, чем голод усилится и появится слабость.
        О как, а физические потребности здесь тоже в цифрах измеряются? Интересно, так-то я еще пить хочу и немного спать, но об этом уведомлений пока не было.
        «Покажи информацию о моих физических потребностях» - усевшись на траву, обратился к системе.
        Перед глазами на самом деле появилась колонка, состоящая из трехцветных полосок и подписей к ним. Первая как раз называлась «Пища». Половина шкалы от «0» до «49» была окрашена красным цветом, вторая «50-74» - желтым, и последняя «75-100» - зеленым. Заполнена в данный момент на «73» - видимо недавно опустилась в желтую зону, потому и пришло уведомление.
        Описания напрочь отсутствовали, но я предположил, что, когда упадет до красной, появятся дебаффы. Сейчас, скорей всего, обычное состояние, а зеленый дает положительный эффект. Правда, когда шкала была полной, ничего подобного я не замечал. Да уж, много мне предстоит еще узнать об этой игре.
        Устало выдохнув, оценил остальные потребности. «Питье» скоро упадет ниже половины, так же нужно подправить «Сон» и «Малую нужду». Это те параметры, которые я не только вижу в виде шкал, но и ощущаю телом. Имелись и другие: «Общение», «Духовная пища», «Плотское наслаждение», «Приключения», «Самореализация», и так далее и тому подобное. Кстати, некоторые из них были обрамлены золотым кованным кантом, некоторые серебряным. Но большинство никак не выделялось.
        Так и не найдя информации о положительных и отрицательных эффектах от потребностей, я плюнул на это дело и закрыл окно.
        - Ну что, устал самокопанием заниматься? - тут же услышал голос Уны. Девица говорила тихо - дети уснули. - Давай уже решать, кто когда дежурить будет. До утра шесть часов, предлагаю каждому из нас по два часа караула.
        Хм, в принципе резонно. Умная барышня - эта Уна. Целительница, говорит, что образованная, и довольно юная… Откуда такой самородок в деревне?
        - Согласен. Вы ложитесь спать, я первый сторожу. Потом Джона, потом ты Уна. Возражения? - дамы отрицательно мотнули головами. - Хорошо. И вот еще… - замялся я. - У меня еды и питья совсем нет, но для общей безопасности всем нужно быть в наилучшей форме.
        Недовольно цокнув языком, целительница материализовала бутылку кваса и булку. Сколько ж у нее запасов-то?
        - Будешь должен, - фыркнула она, протягивая провиант. Задумалась о чем-то на секунду, затем указала рукой на звездное небо. - Значит, когда Луна коснется левой ноги Каруса, будишь ее, - кивком головы указала на мать Слея. - А ты, когда Луна дойдет до плеча Илониды - меня.
        Созвездия в игре сильно отличались от тех, что я привык видеть в реальности. Здесь они действительно походили на фигуры людей, а не на скопления звезд, в которых только астрономы различают осмысленные картины.
        Дамы довольно быстро уснули, и я, заполнив шкалу «Пищи» до девяноста, открыл окно характеристик.
        И вновь меня ждал сюрприз. В прошлый раз, когда я заглядывал сюда, Интеллект обозначался цифрой «3». Теперь же подрос до «5». Да, я получил два уровня, но очки собрался тратить только сейчас. Нет, они не распределились самостоятельно. Как я и ожидал, под основными статами значится надпись:
        Свободных очков характеристик 2.
        Что же случилось еще, кроме Левел Апа? Повышение синхронизации с телом! На 10%. И ведь прошлый раз Интеллект подскочил после аналогичного достижения. Так же на две единицы.
        Однако повышение синхронизации - это палка о двух концах. Как вспомню чужие чувства, которые испытывал, глядя на тело матери Бона… Не хочется мне таких радостей. Даже и за плюшки.
        Хотя плюшки лишними не бывают, тут никто спорить не будет.
        На да ладно, что мне делать с очками характеристик? Можно поднять силу на единичку и сработает «Путь силы» - я получу плюс один к телосложению. А можно продолжить тянуть Интеллект. Но у меня до сих пор нет активных заклинаний. Кстати, что там с очками умений?
        Их тоже оказалось два. Немного поморщив лоб, я решил изучить «Очи во Тьме». Действие этой пассивки сразу же ощутил на себе - очертания предметов стали гораздо четче. Читать без света еще не могу, но ворон на одиноком дереве в тридцати метрах от нас вижу. Хотя все равно соврали разработчики - обещали-то, что зрение будет как днем! Ну ничего, еще раскачаю навык.
        Ночное зрение я выбрал в первую очередь потому, что сейчас как раз ночь, мало ли что может произойти. Судя по прошлой реакции Уны, в это время суток можно легко и с жизнью расстаться. Зоркий глаз лишним уж точно не будет.
        Ну а над вторым умением я думал дольше. С одной стороны, сопротивление дебаффам - это очень круто. С другой, «Спокойствие Тьмы» выглядит уж слишком заманчивым - возможность восстанавливать все показатели, шанс вывести врага из боя - красота. Вот только загвоздка в голосе, что я услышал перед тем, как попасть в игру. Он настоятельно рекомендовал не светить способности Тьмы…
        Решено! Оставлю пока одно очко умений нераспределенным! А вот с характеристиками поступлю следующим образом: единичку в интеллект, вторую в силу.
        Закрыл все окна и поднялся на ноги. Обошел нашу крохотную стоянку, заметив в том направлении, откуда мы пришли два горящих глаза.
        Лиса обыкновенная. Уровень 2.
        Да уж, забавная игра - мелкий хищник по уровню и количеству ХП равен девочке-подростку Рине. А нашего Слея так и вовсе загрызть должна. Интересно, а в реале сможет? Наверное да, но тут я не специалист.
        Лиса благоразумно решила не нападать и бесшумно скрылась в траве. Ну а я, еще раз обойдя округу, вернулся на место, вспоминая свою другую жизнь. Ведь только вчера радовался, что нашел работу, а сегодня уже успел умереть, ожить, сразиться с монстром, проникнуть в горящую деревню и спасти четырех человек. И ведь все ощущается по-настоящему! Боль, страх, переживания… Будто бы и не игра это вовсе.
        - Выведи меню приложения! - проговорил себе под нос. Мир и не думал отзываться на эту странную просьбу.
        Вдали ухнула сова. На всякий случай я вскочил на ноги и достал вилы - мало ли кто ее спугнул. Но и на сей раз обошлось без эксцессов, похоже, птица просто отправилась на охоту.
        Несколько минут спустя послышался шорох, я снова вскочил, но никого не обнаружил. Когда спустя некоторое время шорох повторился, реагировал уже не так бурно, и даже смог разглядеть в траве толстую тушу дикого хомяка.
        Так незаметно мое дежурство подошло к концу, и когда Луна коснулась лаптя сотканного из звезд бородатого мужика, я разбудил Джону. Прилег на траву, сомкнул глаза и мгновенно уснул.
        Я даже не помню, снились ли мне сны. Такое впечатление, что практически сразу услышал крик Уны:
        - Подъем!!! На нас напали!!! А-а-а!!!
        Вскочив на ноги, изумленно завертел головой по сторонам. Лишь увидев громадного черного волка, прижимающего к траве целительницу, я начал соображать. Мгновенно выхватил из инвентаря оружие, подбежал к хищнику и одновременно с последним шагом ударил вилами вверх, активируя «Силовой удар».
        Три мощных лезвия пробили ребра хищнику, а перед глазами высветилась надпись:
        Вы нанесли урон 41.
        Зверь взвыл, повернув зубастую морду в мою сторону, будто бы и не обращая внимания на Уну, коротеньким кинжалом тыкающую ему в грудь
        Черный волк. Уровень 12.
        365/419
        После Левел Апа все мои показатели восстановились до максимума, так что у меня сейчас 240 ХП. У Уны осталось 139/220, мощно ее подрали… Сколько ж урона наносит волчара? Ну ничего, девица - хиллер, вдвоем справимся.
        - Г-р-р!!! - рявкнул хищник и на мгновенье словно исчез из виду - настолько быстро он атаковал.
        - А-а-а… - закряхтел я, не успев защититься. Волк ткнул мне в живот носом, откинув на добрых пять метров. Я с трудом сохранил равновесие, но зверь уже был рядом, впившись мощными челюстями мне в бочину.
        Получен урон 45.
        Черт, как больно! Похоже, он использовал какое-то умение. Вцепился, как питбуль и не отпускает!
        Получен урон 10.
        Получен урон 10.
        Стиснув зубы, я схватил трезубец обратным хватом и ударил волчару прямо в глаз. Ничего не произошло - лишь сбил с врага десять хитпоинтов. Черт! А вот происходи это в реале, он бы после такого уж точно зубы разжал и ослеп бы на одну сторону. Хотя в реале я б, наверное, уже сам без сознания валялся…
        - Получай, тварь! - прорычал я, сыпя на волчью морду удар за ударом.
        Вы нанесли урон 10.
        Получен урон 9.
        Вы нанесли урон 11.
        Получен урон 12.
        В таком нелепом противостоянии победит тот, у кого запас здоровья изначально был выше. То есть не я! Где эта чертова Уна?
        За спиной волка скользнула бесшумная тень, через секунду взметнувшаяся вверх и оседлавшая хищника. Не проронив ни слова, целительница начала методично тыкать кинжалом в черный мех. Пусть она и наносила мало урона, скорость была невероятной. На траву потекла струйка теплой волчьей крови, счетчик его жизни начал опускаться вдвое быстрее.
        - Подлечи меня! - крикнул я, когда бар моего здоровья опустился до сорока, но девица продолжала шинковать нашего противника. - Уна! Ты, что, оглохла?! - повысил голос, заметив, что себе-то она успела подправить ХП, видимо еще до того, как решила напасть на волка. - Эй! Уна!
        Но целительница будто бы меня действительно не слышала. Я уж подумал, что единственный шанс спастись - изучить и начать использовать «Спокойствие Тьмы», глядишь, хищник перестанет меня грызть, но внезапно зверь сам разжал челюсть.
        Я тут же сообразил, что у него осталось всего десять процентов здоровья. Развернувшись, шагнул вперед, запустив «Силовой удар».
        Вы нанесли урон 42.
        Вы победили Черного волка. Получен опыт 205 (50%).
        Вы можете использовать добивающее умение на Черном волке.
        Я только прочел последнюю строчку, а Уна уже оказалась возле морды хищника. Схватив за шерсть между ушами левой рукой, она приподняла волчью голову. Еще мгновенье и горло зверя перерезано, а по мощной меховой груди потекла кровь. Очень эффектное добивание.
        - Эй, Уна! - я решительно подошел к девушке и сжал ее плечо. - Почему ты не подлечила меня, а? Я тебе доверился и едва не погиб.
        Дернувшись, она попыталась высвободиться, но превосходство в силе оказалось на моей стороне.
        - Мана. Она не бесконечна, ты в курсе? - откинув со лба черную прядь, девица гордо выпятила грудь. - Я могла поднять тебе немного здоровья, но больше времени потратила бы на подготовку. Эффективнее было мне лично напасть на волка и резать его, пока он занят тобой. Одна бы я не справилась. И ты бы один тоже не справился. Я выбрала лучший вариант. Мы победили. Так в чем дело-то?
        Я опешил от такой наглости и расчетливости. Вот и что мне ей ответить? Ее жизни ничего не угрожало, а из меня, по сути, сделали наживку. Но ведь мы победили. Для кого-то это главное…
        А может послать ее куда подальше да свалить? «Спокойствие Тьмы» исцелит меня, а без лишних глаз я смогу и сражаться, используя это заклинание. Вот только не хочется мне оставлять малышню и Джону. Черт с ней, с девицей, но если с этой троицей что-то случится по дороге в город, я буду чувствовать себя паршиво. Ведь это я их спас, и теперь эта чертова ответственность давит на меня. Нужно довести начатое до конца - коней на переправе не меняют.
        - Запомни, Уна, - сухо проговорил я. - Как ты к людям, так и они к тебе. Кто знает, вдруг в следующий раз я решу, что лучше оставить тебя волкам и уйти, чем пытаться помочь?
        Получилось как-то наивно и не солидно, но, по-моему, на целительницу подействовало.
        - Ой, ну ты что, обиделся, что ли? Да брось, мы же выиграли. У меня чуть-чуть маны восстановилось, давай немного полечу тебя.
        Не дожидаясь моего ответа, девица улыбнулась и выставила перед собой руки, направив засиявшие теплым светом ладони в мою сторону.
        Селянка Уна использует на вас «Малое исцеление».
        Добавлен особый навык «Часть старого мира».
        Получен урон 30.
        Уна отшатнулась от меня, точно от прокаженного.
        - Исцеление нанесло урон! - выпалила девушка. - Что это? Что ты такое?! - она уже держала в руке нож, готовая прикончить меня в любой момент.
        - Спокойно… - тихо проговорил я, разжав пальцы, сжимающие древко трезубца и медленно подняв руки.
        Выигранное время я потратил с пользой, мысленно запросив информацию о новом навыке:
        Часть старого мира. Ур.1. Пассивное. Вы не можете защититься от разрушительной силы Богов. Также любое проявление их созидательной силы для вас губительно.
        В отличие от других умений, повысить уровень этого сейчас нельзя.
        - Ну? Чего молчишь?! - Уна махнула ножом у самого моего носа.
        - Прекрати, пожалуйста… - как можно теплее заговорил я, мысленно пытаясь состряпать правдивую байку. - Ничего страшного не произошло. Просто на мне весит пожизненный отрицательный эффект.
        - Откуда? - нахмурилась девушка.
        - Да подхватил в свое время от одной твари… измененной Тлением, - вспомнив мерзкого паучка, я начал вдаваться в детали никогда не случавшейся истории.
        - Чего же тогда сам просил тебя исцелять? - лезвие кинжала едва не чиркнуло мне щеку.
        - Ну… раньше ни разу помощью целителей не пользовался, вот и позабыл про проклятье. Что б его! - для достоверности я раздраженно сплюнул под ноги.
        Не уверен, что девица поверила в мою импровизацию, сопровождаемую посредственной актерской игрой, но нож убрала.
        - Все это очень подозрительно, Бон, - проговорила она. - То, что ты вообще смог пережить нападение железномордых, и то, что рассказал сейчас…
        - Я понимаю тебя, Уна, - перебил девушку и быстро добавил: - У тебя есть ко мне вопросы, а у меня к тебе. Но давай отложим их до того момента, как доберемся до города. Идет?
        Подумав пару секунд, она протянула руку:
        - Идет. Ты прав, сейчас нужно двигаться.
        Скрепив договор рукопожатием, я попросил дать мне несколько минут и отошел метров на пятьдесят от нашей стоянки. По дороге костерил вновь приобретенное умение, тщетно силясь понять, откуда вообще оно взялось.
        «Открой меню навыков» - мысленно велел я и, едва перед глазами появились уже привычные три столбца, пролистал первый из них практически до конца и без всяких сомнений изучил «Спокойствие Тьмы» - к черту все! Раз уж другие не могут меня лечить, сам займусь этим.
        Удивительное ощущение - только что ты просто смотрел гифку-визуализацию приема, а через мгновенье отчетливо понимаешь, что можешь его повторить.
        Почувствовав потоки маны внутри тела, я растопырил правую пятерню и прислонил к груди. Сорвавшиеся с пальцев клубы черного дыма тут же проникли в тело.
        Вы использовали «Спокойствие Тьмы» на себе. Эффект не прошел.
        Выждав три секунды, повторил попытку, потом еще раз, и еще.
        Вы использовали «Спокойствие Тьмы» на себе. Вы ощутили Спокойствие Тьмы. Вы теряете желание сражаться с вами и вашим отрядом.
        Шикарно, вот только биться самим с собой я не собирался. Продолжаем тратить ману.
        Еще через две попытки бафф снова прошел, а вместе с ним сработал и вожделенный дополнительный эффект:
        … Скорость регенерации всех ваших показателей увеличена силами Тьмы.
        Отлично. Теперь нужно засечь насколько хватит этого ускорения.
        ГЛАВА 5. СПОКОЙСТВИЕ ТЬМЫ
        - Дядя Бон, вас уже все ждут, - ко мне подбежал Слей и подергал за рукав.
        - Ага, возвращайся к остальным и скажи, что сейчас буду, - отозвался я, отправив парня обратно.
        Я стоял практически неподвижно уже пять минут и отсчитывал время. Действие эффекта до сих пор не закончилось. Я установил, что сейчас у меня восстанавливается по единичке здоровья, маны и энергии примерно раз в двенадцать секунд. Итого уже плюс двадцать пять единиц во всех трех показателях.
        Кажется, ничтожно мало. Но чуть раньше, я заметил, что сами по себе показатели восстанавливаются всего на единичку раз в десять минут. А значит со «Спокойствием Тьмы» скорость регенерации у меня увеличилась в пятьдесят раз.
        И вот очередной повод задуматься - насколько ж это хардкордная игра? Чтобы мне восстановить свои 240 ХП без лечения, нужно сорок часов? Очуметь! Вот это дикость. Значит ли это, что здесь все максимально завязано на хиллерах? С другой стороны, мана восполняется с той же скоростью. По сути шило на мыло меняется. И, наверное, я зря ругался на Уну. Я вижу только уровень ее ХП, но не МП с энергией. Может быть, она действительно не использовала на мне лечение, потому что запасов маны оставалось на один раз - на самый-самый крайний случай?
        Значит в этой игре все ходят с огромным запасом зелий? Из того, что мне известно, это единственный возможный вариант. Нужно обязательно разжиться местной алхимической продукцией. Надеюсь она сработает на мне как надо, а не как магическое лечение.
        Мои размышления прервал громкий шорох слева. Стоило повернутся на звук, как из высокой травы выпрыгнул «Черный волк» - точь-в-точь такой же, как тот, что едва не прикончил меня полчаса назад.
        - Волк! Там волк! Еще один! - раздался позади меня испуганный голос Слея.
        - Г-р-р!!! - рявкнул хищник, бросившись в атаку. Я чудом увернулся и, не думая о последствиях, направил руку в сторону зверя, активируя «Спокойствие Тьмы». Черный дым ударил в мохнатую морду, но хищник не обратил на мою атаку ровным счетом никакого внимания. Эффект не прошел.
        - Уходим быстрее! Быстрее, если жить хотите!!! - кричала вдали взбудораженная Уна. Вот ведь сучка, бросить меня решила!
        С яростным рыком волк вновь ринулся вперед. Материализовав трезубец, я попытался достать его морду острием. Зверь грациозно ушел в сторону и через миг был уже прямо передо мной.
        - А как же Бон? - уйдя полуоборотом с линии атаки моего врага, услышал голос Джоны.
        - Его не спасти! Маны нет! Лечение не действует! Но его тело отвлечет волка. Набив брюхо, тварь не станет нас преследовать!
        - Г-р-р!! Г-р-р!!! - застыв в паре метров напротив меня, зверь угрожающе зарычал. Я же вновь запустил в него «Спокойствие» - опять провал.
        На мгновенье он исчез из виду, как его собрат в прошлом бою. Я был готов к этому навыку, начал уклоняться, но не успел - разница в уровнях не пустые слова. Даже если знаешь, что будет за атака, далеко не факт, что сможешь ее избежать.
        Мощный нос ткнул меня в живот, откинув назад. Этот навык не снимал ХП, но выводил противника из равновесия. Пусть я и удержался на ногах, но защититься от продолжающего комбо укуса в бок полностью не сумел.
        Получен урон 30.
        Однако это не значит, что я подставился точно так же, как и в прошлый раз. Кое-что я умудрился провернуть, и в итоге зверь впился зубами мне в левую руку, а не в бочину. Только благодаря этому маневру у меня до сих пор осталось немного здоровья, чтобы продолжить бой.
        Растопырив пальцы правой руки, практически вплотную приложил ее к голове волка.
        Спокойствие Тьмы.
        Черт! Опять не проходит!
        Получен урон 7.
        Волчара и не думает ослаблять хватку, сжигая мои хитпоинты. Что ж, либо заклинание сработает сейчас после отката, либо мое тельце вправду станет ранним завтраком для черного хищника.
        От напряжения закусив губу, я почувствовал потоки энергии внутри себя и активировал навык.
        Вы использовали «Спокойствие Тьмы» на Черном волке. Черный волк ощутил Спокойствие Тьмы. Черный волк теряет желание сражаться с вами и вашим отрядом.
        Вы победили Черного волка. Получен опыт 409.
        Волк разжал челюсти и равнодушно уставился на меня. По-собачьи склонил голову на бок, махнул хвостом и, развернувшись, потрусил по своим делам.
        Я обессиленно рухнул на примятую траву. Пролежал секунд двадцать без тени мыслей в голове, а потом заставил себя встать. Пусть регенерация до сих пор ускоренная, здоровья у меня кот наплакал. Одна атака, даже не самая сильная, и можно будет спокойно добивать.
        Вернувшись на место нашей стоянки, я огляделся по сторонам. Вдали еще виднелись улепетывающие фигуры, причем Джона забавно прихрамывала. Ну хоть ходить уже сама может, и слава Богу.
        Я пригнулся, чтобы если беглянки надумают обернуться, не увидели моей головы над высокой травой. Пусть думают, что я умер, тем самым накормив волка и дав им возможность уйти.
        Догонять барышень не было никакого желания. Это их выбор. Я даже, возможно, порадуюсь, если они живыми-здоровыми доберутся до города. Зла на них не держу. Хотя на душе мерзковато… Осадочек остался, в следующий раз волей-неволей засомневаешься, стоит ли помогать людям.
        Ну да ладно. Я даже в какой-то степени рад, что теперь могу не скрывать свои умения. Прав был голос, не стоит лишний раз светить Тьму - вон как Уна возбудилась, когда на мне не прошло исцеление. Вспоминая выражение лица девушки, могу даже предположить, что видел ужас в ее глазах… Интересно, а как отреагирует общественность, когда увидит черный дым «Спокойствия Тьмы»? Лучше не стоит проверять.
        А еще у людей уж точно вызовет зависть открывшийся мне способ прокачки. Как я понимаю, даже неписи здесь могут повышать уровень - ведь за первого волка я разделил опыт с Уной. С учетом хардкордности игры, за каждую сотню другую опыта приходится бороться. Передо мной же замаячил шанс быстро поднять несколько уровней без особых потерь. Только для начала нужно восстановить все показатели по максимуму.
        Оглядевшись по сторонам, я направил свои стопы к одинокому деревцу неподалеку. Обойдя ствол, подпрыгнул, ухватился за нижнюю ветку и подтянулся. Убедившись, что и следующая ветка выдержит мой вес, перебрался на нее.
        Даже с небольшой высоты я смог заметить черную спину волка, медленно плывущую в траве. Похвалил себя за предусмотрительность и постарался расположиться поудобнее - мне здесь целый час куковать.
        Пока восстанавливались показатели ещё раз пролистал доступные мне интерфейсы, покрутил логи и вновь задумался, куда я собственно попал. Есть ли выход? Теплится слабая надежда, что все-таки проблема в неисправной вирткапсуле. И починив ее, технари смогут извлечь меня из этой уж слишком мрачной игры. Но, с другой стороны, я тут уже часов двенадцать, и никаких подвижек нет…
        «Не унывать и не паниковать!» - вспомнил свое жизненное кредо.
        Верно, сейчас мне нужно максимально эффективно использовать свои новообретенные возможности, чтобы выжить, стать сильнее и разжиться информацией об этом мире. Других вариантов нет. Хоть и говорят - раз заблудился, сядь на задницу и жди пока тебя найдут, никто не гарантирует, что спасатели придут к тебе раньше, чем ты умрешь от жажды, голода, сойдешь с ума, замерзнешь, станешь закуской для диких зверей…
        Так что займемся добыванием информации. Благо у меня есть в инвентаре одна интересная книжка.
        Ускорение регенерации, как оказалось, действовало около двенадцати минут. Обновляя его по необходимости, я погрузился в изучение «Малой энциклопедии Ллойда Коэлла». Работа оказалась написана слишком уж витиеватым научным языком. Навык чтения, как и знания местного языка, у меня появился автоматически с попаданием в игру, так что я понимал буквы. Понимал и слова (правда не все), в которые они складывались. Но чтобы осознать смысл предложений, приходилось тратить уйму времени - раз за разом перечитывая одно и тоже.
        Ни оглавления, ни толковых заголовков в книге не было. Я пробовал пролистывать и открывать разные страницы, чтобы понять какие вообще разделы есть в этой энциклопедии. В итоге плюнул на это и начал читать с самого начала. Узнал, что мир создали боги, и завяз в списке этих богов с описанием их внешности и способностей.
        Едва показатели восстановились, я убрал нудную книгу и осмотрелся по сторонам. На сей раз волков в округе не оказалось, так что я слез с дерева и направился в сторону леса, пригибаясь, чтобы не быть выше травы.
        Первый попавшийся мне на глаза хищник, совершенно не таясь, стоял на границе леса, важно водя мордой из стороны в сторону. Едва увидев его, я выставил вперед правую руку, активируя «Спокойствие Тьмы». Черный дым, сорвавшись с моих пальцев, развеялся, не долетев до волка метров десять. Я предполагал, что у заклинания есть радиус действия, но ожидал системного сообщения, если не буду доставать. А не подобной подставы.
        Взревев, волк мгновенно определил с какой стороны его атаковали и бросился на меня. Мне же осталось только развернуться и бежать - тянуть время, пока откатится моя единственная активная магическая способность.
        Спустя три секунды вновь выпустил в мохнатого зверя черный дым. Опять не сработало! Прыжок - и волк одним махом сокращает разделяющее нас расстояние. Я успел увернуться и тут же контратаковать, активировав «Силовой удар». Выдернул вилы из кровоточащего бока зверя, быстро замахнулся для нового выпада, но, резко развернувшись, противник вдарил мне по бедру передней лапой, до крови разодрав плоть.
        Насколько я успел понять, кровь в этой игре можно вызвать, лишь используя навыки и умения. И системное сообщение с уведомлением о повышенном уроне это подтверждает:
        Получен урон 50.
        Спокойствие Тьмы.
        Черт! Снова не сработало!
        Злобно уставившись на меня, волк на мгновенье исчез. Ну наконец-то! Похоже придется действовать по старой схеме.
        Как и раньше, я не успел отбить тычок носом, отлетел назад, но устоял на ногах, а хищник уже оказался возле моего левого бока. Принял укус на руку, и, терпя боль, вступил в состязание на выносливость. Зверюга не отпускал меня, я же насылал на него черный дым. После трех неудач долгожданный эффект «Спокойствия» прошел. Я получил опыт, а волчара мгновенно прекратил попытки откусить мне руку.
        Вернувшись на свое дерево, я потратил почти всю ману, прежде чем активировалась ускоренная регенерация. Достал из инвентаря недопитый квас и смочил горло. Скоро проголодаюсь, нужно что-то решать и с этой проблемой. Может попробовать отправиться в город? Благодаря синхронизации с телом, я вроде немного разбираюсь в местной географии. По крайней мере знаю, в какую сторону идти, чтобы оказаться в этом Экхайме.
        С другой стороны, глупо бросать прокачку, раз уж выдался такой шанс. Все-таки в люди выходить стоит, чувствуя за собой силу. А пока я всего лишь голодранец седьмого уровня, который не может использовать свой потенциал на глазах у других.
        Что же делать с едой? Хех… Все просто - передо мной целый лес. Мне уже доводилось раньше оставаться в лесу одному. В детстве я знал лишь об одном съедобном растении - землянике. Теперь же понимаю, что съестного в чаще гораздо больше.
        Когда бары здоровья, энергии и маны вновь заполнились на сто процентов, я слез с дерева и зашагал в лес, высматривая волков. На этот раз, издали заметив хищника, я обошел его стороной - провиант превыше всего.
        Почти сразу увидел заросли огромных лопухов. Только здесь они именовались несколько иначе: «Лопоух зеленый». То, что нужно.
        Достав вилы, я выкопал штук тридцать растений, отделил корни, очистил их от грязи и сунул в инвентарь. Заодно узнал, что один слот инвентаря вмещает двадцать одинаковых предметов. А еще за эту прополку удостоился роста синхронизации с телом на пять процентов. Посмеявшись над тем, что Бон оценил мой сельскохозяйственный порыв, проверил характеристики. Как и ожидалось, интеллект подрос на единичку.
        Осторожно петляя по лесу, я-таки нарвался на волка. Этот гад смог меня удивить - после привычного тычка носом, он атаковал справа, а не слева. Инстинктивно я защитился, подставив руку. И тут же ужаснулся - ведь заклинание-то активируется правой рукой! Так было указано в визуализации!
        Но слава Богу обошлось, я смог повторить «Спокойствие Тьмы» и левой. А через несколько провальных попыток сработал эффект, и вместе с опытом я получил новый уровень.
        Левел Ап порадовал меня только очком характеристик, которое тут же увеличило интеллект. К сожалению, в навыках ничего не прибавилось.
        На сей раз я решил не возвращаться в поле, а взобраться на одно из здешних деревьев. Восстановил все бары: погрыз корень лопуха, допил квас и отправился дальше исследовать лес.
        Все так же стараясь пока избегать волков, я минут через двадцать вышел к небольшой речушке. С наслаждением умыл лицо и наполнил пустую бутылку свежей водой. Ну что ж, я убедился в том, что могу обеспечить себя едой и питьем, а значит можно возвращаться к изначальной цели - к повышению уровня.
        Следующего волка успокоил без особых проблем, и снова полез на дерево восстанавливаться.
        Ловкость увеличена на 1.
        А вот и приятный бонус - система решила наградить меня за игру в Тарзана. Немного неожиданно, но очень приятно и обнадеживающе.
        Однако мое приподнятое настроение испортилось уже в следующей битве. Начиналось все стандартно - заметил волка, подкрался на нужное расстояние, запустил черный дым - с первого раза эффект не прошел, пришлось убегать. Со второго раза тоже ничего не получилось, и мы сошлись в ближнем бою. Кружусь вокруг хищника, уворачиваюсь, вот он исчезает, бьет носом, я отлетаю. Замечаю его тень слева, успеваю выставить руку:
        Получен урон 30.
        Получена малая травма.
        - А-а-а!!! - истошно закричал я, от боли позабыв активировать «Спокойствие Тьмы».
        И пусть раньше каждый пропущенный выпад причинял боль, то, что я почувствовал сейчас и рядом не стояло. Боль после обычных атак и даже умений была слабее и быстро угасала. Но после травмы продолжала пылать, обжигать и терзать.
        Стиснув зубы, я-таки выпустил черный дым. А через три секунды еще раз. Волк успокоился и разжал челюсти, а я, сжимая травмированную руку, рухнул на траву.
        Пусть после обычных умений и струится кровь, раны быстро затягиваются. Травма же и не думала исчезать. Кусок разорванной кожи неаппетитно болтался. Я додумался оторвать рукав своей грязной рубахи и перевязать левое предплечье.
        Залезть даже на нижнюю ветку дерева оказалось сущим испытанием. С огромным трудом, я преодолел его и даже получил плюс один к выносливости. Разместившись на толстой ветке принялся раз за разом запускать «Спокойствие», пока не усилилась регенерация. Лишь после этого немного расслабился.
        ГЛАВА 6. МРАЧНОСТЬ
        В этот раз я просидел на дереве больше двух часов. Хоть показатель здоровья уже давно заполнился до максимальной отметки, рана и не думала исчезать. Хорошо хоть прекратила кровоточить, покрылась легкой коркой и стала чуть меньше болеть.
        Интересно, когда пропадет эта «малая травма»? Сама заживет или обязательно искать какие-то особые методы лечения? А может она исчезнет только после перерождения? Хотя нет - это как-то совсем уж жестко для чего-то с пометкой «малая».
        Но, с другой стороны, перерождение в любом случае должно вернуть тело в первозданный вид, верно? Стоило об этом подумать, как в голове появилась совсем уж иррациональная мысль - качаться до упаду, пока не испущу дух. Ну а что? 10% энергии перерождения не самая большая плата за полное исцеление.
        Вот только я до сих пор понятия не имею, как восполнять запасы этой самой энергии. Да и со штрафами за смерть пока не разобрался. Так что настолько радикальные методы лечения точно стоит отбросить.
        Однако продолжить качаться мне очень хотелось. Уж очень манит десятый уровень. Как-никак юбилейный, в играх периодически выдают плюшки за достижения определенных отметок развития. Кроме того, на десятом откроется список «Личностных навыков», плюс я наконец-то смогу узнать, что за кольцо, транзитом через Уну, мне досталось в наследство.
        Слезать с дерева с больной рукой - удовольствие не из приятных, но что поделать? Приходилось стоически терпеть боль. В бою с очередным волком понял, что не могу долго держать трезубец двумя руками, а когда хищник вцепился мертвой хваткой в травмированное предплечье, я завопил от боли на всю округу.
        Но все же смог победить и вернуться на дерево.
        Через сорок минут сошелся с очередным мохнатым противником. Впервые за время этих бесконечных схваток произошел хоть какой-то прогресс. Уж не знаю, либо я приноровился биться с волками (все-таки сражаюсь с представителями одного вида, и набор умений у них ограничен и идентичен), либо же мой мозг устал терпеть постоянную боль и задействовал дополнительные ресурсы тела. Как бы то ни было, факт остается фактом - в бою с этим «Черным волком» я впервые победил, так и не подставившись под его навык «Мертвая хватка» (насчет названия не уверен, но для себя решил обозвать его именно так).
        А в награду кроме опыта получил еще и плюсик к ловкости.
        В следующей битве очередной зверь меня опять смог схватить зубами за руку - мой просчет. Но уже найдя следующего волка (если не ошибаюсь, девятого за день), я вновь смог уклониться от «Мертвой хватки». А успокоив его, получил и девятый уровень - как символично.
        Грызя корень лопуха и запивая его водой, я сидел на дереве, разглядывая округу. Минимум три волчары бродят поблизости. Все они уже сражались со мной, и теперь их фреймы для меня серые, то есть звери нейтральные. В этой игре, как я понял, три цветовых характеристики: еще есть красные (естественно у врагов) и зеленые - у членов группы. Забавно, что не у «друзей», иначе отец Бона - «Староста Джейсон», был бы «зеленым», а не «серым».
        Утолив голод и жажду, я открыл меню характеристик. Как обычно, увеличил интеллект и перешел в меню навыков, где тоже появилось нераспределенное очко. Думать, на что его потратить, даже не пришлось - давно все решил. Единственно верным решением сейчас будет повышение уровня «Спокойствия Тьмы». В итоге на заклинание теперь тратится 20 МП, зато и шанс прохождения - 20%.
        Прокачка пошла быстрее. Один раз я смог «успокоить» волка даже с первой атаки, раньше, чем сам хищник меня заметил. Чувствовал себя героем старого мема «Press A to win» жму на одну и ту же кнопку ради победы. Ну а что поделать? Метод-то действует. Страшно подумать, как другие игроки набирают опыт в этой игре. С местной скоростью регенерации честный обмен ударами с мобом - крайне долгий и нудный процесс. Хотя, скорей всего, у них есть какие-то свои фишки.
        Но игра - реально жесткая! Боль в левом предплечье сводит меня с ума. И вроде она не острая уже, но ноет… и ноет… и ноет… Если б я мог выйти из игры, пожалуй, долго бы в нее не заходил. Излишний реализм, на мой взгляд, просчет разработчиков. И эта хардкордость в прокачке… Игра должна приносить радость, помогать расслабляться после тяжелого трудового дня, а не требовать от тебя тратить все свои силы и ресурсы.
        «А если это все не игра?» - мелькнула на задворках сознания страшная мысль. Не в первый раз уже, между прочим. Как и прежде, я попытался выбросить эту ересь из головы. Если вокруг меня в самом деле параллельный мир, где в порядке вещей элементы ММОРПГ… Нет-нет-нет! Я не готов к такому. Попаданцы бывают только в сказках. А все происходящее - лишь сбой в новой игре и экспериментальной вирткапсуле. Любую игру можно пройти, любой сбой можно исправить. С жизнью же все гораздо сложнее…
        Отогнав прочь навалившиеся мысли, я приметил уже шестнадцатого волка за день и, выставив вперед правую руку, атаковал его черным дымом. Эффект не прошел, волчара зарычал и бросился на меня. Я побежал в сторону и через три секунды повторил заклинание. Зверь лишь фыркнул и исчез из виду. Я мгновенно перенес центр тяжести на левую ногу, уводя корпус в сторону. Хищник стрелой пронесся мимо, чиркнув носом мой живот. Полуоборотом разрываю дистанцию и снова активирую «Спокойствие Тьмы».
        Вы победили Черного волка. Получен опыт 394.
        Уровень повышен. Текущий уровень 10.
        Вы достигли отметки в 10 уровней. С вас сняты все критические негативные эффекты вплоть до легкой степени тяжести. Все характеристики повышены на 2.
        Читая заветные строки, я чувствовал, как перестает ныть предплечье. Через пару секунд боль совсем исчезла, и я быстро размотал окровавленную повязку.
        - Есть! Да! - поддавшись эмоциям, воскликнул я, торжественно сжав кулаки - на месте кошмарного укуса теперь красовался едва заметный шрам.
        Хех! Стоило терпеть и не сдаваться! Правильно сделал, что не побежал искать город и врачей.
        Продолжая мысленно нахваливать себя, я влез на разлапистую сосну и открыл инвентарь. Мне не терпелось исследовать все полученные с новым уровнем плюшки, но начать решил с кольца.
        На вид обычное железное, ничем не примечательное колечко, тонкое, как проволока. Но стоило в него всмотреться и пожелать узнать больше, как перед глазами выскочила надпись:
        Кольцо плута.
        Уникальное.
        Ловкость: + 5.
        Эффект 1: Позволяет менять ваше имя. Перезарядка 72 часа.
        Эффект 2: Позволяет изучить навык «Отвод глаз».
        Интересная вещица. Подошла бы какому-нибудь «разбойнику» в обычной ММОРПГ. Но, судя по всему, здесь нет стандартных классов. Так что и мне лишним уж точно не будет.
        Я надел кольцо на палец и глубоко задумался. Откуда у отца Бона нечто подобное? Судя по тому набору, что нашла в подвале Уна, староста явно готовился свалить - деньги, бижутерия, изменяющая имя, справочник до кучи… Может быть было что-то еще? И я недостаточно хорошо вытряс целительницу? Хотя и девица могла что-нибудь упустить. В идеале заглянуть бы на пепелище... Но все потом, раз уж пошла прокачка, нужно продолжать.
        И все-таки, вдруг железномордые не просто так уничтожали продовольственные тылы противника, как я сперва подумал? Что если их целью была конкретная деревня и ее жители с их секретерами и тайнами?
        «Эй, Бон! Я же благодаря тебе ориентируюсь на местности вокруг деревни. Да и с подвалом ты мне помог, скажи, за что на вас напали?»
        Но ответа, к сожалению, не последовали. Либо синхронизация с телом так не работает, либо ее уровень слишком низкий. А может просто моему аватару не доверяли военные тайны подобного уровня.
        Оставив тщетные попытки докопаться до истины, я потратил очередное очко характеристик на интеллект, убедился, что все параметры увеличились на два, а ловкость на семь, и перешел в меню навыков.
        В колонке бытовых навыков с недавних пор высвечивается:
        Акробатика 1.
        Этот, без сомнения, необходимый в быту навык, очевидно, является результатом моих древолазаний. Внизу же маячит уведомление, что есть ещё два нераспределённых очка. Но повышать «Акробатику» до третьего уровня, мне как-то не хочется. Оставим запас до лучших времен.
        Бегло взглянув на вторую колонку, я сосредоточил взгляд на третьей, где наконец-то появилась возможность выбора: «Лидерство», «Харизма», «Красноречие», «Целеустремленность», «Сила воли», «Изворотливость», «Хладнокровие», «Замкнутость» и «Мрачность».
        Я прочитал описание всех навыков. Некоторые из них частично пересекались, некоторые откровенно противопоставлялись друг другу. Например, «Замкнутость» и «Лидерство». Первое ускоряет набор опыта и рост характеристик, также дает возможность ежедневного случайного баффа, но при условии, что ты одиночка. Второе же увеличивает шанс того, что за тобой пойдут другие люди, из которых, в теории, можно создать верный отряд.
        На десятом уровне мне дали одно «Очко личности», и куда его вкинуть, я опять же не мог решить. Тяжело выдохнув, перевел взгляд на первую колонку. Здесь нераспределенных активов не добавилось, но, пролистав список до самого конца, увидел новый навык:
        Отвод глаз. Ур.1. Активное. Энергия 10. Перезарядка 3 минуты. На вас прекращают обращать внимание на 10 секунд. Эффект пропадает, если вы шумите или атакуете противника. Требование для изучения: Мрачность 1. Стоимость 1 очко навыков.
        Если учесть, что мне не стоит лишний раз светить свои способности, и реакцию людей на попытку меня исцелить - навык мне нужен. Да черт подери, в этой странной игре, думаю, любому хотелось бы иметь возможность в случае чего растаять в воздухе и свалить. Да и в бою можно использовать… Но, если я его изучу, вообще стану каким-то гибридом: маг тьмы - разбойник - воин с вилами. Хотя какая, в принципе, разница?
        Что ж, глянем еще раз на Мрачность:
        Мрачность. Личностный навык. Вы настолько неприятный тип, что люди стараются лишний раз не глядеть в вашу сторону, не говорить с вами, и в целом держаться подальше. Мрачным сложно найти друзей, но легче сохранить секреты. Чем выше уровень навыка, тем выше ваша Мрачность. Чем выше ваша Мрачность, тем больше у вас возможностей. Для гармонии вашего личностного навыка с внешним миром рекомендуются темные тона в одежде и глубокий капюшон.
        Что ж, похоже, с первой моей чертой личности в этой игре я определился.
        До захода солнца я успел «успокоить» еще четырех волков. И пусть я вполне неплохо вижу в темноте, организм требовал отдыха. Подкрепившись корнями лопуха, скушав на десерт горсть недавно обнаруженной земляники и запив все это водой из реки, я, побродив по округе, выбрал самое толстое дерево. Спать на ветках - сомнительное удовольствие, но я смог подремать практически до рассвета и заполнить бар «Сон».
        После раннего завтрака буквально за час взял одиннадцатый уровень, а вместе с ним и очко навыков, которое тут же потратил на «Отвод глаз». Однако уже в следующим бою понял, что мое новоприобретение бесполезно против волков с их звериным обонянием. Интересно, какие еще ограничения есть у «Отвода»? Надеюсь, я не потратил впустую очки и не запорол персонажа…
        Успокоив себя мыслью, что и «Мрачность», и «Отвод» я взял в первую очередь против людей, продолжил кружить вокруг волка, насылая на мохнатого противника черный дым. Наконец, эффект «Спокойствия» прошел, и я замер как вкопанный, читая системное сообщение, последовавшее за привычными строчками о получении опыта:
        Получено достижение: «Четверть Света». Вы ни разу не совершили убийства и пощадили уже двадцать пять противников. Ваша добродетель повела вас по пути Света. Пройдите по этому пути и обретите силу.
        Внимание: присутствие Света внутри вас нервирует вашу Тьму. Вы бесите сами себя на 25%.
        «Ну и что это за радость?» - спрашивал сам себя, залезая на ближайшее дерево.
        При изучении всех доступных параметров не увидел ровным счетом ничего нового. Вопрос «Что делать?» беспрерывно вращался внутри моей черепной коробки. Так получилось, что за время игры я ни разу не использовал добивающий удар. «Паучок» приклеил меня паутиной к земле, первого волка прикончила Уна, а с остальными я расходился миром. Сдается мне, победить двадцать пять раз, так никого и не убив, действительно редкое достижение. Вот только ни баффов, ни, к счастью, дебаффов от него нет. Правда насчет второго, сомневаюсь, уж очень подозрительно выглядит последняя строчка сообщения. Хотя чувствую себя я, как обычно. Никакого раздражения нет.
        Блин! Прервать серию подобру-поздорову? Или продолжить, понадеявшись на эту призрачную силу Света? Разнообразие в арсенале умений при правильном использовании еще никому не вредило…
        Действительно, что на меня нашло? Убить кого-нибудь я еще успею. Пока же не стоит спешить, нужно посмотреть, какую пользу можно извлечь из своего достижения.
        Но в этот день пользы я так и не увидел. А вот недостатки себя проявили - временами, кастуя «Спокойствие Тьмы», я чувствовал какое-то неестественное омерзение от заклинания. В итоге двадцать МП тратилось, а черный дым из пальцев не шел. Благо такие помутнения случались нечасто и быстро проходили.
        Утром следующего дня я подрос уже до тринадцатого уровня. За два дня сражений выросли и мои характеристики - все понемножку, даже телосложение самостоятельно повышалось от беспрестанного лазания по деревьям. На прирост интеллекта же влияло чтение. Теперь статы выглядели так:
        Телосложение 18
        Выносливость 17
        Сила 23
        Ловкость 19
        Интеллект 18
        А еще я сменил имя. Точнее само имя «Бон» оставил, но вот простецкое слово «Селянин» заменил на подходящий моему личностному навыку эпитет «Мрачный». «Мрачный Бон»… Звучит, а если надоест, то после перезарядки кольца можно будет придумать что-нибудь новенькое.
        Шел четвертый день, как я попал в игру, и третий день соло-прокачки в лесу. Победы над волками приносили все меньше опыта, и все больше требовалось «успокоить» туш, чтобы взять очередной уровень. Да и сами хищники попадались все реже. Я уже начал подумывать, сколько мне стоит еще здесь торчать? Может быть, нужно поискать другое место для набивания опыта? Или вовсе отправиться в город? Ну или в деревеньку - в округе есть и другие селения, кроме Боновского…
        Однако провидение пришло мне на помощь. Одолев очередного волка, я снова залез на дерево восстанавливать показатели. Подумал и решил подняться повыше. Под ногами уже начинали хрустеть ветки, а сам я практически поверил, что занимаюсь какой-то ерундой. Хотел-то я подняться выше, чтобы рассмотреть окрестности в поисках новых мобов, но на самый верх мне не залезть.
        Правда и набранной высоты оказалось достаточно для улучшения обзора. Нет, других зверей я не обнаружил, но вот в одном из направлений вдали я увидел дерево, как мне показалось, с черными листьями - чем не цель, для похода?
        Спустившись на землю, бодро зашагал к этому таинственному древу. И чем ближе подходил, тем мрачнее становился лес. Звуки стихали, пение птиц слышалось позади меня, но не там, куда я так стремительно направлялся.
        Волков в этой части и в помине не было - никто не мешал моему продвижению. И вскоре я понял почему. Остановившись возле старой сосны, я не решался идти дальше, ведь там начиналась смерть.
        ГЛАВА 7. ТЛЕНИЕ
        Лес словно разделили пополам. Я остановился на границе, там, где кончалась его живая зеленая часть. Прямо передо мной стояли почерневшие стволы деревьев с черными листьями да сгнившая трава под куполом темно-зеленых испарений.
        Меня едва не стошнило, хорошо хоть ем последнее время мало, и желудок оказался пуст.
        - Фу… - тихо пробормотал я, уткнувшись носом в свою грязную драную рубаху - аромат в округе стоял соответствующий. Интересно, что такое должно было произойти, чтобы сгнил целый лес? Ведь эта мрачная картина простирается насколько хватает глаз.
        - Бульк, - раздался противный звук и, повернув голову, я увидел на истлевшей земле небольшой (сантиметров двадцать в диаметре) гейзер, из которого пузырясь и клубясь вытекала густая едко-зеленая жидкость.
        На сей раз меня все же стошнило.
        Прокашлявшись, зашагал прочь, подальше от этого мерзкого места. Отойдя метров на сто, смочил горло и призадумался. Поддавшись любопытству, я прискакал сюда, осмотрелся… И что дальше? Набраться смелости и начать пробираться вглубь истлевшего леса? Обычно в играх в таких местах можно сыскать что-нибудь ценное и редкое. Если хочешь разжиться полезными вещицами, ты не имеешь права проходить мимо подобных локаций.
        С другой стороны, есть территории, куда стоит соваться только с группой. Кто знает, может сгнивший лес как раз из таких? Все-таки логичнее раздобыть побольше информации, прежде чем прыгать туда сломя голову.
        Но черт возьми, интересно же!
        Осмотревшись, я приметил дерево, на которое без особого труда смогу залезть, что тут же и сделал. Поднявшись на несколько метров, пристально всмотрелся в черную часть леса. Заметил несколько движущихся фигур, но разглядеть их подробно или увидеть параметры, к сожалению, не смог. Однако ни спусков в пещеры, ни скоплений мобов, ни громадных монстров я не заметил. Все-таки для получения более полных данных о местности нужно подобраться поближе.
        Или попробовать разведать в близлежащих населенных пунктах. Будет странно, если народ ничего не знает о такой природной аномалии.
        Хотел уж было слезть, как взгляд зацепился за темно-серые очертания невысокого строения справа от меня. Начал вглядываться, насколько это возможно сквозь заросли деревьев. Вроде дом, до него метров пятьсот параллельно линии, разделяющий лес. Здание располагается на «живой части», но все же довольно близко к «мертвой».
        Я решил исследовать строение и, спустившись на землю, бодро зашагал в сторону дома. Через несколько минут вышел на заросшую высокой травой полянку, оказавшись прямо напротив своей цели - небольшого двухэтажного деревянного строения с плоской крышей и маленькими незастекленными окошечками, часть из которых изнутри были заставлены досками. Ни забора, ни каких-либо других сооружений больше не было.
        Пригибаясь и оглядываясь по сторонам, я направился к крыльцу. Довольно тихо, вряд ли здесь кто-то живет. Да и трава вокруг не примята - все говорит о том, что домик заброшен. Вот только это не повод ослаблять бдительность.
        Дверь оказалась не заперта. Осторожно потянув за ручку, я поморщился и тихо выругался - прямо на пороге меня встретило огромное пятно запекшейся крови. Сухая багряная полоса тянулась вглубь дома. Воображение тут же услужливо подсунуло картину, на которой нечто огромное и страшное волочит за ногу человеческий труп.
        Мотнул головой, отгоняя наваждение, вошел внутрь и закрыл дверь на щеколду. Огляделся - света не хватало, но даже в полумраке я смог заметить высохшие брызги. Судя по всему, несчастный хотел убежать, именно поэтому дверь была открыта, но самую малость не успел. Черт подери! Может пора уносить ноги, пока не поздно, а?
        Эта правильная и рациональная мысль. Вот только есть у нее одна слабость - если постоянно бегать от потенциальной опасности, никогда не обретешь силу. Хороший шмот, опыт и прочие плюшки просто так не достаются. А без всего этого я и гроша ломанного не буду стоить. Ведь если окажется, например, что выйти из игры можно лишь пройдя ее… Ну да ладно, я уже чего только не придумывал. Лучше вспомнить свое кредо и двигаться вперед. Главное - не терять рассудка. Трусость и осторожность все же разные вещи. К тому же, у меня есть «Спокойствие Тьмы» - если с одного-двух ударов не вынесут, уж точно пройдет либо само «Спокойствие», либо «Ужас».
        А вообще, я искренне надеюсь, что враждебных существ в доме уже нет. Все-таки кровь на полу точно не первой свежести.
        Переборов страх, я медленно двинулся дальше. Прихожая плавно перетекала в гостиную. Комната очень напоминала перевернутые вверх дном дома в деревне Бона. Вот только, судя по следам огромных когтей на шкафах и стенах, бардак здесь развели не люди.
        - Оу… - протянул я, заметив у дальней стены изувеченное тело. Определить пол жертвы можно было лишь по подолу длинного платья. Когда-то оно явно было голубым, теперь же первозданный цвет смутно проглядывал в редких не запятнанных кровью островках ткани.
        «Кто это» - мысленно задал вопрос системе, пристально глядя на труп женщины. Никакого отклика не получил и быстро отвернулся.
        Стараясь не обращать внимание на разодранную хозяйку дома, я продолжал осматривать гостиную. Какие-то разбитые склянки, пятно высохшей жидкости на полу, головы волка и кабана на стене - похоже, тут жили охотники. А это значит, что должен быть минимум еще один труп - мужчины.
        Я оказался прав. Растерзанный глава семейства валялся в коридоре, прижимая к себе покрытый засохшей кровью арбалет.
        Простой арбалет охотника.
        Обычное.
        Урон: 20-25.
        Требования для использования: Ловкость 10; Сила10.
        Меня в очередной раз едва не стошнило, когда я разжимал задубевшие пальцы мужчины, чтобы забрать его оружие. Потратил на это несколько минут, но в результате с задачей справился, заодно сняв с пояса трупа колчан с пятью болтами. Каждый из них давал дополнительно +1 к урону.
        Еще минут десять ушло на то, чтобы разобраться, как пользоваться моим новым оружием. Благодаря прохождению множества игр я имел общее представление об устройстве арбалета и умел из него стрелять. Однако теперь заряжать пришлось своими руками без какой-либо поддержки системы. Интересно, а попадание в цель тоже будет зависеть от собственных умений?
        Как бы то ни было, я справился и с этой задачей - сделал пробный выстрел в стену, достал болт, зарядил по новой, а после двинулся дальше. Уперся в небольшую дверь и тут же открыл ее.
        - О-о-о! - удовлетворенно протянул я, поняв, что наткнулся на кладовую. Уставший от корней лопуха живот тут же заурчал, но стоило вспомнить увиденное за день, аппетит мигом улетучился. Однако я все-таки забил инвентарь сыром, строганиной, сухарями и пятью одинаковыми бутылками домашнего вина.
        Завернув за угол, увидел лестницу и поднялся на второй этаж, где располагались две нетронутые комнаты. Похоже, когтистый монстр довольствовался первым этажом. Что ж, это очень хорошо - больше добра уцелело.
        Я не зря обрадовался! Буквально через двадцать минут исследований, мой невидимый карман пополнился еще двадцатью арбалетными болтами, луком и колчаном, полным стрел, ножом, топором, картой местности, а также десятью золотыми, семьюдесятью шестью серебряными и сорока тремя бронзовыми монетами. В отличие от доставшегося от отца богатства, подписанного «Золотые монеты герцогства Оруэль», эти именовались «… монеты Лонгории», не суммировались с уже имеющимися и создали под сеткой инвентаря еще одну строчку с деньгами.
        Сейчас мой невидимый карман вырос до семнадцати слотов, а вначале было одиннадцать. На досуге пытался прикинуть, от чего может зависеть его размер. Получилось, что это округленное в меньшую сторону среднеарифметическое интеллекта и выносливости. Не знаю, прав ли я, но выглядит вполне логично - инвентарь, по сути, межпространственная магия, стало быть, должен полагаться на интеллект. Но в то же время, он - сумка. А как далеко ты сможешь утащить свою поклажу, зависит именно от твоей выносливости.
        Я окинул взглядом хозяйскую спальню и решил, что нечего добро оставлять в этом заброшенном домике. Тут еще найдется, что можно взять, так что лучше забить инвентарь до отказа. Потом продам торговцам. А если позже понадобятся свободные слоты - всегда можно выбросить наименее ценное барахло.
        С этими мыслями я сперва полностью сменил свои лохмотья на новые штаны, рубаху, куртку и сапоги. Никаких плюсов к статам обычные вещи не давали, только на смешные единички поднимали броню. А еще, в отличие от моего кольца, они не подгонялись по размеру. Благо итак почти подходили - комплекцией с погибшим хозяином дома мы схожи.
        Одевшись, материализовал колчан с болтами и прицепил к поясу. Силой мысли убрал его обратно в невидимый карман. Тут же вызвал снова - колчан появился, как я и ожидал, на поясе, а не у меня в руках. Удобно - не нужно таскать на себе. Из минусов - занимает целый слот.
        Затем я накидал в инвентарь еще пару сапог, куртку, какие-то покрывала и комплект железной посуды. Все. Упакован под завязку. Теперь точно пора отправляться в люди. Начну, пожалуй, не с Экхайма, а с деревушки, которая, если верить карте, расположена неподалеку. К вечеру, скорей всего, дойду. Надеюсь, там будет хоть какой-нибудь торговец.
        Спускаясь по лестнице, поймал себя на мысли: «Правильно ли я поступаю?» Влез в чужой дом и, если говорить начистоту, занимаюсь мародерством. По сути, нормальное действие для любой игры, особенно на ранних уровнях - тащить все, что плохо лежит к торговцу. Однако здесь все настолько реалистично, что даже совестно…
        - Г-р-р-а-а!!! - оглушительный рев заставил меня вздрогнуть и на автомате вытащить из инвентаря вилы.
        - А-а-а!!! - через мгновенье удар могучих когтей рассек на мне одежду и кожу с мышцами до самых ребер, отправив в полет. Приложившись затылком о деревянную стену, я мгновенно вскочил на ноги, чувствуя, как бок будто разъедает кислотой.
        Метрах в четырех от меня, загородив гниющей тушей проход, рычал источающий миазмы медведь. Его шкура казалась драной и скатанной, глаза застилала мертвецкая пелена, а на лбу зияла громадная, наполненная зеленной жижей рана, формой напоминающая лист клевера.
        Старый медведь Измененный Тлением. Уровень 25.
        847/847
        - Г-р-р-р!!! - рявкнул хищник, бросившись на меня.
        Выставив вперед правую руку, я запустил в него черный дым. Эффект не прошел, а медведь уже был прямо передо мной, замахнувшись гниющей лапой. Проявив чудеса ловкости, я умудрился отпрыгнуть назад, резко развернулся и бросился наутек.
        Естественно, далеко бы я не смог убежать от страшного зверя, но мне нужно выиграть жалкие пару секунд.
        - Г-р-р!!! - тварь ревела практически мне в ухо.
        - А-а-а… - застонал я, получив когтями по спине и пролетев пару метров, рухнул на пол возле входной двери.
        Получен урон 50.
        Сволочь! Сдохни!
        Перевернувшись, запустил в медведя своим любимым (и единственным) заклинанием.
        Вы использовали «Спокойствие Тьмы» на Старом медведе Измененным Тлением. Эффект заблокирован. Ваших сил Тьмы недостаточно, чтобы влиять на созданий Тления.
        Лишь глянув на строки логов, я понял, что бой закончен - через мгновенье медведь настиг мою упавшую тушку и принялся драть когтями, не обращая внимания на мои жалкие потуги отбиваться вилами.
        Едва здоровье опустилось до единички, дух покинул тело.
        Вы побеждены Старым медведем Измененным Тлением.
        Я видел, как тварь вонзила когти обоих лап мне в грудную клетку и разорвала ее, точно лист бумаги.
        Вы убиты Старым медведем Измененным Тлением. Вы будите перенесены к своей точке воскрешения.
        Едва боль и мир вокруг меня исчезли, я очутился на уже знакомом кладбище.
        Вы воскресли в точке воскрешения. Использовано 10% энергии посмертия.
        Устало выдохнув, я уселся на траву напротив дверей склепа. Вот же я идиот! Сам себе твердил об осторожности, а, заметив лестницу, тут же полез наверх, до конца не проверив первый этаж. Ведь, если подумать, хозяйка дома пыталась выбраться. То есть бежала из гостиной к выходу. И судя по всему бежала от этого же медведя. Как он оказался в доме? Уверен, не прятался все время, пока я лазил по шкафам. Должно быть услышал или учуял меня с улицы и приперся. А вошел, несомненно, через черный вход… Черт!
        Но хватит распускать нюни! Да - идиот. Да - ошибся. С кем не бывает. Но чтобы не быть идиотом и дальше, нужно на будущее сделать выводы и больше так не подставляться. Пусть я и умер, эта смерть пойдет мне на пользу.
        Хмыкнув, я вызвал логи и пролистал их до самого начала боя:
        Старый медведь Измененный Тлением, использовал размашистый удар когтями Тления.
        Получен урон 72.
        Эффект Тления ослаблен. Вы получаете урон 10 каждые 5 секунд в течение 30 секунд.
        Значит правильно я сделал, что, получив очко умений на двенадцатом уровне, потратил его на изучение «Темной части мира». Да уж, интересно, если ослабленный эффект все равно усиливает сам удар лапой, да еще и потенциально снимает 60 ХП, то на что он способен в полную мощь?
        Однако что за явление такое - «Тление»? На найденной в доме охотника карте часть леса подписана этим же словом.
        Достал из инвентаря свернутый лист пожелтевшей бумаги. Хм, если приглядеться граница «Тления» здесь гораздо дальше от их домика, чем на самом деле. Ошибка? Или же…
        Раздавшийся шорох прервал мои размышления. Мгновенно вскочив на ноги, я прильнул спиной к стене склепа и заглянул за угол. Из леса в мою сторону семенил уже знакомый мне «Паучок Измененный Тлением» - пятый уровень.
        Материализовал арбалет и вышел из укрытия. Будет зверюга атаковать? Или побоится разницы в уровнях.
        Не побоялся - увидев меня, «Паучок» бросился в бой.
        Я успел вскинуть руку с арбалетом и, наспех прицелившись, выстрелил:
        Вы нанесли урон 23.
        На удивление попал! Правда не понял - сам, или все же система помогла. Но разбираться некогда, сменив стрелковое оружие на привычные вилы, я принялся кружить вокруг членистоногого, коля его и пуская в противника черный дым. Как и с медведем, ни «Спокойствие», ни «Ужас» не прошли на существо Тления. А я, честно говоря, надеялся, что такую-то мелочь моя магия сможет сразить.
        Так что пришлось просто уворачиваться и колоть его трезубцем, периодически активируя «Силовой удар», ну и в конце уклониться от плевка паутиной Тления.
        Я не стал добивать тварь, чтобы не портить свою уникальную серию. Повесив на себя ускорение регенерации, я напоследок оглядел кладбище. Ничего нового или необычного. Надеюсь, сюда я больше не вернусь.
        С этой мыслью я зашагал по знакомой дороге в сторону пепелища. Ну а что? Раз уж судьба медвежьими когтями закинула меня в самое начало, почему бы не проведать отчий дом? Слишком много сомнений успело накопиться за последнее время.
        ГЛАВА 8. ОЧИ ВО ТЬМЕ
        Если честно, все-таки сомнение у меня всего одно, но большое. Я сомневаюсь, что деньги, кольцо и книга - это все, что спрятал отец Бона. Он готовился к побегу, а значит ожидал чего-то страшного. Что в данной ситуации может быть страшнее войска пятидесятиуровневых бойцов в локации, где самый высокий уровень, похоже, был именно у Джейсона? Почему он этого ожидал? Что могли сотворить селяне, чтобы навлечь на себя такую кару? Или виновен только староста? Но уж очень подозрительной кажется Уна. Будто ей что-то известно. Или же вовсе целительница - сообщница старика.
        Самое гадкое состоит в том, что если я найду хоть что-нибудь необычное в сгоревшей деревне - мои догадки подтвердятся. Но если же не найду - это ничего не будет значит. «Улик» не только может и не быть вовсе, их могла забрать Уна, а может быть, я сам что-то пропущу…
        Размышляя, я не забывал смотреть по сторонам. Пусть деревня и выгорела практически дотла, прошлый опыт научил меня, что никогда нельзя расслабляться. Может быть благодаря этому, я первым заметил мужика, расхаживающего по пепелищу, и тут же юркнул в высокую траву.
        «Кто это?» - мысленно обратился к системе.
        Гвардеец Джон. Уровень 49.
        980/980
        Хм, «Гвардеец»? Помнится, когда я вглядывался в железномордых, мне высветились только имена без каких-либо определений. Уровнем те двое были повыше, и здоровья, соответственно, имели больше. Плюс этот мужик выглядит иначе - доспех, насколько могу судить, кожаный, шлем вроде тоже, да и закрывает лишь голову и переносицу, оставляя лицо без защиты. На спине у мужчины щит, а на поясе меч - интересно, почему в инвентаре не носит? Или неписи так не умеют?
        Гвардеец обошел пепелище кругом и уселся на толстое бревно в центре бывшей деревни. Достал из инвентаря деревянный брусок и принялся методично вырезать какую-то подделку.
        Если приглядеться, становится очевидно, что после пожара здесь частично навели порядок - расчистили от обгорелых досок площадки на местах выгоревших домов, стащив мусор в многочисленные кучи по периметру каждого участка. За несколько дней с таким объемом работ один Джон явно бы не справился. Здесь будто поработал целый отряд. Они тоже что-то искали! Но нашли ли, расчистив сгоревшую деревню? И зачем поставили сторожа? Кого хотят поймать?
        Причем сидит же, зараза, как раз недалеко от бывшего дома старосты. Подобраться со спины, конечно, можно. А если обернется, врубить «Отвод глаз»… Но я уже успел за сегодня наделать глупостей. Незачем спешить. Подождем.
        И за рассудительность мне воздалось - через несколько минут к Джону подошел второй мужчина:
        Гвардеец Лерк. Уровень 51.
        950/950
        Облаченный точно в такую же броню, как и первый, вместо меча и щита вновь прибывший носил лук и колчан со стрелами. Думаю, этим и можно объяснить то, что хоть уровень мужчины и перевалил за юбилейную отметку в пятьдесят, здоровья у него меньше, чем у Джона - Лерк вкладывался в ловкость.
        Доказательств у меня нет, лишь собственные наблюдения, но, как я понял, урон, наносимый оружием дальнего боя, зависит только от характеристик самого оружия. В ближнем бою, к примеру, прибавляется еще и показатель силы. В дальнем такого нет.
        Моя теория нуждается в дальнейшей проверке, что я в ближайшее время и планирую сделать с помощью арбалета. Но, как мне кажется, я абсолютно прав. Для стрельбы необходимо только наличие минимальных статов, чтобы использовать само оружие.
        Однако почему тогда лучнику стоит качать ловкость, а не, например, наращивать тушку? Тут все предельно просто - критический урон и скорость перезарядки да самой стрельбы. Кроме того, возможно, ловкость влияет и на меткость…
        Я уже успел заметить, что многое в этой игре зависит от собственных навыков и реакции. Но, естественно, и цифровые показатели играют далеко не последнюю роль. Повышая их, чувствуешь, как тело становится сильнее, быстрее, проворнее. И если собственные навыки, условно, влияют на скорость мышления и оценки, то цифровые на возможности тела.
        Размышляя об этом, я наблюдал за гвардейцами. К сожалению, со своего текущего местоположения я не слышал, о чем они говорят, но подходить ближе не решался. Так я провел минут сорок, уже ноги начали затекать от сидения в неудобной позе.
        Не рискнув сунуться на пепелище сейчас, при свете дня, я осторожно развернулся и направился в сторону леса. Отойдя от селения на некоторое расстояние, встал в полный рост и дальше шел уже бодрее. Разок остановился, чтобы свериться с картой, и продолжил путь.
        У меня есть козыри, так почему бы их не использовать? Один - это способность видеть в темноте, которую, к слову, можно прокачать до второго уровня. Для это нужно очко умений, а стало быть, требуется взять следующий уровень.
        Я прошел до места нашей ночевки с Уной и остальными селянами, спасенными мной, но в результате бросившими меня на растерзание волкам. Еще раз глянул на карту и взял чуть левее - в другую часть леса, где еще водились не успокоенные мной хищники.
        Методичный кач завершился лишь с заходом солнца. Я достиг четырнадцатого уровня, по пути получив ожидаемое достижение «Половина Света». Все тоже самое, только теперь, если верить системе, я бешу сам себя уже на 50%.
        Осечки с активацией «Спокойствия Тьмы» стали случаться несколько чаще. Слава Богу, что не каждый второй раз, как следует из названия, иначе действительно пришлось бы прирезать какого-нибудь волка. Раз за разом кастуя черный дым на хищников, я размышлял, стоит ли продолжать серию. Решил, что пока ничего критичного нет, нужно продолжить. Жаль только, что плюшек пока тоже не выдали. Появятся, когда счетчик неубитых дойдет до сотни? Успею ли я к тому времени понять, что делать с противостоянием Света и Тьмы внутри меня? Очень на это надеюсь. А может быть, к тому времени старческий голос, давший мне напутствие перед стартом игры, сочтет меня подросшим и явится на серьезный разговор? Как он и предполагал, у меня уже скопилось много вопросов к нему.
        Закончив с волками, влез на дерево, перекусил строганиной и сыром, вкинул очко умений в интеллект и улучшил нужный навык до:
        Очи во тьме. Ур.2. Пассивное. Позволяет видеть в темноте так же хорошо, как днем, а может и лучше. Позволят увидеть что-то легко скрытое во тьме.
        Немного изменилось описание, а видеть я стал действительно лучше. Хоть картинка отличалась от дневной и преобладали серые тона, но выглядело все довольно четко. Пожалуй, уже можно читать под луной без свечки.
        Хм, поднять умение до третьего уровня система не предлагает. Тоже самое и со «Спокойствием Тьмы». Надеюсь, эта возможность откроется в будущем.
        Таким образом, сейчас у меня есть два навыка второго уровня и ворох навыков первого, из которых приоритетным в очереди на улучшение стоит третье (и последнее на сегодняшний день) из имеющихся у меня умений Тьмы. Жаль, что очки навыков даются так редко - всего три за пять уровней.
        Завершив все приготовления и подкрепившись, я вернулся к деревне. Джон все так же сидел на бревне в центре пепелища. Лерка нигде не было видно. Осторожно обойдя селение, я приметил возле северной границы небольшую палатку. Подкрался поближе и, активировав «Отвод глаз», осторожно заглянул внутрь. Лучник спал сном младенца.
        Стараясь ступать бесшумно, я обошел пепелище по периметру и замер метрах в двадцати от сгоревшего дома старосты. Сейчас он представлял собой расчищенный участок земли с вырытой посередине ямой. Выгорело все под чистую. Даже балки, поддерживающие крышу погреба. А то, что осталось после пожара, скрупулезно выгребли гвардейцы, свалив в кучи мусора.
        И что мне теперь здесь ловить? Да уж, немного радует, что я топал сюда не на своих двоих от самого истлевшего леса, а телепортировался благодаря медведю. Хотя разве может радовать собственная смерть?
        Но, в любом случае, чтобы успокоить себя, я просто обязан залезть в яму. А потом что? Кучи мусора перебирать в тщетной надежде, что гвардейцы что-то упустили?..
        Но так или иначе я ни капли не жалею, что решил наведаться домой. Этот поход уж точно ненапрасный - кое-что новое я уже узнал. И очень надеюсь, что интерес, проявленный к сгоревшей деревне со стороны неизвестных мне гвардейцев, не будет единственной полученной сегодня полезной информацией.
        Я перевел взгляд на Джона. Тот до сих пор сидел спиной ко мне, но на всякий случай я активировал «Отвод Глаз» и тихо подкрался к бывшему погребу. Зацепился пальцами за край - земля тут же осыпалась под моим весом, и я поспешно приземлился на дно ямы. Получилось довольно тихо, вряд ли дежурный гвардеец хоть что-то услышал. Глянул наверх, в темный прямоугольник неба - метра два с половиной, никаких лестниц. Но я заранее придумал, как буду выбираться. Главное, чтоб сработало.
        Осмотрелся внутри погреба - яма примерно три на два метра, ничего кроме земляных стен. Принялся методично прощупывать каждую стену. Вариантов собственно всего три: первый - я полный идиот, и тут ничего не было с самого начала, второй - гвардейцы нашли все, что можно, третий - мне повезет. В любом случае по-другому я не могу поступить - всегда во всем нужно убедиться лично.
        Однако порой за эту привычку жизнь меня наказывала. Как сейчас, например - никаких выступов и щелок, ничего подозрительно - одни голые стены. Неужели действительно зря сюда сунулся? Оу! А это что такое?
        Неожиданно стало темнее, Луну закрыло облако. В образовавшейся темноте на одной из стен будто бы загорелся маленький светлячок. Круглый полупрозрачный тусклый огонек мерцал не то перед стеной, не то внутри. Возможно, будь еще темнее, он горел бы ярче, но вылезти сейчас, подойти к Джону и затушить его факел сродни самоубийству.
        Вместо этого приблизился к огоньку вплотную и потянулся к нему рукой. Вдруг светлячок исчез, и мир осветил лунный свет.
        В голову пришла довольно бредовая мысль - достал из инвентаря найденное в доме охотника покрывало и накинул половину себе на голову, вторую же вплотную прижал к стене.
        Сработало! В этой искусственной тьме я вновь увидел светлячка прямо у себя перед носом. Он мерцал гораздо четче и походил на своеобразный маркер.
        Вот как, значит, работает «увидеть что-то легко скрытое»?
        Не теряя времени, материализовал в руке нож и принялся ковырять лезвием за огоньком. Орудовать приходилось медленно, бесшумно ссыпая землю под ноги. Однако уже через пять минут лезвие наткнулось на нечто гораздо более твердое, чем обычная земля.
        А еще спустя некоторое время я извлек на свет божий маленький кованый сундучок с ручкой и крохотным навесным замком.
        Сейф. Уровень защиты неизвестен.
        Я расплылся в торжествующей улыбке. Да! Мой поход оказался ненапрасным! Так и знал, что должно быть заныкано что-то еще!
        Окрыленный одержанной маленькой победой, я с покрывалом на голове проверил и остальные стены. Светящегося маркера больше не обнаружил, что, впрочем, меня ничуть не расстроило. Дело сделано. Пора выбираться!
        Жалко конечно расставаться со своим добром, но иногда нужно идти на жертвы - с этой философской мыслью я достал из инвентаря приобретенный только сегодня топор и приставил его лезвием к одной из земляных стен на высоте сантиметров в шестьдесят. С силой вдавил топорище в землю и сделал подобие ступеньки.
        Оглядев напоследок яму, подошел к топору и наступил одной ногой, проверяя удержит ли. Не очень надежно, но на один раз сойдет.
        Однако не все в жизни идет так, как мы рассчитываем, иначе все поголовно были бы миллиардерами. Резко оттолкнувшись от ступеньки, я удачно зацепился за край и, быстро подтянувшись, залез наверх (не зря Бон силу качал, а у меня ловкость с акробатикой выросла). Но вот топор с мясом вырвался из земли и гулко ухнул на дно. Не очень громко, но достаточно, чтобы Джон услышал и обернулся.
        Отвод глаз.
        - Лерк! Подъем! У нас гости! - заорал гвардеец, изумленно вертя головой. - По твоей части!
        Я исчез прямо на глазах стражника. Уверен, он даже разглядеть меня не успел, не то, что параметры проверить. Не теряя времени, я стремглав бросился за территорию сгоревшей деревни, в высокую траву.
        - Вон он! Уходит! - раздался другой голос. Черт возьми, второй гвардеец может видеть сквозь «Отвод…»? - Эй! Стой! Стой! Поговорить надо!
        - Скрылся сволочь! - раздраженно воскликнул Лерг, когда я, согнувшись в три погибели, спрятался в траве. Время «Отвода…» закончилось, а продираться в лес без него уж очень опасно.
        - Может так и лучше, - хмыкнул Джон. - Кто знает, какой у него уровень.
        - Может быть… - выдохнул лучник. - А может и нет. Кто это был вообще? Железномордый? Или все же кто-то из местных? Эй!! - неожиданно громко закричал Лерк. - Слышишь! Если ты друг убитых здесь селян, мэр Экхайма хочет с тобой встретиться! Приходи! Он будет ждать! - проорал лучник и негромко добавил: - Кто б мне объяснил, что за ерунда здесь творится. Пойдем, Джон, где ты его засек?
        - У дома старосты, - ответил мечник. - Он вылез из погреба.
        - Нужно осмотреть место и отправить голубя. Будем надеяться, что наша миссия в этой дыре закончена.
        Я продолжал беззвучно сидеть в своем укрытии, переваривая услышанное. Во-первых, то, от чего зависит моя жизнь - «Отвод глаз». Можно сделать вывод, что лишь некоторые могут видеть сквозь него. И то, судя по всему, видят мутно, раз не могут различить железномордый я или селянин. А еще явно не видят статус, что тоже плюс.
        Ну а во-вторых, я согласен с лучником. «Кто б мне объяснил…»? Похоже, эту парочку здесь оставили не для того, чтобы охранять пепелище от неведомого врага (ну или железномордых). Джон и Лерк должны были передать послание неведомому союзнику. Может ли быть, что мэр Экхайма знал (или предполагал), что у Старосты Джейсона есть товарищи на стороне, для которых, собственно, отец Бона и зарыл сундучок в стену подвала? Вполне. Другое дело, что он либо не поставил четкую цель перед своими гвардейцами, либо, как и я, располагал одними догадками. При этом мэр не особо скрывает, что жаждет встречи с этими неведомыми людьми.
        А теперь, после моей вылазки, он окончательно уверует в свою правоту и в том, что адресат получил его послание. Ведь следы вырытого ящика и топор на дне ямы - довольно красноречивые улики…
        Вот только, к сожалению, для мэра приглашение в гости и сейф получил я, а не тот, на кого он рассчитывал.
        Кроме того, я узнал, что помимо железномордых есть еще две силы так или иначе вращающиеся вокруг моего игрового отца. И явно охочие до моей находки.
        Убедившись, что гвардейцы вернулись к сгоревшему дому старосты, я бесшумно заскользил в сторону леса. Не терпелось скорее разобраться с сундучком.
        ГЛАВА 9. БЫТОВОЙ НАВЫК
        Только скрывшись глубоко в лесу - в той его части, где я начинал прокачку с помощью «Спокойствия Тьмы», почувствовал себя в относительной безопасности. Все-таки вокруг шныряют лояльные волки, пусть они невысокого уровня, но, если кто-то другой окажется поблизости, нападут. А шум схватки можно услышать за сотни метров.
        Так что я даже на дерево залезать не стал, а просто уселся в корнях могучего вяза. Достал сундучок и принялся вертеть его в руках.
        Несмотря на то, что замок выглядел хлипким, просто так оторвать его голыми руками, естественно, не удалось. Спустя несколько минут бесплодных попыток я поставил сейф на траву и, материализовав вилы, воткнул зубец между дужкой и корпусом. Поставил одну ногу на сундучок и попробовал ударить трезубцем в землю.
        Недостаточно высокий навык взлома.
        Даже для того, чтобы силой сломать замок, нужен навык? Что ж, с другой стороны так даже лучше.
        «Открой меню навыков».
        Во второй колонке под «Акробатикой» появился «Взлом» нулевого уровня. Поморщившись и посомневавшись, я-таки потратил одно из нераспределенных очков быта на улучшение умения и повторил попытку.
        Недостаточно высокий навык взлома.
        - Черт! - сквозь зубы процедил я.
        Продолжить? Или не тратить очки навыков на такое сомнительное умение?
        Хотя, чего я сам себе голову морочу? Все мои действия были направлены на получение этого сундука. Будет глупо остановиться перед самым финишем. А искать спецов в городе зная, что очень многие хотят получить содержимое сейфа…
        «Улучшить «Взлом» до второго уровня» - велел я и снова ударил вилами.
        Недостаточно высокий навык взлома.
        А вот это уже не очень хорошо - больше запаса очков у меня нет. Блин, а если действительно для сундука нужен взлом, скажем десятого уровня? Мне в ближайшее время все очки быта только на «Взлом» и тратить? Очень полезный бытовой навык, ничего не скажешь.
        Обреченно вздохнув, я уселся на траву, сверля взглядом неподатливый сейф.
        «Информацию» - мысленно проговорил я, хотя все, что можно было узнать о предмете, прочел еще в яме.
        Сейф. Уровень защиты 3.
        Почти сразу ощутил прилив сил. Раньше уровень защиты был неизвестен, теперь же я его вижу. У меня второй уровень навыка, защита - третьего. Значит мне нужно взять пятнадцатый уровень, получить очко быта и сравнять «Взлом» с защитой замка.
        Хотя лучше этим заняться на рассвете, а сейчас залезть на дерево и немного вздремнуть.
        Проснулся с первыми лучами солнца и, наспех позавтракав, отправился искать еще неуспокоенных волков. На методичную прокачку ушло полдня, но цель была достигнута - уровень взят.
        Пятнадцатый ожидаемо порадовал меня единичкой в бытовых навыках, которая тут же повысила «Взлом». Глянул другие изменение и несколько приуныл. Хорошая новость - открылось повышение умений до третьего уровня. Плохая - для этого требуется сразу два очка навыков. Сейчас два из трех умений Тьмы у меня на втором уровне и одно на первом. Чтобы прокачать все до доступного максимума, мне потребуется еще целых семь очков навыков, а это - одиннадцать уровней. То есть мне нужно взять двадцать шестой. А вдруг к тому моменту можно будет улучшать заклинания до четвертого? Черт, неужели все же придется выбирать что-то одно? Максимум два? А ведь так хотелось всю темную ветку прокачивать… А может ну ее, это мерзкую Тьму? С чего я вообще так с ней упираюсь!
        Оп… а вот это похоже отрицательный эффект моего достижение «Половина Света». Что ж за игра такая-то? Вот бы гайды почитать, а то голова уже кругом. Так и с ума сойти не долго.
        Медленно выдохнув, отогнал дурные мысли в сторону, достал из инвентаря сейф и улыбнулся. Сейчас у меня есть повод для радости, так что нужно радоваться, а не ерундой страдать.
        Поставил сундук на землю, материализовал вилы и, как и раньше, ударил между корпусом сейфа и дужкой замка. Будто масло ножом разрезал - металл звякнул, и изувеченный замок упал в траву.
        С благоговейным трепетом поднял сундук, не решаясь распахнуть крышку. Я наслаждался моментом, в полной мере понимая, что чувствовали пираты и прочие искатели сокровищ. Избитое слово «кайф» подходит как нельзя лучше. Хотя и ежу понятно, что золото-брильянтов в сундуке точно нет - уж слишком он легкий.
        «Ну ладно, хватит тянуть»- велел сам себе, открыв наконец сундучок.
        Внутри я увидел аккуратно сложенный в несколько раз лист пожелтевшей бумаги. Быстро достал его и развернул. Карта.
        Очень похожа на ту, что я нашел в доме охотников. Только местность немного иная. Хм… северо-восточнее, что ли?
        Достал из инвентаря вторую карту и сравнил. Все верно, находка из сейфа показывает соседнюю локацию, хоть некоторые объекты и пересекаются. В принципе, можно наложить обе карты друг на друга и получить более полную информацию об округе.
        Однако все это вторично. Куда важнее черная, едва заметная точка на карте старосты. Если это не случайно посаженное пятнышко, то Джейсон (или кто-то до него) что-то отметил на северо-востоке. Там, где поблизости нет никаких поселений. За границей Тления…
        Убрав обе карты в инвентарь, я залез на ближайшее разлапистое дерево - все-таки в этой части леса я впервые, и задумался. Что делать дальше? Моя магия не действует на существ Тления, но у меня есть какое-никакое сопротивление этой странной стихии. Можно было бы попробовать шагнуть за границу, погулять вдоль нее, посмотреть, как тело отреагирует на пребывание в сгнившем лесу. Если будет плохо, быстро вернуться и запустить повышенную регенерацию.
        Возможно я бы так и сделал, если б не встреча с медведем. Сейчас я не готов к подобным экспедициям. Мне нужно хотя бы повидаться с торговцами, спихнуть барахло да приобрести что-нибудь полезное. Может быть зелья, броню, оружие…
        Хм… звучит, как план. Пусть простенький, но план. Пришла пора, наконец-то, выйти в люди.
        Наспех подкрепившись, я вновь открыл карту, прикидывая куда именно направится. Мой выбор пал на деревеньку Сельбера. Если я правильно определяю свое собственное текущее местоположение - она ближе других. Да и на душе становится теплее, стоит подумать об этом поселение - похоже ловлю какие-то отголоски воспоминаний своего аватара.
        Спустившись с дерева, я зашагал в сторону тракта и минут двадцать спокойно шел вдоль дороги. А затем на меня напали.
        «Паучок Измененный Тлением» заверещал, и я успел среагировать до того, как тварь ударила мне по ноге. Выхватив вилы, пустился в пляс со своим мерзким противником. Победил довольно быстро и, оставив его без сознания, поторопился прочь.
        Черт возьми, он выскочил прямо из лесу! Когда я качался на волках на этих тварей не натыкался. Только на кладбище…
        На ходу достал карту, внимательно вглядевшись в границу Тления. Она была неравномерной - встречались и выступы, своего рода полуанклавы, с трех сторон окруженные обычными землями. Подобный «аппендикс» находился недалеко от деревни Бона - Листьеры. Как раз с той стороны, где располагается кладбище, правда, если верить бумаге, на почтительном расстоянии.
        Сельбера же находилась еще ближе к Тлению, но все равно довольно далеко… или нет?
        У меня и раньше было подозрение, что границы на карте неправильные. А может они со временем изменились?
        Мои думы прервал уже знакомый шорох справа. Развернулся, материализовав вилы, и чертыхнулся. На сей раз поприветствовать меня вышел членистоногий размером с матерого хряка.
        Паук Измененный Тлением. Уровень 12.
        479/479.
        С этой тварью пришлось возиться дольше, она оказалось гораздо проворнее своего детеныша. Даже половину жизни умудрилась мне снести прежде, чем у самой осталось 30 ХП. В этот момент паук завизжал и, выгнув спину, прыснул паутиной. Огромная липкая сеть накрыла меня с головой, а гаденыш бросился наутек. Я успел его чиркнуть лезвием трезубца, но этого оказалось мало для победы. Сменив оружие на заряженный арбалет, выстрелил твари в зад и принялся спешно кастовать на себе «Спокойствие Тьмы», пока не прошел эффект ускорения регенерации. После этого мне оставалось лишь стоять на месте, надеясь, что в ближайшее время никто не нападет, да пролистывать логи.
        Паук Изменённый Тлением использовал плевок паутиной Тления.
        Получен урон 45.
        Эффект Тления ослаблен. Вы получаете урон 5 каждые 5 секунд в течение 30 секунд.
        Ваше передвижение блокировано паутиной Тления.
        Неуязвимость паутины Тления от физических атак спадет через 10 минут.
        Вы нанесли урон 26.
        Вы нанесли урон 22.
        Вы победили Паука Измененного Тлением. Получен опыт 413.
        Может ну ее к черту эту Сельберу? Что-то мне не нравится такое количество тварей Тления поблизости. С другой стороны, идти осталось совсем чуть-чуть. Раз уж взялся за дело, нечего бросать перед самым финишем.
        С ног до головы облепленный паутиной, я был совершенно беззащитен, поэтому облегчённо выдохнул, когда паук задергался и, поднявшись на лапы, побрел восвояси. В следующий миг попробовал разорвать липкую дрянь и освободиться - получилось.
        Залез на дерево и дождался, пока восстановится все показатели. Лишь после этого продолжил путь в сторону деревни, стараясь быть еще более внимательным. Мне повезло - крупные твари больше не попадались, только три раза столкнулся с «Паучками».
        И наконец-то достиг цели - спустя час стоя на небольшом холме любовался, раскинутым недалеко от тракта поселением.
        Я сразу заподозрил неладное - как-то уж слишком тихо, да и людей не видно. Приблизившись метров на сто, замер на месте, так и не дойдя до самой Сельберы, и несколько раз крепко выругался.
        На улицах крохотной деревушки трупы селян, истерзанные, гниющие, залитые едко-зеленой жижей, перемешались с высохшей паутиной. Что-то мелькнуло за домом, и из-за его угла лениво вывалился «Огромный Паук Измененный Тлением» (между прочим двадцать первого уровня).
        Я пригнулся к траве и попятился, чтобы, не дай Бог, тварь меня не заметила. К тому же, рядом с «Огромным» вскоре появились двое обычных и один «Паучок». Встав друг напротив друга, чудища похлопали челюстями, будто и в самом деле переговаривались друг с другом, а затем развернулись и побрели в разные стороны. Не успел я удивиться, как «Паучок» замер возле трупа и ткнул в него свою морду. Остальные членистоногие тоже выбрали себе по угощению и принялись жрать.
        Я быстро отвернулся, чтобы не видеть эту мерзость. Чувствовал, как внутри бушует буря - слишком уж все натурально! Я теперь точно уверен, что вновь ощутил эмоции Бона. Парень в ярости. Сдается мне, он не раз бывал гостем в этой деревне, а теперь все ее жители пошли на корм паукам.
        Уйдя подальше от Сельберу, я юркнул в лес и по привычке забрался на удобное дерево, чтобы немного успокоиться.
        Теперь-то что мне делать? Куда идти дальше? Этот безумный мрачный мир сожрет меня с потрохами!
        Внезапно со стороны тракта донесся звук копыт. Я прислушался - кажется приближается!
        Но в следующую секунду внизу раздался знакомый шорох и защелкали челюсти. Паук замер возле ствола моего дерева, а через секунду деловито полез вверх. Вот сволочь! Ну ничего, я предполагал, что такое может случиться, все же эти твари не волки, чтобы от них на деревьях прятаться. Зато, сидя на ветках, есть шанс скрыться от других опасностей, коих тут предостаточно.
        Я бесстрашно сиганул вниз, потеряв 12 ХП, и тут же принялся колоть порождение Тления в спину вилами. Паук быстро развернулся и бросился на меня. Полуоборотом уйдя в сторону, я контратаковал, и тут увидел еще одну точно такую же тварь.
        Но унывать у меня не было ни желания, ни времени. Уклоняясь и ударяя вилами в ответ, я медленно приближался к тракту. В идеале хорошо было бы победить обоих Пауков до того, как неизвестный всадник приблизится к этому месту. И, уже покончив с врагами, спрятаться да попытаться разобраться, кто может скакать по такому опасному маршруту.
        Однако вскоре я понял - не факт, что я вообще смогу победить сразу двух тварей. Не говоря уже о том, чтобы победить быстро.
        Получен урон 33.
        Уворачиваюсь от одного и тут же попадаю под удар второму.
        Вы нанесли урон 27.
        Получен урон 35.
        Вы нанесли критический урон 43.
        Пусть прошел крит, пусть я каждые пять секунд использую «Силовой удар», все равно слишком много пропускаю. Такими темпами…
        - Фи-и-ть! - просвистела над ухом стрела, вонзившись в один из многочисленных глаз ближайшего паука и сняв с того разом под сотню ХП.- Фи-и-ить! - свист сразу от двух выпущенных одновременно стрел слился в единый звук, а каждый паук потерял около сорока единиц жизни.
        Твари завертели страшными мордами, пытаясь обнаружить неизвестного стрелка. Получилось это у них довольно быстро, и через пару секунд, наплевав на меня, оба Паука, перебирая лапами, засеменили в сторону тракта. Один упал буквально через десять метров, другому же почти удалось добраться до укатанной дороги. За каждого мне перепало пятьдесят процентов от возможного опыта.
        Заложив дугу, под «Отводом глаз» я решил подобраться поближе к своему спасителю, чтобы хотя бы понять кто это. Длинноволосый лучник, облачённый в темно-зеленый плащ, сидит верхом на гнедой лошади.
        Талл Красивый. Уровень 32.
        440/440.
        - Чего прячешься? - спросил он, глядя сквозь меня. Я сделал несколько бесшумных шагов, и Талл начал напряженно глядеть по сторонам. Через пару секунд лучник вновь смотрел на меня, но будто не видел. Хм… занятно.
        - Я разглядел твои параметры раньше, Мрачный Бон, - проговорил он. - Глупо прятаться. И не красиво по отношению к тому, кто только что тебя спас.
        У Гвардейца Лёрка, похоже, навык обнаружения был лучше прокачан (да и сам он был старше уровнем), и он был способен разглядеть больше сквозь мой «Отвод». От Талла же я мог бы даже убежать, если б решил так заранее. Теперь же я слишком близко, и действие умения подходит к концу. Ну ничего, не от всех же встречных бегать, верно? На людях, в отличие от тварей Тления, сработает «Спокойствие Тьмы», если ситуация станет совсем скверной. Хотя потянуть время долгими разговорами до отката моей невидимости лишним не будет.
        - Спасибо большое, - поклонился я, когда «Отвод» спал. - Вы действительно спасли мне жизнь. Прошу, прикончите этих тварей. Это право принадлежит только вам.
        Похожая на голубую молнию стрела пробила насквозь голову ближнего к тракту Паука. Членистоногий жалобно запищал, дрогнул и завалился на спину, поджав лапы на брюхе. Через секунду та же участь постигла и его собрата.
        Стукнув лошадь пятками по бокам, Талл, положил очередную стрелу на тетиву и подъехал ко мне почти вплотную.
        - Этого недостаточно, чтобы оплатить оказанную мной услугу и компенсировать потраченное время, - проговорил он, целясь мне в голову. - Кто ты? И что забыл здесь, возле уничтоженной деревни?
        ГЛАВА 10. ТРИКУНИ
        Я поднял руки, демонстрируя, что готов искренне сотрудничать и ответил:
        - Я всего лишь скромный путешественник. Хотел посетить местного торговца, пополнить свои запасы. Но когда прибыл в Сельберу, увидел лишь смерть.
        - Путешественник? - усмехнулся Талл. - Который не знает, что в этой части королевства Тление практически доползло до тракта?
        - Я правда не знал, - торопливо подтвердил я.
        - Хм… А теперь знаешь. И что же ты планируешь делать, путешественник? - лучник и не собирался прятать оружие.
        - Мои цели не изменились, - я развел руками, - мне все еще нужен торговец. Вот только куда теперь идти…
        - Знаешь, - лицо Талла неожиданно расплылось в улыбке, - а я могу подсказать тебе дорогу. Ведь куда бы ты сейчас не двинулся, один уж точно не дойдешь. Либо нападут истлевшие, либо бандиты, либо еще кто. Я могу подвезти тебя до Трикуни. Моя лошадь легко выдержит двоих. Не очень, конечно, хочется ехать с таким мрачным типом за спиной, но что поделать? Не оставлять же тебя здесь.
        Трикуни… Трикуни… я видел это название на карте, но понятия не имею, что это за поселение. Да и Бон на него никак не реагирует.
        - А я там точно смогу найти хорошего торговца? - осторожно спросил я, пытаясь выудить из лучника больше информации.
        - Сейчас сможешь, - усмехнулся Талл и, нахмурившись, начал вертеть головой. - Решай быстрее, - не глядя на меня, но и не переставая держать на прицеле, проговорил он. - За спасение и дорогу возьму с тебя всего два золотых.
        - Откуда у меня два золотых, добрый господин? - попытался торговаться я, но Талл резко повернув лук, выпустил стрелу в сторону тракта. В траве послышался шорох, и через мгновенье я увидел двух Пауков.
        - На подходе еще четверо, - выхватив новую стрелу, сообщил лучник. - Два золотых, иначе мне все-таки придется оставить тебя здесь.
        Он говорил серьезно, и было видно, что спор ни к чему хорошему не приведет.
        - Согласен! - крикнул я, подбегая к лошади. Талл протянул мне руку, помогая запрыгнуть на круп животного, и через пару секунд мы уже неслись во весь опор подальше от кошмарных членистоногих тварей.
        Остановились мы буквально через пять минут. Я начал было волноваться - мало ли что пришло в голову моему спасителю, но он только повернулся в пол-оборота и протянул мне руку.
        - Два золотых, - ровным тоном потребовал лучник. - Иначе прибью тебя прямо здесь.
        Деваться некуда, сбежать сейчас будет уж слишком проблематично. Да и куда идти? В одиночку и в правду недолго коньки отбросить да отправиться на перерождение. У меня же совсем другая задача. Так что пришлось раскошелиться.
        Дальше ехали молча - сложно разговаривать, когда лошадь скачет галопом по тракту. Удивительное животное - за целый час даже не сбавило скорость. Где бы мне таким разжиться?
        На горизонте замаячили каменные стены с зубцами, над которыми возвышался прямоугольный донжон. Когда до Трикуни оставалось метров семьсот, Талл натянул поводья.
        - Извини, внутрь завести тебя не могу, - произнес лучник, обернувшись.
        - Эй, мы же догова…
        - Я тебя привез, - перебил Талл. - Тебе осталось-то пройти всего два шага. Тут безопасно, подойдешь к воротам, скажешь, что по торговым делам - тебя пустят, только рожу поулыбчивей сделай, а то мрачный такой, фу! Ну все, слезай, - с нажимом повторил он.
        - Мог бы и заранее оговорить, что до самих ворот не подкинешь, - холодно произнес я, спешившись.
        - Спасибо скажи, хрен ворчливый! - усмехнулся лучник, припустив коня.
        Проводив его взглядом, я осмотрелся: по обе стороны от дороги плотной стеной стоял лес, больше ничего интересного. Открыл карту, сравнивая размеры кругляшков, обозначающих поселения. Самым большим был обозначен Экхайм, расположенный дальше на юго-юго-запад. Самые крохотные - деревушки вроде несчастных Листьеры или Сельберы. Трикуни же относились к «средним» кругляшкам. Таких на обеих моих картах я насчитал пять штук.
        Неспешно двинулся навстречу каменным стенам, настороженно поглядывая по сторонам. Пусть Талл и сказал, что тут мне ничего не угрожает, я уже успел понять, что в этой хардкордной игре нигде нельзя чувствовать себя в безопасности.
        Однако по дороге до самого города мне так никто и не встретился, если не считать стражника пятьдесят пятого уровня, хмуро посмотревшего на меня с городской стены.
        Одна створка дубовых ворот оказалась распахнута - «на пороге» Трикуни стояла груженая мешками телега. Протиснувшись между ней и кладкой стены, я увидел двух человек:
        - Все в порядке, проезжай, - одобрительно махнул рукой стражник, и, благодарно кивнув, крупный мужик в серой рванине, напоминающей пончо, лихо вскочил на облучок и стукнул лошадку поводьями.
        - Тебе чего? - бросил караульный в мою сторону.
        - Добрый день, - кивнул я, когда телега отъехала подальше, и у ворот стало просторнее. - Я прибыл в ваш город, чтобы найти торговца.
        - Зачем тебе торговец? - фыркнул стражник. - Воровать небось удумал?
        Меня немного покоробило от такой наглости, но виду я не подал:
        - Отчего же воровать? Торговать.
        - А деньги-то у тебя есть, торгаш? - усмехнулся привратник.
        - Найдутся, - спокойно ответил я.
        - Вот и хорошо, - осклабился стражник. - Потому что вход в город стоит серебряный полтинник.
        Что ж сегодня все на мне нажиться пытаются, а? И ведь, Талл, зараза, даже не предупредил о пошлине. Хотя… может и нет ее вовсе?
        - Хорошо, - кивнул я и ответил улыбкой. - Раз так заведено, давайте оплачу, пройдемте в вашу хм… контору, оформим бумаги. Вы ведь не просто так деньги собираете?
        Стражник удивленно округлил глаза, а потом поморщился и раздраженно сплюнул под ноги.
        - Умный, да? Проходи, раз такой умный. Но помни, я за тобой слежу, так что лучше тебе не попадать в неприятности.
        Отойдя в сторону, привратник дал понять, что разговор окончен.
        - Спасибо, - улыбнулся я, пройдя мимо него.
        Странно получилось. Довольно банально и просто. Расчет «на лоха»? Или на самом деле стоило отдать деньги? А теперь меня, например, занесли в условный черный список и стоит ждать подлянок?
        Да не, мелочно как-то…
        Ладно, нечего забивать голову всякой ерундой. Главное, я, наконец-то, вплотную приблизился к своей цели. Вопрос только, куда идти?
        Город оказался и не городом вовсе, а скорее небольшим городишком, выросшим у стен однобашенного замка, до которого я дошел минут за семь. Пройти к донжону мне, разумеется, никто не позволил - ворота заперты, а сверху грозно смотрит очередной стражник.
        На некоторое время я позволил себе немного расслабиться и просто погулять по улочкам. До чего же дошли технологии! Можно вот так запросто оказаться в средневековом городе, вдыхая ноздрями соответствующий (малоприятный) аромат, чувствуя кожей дуновение ветра. Можно потрогать каменную кладку любого здания, как бы странно это не выглядело со стороны. Все настолько… настоящее, что даже пугает. Будто оказался я здесь не из-за сломавшейся вирткапсулы, а совсем по иным причинам…
        Немного удивило, что на пути мне попадались в основном женщины, старики да дети. Мужчины - очень редко. А вот то, что каждый встречный горожанин либо глядел на меня букой, либо вовсе отводил взгляд было ожидаемо. Интересно, что будет, когда я наконец-то разживусь темным плащом? А когда начну прокачивать «Мрачность» дальше? Хотя стоит ли это делать еще нужно подумать.
        Ну ладно, хватит вести себя как турист на экскурсии в музее под открытым небом. День уже подходит к концу, а мне бы хотелось успеть закончить с делами до захода солнца.
        - Эй, мальчик! - улыбнувшись, я зашагал навстречу смутившемуся пареньку. Малец вжал голову в плечи и затравленно озирался, явно продумывая план побега. - Дам тебе монетку, если поможешь мне, - успел произнести я, пока тот не сбежал.
        - Серебряную? - с подозрением в голосе, спросил он.
        - Серебряную, - кивнул я.
        Парень задумался.
        - Серебряная - мало, - окончательно преодолев страх перед мрачной личностью вроде меня, изрек он.
        - Ты даже не выслушал, а уже цену набиваешь? - опешил я.
        - Ой, - стушевался мальчик. - А что делать-то надо?
        - Подскажи, где у вас тут можно купить броню, зелья, оружие, - начал перечислять я. - Торговцы или ремесленники есть?
        - Конечно есть, - малец гордо выпятил грудь. - Вон там, на соседней улице, - махнул он влево и осекся, поняв, что уже все выложил. - А деньги?
        - На, - усмехнувшись, протянул ему серебряный. - Дам еще один, если проводишь.
        Едва мы вышли на нужную улочку, я увидел вдали возле городской стены шатер, несколько палаток и телег. Причем некоторые повозки, как мне показалось, представляли собой клетки на колесах.
        - Что это? - удивленно выпалил я.
        - Караванщик Тайон, - охотно пояснил паренек. - Он иногда приезжает к нам в город. Вам повезло, завтра его здесь уже не будет!
        - А что у него настолько уникальные товары? - поинтересовался я.
        - Что? - не понял малыш.
        - Говорю, необычные штуки продает?
        - А! Ага! - закивал он. - У него есть собаки. Здоровые и страшные!
        - Что ж, обязательно к нему заскочу… - пробормотал я и, раз уж мальчик оказался весьма разговорчивым, задал еще один вопрос: - А почему в городе так мало мужчин? Кроме стражников и стариков, я встречал только детей и женщин?
        Оказалось, что практически все мужское население в Трикуни - бойцы местного барона. И вчера они со своим господином отправились в поход на «злого соседа». Большего из паренька вытянуть не удалось.
        Расплатившись со своим проводником, я решил сначала заглянуть во все лавки, включая Тайона, прицениться и, собрав информацию о рынке, начинать торговать.
        С одной стороны улицы располагались несколько продуктовых лавок и цирюльня, с другой магазинчики ремесленников. Все торговые точки находились на первых этажах домов своих владельцев - каменных двухэтажных строений с небольшими хозяйственными пристройками.
        Первым я посетил кузнеца. Как и ожидалось, гигантский лысый мужик смотрел на меня с отвращением. Но гнать в шею не стал и даже рассказал о своих товарах, затем глянул и на мое добро. Следом был кожевник, затем портной, а после и оружейник. Последний, к кому я заглянул, был местным алхимиком.
        От каждого выходил в расстроенных чувствах. Цены кусаются, а выбор невелик. Есть у мастеров, конечно, вещи с пометкой «редкое», дающие небольшой плюс к характеристикам и даже навыкам, но в основном торговали «обычным».
        Из хороших новостей - я узнал, что доставшиеся от отца четыре «Золотые монеты герцогства Оруэль» приравниваются к двадцати восьми «Золотым монетам Лонгории». Так что, учитывая это и потенциальную стоимость моего хлама, у меня порядка сорока золотых в местной валюте
        - Чего надо? - услышал я кряхтящий голос, когда остановился перед столом, перегородившим дорогу к большому красно-синему шатру.
        Караванщик Тайон. Уровень 68.
        2987/2987.
        Черноволосый мужчина лет сорока на вид в бордовом кожаном камзоле неодобрительно ощупывал меня взглядом, развалившись в кресле-качалке.
        - Слышал, в городе остановился один из лучших торговцев в округе, - отозвался я, - вот и хотел посмотреть на его товары. Не думал, что наткнусь на грубияна.
        Вблизи стоянка караванщика оказалась еще больше. Кажется, в одной из палаток кто-то храпел, а из двух других за нами пристально наблюдали «Охранники каравана» - я заметил бойцов семидесятого и шестьдесят восьмого уровней. И да, тут действительно стояли клетки на колесах, в каждой из которой дремали огромные поджарые твари, внешне похожие на бультерьеров. Размером они были не меньше пони, черные, как глухая ночь, но с необычными темно-зелеными узорами по всему телу. Я запросил информацию по одному из псов.
        Глозейский булькорг. Уровень 30.
        1098/1098.
        - Ты себя в зеркало-то видел? - усмехнулся Тайон. - Хмурый, будто с кладбища сбежал. Ладно, расслабься. Уверен, у меня есть, что тебе предложить, если у тебя водятся денежки.
        - Водятся, - сдержанно кивнул я.
        - Поздравляю, - хмыкнул караванщик. - Ну, что интересует моего клиента?
        - Что-нибудь для сражения с тварями Тления, - быстро ответил я. - Я спрашивал местных ремесленников, они лишь разводят руками. Даже алхимик, - на него почему-то я возлагал больше всего надежд.
        - Тьфу, вот ведь снобы, - беззлобно сплюнул Тайон, - знают, что я могу помочь с этим вопросом, но отмалчиваются. Честно скажу, мой дорогой клиент, не любят они меня. Все-таки у меня - товар. А у них - мусор. Ну да ладно, что именно тебе нужно против Тления?
        - А есть из чего выбирать? - оживился я.
        - Ты вообще меня слушал? - протяжно выдохнул караванщик, но тут же ответил: - Во-первых зелье Глозейска - треть бутылька за раз снимает все простые негативные эффекты Тления плюс легкие критические, - я сразу вспомнил полученную на восьмом уровне «легкую травму». Если что-то подобное можно подхватить и от Тления, то мне прям необходимо приобрести защитную микстурку. - Две трети, - продолжал торгаш, - исцеляют вплоть до средних критических. Ну а весь бутылек залпом снимает любые эффекты Тления. Из бонусов - в любом случае после принятия зелья абсолютный иммунитет к Тлению от двух до десяти минут, в зависимости от интенсивности внешнего раздражителя. Короче говоря, чем больше эффектов Тления будет на тебя насылаться, тем раньше иммунитет спадет, мой дорогой клиент.
        Да это действительно полезная вещица! Нужно обязательно приобрести.
        - А сколько стоит? - спросил я, приготовившись платить.
        - Триста золотых, - улыбнулся Тайон, наблюдая, как с моего лица сползает улыбка.
        «Приготовился платить…» Мог бы догадаться, что сумма окажется неподъемной, если обычные зелья на восстановления ХП, МП или энергии у местного алхимика стоят по десять золотых. Вылетело из головы - не спросил, есть ли у него настойки, заживляющие травмы. Теперь уверен, они бы тоже стоили, как крыло от самолета…
        - Дороговато, мой дорогой клиент? - усмехнулся караванщик, будто бы получая удовольствие от моих моральных страданий. - Тогда и Глозейский кристалл, думаю, предлагать не стоит, - хмыкнул он.
        - А что это? Не расскажите? - с надеждой в голосе спросил я.
        - Штучка с зарядом в десять часов, позволяющая безболезненно ходить по территории Тления и предотвращающая атаки тварей твоего уровня и ниже. Всего-то тысячу стоит, - осклабился торговец.
        - Да уж… - только и смог выговорить я.
        - А вообще, если тебе не нужно лазить на тлеющих землях, и ты просто ищешь способ защититься от тварей, забегающих на наши - лучше всего завести собачку, - Тайон небрежно указал на клетки. - Пусть и не полный, но иммунитет к Тлению имеют. Для этого их и выводили. Ценник, правда, для тебя тоже окажется неподъемным - от двухсот пятидесяти золотых. Ты можешь подкопить, но … - он хищно улыбнулся, - если что, мы принимаем очками.
        - Какими еще очками? - изумленно выпалил я.
        - Характеристик или навыков, как тебе удобнее будет, - хмыкнул караванщик. - За первые плачу пятьдесят золотых, а за вторые - так и вовсе двести. Нераспределенные есть?
        - Нет, - удивленно мотнул головой, усваивая столь ценные сведения.
        - Ну, может, успеешь до завтра шестнадцатый уровень взять - получишь и то, и другое. Тогда подойдешь ко мне, и сможешь собачку прикупить. Ну, шикарное же предложение, мой дорогой клиент? Не правда ли?
        ГЛАВА 11. ОЧКИ ВЕРЫ
        Я стоял напротив Тайона, лихорадочно соображая, что ему ответить. Завести пета с сопротивлением Тлению - это как раз то, что мне нужно. С его помощью, если личный иммунитет в паре с регенерацией позволит мне находиться в мертвой части леса, я смогу разведать тайник Джейсона. Кроме того, хочется верить, что «Спокойствие Тьмы» сможет лечить этих черных собачек…
        Поэтому продажа по одному очку характеристик и навыков кажется выгодной сделкой.
        С другой стороны, разбазаривание редких ресурсов - признак скудоумия. А если к тому же вспомнить, что для поднятия умения даже до третьего уровня требуется уже два очка навыков… Ну уж нет. Вдруг пет помрет в жестокой схватке, тогда вообще останусь у разбитого корыта.
        - Ваше предложение очень лестно, - я натянул улыбку, - но, к сожалению, не могу его принять.
        Тайон усмехнулся, совершенно не расстроившись.
        - С головой дружишь, мой дорогой клиент? Это правильно. На себя свои очки нужно тратить, а лучше еще и чужие покупать.
        Ну вот, еще одно интересное высказывание. Хотя вполне ожидаемое.
        - А дорого? Покупать-то? - осведомился я.
        - В два раза дороже, - кивнул караванщик. - Если накопишь столько золота, чтобы действительно стать моим клиентом - приходи. Кто знает, может, скидку сделаю.
        - Благодарю, - кивнул я, и тут же задал очередной вопрос: - А очки быта и лидерства тоже продаете?
        Тайон поморщился и отрицательно мотнул головой.
        - В наших краях такой технологии нет. Ну ладно, хватит тебе нос совать в те места, до которых не дорос еще. Скажи лучше, действительно собаку хочешь?
        - Да, - тут же выпалил я.
        - Двадцать пять-то хоть золотых будет? - продолжал лыбиться караванщик.
        - Будет, - решительно кивнул я, пытаясь скрыть недоумение. Зачем он спрашивает? Не продаст же в десять раз дешевле?
        - Тогда вот что тебе скажу: у одного из заводчиков-дрессировщиков есть дефектный пес. Раньше-то был нормальным, да поймал не снимаемый эффект Тления, замедляющий восстановление здоровья. Магия целителей и зелья на него тоже действовать перестали. Для охраны в дороге он уже не очень пригоден. Но если тебе сойдет на первое время, подскажу, где искать заводчика.
        - Интересно, - с готовностью кивнул я, искренне надеясь, что на сей раз мне повезло по полной программе.
        - Что-то ты быстро согласился, - недоверчиво свел брови Тайон. - Ты это, не думай, что тебе заводчик нормальных псов дешевле продаст, чем я, если ты к нему напрямую обратишься. Не станет он ссориться с постоянным клиентом ради одноразовой выгоды.
        - Нет, - я в примирительном жесте поднял руки. - Просто обрадовался! Очень пес такой нужен… Подумаешь, медленно восстанавливается, просто не буду таскать его с собой постоянно, буду дома оставлять…
        Смерив меня изучающим взглядом, караванщик почесал нос и произнес:
        - Будем считать, что я тебе верю. Скажу, куда идти, можешь утром и отправляться. Еще деньги-то остаются?
        - А что, хотите что-то еще предложить?
        - Хех, хочу. Есть у меня одна вещица для мрачных слабачков, вроде тебя. Один момент! - караванщик скрылся в недрах шатра, ненадолго оставив меня одного, но вскоре вернулся. - Гляди! - улыбался он, растянув руки в стороны и демонстрируя черный бесформенный плащ с глубоким капюшоном.
        Плащ одиночки.
        Уникальное.
        Интеллект: + 3.
        Выносливость: +3.
        Скрытность: +1.
        Требование для полноценного использования: Мрачность 1.
        - Ну как? То, что нужно, да? - увидев интерес в моих глазах, заискивающе проговорил торговец. - Отдам всего за… пятнадцать золотых! Давай деньги, - он сунул плащ мне в руки и вытянул ладонь.
        - Погодите, - мотнул я головой. - А что значит последняя строчка?
        - В смысле? - не понял Тайон. - То и значит - надеть можешь, но никаких плюсов не получишь, если Мрачности нет. Но у тебя-то она явно есть - ты такой мерзкий! Так что бери, без плаща или балахона эффект от Мрачности неполноценен.
        Я не стал отказываться, вместо этого начал торговаться. Сошлись на двенадцати золотых. Поменяв доставшиеся от отца деньги на общепринятые и толкнув барахло местным торговцам (Тайон отказался «скупать мусор»), я, убедившись, что остается на собачку и мелкие расходы, вернулся к караванщику и выкупил отложенный для меня плащ.
        - Поздравляю с удачной покупкой, - пожал мне руку торговец.
        - Спасибо.
        - Тогда не смею задерживать. Полагаю свободных денег у тебя, мой дорогой клиент, больше нет. Или интересует еще что-то? На будущее?
        На самом деле кое-что интересовало. А именно - возможность снять негативные эффекты от «Половины Света». Пока что я не отказался от идеи продолжить набивать серию из «неубитых», но периодически сбивающийся каст заклинаний Тьмы да всплывающее чувство омерзения к своей стихии меня напрягали. С этим нужно что-то делать. Однако резонный вопрос - что именно, кроме как прекратить щадить своих противников?
        - На будущее… - задумчиво протянул я, накинув только что приобретенный плащ. - Скажите, если ли у вас хм… успокоительные?
        - Прости, что? - удивился Тайон.
        - Может быть травы какие, - быстро заговорил я, - чтобы не сомневаться в себе, отогнать дурные мысли. Почувствовать себя… единым целым!
        Тайон нахмурился и покачал головой.
        - Барон Трикуни не позволяет продавать в своем городе травки, облегчающие жизнь. Можешь поискать в других городах. Но, скажу тебе честно, парень, не стоит налегать на них. Лучше сходи в таверну, закажи себе чего покрепче да прополощи мозги. Легче станет!
        Он что, меня сейчас за наркомана-алкоголика принял? Хотя чего еще ждать от необразованного средневековья…
        - Так значит зелий каких волшебных, помогающих принять себя, у тебя в продаже нет? - на всякий случай уточнил я.
        - Говорю же, мой дорогой клиент, таким в тавернах торгуют. Зачем мне с ними-то конкурировать?
        Простившись с Тайоном, я отправился искать таверну, но ради ночлега, а не горячительных напитков. Все-таки пытаться утопить негативные эффекты «Половины Света» в алкоголе - весьма странное решение. Возможно, даже поможет, и в момент распития я перестану «бесить сам себя на 50%». Правда на утро, боюсь, будет только хуже.
        - Ух ты, какой хмырь, - донесся до меня тихий женский шепот.
        - Тише ты! Отвернись, не гляди на него, - еле слышно шикнул в ответ мужчина.
        И парочка, только что обсуждавшая меня, принялась разглядывать ближайший двухэтажный дом. Словно позабыв про меня, через несколько секунд они уже обсуждали рисунок на закрытых ставнях.
        В основном же люди отворачивались молча, а некоторые смотрели в точку рядом со мной, но как будто и не замечали моего существования.
        В среднем уровень горожан колебался в пределах первой десятки, возможно именно поэтому на них так сильно действовала Мрачность, в то время как ремесленники, стражники, и уж тем более Тайон реагировали на меня иначе. Да, воротили нос, но в то же время, наоборот, пристально следили за мной, а не отворачивались.
        Так что же, прокачивать Мрачность дальше?
        Вместе с плащом у меня появился новый бытовой навык - «Скрытность», идеально гармонирующий с Мрачностью и повышающий шанс раствориться в толпе или просто скрыться с глаз. Кроме того, усиливающий действие «Отвода…» вот только насколько усиливающий, к сожалению, информации нет.
        С этими мыслями я остановился перед деревянной верандой местной таверны, названной совершенно без фантазии «Мясо-кровать». Поднялся по ступенькам и вошел внутрь.
        Практически пустой зал, лишь пару столиков занимали старики, недобро посмотревшие в мою сторону, поморщившиеся и вернувшиеся к своим кружкам да разговорам.
        - Чего вам? - не особо гостеприимно буркнул тавернщик (между прочим двадцать первого уровня), скучавший за стойкой.
        - Того, что у вас в названии, - усмехнулся я.
        - Номер и трехразовое питание - двадцать серебряных в сутки, - отозвался он, слегка оживившись.
        - Мне до утра. Хватит двухразового питания.
        - Тогда пятнадцать, - на миг мужчина скривился. - И не монетой меньше.
        - Идет.
        Тавернщик позвал молодую официантку, проводившую меня наверх. Комната представляла собой небольшое прямоугольное помещение с кроватью-полуторкой, массивным столом, старым стулом и шкафом у противоположной от окна стены.
        - Не желаете спуститься в купальню? - робко поинтересовалась девушка, когда я осмотрел покои. Согласился, и она убежала. Вернулась минут через пятнадцать, предложив спуститься в подвал.
        Громкое название «купальня» носила крохотная комнатушка с бадьей теплой воды. Какое же это наслаждение - просто помыться… Кайф. А набить брюхо после ванной в своей комнате в тишине за столом - лучшее, что случилось со мной за последнее время.
        За окном уже начинало темнеть, и я не стал просить зажечь лучину. Вместо этого залез под одеяло. Казалось, тысячу лет уже не спал в кровати. Эх… как же я устал за последние дни…
        Стоило лишь телу расслабиться, и я провалился в глубокий сон.
        ***
        - Думаешь, у тебя есть время спать, мальчик? - прозвучал до боли знакомый голос в кромешной Тьме. - Думаешь, стоит тратить ночь на это?
        Встрепенувшись, я вскочил на ноги и завертел головой. Ничего не вижу. Где я? Был же в таверне, через окно должен проникать свет. Так почему…
        - Ответь мне, мальчик, что ты делаешь? - вновь заговорил он. Усталый шаркающий голос звучал одновременно со всех сторон.
        - Кто ты? - вместо ответа, спросил я.
        - Не стоит тратить время на глупые вопросы. У нас его и так нет. Я обещал вновь связаться с тобой, если ты сможешь выжить. И вот я здесь. Я прибыл, чтобы сказать тебе - не игнорируй Тьму. Тьма - твоя… наша сила. Ты должен быть в ней, чтобы постигать ее. Понимаешь, мальчик? Ночь - лучшее время для общения с Тьмой. Не стоит тратить его на сон.
        - А что мне делать? Что именно?
        - Ищи Тьму. Будь с Тьмой.
        - Можешь рассказать подробнее?
        - Нет. Время… истекает.
        - Еще советы будут? - быстро спросил я.
        - Следуй своему пути. Я одобряю твое стремление подчинить Свет… Поглоти его… - голос затухал. - Впитай. Раствори… в… себе…
        Изумленно распахнув глаза, я резко уселся на кровати и уставился в открытое окно.
        Сон?
        Не сон.
        Совершенно неожиданно я вспомнил, как давным-давно заблудился в лесу. Как наткнулся в темноте на пожилого человека, как сквозь эту же тьму смог разглядеть дорогу домой.
        Голос старика из детства очень похож на голос из Тьмы, встретивший меня в этом мире и говоривший со мной сейчас.
        Быть может, это все мое богатое воображение. Быть может, голоса именно схожи, а не одинаковы… Верно, с чего персонажу игры говорить голосом реального, знакомого мне человека?
        Голова чуть ли не лопалась от тяжелых мыслей, пугающих меня.
        Стоп. Мне показалось или, очнувшись, я видел строчку логов?
        - Покажи последние логи! - четко проговорил я.
        Активирован вызов Покровителя.
        Потрачено 50 Очков Веры.
        Каких еще к черту Очков Веры? Ничего такого я раньше не видел.
        - Эй, покажи информацию об Очках Веры! - громко произнес я, но тут же осекся. Нужно успокоиться и взять себя в руки после столь стрессового пробуждения.
        Медленно выдохнув, я пробежал глазами по скудным строчкам, высветившимся перед носом:
        Очки Веры накапливаются Последователями при исследовании, взаимодействии или почитании стихии Покровителя. Очки Веры возможно использовать для связи с Покровителем и открытием для себя новых аспектов его стихии.
        А сколько у меня этих очков? Я немало волков «успокоил» благодаря силе Тьмы.
        «Покажи информацию о моих Очках Веры» - мысленно скомандовал я.
        Очки Веры -50.
        Шикарно! Получается мой Покровитель или по-простому - Старик (обязательно с большой буквы) сам со мной связался за мой счет и вогнал меня в минус? Какой удобный абонентский тариф, а…
        Однако я рад, что поговорил с ним. Кое-что прояснилось, хоть и вопросов тоже добавилось. Во-первых, (и в главных) мне открытым текстом посоветовали не прерывать серию и продолжить качать достижение «Света». Получить силу и впитать ее. Мое стремление одобряют. Тогда можно ли считать, что и Тайону я задавал правильные вопросы? Надеюсь, что да.
        Ну а во-вторых, теперь я знаю, как открывать другие умения Тьмы. Ведь именно так стоит трактовать фразу «новые аспекты стихии»?
        Решено! Я немного отдохнул и теперь вполне могу отправиться на прокачку Очков Веры. Как сказал Старик, некогда спать. Ночь - прекрасное время для самопознания и великих свершений.
        Поднявшись на ноги, я оделся, смочил горло и тихо приоткрыл дверь. С первого этажа не доносится ни единого звука. Таверна спит.
        Я старался ступать бесшумно и едва не выругался матом, когда под сапогом скрипнула половица. К счастью, никто не выбежал из соседних комнат, проверять что же случилось.
        Подойдя к лестнице, пригнулся, пытаясь рассмотреть зал. Посетителей и правду не осталось, а за стойкой дремлет официантка. Похоже, у нее ночная смена.
        Осторожно спустившись я, на всякий случай, активировал «Отвод» и через несколько секунд оказался возле двери. Она открылась со скрипом, но я выскочил на улицу до того, как девушка подняла голову.
        Стремительно пробежал до соседнего здания и юркнул за угол.
        Ну вот, я на улице, как и велел мой Покровитель. Что мне дальше делать? Как именно качать Очки Веры?
        Если говорить своими словами, мне нужно сблизиться с Тьмой. Если добавить пафоса - стать Тьмой. Причем обычное использование стихийного заклинания не помогает. Так что повторюсь - что делать?
        Может быть, выскакивать из темноты и пугать стражников на стенах? Хах, бред какой-то… Черт! Ну почему кругом одни загадки? Не отказался бы я сейчас от квестхелпера или форума.
        Слева послышалось размеренное громыхание. «Отвод…» еще не обнулился, и я завертел головой. Приметил небольшое деревце перед соседним домом и бросился к нему. Добежав, спрятался между стеной и стволом. На сто процентов не уверен, но в ночной темноте в черном плаще с капюшоном я должен быть совершенно неприметен.
        Затаив дыхание, принялся ждать. Шаги приближались, и вскоре я увидел стражника, совершающего обход. Поравнявшись со мной, усатый мужчина повернул голову, изучающе разглядывая деревце.
        В принципе, я ничего не нарушаю. Но с другой стороны, откуда мне знать, как в Трикуни относятся к рыскающим по ночным улицам чужакам? Вряд ли одобрительно.
        Так и не остановившись, стражник прошел мимо и отвернулся, осматривая противоположную сторону улицы. Я же, не шелохнувшись, остался стоять на месте, размышляя, можно ли считать взаимодействием с тьмой - прятки в темных уголках? Ведь, по сути, я остался незамеченным благодаря тому, что моя стихия идет рука об руку с ночью.
        Я сохранял неподвижность еще минуту. Когда же «Отвод глаз» практически откатился, тихо зашагал вдоль домов, догоняя стражника. Решил проверить свое предположение и продолжил прятаться в темноте. А какой смысл в прятках, если нет голящего?
        Некоторое время мы двигались почти синхронно. Даже повернули на перекресте на другую улицу. Он шел впереди, важно поглядывая по сторонам. Я же крался чуть позади, едва ли не прижимаясь к стенам домов. Разок проверил «Очки Веры» все так же минус пятьдесят. Но ведь прошло совсем немного времени, правда?
        От громкого скрипа у меня замерло сердце. Словно в замедленной съемке видел, как разворачивается стражник. Благо мой мозг работал на максимальных оборотах и мгновенно скомандовал:
        «Отвод глаз», - представил, что становлюсь прозрачным и замер на одном месте.
        Караульный, поудобней перехватив арбалет, начал настороженно озираться.
        - Кто здесь?! - крикнул он, несколько раз скользнув взглядом по мне. - Здесь кто-нибудь есть? - усатый зашагал в мою сторону, а я принялся судорожно соображать, что делать. Скрипнувшая ветка, до сих пор лежит под подошвой моего левого сапога. Начну шевелиться, может вновь скрипнуть, привлекая внимание стражника, и тогда «Отвод» развеется. Но если ничего не буду делать, у навыка банально истечет срок действия.
        - Показалось что ли… - пробормотал мужчина, застыв в двух метрах от меня.
        Когда он отвернулся, у меня будто гора с плеч рухнула, потому что через секунду спал «Отвод глаз».
        Продолжая изображать памятник, я ждал, пока стражник отойдет подальше, одновременно с этим решив проверить Очки Веры.
        Очки Веры -49.
        Ну что за дела?! И как теперь понять, из-за чего именно они повысились? Из-за опасности ситуации? Из-за «Отвода…» или все-таки благодаря методичным пряткам в темноте?
        Как бы то ни было, останавливаться нельзя!
        Осторожно подняв ногу с сухой ветви, я продолжил преследовать караульного. Ходил за ним минут пятнадцать. Потом сидел в темноте рядом с городскими воротами - стражник скрылся в смотровой башне. Затем начал сопровождать уже другого караульного с длинными черными волосами, выглядывающими из-под шлема.
        Чудо случилось, и спустя полчаса, когда черноволосый возвращался к воротам, я, проверяя прогресс, увидел заветное:
        Очки Веры -48.
        В этот раз «Отводом глаз» не пользовался, так что…
        Мощная ладонь, зажавшая мне рот, прервала поток мыслей. Голой шеей я ощутил холодную сталь, а в ухо еле слышно прошептали:
        - Ну и чем это мы здесь занимаемся?
        Неожиданно для себя я понял, что знаю, кому принадлежит этот голос.
        ГЛАВА 12. КВЕСТ
        Ответить я не мог, а дергаться и пытаться выбраться сразу не стал. Как оказалось, поступил правильно - едва стражник скрылся из виду, мне разжали рот и убрали от шеи нож.
        - Ну? Чем ты занимаешься? - повторил вопрос Талл.
        Я обернулся, желая наградить лучника пренебрежительным взглядом. Получилось только удивленным.
        Талл Красивый был одет в приталенную черную куртку с капюшоном, а его лицо скрывала черная же маска. Ни лука, ни стрел при нем не было, лишь два кинжала: один в руке, другой в ножнах на поясе. Совсем на себя не похож.
        В голове мелькнула мысль - может я перепутал голос? Тут же запросил системную информацию о стоящем передо мной человеке:
        Мрачный Бон. Уровень 82.
        3894/3894
        - Что за… - пробормотал я изумленно.
        - Я - это ты из будущего, - произнес он не своим голосом.
        Возможно, я слишком долго недоуменно молчал, потому что через несколько секунд Талл-Бон тихо засмеялся.
        - Ну ты и деревня, - протянул он, огляделся по сторонам и на пару мгновений скинул капюшон. Этого времени с лихвой хватило, чтобы увидеть длинные светлые волосы.
        Все-таки Талл.
        - К чему весь этот маскарад, если все равно раскрылся передо мной? - взяв себя в руки, спросил я, одновременно пытаясь понять, как у него всего за несколько часов настолько сильно изменились параметры.
        - Посмеялись и хватит, - сухо ответил он. - Но ты не ответил на мой вопрос. Что ты здесь делал?
        - Скрытность прокачивал, - я решил не отпираться, но и не говорить всю правду.
        - Как я и думал, - с легким сожалением в голосе проговорил Талл. - Ладно, давай отойдем чуть подальше, а то еще, чего доброго, стражники услышат нас, - он небрежно махнул рукой, предлагая следовать за ним и, развернувшись, потрусил вдоль домов к центру города.
        Идти? Или попробовать сбежать? Если выберу второй вариант, вряд ли что-то получится. Слишком большая разница в уровнях - велик шанс пасть с одного удара.
        Решив, что желай Талл меня убить, давно бы это сделал, я поспешил за ним. Однако старался быть начеку. Если мой неожиданный компаньон начнет всерьез угрожать мне и загонит в угол, - закричу на весь город. Да - убьет, но и сам проблем получит от переполошенных стражников.
        Но очень надеюсь, что до этого дело не дойдет.
        - Тут нормально, - огляделся и шепотом произнес Талл, притаившись в тени невысокого сарая. - У меня к тебе дело, - сказал он, и на меня уставилась его черная маска. В темноте, возможно, смотрелось бы жутковато, но благодаря ночному зрению я мог видеть даже зрачки этого таинственного человека.
        - Что за дело? - еле слышно спросил я.
        - Обычное дело, - пожал плечами Талл, - нужно отвлечь стражников в темнице, пока я проникну внутрь и кой-кого освобожу.
        Внимание! Доступно задание:
        Приманка.
        Выдает задание: Мрачный Бон (Уровень 82).
        Помогите Мрачному Бону (Уровень 82) отвлечь стражников темницы в замке Трикуни.
        Награда: опыт, возможно, нечто большее.
        Принимает задание: Мрачный Бон (Уровень 82).
        «Свернуть» - машинально велел я, прочитав текст. Как ни странно, но он действительно опустился вниз, обернувшись крохотной полоской «Доступно задание» на периферии зрения.
        - Зачем мне это? - твердо спросил я. - И для чего ты используешь мое имя?
        - А ты еще не догадался? - усмехнулся Талл.
        На самом деле у меня появились не самые приятные мысли на этот счет…
        - Ладно, слушай, - не дождавшись от меня ответа, продолжил человек в маске. - Два золотых - это не плохо, но я не извозчик, чтоб подвозить всех и вся. Мне нужен был… - Талл запнулся, - не помешал бы кто-то чужой в этом городе. Тот, кого в итоге можно было бы подставить, тот, на кого повесили бы всех собак. Повезло встретить тебя.
        Черт, все-таки я и сам все правильно понял. Что за мир такой? Каждый пытается использовать тебя и бросить. Сначала Уна, теперь вот случайный спаситель на тракте.
        - Даже не будешь злиться и возмущаться? - удивление в голосе Талла смешалось с одобрением.
        - Ни к чему, - спокойно отозвался я, поборов желание обложить его трехэтажным матом. - Хотелось бы узнать, что же все-таки заставило тебя изменить свои планы и попросить у меня помощи?
        - Я узнал, что система защиты в темнице довольно… необычная. Если бы речь шла о простых замках, взломал бы без проблем. Но барон Герьон потратился на Круг Зеркал. Дверь каждой камеры отражается, создавая еще одиннадцать таких же дверей. Кроме того, искажается и звук, так что окликнуть заключенного не выйдет. Пока действует заклинание, ты не сможешь узнать, где настоящая дверь. Придется взламывать их до тех пор, пока тебе не улыбнется удача.
        - Это довольная редкая техника? - уточнил я.
        - Не особо. Ее создали Последователи Кирияны. Они же и ломают ее на раз-два. Знал бы заранее, притащил бы с собой нужного человека. Но вот только раньше, насколько мне известно, у Герьона не было такой защиты. Короче, - неожиданно мотнул головой Талл, - мне придется повозиться, потребуется время. Я прошу тебя занять стражников. Убить их сразу я не могу - заметят, поднимут тревогу и обязательно мне помешают.
        - А если я буду хлопать в ладоши и развлекать стражу, тревогу будто не поднимут? - буркнул я.
        - Поднимут, - не стал спорить Талл, - но бегать будут за тобой. Может, кто и сунется в темницу, но малым количеством. Чувствуешь разницу.
        - Глупый план, - покачал я головой, - ты уровень мой видел? Стоит мне попасть под обстрел или столкнуться с врагом лицом к лицу и меня убьют.
        - Сейчас ночь, - бьюсь об заклад, этот интриган улыбается под маской. - Ты на удивление удачно скрываешься в темноте. Плюс у тебя есть что-то вроде «Отвода глаз», а сегодня появилась еще и «Скрытность». Какое-то время протянешь, а там я закончу и помогу тебе выбраться из города.
        - Стоп! - нахмурился я. - Откуда тебе известно, про мою «Скрытность»?
        - Оттуда же, откуда и то, что ты искал способ… как это… сейчас вспомню… Что-то вроде «Почувствовать себя единым»! Кстати, в отличие от караванщика я не буду тебя посылать за бутылкой. Если поможешь мне, могу в самом деле кое-что подсказать.
        На миг я замер, неотрывно глядя на своего собеседника. Неважно шпионил он за мной или вечером просто пообщался с Тайоном. Главное - его слова. Талл смог меня по-настоящему заинтересовать. Мне, как воздух, нужна информация о том, как подчинить «Свет». Хоть что-нибудь…
        - Ну? - поторопил меня лучник без лука. - Твой ответ? У меня не так много времени. Но, предупреждаю, надумаешь отказаться - мне придется тебя убить прямо здесь. Без обид.
        - Я могу помочь тебе… - неопределенно проговорил я. - Но не собираюсь становиться приманкой. Для этой роли лучше подойдешь ты сам. А я спасу твоего пленника.
        - Ха! - усмехнулся Талл. - Ты-то? Не бреши!
        - Нужно всего лишь пройти сквозь заклинание и открыть дверь? - холодно спросил я. Он молча кивнул. - В темнице нет окон и свет только от факелов? - очередной кивок. - Тогда я действительно справлюсь. Главное, чтобы «Взлома» третьего уровня хватило.
        - Не хватит… - задумчиво выговорил он, - но это поправимо… Черт возьми! - мотнул головой Талл. - Ты действительно сможешь быстро пройти сквозь Круг Зеркал?
        - Смогу, - решительно кивнул я.
        - Черт возьми… - повторил он и, опустив голову, задумался.
        Очевидно, что Талл хоть и строит из себя крутого, сильно нервничает. Все пошло не по плану, а неизвестного пленника нужно вызволить, во что бы то ни стало. Интересно, поверит мне? Ухватится за соломинку? Ведь сомневается же, что сам успеет открыть все замки в темнице прежде, чем туда завалится орда стражников. Интересно, сколько всего камер? Предположим десять. Умножим на двенадцать - нужно открыть сто двадцать дверей. Конечно, есть шанс, что угадает с первой попытки… но это маловероятно.
        - Ты и звуковую изоляцию сможешь преодолеть? - наконец-то спросил он.
        - В смысле? - не понял я.
        - Сможешь точно узнать, какую дверь вскрывать? Сразу?
        - Смогу, - все так же ровно ответил я.
        - Мне на это потребовалось бы меньше минуты. Плюс туда-сюда… Ладно! - Талл выпрямил спину, и глаза в прорезях маски вновь испытывающее уставились на меня. - Я дам тебе ровно шесть минут. Если справишься, моя благодарность будет велика. Если нет… Придется мне биться до последнего в надежде покрошить самых ретивых и запереться в темнице. Правда, в таком случае тебя я прирежу первым.
        - Идет, - я продолжал источать уверенность. - Но у меня условие. Ты расскажешь мне, кого мы вызволяем, кто ты такой и зачем тебе это нужно.
        На секунду засомневался, не перегнул ли я палку в своем желании узнать как можно больше об окружающем мире. Однако Талл довольно быстро ответил:
        - Хорошо. Но помни, до самой операции я смогу убить тебя, если захочешь использовать то, что услышишь против меня. А после нее ты уже будешь сам крепко с нами повязан.
        Я не уверен, что он рассказал мне все, что ему известно, но и этого хватило, чтобы понять - мне решили довериться.
        В Трикуни стоящий передо мной человек прибыл под именем Талл Красивый в качестве переговорщика от «одной знатной особы». Талла здесь уже знали и его приезд ни у кого не вызвал подозрений. Правда с бароном Герьоном пообщаться ему, естественно, не удалось, дорогому гостю пришлось довольствоваться компанией баронессы и ее среднего сына. Еще днем я узнал, что сам здешний хозяин отправился в поход на «злого соседа». Это официальная версия для местного населения. В действительности же (если верить Таллу) все обстоит немного иначе. Баронский городок Келькони, очень похожий на Трикуни, оказался совсем близко к границе Тления. Зараза быстро распространяется, и твари Тления уже пытаются карабкаться на городские стены. Дни Келькони сочтены, но пока он еще стоит не на проклятой Тлением земле, барон Герьон со своим наследником и воинством Трикуни решил напасть на попавшего в беду ослабевшего соседа с банальной целью - разграбить. Выступать нужно именно сейчас, потому как, когда Тление охватит город, без дорогущего Глозейского кристалла на проклятую землю не ступить.
        - Этот уродец, - говорил Талл о местном бароне, - хорошенько приготовился к походу. В текущей ситуации защитники Келькони не окажут толкового сопротивления, а может и сами откроют врата. Разграбив город, он с лихвой окупит затраты, еще и получит хорошую прибыль. Единственное, что может нарушить его планы - войско барона Хельдерда, владыки Нельбурга. Однако его единственный сын и наследник сейчас сидит здесь - в темнице замка Трикуни. Хех, говорю же, хорошо подготовился.
        - Но разве это не развяжет войну между Трикуни и Нельбургом? - я внимательно слушал Талла, раскладывая по полочкам сложные имена и названия.
        - Сейчас - нет. Герьон пообещал Хельдерду отпустить его сына, как только вернется из похода. Но это очень сомнительно. Скорей всего, будет тянуть до последнего, используя наследника в качестве щита. Ты прав, если наследник Нельбурга вернется домой, его отец тут же начнет войну, чтобы отомстить за запятнанную честь. Невыгодно его возвращать.
        - Поэтому ты здесь. И поэтому охрану пленника усилили… - задумчиво проговорил я. - Но кое-что мне не ясно. Ты ведь представляешь не Хельдерда? - он молча помотал головой. - Значит есть и четвертая сторона. Внешне лояльная Трикуни, но…
        - Хватит, - Талл оборвал мои размышления, - это уже к делу не относится.
        - Как ты смог подняться на пятьдесят уровней за полдня? - решил уточнить я, хотя уже успел примерно понять, в чем дело.
        - Не говори ерунды, - отмахнулся он и указал над собой, туда, где высвечивается имя и уровень. - Это мои настоящие параметры. Днем ты видел последствия эффекта ослабления.
        «Как ты попал в это игру?» - чуть было не озвучил я вертящийся на языке вопрос. Но вовремя сдержался. Слишком я слаб, чтоб в открытую спрашивать такое. Ведь тогда я дам понять собеседнику, что я тоже «игрок». Или «отблеск», как в «Малой энциклопедии Ллойда Коэлла» называют бессмертных Последователей Богов. После разговора с Покровителем и открытия для себя Очков Веры, я не сомневаюсь в том, что мой Старик - один из местных богов. Что-то вроде Бога Тьмы. Правда пока в энциклопедии я до него не дочитал.
        Стоящий передо мной человек явно отблеск. А значит и у него есть свой Бог, а сам он может возрождаться после смерти. Мне столько хотелось бы узнать у Талла (ну или как его звать на самом деле?), поговорить по душам, выведать местные секреты. Но нельзя. Не сейчас.
        - Раз мы закончили точить лясы, может, пойдем? - нарушил недолгое молчание мой спутник.
        - Мне не дает покоя один момент, - произнес я, - если местный барон готовился охранять наследника Нельбурга, не слишком ли нагло с твоей стороны было надеяться вытащить его в одиночку? Да еще и сохранить инкогнито?
        - Хм… резонно. Но не стоит недооценивать мои навыки. В обычной ситуации у меня действительно были бы все шансы сделать работу тихо, доставить наследника за стену, а самому вернуться в свои покои в замке. Я успел бы между обходами - вырубил стражника, проник внутрь, окликнул наследника, открыл нужную камеру. Все. Теперь же…
        - Но ведь вместо тебя мог быть этот… последователь, как ее? Кирияны.
        - Ха. Тут тоже все не просто. Не всякий из ее последователей бы подошел. А те, кто обладают нужными умениями, как правило, плохи в незаметности.
        Ну, в принципе теперь все ясно. Для прорыва магической защиты понадобился бы, условно, тряпичный кастер, которому сложно было бы подобраться к темнице - раньше бы спалился.
        - Ну все, - отрезал Талл. - Я и так потратил на тебя кучу времени. Либо мы выступаем прямо сейчас, либо я тебя прирежу.
        Болтающаяся на периферии зрения полоска с прошлым заданием пропала, а перед глазами тут же выскочил текст системного сообщения о новом квесте:
        Внимание! Доступно задание:
        Спасти наследника Нельбурга.
        Выдает задание: Мрачный Бон (Уровень 82).
        Проникнув в темницу замка Трикуни за шесть минут освободите наследника Нельбурга, пока Мрачный Бон (Уровень 82) отвлекает стражников темницы в замке Трикуни.
        Награда: опыт, информация, возможно, нечто большее.
        Принимает задание: Мрачный Бон (Уровень 82).
        - А. И вот еще, тебе пригодится, - до того, как я успел ответить, в руках мужчины появился прямоугольный кожаный чехольчик.
        Бесконечный набор отмычек.
        Уникальное.
        Ловкость: + 3.
        Взлом: +2.
        «Я согласен» - глянув еще раз на текст задания, произнес я и принял отмычки.
        ГЛАВА 13. ОСВОБОДИТЕЛЬ
        Мы замерли в нескольких метрах от внутренней стены замка. Талл настороженно огляделся и материализовал черный кожаный наруч с прикрепленным к нему круглым устройством, из которого торчала абордажная кошка. Быстро надел свой девайс на правую руку и направил ее на зубец стены. Левой дернул за один из двух рычажков, и после беззвучного выстрела кошка с тросом устремилась вверх.
        - Врубай «Отвод…» и держись за меня, - велел Талл, проверив надежность крепления.
        Пришлось обхватить его руками за грудь. Он дернул тот же рычаг, и механизм начал стремительно скручивать трос. Через несколько секунд мы оказались на стене. Мой напарник подбежал к противоположному краю, махнул мне рукой, подзывая к себе, и начал спускаться, предварительно закрепив кошку.
        - Держись за меня, - прошипел он еле слышно.
        Мне сперва пришлось повиснуть на вытянутых руках, зацепившись за край стены, и только затем снова обхватить Талла. Он будто бы и не почувствовал прибавившийся вес - видимо не забывал качать силу.
        Напарник опять дернул второй рычаг, и трос начал быстро разматываться.
        Едва мои ноги коснулись земли, я вскользь огляделся, и пробежав метров десять, притаился за пустой телегой. Вскоре и Талл присел за соседним колесом, настороженно осматриваясь.
        В центре внутреннего двора возвышался донжон, у ворот которого, точно оловянные солдатики, замерли двое стражников. Еще один расхаживал по территории между надворных построек. Четвертый, застыв посреди плаца, любовался бегом облаков по ночному небу.
        Талл молча показал рукой наверх - на башне было еще двое дозорных. Плюс парочка на стенах.
        Пока мы прятались и изучали местность, успел откатиться «Отвод глаз». И вот, когда в очередной раз два разгуливающих стражника оказались как можно дальше от ворот, Талл процедил сквозь зубы:
        - Вперед.
        И исчез.
        Следуя обговоренному плану, я тоже врубил невидимость и бросился ко входу в донжон. Показалось, что один из привратников меня разглядел - шагнул навстречу, всматриваясь перед собой, и начал поднимать руку. Как раз в этот момент позади него возникла черная фигура.
        Схватив шею противника, Талл нанес четыре молниеносных удара ножом в бок и эффектно перерезал горло, добив стражника пятидесятого уровня. Стоя лицом к лицу, тут же бросился на второго, зажав тому рот ладонью, и атаковал, игнорируя удары мечом в корпус.
        Когда напарник прикончил и этого бойца, я уже был у ворот. Талл идеально рассчитал время - именно в этот момент запертые изнутри врата отворились, и мы увидели еще двух недоумевающих стражников.
        Как раз это и имел в виду напарник, когда говорил, что с Кругом Зеркал не успеет освободить пленника - караульные меняются постами каждые десять минут. Никто не стоит всю смену на одном месте. А сейчас, когда эти двое поднялись наверх, никто не охраняет темницу.
        Выхватив второй кинжал из ножен, Талл с невероятной скоростью обрушил на стражников град ударов. Некоторые его выпады несчастные умудрялись блокировать щитами, пытались отвечать - наотмашь размахивая мечами. Однако оказать достойного сопротивления этой созданной для убийств машине восемьдесят второго уровня, естественно, не могли.
        Напарник связал врагов ближним боем. На помощь им уже неслись другие стражники. Двое выстрелили из арбалетов, но, поняв, что в такую быструю мишень им не попасть, тоже бросились к воротам.
        Воспользовавшись моментом, я протиснулся вдоль стеночки и нырнул внутрь здания. Помня наставления Талла, метнулся влево и вскоре увидел каменную лестницу, ведущую вниз. Перепрыгивая через ступеньки, миновал один пролет и оказался перед массивной дверью, запертой на два замка.
        Предупрежден - значит вооружен. Оказавшись перед дверью, я уже держал наготове отмычку и натяжитель. Здесь и амбарный замок, и врезной уступают в надежности тем, что установлены непосредственно на дверях камер. По словам Талла, даже третьего уровня взлома хватит с лихвой, чтобы открыть вход в темницу. Но у меня-то теперь пятый!
        Однако легкое волнение я испытывал - все-таки в первый раз придется вскрывать замок отмычками.
        Выдохнув, вставил натяжитель в замочную скважину, сунул туда отмычку и начал перебирать ей от сувальде к сувальде. Никогда раньше подобным не занимался, но открыв этот бытовой навык и неплохо прокачав его, я ощутил, что знаю, что нужно делать. Удобно, черт подери.
        Подобрал нужный паз и почувствовал, что можно провернуть натяжитель. Однако одного оборота оказалось недостаточно - вновь пришлось шурудить отмычкой. Но через несколько секунд замок был открыт.
        Перешел к следующему. Достал из кожаного чехольчика отмычку другой формы, которая сама, будто по мановению волшебной палочки, изменила размер платформы под нужный замок. Вот что значит - уникальный артефакт. Дальше пришлось немного повозиться - всунул в скважину тонкую, похожую на изогнутую проволоку, отмычку и подбирал ей нужные пазы.
        Однако благодаря игровой механике, наделившей меня нужными умениями, и эта преграда была быстро пройдена. Спустя секунд двадцать пять потянул за ручку, и тяжелая дверь со скрипом отворилась.
        - Ох ты ж… - пробормотал под нос, увидев темницу.
        Пожалуй, ее можно сравнить с каким-то очень мрачным калейдоскопом. Кажется, мой мозг сейчас лопнет, пытаясь понять, как в обычной коридор, с расположенными друг напротив друга дверьми, превратился в бесконечное множество кругов, образованных из запертых дверей. Двери…двери… двери… Они повсюду! И тишина такая звенящая в ушах стоит, что хочется развернуться и дать отсюда деру. Подальше от этого безумия. Назад к нормальному, живому миру!
        - Эй!!! - крикнул я, перешагнув порог, но своего голоса не услышал.
        «Спокойно. Это всего лишь обманное заклинание», - мысленно велел себе и плотно закрыл только что взломанную дверь, чем полностью отсек этот хоровод иллюзий от настоящего мира.
        Итак, Круг Зеркал отражает сами двери и небольшие участки стен возле косяков. В этом сила заклинания, но в этом и ее слабость. Отражай он факелы, я бы действительно схватился за голову. А так я четко вижу три источника света, освещающих темницу. Один из них находится рядом со мной.
        Выдернув факел из кольца, бросил его на пол и начал сбивать пламя плотным покрывалом - тем самым, что помогло мне найти клад Джейсона. Решил не продавать его, а сохранить в инвентаре, и вот оно снова пригодилось. Простая вещь, а выручает, будто какой-то редкий артефакт.
        В помещение стало немного темнее. Стараясь не обращать внимания на круги из бесконечных дверей, я побежал к следующему факелу. Покончил сначала с ним, а через несколько секунд и с последним, висящим в самом конце коридора.
        Окружающее пространство погрузилось в кромешную Тьму. Правда, это не мешало мне все прекрасно видеть. Голова моментально прекратила гудеть. Даже дышать, как будто стало легче.
        - Эй! - крикнул я, но вновь не услышал свой голос.
        Понятно - заклинание продолжает действовать в полную силу, впрочем, сейчас это совершенно не имеет значения.
        Я до последнего момента опасался того, что мой план с треском провалится. Можно ли считать, что дверь нужной мне камеры «скрыта» действием Круга Зеркал? Я верил, что да. Ведь по сути именно для ее сокрытия барон и нанял магов, установивших это охранное заклинание. А если выключить свет, станет ли дверь «скрытой во тьме»? А то, что Круг Зеркал, несмотря на свою эффективность, по словам Талла, считается не самым сложным заклинанием, делает ли эту самую дверь «легко скрытой во тьме»?
        Замерцавший метрах в семи от меня светлячок послужил ответом на все мои вопросы. «Очи во Тьме» сработали в полную мощь - я видел и маркер, и одну из бесчисленных дверей, перед которой он появился.
        Не тратя больше времени впустую, подбежал к камере наследника Нельбурга и начал возиться с замком. Упрямец никак не хотел поддаваться. Черт возьми, а… обидно будет, если найдя нужную дверь, я просто-напросто не смогу ее открыть!
        «Стоп! Хватит уже поддаваться панике» - вновь пришлось успокаивать самого себя силой воли. На несколько секунд я замер, гоня прочь ненужные мысли и пытаясь очистить разум.
        «Да. Сейчас важен лишь замок. Все остальное не имеет значения».
        Так… не подходит… потянем немного отмычку на себя… попробуем повернуть…
        Пусть вокруг игра, на одной игровой механике далеко не уедешь. Будешь паниковать и надеяться на поддержку системы - проиграешь и умрешь. Да, лично я ничего не смыслю во взломах, однако стоило только максимально сосредоточиться на деле, чтобы мой бытовой навык пятого уровня раскрылся во всей красе. Я осторожно потянул отмычку, понял, что могу повернуть натяжитель - и вуаля! Дверь отворилась.
        Широкоплечий мужчина со спутанными волосами до плеч и пышной бородой стоял посреди камеры, вглядываясь в темноту дверного проема. Облаченный в грубую робу, он что-то гневно говорил, но из-за действия Круга Зеркал я не слышал ни звука.
        Сэр Крейн. Уровень 7.
        250/250.
        Столь низкий уровень совсем уж не вязался с рыцарским титулом, происхождением и внешним видом наследника. Возможно, я бы сильно удивился, если бы Талл раньше не рассказал мне, что особо важным заключенным принято добавлять в воду зелье ослабления, искусственным путем временно понижая их уровень. Накладно очень, но чего только не сделаешь, чтобы подстраховаться? Я практически освободил могучего рыцаря, но в итоге получил не сильного бойца, а балласт, который нужно защищать.
        Подойдя ближе, я схватил Крейна за широкое запястье и потащил к выходу. Он попытался вырваться, но разница в силе была на моей стороне. Оставив тщетные попытки освободиться от моей хватки, наследник барона послушно побежал в сторону лестницы.
        Распахнул дверь темницы и едва перешагнув порог, я услышал многоголосые крики и лязг стали, доносящийся со стороны ворот.
        - Кто ты? - пробасил баронский сын, когда мы рванули наверх.
        - Твой спаситель. Вместе с Таллом Красивым.
        Больше вопросов не было. Я отпустил руку Крейна, и тот молча побежал рядом. А уже спустя несколько секунд мы увидели моего напарника. Он сражался на площадке перед лестницей, не давая ни одному стражнику прорваться себе за спину.
        Краем глаза заметив наше приближение, Талл громко усмехнулся и, ловким движением убрав кинжалы в ножны, материализовал в руках два темных шарика и с размаху швырнул их под ноги врагам.
        Я был готов к этому финту и, резко повернувшись в сторону Крейна, вжал того в стену.
        - Бух! Бух!
        Раздались два негромких взрыва. Я ощутил легкое дуновение ветра - один из осколков на пару сантиметров разминулся с моим затылком. По словам напарника, даже два-три таких попадания меня не убили б. А так как радиус разлета небольшой - этот финт для нас с наследником представлял крохотную опасность.
        А вот тем, кто оказался в эпицентре, не повезло. Стражники гневно матерились и стонали, пытаясь вырваться из огромного облака дыма.
        - Зажмурьтесь! Не дышите! Идем! - Талл поравнялся с нами и, схватив обоих за предплечья, рванул обратно в дым. Я последовал его совету и позволил себя вести. - Выбрались, - услышал голос напарника и вдохнул полной грудью свежий ночной воздух.
        Мгновенно осмотрелся - мы находились во внутреннем дворе замка, вокруг куча трупов, а сам Талл с тридцатью процентами ХП истекает кровью.
        - Спасибо, - взглянув на него, пробасил Крейн.
        - Не сейчас, - перестав вертеть головой, строго произнес напарник. - Уходим!
        Когда мы подбежали к стене замка, позади нас уже слышались голоса преследователей, а мимо то и дело пролетали арбалетные болты. Немедля, Талл выстрелил из своего устройства и, едва кошка зацепилась за зубец стены, крикнул:
        - Цепляйтесь за меня, живо!
        Спустив рычажок, он вновь запустил механизм, трос начал стремительно скручиваться, и мы полетели вверх.
        - Я обещал… информацию… - отрывисто проговорил напарник, вновь настраивая устройство для спуска на другую сторону внутренней стены. - У мэра Экхайма… - произнес он, когда ноги снова коснулись земли, - есть артефакт… Бежим быстрее! - махнул он рукой в сторону ближайших построек. - Называется… «Осколок Единства». Возможно, это именно то… что ты ищешь.
        Позади нас отчетливо слышался приближающийся топот копыт. Мы неслись со всех ног к внешней стене города, на которой уже можно было разглядеть стражников.
        Не сбавляя скорость, Талл достал из инвентаря лук и колчан и начал стрелять в тех, что стерегли ближайший к нам участок укрепления. Когда он прикончил обоих, всадникам до нас оставалось от силы метров двести.
        - У тебя двадцать ловкости будет? - остановившись возле стены, быстро спросил напарник, развернувшись лицом к преследователям.
        - Да, - тут же ответил я.
        - Держи! Одевай быстро! - он протянул мне свой подъемно-спусковой девайс. - И это тоже.
        В руках мужчины появилось несколько бутыльков и бомб, которые он поспешно передал мне. Талл повернулся к наследнику, прошептал ему что-то на ухо и сунул в ладонь золотое кольцо с черным камнем. Сэр Крейн изумленно выпучил глаза, спрятав артефакт в инвентарь.
        - Спасайтесь! Я задержу их! - крикнул напарник и бросился наперерез конникам.
        Перед глазами всплыло системное сообщение об изменении самого задания и принимающего его лица.
        Я не хотел оставлять Талла одного, но прекрасно понимал, что в бою со стражниками ничем ему помочь не смогу. Застегнув на запястье ремешки устройства, дернул нужный рычажок, выпуская кошку.
        - Хватайся за меня, - сухо бросил Крейну. - Мы сваливаем.
        ГЛАВА 14. ВЕЛЛА
        Едва очутившись за стеной, мы со всех ног бросились к лесу - первые деревья виднелись метрах в пятистах от города. Я несся вперед сломя голову, искренне надеясь, что какой-нибудь шальной болт не добавит в моем теле дырок.
        Старался не думать, каково там сейчас приходится Таллу - позади слышались тихие взрывы, напарник во всю разбрасывается бомбами. Утешал себя мыслью, что он-то уж точно отблеск и обязательно воскреснет, если не сможет уйти живым.
        Однако все равно неприятные мысли так и лезут в голову. Мерзко это - бросить человека, спастись ценой его жизни. Пусть даже у напарника есть возможность возродиться, умирать больно.
        Когда мы преодолели половину пути, я обратил внимание, что стрелять перестали. Похоже, темнота полностью скрыла наши фигуры от глаз стражников. Ну или те сейчас целиком и полностью заняты Таллом…
        - Стой, - скрывшись за стволом первого же дерева, попросил Крейн.
        - Нам нельзя тратить время впустую, - ответил я, но остановился, желая послушать, что хочет сказать наследник.
        - Поэтому и стой, - холодно повторил он. - Пока не выветрилось это треклятое зелье, я даже броню одеть не могу!
        Ну да, логично - статы-то упали, и по минимальным требованиям к своим собственным предметам не подходишь.
        - А ты, - продолжил дворянин, - недостаточно силен, чтобы сопровождать меня в лесу. Кроме того, из Трикуни скоро конные выедут. Не думаешь же ты, что Талл сможет перебить их всех, - он выдохнул и, мотнув головой, проговорил спокойным голосом: - Извини, ты многое для меня сделал, и я никогда этого не забуду. Вот, в знак благодарности, прими этот дар.
        В руке сэра появился увесистый мешок. Как только я спрятал его в инвентарь, мой золотой запас увеличился на пятьсот монет. У меня чуть глаз не выпал. Вот она - настоящая дворянская щедрость. Еще из уроков истории помню, что в нашем реальном средневековье представители этого сословия настолько любили пустить пыль в глаза, что порой залезали в поистине неподъемные долги лишь бы держать марку перед товарищами.
        А еще удивительно, сколько у него добра поместилось во внутреннем кармане. Талл говорил, что в камере нельзя использовать инвентарь, так что уже попавшийся преступник (ну или пленник) ничего достать не сможет. Как и поймавшие его люди не смогут вытряхнуть из пленника все до копейки.
        - Благодарю, - кивнул я.
        - И вот еще на память, - Крейн материализовал тоненькое колечко, сплетенное из двух белых проволок. Приняв дар, я взглянул на характеристики и остолбенел в прямом смысле слова.
        Крохотное кольцо Вседозволенности.
        Героическое.
        Телосложение: +10.
        Выносливость: +10.
        Сила: +10.
        Ловкость: +10.
        Интеллект: +10.
        Требование для полноценного использования: Уровень 10.
        Внимание: если вы используете другое кольцо Вседозволенности, характеристики увеличиваются только за счет слабейшего из колец.
        - Благодарю… - повторил я, тут же надев этот роскошный подарок на указательный палец.
        - Не стоит. Это я тебе благодарен. И благодарность моя не знает границ. Если будешь недалеко от Нельбурга, обязательно загляни. Я встречу, как самого дорого гостя. Если попадешь в беду, не стесняйся просить помощи, коли смогу помочь - помогу. А теперь нам пришла пора прощаться. Меня ждут в условленном месте, и добраться туда я смогу только один, - произнес он, надевая полученное от Талла кольцо.
        А затем просто исчез. Растаял в воздухе. Я слышал стремительно удаляющиеся от меня шаги и думал о том, как жаль, что нельзя прочитать характеристики предмета другого человека. Что это за артефакт? У наследника в загашнике сотни золотых и свои шикарные кольца, а он не смог скрыть удивления, когда Талл достал перстень.
        Мотнув головой, сосредоточил взгляд на висящих перед носом строчках:
        Задание «Спасти наследника Нельбурга» выполнено.
        Получен опыт 9414.
        Уровень повышен. Текущий уровень 16.
        Смахнул системное сообщение, достал из инвентаря карту и, прикинув направление, зашагал на запад. Нельзя просто стоять на месте и ждать, когда из Трикуни нам вдогонку поскачет конный отряд. Нужно убраться как можно дальше, не забывая, что и в самом лесу скрыто очень много опасностей.
        И все-таки, можно ли считать, что меня в очередной раз бросили на произвол судьбы? Пожалуй, нет. Мне щедро заплатили за помощь и не обязаны дальше со мной возиться. А значит пора возвращаться к своим делам. Пусть теперь золота у меня достаточно, чтобы купить полноценного булькорга, в город мне путь заказан. Можно, конечно, подождать караванщика неподалеку. Завтра он все равно покинет Трикуни, но уж слишком это рискованно.
        А еще есть вариант направиться в Экхайм - самый крупный город в округе. Именно туда, насколько я понял, спешила Уна. Не то, чтобы я боюсь встречи с этой дамочкой, но кто знает, что ей взбредет в голову? Вдруг случайно столкнемся на улице, и она заорет во всю глотку, что я колдун, и на меня не действует исцеление. Проверить ее утверждение недолго. А что потом? Меня убьют? Или просто бросят в тюрьму?
        Все это, конечно, маловероятно, однако соваться в большой город с моим текущим уровнем, думаю, не стоит. Как я уже успел заметить, стражники и солдаты примерно пятидесятого уровня. Те, кто над ними, скорей всего еще сильнее. Станут ли такие люди на равных разговаривать с мрачным голодранцем шестнадцатого уровня? Уж точно нет. Можно, конечно, припомнить мэру, что он сам звал меня пообщаться с глазу на глаз. Но тогда ведь придется раскрыть себя. Он знает, что кто-то что-то выкопал в подвале дома Старосты сгоревшей Листьеры. Теперь будет знать, кто именно. И явно не остановится на этом, а попытается получить ответ и на второй вопрос.
        В любом случае я не собираюсь говорить ему, что прибыл по его приглашению. Нужен другой повод или хотя бы другой уровень. Так что аудиенция с мэром откладывается, как бы сильно я не желал взглянуть на упомянутый Таллом артефакт.
        Стало быть, сейчас у меня выбор не велик - остается только заводчик собак. Эх, светает уже. Покушать бы да поспать.
        Но отдохнуть я позволил себе лишь часа через три - потратил это время на петляние по лесу. Я медленно продвигался к конечной точке маршрута, успокаивая попадающихся под руку волков. Один раз встретил весьма крупный экземпляр, но особых хлопот он мне не доставил, а вот опыта с этого хищника перепало почти в полтора раза больше обычного.
        Я опасался, что стража Трикуни начнет расследование и выйдет на Тайона. А уже он им расскажет, что послал меня к заводчику, поэтому я не стал двигаться по самому тракту или вдоль него.
        И вот, когда солнце уже поднялось достаточно высоко, я убедил себя, что хвоста нет и, выбрав дерево повыше, приступил к завтраку. Заполнив шкалу потребностей «Пища» и «Питье», я взглянул на свои текущее статы. Они высвечивались с учетом плюсов от предметов:
        УРОВЕНЬ 16:
        Телосложение 29
        Выносливость 30
        Сила 33
        Ловкость 35
        Интеллект 34
        Совершенно неожиданно на первом месте у меня оказалась «Ловкость». Виной тому подарки Талла. Мало того, что набор отмычек (висящий у меня на поясе) дает «+3», так столько же я получил и от «Радости акробата» - того самого подъемно-спускового устройства, что сейчас закреплено у меня на запястье. Оно дает еще и «+3» к акробатике, так что лазить с таким девайсом по деревьям стало совсем уж просто. Хм, надо ли будет при случае вернуть его и отмычки законному владельцу или можно со спокойной душой оставить себе? Пока буду считать, что это тоже плата за выполненную работу.
        А вот так выглядят мои бытовые навыки:
        Акробатика 5.
        Взлом 5.
        Скрытность 1.
        При этом сражаюсь я магией и все получаемые за уровни очки характеристик вкидываю в интеллект. Но мое основное оружие - вилы, да и сила неплохо вкачана. Да уж… действительно получается универсал, с уклоном в стелс… В обычных ММОРПГ с таким билдом бы прослыл крабом, а здесь даже сложные квесты выполнять получается. Сумасшедшая игра, ничего не скажешь.
        Мне удалось немного подремать, устроившись в основании толстой ветки, а затем я продолжил путь. Вчера на одной из моих карт Тайон поставил точку карандашом - мой единственный ориентир. Теперь же, чтобы не сбиться с пути, приходится время от времени выходить из леса на тракт. Довольно сложно петлять на неизвестной местности. Эх, опять вспоминаются старые-добрые компьютерные игры, заблудиться в которых практически нереально - твое местоположение всегда указано на карте.
        Ближе к вечеру я умудрился потеряться - в очередной раз пошел в сторону тракта и не смог найти его. Чертыхнулся и полез на ближайшее дерево дожидаться темноты. Мне повезло, ночью по небу то и дело гуляли облака, система посчитала, что дорога «легко скрыта во тьме». Двигаясь за мерцающим маркером, периодически удаляющимся от меня, я в конечном итоге вышел из чащи и получил в награду немного Очков Веры. Учитывая, что меня наградили ими и за использования «Очей во Тьме» в темнице, сейчас на моем счету всего-то минус тридцать два.
        Огляделся и, вернувшись немного обратно, выбрал дерево метрах в семидесяти от дороги, на нем и заночевал.
        Весь следующий день провел точно так же - уходил в лес, возвращался на тракт. Если б мой маршрут нанесли на карту, он походил бы на запутавшийся серпантин.
        «Крупные черные волки» попадались все чаще и чаще, а когда я еще дальше ушел на запад, к ним прибавились и «Медведи-черныши» двадцатого уровня. Вот тут-то мне и пригодилась моя повышенная ловкость. Все это время я не снимал с запястья «Радость акробата». Да, устройство немного мешало, но плюсы к столь важной характеристике позволяли мне удачливее уклоняться от когтей и зубов хищников. К сожалению, не всегда получалось, после двух-трех стычек приходилось отсиживаться на дереве, восстанавливая показатели.
        Вынужденная прокачка принесла свои плоды в виде повышения уровня. Получив семнадцатый, я как обычно вкинул единичку в «Интеллект» и потратил сразу два очка навыков, чтобы улучшить «Спокойствие Тьмы». Шанс прохождения вырос до 25%, но и расход маны тоже до 25МП.
        После обеда на второй день, выйдя к тракту, решился немного пройтись вдоль него. Не прогадал - через полчаса приметил впереди поселение. Сверился с картой и убедился, что двигаюсь в правильном направлении, затем вернулся в лес.
        На утро следующего дня шел вдоль тракта около пары часов, пока наконец-то не увидел еще одну деревню. Если я все правильно рассчитал, то, судя по карте, от этого поселения нужно двигаться через лес строго на север.
        Так я и поступил. А через полтора часа меж стволов высоких сосен увидел небольшую полянку с двухэтажным деревянным домом, очень похожим на тот, где меня убил «Старый медведь Измененный Тлением».
        Заложил дугу, чтобы выйти к строению с противоположной стороны. Продвигался с утроенной осторожностью, всматриваясь в окна и прислушиваясь. Напрягало, что нет никаких новых звуков - все то же пение птиц и стрекот кузнечиков. Собаки и сам заводчик спят что ли?
        Подобравшись ближе, я наконец-то смог подробно разглядеть полянку. В первую секунду не понял, что за черно-красные булыжники разметаны по округе. Однако мгновенье спустя распознал в них изувеченные и окровавленные тела булькоргов. Грязно выругался сквозь зубы и испуганно завертел головой:
        «Кто это сделал с целым питомником, а? - забегали мысли. - Вдруг они еще здесь?!»
        Но никто не спешил нападать на меня, и я быстро смог взять себя в руки. Подождал еще несколько минут, затем, озираясь по сторонам, вылез из своего укрытия и направился к ближайшему трупу.
        Скривившись от омерзения, я все же смог сдержать рвотные позывы и оглядеть тело пса. Разорвано брюхо от паха и до грудины, а шкура по краям покрыта едко-зеленой отвратительной жижей.
        В памяти мгновенно всплыла уничтоженная Сельбера, на улицах которой сейчас «Пауки Измененные Тлением» раздирают животы мертвым селянам.
        Значит здесь были создания Тления? Какая мрачная ирония, эти твари пришли и пожрали Глозейских булькоргов - собак, специально выведенных для сражения с порождениями Тления. При том среди трупов нет ни одного нападавшего. Как, кстати, и людей…
        Поднял глаза на дом. Интересно, останки заводчика там? Или ему удалось сбежать?
        Хотел уж было пойти проверить, но услышал слева от себя сдавленный стон. Вздрогнув, резко обернулся, выхватив из инвентаря вилы.
        - Оу… - жалобно протянула окровавленная собака, силясь подняться.
        Глозейский булькорг. Уровень 25.
        2/794.
        Псина с трудом уселась, глядя на меня мутными глазами. Удивительно, но ее брюхо оказалось целым! Я снова завертел головой, надеясь, что будут и другие выжившие. Тщетно. Все остальные булькорги добиты.
        - Как же тебе так повезло, а? - пробормотал я, сделав шаг навстречу собаке.
        Она попыталась гавкнуть, но выдавленный звук больше напоминал бульканье.
        - Тиши-тише, - я медленно выставил перед собой руки, - сейчас я помогу тебе.
        Почувствовал потоки энергии внутри тела и выпустил из правой ладони черный дым. Псина удивленно наклонила голову в сторону. Эффект не прошел.
        Через три секунды повторил попытку. Затем еще и еще.
        Вы использовали «Спокойствие Тьмы» на Глозейскиом булькорге. Глозейский булькорг ощутил Спокойствие Тьмы. Глозейский булькорг теряет желание сражаться с вами и вашим отрядом.
        Опыта не дали, видимо потому, что собака и не думала нападать. Однако это все мелочи. Главное - прошло «Спокойствие», а не «Ужас». Значит передо мной лояльное Тьме существо!
        Спокойствие Тьмы.
        Спокойствие Тьмы.
        … Скорость регенерации всех показателей Глозейского булькорга возвращена в норму силами Тьмы.
        Стоп! Это еще что за новости? Ведь когда я использую заклинание на себе, скорость «увеличивается»! Хотя… Ну точно же! Из всех булькоргов выжил только тот, ради которого я сюда и пришел. Дефектный, с неснимаемым эффектом Тления!
        Выходит, я этот эффект смог снять? Когда даже зелья не справлялись? Однако ж…
        - Р-р-р, - рыкнула псина и, вывалив язык, быстро задышала, преданно глядя мне в глаза. Дикое зрелище - громадное зубастое чудище, способное запросто перекусить мне ногу, строит из себя лабрадора.
        - Если я тебя исцелю, ты же пойдешь со мной? - спросил у собаки, не особо рассчитывая на ответ.
        - Гав! - утвердительно заявила она.
        - Хорошо… Но почему все-таки тебе удалось выжить?.. - задумчиво протянул я, вновь кастуя «Спокойствие».
        Единственный вариант, который приходит мне в голову и при этом кажется вполне логичным, выглядит так - собачку победили, но почувствовали в ней своего из-за неснимаемого эффекта Тления, потому и не добили. Если прав, в следующий раз псине больше так не повезет.
        На сей раз эффект лечения прошел с седьмой попытки. И теперь все было так, как и должно быть - скорость регенерации всех показателей булькорга увеличилась.
        Донесшийся до слуха шорох в миг перечеркнул всю торжественность момента. Резко повернув голову, я увидел между деревьев мужчину в серой одежде. Издали я не смог разглядеть его лица.
        «Кто это?» - тут же обратился к системе, но в ответ ничего не получил - слишком уж велико расстояние.
        Сам же мужик не терял времени даром - развернулся и дал такого стрекоча, будто нос к носу столкнулся с самой смертью. Хотя постойте… Если я не мог разглядеть его параметры, то и он мои тоже. Что же он видел? Разгуливающее по трупам существо в темном плаще с глубоким капюшоном, которое из рук выпускает черный дым? Хм, в таком случае моя аналогия, более чем уместна.
        - Идем! - скомандовал собаке, решительно зашагав в противоположную сторону. Как бы мне не хотелось осмотреть дом заводчика, делать это явно не стоит. Кто знает, вдруг у подглядывающего мужика есть союзники, и они всей толпой решат вернуться и проверить, что это за смерть без косы тут разгуливает.
        - Уав! - радостно отозвалась псина, засеменив рядом. Посмотрев на нее, я невольно вспомнил лабродоршу своей соседки по подъезду. Как же ее звали… Велла. Хм… неплохое имя.
        ГЛАВА 15. ОПОРНЫЙ ПУНКТ
        Разжившись оружием, специально выведенным для борьбы с тварями Тления, я почувствовал себя гораздо увереннее. Поэтому и решил отправиться к тайнику отца Бона.
        Первым делом надо добраться до дома охотников и прикончить чертового медведя. Не ради мести, конечно же (какой смысл мстить неразумному существу?), а чтобы сделать для себя опорный пункт. Ведь клад зарыт в том же направлении, только пройти нужно гораздо дальше на северо-восток.
        Путешествие по лесам заняло у меня целую неделю. Даже пришлось сделать большой крюк, чтобы наш с Веллой маршрут не проходил близко к Трикуни. Всю дорогу мы оба без остановки качались. Успокаивать хищников в паре с булькоргом оказалось совсем плевым делом. Псина танковала, я кастовал заклинания. Правда и опыт, естественно, делился на двоих.
        А вот с тварями Тления оказалось труднее. Хорошо хоть все, кого мы встречали, уступали Велле в уровнях. Но все равно знатно сбивали здоровье моей собаке. После таких стычек приходилось долго восстанавливаться. Ведь в отличие от обычных волков и медведей, существ, Измененных Тлением, приходилось побеждать в ближнем бою, обнуляя им ХП.
        Одолев пятого «Паука измененного Тлением», я не выдержал и рискнул своей серией «неубитых», приказав Велле прикончить врага. Булькорг с радостью это сделала, мощными челюстями откусив твари часть головы.
        Моя серия не прервалась. Я понял это уже в следующей стычке с обычным волком, испытав отвращение к собственной стихии.
        В результате по пути к охотничьему домику я взял два уровня, Велла довольствовалась же всего одним. Можно считать наш поход в этом смысле не очень плодотворным, но для более скорой прокачки нужны и противники помощнее. С другой стороны, ничего из ряда вон выходящего за это время с нами не произошло - и на том спасибо.
        Один раз рискнул выйти к небольшой деревеньке. Завидев меня, люди похватали топоры да вилы и побежали прятаться по домам. Пришлось надрывать горло, крича, что мне всего лишь нужно пополнить припасы. После фразы «плачу двойную цену» местный староста набрался храбрости и вылез ко мне из укрытия. В итоге я взял мешок сухарей, головку сыра, немного вяленого мяса и рыбы. Ну еще мешок картошки (на всякий случай), набор для разжигания костра и чуть-чуть соли.
        К знакомой мне полянке мы подошли около полудня. На подходе я сбавил темп и практически бесшумно залез на сосну, чтобы осмотреть окрестности. Собака, уже привыкшая к древолазанию хозяина, спокойно уселась между корней.
        Вокруг домика ничего не изменилось. И медведя нигде не было видно. В целом, все выглядит, как и раньше, вот только, мне кажется, граница Тления немного продвинулась вперед. Да, определенно так и есть…
        Спустившись вниз, осторожно вышел на полянку и, держа арбалет наготове, начал обходить строение по дуге. Прошлый раз тварь Тления забралась в дом, скорей всего, через заднюю дверь. Нельзя снова допустить подобное.
        Булькорга от себя не отпускал. Можно, конечно, было приказать ей отправиться вперед на поиски своего природного врага. Вот только где гарантии, что медведь не нападет на меня откуда-нибудь сбоку?
        Мы ступили на задний дворик, а зверь так и не появился. Настороженно оглядевшись по сторонам, вместе с собакой вошел в дом через выломанную дверь. Внутри все выглядело точь-в-точь, как и в мой прошлый визит. Разве что пятно крови возле центрального входа заметно выросло.
        Невольно вздрогнул, рассматривая место своей прошлой смерти, а перед глазами тут же встал образ разъяренного, испускающего миазмы хищника. Черт, быстрей бы он уже явился.
        Я вернулся в гостиную взглянуть на останки прежней хозяйки дома. За время моего путешествия не раз думал, как именно из заброшенного жилья сделать опорный пункт? Пришел к выводу, что хоть в голове и засело столь звучное словосочетание, мне нужно всего лишь место, куда я смогу возвращаться на ночлег. Не знаю, что ждет меня на территории Тления, но спать там на деревьях в первое время уж точно не стоит. В обычном лесу я могу обезопасить местность, с помощью «Спокойствия Тьмы» повысив лояльность ее обитателей. Там же такое не прокатит.
        Для сна мне хватит и хозяйской спальни. Здесь медведь не чудил, бардак развел только я. Убрать не долго. И на первый этаж, в принципе, можно не обращать внимания. Однако неприятно это - жить под одной крышей с двумя трупами. Пусть это как бы игра, пусть они неписи… но ведь не исчезают сами, заразы. В отличие от нас - отблесков.
        Сжечь нельзя - от такого большого костра будет уж очень много дыма. Мало ли кто захочет проверить. Придется хоронить.
        Протяжно выдохнув, я осторожно вышел на полянку через главный вход. Медведь так и не явился. Выбрав место подальше от дома, достал вилы и начал рыть могилу.
        Глупое, тяжелое и бесполезное занятие. Да-да, сам понимаю. А что поделать? Сейчас я живу в этой игре. И стоит по-людски относиться к тем, кто меня окружает. Особенно к мертвым - от них уж точно подвоха ждать не стоит.
        - Уав! - радостно гавкнула на всю округу псина.
        - Цыц! - шикнул на нее. Велла виновато опустила морду. Но ненадолго. Через несколько секунд оказавшись рядом со мной, начала с энтузиазмом рыть яму.
        Могучие лапы, точно ковши, разбивали сухую землю. Увлеченно наблюдая за работой собаки, я сам невольно прекратил копать. К слову, Велла не обиделась, что только она занята делом.
        - Продолжай рыть и не отвлекайся, - сказал я, зашагав обратно в дом.
        Я не особо силен в медицине, да и плохо знаю законы природы этого мира. Слышал, можно подхватить заразу от лежалых трупов, так что на всякий случай обвязал руки тряпкой. Очень сомневаюсь, что она поможет и хоть отчасти заменит резиновые перчатки патологоанатомов, но самому так было гораздо спокойнее. Хотя все равно волочить мертвые растерзанные тела - то еще удовольствие.
        Когда бывшие хозяева дома лежали на улице, Велла как раз заканчивала с их могилкой.
        - Ну хватит, - буркнул я. - Нам еще закапывать.
        Скинул несчастных в яму, и мы приступили к следующей части похорон. Спустя минут тридцать на краю полянки высился небольшой холмик.
        - Стоило бы сделать надгробье, - сообщил я собаке. Она негромко гавкнула, а я внезапно осознал, что стал слишком много с ней разговаривать. Отсутствие нормального человеческого общения (да даже и не нормального - через мессенджеры да соцсети) может свести с ума практически любого. Время от времени я проверяю графу своих потребностей. Тоже «Общение» медленно, но верно проседало, когда я был в Трикуни слегка поднялось, теперь вот опять падает. Хоть благодаря собаке медленнее, чем раньше.
        Мы немного побродили по лесу недалеко от дома и вскоре наткнулись на большой угловатый валун. Нагнувшись, я обхватил его и, совершенно не напрягая мышцы, мысленно отправил в инвентарь. Как ни странно, получилось. Вернувшись обратно, тем же способом материализовал камень в изголовье могилы и немного присыпал землей.
        Синхронизация с телом 30%.
        Ух ты… неожиданно. Бон оценил мое почтительное отношение к усопшим? Приятное стечение обстоятельств подарило мне «+1» к интеллекту.
        Не только из альтруистских и эстетических соображений я решил хоронить растерзанную пару. Была идея, как можно использовать захоронение и в практических целях. Только немного смущал тот факт, что оно самодельное. Получится ли?
        Положив ладонь на надгробие, я четко произнес:
        - Перенести всю мою энергию посмертия.
        Перед глазами тут же вспыхнуло сообщение:
        Невозможно перенести всю вашу энергию посмертия.
        Черт, все же не вышло… А я так хотел сделать себе новую точку возрождения поближе к «фронту».
        Однако я даже расстроиться толком не успел - настолько быстро пришло осознание собственное ошибки.
        - Сделать мою точку возрождения! - быстро произнес я, не убирая руки с камня.
        На сей раз я увидел уже другую надпись:
        Сколько энергии посмертия желаете вложить?
        И шкала с цифрами от ноля до сорока. Выбрал максимум.
        Создана новая точка воскрешения.
        «Новая», а не «вторая» или «дополнительная» …
        «Перенести часть энергии посмертия из другой точки в эту» - как можно четче сформулировал мысль, не сводя глаз с надгробья.
        И вновь перед глазами вопрос и шкала. Только сейчас максимальная цифра - «30». Ну да, я оставлял в прежней точке сорок и один раз умер от лап медведя. Логично, что потратилась энергия из надгробия, а не та, что была внутри меня. Ведь если вся энергия будет в теле, а не в конкретной точке, то и воскреснуть ты не сможешь.
        Я не стал ничего менять, отменив операцию. Проверить действительно ли у меня сейчас две функционирующие точки, я смогу лишь умерев. Очень надеюсь, что проверка откладывается на неопределенный срок.
        - Г-Р-Р-Р!!! - послышалось за спиной настороженное рычание Веллы. Пусть мы и совсем недавно путешествуем вместе, уже пережили не одну схватку. По интонации псины я сразу понял - рядом враг.
        Мгновенно обернувшись, достал из инвентаря арбалет и заозирался по сторонам. Припав к земле, собака скалилась и рычала, неотрывно глядя влево между сосен. Раздался треск веток, и из леса с ревом вылетел мой старый знакомый медведь.
        - Взять! - скомандовал я, выпустив болт в грудь твари Тления.
        Рванув навстречу медведю, Велла одним прыжком сократила дистанцию и, увернувшись от размашистого удара когтистой лапы, впилась в глотку своему врагу.
        Я быстро перезарядил арбалет и выстрелил. Зарычав еще громче, тварь Тления без видимых трудностей поднялась на задние лапы. Собака, словно брелок, повисла на шее громадного зловонного зверя.
        - Р-р-р-а-а-а!!! - задрав морду, проревел истлевший медведь и вцепился обоими передними лапами в шею Веллы. Здоровье собаки медленно поползло вниз, но и ХП медведя продолжало падать.
        Вы нанесли урон 17.
        Снова перезаряжаю арбалет, в мыслях костеря крепкую шкуру медведя. У меня и так нет специальных навыков для стрелков, а тут еще и его природная броня гасит часть урона.
        Ну ничего, у твари быстрее обнулятся хитпоинты. Мы победим.
        Стоило лишь подумать об этом, медведь на мгновенье перестал выть, опустил голову, взглянув на собаку, и еле слышно зарычал. Я сразу не понял, что творит истлевший зверь, однако уже через пару секунд он, с трудом оторвав Веллу от своей шеи, поднял ее вверх на вытянутых лапах.
        И с размаху приложил собаку о землю перед собой.
        - Ау… - жалобно заскулила псинка, пытаясь подняться.
        Не тут-то было - тварь Тления принялась рвать мою спутницу своими могучими крючковатыми когтями.
        Мгновенно осознав, что нельзя больше стоять в сторонке, я рванул на помощь Велле, на ходу сменив арбалет на вилы. Поравнялся с медведем и, крепко сжимая древко двумя руками, одновременно с последним шагом ударил вверх, активируя навык.
        Силовой удар.
        Вы нанесли критический урон 98.
        Шикарно! Но у медведя осталось еще около половины здоровья. Можно, конечно, использовать полученные от Талла бомбы. Но в такой ситуации зацепит и Веллу. Верно - подобные приемы стоит приберечь на самый крайний случай.
        Выдернул вилы из бочины медведя, резко отпрыгнув. Из раны хлынула едко-зеленая жижа, тут же начавшая разъедать траву. Попади она на меня, лишился бы части здоровья. Плавали - знаем. Пусть настолько мощные твари Тления нам с Веллой не попадались по дороге к охотничьему домику, но «кровь» «Пауков» (в отличие от «Паучков») производила аналогичный эффект.
        Моя атака раззадорила медведя. Отвернувшись от собаки, он злобно глянул на меня застланными пеленой глазами и ударил наотмашь. Высокая ловкость позволила мне уклониться и контратаковать.
        - Г-р-р-а-а!!! - глядя мне в глаза, рявкнул истлевший зверь. Совсем позабыв про Веллу, вскочил на задние лапы и попер на меня.
        Мы сошлись в рукопашной схватке. Один на один. Медведь напирал, мне удавалось уклоняться от некоторых его ударов, а вот ему от моих нет - слишком уж большая мишень.
        Я стал сильнее с нашей прошлой встречи: увеличился объем здоровья, сила (а вместе с ней и наносимый урон), но главное - получив на девятнадцатом уровне очко навыков, я повысил «Темную часть мира» до второго уровня. Теперь она выглядит так:
        Темная часть мира. Ур.2. Пассивное. Заметнее ослабляет действие любых естественных негативных эффектов, кроме тех, что вызваны силой Богов. Шанс полного блокирования подобных эффектов 15%.
        И этот эффект сработал, заблокировав один из «размашистых ударов когтями Тления». Чуть позже я, конечно, пропустил второй - но и здесь было чему радоваться:
        Получен урон 67.
        Эффект Тления ослаблен. Вы получаете урон 7 каждые 5 секунд в течение 30 секунд.
        Если не ошибаюсь, раньше цифры урона и эффекта от этой атаки были выше.
        Но я все равно могу проиграть - у самого уже осталось меньше половины ХП. Два-три удара, крит - и поминай, как звали. Скорей всего, конечно, я воскресну тут же с полным баром здоровья, но энергия посмертия-то потратится, а я до сих пор не в курсе, как ее восстанавливать.
        Силовой удар.
        Вы нанесли урон 49.
        Уворот! Еще один тычок вилами!
        Вы нанесли урон 29.
        - Гр-р-р!!! - завопил медведь и неожиданно для меня попятился на два шага. Разорвав дистанцию, он плюхнулся на передние лапы и вперил в меня взгляд мутных глаз. Шкура зверя начала лопаться, а его тело покрываться бурлящей едко-зеленой жижей.
        Именно в этот миг за спиной твари Тления поднялось зеленоватое облако. Темно-зеленые узоры на теле Веллы мерцали, испуская газ. Черт возьми, слишком уж много оттенков зеленого вокруг.
        Почувствовав опасность, медведь резко развернулся. Но было поздно, израненная собака ринулась вперед, как и раньше вцепившись в шею своему противнику. Не теряя времени даром, я принялся колоть врага вилами. После каждого удара получал по десять единиц урона. Видимо из-за покрывшей тварь Тления жижи.
        Шкала здоровья Веллы неслась вниз, однако наш противник был в более проигрышном положении.
        Силовой удар.
        Вы нанесли урон 49.
        Вы победили Старого медведя Измененного Тлением. Получен опыт 394 (50%).
        Вы можете использовать добивающее умение на Старом медведе Измененном Тлением.
        Поверженный враг упал без чувств. Отвратительная жижа, медленно разъедая траву, уходила в землю. Не думаю, что здесь что-нибудь вырастет в ближайшее время.
        - Ты прекрасно справилась. Молодец, - похвалил я собаку и, подойдя к ней, потрепал за ухом.
        Спокойствие Тьмы.
        Потребовалось суммарно шестнадцать попыток, чтобы ускорить регенерацию и мне, и Велле.
        - Прикончи эту тварь, пожалуйста, - кинув взгляд на медведя, произнес я.
        Собака с радостью впилась ему зубами в глотку и, оторвав огромный кусок истлевшей плоти, начала его жевать, а потом проглотила. Меня немного напрягает рацион Веллы. Мне, конечно, не приходится думать о ее пропитании, а с таким количеством нападающих на нас тварей она всегда найдет что покушать, но все же…
        Откусив от тела еще пару кусочков, псина довольно гавкнула и пошла обнюхивать округу. Беспокоиться за нее смысла нет, если что, врагов учует издали.
        ***
        После победы над медведем я решил никуда не ходить и провести вечер в домике. Поел, немного почитал, и улегся спать на кровать в бывшей хозяйской спальне. Не знаю почему, но мне удалось расслабиться и отрубиться так, что даже снов не видел. На утро проснулся бодрым и готовым к новым свершениям.
        Когда я спустился на первый этаж, Велла уже ждала внизу, громко дышала, высунув язык, и приветливо виляла хвостом. Наспех перекусили: я - сухарями, сыром и мясом, а Велла же во дворе довольствовалась останками медведя. Ест всякую гадость! Ну правда - вылитый лабрадор.
        Выйдя во двор, достал карту Джейсона. Некоторое время смотрел на отметку, прикидывал путь. В итоге, ожидаемо, решил идти напрямик.
        Буквально через несколько минут мы с Веллой остановились на границе Тления. Издали она казалась совсем уж резкой. Вблизи же было заметно, как сочная трава постепенно теряет яркость, становится тусклой, опускается, уже желтой припадает к земле, темнеет, пока не становится совсем уж черной и сгнившей. Этот путь жизни и смерти растягивался метра на три.
        Вонь стояла ужасная. Испарения над территорией Тления были настолько густыми, что казались осязаемыми. Чувствовал рвотные позывы, но изо всех сил старался держать себя в руках. Мне предстоит исследовать эти земли. Если меня сломит какой-то запах, ничего уж точно не выйдет.
        Немного привыкнув к вони, я повернулся к собаке. Она тут же подняла голову, преданно глядя мне в глаза. Казалось, отвратительный запах не особо смущает представителей выведенной для борьбы с тварями Тления породы.
        - Послушай, - вкрадчиво проговорил я, - если я умру - беги обратно в дом. Обещаю, я воскресну и приду к тебе. Поняла? - она задумчиво склонила голову на бок. - И, если я прикажу тебе бежать домой - беги и даже не думай спорить.
        - Уав!
        Да уж, что бы это могло значить?
        Прогнав мрачные мысли, я выпрямил спину и зашагал вперед, пересекая условную границу.
        ГЛАВА 16. ТЕРРИТОРИЯ ТЛЕНИЯ
        Вы ступили на Территорию Тления.
        Эффект Тления заметно ослаблен. Вы получаете урон 1 каждые 10 секунд в течение 5 минут.
        Прочитав системное сообщение, я чуть не подпрыгнул от радости. После повышения «Спокойствия Тьмы» до третьего уровня регенерация всех показателей под действием этого заклинания ускоряется до единички раз в восемь секунд. Хех, да мои способности просто созданы, чтобы противостоять Тлению!
        Мотнув головой, я избавился от расслабляющих и отвлекающих мыслей. Это только начало. Мало ли что может ждать впереди.
        Однако в следующие полчаса совсем ничего не происходило. Мы с Веллой, осторожно ступая по сгнившей траве, внимательно поглядывали по сторонам, пытаясь разглядеть несуществующих врагов за черными стволами мертвых деревьев. Отвратительное чувство: смрад, звенящая тишина, нарушаемая лишь бульканьем крохотных гейзеров, изрыгающих вязкую едко-зеленую жижу, да давящий полумрак, вызванный тем, что густые ядовитые облака не позволяют пробиваться солнечным лучам.
        - Что ж за ужасная зараза - это Тление? - пробормотал я, с отвращением разглядывая похожий на черного слизняка гриб. Размером эта мерзость была с волейбольный мяч.
        В голове не укладывалось, что могло произойти с миром, чтобы его поразила подобная болезнь? Невольно вспоминались игры, фильмы, книги… Хех, неужели предсмертное проклятие принца Янтарного королевства? А может злые орки, пособники демонов, нагадили? Да уж, я бы улыбнулся собственным ассоциациям, если б в этот самый момент не морщился, наступив в черно-белую густую хлюпающую лужу. Даже думать не хочу, чем она была до того, как полностью сгнила.
        - Г-Р-Р-Р-Р!!! - рык Веллы прозвучал, как гром среди ясного неба. Искоса глянул на собаку - припала к земле, холка вздыбилась, и рычит в такой знакомой тональности…
        Материализовал арбалет и повернулся в ту сторону, куда настороженно смотрела собака.
        Внезапно псинка повела ухом и резко развернулась почти на сто восемьдесят градусов. Я не успел последовать ее примеру, заметив впереди между стволов мертвых деревьев черно-зеленый силуэт. Проследил за ним взглядом, и… он исчез!
        А через мгновенье слева от меня возникла омерзительная смердящая пасть. Я спустил курок арбалета, попав практически в упор. Мысленно начал менять оружие, но не успел закончить - пришлось выставить руку, чтоб защититься от страшных челюстей.
        - А-а-а-а…- протяжно выдохнул я, когда мощные зубы пронзили предплечье. Какой знакомый прием…
        Черный волк Изменённый Тлением использовал Мертвую хватку.
        Получен урон 58.
        Эффект Тления ослаблен. Вы получаете урон 22 каждые 15 секунд в течение 30 секунд.
        Наконец вилы материализовались в правой руке, и я с размаху ударил ими волчаре в бок. Крови, естественно, не было - это ведь не навык.
        Вы нанесли урон 17.
        Получен урон 12.
        Черт! Пока он держит меня зубами, здоровье продолжает падать!
        «Дай информацию!»
        Черный волк Изменённый Тлением. Уровень 18.
        597/613.
        Позади слышались рыки и лай. Краем глаза заметил, что Велла сцепилась в единый клубок с точно таким же волком. В ближайшее время помощи от нее ждать точно не стоит. Черт!
        Скорость истлевшего волка заметно выше, чем у его живых товарищей. Из-за этой неожиданности я так глупо попался, не успев увернуться. В следующий раз буду готов. Вот только дожить бы до следующего раза.
        Получен урон 12.
        Вы нанесли урон 17.
        Вы нанесли урон 16.
        Из-за неудобного положения наносимый мною урон уменьшен практически вдвое. Чтоб хоть как-то сгладить этот неприятный момент, я, словно одержимый, колол врага вилами, стараясь наносить минимум по удару в секунду. В то время как урон от его «Мертвой хватки» проходил примерно каждые полторы-две секунды.
        Мысленно я очередной раз восхвалил свою возросшую ловкость. Да, я не смог увернуться от особого навыка волчары, но повысившаяся скорость атаки сейчас очень меня выручает.
        Я видел, как от моих непрекращающихся ударов пустеет бар энергии, но совершенно не волновался о нем. Еще ни разу он не обнулялся полностью.
        Волк и не думал отпускать. В голове я попытался просчитать итоги. Не особо точно у меня получилось сделать это в столь напряжённой ситуации, но примерно через сорок секунд я должен победить. Правда у самого останется ХП с гулькин нос.
        Однако я не устаю повторять сам себе - расслабляться нельзя. Даже пытаясь постоянно быть собранным, раз за разом попадаю в просак. А если заранее решу, что победил - непременно проиграю.
        Когда у волка осталось меньше сотни ХП, он резко отпрыгнул назад. Я глянул на свою полоску здоровья:
        89/390
        В этот же момент второй раз сработал эффект Тления, сняв с меня свои 22 хитпоинта, и спал.
        Волк смотрел на меня мутными глазами, скалился и вдруг исчез. Пан или пропал - если не уклонюсь от его выпада и позволю схватить меня, умру.
        Мысли мелькали в голове точно вспышки, я улавливал лишь их хвосты. За то мгновенье, что не видел своего врага, даже успел сам себя сравнить с вратарем, гадающим при пенальти. Справа или слева?
        Однако в отличие от голкипера я не обязан стоять на одной линии.
        Я нашел совершенно безумнейшее решение. Почему ему последовал, не берусь судить. Может быть потому, что видел - Велла почти покончила со своим врагом, и есть шанс, что даже если волк сейчас собьет мои хитпоинты до единички, не успеет нанести добивающий удар - его прикончит моя собака. А потом будет сидеть и ждать, пока я приду в себя. Ведь я приказал ей убегать, если я именно умру, а не потеряю сознание. А может быть все еще прозаичнее - осознание того, что ты воскреснешь, где-то в глубине души делает тебя заметно храбрее.
        Волк появился справа именно в тот момент, когда я воткнул вилы в землю. Бросился вперед, стремясь преодолеть последние сантиметры и вонзится мне в бок.
        Я взлетел вверх, держась руками за край черенка. Враг, клацнув зубами пустоту, пронесся мимо меня. Выпрямившись в струнку, я на мгновенье всем своим телом удлинил древко вил. Давно в детстве видел подобный прием в цирке. Сейчас повторил, благо пятый уровень в «Акробатике» позволяет не только лазать по деревьям.
        Приземлившись позади истлевшего хищника, быстро выдернул вилы. Враг уже успел развернуться и бросился на меня. Он не использовал особый навык, и я полуоборотом ушел в сторону, тут же с шагом вперед атаковав.
        Силовой удар.
        Вы нанесли урон 51.
        Я ударил в бок, ближе к шее. Выдернул вилы и, уворачиваясь от хлынувшей из раны едкой жижи, приставным шагом ушел в сторону его бедра. Оказавшись как можно дальше от зубастой пасти, торопливо нанес последний удар, получив весь опыт и возможность добить врага.
        - Прикончи обоих, - велел собаке, обновляя на себе «Спокойствие Тьмы».
        Я прикинул, сколько времени на Территории Тления будет восстанавливаться мое здоровье. Раз в восемь секунд я получаю 1 ХП, раз в десять - теряю. Итого за восемьдесят секунд получу десять, потеряю восемь. То есть скорость прироста один за сорок секунд. Мне нужно восстановить 303 хитпоинта. Это больше трех часов. Здесь - в этой проклятой дыре, где и на дереве-то не скроешься, и сам черт не знает, кто на тебя может напасть в следующую секунду.
        Пришлось возвращаться за границу - в живую часть леса, а там и до дома не далеко.
        Усевшись на крыльцо, я сжевал несколько сухарей и смочил горло вином. Задумчиво посмотрел на лежащую у моих ног собаку. Итак, что мы имеем?
        У меня есть четыре зелья здоровья и столько же бомб. Однако глупо тратить это богатство в самом начале Территории Тления. Да, восстанови я ХП себе и Велле с помощью бутыльков, мы могли бы продолжить двигаться дальше. Вот только использовать их можно только раз в двенадцать часов. Не вариант.
        Тогда что же, остается и дальше заниматься челночным бегом, с каждым разом пробиваясь все дальше и дальше? Реализм этой игры не позволяет обычным мобам возрождаться. Так что есть надежда, что я действительно со временем смогу «прорубить» путь. Но сколько ж это займет времени?..
        Снова посмотрел на собаку. Будто почувствовав, что я хочу ей что-то сказать, Велла подняла голову и уставилась на меня своими черными глазами.
        - Знаешь, я, наверное, не правильно тебя использую. По пути сюда мы сражались с мелочью, даже если и нападали «Пауки» по трое, мы без особых проблем с ними справлялись. Сейчас так не получится. Ты должна танковать. У тебя есть какие-нибудь навыки для этого?
        Естественно она не поняла ни слова, задумчиво склонив голову на бок. Что я делаю, а...
        - Твоя задача следить за тем, чтобы враги не атаковали меня, если у меня остается меньше половины здоровья. Справишься?
        - Уав! - утвердительно ответила псина.
        - Тогда пошли. Отдых закончен.
        ***
        Конечно можно было бы попросить Веллу вообще не допускать такого, чтобы меня атаковали. Но тогда весь урон достанется ей. Пусть у нее больше здоровья, она не бессмертна. Очень сомневаюсь, что смогу воскресить собаку, если та умрет. А где мне потом искать такую же?
        Я размышлял об этому, пока мы уходили вглубь Территории Тления. Старался идти тем же путем, что и в первый раз. Как и раньше, первое время никто и не думал нападать на нас.
        Сложно точно определять время без часов. Мне показалось, мы идем уже минут сорок, но тел убитых нами волков до сих пор не обнаружили. Странно…
        Однако долго переживать по этому поводу не пришлось - буквально через пять минут Велла зарычала и припала к земле, а шерсть на холке встала дыбом.
        Врагов вновь было двое, и опять волки. Но на сей раз твари Тления напали с одной стороны. Рванув им навстречу, Велла связала обоих ближним боем. В отличие от прошлых своих сваток, сейчас она, чуть пригнувшись, твердо стояла на всех четырех лапах, больше думая об обороне, а не о яростной атаке.
        Опасаясь за здоровье собаки, я не стал размениваться на безопасную для меня стрельбу из арбалета и, схватив вилы, зашел сбоку одному из волков. «Силовой удар», обычный удар, еще один… И волчара гневно поворачивается в мою сторону.
        Велла это заметила, тут же перестав обмениваться укусами с первым волком. Распахнув пасть, потянулась ко второму противнику, но тот исчез.
        В первый раз вижу, чтобы «Черный волк» (пусть и Измененный Тлением) делает «Рывок» на таком коротком расстоянии. Мой бок и его пасть разделяло меньше метра!
        Уж не знаю, опыт или инстинкты двигали мной в следующий момент. Едва потеряв противника из виду, я полуоборотом ушел вперед, уткнувшись спиной в бок первому волку. Второй возник в считанных сантиметрах передо мной, но я встретил его пасть острием вил. Подоспевшая Велла тут же вцепилась в шею моему врагу.
        Спиной почувствовал, что лишаюсь опоры - первый волк уже несся за собакой. Перенес вес тела на правую ногу.
        Силовой удар.
        За этот бой ни одна из тварей Тления не смогла поймать меня «Мертвой хваткой». Несколько обычных укусов я пропустил, потерял почти половину здоровья, но до грани, как в прошлый раз, не дошел. Прогресс. Правда Велла пострадала гораздо сильнее.
        И опять нам пришлось возвращаться в дом. А потом вновь идти в истлевший лес. И снова я не обнаружил трупов поверженных нами врагов до того, как на нас напал одинокий «Черный волк Измененный Тлением»…
        Едва очередной враг пал, я увидел перед глазами целое полотно теста:
        Вы победили Черного волка Измененного Тлением. Получен опыт 307 (50%).
        Вы можете использовать добивающее умение на Черном волке Измененном Тлением.
        Уровень повышен. Текущий уровень 20.
        Вы достигли отметки в 20 уровней. С вас сняты все критические негативные эффекты вплоть до средней степени тяжести. Все характеристики повышены на 6.
        Получено достижение: «Полный Свет». Вы ни разу не совершали убийства и пощадили уже сто противников. Ваша добродетель повела вас по пути Света. Вы готовы обрести силу. Отдайтесь Свету или подчините его.
        Внимание: присутствие Света внутри вас нервирует вашу Тьму. Вы бесите сами себя на 100%.
        Позволить Свету очистить ваше тело от Тьмы?
        На несколько секунд я завис, пытаясь осознать, что именно мне предлагают.
        Выходит, у меня есть возможность сменить стихию? Стать настоящим паладином Света? Волей своей разгонять Тьму и прочую мерзость? Очистить мир от гнусного Тления?
        Оу… куда меня понесло-то? Эффект от достижения?
        Долой Тьму! От нее одни проблемы. Я не могу выйти к людям, не могу сражаться бок о бок с другими - нельзя демонстрировать свои способности, а тело мое отвергает исцеление…
        Стоп! Черт… как же голова раскалывается! Будто гусеничный трактор катается взад-вперед по мозгу…
        Нужно взять Свет… Свет поможет…
        Я вновь взглянул на последние строки, начал открывать рот…
        Как вдруг наваждение исчезло.
        - Я бы не стал на твоем месте выбирать его, мальчик.
        Сам не заметил, как скрыл системные сообщения. Прямо передо мной застыла самая настоящая непроглядная Тьма, своей формой отдаленно напоминающая человеческую фигуру в капюшоне.
        - Г-Р-Р…- припав к земле, Велла зарычала дрожащим голосом, но рык ее почти мгновенно сменился жалобным подвыванием.
        - Рад тебя видеть, - быстро произнес я, - у меня к тебе столько вопр…
        - Некогда, мальчик, - прозвучал голос в моей голове. - Если они узнают о тебе и обо мне, пострадаем не только мы с тобой.
        - Кто о..
        - Не перебивай, мальчик. И слушай меня внимательно. Ты можешь выбрать Свет, но из всех нас только я могу говорить с тобой. Выбрав иной путь, ты останешься совсем один. Ты хочешь этого?
        На самом деле я уже думал над этим вопросом. Тьма мне близка. И даже приятна. Если бы не ограничения или эффекты от «Полного Света», мой ответ был бы однозначен…
        - Ограничения будут и у Света, - прочитав мои мысли, ответил Старик. - Настоящий Свет, как и Тьма, вызовет очень много лишних вопросов. Твоя «Часть Старого Мира» никуда не денется, мальчик. А теперь выбирай. Я не могу долго оставаться здесь, на Земле Истлевших. Если они заметят мое присутствие, ты не выживешь.
        - Я хотел бы продолжить путь Тьмы, - спустя пару секунд твердо ответил я. - Но я хотел бы понимать, куда и зачем я иду. А также знать, как мне вернуться домой.
        - Что ж… уверяю тебя, не только я, но и Свет рад слышать твой ответ. Продолжив идти своим путем, ты обретешь ответы на все свои вопросы. И даже больше. Обрети «Единство». Создай свой Алтарь. Копи силы Тьмы. Не сомневайся в себе, мальчик. Ты все делаешь правильно.
        Сгусток тьмы растаял в воздухе, а перед моими глазами появилось новое системное сообщение:
        Ваш Покровитель помог вам справиться с вашими душевными проблемами. Вы больше не бесите сами себя.
        Внимание! Внутри вас ощущаются последствия применения способностей вашим Покровителем. Эффективность ваших умений, связанных со стихией Покровителя увеличена в пять раз. Длительность 8 часов.
        Прочитав строки, заподозрил неладное. Ну не может быть, что явился добрый волшебник и одним взмахом волшебной палочки решил все мои проблемы, да и мега бафф случайно подкинул.
        «Покажи логи» - мысленно велел я.
        Активирован вызов Покровителя.
        Потрачено 50 Очков Веры.
        Ну конечно! Пока добирался до охотничьего домика, пытался двигаться и ночами, чтобы прокачать Очки Веры. Практически выбрался из минуса. И вот опять…
        Ну да ладно. Оно того стоило!
        Широко улыбнувшись, я уставился на свои показатели. Теперь под действием «Спокойствия Тьмы» они восстанавливались с той же скоростью, что и за пределами территория Тления - за восемьдесят секунд не два, а в пять раз больше - десять.
        Стоп! Гораздо быстрее! Почему?
        Ну конечно же! Нужно умножать не разницу, а исходные цифры - за восемьдесят секунд восстанавливается по пятьдесят ХП, МП и энергии. И из пятидесяти отнимает эффект Тления…
        Я подвис, наблюдая за ростом цифр в показателях. В итоге пришел к однозначному выводу - минусов от Тления нет.
        И вновь задумался. А через минуту улыбался еще шире - практически до ушей! Эффективность умений увеличена в пять раз! получается теперь у меня «Спокойствие Тьмы» пятнадцатого уровня? А другие два - десятого? В таком случае, действительно нет ничего удивительного, что эффект Тления не проходит.
        Да уж… ближайшие восемь часов будут незабываемыми!
        ГЛАВА 17. ВСАДНИК
        Голубоватая матовая крышка вирткапсулы плавно поехала вниз. Я заморгал, фокусируя зрение. Зажмурился от яркого света, попытался отвернуться - ничего не вышло.
        - Подождите пожалуйста, - услышал приятный женский голос, - нельзя покидать капсулу сразу после экстренного отключения. Ваше тело еще не готово.
        Хотел ей ответить, но во рту все пересохло, язык отказывался шевелиться.
        - Все будет хорошо, - тепло проговорила женщина. Я не видел ее, но, судя по голосу, она чем-то занята в изголовье капсулы, где расположены модули ручного управления. - Буквально пять минуточек, и вы сможете встать на ноги. Подождите еще чуть-чуть. Не волнуйтесь.
        «Не волнуйтесь…» - легко ей говорить. Это не она почти две недели провела в безумном мрачном мире, лазая по деревьям, замковым стенам, сражаясь с монстрами, хищниками и видя кровь на каждом шагу…
        Ну ничего. Теперь все действительно будет хорошо. Наконец-то можно позволить себе расслабиться, отдохнуть. Больше не придется вечно биться за свою шкуру. Не придется жить в постоянном страхе, что кто-нибудь выскочит из-за дерева и нападет на тебя. Не придется топтать истлевшую траву да дышать смрадом. Наконец-то я вернулся…
        Приеду сегодня к себе домой, приму душ, выпью пива, закажу… Эй. Кто это там рычит?
        ***
        - Г-Р-Р!!! Г-Р-Р!!! - громкий рык вырвал меня из слишком уж реалистичного сна. Хмуря брови и недоуменно пялясь в потолок, пытался понять, где я нахожусь. Что происходит?
        Так, эта спальня мне прекрасно знакома. Я у себя дома. Точнее в охотничьем домике растерзанной пары!
        Резко сел на постели, повернув голову в сторону прикрытого досками окна. Голосок-то Веллин. Собака явно сражается!
        Наконец-то мозг включился в работу, сбросив с себя оковы странного сна. Натянув куртку и плащ, я запрыгнул в сапоги и, приблизившись к окну, заглянул в щелку. Ух ты! Против моей собаки «Медведь-черныш» аж тридцатого уровня. Они ж обычно двадцатого-двадцать первого? Стоп! Почему в Веллу летят стрелы?
        Отодвинув в сторону доску, чтобы увеличить обзор, я смог получить ответ на свой вопрос. Недалеко от деревьев, почти на самом краю полянки натягивала тетиву лука девушка в зеленом плаще с глубоким капюшоном.
        Рейнджер-ученик Ильза. Уровень 30.
        380/380.
        Моя собака вчера взяла аж три уровня и теперь доросла до двадцать девятого. Уверен, с медведем она бы справилась в честном бою, но лучница все портит.
        Стараясь не шуметь, я быстро отодвинул доски, врубил «Отвод глаз» и залез на подоконник. Я прекрасно понимал, что жить на втором этаже одинокого заброшенного дома весьма опасно. Пусть первый этаж и стережет булькорг, если ее одолеет неведомый враг, мне отрежут все пути к отступлению. Кроме одного - через окно. Поэтому я еще вчера прикинул, как в случае беды можно быстро оказаться на улице.
        Выставил вперед руку, метясь «Радостью Акробата» в толстый ствол старого вяза, растущего недалеко от угла дома. Кошка зацепилась за ветку, и я тут же дернул рычажок. Трос начал сматываться, потянув меня за собой. Сильно оттолкнувшись, прыгнул вверх, чтобы выиграть хоть полсекунды - расстояние до дерева было больше, чем до земли. Я рисковал сперва рухнуть на траву, и только потом меня бы потянуло вверх. Не думаю, что умер бы, но терять ХП уж очень не хотелось.
        Однако все сложилось удачно, и через несколько мгновений я уже отцеплял кошку от ветки. Высвободив устройство, развернулся и прыгнул на ветку соседнего дерева. Следующее уже далековато, не стоит рисковать. Пора спускаться на землю.
        Едва сапоги коснулись травы, я по дуге рванул в сторону лучницы, на ходу вытащив из инвентаря нож - самый обыкновенный охотничий, доставшийся мне от прежних хозяев дома.
        - Брось лук в траву и отзови медведя, - прошептал я на ухо Ильзе, обхватив девушку сзади и приставив к ее шее лезвие.
        - Кто ты такой? - злобно прошипела она, опустив оружие. - Что ты сделал с моими родителями?
        - Какими родителями? - на мгновенье смутился я, но тут же сильнее надавил лезвием на ее горло. Не хватало еще, чтобы воспользовалась моим удивлением и вырвалась.
        - Которые жили в этом доме! - гневно выплюнула она. Дерзко… Совсем не боится смерти? А может считает, что я не смогу ее быстро убить? Оно, конечно, так - прокачанных умений для ножевого боя у меня нет, но откуда ж девице знать об этом?
        Стоп, о чем я думаю. Она сказала «родители». На втором этаже две спальни, и я предполагал, что раньше в доме жил кто-то еще, кроме охотника и его жены. Предполагал, что у них мог быть ребенок, покинувший отчий дом. И вот он, точнее она, вернулся. Остается верить, что все именно так, и меня не водят за нос.
        - Мне очень жаль, - быстро проговорил я. - Твоих родителей убили. Я их похоронил и отомстил убийце. Отзови уже своего медведя, спрячь лук, и я все тебе расскажу.
        - Ладно… - спустя несколько секунд произнесла она, и оружие исчезло в инвентаре девушки. - Бари, хватит! - подняв голову, крикнула она.
        Медведь замер, остановив замах когтистой лапой, и повернул недоумевающую морду в сторону хозяйки.
        - Велла, стой! - рявкнул я до того, как собака успела вцепиться в глотку отвлекшемуся противнику. - Бой окончен.
        - У-у-у… - недовольно протянула она и, развернувшись, гордо зашагала к крыльцу. Растянулась возле ступенек и принялась зализывать раны.
        Я отпустил лучницу, чуть подтолкнув ее, а сам сделал два шага назад, разрывая дистанцию. Девушка посмотрела на меня через плечо, и я наконец-то смог разглядеть ее лицо. Белоснежная кожа в веснушках, чуть островатый нос и рыжеватые волосы.
        Повернувшись, она впилась в меня изучающим взглядом. Остановилась глазами над моей макушкой и неуверенно прочитала:
        - Ск… рыт… ный… Бейл… Уро… вень… 25.
        После побега из Трикуни я сменил имя, а вчера за восемь часов действия баффа прокачался на пять уровней. Пожалуй, единственное мое достижение. За все это время мы прикончили кучу Тварей Тления, но не прошли и половины пути. Уперлись в речушку, которая на карте Старосты Джейсона обозначена в самом начале истлевших земель. С час искали брод. Когда, наконец, нашли, было уже поздно, я устал и решил вернуться назад.
        Какие выводы напрашиваются после путешествия? Тварей Тления очень много. А границы этих мертвых лесов выросли минимум на десять километров со времен, когда были напечатаны обе мои карты. Однако это только поверхностные выводы. Стоит вспомнить уровень Джейсона и задуматься, как он вообще смог так далеко пройти в земли Тления, чтобы сделать тайник, и сразу появляется еще больше загадок и домыслов. Например, тайник сделал не сам отец Бона, а кто-то другой и передал ему карту. Либо вообще никаких сокровищ нет, и отметка на карте нужна, чтобы запутать недругов и пустить их по ложному следу… Но эта версия весьма слаба, ибо никто, кроме меня, не смог обнаружить сундук с картой. Слишком хорошо он был спрятан - невозможно запутать врагов, если они попусту не обнаружили твою уловку.
        - Ты слишком самоуверен для двадцать пятого уровня, - грустный голос Ильзы прервал мои воспоминания о прошедшем дне. - Ну? Ты обещал рассказать мне, что… - она тяжело вздохнула и опустила голову.
        - Да, - тихо произнес я. - Идем.
        Я отвел девушку на могилу ее родителей, где лежал и недоеденный Веллой труп истлевшего медведя. Молодая лучница не смогла сдержать чувств и разрыдалась. Я оставил ее одну. Вернулся к дому и, усевшись на крыльцо, приступил к завтраку.
        В планах у меня продолжить исследование Территории Тления. Такого энтузиазма, как раньше, я уже не испытываю. Но все еще считаю, что пока мне рано отправляться на аудиенцию с мэром Экхайма. А так есть шанс, что со временем - через неделю или чуть больше, я смогу-таки пробить дорогу к тайнику Джейсона. Главное, чтобы на очищенную от врагов землю не явились новые Твари Тления. Пусть я и поднял «Темную часть мира» уже до третьего уровня и мое сопротивлению Эффекту Тления выросло, все равно в полную силу ускоренная регенерация на проклятых землях не работает.
        Вроде с планами на ближайшее время все ясно, но появление Ильзы меня нервирует. Я рассчитывал, что этот дом станет моим оплотом, и вот на тебе! А ведь здесь и моя точка воскрешения…
        Но, с другой стороны, что, теперь засесть в спальне и никуда не выходить? Нет, не хочу впустую терять день. Нужно скорее возвращаться.
        Твердо решив не менять планы из-за незваной гостьи, я поднялся на ноги и зашагал в сторону Территории Тления. Ничего не сказал девушке. Если это действительно ее родители - не факт, что она сейчас вообще воспринимает хоть что-то, что происходит вокруг нее. Пусть побудет одна. Никуда не уйдет до вечера, тогда и поговорим.
        ***
        Все-таки вчера мы хорошенько так зачистили земли Тления - около часа я продвигался с привычной осторожностью, но отсутствие врагов в итоге привело к тому, что я невольно расслабился. Способствовали этому и встречающиеся по дороге трупы истлевших - вот они, побежденные нами твари, никуда не делись. Правда, меньше, чем за сутки растеклись, почти полностью превратившись в разноцветную жижу. Уверен, завтра я уже и вовсе не смогу опознать в мерзких лужах «Черных волков Измененных Тлением».
        Уже не таясь, я шел вперед довольно бодро. И именно в этот момент меня посетило озарение. Я аж замер на месте, удивляясь, почему не додумался об этом раньше. Ведь это ж элементарно…
        - Эй, Веллла, - собака с радостью подбежала и села напротив меня, виляя хвостом. - Встань, - велел я. - Встань, чего глазами хлопаешь? Да Господи… - выдохнул я, самостоятельно поднимая брюхо булькоргу. - Вот так и стой, - велел я ничего не понимающей спутнице. В выражении ее поросячьей морды читался немой вопрос: «Хозяин, ты здоров?»
        Еще сильнее собака удивилась, когда, обхватив ее шею двумя руками, я оттолкнулся от земли и запрыгнул ей на спину.
        - Уав! - недовольным голосом заявила Велла.
        Мне определенно не кажется - за время нашего путешествия псинка выросла, окрепла, а темно-зеленые узоры теперь выглядят четче и насыщенней. Вроде морда стала страшнее… но здесь могу ошибаться. Однако уверен, раньше она была высотой около метра в холке, как и остальные булькорги, сейчас же примерно метр десять - метр пятнадцать. Вот только вопрос - почему? Уж точно не из-за роста уровней, ибо у Тайона собаки были тридцатого. Есть у меня одна мыслишка…
        Собака дернулась в сторону, повела мордой и рванула с места. Не удержавшись, я скатился с ее холки. Хорошо хоть держался за шею, иначе б расшибся. Она остановилась, не дав мне упасть, и с укором заглянула прямо в глаза.
        - Ну, несколько метров мы же проехали? - хмыкнул я. - Погоди! - очередное прозрение заставило меня спешно лезть в меню навыков. В колонке с «бытовыми» добавилась новая строчка.
        Верховая езда 0.
        Вчера я получил два очка бытовых навыков и никуда их не распределил. Тут же вкинул единичку и попытался оседлать собаку снова.
        - Иди спокойно и не ворчи, - проговорил я, залезая ей на спину.
        Удивительно, но она послушалась. Правда шла совсем уж медленно.
        - Можешь ускориться, - велел я, и псина радостно начала набирать темп.
        Однако вскоре я снова скатился с ее холки и оказался на ногах. Что ж, понятно и вполне логично - чем выше навык, тем быстрее можешь ездить.
        С этой благой мыслью я повысил уровень «Верховой езды» до двух.
        За следующий час я еще трижды скатывался со спины Веллы - стоило преодолеть определенный рубеж скорости, как удержаться на ней становилось просто-напросто невозможно. Хорошо хоть собака чувствовала, когда я начинал падать, и останавливалась, а моей «Акробатики» хватало, чтоб не плюхнуться в сгнившую траву носом.
        Однако в результате мы добрались до реки, проехали вдоль берега и остановились напротив предполагаемого брода.
        Достав прихваченный из дома стул (прекрасно помещается в ячейку инвентаря), уселся напротив реки. Велла же, попив свежей воды, без какого-либо намека на брезгливость растянулась в черной истлевшей траве.
        Есть на Территории Тления я не стал. Смочил горло, подождал, пока собака полностью восстановит Энергию и продолжил путь уже на своих двоих. Дальше начинаются неизведанные земли, пора возвращать привычную бдительность.
        Погрузившись по колено в воду, я перебрался на другой берег. Тут же перед глазами возникло системное сообщение:
        Вы углубились на Территорию Тления.
        Эффект Тления заметно ослаблен. Вы получаете урон 1 каждые 8 секунд в течение 5 минут.
        - Черт… - выругался я, прекрасно осознавая перспективы.
        ГЛАВА 18. СОСЕДСТВО
        До наступления темноты я смог прорубиться в сторону тайника менее, чем на километр. После каждого побежденного истлевшего нам с Веллой приходилось бегать на другой берег, чтобы восстановить показатели. Там эффект Тления был слабее.
        Ничего примечательного во время нашей вылазки не произошло. Разве что твари с каждым разом попадались все сильнее и сильнее. Один раз на нас даже выскочили сразу два «Старых медведя Измененных Тлением». Но и с ними мы благополучно справились.
        А еще я попробовал провести эксперимент - смочил вилы, нож и наконечники арбалетных болтов (которых осталось не так-то много) в вытекшей из медвежьих ран едко-зеленой ядовитой жиже. Думал, оружие станет отравленным, как у ассасинов… Черта с два! Никаких изменений в характеристиках предметов не произошло, через несколько секунд жижа стала прозрачной, а еще спустя пару мгновений и вовсе исчезла. Вот так потерпел фиаско мой прекрасный план расширить свой арсенал Эффектами Тления.
        Обратный путь я проделал верхом на собаке, дорога отняла у нас примерно час времени.
        Бледный свет в окне я приметил издали. Подъезжая к дому, уже знал, что Ильза все еще здесь. Чтобы не возникло лишних вопросов, метров за двести слез со спины Веллы и остаток пути прошел пешком.
        Выйдя на полянку перед домом, увидел скалящегося медведя и девушку, держащую лук наизготовку.
        - Так это вы, - устало проговорила она, убирая оружие. - Пойдемте в дом.
        Медведь, повинуясь воле хозяйки, перестал угрожающе рычать и вразвалку подошел к Велле, принявшись ее осторожно обнюхивать.
        - Г-р-р! - строго ответила моя собака и, задрав нос, направилась в сторону могил к недоеденной туше. Я только сейчас подумал, что в живой части леса тело истлевшей твари разлагается гораздо медленнее, чем на Территории Тления. Не воняет, зверье кроме Веллы не привлекает, разве что земля вокруг него выглядит безжизненной.
        Размышляя об этом, я поднялся на крыльцо и вошел в дом. Нос учуял приятный аромат. Громко заурчал живот - с самого утра я ничего не ел.
        - Проходи в гостиную, - велела Ильза, скинув плащ, который тут же исчез в руках девушки.
        Пока меня не было, она почти привела дом в порядок - оттерла большую часть крови и приготовила ужин, а сама сменила кожаный доспех на простое ситцевое платье. Выглядит очень даже мило. Вот только лицо опухшее, глаза красные и рукава платья мокрые. Хоть девушка и пыталась заглушить горе физическим трудом, но это у нее, кажется, не очень-то вышло.
        - Ешь, - она поставила передо мной миску жаркого, положила рядом ломоть хлеба, затем налила две кружки вина, а между ними поместила несколько кусочков сыра.
        - Спасибо, - отозвался я, принявшись за еду.
        - Тебе спасибо, - тихо проговорила Ильза. - Что похоронил… маму и папу, - поморщившись, она хлебнула багряный напиток и, уставившись в стену, кулачком стукнула по столу. - Вот бы я была здесь! - выкрикнула она, снова прикладываясь к кружке.
        Не спорю, вместе со своим живым медведем она бы смогла одолеть истлевшего.
        - Тебе не стоит винить себя, - спокойно сказал я. - Случилось то, что случилось. И твоей вины здесь нет. Лучше подумай, как ты будешь жить дальше. Что теперь станешь делать?
        - А что тут думать? - хмыкнула она. - Я планировала погостить тут пару дней и вернуться в Экхайм. Отпуск-то не долгий… - горько произнесла она и замолчала.
        В этой странной игре я уже успел привыкнуть никому не доверять - эдак и параноиком стать недолго. Удивительно, как еще не растерял остатки человечности. Именно поэтому, глядя на всхлипывающую Ильзу, я испытывал совершенно противоречивые чувства. С одной стороны, я желал, чтобы она скорее убралась из моего опорного пункта. С другой же, черт возьми, она потеряла родителей! У нее горе! А в ее родном доме поселился бомж, который уже успел вынести все деньги и ценные вещи.
        И как мне теперь быть? Что ей говорить? В каком направлении вести беседу?
        - Полагаю, ты не против, если я поживу здесь какое-то время? - осторожно спросил я.
        Она подняла на меня слегка мутноватый от вина взгляд:
        - Почему ты вообще решил здесь поселиться? Куда ты ходил?
        Вот и начались танцы на минном поле.
        - Я был на охоте, - ответил я.
        - О? И как успехи?
        - Не очень, - пожал плечами. - Завтра еще пойду.
        - То есть ты поселился в пустом доме, чтобы охотиться? Здесь? Недалеко от границы Тления? - удивилась девушка.
        - Я ходил в другую сторону, - спокойно сказал я. - В живую часть леса.
        - Да, ты пришел оттуда. Но неужели, думаешь, я не заметила, как ты обогнул полянку?
        Я постарался сохранить равнодушное выражение лица, хоть в груди все сжалось. Как она смогла засечь меня? В темноте за деревьями? Откуда она вообще узнала, что я скоро приду? Она встречала нас в плаще с луком наизготовку, медведь скалился… Стоп! В плаще… А под плащом не броня, а платье - намек, что знала, кого ждать! Хотя опять же, эта игра уж слишком реалистичная, возможно она просто не успела надеть доспех.
        В любому случае, мне кажется, я знаю ответ на свой вопрос.
        - Это медведь нас учуял, верно? - озвучил догадку вслух.
        - Верно, - поколебавшись, кивнула девушка. - Я знала, что это вы идете, и знала откуда именно, - она гордо выпрямила спину. - Может ты и смог застать меня врасплох, я - рейнджер, а не сельская девка!
        Ну да, утром-то медведь был занят Веллой, иначе он легко бы засек меня и под «Отводом глаз».
        Я задумчиво посмотрел на Ильзу. Вот незадача - постоянно приходится ломать голову, чтобы пытаться понять, что же на уме у твоего собеседника. В реальном мире с такой проблемой не часто сталкиваешься. Гораздо проще относишься к людям, их поступкам и словам. В реале, Слава Богу, не ждешь от каждого встречного-поперечного нож под ребро.
        И ведь сидящая предо мной девушка - та еще загадка. То она страдает по усопшим, дрожит, срывается, а то храбрится. Или же вовсе драит дом. Люди разные бывают, далеко не все действуют по одним и тем же алгоритмам. Это и напрягает.
        - Ни в коем случае не считаю тебя «сельской девкой», - заговорил я, понимая, что не стоит затягивать игру в молчанку. - Твои навыки стрельбы впечатляют. Как и отлаженное взаимодействие с медведем. Я в восторге. Скажи, все рейнджеры так могут?
        - Только некоторые, - кокетливо отозвалась девушка.
        Как и думал, скорей всего те, чей Покровитель - один из двух богов охоты. Я читал про эту соперничающую друг с дружкой пару в энциклопедии.
        Ильза не спешила возвращаться к разговорам о моем путешествии в земли Тления, чем я воспользовался, все дальше уходя от неудобной темы.
        - Вот, возьми, - материализовал в руке маленький мешочек. - Должен признаться, не ожидал увидеть законных владельцев этого дома. Так что продал кой-какие вещи и забрал все золото. Здесь то, что по праву принадлежит тебе. Плюс немного за аренду.
        - Восемнадцать золотых? - удивилась девушка. - Неплохо, - она спрятала деньги в инвентарь. - Спасибо, что вернул, - тихо проговорила Ильза, опустив голову. - Там был бабушкин комплект железной посуды - наша семейная реликвия. Скажи, кому ты его продал? Может быть получится выкупить? Где искать торговца? - вновь подняла глаза лучница, и я увидел ее слезы.
        «В Трикуни», - чуть было не ответил я, но мозг вовремя взял чувства под контроль. Возможно, моя паранойя сведет меня с ума, но безопасность важнее сантиментов. Не стоит упоминать город, в котором мы с Таллом знатно наследили…
        - Да одному странствующему торговцу, - отозвался я. - Корел, кажется, его звали… все ему оптом и продал.
        - Жаль… - еле слышно проговорила девушка, налив нам еще вина. Она подняла кружку, я последовал ее примеру, и мы молча выпили. - Спасибо тебе… - пробормотала Ильза, положив голову на стол. - Можешь… остаться…
        Совершенно неожиданно для меня она уснула.
        ***
        Все-таки мое игровое тело гораздо сильнее реального. Я без усилий, словно пушинку, поднял девушку, отнес на второй этаж и положил на кровать. Укрыл каким-то дырявым покрывалом - лучшее-то у меня в невидимом кармане, а те, что были немного похуже, проданы.
        Спустился вниз и вышел на улицу. Кое-что не давало мне покоя. Сегодня целый день рядом с моей точкой воскрешения крутился совершенно посторонний человек.
        Я уверенным шагом направился к могилке Ильзиных родителей. Сперва запросил у системы информацию о моей энергии посмертия в надгробии. С этим все в порядке. Затем начал разглядывать могилу со всех сторон. Благодаря «Очам во Тьме» даже ночью я могу заметить любые детали. Так вот - либо у меня действительно едет крыша, либо форма земляного холма немного изменилась. Что могло послужить причиной? Только одно…
        Да нет, бред какой-то! В своих мыслях я превратил несчастную девушку, потерявшую родителей, в настоящее чудовище и хитроумного скрытого врага. А ведь она даже читает с трудом, если подумать…
        Так, хватит на сегодня аналитики! Стоит взять паузу и немного отдохнуть.
        Разместившись на ступеньках крыльца, я приложился к горлышку бутылки. Смотрел на звезды, трепал за ухо свою громадную страшную собаку: пытался расслабиться, насколько это возможно в столь враждебном и мрачном мире.
        Хочу ли я домой? Вопрос, безусловно, очень сложный. С одной стороны, конечно же да. Я оказался заперт здесь не по своей воле, а значит вполне естественно желать выбраться из западни. А дальше уже делать осознанный выбор - возвращаться или нет.
        Но это в идеале. Маловероятно, что, вернувшись в реальный мир, я смогу по своему желанию отправиться сюда. В этот небывало реальный виртуал. Цифровое попаданство, так сказать. Многие грезят подобным - отринуть серую обыденность и стать героем меча и магии в волшебном мире. И сам я об этом мечтал. Но, получив, стремлюсь вернуться в привычные рамки. Мне снится тот счастливый момент, когда откроется крышка вирткапсулы… Я буду счастлив в этот миг. Но надолго ли?
        Хлебнув еще вина, закупорил бутылку. К черту отдых! Позволил себе расслабиться, и в голову лезет совсем уж бесполезная ерунда. Да, нужно найти выход. А когда узнаю, где он, тогда и буду решать, что делать дальше. Поступательное, пошаговое развитие - вот, что мне нужно. Поэтому сейчас я шагаю спать. А завтра вновь на земли Тления, становиться сильнее и собирать информацию об окружающем мире.
        Но спалось мне плохо. Нервировала загадочная девица в соседней комнате. Все-таки хочется вернуться домой в спокойный цивилизованный мир и позволить нервам отдохнуть.
        Я встал еще затемно, и сразу же отправился в живую часть леса. Отошел метров на пятьсот, перекусил и, заложив дугу, вышел к границе Тления. Да, я уходил, когда Ильза еще спала. Но ее медведь-то явно провожал меня и Веллу настороженным взглядом.
        Удивительно, но на Территории Тления я обрел духовное спокойствие. Очень удобно, когда не нужно думать, что делать и как жить. Видишь тварь - побеждаешь ее, возвращаешься на другой берег, восстанавливаешь показатели, а затем все по новой.
        Каких-либо способов замерить пройденный путь, кроме как полагаться на собственные ощущения, у меня, к сожалению, не было. Я даже не мог знать, где точно нахожусь - карта не настолько подробная, чтобы описывать каждый километр. Однако, как я лично предполагал, ближе к вечеру я прошел треть пути от реки до метки Джейсона. Чтобы пробиться так далеко, у меня ушло два дня. Но это вовсе не значит, что через четыре я буду на месте - последние монстры, побежденные нами, были аж тридцатого уровня. Если уровень встречаемых тварей продолжит расти быстрее, чем мой и Веллин…
        Мои размышления прервала неожиданно появившаяся перед глазами надпись:
        Вы сильнее углубились на Территорию Тления.
        Эффект Тления ослаблен. Вы получаете урон 1 каждые 4 секунды в течение 5 минут.
        Сперва я изумленно замер, но быстро сделал несколько шагов назад. Высветилось прошлое системное сообщение - об уроне «1 каждые 8 секунд».
        Ну вот, чем дальше в лес, тем сильнее Эффект Тления. И пусть пишут «в течение 5 минут», как только срок проходит, вешается аналогичное проклятие. Да, временами срабатывает полный блокиратор, но тут же проходит очередной Эффект Тления. Так как я безвылазно нахожусь на проклятой земле, она «атакует» меня каждое мгновенье. К счастью, больше одного Эффекта сама Территория Тления повесить не может.
        Итак, теперь даже с ускоренной регенерацией, если продолжу путь, я буду терять 1 ХП каждые восемь секунд.
        Вывод? Дальше идти нельзя. Конечно, я бы мог оседлать Веллу и проскакать настолько далеко, насколько получится… Но этот метод я опробовал еще вчера. Использовать всю свою скорость из-за веса седока и из-за того, что у меня «Верховая езда» всего лишь второго уровня, собака не может. Твари Тления легко ее догоняют.
        Итого у меня остается только один вариант - нужно прокачать «Темную часть мира» и «Спокойствие Тьмы» до четвертого уровня. Хорошо хоть, чтобы улучшить каждую способность, как и в прошлый раз, потребуется «всего» по два очка навыков. Итого, четыре. Пока у меня есть одно нераспределенное очко в запасе. Четыре накоплю к двадцать девятому уровню. Что ж, придется качаться!
        - Возвращаемся, Велла, - обратился к собаке, - идем домой и расширяем площадь зачистки!
        - Уав! - с готовностью рявкнула псинка.
        Банальная прокачка - набивка уровней… Казалось бы, что может быть проще? Но этот мир в очередной раз преподнес мне сюрприз.
        Заложив небольшой крюк, мы одолели пару медведей. Я запрыгнул на собаку, мы быстро вернулись на очищенную от врагов территорию и поскакали к реке восстанавливать показатели.
        Недалеко от берега Велла внезапно остановилась, а я чудом удержался на ее спине.
        - Что такое? - тихо прошептал я, глядя в ту же сторону, что и булькург.
        Она дернула носом, но не зарычала и даже не припала к земле. Странно... Там определенно кто-то есть. Однако я никогда не видел подобной реакции Веллы. Можно было бы подумать, что рядом не враг. Кто же тогда может шастать по истлевшим землям?
        Я слез со спины собаки и указал ей на реку:
        - Отправляйся к реке и иди вдоль берега, - еле слышно проговорил в черное ухо. - Я обойду с другой стороны.
        Собака, окинув меня взглядом умных глаз, кивнула и, не издав ни звука, побежала вправо. Ну а, я соответственно, взял левее.
        Двигался, пригибаясь, внимательно выбирая место куда поставить ногу. Петлял между истлевшими деревьями, обходил гейзеры едко-зеленой дряни. А минут через пять увидел человека.
        Я сразу узнал эту форму - черный чешуйчатый доспех, плащ, шлем с маской, закрывающей нижнюю половину лица.
        Железномордый. Какого черта его занесло так глубоко на Территорию Тления?
        ГЛАВА 19. ПОСЛАНИЕ
        Грейс. Уровень 52.
        81/1182
        Он еле-еле перебирал ногами, шатался, едва ли не падал, но упорно двигался вперед. На доспехах железномордого зияли пробоины, некоторые из которых были обрамлены едко-зеленой жижей.
        - А-а-а… - до слуха донесся еле слышный стон бедняги Грейса. Я рискнул подобраться к нему чуть ближе и поморщился, когда разглядел неприкрытую маской часть лица - кожа в огромных бубонах, а глаза… Не уверен, но, по-моему, они лопнули и сейчас представляют собой месиво из крови и зеленоватой жижи.
        Достав вилы, я рванул вперед. Услышав шорох, Грейс замер и беспомощно завертел головой:
        - Кто здесь?.. - одними губами прошептал он. - Пожалуйста, ответьте… Кто вы? Вы такие же, как я? Ну же?
        - Нет, - спокойно произнес я, заходя в тыл измученному человеку. - Я не железномордый. Но не переживай, я покончу с твоими страданиями.
        Увидев меня, Велла тоже оставила свое укрытие и уже стояла в нескольких метрах перед Грейсом. Мы взяли его в кольцо. Теперь точно никуда не денется. Ослепший, умирающий враг… Как бы цинично не звучало, но это то, что доктор прописал. Отличный шанс выбить информацию и получить опыт. Но главное, даже если он окажется отблеском - моего лица он не увидит, а имя и поменять можно.
        Черт, как-то я легко рассуждаю о пытках и убийстве… Так! Самоанализом сейчас уж точно не время заниматься.
        - Не железномордый? - к собственному удивлению я услышал радость в его слабом голосе. - Какое счастье…
        Неожиданно ноги мужчины подкосились, и он упал лицом в сгнившую траву. С огромным трудом перевернулся на спину и произнес:
        - Они преследовали меня… поэтому я разжился… их доспехом, что бы хоть как-то… увеличить свои шансы… Но… мне пришлось удирать… через Территорию Тления… не рассчитал… загнали слишком глубоко, и… кхе-кхе… - закашлялся он, и прерывисто задышал. - Просрочил я… десять часов… но оторвался… однако… миссия… провалена… вот… держи… - в дрожащей руке Грейса появился конверт, скрепленной черной печатью. - откроешь… взорвется… доставишь мэру… в Эк… Экхайм… получишь награ…КХЕ!!! КХЕ-КХЕ!!! КХЕ-КХЕ!!! - мужчина забился в конвульсиях, бубоны на его лице начали лопаться, из них и из дыр в доспехе потекла едко-зеленая жижа.
        Я выругался себе под нос, забрал письмо и начал кастовать «Спокойствие Тьмы». Уж очень многое мне хотелось бы узнать от этого человека.
        Эффект не прошел… Еще раз! снова мимо… Еще один!
        Вы использовали «Спокойствие Тьмы» на Грейсе. Грейс испытал Ужас. Грейс желает убежать подальше от вас, пока испытывает Ужас.
        - А-А!!! А-А-А!!! - завопил несчастный, пытаясь встать. - КХЕ-КХЕ…
        Да что ж такое-то! Он не лоялен Тьме и повысить ему регенерацию у меня не выйдет! Сколько ж продлится эффект? Когда он успокоится?
        Грейс так и не смог подняться, но у меня родилась новая мысль, как отстрочить его смерть. Выхватив из невидимого кармана один из бутыльков с зельем здоровья, откупорил его и влил в глотку страдальцу.
        Мужчина перестал дергаться, пару секунд пролежал спокойно, а потом его тряхануло так сильно, будто голыми руками схватился за высоковольтные провода.
        Вы победили Грейса. Получен опыт 948 (50%).
        Вы можете использовать добивающее умение на Грейсе.
        Несколько секунд я стоял, точно истукан. Вот ведь гений, а? Впопыхах упустил из виду элементарную вещь - несчастный цеплялся за жизнь, и вряд ли бы пошел на миссию без зелья здоровья. И логично, что уже раньше успел его выпить. А чаще, чем раз в двенадцать часов этого делать нельзя…
        И ведь теперь уже никак его не вернуть - мое «Спокойствие» не сработает, других целительных способностей у меня нет, а Территория Тления не позволит мужчине восстановить хоть один ХП.
        - Прикончи его, Велла, - обреченно произнес я, думая о том, кто же получил вторую половину опыта. Неужто сама истлевшая земля с ее негативными эффектами?
        С равнодушным выражением морды собака перекусила горло Грейсу и отошла в сторонку. Переборов легкое отвращение, я принялся раздевать труп, надеясь найти хоть что-нибудь ценное под доспехами.
        Все тлен. Ничего интересного, лишь изувеченное, превращенное в месиво тело. Жаль… И на что я только рассчитывал? Все-таки удобно в обычных ММОРПГ - все что нужно, само отобразится, а труп вскоре исчезнет.
        - Ладно, пошли уже на другой берег, - сказал собаке, решив не брать с собой дырявую броню. К черту ее. Не стоит эта рухлядь того, чтоб перед торговцами плясать.
        Настроение было весьма паршивым - все ж не каждый день из-за тебя гибнет человек. Да, я прекрасно понимал, что моей вины здесь нет. Что я даже в какой-то степени помог ему, прервав мучения, однако осадочек на душе остался. Напрягало и то, что я не смог выудить ничего ценного кроме того, что появилась еще одна ниточка, ведущая к мэру Экхайма. Так же появилось больше оснований полагать, что этот человек не связан с железномордыми. Плюс можно сделать вывод, что он не скупится на оснащение для своих агентов - Грейс сказал, что не успел пройти Территорию Тления за десять часов. Стало быть, у погибшего мучительной смертью разведчика был Глозейский кристалл, как раз десять часов и работающий. А стоит такая штука, по словам торговца Тайона, целую тысячу золотых… Много это или мало? Хах, сбережения родителей Ильзы составляли меньше одиннадцати золотых…
        А еще я получил письмо.
        Сидя на спине собаки, я достал из инвентаря конверт и принялся крутить его в руках. Хотелось бы открыть… Но слова Грейса о взрыве вполне могут быть правдой. Хотя высока вероятность и того, что профессиональный шпион соврал. Однако проверять я уж точно не буду.
        Я еду в Экхайм. Да, наконец-то провидение дает мне знак. Я готов встретиться с мэром и говорить с ним на равных. Не из-за своего уровня и силы, а из-за того, что у меня на руках совершенно внезапно появилась козырная карта.
        И отправлюсь я в самый крупный город округи прямо сейчас. Да, Ильза тоже оттуда и планирует возвращаться, но мне стоит наведаться к мэру раньше. Я не знаю, может ли Рейнджер-ученик легко попасть на аудиенцию к градоначальнику, но рисковать не нужно. Уж слишком она подозрительна, и вполне способна наговорить обо мне много лишнего.
        Стоило мне окончательно решить поработать посыльным, как перед глазами всплыло системное сообщение:
        Внимание! Доступно задание:
        Сообщение для мэра (измененное).
        Выдает задание: Скрытный Бейл.
        Доставьте письмо мэру Экхайма.
        Награда: опыт, возможно, нечто большее. Внимание! Награда зависит от скорости выполнения.
        Принимает задание: Мэр Экхайма.
        «Согласен» - мысленно произнес я, пробежавшись по строчкам. Интересно, почему «Измененное»? И почему квестодатель - я? Должно быть, от того, что Грейс умер до того, как я решил наведаться в Экхайм с письмом… Сложная система… Прими я другое решение, задание тоже стало бы иным? А если до последнего колебался, то не получил бы квест? А вместе с тем и опыт за его выполнение?
        И еще этот пункт о скорости выполнения… Может ли быть, что если опоздаю, то информация в письме потеряет свою актуальность? И тогда награда будет чисто символической? Вот только как узнать временные рамки? Система не потрудилась указать, что задание нужно выполнить, условно, за пять дней.
        Достал карту, сверился. Сперва поскачем до родной деревни Бона знакомой дорогой, через ту часть леса, где живут уже успокоенные мной волки. Далее по тракту или напрямик? Первый вариант быстрее, но второй удобнее - сможем избежать лишних встреч, заодно подкачаемся, успокаивая зверей по дороге.
        В результате следующие два дня мы несись по лесам и полям. К сожалению, повысить уровень не удалось. Чем сильнее мы приближались к Экхайму, тем мельче нам встречались хищники.
        Остановившись на опушке леса, я увидел в нескольких сотнях метров к югу высокие стены города, разделенные на участки мощными башнями. Подумав, залез на ближайшее дерево, чтобы увеличить обзор, благо Экхайм располагался чуть в низине.
        Открывшаяся панорама радовала глаз - красные черепичные крыши аккуратных, будто выставленных по линейке, домов, высокий шпиль ратуши в центре, площадь перед ней. Рядом еще одна… Хм, какие-то храмы в жилых районах. Не многовато ли их?
        После путешествий по лесам и Территории Тления, после посещения уничтоженных деревень, да даже после Трикуни, часть населения которого отправилась на войну, Экхайм и местность вокруг него казались небывало оживленными. На моих глазах в восточные и северные ворота практически одновременно въехали торговые повозки, а в западную часть города по широкой реке заплыло небольшое судно.
        Я слез с дерева и подошел к Велле.
        - Ну что, подружка, - потрепал собаку за ухо, - пока я не могу взять тебя с собой в город. Понятия не имею, как там отреагируют на такого здорового булькорга. Поэтому оставайся в лесу. Охоться только на диких животных, ну или на истлевших, если они так далеко забредут от своих земель. Людям не показывайся. Почувствуешь опасность, лучше возвращайся в охотничий домик.
        Собака свела брови к носу и тихо заскулила.
        - Не спорь, - строго произнес я. - Все это только для твоего блага. Если повезет, встретимся уже завтра.
        Пусть мы и прощались на короткое время, делать это было трудно. Велла - единственное существо в этой мрачной игре, которому я могу всецело доверять.
        - Ну все, беги в лес! - в очередной раз потрепав собаку по холке, велел я. Она отбежала на несколько метров и обернулась, уставившись на меня жалостливыми глазами.
        Понимая, что пора заканчивать эту слезливую сцену, я развернулся и твердым шагом направился к северным воротам Экхайма, чувствуя спиной взгляд собаки. Ничего. Еще увидимся…
        Стражники у ворот посмотрели на меня с явным омерзением, но ничего не сказали, молча позволив войти в город. Я не стал их спрашивать, где искать мэра, справедливо рассудив, что стоит направить свои стопы к ратуше, и если где и задавать вопросы, то только там.
        Горожане шарахались от меня - кто-то тыкал пальцами и шептался, кто-то просто отводил глаза. Вполне знакомая реакция и даже немного привычная.
        - Эй! Освободи дорогу! - послышался позади меня хриплый бас.
        - А? - обернувшись через плечо, увидел старую телегу да правящего ей грязного толстяка всего лишь двенадцатого уровня. Уж не знаю, разглядел он под капюшоном мое недовольное лицо, прочел ли статус, а может просто только сейчас почувствовал эффект «Мрачности», но мужик стушевался, будто бы уменьшился вдвое и торопливо отвернулся, уставившись в серую кладку ближайшего дома.
        - Эй! Не пугай народ и соблюдай правила, чучело! - подошел ко мне усатый гвардеец в кожаном доспехе - точно таком же, как у двух его товарищей, встреченных мной в Сельбере.
        - Какие правила? - спросил я, разглядывая своего нового знакомого - зовут Лин, уровень пятьдесят первый, из оружия щит и меч.
        - Уступай дорогу повозкам, - проговорил он, вцепившись мне в предплечье и оттащив в сторону. Толстяк тут же стукнул лошадку вожжами и быстро тронулся с места, я проводил его взглядом и заметил, что на нас уже смотрят десятки любопытных глаз.
        - Смотри, какого мерзкого поймали! Должно быть, украл что-то!
        - А может убил?!
        Еще несколько столь же гениальных предположений коснулись моего слуха, прежде чем я понял, что Лин больше не держит меня, а, хмурясь, разглядывает.
        - Сними капюшон! - велел он.
        - Что? - удивился я.
        - Капюшон сними, не слышал, что ли? Покажи лицо!
        Я не стал спорить, выполнив его приказ. Лин несколько секунд внимательно разглядывал меня, потом выдохнул и почесал лысую, покрытую парочкой мерзких шрамов, черепушку.
        - Все в порядке, надевай обратно и свободен.
        Я накинул капюшон, но уходить не спешил, пытаясь понять, что только что произошло.
        - Вы приняли меня за кого-то другого? - осторожно спросил я.
        - Нет, - хмыкнул Лин, - просто решил узнать, что за мерзкий тип барагозит. Вдруг кто из разыскиваемых.
        Его объяснение мне показалось довольно идиотским:
        - Вы что, знаете в лицо всех разыскиваемых?
        Гвардеец скривился и сплюнул на мостовую:
        - Иди уже, пока в темнице не оказался. И не привлекай к себе лишнего внимания, а то попадется кто-нибудь не такой добренький, как я, и тогда… - он многозначительно кивнул и провел большим пальцем себе по горлу.
        - Ладно-ладно, ухожу, - я поднял руки в примирительном жесте, - но может напоследок расскажете, какие правила необходимо соблюдать? Я всего лишь путешественник и впервые в вашем городе.
        - Правила? - удивленно хмыкнул гвардеец. - Да такие же, как и везде, не воруй, не кради, не приставай к другим, движению не мешай, в чужие храмы не заходи, - он задумчиво почесал затылок.
        Краем глаза я заметил приближающуюся к нам фигуру, повернул голову и едва не выругался, увидев знакомое лицо. Тут же обратился к системе, надеясь, что ошибся:
        Гвардеец Лерк. Уровень 51.
        950/950
        ГЛАВА 20. МЭР
        Черт! Действительно, тот самый лучник, что был в Листьере. Тогда он меня толком не разглядел, но что если я ошибаюсь? Всю нужную информацию я получил, так что незачем здесь больше задерживаться.
        Снова повернулся к Лину и неспешно поклонился:
        - Благодарю за ответ. А теперь я последую вашему совету и продолжу свой путь.
        Лерк уже поравнялся с нами. Кивком головы я поприветствовал его и зашагал в противоположную сторону.
        - Привет. Кто это был? - спросил лучник у Лина.
        - Да бродяга один, не бери в голову. Расскажи лучше, как Шельм свадьбу отгулял? Ты ведь там выходные провел? Видок у тебя потрепанный!
        Я отошел довольно далеко, так что ответа Лерка не услышал. Да и не особо мне сейчас интересно, как веселятся неписи в этой игре. Или люди в этом мире… К черту! Куда важнее запреты, озвученные Лином. Вроде сказал обычные вещи, однако один пунктик привлек мое повышенное внимание - «не ходи в чужие храмы». Имеются ввиду храмы местных богов, верно? Если есть целый пантеон богов, логично, что у каждого свое отдельное место для поклонения. Хоть я смотрел на Экхайм с дерева и издалека, но все равно смог заметить различия между храмами.
        Размышляя о здешней религии, я продолжал внимательно глядеть по сторонам. Люди спешат по своим делам, хмурятся, некоторые веселятся, но это скорее редкость. Чего еще ждать от места, где половину территории занимают истлевшие земли. Хорошо хоть свадьбы праздновать не забывают…
        Увидел над крышей одного из домов возвышающийся зеленый купол и, поддавшись любопытству, решил глянуть, что это такое. Как я и думал, обойдя дом и свернув в небольшой проулок, оказался перед храмом. Здание, чем-то похожее на мечеть, было полностью окрашено в нефритовый цвет, а перед широким крыльцом замерла статуя красивой девушки, натягивающей тетиву лука. Выгравированная на постаменте надпись гласила: «Аэрида. Богиня Охоты».
        Если верить «Малой Энциклопедии», это милое создание когда-то связывали романтические отношения с богом охоты, но в один момент тот стал слишком много времени проводить со своими Последователями. Аэрида почувствовала, что ее обделяют вниманием, высказала свои претензии кавалеру, слово за слово - пара разругалась и рассталась. С тех пор Аэрида пытается доказать бывшему, что лучше него во всем, в основном руками уже своих Последователей.
        Насколько я понял из книжки, воля богов в целом транслируется через их Последователей. Обычных и отблесков. Интересно, где мне найти других Последователей своего Старика?
        - А-а-а-р-х… - сердце будто бы сжали холодными ручищами, тело начало неметь, перед глазами поплыли круги.
        Вы попали под действие ауры Аэриды. Вы получаете урон 20 каждую секунду, пока находитесь в зоне действия ауры.
        Получен урон 20.
        Прочитав системное сообщение, я быстро отпрыгнул назад, развернулся и отбежал подальше от статуи. Сразу же полегчало, ХП перестали падать, боль постепенно отступила.
        - Что это с ним? - послышался сзади недоумевающий мужской голос.
        Недолго думая, я под изумленные возгласы зевак врубил «Отвод глаз» и перебрался на соседний проулок. Лишь там позволил себе отдышаться и собрать мысли в кучу.
        Я даже на ступеньку не поднялся, а у меня уже начало с невероятной скоростью падать здоровье. Что было бы, если б я оказался внутри храма? Гвардеец сказал, что нельзя заходить в чужие храмы… Однако я сомневаюсь, что найдется много желающих терпеть подобную боль. Аура бога - вот естественная защита храма. С чего бы этот запрет обозначать в одном ряду с «не мешай ездить телегам»? Значит необходимость есть. Выходит, либо я себе накручиваю, либо минус двадцать ХП в секунду - чисто моя проблема, как и невозможность принимать чужие целительные техники.
        Открыв меню навыков, я вперился взглядом в описание своей столь неудобной особенности:
        Часть старого мира. Ур.1. Пассивное. Вы не можете защититься от разрушительной силы Богов. Также для вас губительно любое проявление их созидательной силы.
        У меня есть защита от Тления, которой, судя по всему, нет у других. Но в тоже время я беззащитен против вполне привычных для местных жителей вещей - исцеление, аура в храме. Я почти дочитал «Малую Энциклопедию», но так и не встретил в ней описание Бога Тьмы. Почему? Неужели его там попросту нет?
        Я уже какое-то время бездумно шагал по улице и сам не заметил, как вышел на центральную площадь, оказавшись перед ратушей - красивым трехэтажным зданием с часовой башней и флигелями.
        Возле широкого (метров десять, не меньше) крыльца стояли двое гвардейцев. Еще пара непосредственно рядом с распахнутыми двустворчатыми дверьми, каждая из которых, если оторвать и положить на воду, могла бы послужить плотом для десятка бурых медведей.
        Закончив любоваться средневековой архитектурой, я подошел к первому посту. Стражи окинули меня хмурыми взглядами, но ничего не сказали. Попытался молча пройти мимо них, и в грудь мне тут же уперлось острие меча.
        - Ты кто таков? - злобно бросил обладатель клинка - высокий светловолосый мужчина лет тридцати на вид, в кожаном шлеме. К слову, все караульные здесь носили шлемы, чего нельзя сказать о встреченных ранее Лине и Лерке, а также нескольких других гвардейцах, замеченных мной на городских улочках.
        - Добрый день, - вежливо проговорил я. - Мне необходимо встретиться с мэром. У меня письмо от одного из его приближенных, - для наглядности достал из инвентаря конверт, покрутил в руках и убрал обратно.
        - Оставь нам, - холодным тоном велел светловолосый, спрятав меч в ножны.
        - Велено передать лично в руки господину мэру, - спокойно ответил я.
        Гвардейцы чуть ли не синхронно поморщились. Да уж, до коллег из Букингемского дворца этим парням далеко.
        - Сними капюшон, - потребовал второй - короткостриженый и со шрамом на левой щеке. Я без колебаний выполнил этот приказ. Пусть смотрят, - Жди, - удовлетворенно кивнул мужчина и быстро зашагал к ратуше, где перекинулся парой слов с товарищами у дверей и вошел внутрь.
        Он вернулся практически сразу в компании еще одного гвардейца и занял прежнее место.
        - Идем за мной, - махнул рукой вновь прибывший, - но только без глупостей.
        Миновав светлый пустой холл ратуши, мы поднялись по широкой лестнице на второй этаж и зашагали по длинному коридору с бесконечными дверьми, пока не уперлись в массивную двустворчатую дверь.
        Рядом с ней дежурил очередной гвардеец. Бросив на меня косой взгляд, коротко велел ждать на деревянной скамейке, а сам скрылся, насколько я понял, в кабинете мэра. Я слышал, как мужчина доложил обо мне, затем он вернулся на свой пост, отпустив восвояси моего провожатого.
        Черт подери, как все реалистично - куча формальных должностей, пустое ожидание…
        Я дожидался аудиенции довольно долго и уже успел заскучать, как двери вновь открылись, и симпатичная девушка в сером платье и чепце пригласила меня войти. Ее внешний вид не смог запутать меня, ведь на запрос «Кто это?» сразу же высвечивалось следующее:
        Городской секретарь Анда. Уровень 96.
        4342/4342.
        В мире, где любой может видеть в цифрах твою силу, наличие такой помощницы говорит о многом. И, если подумать, это самый высокий уровень, который довелось мне встречать. Достойный телохранитель у мэра. Мало кому придет в голову покушаться на него средь бела дня, когда рядом секретарша.
        Однако мои мысли показались мне смешными и наивными, стоило увидеть самого градоначальника.
        Мэр Экхайма Годвин Элиот. Уровень 125.
        8765/8765.
        - Ты хотел меня видеть, юноша? - бархатным голосом проговорил он.
        Высокий плечистый мужчина с короткой рыжеватой бородой и широкой ряхой сильно походил на английского короля Генриха VIII. Даже одежда градоначальника напоминала наряды, в которых изображали известного монарха раннего нового времени - черный берет с белой горностаевой оторочкой, богатый меховой камзол и золотая цепь на шее толщиной с палец.
        Годвин Элиот восседал в позолоченном кресле за огромным, точно корабль, столом, стоящим у дальней стены просторного кабина. Секретарша встала рядом с креслом мэра, скромно опустив голову.
        По другую сторону громадного стола скучали еще два кресла, но присесть мне не предложили. Оборванцу вроде меня, видимо, положено стоять в центре этого огромного кабинета, со всех сторон давящего роскошью, и сжиматься в жалкий дрожащий комочек. Хм, мне немного неуютно, но не более того.
        - Верно, - спокойно произнес я, глядя в карие глаза Годвина. - Понимаете, я встретил некоего Грейса…
        Едва я назвал имя погибшего в истлевших землях мужчины, мэр широко распахнул глаза, но уже через секунду как ни в чем не бывало спросил:
        - Это мне должно о чем-то говорить?
        - Не знаю, - пожал плечами я. - Дело в том, что Грейс мертв.
        На сей раз Годвин нахмурился, не скрывая эмоций:
        - Ты уверен? - буравя меня взглядом, холодно спросил он.
        - Абсолютно, - ровным тоном ответил я. - Перед смертью Грейс успел сказать мне несколько слов. Он уходил от железномордых через Территорию Тления, однако провел в тех землях больше десяти часов. Когда он смог добраться до живой части леса, где я с ним встретился, эффекты Тления уже были необратимы. Он умер, фигурально выражаясь, у меня на руках. Конечно же я старался лишний раз к нему не прикасаться. Когда Грейс испустил дух, я сжег его тело, мало ли какая зараза могла бы перекинуться от зараженного Тлением на округу.
        Как говорится, чем больше деталей, тем правдивее ложь. Но в этом деле главное не переборщить, иначе все будет с точностью до наоборот.
        - Это правильно, - кивнул мэр. Окинув меня задумчивым взглядом, он спросил: - А где именно ты встретил Грейса?
        У меня был заготовлен ответ и на этот совершенно очевидный вопрос:
        - В лесу, между Гельберой и землями Тления, - я назвал самую ближнюю к охотничьему домику деревню.
        - И что же ты там делал?
        - Охотился, - спокойно произнес я. Даже если мне не поверят, плевать. Учитывая, что именно я хочу попросить у мэра, за обычного сельского болванчика все равно сойти не удастся.
        - Что ж, - Годвин Элиот изобразил добродушную улыбку, - как я понял, Бейл, Грейс передал тебе письмо для меня, - мэр протянул руку. - Можешь отдать его мне.
        Ага. Прям вот так сразу…
        - Могу, - я вернул ему улыбку. - Но чуть позже, когда обсудим мою награду.
        Градоначальник усмехнулся. Удивительно, но ему пришелся по душе мой ответ.
        - Присядь, - он указал рукой на одно из двух свободных кресел. - Анда, - взгляд на секретаршу, - милая, можно нам вина.
        Та молча кивнула и достала из инвентаря закупоренную бутылку. Наполнив две кружки, она поставила их передо мной и мэром.
        - Знаешь, Бейл, - Годвин поднял свою кружку, я последовал его примеру, и мы выпили. Очень вкусный напиток. Явно стоит намного дороже того пойла, что я раздобыл в доме родителей Ильзы. - Может, ты и говоришь правду, но я не верю тебе. Возьмем, к примеру, «неснимаемый Эффект Тления», от которого якобы умер Грейс. Такой феномен, несомненно, существует. Эффект, что не проходит со временем и против которого бесполезны стандартные способы избавления, однако вероятность подхватить его крайне мала. К тому же, по твоим словам, Грейс воспользовался Глозейским кристаллом. Что ж, такой артефакт у него был, но ты же понимаешь, что пока работает кристалл, на его владельца не нападают твари, равные ему по уровню или слабее? У Грейса был пятьдесят второй. Нужно довольно глубоко залезть в земли Тления, чтобы наткнуться на существа пятьдесят третьего, атаковавших его и наславших неснимаемый эффект.
        - Может быть, его преследователи были чуть меньшим уровнем, и Грейс хотел заманить их на тот участок Тления, где его ЕЩЕ не будут атаковать, а врагов УЖЕ станут? Быстро сориентировался я. - Например, за ним гнались ребята пятидесятого. Грейс задумал подставить их под тварей пятьдесят первого или пятьдесят второго уровня. Но не рассчитал и подставился сам.
        - Может быть, - кивнул мэр. - Но неснимаемый эффект… Ладно, - неожиданно резко произнес он, - оставим это. Что ты хочешь за письмо?
        - Информацию, - спокойно проговорил я.
        - Ну это решаемо, - усмехнулся Годвин. - Что именно…
        - И еще Осколок Единства, - перебил градоначальника я.
        Он удивленно открыл рот, а через секунду рассмеялся.
        ГЛАВА 21. ОСКОЛОК
        - Осколок Единства? - сквозь смех выдал мэр. - Думаешь он у меня есть?
        - Уверен, - твердо ответил я.
        Годвин перестал смеяться и с силой ударил кулаком по столу. Я постарался сохранить невозмутимое лицо. Надеюсь, удалось.
        - Ты понимаешь, юноша, - холодно проговорил градоначальник, - что чрезмерная наглость жизнь не продлевает? Я могу приказать пытать тебя до тех пор, пока ты не достанешь из инвентаря это чертово письмо.
        И он не врет, в этом мире есть Бог-Палач, а значит его последователи имеют необходимый набор навыков, чтобы не просто сбивать хитпоинты, а добывать ценную информацию.
        - Понимаю, - процедил я. - А вы понимаете, что я могу и умереть от пыток, так и не отдав его вам?
        - Тьфу, - мэр скривился и махнул рукой, - что за идиот станет отдавать жизнь ради такой мелочи?
        - Может быть тот, у кого эта жизнь не единственная? - я пожал плечами.
        Годвин вновь нахмурился и уставился на меня. Краем глаза я отметил, что секретарша уже некоторое время с интересом наблюдает за нашими торгами.
        - Так ты - отблеск? - деловито поинтересовался градоначальник, жестом велев девушке налить нам еще вина.
        - Конечно, нет! - усмехнулся я и уставился в широкое окно, из которого открывался отличный вид на городскую площадь. - А может да. Но пока не убьете, не узнаете. И если я окажусь отблеском, то могу возродиться и передать это письмо тем, кто заинтересован в нем не меньше вашего.
        Мэр сделал глоток вина и вновь начал буравить меня пристальным взглядом. Молчаливое противостояние длилось довольно долго, я уже начал думать, не перегнул ли я палку и углубился в поиски слабых мест в своей линии поведения. Кой-какие даже нашел, однако мои размышления прервала одобрительная усмешка:
        - Ты ведь понятия не имеешь, что в этом письме?
        - А разве это что-то меняет? - хмыкнул я.
        - Ты умен, Бейл… Хотя я очень сомневаюсь, что это твое настоящее имя, - отодвинув кружку в сторону проговорил Годвин Элиот. - Ты симпатичен мне, но отдать тебе «Осколок» я, конечно же, не могу.
        - Значит я был прав, и он у вас, - мэр молча кивнул. - Знаете… пожалуй, тогда вы можете дать мне этот артефакт в аренду, - задумчиво протянул я.
        - И что же ты будешь с ним делать? - встав с места, градоначальник подошел к окну, заслонив широкой спиной вид на площадь и шныряющих по ней торговцев. Похоже, прибывающие в город повозки должны отчитываться в ратуше.
        - Я не хотел бы об этом говорить, - честно признался я.
        - Хорошо, - не оборачиваясь, кивнул Годвин. - А где?
        - То есть? - не понял я, продолжая беседовать с его спиной.
        - Где будешь использовать артефакт?
        - Да хоть в вашей ратуше. Но только без лишних глаз.
        - Без лишних глаз - не выйдет, - проговорил он, наконец-то снова повернувшись ко мне, - Кто знает, вдруг ты собираешься сделать что-то, что навредит городу. - Годвин вернулся в свое кресло, и на его ладони появилась небольшая жемчужина янтарного цвета, - Я одолжу тебе «Осколок» на тридцать минут. Анда присмотрит за тобой. А заодно ответит и на три твоих вопроса. Ты просил информацию - ты ее получишь. Но учти, рассказывать что-то, что навредит Экхайму или лично мне, она не станет. Правильно выбирай вопросы.
        - Хорошо, - кивнул я, решив не испытывать судьбу и довольствоваться тем, что уже готовы дать.
        - Но письмо ты отдашь мне вперед. Не бойся, я не обману тебя. Клятвохранитель не позволит, - он кивком головы указал на янтарную жемчужину и протянул мне ладонь с ней. - Пожмем друг другу руки.
        Стоило мне ответить на рукопожатие, как перед глазами возникло системное сообщение, дублирующие слова мэра и дополняющие их деталями (например, что мы не должны препятствовать выполнению обязательств другой стороны и т.д.). Внизу же была приписка:
        Клятва скреплена.
        По условиям мне требовалось в течение двух минут передать конверт. Я быстро достал его из невидимого кармана, но перед тем как отдать, спросил:
        - Что будет, если нарушить клятву?
        - Умрешь, - спокойно ответил Годвин, материализовав угловатый камень, переливающийся всеми цветами радуги.
        Не теряя времени даром, я быстро протянул ему письмо, получив взамен долгожданный артефакт.
        Задание «Сообщение для мэра (измененное)» выполнено.
        Получен опыт 30157.
        Уровень повышен. Текущий уровень 26.
        Уровень повышен. Текущий уровень 27.
        Достав из инвентаря тяжелый перстень, Годвин надел его на средний палец правой руки и приложил к конверту. Тот на мгновенье загорелся красным, но свечение тут же исчезло. После этой процедуры мэр осторожно вскрыл письмо. Похоже, Грейс не соврал насчет защиты.
        - Приятно было познакомиться, - бросил мне мэр и махнул рукой секретарше. - Анда, отведи нашего гостя к себе, - ему явно не терпелось изучить содержимое конверта, и сделать это он хотел без чужих глаз.
        - Слушаюсь, Господин Элиот, - ответила девушка, жестом приглашая следовать за ней.
        Находящееся через стену помещение, куда она привела меня, было раза в четыре меньше кабинета градоначальника. Все доступные поверхности были завалены бумагами, в которые зарылась кудрявая девица в смешных круглых очках - «Младший секретарь». Между прочим, семьдесят четвертого уровня.
        - Оставь нас, - велела Анда, и ее помощница торопливо ретировалась. - Присаживайтесь, - девушка указала мне на потрепанный стул, а сама разместилась во главе стола и принялась листать какую-то здоровенную книгу в кожаном переплете. Всем своим видом помощник мэра показывала, что я вполне могу заниматься своими делами. Она и не подумает мне мешать.
        Расположившись поудобнее и стараясь не обращать внимание на секретаршу мэра, я достал из инвентаря камень и уставился в него пристальным взглядом. Запросил у системы информацию:
        Осколок Единства.
        Мировое.
        Одна из частей Единства, наделенная долей его силы.
        Вот и все скудное описание этого странного артефакта. Порождает больше вопросов, чем дает ответов. Что за «Единство» такое, сколько у него частей, что за класс у предмета - «мировое»? В нормальных играх используются куда более понятные слова: «Легендарное» или хотя бы «Божественное»…
        Стоп! Нельзя терять время на размышления о всякой ерунде. У меня осталось меньше тридцати минут.
        Единство «объединяет», верно? Именно это мне и требуется - объединить доступные мне силы, а вместе с ними и свой разум, который начал трещать по швам, стоило только набить «Полный Свет». И сейчас он нормально функционирует только благодаря вмешательству Старика. Он будто поставил мне в мозгах заслонку, отодвинув в дальний угол чужеродную стихию. Тем самым решил мою проблему с «бесите сами себя», но не более того. Искать способ подчинить новую силу приходится мне самому.
        А ведь хорошо, что мэр использовал янтарную жемчужину. Благодаря этому, я увидел, как именно работают с подобными артефактами. Клятвохранитель активировался обычным прикосновением с обеих сторон. Почему бы и «Осколок» не включить аналогичным способом?
        Делая вид, что смотрит в книгу, Анда исподлобья косилась на меня. Не очень приятно чувствовать себя рыбкой в аквариуме, но что поделать? Затаив дыхание, я прижал Осколок Единства к своей груди.
        «Желаю поглотить присутствующий во мне Свет» - мысленно проговорил я, тут же почувствовав жар, исходящий от артефакта. Хотелось вскрикнуть и разжать пальцы, но я смог пересилить себя.
        Активирован Осколок Единства.
        Внимание! Полное объединение невозможно из-за неравного соотношения Света и Тьмы.
        Генерация результата…
        Результат получен.
        Доступные направления Стихий:
        Тьма - основная.
        Сумрак - вспомогательная.
        Свет - запасная. По требованию.
        Камень у меня в рука померк, сменив цвет с радужного на грязно-белый.
        Анда тихо хмыкнула. Она выглядела задумчивой и не отводила глаз от артефакта. Я тоже решил еще раз взглянуть на «Осколок». К трем скудным строчкам его описания добавилась четвертая:
        Осколок Единства перегружен. Необходимое время восстановления: 48 часов.
        Спросил у системы, сколько у меня осталось времени. Еще 15 минут, так что можно поддаться любопытству и заглянуть в меню навыков.
        Хм… тут все без изменений. Хорошо…
        «Покажи мне мои направления Стихий» - мысленно отчеканил я.
        Открывшееся меню, тремя равными колонками напоминало меню навыков. Под каждым заголовком: «Тьма», «Сумрак» и «Свет», значились те же примечания, что и в прошлом системном сообщении. А еще ниже была надпись (одинаковая в каждой колонке):
        Для развития необходим алтарь.
        Дальше вновь шли различия.
        В первой колонке:
        Очки Веры -18.
        Во второй:
        Очки Веры -18. Жизни, сохраненные чистым существом 121.
        В третьей:
        Жизни, сохраненные чистым существом 121.
        Ох ты ж… «чистое существо» - это я что ли? Выходит, мое решение не добивать никого лично, пока окончательно не разберусь с силой Света, было верным? И теперь, если я прерву свою серию… Черт подери, от нее одни неудобства, а плюшек до сих пор нет.
        Старик говорил, что я все делаю правильно. Значит, условно, «чистые руки» дают мне больше, чем то, что можно получить, добив врага. Кстати, я все еще не в курсе, чем эта игра награждает за добивающий удар, кроме понимания отблеска ты добил или нет. Тут я, конечно, на все сто процентов не уверен, но в первый мой день в мрачном мире, когда меня просто победил желеномордый, в логах было только его имя. Но когда через несколько секунд он добил меня, уже появилось слово «отблеск». Скорей всего, так же система работает и в обратную сторону. Но спросить, что еще хорошего стоит ждать от добивания, не у кого. Уж очень не хочется задавать людям в лоб столь необычный вопрос. Ведь первое, что я услышу, будет что-то вроде: «Ты не знаешь? Да ну?». А дальше начнут докапываться, как же так вышло, что, дожив до двадцать седьмого уровня, я так никого и не прикончил.
        Ладно, довольно время тянуть, не хватало еще из-за долгих размышлений стать клятвопреступником.
        - Я готов задать вам своим вопросы, - нарушил тишину я.
        - Слушаю, - тут же спокойно ответила Анда. Отчего-то ее голос мне показался смутно знакомым. Но, скорей всего, это просто моя паранойя. Можно конечно попросить секретаршу рассказать о себе, но не хочется так бездарно тратить ограниченное количество вопросов.
        - Первый вопрос, - строгим тоном проговорил я. - Зачем железномордые уничтожили Листьеру?
        - Они выполняли приказ своего нанимателя барона Леронта Карла Цунтера, - мгновенно ответила девушка.
        Я не удержался и расплылся в торжествующей улыбке. Задавая вопрос именно таким образом, я сильно рисковал. Ведь секретарь не обязана давать полный ответ. Она вполне могла бы ограничиться первыми тремя словами, и обязательства были бы выполнены. Но Анда поступила иначе. Отсюда следует, что полученная сейчас мной информация точно не вредит Экхайму. Возможно, даже наоборот - обозначение собственного врага вполне может быть первым шагом к обретению нового союзника.
        Однако, несмотря на то, что она даже назвала имя, девушка умолчала о причинах. И это может говорить о многом. Может подтверждать мою теорию, а может просто быть совпадением.
        Но, думаю, если спрошу, зачем Карл Цунтер велел уничтожить Листьеру, ответа не получу. Проверить?
        - Я не могу ответить, - спокойно произнесла девушка, когда я решился использовать второй вопрос. Порой отсутствие ответа тоже является ответом (и да, хорошо, что по условиям клятвы мне не могут соврать). Теперь я наверняка знаю, что, если вдруг придется враждовать с бароном Леронта, я вполне могу рассчитывать на союзников в Экхайме.
        Леронта… один из пяти баронских городов в округе. Наряду с Трикуни, Келькони, Нельбургом и Шельтом. Трикуни разносит Келькони, которому хотел помочь Нельбург, но их наследник попал в плен барону Трикуни. Мы с Таллом решили этот вопрос. Стало быть, если сэр Крейн добрался до дома, Нельбург больше ничего не удерживает от войны. И вот тут главный вопрос. Я до сих пор не знаю, какому барону служил Талл. Хотя, конечно, сейчас это не особо важно.
        - Хорошо. Тогда мой третий вопрос, - выдохнув, проговорил я. На секунду запнулся и засомневался. Мне столько бы хотелось узнать, однако большая часть вопросов вызовет кучу подозрений и сможет в дальнейшем подпортить мне жизнь. Вот, например, какой будет реакция Анды, если я спрошу ее «Как выйти из этой игры?» Ну ладно «мира», суть от этого не меняется. Можно поинтересоваться о боге Тьмы… Но Старик не зря же велел по возможности скрывать свои способности от остальных… Черт! Обидно, когда цель перед глазами, когда до нее рукой подать, но стоит только потянуться, и невидимая секира отрубит тебе кисть. Но я должен же хоть что-то узнать! - Что вы делаете сегодня вечером? - неожиданно для самого себя спросил я.
        - А? - Анда изумленно подняла брови, но тут же вернула равнодушное выражение лица. - Помогаю Господину Элиоту управлять Экхаймом, - спокойно ответила она.
        Бездарно потратил третий вопрос? Может быть. А, может быть, и нет. Думаю, я уже заинтересовал здешнего мэра. И, скорей всего, сегодня не последняя наша встреча. Все, что произошло в этом маленьком кабинете, через несколько минут будет известно Годвину. И его интерес вырастет многократно. Так пусть же сильнее ломает голову, что за фрукт принес ему письмо и что именно он сделал с Осколком Единства.
        - Может быть, поужинаем вместе после вашей работы? - продолжил я, чтоб подвести хоть какую-то логическую черту нашей беседе.
        - Благодарю за предложение, но вынуждена отказать, - ответила девушка ровным тоном, тем не менее от моих глаз не укрылось, как дрогнул уголок ее губ. И все-таки, отчего ее голос кажется мне смутно знакомым?
        ГЛАВА 22. АЛТАРИ
        По условиям клятвы вернуть «Осколок» мне полагалось лично в руки мэру. Буквально на несколько секунд я снова оказался в кабинете градоначальника. Годвин Элиот выглядел весьма возбужденными и что-то эмоционально обсуждал с суровым бородатым мужчиной в сияющих латах.
        Капитан Артур. Уровень 72.
        3112/3112.
        Получив артефакт, мэр поблагодарил меня и дал понять, что не смеет задерживать. Попрощавшись с ним и его секретаршей, я покинул ратушу.
        На повестке дня стоял один, но очень важный вопрос - как создать алтарь. Я не стал спрашивать об этом Анду, когда была возможность, посчитав, что вполне справлюсь и сам, не давая в руки серьезным людям козыри против меня.
        Ведь для них я, надеюсь, загадка. А вот для стражников да торговцев всего лишь мрачный зачуханец.
        Вежливо уточнив у первого попавшегося гвардейца, в какой стороне торговый квартал, я направил свои стопы в нужную сторону. Уже вечерело, и я спешил. На самом деле хотелось бы оббежать все лавки - посмотреть оружие, броню, всякие интересные артефакты. Но этим можно заняться и с утра.
        Совершенно не представляя, как именно создают алтарь, я решил всецело положиться на логику. Поэтому искал либо магазин амулетов, либо лавку алхимика. На счет существования первого я очень сильно сомневался. Многие Боги соперничают друг с другом, некоторое даже враждуют. Будет странно, если кто-то станет продавать их атрибутику в одном месте. Скорей уж при храме каждого Бога должен быть отдельчик с его артефактами.
        Либо я оказался полностью прав и в торговом квартале никто не продает религиозные вещи, либо просто не увидел подобного магазина. Так что заприметив вывеску «Зелья и материалы», я быстро подошел к нужной лавке и, потянув ручку двери, вошел внутрь.
        Местный хозяин (пятидесятого уровня), облаченный в шуршащий балахон, хмуро посмотрел на меня из-за прилавка. Правда, не настолько злобно и опасливо, как большинство горожан. Погладив длинную черную бороду, он с легкой усмешкой спросил:
        - Что ищет мрачный господин?
        Прекратив разглядывать стеллажи с пузатыми разноцветными колбами, я подошел к торговцу и ответил:
        - Да вот, думаю смастерить алтарь своими руками. Но не знаю, какой материал лучше всего подойдет.
        - Своими руками? - переспросил он. - Удивили… Чем же вам не угодили уже готовые?
        - Да похожи все друг на друга, хотелось бы что-то свое. Особенное, - пожал я плечами.
        - Хм… Не могу сказать, что полностью понимаю вас, - усмехнулся алхимик. Да уж, конечно не понимаешь, мое объяснение больше подошло бы для реального мира, где хипстерство стало мейнстримом, а не для мрачной игры. - Однако помочь вам могу. Одну минутку.
        Он прошел до дальней стены и открыл верхний ящик комода. Порывшись в нем недолго, достал небольшой коричневый брусок и вернулся.
        - Вот, - протянул мне деревяшку, - сердцевина Древа Мудрости. Обычно его используют для изготовления алтарей.
        - Что-нибудь еще потребуется? - деловито поинтересовался я.
        - Да разве что столярные инструменты, - ответил алхимик. - Но раз вы сами решили вырезать, должно быть, они у вас есть.
        - А? Да… конечно, - я закивал и улыбнулся.
        Вот значит, как - моих скудных вводных хватило алхимику, чтобы самостоятельно додумать недостающие факты. И благодаря этому я могу сделать уже свои выводы. Обычный алтарь - не более, чем красивая поделка из дерева, связанная с твоим Богом. Я все сильнее убеждаюсь, что готовые алтари продают именно в храмах. У меня довольно запутанный случай, и я сильно сомневаюсь, что смог бы найти в Экхайме храм Старика.
        - Благодарю, - кивнул я. - Я возьму три таких бруска.
        - Три? - пуще прежнего удивился мужчина.
        - Вдруг с первого раза не получится сделать красиво, - виновато улыбнулся я.
        Мы торговались минут десять, по истечению которых, алхимик содрал с меня аж пятьдесят золотых. Все, что чуть интереснее, чем мешок картошки, деревянный стул или, например, лопата в этой игре стоит колоссальных денег и совершенно не доступно для большинства местных жителей. Сразу вспоминается старое доброе средневековье моего мира. В школе на уроках истории как-то рассказывали, что рыцарский доспех вместе с конем стоил, как несколько деревень.
        Не стал покупать какие-либо зелья - все, что необходимо, у меня есть. Брать про запас до того, как посетил бронника или оружейника не очень-то разумно. Оставлю это занятие до завтра.
        Я вышел на улицу, когда уже во всю смеркалось. Да, определённо с покупками сегодня покончено. Пора задуматься и о ночлеге, но сперва… Сперва можно погулять по пустеющему городу.
        Минут пятнадцать я блуждал по притихшим улочкам, прежде чем нашел того, кого искал. Долго. Днем мне показалось, что нищих в Экхайме гораздо больше. Видимо тоже уже успели вернутся с «работы» домой.
        - Привет, - проговорил я, подходя к грязному одноногому старику. Сидя на мостовой, он разглядывал медные монетки у себя на ладони. По привычке запросил у «мира» информацию о своем новом собеседнике. И не поверил своим глазам.
        Бродяга Герп. Уровень 49.
        129/242.
        - Здоров! - ответил он беззубым ртом. - Чего надо?
        - Информацию, - немного отойдя от шока, произнес я.
        - Будут монетки, будут и знания! - усмехнулся он.
        - Десять серебряных.
        - Спрашивай, - хмыкнул Герп, забирая деньги.
        Находясь под впечатлением от увиденного, сперва я задал вовсе не тот вопрос, ради которого искал подобного человека:
        - Как так вышло, что у тебя настолько высокий уровень, и так мало здоровья? Вообще в телосложение не вкидвал?
        Старик скривился и достал из кармана дырявой куртки старенькую фляжку. Смочил горло и произнес:
        - Че, парень, первый раз в большом городе? - я не стал спорить и молча кивнул. - Видно… - протянул он. - Ну слушай, хех. Правда, вопрос твой мне не по нраву, считай, весь червонец на него и потратишь. Идет?
        - Плевать, - отмахнулся я. - Еще дам. Выкладывай.
        - А чего тут выкладывать? По молодости подрядился я этим… как его… донором работать - пыжишься на арене, пыхтишь целыми днями, опыт получаешь. А полученные очки опыта да навыков хозяину передаешь. Вот и все. Чай, несколько лет там пыхтел. Поднялся по деньгам, да вот уму-разуму не набрался и просадил все…
        - Погоди, - мотнул я головой. - Суть работы состоит в том, чтобы качаться и отдавать очки?
        - Агась.
        - И работодатель предоставляет все условия для набора опыта?
        - Ха-ха! - рассмеялся старик. - Да какие там условия-то, парень? Таких же охламонов предоставляет. Живут все, как свиньи в хлеву, несколько минут друг друга месят, потом здоровье целый день восстанавливают.
        - То есть такой бизнес на поток поставлен… - задумчиво пробормотал я, вспомнив, что Тайон предлагал продать или купить очки характеристик и навыков. Очевидно же, что такие вещи из воздуха не берутся, а на одних только случайных путниках (вроде меня) запас товара не сделаешь. Вот и появились подобные «фермы». Неплохо придумано. Правда совершенно не гуманно… Но в этой мрачной игре гуманность явно не в ходу. А если и думают о ней, то скорее, как о слабости.
        - Ась? - не понял моего вопроса Герп.
        - Ничего, - отрицательно покачал головой я. Утолив любопытство, перешел к более важным вопросам. - Вот тебе еще серебряный пятак, - протянул старику монетку. - Расскажи все, что знаешь об Экхайме.
        Бывший «донор» удивился, что кто-то «готов платить за такую ерунду», но довольно быстро начал свой рассказ. Я задал вопрос максимально широко, чтобы не вызывать лишних подозрений. Нет, ни у нищего старика - мне плевать, о чем подумает лично он. Просто где гарантии, что он не разболтает обо мне кому-нибудь другому. Вдруг у него есть босс? Кто-то вроде главы гильдии бродяг. Если такая фигура действительно существует (что очень может быть, вспоминая некоторые известные книги да видеоигры), то она вполне может быть на короткой ноге с людьми мэра.
        Как бы то ни было, береженного бог бережет. Правда в моем случае остается вопрос - какой именно «Бог». Помимо кучи всего интересного, Герп рассказал то, что меня и интересовало - в Экхайме четырнадцать храмов. Практически весь пантеон. И храма «Бога Тьмы» здесь и в помине нет. В остальном храмы равны, но есть один «ровнее» других.
        - Тут бы еще монетку, - протянул руку старик, - много говорю, горлышко пересохло. А так серебро-то, говорят, целебный металл. Глядишь, вновь слюни начнут выделяться, смочится горлышко и смогу дальше лялякать.
        Получив очередной пятак, он продолжил, сказав, что среди прочих выделяется храм Рюгуса. В основном тем, что его посещают мэр Элиот и его приближенные.
        Напоследок я совершил весьма неоднозначный поступок:
        - Держи, - материализовал в руке один золотой. Герп изумленно захлопал глазками, с подозрением косясь на меня.
        - Воровством и убийствами не занимаюсь, - быстро проговорил он. - Сам видишь, дефекты не позволяют, - старик указал на культю и усмехнулся.
        - Боюсь, для такого заказа одного золотого было б мало, - подыграл я ему, но тут же серьезным голосом добавил: - Это за твое молчание. Зарок нашей дружбы и дальнейшего сотрудничества. Если кто будет спрашивать обо мне, ничего не рассказывай. Лучше иди ко мне, я дам тебе вдвое больше за имена интересующихся.
        - Да где ж тебя искать-то я буду? - поинтересовался Герп, едва монетка скрылась в его рукаве.
        - Сам же посоветовал мне таверну. Как ты сказал… «Сочный боров», вроде?
        ***
        Таверну я нашел без особых сложностей. Заплатил за сутки тридцать серебряных, помылся и заказал ужин в номер. Как следует подкрепившись, с наслаждением растянулся на мягкой кровати и достал из инвентаря первый брусок Древа Мудрости.
        «Создать алтарь» - крепко сжимая в руках деревяшку, мысленно велел я.
        Перед глазами тут же высветилось системное сообщение:
        Выберете направление Стихии.
        Тьма - основная.
        Сумрак - вспомогательная.
        Свет - запасная. По требованию.
        Выбрал первый вариант. Деревяшка потемнела и сменила надпись на:
        Алтарь Тьмы.
        Запросив информацию, получил следующее:
        Алтарь Тьмы.
        Персональное.
        Переносной символ Стихии вашего Покровителя. Посвящайте ему свои деяния во имя вашей Веры. Также является символом вашей основной Стихии.
        Вот и все описание. Дальше, как обычно, догадывайся сам.
        Без особых проблем создал еще два алтаря:
        Алтарь Сумрака.
        Персональное.
        Переносной символ вашей вспомогательной Стихии. Является единственным символом вашей с ней связи. Требования для активации: Очки Веры 150, Жизни, сохраненные чистым существом 150.
        Алтарь Света.
        Персональное.
        Переносной символ вашей запасной Стихии. Является единственным символом вашей с ней связи. Является единственным ее воплощением. Требования для активации: Жизни, сохраненные чистым существом 300.
        Эти деревяшки тоже изменили цвет - одна стала серой, другая начала слегка светиться. Притом обе были ещё не активны. И ради того, чтобы запустить их придется побегать по лесам, успокаивая волчар. Сколько это займет времени?.. Ведь теперь, судя по всему, неубитые стали чем-то вроде Очков Веры - некой накопительной единицей. Да уж, последователь Бога Тьмы, которому приходится беспокоиться о жизнях своих врагов. Забавный у меня персонаж получается.
        Широко зевнув, я почувствовал, как слипаются глаза. Ну уж нет! Прежде, чем спать, нужно попробовать еще кое-что!
        Вновь достал из инвентаря «Алтарь Тьмы» и, подумав немного, громко произнес, не сводя глаз с деревяшки:
        - Я посвящаю свою жизнь Тьме! Да прибудет со мной Тьма!
        Не могу сказать, что именно двигало мной в тот момент. Может быть, желание поскорее обрести новую силу. Может быть, давнее отсутствие страха перед темнотой, а вместе с ней и Тьмой. Может быть, теплые… отчасти даже сыновьи чувства к Старику. А может быть, вера в то, что вокруг всего лишь игра… Хотя нет, это вряд ли. Неважно. Главное, что я совершил довольно опасную вещь в мире Богов и магии - опасно бросаться такими словами. Все равно, что душу Дьяволу продать…
        Все эти мысли со скоростью гепарда пронесли в моей голове. Но, к счастью, ничего страшного не произошло, разве что алтарь стал чуть теплее, а перед глазами появилась надпись:
        Получено Очков Веры 10.
        Примерно этого я и ожидал. Но десять… Черт возьми, не слишком ли мало за целую жизнь, а?
        - Тьма, посвящаю тебе всего себя и все мои поступки! - проговорил я, надеясь развить результат.
        А теперь и вообще никакой реакции со стороны системы. Что ж… мелковато. Давай думать дальше…
        Итак, алтарь нужен для различных ритуалов и молитв. Молиться я не умею. Но привычные молитвы мне сейчас и не нужны. Или нужны? Что я вообще знаю о молитвах? Бывают ежедневные молитвы…
        - Все свои сегодняшние успехи я посвящаю Тьме! - отчетливо проговорил я и улыбнулся - деревяшка вновь стала чуть теплее.
        Получено Очков Веры 5.
        За один день мне дали половину от того, что за всю жизнь? Как-то неравноценно. С другой стороны, сегодня я действительно сделал многое. А посвятить жизнь… Слишком долгая ставка, может и не выгореть. Да и переметнуться Последователь вполне может на другую сторону.
        Ладно, попробуем еще кое-что…
        Однако все остальные мои попытки повысить количество Очков Веры оказались провальными. Довольствуясь тем, что этот параметр мне удалось поднять до минус трех, я и уснул.
        Не помню, что мне снилось - какой-то набор теплых светлых образов. Фигур. Может даже непристойных. Я расслабился, дав измученному телу заслуженный отдых.
        Зря.
        - Эй! Что происходит! - сквозь сон пробормотал я.
        - Спокойно, парень, - услышал в ответ самодовольный голос.
        Сознание быстро возвращалось. Черт подери! Я связан? Куда меня тащат?
        ГЛАВА 23. ПОХОД
        Сперва я пытался брыкаться и кричать, но, получив мощный удар кулаком под дых, вздрогнул и перестал чувствовать свое тело.
        - Успокойся и потерпи немного, парень - проговорил мой похититель.
        Лейд использовал Парализующий кулак.
        Получен урон 122.
        Вы не можете пошевелиться в течение 50 секунд.
        Не слишком ли мощный навык? У меня даже моргнуть не получается! Хорошо хоть дышать могу, и сердце бьется. Почти минуту я буду совершенно беспомощен… Очень долго для «стана», должно быть, это «слип».
        Так, не о том я сейчас думаю! Что мне делать? Позволить тащить себя, точно куль с мукой? Сволочи еще и мешок на голову нацепили. Абсолютно не имею представления, где мы находимся!
        - Стой! Немедленно остановись! - услышал взбудораженный голос. - Не то стрелять буду!
        Отлично! Стражники! Давайте, ловите его.
        - А это вы, - стушевался мужчина, - извините.
        Что? Стража отпускает моего похитителя? Да что здесь происходит?
        Хех… понятно.
        Бурный поток мыслей в голове упорядочился, и я смог увидеть суть. Когда парализующий эффект спал, я даже не стал брыкаться, позволив доставить мое бренное тело к месту назначения.
        Вскоре мой носильщик начал подниматься по ступеням. Затем стало заметно теплее, мы явно зашли в какое-то затхлое помещение. Снова лестница…
        - Вот и прибыли, - Лейд спустил меня на пол и сдернул с головы мешок.
        - Не слишком гостеприимно с вашей стороны, Господин Элиот, - спокойно произнес я, вперившись взглядом в сидящего за своим рабочим столом мэра.
        Пока Лейд развязывал мне руки, пробежался глазами по остальным находящимся в кабинете людям. Кроме уже знакомых мне секретарши Анды и капитана Артура, присутствовали еще трое - белокурая девушка в светло-серой остроконечной шляпе и балахоне.
        Чародейка Дина. Уровень 57.
        2010/2010.
        Рыжеволосый мужчина в зеленом плаще, как у Ильзы.
        Особый рейнджер Берг. Уровень 52.
        1870/1870.
        Ну и последний - тот, кто притащил меня сюда - невысокий худенький паренек с совсем еще детским лицом и бритой головой. Он встал рядом со мной, предварительно отряхнув светлые штаны.
        Лейд. Уровень 61.
        2345/2345.
        - Иногда приходится забывать о таких вещах, как гостеприимство, юноша, - спокойно произнес Годвин.
        Присутствующие с интересом разглядывали меня, точно экзотическую животинку в зоопарке.
        - Как и о хороших манерах. Верно? - усмехнулся я, не сводя глаз с мэра, и продолжил: - Демонстрируете силу? Мол, в вашем городе я полностью в вашей власти? Но зачем? Если хотели что-то сказать, могли бы просто пригласить на встречу.
        Я старался говорить как можно спокойнее и держаться достойно. Мысленно поблагодарил свою осторожность, не позволяющую мне спать без одежды, иначе стоял бы сейчас перед высокоуровневыми неписями в одних трусах. Хотя конечно в рубахе и штанах без сапог и своего плаща все равно чувствую себя неуютно.
        - Ха-ха-ха! - неожиданно рассмеялся Годвин. - Пригласить? Конечно мог бы! Но сегодня ты ясно дал понять, что договариваться с тобой - весьма хлопотное занятие. Не очень ты скромен в своих запросах, юноша. Приходится иногда идти на крайние меры, - он сощурился и серьезным голосом добавил: - чтобы люди не забывались.
        - У богатых свои причуды, - пожал я плечами. - Но вашу мысль я понял, Господин Элиот.
        Мне удалось окончательно взять себя в руки. В худшем случае, если меня решат убить, я всегда смогу переродиться. Сейчас же действительно интересно, что такое могло понадобиться градоначальнику, что он решил поговорить со мной глубокой ночью, да еще и в компании таких серьезных ребят.
        - Вот и хорошо, Бейл, - улыбнулся Годвин. - Тогда перейдем к делу. На кого ты работаешь? - быстро спросил он.
        - Ни на кого, - тут же ответил я.
        - Кто твой Покровитель?
        - Полагаю, любой имеет право не отвечать на этот вопрос?
        Мэр скривился и нехотя кивнул.
        - Имеет, - произнес он, - но выглядит при этом очень подозрительно. Чтобы ты понимал, Бейл. Я знаю гораздо больше о тебе, чем ты думаешь, - медленно проговорил градоначальник и снова улыбнулся. - Ну да ладно. Оставим этот разговор до лучших времен. У меня к тебе дело, Бейл.
        - Внимательно слушаю, - проговорил я, все так же стараясь сохранять невозмутимость. Мысли же вновь пустились в пляс. Что это сейчас было? Пустые, ничем не подкреплённые слова? Вряд ли… Скорее всего, за мной вчера следили. А после побеседовали и с алхимиком, и с бродягой. Все-таки очень самонадеянно было бы всерьез рассчитывать обскакать мэра в его же городе.
        Я это предвидел, поэтому не сильно взволнован. Спокойнее всех живется тем, кто не высовывает носа из своей норы. А если рискнул выйти из дома, будь готов, что можешь попасть под машину, напороться на нож грабителя и так далее. Пока Элиот, очевидно, не собирается использовать против меня полученную информацию. Да и не факт, что он сумел сделать правильные выводы.
        - Я люблю собирать вокруг себя перспективных людей, - сложив пальцы замком, произнес Годвин. - Будь уверен, под моим началом перспективы становятся еще выше, а кошелек заметно тяжелее. Я редко ошибаюсь в своих оценках. Однако и не люблю вкладываться в чье-либо развитие без должной проверки. Не буду ходить вокруг да около - я заинтересован в тебе. Не до конца понимаю твои мотивы и возможности, но предполагаю, что у нас может быть общий враг - один завравшийся барон, - мэр многозначительно хмыкнул. - Я бы мог рассказать тебе, почему он приказал железномордым напасть на Листьеру, но пока я тебе не настолько доверяю. Чтобы исправить это досадное недоразумение, предлагаю тебе отправиться вместе с моими людьми в одно увлекательное путешествие на Территорию Тления.
        Все же я не актер и не мастер переговоров. Именно поэтому не смог сдержать эмоций, на мгновение удивленно округлив глаза. Годвин расплылся в улыбке, довольный тем, что, пусть и ненадолго, но смог выбить меня из колеи.
        - Почему туда? - взяв себя в руки, спросил я.
        - Не поверишь, но все из-за тебя, Бейл, - хохотнул мэр.
        - Письмо! - тут же догадался я. - Что в нем было?
        - Пара строк и карта, - спокойно ответил он.
        Карта, ведущая в истлевшие земли? Звучит до боли знакомо. Получается, не только отец Бона знал о тайнике. Черт! А ведь я так хотел заполучить это неизвестное сокровище. Столько времени потратил в землях Тления. Все в пустую…Так! Спокойно. Сейчас главное не выдать себя.
        - И из-за этого вы отправляете отряд в крайне опасное место? - я сдвинул брови. - Что вы хотите там найти?
        Мэр посерьезнел и отрицательно покачал головой:
        - Я не могу тебе сказать. Пока что. Но, если отправишься с ребятами, после вашего возвращению обещаю быть более откровенным.
        - Предположим, я соглашусь, - спустя несколько секунд молчания, проговорил я. - Что я получу, кроме информации?
        Следующие пару минут я пытался обходными путями вытащить из мэра еще хоть что-нибудь, не забывая при этом торговаться. Он оказался довольно щедрым к никому не известному голодранцу двадцать седьмого уровня (не выходя за границы разумного, естественно). Я ни капли не сомневался, что действительно интересен этому человеку. Правда, так и не смог понять, в каком качестве. Как потенциальный способный приближенный или же как возможный, засланный шпион? Кем он меня все-таки считает? Скорей всего, рассматривает оба варианта, так что нужно держать ухо в остро. После похода можно будет, как и обогатиться, так и потерять жизнь. Это в лучшем случае, в худшем обрести мощного врага.
        Внимание! Доступно задание:
        Сокрытое в Тлении.
        Выдает задание: Годвин Элиот.
        Отправляйтесь вместе с Капитаном Артуром, Лейдом, Чародейкой Диной и Особым рейнджером Бергом на Территорию Тления в отмеченное на карте место, добудьте скрытое сокровище и принесите его Годвину Элиоту.
        Награда: опыт, информация, предмет, классом не ниже уникального, возможно нечто большее.
        Принимает задание: Годвин Элиот.
        - Хорошо, я согласен, - четко проговорил я.
        ***
        Мне дали полчаса, чтобы вернуться в таверну за своими вещами. Вновь накинув плащ, к которому уже успел прикипеть душой, дал себе зарок в следующий раз складывать пожитки исключительно в инвентарь. Нечего расслабляться и бросать вещи на спинке стула.
        После этого выделенный для сопровождения гвардеец проводил меня до огороженной территории гарнизона, где располагались конюшни, тренировочные площадки, арсенал и прочие стратегически важные объекты. Казарм в привычном значении этого слова здесь не было, так как все гвардейцы проживали в городе со своими семьями.
        Заспанный мужчина - «Начальник гарнизонного склада Герп», выдал каждому из участников предстоящего похода по пайку, состоящему из сухарей, сыра, вяленого мяса, вина, а так же разные бытовые мелочи вроде спальника, котелка да набора для розжига костра. Ну и самое главное - два приплюснутых многогранника едко-зеленого цвета.
        Глозейский кристалл.
        Искусственное. Редкое.
        Активируется при пересечении границы Территории Тления. Защищает владельца от всех эффектов Тления. Окружает владельца аурой, отгоняющей тварей Тления равных по уровню либо уступающих в уровне хозяину кристалла.
        Время работы: 10 часов.
        - Лошади готовы, господа! - к нам подбежал улыбчивый парнишка-конюх и поманил в сторону конюшни.
        Мусканский скакун. Уровень 50.
        1856/1856.
        Пятеро поджарых иссиня-черных коней с красными глазами на удивление спокойно ожидали своих всадников, покорно опустив головы. Животные производили впечатление, чему способствовала не только их собственная красота, но и посеребренная сбруя, которая к тому же суммарно давала «+5» к «Верховой езде».
        Остановившись возле первого жеребца, Артур погладил его по голове и, лихо запрыгнув в седло, произнес:
        - Поторопитесь! Мы и так потеряли уйму времени.
        Минут через десять мы, выстроившись гуськом, ехали за нашим лидером по тракту. Я оказался как раз посередине, будто подконвойный. Они опасаются, что я решу сбежать с двумя кристаллами? Но ведь мне же пришлось дать очередную клятву, мэру! Зачем мне рисковать жизнью и нарушать ее?
        Вот ведь угораздило вляпаться? До сих пор не могу понять, как относиться к происходящему. С одной стороны, обидно, что сокровище достанется мэру. Кроме того мне хотелось бы заняться прокачкой Очков Веры, а заодно и понабивать количество «неубитых». Все-таки, чтобы выбраться из этой игры и вернутся домой, определенно, нужно взаимодействовать со Стариком. Что без Очков Веры довольно затруднительно.
        С другой же, сотрудничество с мэром действительно открывает неплохие перспективы. С его помощью я смогу стать сильнее. А этого, опять же, и ждет от меня мой покровитель. Кроме того, благодаря артефактам наша вылазка обещает быть, как выразился Капитан Артур, «безопасной на девяносто восемь процентов». Ну или: «легкой прогулкой по вонючей земле», как обозвал поход мэр.
        Лошади, то двигались быстрым шагом, то переходили на рысь. Благодаря игровой механике я не чувствовал особого дискомфорта от долгого нахождения в седле. Более того, мне даже удалось вздремнуть, а потом и книгу почитать. Когда лошадь идет за другой лошадью, ей не трудно управлять (особенно с хорошо прокаченной «Верховой ездой»).
        Да, в результате я успокоился и позволил себе в кои-то веки не забивать голову всякой ерундой. Сейчас вполне можно расслабиться и не опасаться каждую секунду за свою жизнь. Вокруг меня высокоуровневые бойцы, можно положиться на их защиту.
        Но все равно по несколько раз за минуту поднимал глаза и осматривался. Временами замечал путевые указатели. И чем дальше мы продвигались, тем больше я настораживался.
        А куда мы собственно едем?
        Во время второго недолгого привала я, сходив до ветру, подошел к главе нашего отряда.
        - Ну как? Укладываемся в график? К вечеру будем на месте? - благодушно поинтересовался у Артура.
        - Определенно, - кивнул он.
        - И мы продолжим двигаться с такой же скоростью? - уточнил я.
        Капитан поднял брови:
        - Тебя что-то удивляет?
        - Да, - я улыбнулся. - Лошади у вас шикарные. Это ж сколько она за день пройдет-то в итоге?
        - Миль шестьдесят пять, - спокойно ответил Артур, я же изобразил еще большее удивление. - Для Мусканских скакунов это мелочи, они и восемьдесят осилят. И наследующий день столько же, если ночью отдохнут. Пять дней так могут гнать.
        - А дальше?
        - А дальше неделя перерыва должна быть, иначе сломается лошадь, - Капитан поднял голову и зычно прокричал: - По коням!
        Спустя пару часов и еще несколько указателей я, периодически поглядывая на свою карту, окончательно убедил себя в том, что случилось очередное чудо. Сокровище, скрытое в землях Тления отцом Бона и то, за которым мы сейчас направляемся - две совершенно разные вещи. Первое на северо-востоке, второе же, видимо, на северо-западе.
        - Смотрю, у тебя поднялось настроение, парень? - усмехнулся Лейд во время следующего привала.
        - Ты ко всем так обращаешься? - отозвался я, рассматривая его детскую физиономию. - По-моему, я старше тебя.
        - Ха-х! Главное не то, насколько тянет оболочка, - он звучно хлопнул себя по тощим щекам, - а широта знаний и опыт, - наставительно ткнул указательным пальцем мне в лоб. - Ну? Признавайся, чего веселишься?
        - А с чего бы грустить - усмехнулся я, - когда мне за чужой счет организовали экскурсию в заповедные места?
        Лейд неожиданно нахмурился и осуждающе покачал головой:
        - Не стоит расслабляться только из-за того, что у нас в руках есть Глозейские кристаллы, - тихо проговорил он. Затем улыбнулся и, развернувшись, зашагал к своей лошади. Странный малый. Впрочем, как и все здесь.
        Когда уже начинало темнеть, Артур свернул с тракта, уводя группу все глубже в лес. Скорость передвижения заметно снизилась - лидеру приходилось выбирать дорогу, высматривая наиболее удобный путь сквозь деревья. Так мы двигались пару часов прежде, чем он скомандовал:
        - Прибыли. Лейд, Берг, осмотрите окрестности. Приоритет - восток и запад. Дина и Бейл, займитесь лошадьми.
        Мы спешились и принялись выполнять приказ командира. Сам же Артур, сверившись с дубликатом карты, пешком двинулся на север.
        - Хорошая, девочка, молодец, - ласково шептала чародейка, снимая седло со своей лошади. Мне ничего не оставалось, кроме как наблюдать за девушкой и делать тоже самое. - Ты тоже молодец, - произнесла Дина, и я не сразу понял, что обращается она ко мне.
        - Спасибо, - обозначил поклон, спрятав седло своего жеребца в инвентарь.
        - Нет, я серьезно, - улыбнулась моя напарница, поправив слезшую на глаза шляпу. - Очень достойно держишься в компании таких важных людей, как Господин Элиот. Я вот, когда его впервые увидела, струхнула и постаралась спрятаться подальше, - Дина мило улыбнулась. - А ведь уровень-то у меня тогда был повыше, чем твой нынешний. Кстати, вот возьми, - она материализовала недоуздок да крепкую веревку и кинула мне.
        Сменив лошади уздечку на недоуздок и привязав к дереву, принялся за коня Лейда.
        - Не очень ты хорош в обращении с лошадьми, - заметила девушка и снова улыбнулась. - Берн, кстати, тоже. Больше любит на своих двоих по лесу шастать. Там, среди деревьев, чувствует себя в своей тарелке. А мне вот нравятся лошадки. Такие милые, умные и добрые…
        Слушая щебетание девушки, я пытался понять, как такая милашка оказалась среди отряда, направляющегося в самую глубь Территории Тления. Вспоминая всю ту дрянь, что ждет нас впереди и глядя на это нежное создание…
        Задаешься вопросом - стоит ей подыгрывать или нет? Ведь как все грамотно вышло - остался наедине с доброй девушкой, она меня хвалит, восторгается, вместе занимаемся лошадьми... Черт подери, может быть все действительно так? И зря себе накручиваю. И она вовсе не пытается втереться ко мне в доверие, чтобы собрать больше сведений для мэра?
        - Не поможешь мне? Нужно напоить лошадей, - Дина материализовала перед собой пять здоровенных ведер и сняла с них крышки. Каждое наполнено водой. Должно быть, тяжелые. Вон как смотрит на меня, ждет, что сильный мужчина проявит себя…
        Да, чародейка определенно переигрывает. Даже если и не тратила очки характеристик на силу, есть базовые значения и естественный прирост раз в десять уровней. Поднять ведро для той, кто разменял пятый десяток уровней, должно быть не труднее, чем поднять кружку пива.
        - Конечно, помогу, - как можно искреннее улыбнулся я, принимая ее игру.
        ГЛАВА 24. НАЧАЛО КОНЦА
        Как я мог бы охарактеризовать членов своей группы? Сложный вопрос… Начать стоит с того, что лежит на поверхности. Капитан Артур производил впечатление этакого бравого ветерана, который не станет лишний раз чесать языком, но и не пошлет куда подальше, если обратишься к нему с вопросом. Напротив, приложит все усилия, чтобы объяснить зеленому юнцу прописные истины и помочь, чем возможно.
        Другое дело - Особый рейнджер Берг. Вот, кто мне действительно не нравился. В течение вечера я пару раз пытался завести с ним беседу, но лучник смотрел на меня с нескрываемым омерзением, будто на говорящего таракана, и оба раза молча уходил в сторону.
        Зато Лейд за словом в карман не лез и был весьма словоохотлив для Последователя Бога Баланса Гурь-шуя. Я читал в «Малой Энциклопедии» про это божество и представлял его некой смесью Конфуция и Будды, а его последователей своеобразными шаолиньскими монахами. Однако Лейд на монахов походил разве что бритой головой, ну и, пожалуй, техниками - рукопашный бой и исцеление.
        Кстати, имя своего покровителя наш хилер мне назвал сам. Что довольно необычно, ведь я даже не спрашивал.
        Ну и последняя - Чародейка Дина, вежливая, заботливая, по-девчачьи непосредственная и при этом весьма женственная. В реальности я бы повелся на нее, а то и влюбился бы чуть ли не в день знакомства. Здесь же…Смотреть нужно глубже. Думать над каждым шагом, а не плыть по течению.
        Мэр тратит на меня две тысячи золотых - дает два Глозейских кристалла для меня и для лошади. А ради чего? Пользы от моей скромной особы вряд ли ждут, да и маловероятно, что дело вообще дойдет до драки. По словам Артура, если рядом находятся несколько носителей активированных Глозейских кристаллов, условное защитное поле, отпугивающее тварей Тления, будет равно среднему уровню носителей. Иными словами, нас десять (считая лошадей) со средним уровнем пятьдесят два. Таким образом, мое присутствие не сильно портит статистику, ведь будь я не двадцать седьмого, а пятьдесят седьмого - средний уровень увеличился бы всего до пятидесяти пяти.
        А вот если б Годвин Элиот поехал один на Мусканском скакуне, то мог бы не опасться монстров восемьдесят седьмого уровня. Нашел бы лошадь еще мощнее, то и средний уровень защиты бы поднял…
        И вот вопрос - понятно, что не комильфо градоначальнику в одиночку соваться на передовою, однако мог бы отправить одну свою секретаршу? Она - девушка довольно прокачанная… К чему собирать группу и размазывать средний уровень (да и тратить кучу денег на Глозейские кристаллы), если благодаря артефактам наше путешествие считается вполне безопасным?
        Есть два вывода на выбор. Первый - вопреки словам капитана по дороге нас ждут очень мощные твари Тления, против которых нужно выходить только группой. Второй - в истлевших землях могут напасть другие люди, которых, естественно, не отпугивает защитное поле кристалла. Например, те же Железномордые, у которых вполне может быть своя элита, превосходящая по силе и уровням обычную массовку.
        Однако если мои догадки верны, самый главный вопрос становится гораздо актуальнее - зачем МЕНЯ отправили сюда? Чем Я могу помочь в случае опасности? Непонимание, мягко говоря, бесит. Приходится убеждать себя, что либо мэр считает, что у меня есть скрытые силы и в критической ситуации мне придется их проявить… Либо вероятность того, что поход пройдет действительно без сучка и задоринки довольно высока, а мое присутствие обусловлено не более, чем обычной проверкой качеств в полевых условиях (примерно так и говорил Элиот).
        В любом случае, все мои мысли возвращаются на круги своя - расслабляться нельзя. Пусть меня сейчас окружают не явные враги, но и не друзья уж точно. И даже не союзники. Случайные попутчики, со скрупулезностью старого оценщика разглядывающие грани моих талантов.
        Я думал об этом, пока мы неспешно продвигались на север, петляя между высоких деревьев. Проснувшись на рассвете, мы перекусили и сразу двинулись в путь.
        Как и вчера, в дороге было нечем заняться. Шибко не расслабишься, чай не по прямой едем, лошадь то поднималась на холмы, то спускалась в низину - читать в таких условиях нереально (да и энциклопедия моя уже скоро закончится).
        Чтоб немного убить время, открыл меню навыков, пробежался глазами по первой колонке. Хм, снова появилась строчка:
        Боевой всадник. Ур.1. Набор навыков. Позволяет умышленно атаковать и добивать противника посредством вашего скакуна. Стоимость 2 очка навыков.
        Я обнаружил эту находку еще вчера во время поездки. Но когда заглянул в меню навыков позже, уже пешим, «Боевой всадник» исчез. Теперь вот снова появился. В чем же причина? Полагаю, в сбруе моего коня, увеличивающей «Верховую езду», пока я нахожусь в седле. Чтобы появилась возможность изучить набор в колонке боевых и особых навыков, нужно сперва вкачать бытовой навык, и тогда на определенном уровне развития появится возможность взять «Боевого всадника». Если же я изучу его сейчас, пока действует эффект от сбруи, то, пересев на лошадь с обычной снарягой, просто не смогу использовать набор навыков, пока не подтяну бытовой навык до нужно отметки. Вот только какой уровень нужно получить, чтобы открыть эту возможность, система не сообщает. Хотя я все равно не собираюсь тратить ценные Очки навыков на нечто подобное.
        А вот некоторые железномордые, похоже, потратили…
        Я невольно поморщился, вспомнив, как в первый же день в игре чертов отблеск добил меня, размозжив мой череп копытами лошади.
        - Чего это ты? - послышался спереди взволнованный женский голос. Подняв взгляд, увидел Дину, в пол-оборота повернувшуюся ко мне. Вот по кому Оскар плачет - столько обеспокоенности во взгляде, будто и не играет вовсе.
        - Ничего, - улыбнулся я, - кое-что вспомнил неприятное, - и поспешил сменить тему, пока она не задала логичный вопрос «что?». - Кстати, мы ведь скоро будем на месте?
        Глянув на дорогу, девушка вновь повернулась ко мне и показательно дернула носом, принюхиваясь. Поморщилась.
        - Ага. Вонять начинает.
        - Впереди яма! Дина, не расслабляйся! - рявкнул лидер отряда и, виновато улыбнувшись, девушка отвернулась, едва ли не в последний момент скорректировав направление своей лошади.
        - Злой ты, Артур! - донесся из-за спины насмешливый ехавшего позади меня Лейда. - Не дал молодежи поворковать!
        Дина зыркнула на «монаха» одновременно злобным и смущенным взглядом, но ничего не сказала. Как и остальные, я тоже промолчал. Нечего баловать болтуна излишним вниманием.
        Интересно, а со стороны мы выглядим, как команда? Ведь даже я иногда забываю о шпионских страстях и недомолвках, чувствуя себя вполне комфортно. Будто в компании друзей на прогулке…
        Мотнул головой, вытрясая мусор. Даже будучи предельно собранным, в этом мире можно попасть впросак. Это со мной уже неоднократно случалось. Пока не закончится миссия, пока я не выслушаю решение мэра и не получу награду, я не могу считать окружающих меня людей товарищами.
        - Подъезжаем, - раздался твердый голос капитана.
        Минут через пять мы остановились. Артур скомандовал короткий привал - в нескольких десятках метров впереди растянулась граница территории Тления. Пересечем её, и дорога будет каждая минута.
        - Жуткое зрелище, - тихо проговорила Дина, не сводя глаз с чернеющих впереди деревьев. - Жуткое и… немного завораживающее.
        - Ты в первый раз видишь земли Тления? - спросил я.
        Девушка повернулась ко мне, не скрывая удивления на лице.
        - Да. А что такого? Лейд, например, тоже. Знаешь ли, это не самый популярный маршрут. Да и делать возле этих мест особо-то нечего.
        - Но Артур и Берг видели Тление? - решил уточнить я.
        - Да, - кивнула чародейка, - капитан несколько раз помогал эвакуировать деревни, оказавшиеся возле постоянно растущих границ этих мертвых земель. А Берг, - она махнула головой, указывая на одиноко стоявшего метрах в пятнадцати от нас Особого рейнджера, - вроде какое-то задание там выполнял. Что-то искал в поглощённых Тлением поселениях.
        Только сейчас, после слов девушки, я подумал о том, что на истлевших землях должны находиться целые деревни, а то и города. Вымершие, покрытые едко-зеленой жижей, под куполом омерзительных испарений… Отличное место, чтобы что-то спрятать или просто помародерствовать.
        - Нормальные люди, - продолжала чародейка, - стараются держать подальше от Тления. И уж точно не охотиться рядом с ним, - глядя мне в глаза, она улыбнулась и укоризненно покачала головой. Намек понят, не дурак.
        - Обычно Тление приходит к нам, парень, - раздался сзади насмешливый голос, - а не мы к нему.
        Лейд и капитан вернулись, и теперь вся группа снова в сборе. В очередной раз ощупав меня колючим взглядом, Артур громко произнес:
        - Верно! Обычно живым ни к чему лезть в истлевшие земли. Обычно люди лишь защищаются. Хвала Глозейску и его исследованиям… Однако сегодня иной случай. Наша цель стоит того, чтобы рискнуть. И опять же, благодаря Глозейску риск этот будет минимален. Внимание всем! Активировать кристаллы для себя и своих лошадей! - громко скомандовал капитан, материализовав оба своих многогранника.
        Поравнявшись с лошадью, Артур приложил к ее груди кристалл. Коня охватило едко-зеленое сияние, он громко заржал, а артефакт в руках капитана начал стремительно истончаться, пока полностью не исчез.
        - Не бойтесь! - громко проговорил наш лидер, приложив второй кристалл к своей груди. Он обвел нас всех взглядом. На сей раз смотрел как-то даже тепло. Будто от чистого сердца подбадривал каждого члена своей маленькой группы.
        - Да кто ж боится-то, Артур! - усмехнулся Лейд, бодро подойдя к своей лошади. Следом за монахом (про себя решил называть его именно так) потянулись к скакунам улыбающаяся Дина и я. Последним подошел хмурый Берг. Ей-богу, глядя на его постную рожу, думаю, а не вкачал ли он «Мрачность» на возможный для него максимум?
        Ладно, не до лучника сейчас.
        Я достал дорогой артефакт и приложил его к груди лошади. Ничего не случилось, пока я мысленно не произнес: «Активировать Глозейский кристалл на этом Мусканском скакуне».
        Ну а дальше все произошло точно, как и с лошадью капитана.
        Когда же запустил артефакт на себе, почувствовал неприятное покалывание в груди, мгновенно пронесшееся по всему телу и обернувшееся свинцовой слабостью. Едва не рухнул на траву, но благо тяжесть практически сразу прекратилась, оставив после себя легкое, почти незаметное, онемение.
        Вы использовали «Глозейский кристалл» на себе.
        Расход Энергии увеличен на 20%.
        Внимание: Активация «Глозейского кристалла» произойдет при пересечении границы Тления.
        Внимание: Активируйте «Глозейский кристалл» в течение двух часов.
        А если за два часа не ступить на истлевшие земли? Прощай тысяча золотых? Интересный принцип работы у артефакта.
        - Вперед! - скомандовал Артур и, не дожидаясь остальных, припустил своего коня.
        Едва мы пересекли условную границу, перед глазами возникло новое системное сообщение:
        Активирован «Глозейский кристалл».
        Вы защищены от всех Эффектов Тления. Вы окружены аурой Глозейского кристалла, отгоняющей от вас всех тварей Тления уровнем не выше двадцать седьмого.
        Время действия: десять часов.
        Внимание: в зоне действия ауры Глозейского кристалла обнаружены другие ауры Глозейского кристалла. Сгенерирована единая аура, отгоняющая от вас всех тварей Тления уровнем не выше пятьдесят второго.
        Что ж, отлично. Все работает. Теперь главное не отходить дальше, чем на тридцать метров от основной группы, иначе единая аура разорвется.
        Все-таки удобная вещь - этот кристалл! Правда, для меня одного сейчас был бы совершенно бесполезен. Даже если бы мы с Веллой в свое время разжились парочкой таких артефактов, наш средний уровень оставлял бы желать лучшего. Пусть нам не пришлось бы переживать о постоянно уменьшающемся из-за эффекта Тления здоровье, однако быстро добраться до клада отца Бона всё равно не смогли бы. Первую половину пути проскакали бы без проблем, там твари не особо сильные, но вот дальше увязли бы в драках. Десяти часов точно бы на все не хватило. Не говоря уже о том, что истлевшие возле тайника, скорей всего, окажутся нам просто не по силам - все-таки он находится довольно глубоко в землях Тления.
        Так что деньги решают не все. В пустую бы потратил две тысячи. Хотя если бы мой золотой запас был бы неограничен, накупил бы себе очков характеристик да навыков и в ус не дул… Но это уже совсем из ряда фантастики.
        Слева булькнуло несколько едко-зеленых гейзеров, и я услышал тихое «фу» Дины. Девушка поглядывала по сторонам со странной смесью омерзения и восхищения на лице.
        Как реагировал на окружающую обстановку капитан, я не мог разглядеть - он не поворачивался к нам, гордо возглавляя колонну. Я обернулся, оценить остальных. Лейд, как и Дина, не скрывал любопытства, а вот рейнджер, наоборот, ехал, чуть опустив голову. Черт, он вообще в курсе, что нужно за периметром следить? Хотя, кроме меня, Берг - единственный, кто бывал в истлевших землях. Не стоит его недооценивать.
        Глядя по сторонам, я не испытывал тех же восторгов, что и чародейка с монахом, скорее гнилая трава, плесень да мертвые деревья казались опостылевшей обыденностью. Их вид напоминал мне о единственном существе, которому я могу всецело доверять в этом мире. Надеюсь, Велла в порядке: охотится, отдыхает и не попадает в неприятности. Жаль, что сейчас она не со мной. Но просить еще один кристалл для собаки, как по мне, было бы перебором. Хоть Глозейских булькоргов и выводили для борьбы с порождениями Тления, они имеют всего лишь повышенное сопротивление, а не полное. И, как не крути, больше подходят для защиты живых земель от перешедших границу истлевших тварей, а не для нападения.
        Кстати, довольно забавно, что Велла нигде в интерфейсах не отображается как мой пет. Кроме того, в этой мрачной игре нет привычного понятия «группа» - хоть мы и путешествуем вместе, никто мне не предлагал вступить в «группу», да и у меня такой возможности нет - я проверял. Из этого следует, что объединение полностью добровольное, а опыт с монстров делится поровну среди тех, кто его атаковал. И речь не только о людях, тоже самое и с собакой. Таким образом, с точки зрения игры, когда я путешествовал с Веллой, у нас с ней были равный права. Примерно как сейчас с окружающими меня людьми.
        А вот с лошадьми дело обстоит иначе. Я уже могу изучить пакет навыков, позволяющих использовать скакуна, скорее как орудие, а не как помощника. И набор опыта у них происходит иначе - я заметил, что вчера к вечеру изменился уровень у коня нашего лидера. Мы не сражались - это факт, только ехали. Так что вывод очевиден. Велле же просто за передвижение и перевозку меня опыт не начислялся. Хм… перевозка… да, я на ней ездил. Но это опять же, видимо, стало возможным из-за связывающих нас теплых чувств. Условно, если родитель несет ребенка на руках, он ведь не становится его «маунтом»? Здесь примерно схожая ситуация - просто у одного из нас возможности для быстрого передвижения выше, чем у другого.
        Не сбавляя темпа, мы продвигались все глубже и глубже в земли Тления. Как и ожидалось, никто и не думал на нас нападать. Несколько раз, правда, мы видели затаившиеся за деревьями фигуры волков и огромных пауков. Монстры настороженно глядели в нашу сторону, но не атаковали.
        Поход действительно больше напоминал прогулку. Окружающая обстановка, конечно, на любителя, но зато и опасности не больше, чем в охраняемом парке средь бела дня. Странное ощущение - смотрю на мертвые деревья да сгнившую траву, а мозг настойчиво подсовывает воспоминания, как яростно нам с Веллой приходилось сражаться в аналогичном месте. И сразу когнитивный диссонанс. Сейчас-то ничего подобного нашей группе не угрожает. Правда, ведь?
        Временами мне кажется, что вместе с неведомыми силами я получил проклятие материализовывать мысли. Причем исключительно негативные, иначе давно бы уже вернулся домой и зажил бы там по-королевски, время от времени возвращаясь в мрачный мир в теле минимум двухсотого уровня. А сейчас же…
        Артур резко натянул поводья, останавливая лошадь, и поднял согнутую в локте руку. Группа мгновенно насторожилась, поняв приказ лидера. Все тут же достали оружие, озираясь по сторонам.
        - Кто там? Люди? - отрывисто спросил Бьерг, а через пару секунд, явно что-то заметив, тихо пробормотал. - Не может быть…
        ГЛАВА 25. СБОЙ
        - Не спешиваться! - заорал Артур. - Их всего двое!
        Двое людей? Какого уровня?
        Я завертел головой, выискивая неизвестных врагов. Железномордые? Или кто-то другой?
        Через миг обомлел. Да уж, этот противник мне прекрасно знаком. Вот только какого черта происходит?
        Два «Старых медведя Измененных Тлением» заревели во всю глотку, одновременно приближаясь к нашей колонне справа и слева. Они двигались настолько синхронно, будто всю жизнь репетировали. Складывалось впечатление, что медведи находятся на одинаковом расстоянии от лошади Артура и вонзят в нее когти с двух сторону в один и тот же миг. Буквально секунд через пять!
        Засвистели стрелы - рейнджер первым атаковал противника. Здоровье правого медведя медленно поползло вниз. Я тоже выхватил из инвентаря арбалет, заметив, как Дина вскинула к небу жезл, напоминающий две переплетенные металлические лозы с хрустальным шаром в навершье. От этого шара в сторону бегущей слева Твари по воздуху потянулась змейка лилового песка, отливающего металлом, забившегося медведю в обе ноздри. Истлевший тут же сбился с шага, замедлился и вяло заковылял к нам, будто под наркозом.
        Мои выстрелы наносили врагу ничтожно мало урона, ведь я так и не сменил «Простой арбалет охотника» на что-нибудь посолиднее. Правда из-за подросшей ловкости и того, что противник был ниже по уровню, целых два раза вылетал крит. В такие моменты сопровождаемый едко-зелеными брызгами болт пробивал шкуру медведя, исчезая в его истлевшей туше. Однако это мелочи по сравнению с тем, что творили с медведем чары Дины.
        Время от времени девушка вскидывала к небу жезл, раз за разом отправляя в сторону противника лиловый песок. Эффект поражал - в очередной раз вдохнув волшебную пыльцу, тварь Тления (все еще замедленная) поднялась на задние лапы и с размаху всадила когти передних лап себе в голову. Во время следующей похожей атаки медведь на полном ходу ударил израненной башкой о землю. В третий же раз мощными челюстями едва не оторвал себе левую лапу. Проявления его безумия были разными, но причина явно одна.
        Полезно увидеть, на что способна сильная чародейка. Могу предположить, что она последовательница Мавии - Богини Кровавого волшебства. Хотя нет, скорей все же ее Покровитель, тот же что у мэра Элиота и многих его приближенных (если верить полученным от бродяги сведениям), Рюгус - Бог Контроля. В любом случае подобная магия еще раз доказывает, что девушка только притворяется милашкой. Но возможно это сомнительный вывод - сам-то я Маг Тьмы, сохраняющий жизни. Мрачный тип снаружи и вполне себе добродушный парень внутри.
        Кем бы на самом деле не являлась Дина, вместе с ней мы легко одолели левого медведя. Истлевший так и не добрался до лошади чародейки, упав без чувств с единичкой ХП. Припустив лошадь, девушка поравнялась с ним и как-то уж слишком резко дернула поводья. Ее скакун заржал, поднявшись на дыбы, затем, тяжело опустившись, передними лапами раздробил врагу череп.
        За пару секунд до этого прикончил своего противника Артур. Я краем глаза наблюдал его бой и обратил внимание, как во время одного из ударов меч нашего лидера засиял золотом. Из всех богов, про которых я прочел в «Малой Энциклопедии…» капитану в Покровители явно подошел бы Эйнар - Бог Воинской Доблести.
        А вот Берг и Лейд (как и я) никаких способностей в бою не использовали. Монах так и вовсе просидел эти несколько секунд, расслабленно наблюдая за происходящим со стороны. Лишь когда с врагами было покончено, он подъехал к лидеру.
        - Ну и что это было, Артур? - не изменяя своей насмешливой манере речи, спросил он.
        - Если бы мы сражались с людьми, мог бы сказать, что предупреждение…- сухо проговорил капитан.
        - Почему эта мелочь атаковала, несмотря на кристалл? - голос монаха прозвучал холодно, будто бы секунду назад и не он говорил насмешливо.
        - Откуда мне знать, - процедил лидер.
        Напряжение на лице Лейда вновь сменилось ухмылкой.
        - Но мы ж не испугаемся и продолжим ехать, Артур? Эффект от кристаллов не пропал, иначе мы бы давно начали терять здоровье, просто находясь в этих мерзких землях.
        - У нас приказ. И мы должны его выполнить, - ответил лидер и развернул коня, чтобы видеть всех нас. Слегка нахмурился, мазнув взглядом по поникшей Дине. Я старался выглядеть так же, как обычно, да и глубокий капюшон помогал скрыть эмоции. Берг, как и я, казался бездушной конной статуей. - Я просил не бояться, и я еще раз повторю свою просьбу. - громко проговорил капитан. - Даже если на нас нападают враги, пока не действует Эффект Тления от самой местности, мы легко с ними справимся. Повторяю, седла без приказа не покидать! С таким количеством мы прекрасно можем справиться с Диной вдвоем. Все ясно?
        Мы нескладным хором подтвердили, и через несколько секунд вновь начали продвигаться на северо-северо-запад (если я правильно понял направление).
        Обстановка казалась уже не такой радужной, как раньше, и я прекрасно чувствовал витающее над группой напряжение. Однако в следующие несколько минут на нас так никто и не напал. Мы невольно расслабились. Правда озадаченность с лица Дины никуда не исчезла. Девушка не выпадала из образа и, в отличие от остальной троицы, не пыталась скрыть удивления. Несколько раз она оборачивалась, и я видел на ее милой мордашке немой вопрос: «Что происходит?» или «Как же так?». Да уж, незыблемая вера в Глозейские кристаллы еще держалась, но уже трещала по швам. Как будто у чародейки землю из-под ног выбили. Или в один миг по щелчку пальцев разрушили абсолютные основы мироздания.
        Глядя на нее, мне хотелось схватиться за голову. Мозг плавился от стремительно рождающихся и умирающих противоречащих друг другу выводов. Вокруг меня хитрецы… Нельзя им доверять… Дина точно играла роль милашки, лишь бы втереться в доверие… Но сейчас-то она искренне удивляется? Или снова играет... А остальные? Все идет как надо? Или держат маску…
        Черт! От этих игр разума я с ума сойду. Не устаю повторять себе - хорошо было в реале, концентрация смертельных опасностей и потенциальных предательств гораздо ниже. Да, там были свои проблемы, однако не приходилось при каждом разговоре ломать голову, пытаясь понять мотивы собеседника, подбирать слова и отмазки, чтобы не выдать лишнего. С другой стороны, мне просто не доводилось вращаться в таких кругах, где каждый диалог, как танцы на минном поле. А что обо мне подумает кассирша в супермаркете, пробивая продукты из корзины, меня не особо волновало.
        Чуть припустив коня, я подъехал ближе к Дине. Да, я скрываюсь. Да, любое мое слово может быть использовано против меня, но совсем ничего не спрашивая, я так и не расширю свой кругозор:
        - А почему капитан акцентировал внимание на том, что нужно оставаться в седлах? - тихо спросил я. Девушка вздрогнула и, повернувшись, окинула меня удивленным взглядом. Но тут же улыбнулась.
        - Ну да, ты же не очень разбираешься в лошадях. Поэтому, наверное, и не знаешь, что навыки можно использовать в седле, только если «Верховая езда» повышена до десятого уровня. Даже вместе со сбруей и ее плюсами, только мы с капитаном можем похвастаться этим, - добродушно проговорила она.
        Хм… как-то я пробовал кастовать «Спокойствие Тьмы», сидя на спине Веллы. Ничего не вышло. Так что нечто подобное я и предполагал.
        - Пока вокруг мелочь, - продолжала чародейка, - можем позволить сражаться так, считай в полсилы. Зато сэкономим время - если оставить лошадь, она не станет спокойно наблюдать за боем и непременно убежит. Потом, конечно, придет на свист, но сам понимаешь… Нужно беречь время работы кристалла.
        - Понятно. Спасибо, - вернул ей улыбку.
        - Отставить разговорчики! - прикрикнул на нас капитан, и тут же сзади донеслось:
        - Злой ты, Артур.
        В следующий раз лидер заметил надвигающуюся опасность еще раньше. Спустя минут двадцать спокойной дороги он резко затормозил и закричал:
        - Враг близко! Не спешиваться!
        Сразу шестеро медведей одновременно вывалились из-за деревьев.
        - Хм, как фигуры на доске, - задумчиво пробормотала Лейд, пока другие готовились атаковать врага.
        Дырявя истлевшую шкуру одной из замедленных Диной тварей, я мысленно соглашался с монахом. Мало того, что, как и прежде, враги прискакали к нам синхронно, так перед боем они и выстроились на одинаковом расстоянии друг от друга. Будто кто-то их заботливо расставил по равным шахматным клеткам. Сейчас, конечно, вся гармония разрушена, но фактов это не меняет.
        Мы снова сражались, разбившись на пары. Доставшаяся нам с Диной тройка медведей атаковала девушку, целиком и полностью игнорируя мои скромные выстрелы. Однако разница в уровнях и умениях была подавляющей. Я мог бы даже не помогать ей - чародейка в легкую бы справилась и сама, замедляя тварей и спешно разрывая дистанцию, когда тем удавалось доковылять на расстояние удара.
        Но даже при такой тактике, несколько раз лошадь девушки полоснули когтями. Еще сильнее пострадал жеребец лидера, поэтому, когда последнему из медведей размозжили череп, капитан, повернувшись к «монаху», велел:
        - Лейд, подлечи коней.
        - Будет сделано, Артур, - бойко козырнул парень, спрыгнув на землю и передав мне поводья своего скакуна.
        Монах замер возле лошадки Дины, глубоко вздохнул, и его ладони замерцали холодным голубоватым светом. Лейд приложил руки к груди животного, конь тихо заржал и тряхнул гривой - уровень его здоровья тут же пополз к максимальной отметке.
        - Спасибо, Лейд, - поблагодарила товарища чародейка. Тот лишь усмехнулся и остановился перед лошадью капитана. Девушка подняла взгляд на лидера. - И все-таки, что это, Артур? Неужели сбой в работе кристаллов?
        Я тоже перевел взгляд на нашего командира. Тот хмурился, почесывая бороду.
        - Сбой возможен, - раздался позади нас сухой отрывистый голос рейнджера. - Но я не стал бы утверждать, что сбоит кристалл. Истлевшие вели себя странно. Ты заметила, что они атаковали нас стройными рядами?
        - Заметила…- потупившись, ответила чародейка. - И что же тогда получается? Что-то случилось с самими землями Тления?
        - Или с тварями, - поддавшись потоку мыслей, вслух произнес я. Четыре пары внимательных глаз тут же уставились в мою сторону.
        - Тебе что-то известно, парень? - недобро прищурившись, спросил монах, закончив с лошадью командира и забрав у меня поводья своего скакуна.
        Я отрицательно покачал головой.
        - Только догадки.
        - Выкладывай, - требовательно велел капитан.
        Взяв себя в руки, я состряпал слегка надменное выражение лица.
        - Что вам известно о происхождении Тления?
        - Сейчас не до научных бесед, парень, - отрезал Лейд, запрыгнув в седло. - Кристаллы не будут вечно защищать нас от Эффектов Тления, - он вопросительно посмотрел на Артура.
        - Минута погоды не сделает, - быстро произнес капитан. Снова повернувшись ко мне, он ответил: - Не больше, чем многим. Тление породили духи, возжелавшие уничтожить все живое в нашем мире. Однако боги смогли сильно замедлить его рост. Правда, в последнее время темпы распространения Тления снова значительно увеличились. А теперь говори, что за догадки? Но давай быстрее, Бейл. Ты ведь не хочешь, чтобы кристаллы перестали работать посреди истлевших земель?
        Довольный тем, что получил новую крупицу знаний о мире (пусть и крохотную) я поспешно ответил:
        - Хорошо. Просто сегодня слаженность передвижений медведей мне немного напомнила муравьев. А теми, как известно, управляет коллективный разум. Может быть, здесь тоже самое? - спросил я, задумавшись, а насколько вообще развита инсектология в мрачном мире. Вдруг местные о ней и знать ничего не знают? Не подставил ли я себя, ляпнув лишнего?
        - Вполне вероятно, - кивнул Артур, хмуро сведя брови. Хм… похоже про «коллективный разум» хотя бы слышали.
        - А почему же мы раньше с подобным не сталкивались? - вновь подала голос Дина.
        - Может быть, сейчас мы находимся в некой особенной части истлевших земель? - тихо проговорил Берг. - Что мы ищем, Артур?
        - Кое-что очень важное и ценное, - спокойно ответил капитан. - Однако прежде, чем вы продолжите строить необычные предположения, подумайте вот о чем, - он обвел нас строгим взглядом. - Вещь, являющаяся целью нашего похода, спрятал здесь живой человек. У него получилось зайти глубоко на территорию Тления, а после этого вернуться обратно. Он был один. Нас пятеро. У него получилось, и у нас получится. А теперь хватит лясы точить. В путь! - скомандовал Артур и, развернув коня, рванул вперед.
        Нам ничего не оставалось, кроме как последовать за лидером, пожертвовавшим временем, чтобы послушать меня, но тут же прервавшего все обсуждения, как только коснулись неудобной темы. А отряд-то разобщен. Кроме моей скромной персоны есть и другие выбивающиеся тушки. Это мне нравится. Надеюсь, правда, дополнительных проблем раздробленность не доставит. И так уже все явно идет не по плану…
        ГЛАВА 26. ВОИН
        Через полчаса на нас снова напали. На сей раз это были шестеро «Грозных медведей Изменённых Тлением» в компании с равным количеством «Колоссальных пауков Измененных Тлением». Уровни тварей растянулись от тридцать второго до сорок первого. Размерами и те, и другие создания превосходили собратьев более низких уровней и выглядели при этом еще отвратительнее - больше вязкой едко-зеленой жижи, громадней клыки, омерзительней открытые гниющие раны.
        Чтобы противостоять этой мощной компании, нам все-таки пришлось спешиться, тем самым более чем в два раза увеличив силу отряда - больше никто не был стеснен в использовании особых умений.
        Кроме меня, естественно. Я довольствовался одними вилами да «Силовым ударом», выбирая уже занятых врагов и атакуя их сбоку. Сам не рисковал, вперед не лез, напротив, держался позади Лейда. В результате выполнил главную поставленную перед собой задачу - пережил бой, не потеряв ни одной единицы ХП. Монаху не придется меня лечить, а значит я еще дольше сохраню в секрете свою слабость перед классическими целительными техниками.
        - Артур, - после боя рейнджер обратился к лидеру. - Сейчас мы отмахались, но нужно понимать, что в следующий раз может не повезти.
        - И? - приподнял брови капитан.
        - Если нападет еще более сильная группа, - спокойно проговорил лучник, выдержав тяжелый взгляд лидера, - рекомендую отступить, оторваться и попробовать сделать крюк.
        - А если не получится? Что тогда? Сбежать? - свел брови командир.
        - Отступить, - поправил рейнджер. - Вернуться в Экхайм и доложить о произошедшем. Я не хотел бы погибнуть, даже не представляя ради чего. Сведения, что мы уже получили, могут кардинально изменить наши представления о Тлении. Если Глозейские кристаллы не защищают от местных тварей, люди должны об этом знать.
        Стараясь скрыть удивление, я смотрел на Берга, открывающегося для меня с другой стороны. До сих пор был молчаливым хмурым парнем, а теперь вон как ораторствует. И, должен признать, по делу. Все-таки не зря говорят, что внешность обманчива.
        Глядя в глаза товарищу, капитан улыбнулся и положил руку ему на плечо.
        - Берг, - произнес он, - я полностью с тобой согласен. Нам нужно быть осторожнее и непременно вернуться в Экхайм. И вернуться, конечно же, с победой. Лейд, закончил? - окликнул он целителя.
        - Последний штришок, - отозвался улыбчивый монах, восстанавливая ХП скакуну нашей чародейки. - Готово!
        - Вперед! - скомандовал капитан, оказавшись в седле. - Идем тем же маршрутом. Если увидим большое скопление врага, попробуем обойти стороной.
        Честно говоря, я сомневался, что капитан прислушается к совету рейнджера. Ему явно натерпится добраться до цели. И, похоже, он считает, что самый быстрый и надежный способ это сделать - прорубаться напрямую. Отчасти я с ним согласен - неизвестно, сколько времени нам потребовалось бы на отступление и разрыв дистанции с тварями (как предлагал Берг). Потом заложить крюк… И ведь далеко не факт, что мы не наткнемся на аналогичную группу. Или еще хуже - во время отступления случайно наткнемся на других тварей и тогда против нас будет висеть вдвое больше истлевших врагов.
        Да, насколько я понимаю, рейнджерам больше по нраву обходные пути: затаиться в деревьях, атаковать из засады, обойти стороной группу противника… Однако кроме Берга в нашем отряде рейнджеров больше нет. Зато есть сильное ограничение по времени, и в такой ситуации прямые, как лом, методы капитана кажутся более эффективными. Больше шанс достичь успеха, как, впрочем, и полечь всем составом.
        Но, к счастью для лидера, ему не пришлось вставать перед выбором - следовать рекомендациям подчиненного или во что бы то ни стало двигаться вперед по кратчайшему маршруту.
        На нас больше никто не нападал.
        Это крайне радовало, но одновременно и здорово настораживало. Мы точно не могли вырезать все поголовье здешних монстров за три стычки. Почему же таинственный коллективный разум истлевших не продолжает насылать на нас стройные ряды Тварей? Прошлый бой оказался довольно тяжелым. Если бы количество атакующих увеличилось, нам действительно пришлось бы тяжко. Однако вместо этого нападения на незваных гостей прекратились…
        Мы ехали друг за другом, настороженно поглядывая по сторонам, но кроме нескончаемых черных деревьев, гнилой травы да гейзеров с едко-зеленой жижей ничего не видели.
        Я заметил, как капитан в очередной раз достал из инвентаря дубликат карты и стал внимательно его разглядывать. Внезапно указательный палец мужчины засветился, и Артур ткнул им в бумагу. Свечение тут же погасло. Подняв взгляд на дорогу, наш лидер скорректировал направление движения немного влево и произнес:
        - Мы почти на месте. Цель, скорей всего, за тем бугром, - он указал на холм метрах в ста от нас. - Приготовьтесь.
        - Ты можешь точно определить свое положение в пространстве? - прекрасно понимая, что сейчас не время, я все же рискнул задать вопрос. Ответ на него мне в дальнейшем может очень пригодиться.
        - Ага, - за капитана ответила чародейка. - Это Господин Элиот наградил Артура свитком с умением и необходимыми для его изучения тремя очками навыков.
        - Дина! Оставить разговоры. Соберитесь! - хмуро скомандовал лидер, материализовав в руке меч и сбавляя темп. - Всем приготовиться к бою!
        - Враги? - тут же послышался сзади голос Берга.
        - Пока не вижу, кто именно, - отозвался Артур.
        Не желая спорить с командиром и сомневаться в его предчувствиях, все приготовили оружие. На холм лошади забирались совсем уж черепашьим шагом. Сжав зубы от нетерпения и возбуждения, я медленно водил взглядом из стороны в сторону. Все те же истлевшие однообразные земли да черные деревья… Ух ты ж!
        Остановившись на вершине холма, мы изумленно смотрели на открывшуюся картину. В похожей на суповую тарелку черно-зеленой низине не было деревьев. Кроме одного огромного дуба, замершего на небольшом холмике прямо в центре истлевшей полянки. Он чем-то напоминал новогоднюю елку на городской площади, вот только вместо веселых ребятишек под этой «елкой» расположились твари Тления. Штук сорок, а то и пятьдесят. Бегло пробежался по некоторым взглядом. Результат не радовал - средний уровень сорок пять.
        Истлевшие вальяжно развалились на сгнившей траве, лениво посматривая в нашу сторону.
        - Слушай, Артур, - усмехнувшись, проговорил Лейд. - Ты ж не хочешь сказать, что наша цель - этот дуб.
        Капитан снова сверился с картой и тяжело вздохнул:
        - Определенно, тайник либо под деревом, либо где-то в дупле в стволе.
        - Эх, и почему я не удивлен? - покачал головой монах и спешился. - Я на разведку. Они не атакуют, так что кто знает, может, если подойду ближе, аура кристалла все-таки подействует? Хотя я на это не шибко-то надеюсь.
        Лейд вернулся буквально через минуту. Доклад не требовался - мы и сами все прекрасно видели. Монах подошел к первым рядам метров на десять, но твари даже не шелохнулись. А ведь по идее должны были разбежаться в разные стороны.
        - Скажите, мальчики, - неуверенно проговорила чародейка, поглядывая на расположившихся в низине монстров, - мне одной кажется, что все это время истлевшие пытались защитить от нас спрятанное сокровище?
        - Не одной, - сухо ответил Берг. - Уверен, стоит нам приблизиться к дубу, и твари нападут. Артур, - он с вызовом посмотрел на командира, - нас всего четверо. Мы не потянем такую толпу. Нужно вернуться в Экхайм, доложить о случившимся и попросить увеличить отряд.
        «Эй!» - едва не выкрикнул я, но решил сделать вид, что пропустил мимо ушей вычислительную ошибку рейнджера. Выпячивать вперед грудь и доказывать, что я тоже чего-то стою, уж точно сейчас не нужно. Да и мое «Спокойствие Тьмы» не возьмет таких врагов. Как там говорилось, когда я пробовал применить этот навык на медведе? «Ваших сил Тьмы недостаточно, чтобы влиять на создания Тления».
        Капитан шевельнул желваками и спешился.
        - Сколько бойцов нужно, чтобы с легкостью одолеть такую толпу? - спросил он, вперившись взглядом в рейнджера. - Сорок? Плюс лошади. Думаешь, городская казна без проблем сможет выделить восемьдесят тысяч золотых, а? - под напором командира Берг стушевался, и, скривившись, отвел взгляд. - Не говоря уже о том, что когда мы прибудем сюда в следующий раз, тварей может стать еще больше, - он выдохнул и на мгновенье прикрыл веки. Вновь распахнув глаза, твердо проговорил: - Всем спешиться. Первыми не нападаем. Двигаемся группами. Я и Лейд впереди, остальные прикрывают нас дистанционными атаками.
        Перехватив поудобнее щит, он уверенно зашагал вниз. Пожав плечами и подмигнув чародейке, монах побежал следом.
        - Идиот, - пробормотал Берг, но с лошади слез.
        Наша троица держалась метрах в двадцати позади, переводя настороженные взгляды с рукопашников на ленивых истлевших тварей и обратно. Можно было бы отстать от них и сильнее, но радиус у ауры кристаллов около тридцати метров. Если два высокоуровневых члена группы совсем уж отдалятся, то получится уже две объединенные ауры - нас троих и Ллейда с капитаном. Вот только средний уровень нашей будет всего сорок пять - не стоит так сильно подставляться. Вдруг неполадки в работе дорогих артефактов - на самом деле лишь сбой, который может пройти сам по себе? Конечно, слабо верится, но к чему рисковать и собственноручно опускать уровень своей потенциальной защиты?
        - Зря ты так, Берг…- тихо прошептала Дина. - Будет трудно, но мы осилим. Не сомневайся.
        Рейнджер ничего не ответил, продолжая бесшумно следовать за бойцами. Вот между Артуром и первым «Могучим медведем Именным Тлением» осталось метров десять… теперь шесть… Еще чуть-чуть и начнётся! Три… один…
        Несмотря на разделяющее нас расстояние, я отчетливо видел, с каким нескрываемым изумлением посмотрел капитан на истлевшего хищника, проходя мимо него. Медведь лишь неохотно проводил взглядом гостя и повернулся в нашу сторону.
        - Работает ведь кристалл! - с неподдельной радостью выпалила Дина.- Хоть и неправильно.
        - Цыц! Не сглазь! - шикнул на девушку хмурый рейнджер.
        Артур зашагал быстрее и успел пройти мимо еще трех монстров. Лейд не отставал ни на шаг. Мы почти поравнялись с первым медведем. Честно говоря, я опасался, что тварь все-таки бросится на нас… Однако истлевший все так же лениво глянул на вновь прибывших и положил голову на покрытую отвратительными едко-зелеными язвами лапу.
        Тем временем капитан добрался до небольшого холма и начал обходить его стороной. Пройдя несколько метров влево, замер и обернулся. На лице лидера красовалась торжествующая улыбка. Правой рукой он нарисовал в воздухе невидимый круг, проткнул его середину и указал на скрытую от наших глаз часть холма.
        - Там лаз! - догадалась Дина. Артур жестом подозвал нас.
        - Нашли-то, нашли. Да вот проблемка одна небольшая, - тихо усмехнулся Лейд, когда мы все стояли рядом.
        С этой стороны холма действительно оказалась большая нора, и любой из нас мог бы пролезть в нее. Однако перед входом в тайник, загораживая его могучей черно-зеленой спиной, сидел «Вожак черных волков Измененный Тлением» - здоровый облезлый хищник сорок девятого уровня.
        Протиснуться к лазу, не потревожив тварь - задача практически невыполнимая, учитывая, что пространство между волком и норой чуть больше, чем между металлическими прутьями стандартных заборов.
        - У меня может получиться, - неуверенно проговорила Дина, шагнув ближе к волку.
        Артур кивнул:
        - Если у кого и получится, то только у тебя.
        Все прекрасно понимали, любой физический контакт тварь Тления может посчитать за атаку. А в таком случае даже исправный Глозейский кристалл не убережёт владельца. Что уж говорить о нашей совершенно нетривиальной и непонятной ситуации?
        Чародейка короткими шажочками приближалась к монстру слева. Тот флегматично наблюдал за ней. Казалось, волку совершенно плевать, что кто-то пытается пробраться ему в тыл.
        До определенного момента.
        В этой игре нет таких понятий, как «агрозона монстра» - все существа, встреченные мной, до сегодняшнего дня вели себя, как живые (ну разве что твари одного вида применяли одни и те же связки навыков). Местные же истлевшие рвут все шаблоны.
        Выглядело так, словно нога девушки пересекла какую-то невидимую глазу черту. Волчара вскочил на лапы и громко завыл.
        Вожак черных волков Измененный Тлением использовал Вой Лидера.
        Вы не можете пошевелиться в течение 15 секунд.
        Скосил взгляд - остальные члены группы тоже застыли, будто истуканы. Вон, Лейд явно хотел что-то сказать перед атакой, и теперь стоит с открытым ртом, яростно переводя взгляд из стороны в сторону.
        Я снова посмотрел на волка, радуясь тому, что хоть глаза остаются подконтрольными во время подобных заклинаний. То, что я увидел, явно не стоило пропускать - монстр встал на дыбы, выпрямил спину, а затем и вовсе поднялся на пару метров в воздух. Со всех сторон к нему устремились другие истлевшие и с размаху впечатывались в волка. Их и без того мутные глаза тускнели, а тела растекались, меняя форму. Вскоре и самого «Вожака…» уже не было видно. Вместо него, впитав всех истлевших в округе, над поляной возвышался четырехметровый великан едко-зеленого цвета. Он походил на нераскрашенную пластмассовую игрушку: можно было отличить элементы экипировки, чем-то напоминающие доспех древнегреческого гоплита (только без шлема), однако являющиеся по факту частью тела.
        Воин Тления. Уровень 130.
        12015/12015.
        Великан медленно опустил голову и уставился на нас. Его глаза не шевелились, однако, уверен, он все прекрасно видели. Замахнувшись мускулистой рукой, порождение Тления атаковало стоявшую ближе всех Дину.
        К счастью, в этот момент спал эффект «Воя Лидера», и девушка ловко отпрыгнула назад, мгновенно материализовав жезл. Великан бросился за ней, но тут же получил удар в колено сияющим щитом. Монстр замер и обратил свой взор на капитана, не достающего твари и до пояса.
        Вскинув голову, Артур развел щит и меч в стороны, выпятил грудь и, провоцируя врага, громко прокричал:
        - Ну! Давай!
        Великан ударил совершенно беззвучно. Затем еще раз… еще… громадными кулаками долбил зарвавшегося коротышку, укрывшегося под щитом.
        Остальные члены группы не стояли без дела - вокруг твари Тления кружил хоровод лиловых песчинок, высекая из тела едко-зеленые брызги. Одна за другой в голову великана врезались стрелы. Порой рейнджер выпускал по две, а то и по три стрелы за раз. Некоторые из них окутывала красноватая дымка, оставляющая в воздухе видимый след.
        - Черт! Контроль не проходит!- гневно прокричала чародейка.
        - Не отвлекайся! Атакуй так! Прорвемся! - отрывисто ответил Лейд, зашивающийся больше других. Монах крутился рядом с нашим танком, то выдавая связку ударов по ноге монстра, то прикладывая светящиеся длани к закованной в латы фигуре Артура.
        Итак, очередное полезное наблюдение - чары Дины могут не только замедлять врага и подчинять его тело, но и самостоятельно наносить урон - как сейчас. Черт, довольно опасная девица. Я вот например всего лишь выпускаю во врага болт за болтом. И запасы снарядов у меня на исходе, хоть после каждого боя я и стараюсь поднимать использованные… Эх, в этом плане хорошо рейнджерам. Наблюдая за Бергом, заметил, что его стрелы через несколько секунд после выстрела исчезают и почти сразу появляются в колчане. Удобно стрелку иметь в Покровителях бога, специализирующегося на стрельбе.
        Внезапно великан перестал атаковать и взмыл в воздух. Только сейчас я заметил, что ноги Артура уже по колено вошли в землю, а его здоровье просело больше, чем на половину. С огромным трудом капитан начал освобождаться из плена, когда Великан приземлился в метре за спиной нашего лидера - как раз в центре построения.
        - Б-Б-Б-У-У-Х-С-С!!! - раздался оглушительный удар, и тело «Воина Тления», точно состоящее из воды, брызгами разлетелось во все стороны, поражая свои цели.
        Воин Тления использовал Орошение Тлением.
        Эффект Тления заблокирован Глозейским кристаллом.
        Вы получили урон 443.
        Я отлетел метров на десять и приложился спиной о какой-то булыжник. Пусть истлевший камень тут же рассыпался в труху, я потерял еще одиннадцать ХП. Черт! Я едва не умер от всего лишь одной атаки! Материализовал в руке фиал с зельем здоровья, параллельно глянув, сколько у меня осталось:
        41/495.
        Откупорил крышку, одним махов влив в горло алый напиток, по вкусу напоминающий клубничное желе. Мысленно поблагодарил Артура - едва мы ступили на землю Тления, капитан приказал Дине держать на мне часовой бафф, дающий плюс десять процентов ко всем характеристикам - вот и пригодились лишние сорок пять единичек жизни.
        К слову, остальных до этого Дина не усиливала. Эта игра слишком хардкорна, в том числе и за счет медленной регенерации показателей. Пусть с ростом характеристик скорость регенерации заметно повышается, но возможности посидеть пару минуток, чтобы полностью восстановиться, и в помине нет. А зелья восстановления можно использовать два раза в сутки.
        И сейчас пришла их пора. Помимо меня, алую жидкость выпил и Артур. Чародейка тут же вскинула руки по направлению к нему, над ее головой закружилась лиловая воронка, яркими лучами разлетевшаяся в стороны участников группы. Теперь набаффлены все пятеро, Дина вслед за Лейдом хлещет синее зелье маны, а монстр уже вновь восстановил огромное тело. У него осталась половина жизни.
        Второй раунд.
        - Бейл, держись подальше! - не глядя в мою сторону крикнул Артур. Оставив в воздухе золотой след, он мгновенно сократил дистанцию с тварью и сияющим щитом врезал ей в колено.
        Еще одна сложность мрачной игры - разница в уровнях не делает из тебя супергероя. Три «Старых медведя Измененных Тлением», средний уровень которых двадцать пять, на мой взгляд, легко бы задрали обычного гвардейца пятидесятого уровня. И даже не на территории Тления с ее негативными Эффектами, а на «живых» землях. В простой же ММОРПГ все было бы с точностью до наоборот. Однако, конкретно сейчас эта особенность играет нам только на руку. Нашей разношерстной компании вполне по силам одолеть монстра сто тридцатого уровня!
        Пусть и придется пройти по самому краю…
        Лейд не успевал отлечивать Артура, и здоровье капитана обнулялось быстрее, чем у великана. Поняв, что лоб в лоб не победить, лидер отбил щитом очередной удар могучей ручищи и рявкнул:
        - Схема три!
        Без лишних слов Лейд резко развернулся и побежал влево, сам же Артур, напоследок рубанув монстра по голени, бросился вправо. Тварь кинулась за нашим лидером, все дальше удаляясь от группы.
        Я не заметил, когда именно монах материализовал в руке оранжевый фиал. Видел лишь, как пузатый бутылек полетел в спину великана, разбился, и тварь с ног до головы охватило жаркое пламя.
        Огонь разъедал плоть врага, а тот стоял неподвижно, задрав к небу голову и распахнув пасть. Только сейчас я понял, почему в отличии от других монстров «Воин Тления» сражался молча. У него просто нет речевого аппарата, а может и легких. Вот и сейчас великан орет от боли беззвучным криком.
        Капитан и монах по дуге оббежали тварь и, когда встретились, целитель светящимися ладонями начал восстанавливать здоровье Артуру. Я же с остальными бойцами дальнего боя выплескивал на противника весь свой арсенал, черт… болтов почти не осталось.
        Не прекращая сеанс лечения, лидер убрал в инвентарь меч и материализовал черный шарик. Бомба! Точно такая же, как та, что я получил от Талла! Бросок! Взрыв!
        Артур прикрылся щитом, но несколько осколков все же сбили с закованного в латы бойца больше двухсот ХП. Один вроде задел Лейда, еще парочка пронеслась между ног великана, но ни в кого из нас троих не попала. Повезло. А вот «Воину Тления» крепко досталось. Но еще не все! Артур вновь достал бомбу…
        Монстр неподвижно горел секунд десять. За это время капитан швырнул три гранаты и, если б не постоянная поддержка хилера, сам бы загнулся от попавших в него осколков. Весьма самоубийственное оружие. Однако без него Берг и Дина не смогли бы одолеть противника до того, как пламя на спине великана погасло. Тварь Тления встрепенулась, уставилась в нашу сторону, яростно рванула вперед…
        Но окутанная красноватой дымкой стрела рейнджера поставила точку в этом противостоянии. Огромная туша безвольным кулем рухнула на землю.
        Вы победили Воина Тления. Получен опыт 8945 (20%).
        Вы можете использовать добивающее умение на Воине Тления.
        - Фух… еле отмахались, - провел ладонью по бритой голове Лейд. - Сколько ж казенного золота слили на третью схему? - он с ехидным укором покосился на Артура. - Сам будешь отчитываться. Это ж совсем на крайний случай.
        Хм, теперь понятно, почему Артур держал козырь до последнего - десятисекундный «стан» и очень-очень мощный ДОТ в одном фиале. По моим прикидкам, огонь снял с твари минимум четыре тысячи ХП. Не меньше четырех сотен в секунду. Ни один из членов нашей группы, даже с полным баром здоровья, не смог бы пережить столкновение с оранжевым бутыльком. Сдаётся мне, стоит такая штука гораздо дороже Глозейского кристалла. Ведь и спектр использования у нее гораздо шире, а стало быть спрос больше.
        - Конечно сам, - хмыкнул Артур, подойдя к поверженному телу. - Кто ж еще?
        Меч капитана засветился золотом. Крутанув им над головой, наш лидер отсек огромную голову великана, окончательно прикончив тварь. Окинув нас взглядом, он остановился на лучнике:
        - Берг, лезь в тайник. Проход свободен.
        Думаю, я понимаю, почему капитан выбрал именно его для этой миссии: я - мелкий и подозрительный, у самого Артура мало ХП и нет возможности выпить зелье здоровья, Лейд сейчас нужен командиру в качестве хилера, кроме того у него, как и у Дины, скорей всего, осталось не очень много маны. Так что рейнджер - идеальный кандидат для разведки.
        Мужчина молча кивнул и зашагал к норе. Сердце сжалось в предвкушении. Еще немного и мы узнаем, что же там скрыто…
        Внезапно все вокруг залило белым светом, на фоне которого появились серебристые буквы:
        Завершение игровой сессии через 3…2…1…
        ГЛАВА 27. ДОМ
        Голубоватая матовая крышка вирткапсулы плавно поехала вниз. Я заморгал, фокусируя взгляд.
        Черт подери, опять этот сон? Но сейчас-то я точно не сплю! Мы только что одолели здоровенную тварь Тления… Ну как «мы»? Ребята одолели. Я последние секунды боя просто стоял в сторонке, расстреляв все арбалетные болты.
        Попробовал повернуться… Ух ты! Получилось. Тело слушается! А в прошлый раз, когда мне снился этот сон, все было иначе.
        - Ты как, парень, живой? - над бортом виртсаркофага нависло обеспокоенное щетинистое лицо техника. А я его помню! Это он настраивал капсулу перед тестовым запуском. - Эй! Скажи чего-нибудь?
        Рядом с ним возник второй техник - щупленький парень в очках. Пристально посмотрел мне в глаза, потянулся рукой к моим зрачкам.
        Я непроизвольно дернул головой. Оба настройщика облегченно выдохнули:
        - Все нормально, - бородатый весело толкнул очкастого в бок и снова посмотрел на меня. - Ну что, вылезать будешь? Холодно, небось, голышом лежать?
        Я уселся на дне капсулы и огляделся по сторонам. Все тот же кабинет, в котором я «работал», на настенном календаре красным квадратиком выделено то же число - мой первый день здесь…
        - Что произошло? - спросил я. Сухости во рту или другого дискомфорта не было.
        Настройщики поморщились, но через пару секунд бородатый ответил:
        - Сбой, чтоб ему… Сколько мы раньше их тестили, ничего такого и в помине не было! Но стоило человека живого положить, и на тебе… Теперь разбираться надо… Ну да ладно, завтра в новую тебя положим, - широко улыбнулся он.
        - Завтра? - не понял я. Мозги шевелились неохотно.
        - Ну да, - пожал плечами настройщик. - Ты же тестировщик, вот и будешь тестить. Зато сегодня начальство тебя отпустило пораньше. Считай, повезло. Только к доктору сначала зайди.
        - Сколько я… провел в капсуле? Когда случился сбой? - наконец сообразил задать самый важный вопрос.
        - Двадцать минут назад. Сразу-то тебя никто вытаскивать, естественно, не стал. Медицинский модуль автономно работает, подождали, пока он снимет показания и обеспечит безопасное отключение.
        - Так и что с показаниями? - голова гудела, мозг всё ещё не заводился.
        - Всё в норме, - ответил очкастый.
        - Абсолютно здоров, - улыбнулся бородач. - Несмотря на скачок напряжения, тебя совершенно не задело.
        - Ты немного в прострации, - заметил очкастый. - Но ничего страшного. Это нормально.
        Вылез из капсулы, оделся и бородач проводил меня в соседний кабинет. По коридору взад-вперед сновали взмыленные сотрудники. Заторможено глазея по сторонам, я задавался вопросом, зачем показываться врачу, если медицинский модуль и так уже сделал свое заключение?
        Однако все встало на свои места, когда привлекательная женщина в белом халате начала задавать вопросы: «Как тебя зовут?», «Какие у тебя увлечения?» «Зачем стал работать тестировщиком?». Полученные ответы доктор сверяла с анкетой, которая заполнялась на первом собеседовании. Капсула проверила тело, а человек - разум.
        - Ну и напоследок, - проговорила женщина. - Что вы почувствовали, когда произошел сбой? Что видели? О чем думали?
        Да уж, это ее «напоследок» по сути и является главным вопросом собеседования…
        - Ничего, - устало ответил я, - на секунду оказался в темноте, а потом ребята открыли крышку.
        Ну а что? Не рассказывать же ей, что я несколько недель сражался за свою жизнь в мрачной средневековой игре? В тот время как в реале прошло всего лишь полчаса. Не дай бог еще решат отправить для дополнительно обследования? А это может затянуться ой как надолго, да еще и пагубно отразится на здоровье.
        Прощаясь со мной, доктор напомнила, про условия контракта и дала понять, что случившееся не выходит за его рамки. В итоге, с точки зрения врача и настройщиков, всё, что со мной произошло - это всего лишь рабочий момент. Слегка неприятный, но не более того. Примерно, как если б отделочники согласовали белые обои, а снабженец привез бы им розовые. Работа чуть-чуть затянулась, кто-то получил по загривку, но в результате все благополучно решилось, а начальство, при должной сообразительности еще и умудрилось остаться в плюсе.
        Я думал обо всем этом, прильнув лбом к прохладному окну электробуса, глядя на унылые, мокнущие под дождем высотки и спешащих укрыться от непогоды людей. Господи, боятся капель дождя? Они думают, что растают от этой мелочи? Умрут? Получат неснимаемое проклятие? Другое дело, если б это была кровь тварей Тления - капля такой дряни действительно способна разъесть кожу.
        Ха! Твари Тления… Всего лишь порождение моего разума. Может техники кривили душой и все-таки сбой в работе капсулы оставил отпечаток? Нужно запросить у них результаты обследования моего тела медицинским модулем. А еще сделать бы самостоятельно МРТ. Ну это только, как аванс выплатят за первый месяц.
        Достал из кармана смартфон, в очередной раз посмотрел на дату… Черт, ведь правда сегодня мой первый рабочий день! Ошибки быть не может.
        На всякий случай залез в интернет и проверил число еще там, вдруг очкастый техник изменил настройки моего телефона?
        Хм, и тут та же дата. Что за странные мысли в голову лезут? Никогда ведь таким параноиком не был. Только в той игре, в том мрачном мире…
        Которого нет.
        Но блин, мой мозг умудрился придумать целый мир и прожить в нем несколько недель всего за полчаса! Поразительно! Бывает, конечно, что во сне время движется быстрее, но не настолько же…
        Черт, и что теперь делать?
        По дороге домой заказал пиццу. Курьер приехал всего на пятнадцать минут позже меня. Расплатившись едва ли не последними деньгами, уселся на диван и включил телек. Новости… шоу… сериалы…
        Мрак.
        Попробовал почитать. Вроде даже получилось погрузиться в книгу, заинтересовавшись приключениями героя. О небо, как же ему все легко достается-то! Что за сверхспособность такая - чувствовать правильный путь, правильные решения, ложь в словах людей. Будь у меня такая в мрачном мире, сохранил бы кучу нервов.
        Бросил читать, включил компьютер и натянул шлем виртуальной реальности, развалившись в кресле. За полтора часа начинал играть в три игры… Ну что за детский сад? Болевых ощущений нет, монстры тупые, а случайным образом подобранные союзники заваливают голосовой чат писклявыми детскими голосами и неумелыми матами. Да уж, не повезло с рандомом…
        Сняв шлем, подошел к окну и, распахнув его, вдохнул свежезагазованный воздух. Какой-то умник пыхтит дизелем прямо во дворе. Да уж, своими руками создаем себе собственные земли Тления. Хорошо хоть, благодаря силам Тьмы, у меня какой-никакой иммунитет присутствует.
        Тьфу! Какой к черту иммунитет? Все это выдумка. ВЫ-ДУМ-КА.
        Но как же сложно поверить, что и не было всех этих приключений… А ведь так хотелось узнать, что за сокровище спрятано в землях Тления. Ради чего, мы сражались?
        Хм, выхлоп дизеля выглядит каким-то едко-зеленым. Да и запах, если принюхаться совсем уж не походит на горючее. В который раз за день в голове проносится мысль: «Что, черт возьми, здесь происходит?»
        Внезапно перед глазами появились знакомые строчки системных сообщений:
        Эффект Тления заблокирован.
        Глянул поверх букв (всегда удивляло, что они практически не мешают обзору), и замер в полнейшем недоумении: мир вокруг меня поплыл, будто изображение на потревоженной водной глади. Вид из окна во двор медленно менялся, превращаясь в истлевшие земли, в центре которых на небольшом холме высился черный дуб.
        ***
        Быстро огляделся по сторонам - мои попутчики замерли, как безумные истуканы, закатив глаза и открыв рот. У Лейда и Берга нелепо стекала слюна с уголков губ. Если присмотреться, видно, как слабо вздымается грудь Дины, да и у остальных тоже - значит дышат.
        Какое же приятное чувство, когда мозг сбрасывает невидимые оковы и начинает работать на полную мощность. Мгновенно оценил ситуацию. Пока напрашивается только один вывод - сквозь защиту Глозейского кристалла прошел Эффект Тления, накладывающий иллюзии. Очень мощный Эффект, раз моя «Темная часть мира» не смогла его ослабить. Однако Эффект исходит не от самой местности - те обновляются каждое мгновенье, и если второй кордон защиты «Темной части мира» (т.е. шанс на блокировку) срабатывает, тут же проходят снова. Но я до сих пор в сознании. Так кто же запудрил нам мозги? Где враг?
        Снова огляделся, кроме нас и тела великана, в низине больше никого не было. Подошел ближе к медленно растекающемуся омерзительному труппу. Посреди отвратительной едкой жижи заметил край какого-то зеленого шара. Не очень он похож на часть тела монстра.
        «Что это?» - сосредоточив взгляд на находке, спросил я у мира.
        Воля Матери Истлевших. Уровень 1.
        50/50.
        «Уничтожить!» - мелькнула в голове яростная мысль. Одним прыжком сократил расстояние до непонятного пузыря, на ходу доставая из инвентаря вилы.
        Силовой удар.
        Вы нанесли урон 51.
        Вы победили Волю Матери Истлевших. Получен опыт 67.
        Вы не можете использовать добивающее умение на Воле Матери Истлевших. Причина: самоуничтожение противника.
        Пузырь лопнул, разлетевшись сотнями едко-зеленых брызг, а в небо поднялось небольшое газовое облако. Лишь на мгновенье оно приняло форму миловидного женского лица, с удивлением глядящего на меня. А затем исчезло.
        - Оух…- послышался сзади сдавленный стон и звук безвольно падающих тел.
        Глянул на ребят - живы, кряхтят и медленно приходят в себя, ворочаясь на истлевшей траве. Артур уже продрал глаза и, щурясь, пытался сфокусировать взгляд.
        - Присмотри за остальными, командир. Я вниз, - бодро крикнул я, бросившись к норе.
        Мне выдался прекрасный шанс своими глазами увидеть, что за сокровище сокрыто так глубоко в землях Тлениях. Понять, ради какого неведомого артефакта мэр крупного города готов тратить уйму денег и рисковать жизнями доверенных людей. Предположить, что именно спрятано в другой части карты - там, на востоке, куда я с Веллой так и не смог пробиться.
        Лаз, вырытый неизвестным мне зверем, диаметром был около полуметра, так что пришлось ползти на карачках. Вокруг кромешная темнота и сырость, но разве это остановит Последователя Бога Тьмы? Благодаря «Очам во Тьме» я прекрасно видел, что передо мной находится. Хотя смотреть здесь особо не на что.
        Вопреки опасениям ни ловушек, ни других защитных механизмов не было. Тот, кто спрятал сокровище, похоже, полагал, что для защиты достаточно одного Тления.
        Тоннель несколько раз сменил направление, пока не закончился котлом, диаметром метра в три. В центре этого «земляного зала» и лежала четвертинка черного каменного диска, слегка не помещающаяся на ладони.
        Четверть Зуртарна.
        Легендарное.
        Заряжено маной: 256871/256871.
        ГЛАВА 28. НОВЫЕ СИЛЫ
        И все. Больше никаких описаний. Довольно скудная информация. Впрочем, как и всегда.
        Однако этих трех строк и внешнего вида артефакта уже достаточно, чтобы сделать кое-какие выводы. Самый первый и очевидный - существует еще три четверти диска. Именно «три четверти», а не «три части». Кто знает, вдруг от этого таинственного Зуртарна просто отломили один кусок и спрятали. Если остальные его семьдесят пять процентов едины, тогда остается найти всего одну часть. Но, с другой стороны, эти три четверти могли разделить и на сто кусков, тогда задача, естественно, усложняется.
        Вторая мысль тоже довольно очевидная. Кажется, я знаю, что именно спрятал отец Бона. Хотя гарантий никаких нет, и там, на востоке, может храниться все, что угодно.
        Ну и последнее - «Четверть Зуртарна» заряжена маной, и ее количество колоссально! Если умножить на четыре, то можно предположить, что в полном Зуртарне больше миллиона МП! Это ж какой нужно иметь уровень, чтобы обладать такими запасами? Интересно, а Зуртарн может сам их использовать? Или он всего лишь накопитель?
        Ладно, сейчас точно не время и не место для праздных размышлений. Я даже спину не могу разогнуть - стою на карачках под земляным куполом в окружении мертвых корней дуба. Нужно возвращаться, пока капитан полностью не пришел в себя.
        Однако прежде… стоит сделать еще кое-что.
        Я достал из инвентаря «Алтарь Тьмы». Сжал его в правой руке, а «Четверть Зуртана» в левой. Мелькнула совсем уж бредовая идея, и я соединил два предмета.
        «Алтарь Тьмы, поглоти энергию Четвери Зуртана» - мысленно отчеканил я.
        Темная деревяшка вздрогнула и оттолкнулась от артефакта, словно один магнит от другого с такой же полярностью. Ясно, не получилось.
        На всякий случай перевернул алтарь, вдруг там у него противоположная полярность, но произошло ровно то же, что и секундой ранее. Что ж, тогда перейдем к следующей задумке.
        «Я посвящаю находку легендарного артефакта и свои сегодняшние успехи Тьме. Только благодаря силе Тьмы и силе моего Покровителя я смог сбросить иллюзию, порожденную Эффектом Тления, и, проползя по абсолютно темному тоннелю, обнаружить «Четверть Зуртана». Слава Тьме»
        Как и вчера вечером в лагере, я возносил молитву мысленно, чтобы остальные не услышали. И если вчера мои деяния были скромны, и я получил за них всего три Очка Веры, тем самым выйдя из минуса в ноль, то сейчас система (или сам Старик) по достоинству оценили достижения последователя Тьмы.
        Получено Очков Веры 150.
        Широко улыбнувшись, я несколько секунд восторженно хлопал глазами. Однако быстро взял себя в руки, убрал артефакт в невидимый карман и открыл меню «Направлений Стихий».
        Как я понял, сам алтарь - безмолвный собиратель и накопитель Очков Веры, тратить же их можно через меню. Две появившиеся строчки в первой колонке доказывают мою теорию:
        Вызов Покровителя - 50 Очков Веры.
        Неуловимая Тьма - 100 Очков Веры.
        В описании первого «товара» значилось сначала ожидаемо: «позволяет призвать вашего Покровителя для совета или помощи (на его усмотрение)». Сразу вспомнилось, как Старик «починил» мне мозги и случайно повесил бафф, умножающий силы Тьмы. Однако в конце стояла не очень приятная строчка:
        Покровитель может не откликнуться на ваш зов, но вложенные Очки Веры вы уже не вернете.
        Надеюсь, такие казусы меня минуют - пока что Старик достаточно внимательно наблюдает за своим Последователем и уже дважды являлся по собственной воле.
        Я закрыл описание с нетерпением перейдя к следующему предложению:
        Неуловимая Тьма.
        Открывает особый навык «Неуловимая Тьма» (Стоимость 2 очка навыков). Доступен только для Отблесков. Ур.1. Активное. Активация - 2 секунды (не сбиваемая). Жизнь - 75%. Перезарядка 12 часов. Переносит вас к выбранной точке воскрешения. Внимание: отменить невозможно. В случае недостатка Жизни заклинание завершится, но вы умрете.
        Я дважды внимательно перечитал описание, силясь понять, что же мне предлагают. Итак, телепорт завязанный на ХП, а не МП. То есть его можно использовать даже в специальных камерах, где блокируется любая магия? Шикарно… вот только три четверти жизни довольно высокая плата.
        Внезапно под уже имеющемся текстом медленно, словно утренний туман, появилось еще несколько строк:
        П.С. Хотел бы я предложить тебе атакующее заклинание, мальчик. Но сейчас важнее прикрыть тыл. Я рад, что ты не прячешь голову в песок. Такой Последователь был бы мне не нужен. Ты рискуешь, и это правильно. Однако не стоит думать, что способность возрождаться, мальчик, спасет тебя от любой беды. Убить себя можно, ты прав. Но, чтобы сделать это, помимо железной воли нужны еще и навыки. Если враг рано заметит, что ты откусил себе язык, тебе восстановят здоровье, но ты останешься молчуном.
        Именно поэтому не скупись. Изучи этот навык.
        П.П.С. ты все делаешь правильно. Пусть в полглаза, но я наблюдаю за тобой.
        П.П.П.С. В ближайшее время сосредоточься на активации Алтаря Света. Тебе очень пригодятся его возможности.
        Едва я прочел последнее слово, постскриптум исчез. Быстро проверил Очки Веры и облегченно выдохнул - ничего не потратилось. Похоже, Старик умудрился впихнуть свое послание в описание навыка. Что ж, спасибо за сэкономленные ресурсы.
        Я задумчиво свел брови. И снова мне подкинули пищу для ума. Ведь на самом деле я думал о том, можно ли совершить суицид в мире, где существует добивающий удар? Размышлял об этом прежде, чем сунуться к мэру. Вот не захотел бы Элиот сотрудничать, сдал бы палачу со специальными навыками, поставил бы рядом хилера и началась бы потеха. Один режет, другой лечит. Так можно долго издеваться над жертвой, пока та не выдаст из инвентаря сокровища, а из головы - тайные сведения. Хоть на мне исцеление не сработает, но так ведь еще хуже - оставят на дыбе висеть и сутки регенерировать с болезненной травмой. Приятного мало…
        Да, волков бояться - в лес не ходить. Однако совсем уж без плана отступления я не мог себе позволить качать права перед сильными мира сего. Потому в тайне надеялся, что в самом крайнем случае смогу откусить себя язык и улететь на перерождение. Интуитивно верил, что должен быть способ прикончить себя, если попался…
        И оказался прав, как подтвердил Старик. Однако способ, на самом деле, не простой. Читал, что те же самураи долго тренировались. Не на себе, естественно, а на животных - откусывали языки им и глотали кровь несчастных зверюшек. Ведь если придется первый и последний раз в жизни провернуть аналогичный трюк на себе, потребуется глотать собственную кровь, чтобы враг ничего не заметил до тех пор, пока ты сам не умрешь от потери крови.
        Хвала небу, мне не придется этим заниматься. Да и очень сомневаюсь, что подобный финт мне доступен.
        Спасибо, Старик, за телепорт и навык «последнего шанса».
        С этой мыслью я без колебаний потратил сотню Очков Веры и два очка навыков на изучение «Неуловимой Тьмы». Хорошо, что у меня была парочка в заначке - не тратил раньше, решив подкопить и одновременно открыть следующие уровни «Спокойствия Тьмы» да «Темной части мира». Видимо, этот момент откладывается подальше.
        Мотнул головой, отгоняя мысли и возвращаясь в реальность. Те, кто остались наверху, скоро волноваться начнут. Пора возвращаться. Или…
        Или плюнуть на клятву мэру да сбежать с Легендарным артефактом? Подумаешь, разок умру. Не впервой… Ведь одного раза хватит? Не может же клятва обнулить весь запас энергии посмертия?
        Я крепко задумался. Была мысль вызвать Покровителя и проконсультироваться с ним. Может, в первую очередь именно для этого он мне и дал телепорт? Хм, если подумать, в основном Старик не пытается напрямую управлять моими действиями. Подсказывает, подбадривает и говорит, что делать, чтобы обрести силу. В остальном же - какую сторону выбрать, с кем общаться - ему плевать. О «Четверти Зуртарна» Покровитель вообще ни словом не обмолвился. Полностью доверяет мне в этом вопросе?
        Мои размышления прервало очередное всплывшее перед глазами системное сообщение и легкий озноб, разбивший тело:
        Вы сильно углубились на Территорию Тления.
        Эффект Тления ослаблен. Вы получаете урон 1 каждые 2 секунды в течение 5 минут.
        Какой к черту, Эффект Тления? А как же Глозейский кристалл?
        «Сколько еще времени во мне будет действовать Глозейский кристалл?» - спросил я не в первый раз за сегодня. Вот только раньше система услужливо показывала таймер, а сейчас просто промолчала.
        Получается, мы несколько часов пускали слюни под действием иллюзии? Черт!
        Быстро собрав мысли в кучу, я начал кастовать «Спокойствие тьмы». С четвертого раза удалось повысить скорость регенерации. Развернулся и пополз к выходу.
        Мы настолько глубоко залезли в истлевшие земли, что я уже начал физически ощущать дискомфорт - озноб так и не прошел. А ведь раньше я подобного не испытывал, только нос воротил от запаха…
        И это меня так сильно прижало с моей-то пассивной защитой! Что же сейчас творится снаружи с остальной четверкой?
        Когда в конце тоннеля забрезжил свет, поймал себя на совсем уж неприятной мысли - а может все-таки свалить? Артефакт у меня, ну подумаешь, умру… с кем не бывает? Все равно на текущем уровне даже «Спокойствия Тьмы» мне не хватит, чтобы перекрыть стремительно обнуляющиеся хиты?
        Ведь для этого мне Старик дал телепорт?
        Или нет…
        Ради бегства мне дана «Неуловимая Тьма»? Или ради того, чтобы я мог делать то, что посчитаю нужным, не опасаясь последствий? Пока ты свободен, ты в состоянии исправить свои ошибки. Да и будет ли помощь четырем людям ошибкой? Ведь без меня они явно долго не протянут…
        Да и со мной тоже. Я пока не знаю, что делать с отрицательным приростом ХП.
        Наконец выполз из подземелья на поляну, вскочил на ноги и поморщился, уставившись на бойцов. В дрожащих руках каждый из них сжимал по бутыльку с желтой жидкостью - «зелье Глозейска». Ну да, смогут продлить агонию, получив иммунитет к Тлению на несколько минут, и снять текущие эффекты. Но пусть это чудо алхимии классом, чем обычные зелья восстановления, безудержно хлебать его тоже нельзя. Максимум три флакона за двенадцать часов.
        - Оу…- застонал Лейд, схватившись за щеку, где начала разрастаться едко-зеленая язва. Точно такая же красовалась на запястье Берга.
        - Я ничего не вижу…- пробормотала Дина, беспомощно водя перед собой руками.
        - Пьем, - сдавленно прохрипел командир.
        Повинуясь команде Артура, все четверо мгновенно на треть осушили свои фиалы. Раны исчезли, в глазах появилась осмысленность. Лидер остановил взгляд на мне:
        - Твои зелья у меня, вот…- он замолчал, нахмурившись. Затем изумленно пробормотал: - Внешних Эффектов Тления нет, здоровье падает медленнее… Как, черт возьми, это возможно? - одним прыжком сократив расстояние, он за грудки поднял меня над землей. - Говори, Бейл. Нам не хватит времени выбраться - с трети фиала так далеко от границы защита держится всего четыре минуты! На кону жизни отряда!
        - Один раз я уже спас ваши жизни сегодня, - холодно проговорил я, глядя ему в глаза. - Поставь меня на землю.
        Артур сжал зубы и, сдержано кивнув, выполнил мою просьбу.
        - Прости, - буркнул он. - У нас мало времени. Особенно у тебя, - очень толсто капитан намекнул на то, что я до сих пор не получил от него свой набор «Зелий Глозейска». Может все-таки кинуть их, а?
        Взгляд зацепился за чародейку. Так жалобно на меня смотрит, чертовка. Поистине, достойна Оскара. Играет же… Но ты ей веришь. Черт…
        - У меня есть возможность ускорять регенерацию сразу всех показателей, не боясь остаться без маны, - я многозначительно глянул на целителя и снова повернулся к лидеру.
        - Но она не совершенна, - быстро сориентировался Артур. - Можно повысить уровень этого навыка? Можешь использовать на других? - я молча кивнул, и лицо капитана тут же расправилось. Он позволил себе выдохнуть и, улыбнувшись, материализовал в руке фиал с бурой жидкостью: - Держи. Пей.
        Я идентифицировал бутылек:
        Зелье малого усиления (простое).
        Алхимическое.
        Усиленное.
        Мгновенное повышение уровня выпившего на 20-40 уровней, но не выше, чем до уровня 55.
        Время действия: шесть часов.
        Повторный прием: не раньше, чем через пять суток.
        Снова поднял глаза на капитана и хмыкнул:
        - Еще одна ваша козырная карта?
        - Как видишь, мы тщательно готовимся к нашим операциям. Раньше дать тебе не могли из-за ограничения по времени. Пей.
        Получается, в бою с великаном Артур верил, что мне удастся выжить, раз только сейчас предлагает перестать быть обузой. Что ж, дважды меня просить не нужно. Похоже, я смогу выбраться из передряги без траты Очков Веры на обращение к Покровителю и, что важнее, без камней на душе в виде четырех трупов.
        - Давай свое пойло, - отозвался я, принимая фиал.
        ГЛАВА 29. БЕГСТВО
        На вкус пойло оказалось, как прокисшее пиво. Та еще гадость…
        Но зато я мгновенно ощутил прилив сил, а перед глазами забегали десятки системных сообщений, извещающих о повышении уровня и бонусов к характеристикам за каждый, кратный десяти. За тридцатый - плюс десять, за сороковой - плюс семнадцать, и плюс двадцать пять за пятидесятый.
        В результате я подрос до пятьдесят третьего уровня, получил пятнадцать нераспределенных очков навыков и тут же нырнул в необходимое меню.
        «Спокойствие Тьмы» четвертого уровня стоило мне два очка навыков, но вот пятого и шестого - уже по три. Седьмой уровень заклинания мне пока был недоступен. Итого потратил здесь восемь. Еще пять - на повышение «Темной части мира» до пятого. Последнюю пару очков оставил про запас.
        Половину очков характеристик вложил в интеллект. Вторую же разделил поровну между силой и телосложением. Сейчас мои статы (с учетом бонусов от предметов) выглядели довольно солидно:
        УРОВЕНЬ 53:
        Телосложение 101
        Выносливость 88
        Сила 97
        Ловкость 93
        Интеллект 116
        - Возмужал немного, - усмехнулся Лейд, однако тут же посерьезнел. - Уже не так сильно здоровье падает, но есть еще минус.
        - Один момент, - отозвался я, приложив правую руку к груди. Почувствовал поток энергии, активируя улучшенное «Спокойствие Тьмы» и выпуская черный дым.
        Обратил внимание на окружающих - ребята смотрели напряженно, но вопросов не задавали.
        Эффект ускорения регенерации прошел с третьего раза. После обновления баффа хиты поползли вверх. Интересно, какая сейчас скорость восстановления? Хотелось бы попробовать заклинание в живой части леса.
        Снова поднял глаза на членов группы. Ну что, карты вскрыты, пора делать следующий ход.
        - Сразу не предупредил, что моя способность действует не на всех. Но! - я поднял руку, предупреждая недовольство. - Главное, чтоб сработала на Лейде. Эффект Тления не сжигает ману, а я ускорю и ее восстановление. Понимаете? - я уверенно подошел к монаху. Он хищно улыбнулся:
        - Если сработает на мне, смогу исцелять других, не боясь, что закончится мана. Ну что, парень, пробуй! - он демонстративно развел руки в стороны, будто подставляя грудь под удар.
        Несколько кастов «Спокойствия Тьмы», и монах скалится еще сильнее.
        - Сработало! Удивил, парень!
        Почему-то я не сомневался, что этот тип будет лоялен тьме. Немного удивило, что моё ускорение регенерации прошло и на Дине. Все-таки девушка так светло улыбается, что забываешь, насколько опасны ее чары контроля.
        Положительный эффект прошел и на капитане. Направляя черный дым в Берга, я уже было надеялся, что группа полностью подвержена моим баффам. Уж этот мрачный рейнджер-то точно по духу близок моей силе.
        Ага… Как же…
        Сработал «Ужас», и лучник несколько секунд, точно обезумевший, носился по поляне.
        - Я же говорил, что не на всех действует, - поспешно проговорил я, пока другие члены группы не наделали неверных выводов.
        «Ужас» спал, и рейнджер обессиленно рухнул на истлевшую траву. К нему быстро подошел Лейд и начал восстанавливать ХП.
        - Бейл, наше здоровье все равно падает, хоть и медленнее, - озабоченно проговорил Артур.
        - На других заклинание действует слабее, - я не стал вдаваться в детали и совсем уж снимать с себя завесу тайны. - Вся надежда на исцеление Лейда. И, если действительно хотите выжить, нужно со всех ног бежать отсюда.
        - Ты нашел артефакт? - прищурившись, спросил капитан. И вновь я молча кивнул. - Хорошо. Обязательно передай его мэру.
        Должно быть, мое лицо выражало крайнюю степень изумления, потому как лидер весело хмыкнул и добавил:
        - Из всех нас у тебя больше всех шанс выжить.
        А в следующий момент кончилось действие «Зелья Глозейска». Один за другим мои компаньоны тяжело задышали и застонали. Да, я смог замедлить обнуление их здоровья, но иммунитета (пусть и частичного) к Эффекту Тления у других людей нет.
        - Терпеть! - гаркнул Артур. - Уходим!
        Он побежал первым, как и подобает капитану. Я рванул следом, за нами пристроились и остальные. Неприятно смотреть, как мучаются сильные люди. Однако я сделал для них все, что мог.
        - Эх, вот бы лошади на свист откликнулись, - улыбаясь позеленевшими губами, монах старался не терять присутствие духа и периодически подлечивал остальных.
        - Не до пустых мечтаний сейчас, - буркнул Артур, но на всякий случай громко свистнул. Остальные последовали его примеру, однако усилия оказались тщетны.
        - Я больше не могу… ноги…- еле слышно прошептала Дина спустя минут десять. Запнувшись, девушка упала, успев выставить перед собой руки.
        - Пьем! - скомандовал капитан, осушив вторую треть фиала с желтой жидкостью.
        Эффекты Тления спали, ребята получили временный полный иммунитет, и мы побежали дальше с удвоенной скоростью.
        Возвращались той же дорогой, что и приехали к тайнику. Лейд, не только подлечивающий остальных, но еще и подбадривающий, с улыбкой без устали повторял:
        - Хвала Гурь-Шую, местные твари атаковали нас раньше! И теперь дорога пуста!
        - Да хватит! Не сглазь! - сквозь зубы бормотал Берг. Постоянные скачки уровня здоровья рейнджер переносил тяжелее, чем остальные. Пусть, пока действует «Зелье Глозейска», боли от Тления он не чувствует, пусть за усталость в большей мере отвечает «Энергия», а не «Жизнь», такие колебания не проходят бесследно. Даже я немного ощущаю некое духовное опустошение, что уж говорить о других?
        Минут через пятнадцать, когда наш темп стал заметно подать, Артур снова разрешил использовать зелье - уже в третий раз. Первый фиал у них закончился, осталось еще два до допустимой нормы…
        Поравнявшись с капитаном, я тихо шепнул:
        - Не слишком ли разогнались? Терпите, экономьте зелье.
        Он уставился на меня озлобленным взглядом, в котором читалась зависть тому, что физические проявления Эффекта Тления на меня не действуют и мне не приходится страдать так же, как им. Однако мужчина тут же взял себя в руки и сдержано кивнул.
        Мы бежали дальше.
        - Артур, я больше не могу…- через двадцать минут вновь первой сдалась Дина. Девушка впилась ногтями в едко-зеленую язву в половину щеки. Брызнула мерзкая жижа, чародейка оскалилась, пытаясь содрать проявление Эффекта Тления. Бесполезно… несчастной оставалось лишь скривить губы и сильнее сжать зубы.
        - Терпи…- прошипел Артур, зажимающий правый глаз.
        Глядя на страдающих людей, я пытался высчитать, сколько времени потребуется, чтобы достичь границы. На лошадях до тайника мы добирались часов пять. Да, несколько раз сражались. Да, по пересеченной местности кони не могли нестись во весь опор. Но все равно, даже если нам дадут спокойно уйти, если мы будем ТОЛЬКО бежать, потребуется больше времени…
        Мы в пути уже почти час, а этот квартет лишился по одному бутыльку с зельем. Пили три раза. Терпели минут по пятнадцать-двадцать. Могу сделать вывод, что с каждой минутой боль становится сильнее… однако ребятам придется терпеть ее минимум вдвое больше.
        Позади послышалось кряхтение и звук падающего тела. Мы остановились и резко обернулись.
        - Идите без меня…- выдавила Дина. У девушки даже не было сил оторвать милое личико от почерневшей жухлой травы, измазавшей ее губы. - Я не… могу…
        Первым к чародейке, заковылял Берг. Каждое движение рейнджера отражалось болью на его мрачном лице. Каждый из четырех несчастных уже понял, что от боли, вызванной физическим проявлением Эффекта Тления, быстрее всего обнуляется «Энергия». Трое были частично защищены от этой проблемы - мое «Спокойствие Тьмы» ускоряет все три основных показателя. А вот лучник… Думаю, всем нам было ясно, что самостоятельно он не дойдет до границы.
        А тут такой героизм…
        Догнав Берга, Артур остановил его уверенным жестом и сам решительно зашагал к упавшей девушке. А вот Лейд, к слову, даже не пошевелился, хмуро наблюдая за происходящим.
        Ну и что мне делать? Битый битого повезет? А потом мне тащить Берга, когда у того полностью опустится «Энергия»?
        Да уж, гораздо проще было бы оставить этих калек и телепортироваться к охотничьему домику, где находится моя точка возрождения. Вот только мерзко мне от этой мысли. Я успешно противостою внешнему Тлению, так чего же растить его внутри себя? Не хочется стоять у окна и, нюхая выхлопы дизеля, впустую ворчать, вместо того, чтобы выйти и вежливо попросить водителя заглушить двигатель.
        Ну а раз уж взялся кого-то спасать, то точно не стоит бросать дело на середине пути.
        - Давай, красавица, держись за меня, - проговорил я, поднимая слабую, покрытую зелеными язвами, чародейку на руки. - Идемте! - велел Артуру.
        Берг упал минут через семь. Кажется, это никого не удивило. И лидер без лишних слов взвалил подчиненного себе на плечи. Монах же опять даже не дернулся.
        Мы бежали дальше. Капитан и целитель достойно справлялись с Тлением. Артур время от времени яростно кричал в небо, и его тело начинало светиться золотым. Похоже, активировал какое-то из своих умений, чтобы временно гасить боль. Лейд же, соединив ладони и поднеся их к лицу, что-то тихо бормотал, а потом проводил руками по лицу и телу, будто умываясь. И тоже начинал светиться, но только холодным голубоватым свечением.
        Спустя еще десять минут капитан разрешил откупорить второй фиал и выпить треть содержимого. После принятия лекарства Дина снова смогла передвигаться самостоятельно, в отличие от Берга («Энергия» -то не восстанавливалась, а зелий для это параметра отчего-то ни у кого не было).
        - Спасибо, спасибо, тебе, Бейл! - не уставала повторять девушка, глядя на меня преданными глазами.
        - Пожалуйста, - я не смог сдержать улыбки. Хотя, даже если она и играла раньше, сейчас я действительно спас ей жизнь. Хочется верить, что благодарность чародейки искренна.
        По прошествии двадцати минут она снова рухнула землю, не в силах противостоять боли. И опять мне пришлось нести ее на руках. Через какое-то время исцеляется зельем, некоторое время бежит сама и снова падает…
        Почти сразу, как ребята допили вторые фиалы, Эффект Тления ослаб - чем ближе к границе, тем слабее дебаффы.
        Трое вздохнули с облегчением. Теперь и даруемый зельем иммунитет держался чуть дольше, и физическое проявление Эффекта Тления разбивало людей позже.
        - Спасибо тебе за все, - в очередной раз повторила Дина. - Мне легче. Теперь я не упаду! - твердо проговорила девушка. И, как оказалось, не соврала.
        - Ты молодец, - услышав слова чародейки, усмехнулся Лейд. - А вот кое-кто продолжает изображать куль с мукой, - он указал взглядом на Берга, так и не пришедшего в сознание.
        Мы ничего не ответили, продолжая двигаться дальше.
        Минут через сорок Артур приказал откупорить последние бутыльки. Лидер выпил сам и влил в горло рейнджеру.
        Мы всё бежали и бежали. Странное чувство - «Спокойствие Тьмы» восстанавливает «Энергию», поэтому физически я практически не ощущал усталости. Никто на нас не нападал, но… от монотонных повторяющихся действий мозг начинает превращаться в кисель.
        Примерно через полчаса давящий на нас Эффект Тления снова ослабел - мы перешли незримую границу новой зоны.
        - Благодарю, Артур…- вскоре посипел Берг. - Поставь меня… дальше сам.
        Отряд остановился - мы с подозрением разглядывали лучника.
        - Уверен? - уточнил капитан, выполнив просьбу.
        - Да. Отдохнул, пока ты меня нес, боль спала и не так сильно сжигала «Энергию». Какое-то время точно смогу бежать сам. Спасибо,- он безропотно склонил голову.
        Лидер улыбнулся и хлопнул товарища по плечу.
        - Ну так вперед! Хватит на месте стоять!
        И снова надоевший бег. Вокруг уже давно стемнело, мои временные союзники достали из инвентарей факелы, выданные перед походом начальником гарнизонного склада. Я последовал их примеру, чтобы не вызывать еще больших подозрений. Все-таки выражение «ни зги не видно» как нельзя лучше описывает земли Тления после захода солнца. Дымка едких испарений и ветви мертвых деревьев почти не пропускают свет загорающихся звезд и месяца.
        Внезапно я понял, что мое здоровье больше не колышется в районе ста процентов, а прочно замерло на максимальной отметке. Мелькнула ликующая мысль - мы в «живой» части мира! Однако пришлось ее тут же отогнать, стоило взглянуть на черную траву, сухие деревья и гейзеры едко-зеленой жижи.
        - О! Еще легче стало! - бодро заявил Лейд. - Скоро выберемся!
        Понятно, мы перешли в очередную зону территории Тления, Эффект Тления вновь ослаб, и теперь прокаченная «Темная часть мира» мне позволяет его игнорировать. Неплохо. Жаль только, уровень спадет, а вместе с ним и улучшения заклинаний. И буду я снова хиляком двадцать седьмого левела.
        «Сколько еще будет действовать эффект Малого зелья усиления?» - в очередной раз спросил систему.
        42:21… 42:20… 42:19…
        Определенно, нужно поторапливаться!
        Я ускорился и вырвался вперед, тем самым подавая пример остальным. Все-таки однообразный бег действительно утомлял, хоть и не физически. У всех, кроме Берга, бар «Энергии», скорей всего, заполнен, однако ребята, хоть и пытаются бодриться, выглядят, как вареные мухи.
        Я бежал первым, первым и заметил врага. По большей части благодаря «Очам во Тьме», а не свету факела.
        - Стоять! Готовиться к бою!- прокричал я.
        Бойцы среагировали мгновенно, материализовав оружие. С разных сторон послышались шорохи, треск веток да чавканье шагов - многочисленные лапы топтали истлевшую траву.
        - Мать моя…- пробормотал Лейд. - Сколько ж их здесь?..
        Мне мгновенно стало ясно, почему на нас до сих пор никто не нападал - ближе к границам уж точно должны были быть монстры, ведь не сразу кристаллы начали «сбоить», и утром я видел, как много тварей разбегалось в стороны…
        А теперь они все собрались здесь. Неизвестная мне кукловод - та самая «Матерь Истлевших», чья «Воля» заточила нас в иллюзиях, решила больше не размазывать свои силы, а собрать всех в одном месте.
        Прямо здесь! Совсем недалеко от спасительной границы с «живым» миром.
        ГЛАВА 30. НАГРАДА
        За все время, что я пробыл в мрачном мире, эта была самая эпичная битва из всех, в которых я до сего момента успел поучаствовать. Ни побег из Трикуни, ни бой с «Воином Тления» с ней не сравнятся. Врагов было СЛИШКОМ много. Ну а я благодаря чудо-зелью ощущал себя гораздо сильнее.
        В первых рядах монстров выделялись твари сорок пятого, а то и пятидесятого уровня. Дина сражалась так - подчиняла себя самых грозных противников и тут же натравляла их на тех, кто послабее. Девушка могла держать под контролем лишь одного противника, его быстро обнуляли, но чародейка тут же овладевала новым истлевшим.
        Артур то и дело разводил руки в стороны и грозно рычал, провоцируя монстров атаковать именно его. В «Малой Энциклопедии» в разделе об Эйнаре - Боге воинской доблести, писали, что часть его силы основана на ярости. И воздействует она на такую же ярость в душе противника. Иными словами, взывает к древнейшим звериным эмоциям, заставляя среди всех врагов выделять самого главного и затуманивая разум противнику бога. Забавно, что такие инстинкты, есть у истлевших туш.
        Лейд ни на шаг не отходил от нашего капитана, постоянно восстанавливая его здоровье. Благодаря моим способностям у монаха и чародейки были развязаны руки - им обоим теперь гораздо меньше обычного приходилось думать о запасах собственной маны.
        Однако врагов было слишком много… Их невидимый командир быстро сообразил взять нас в кольцо. Категорически не хватало второго танка - Дине приходилось уводить законтроленных тварей в тыл, но они не могли держать на себе все агро бывших соратников. Кто-нибудь обязательно прорывался…
        И вот тогда уже наступал мой черед вступать в ближний бой. Хотя сперва я довольствовался ролью кастера. Дело в том, что мои «Силы Тьмы» наконец-то доросли до того, чтобы применять их против тварей Тления. Жаль, что истлевшие не считались лояльными Тьме - было бы шикарно… Жаль, что на них не действовал «Ужас» в его классическом проявлении… Однако от моего «Спокойствия Тьмы» был толк. Пусть заклинание не успокаивало врагов и не заставляло бежать их в ужасе, но неплохо замедляло. Пораженные черным пламенем монстры казались пьяными - пошатывались, иногда падали, но тут же поднимались. Неплохой дебафф.
        Враг растянул наши силы - Артур остался полностью без моей поддержки, частично без поддержки Дины и монаха, вынужденного теперь лечить еще и чародейку с лучником. Монстры то и дело прорывались к нашим бойцам дальнего боя, связывая их ближним.
        Хотел Лейд исцелить и меня, но пришлось раскрыть свой еще один маленький секрет. Не хватало еще потерять здоровье от руки временного союзника.
        - Нам не отбиться! - прокричала Дина, подчинив себе замахнувшегося на нее «Грозного медведя Измененного Тлением» - Нужно дать Бейлу уйти!
        - Верно! - было слегка неожиданно услышать подобное от Берга. - Он доставит сокровище в Экхайм и расскажет о случившимся!
        - Одного его нельзя отпускать! - подал голос Лейд, парализовав прорвавшегося к нему «Колоссального паука…». - Без прикрытия нельзя!
        Я заметил, что Артур бросил взгляд на монаха. Они смотрели друг другу в глаза не больше секунды, а затем капитан кивнул:
        - Берг, Дина! - крикнул он, ударив щитом по морде «Матерому черному волку…» - Выполним свой долг перед городом! И отплатим Бейлу за то, что не дал нам навеки сгнить, пуская слюни на розовые иллюзии! Лейд! Ты идешь с Бейлом! Бейл, - он уставился на меня пронзительным взглядом, а затем улыбнулся. - Спасибо за все. Выполни приказ и доставь найденный под дубом артефакт Годвину Элиоту. Ступай!
        Я хотел уж было разразиться гневно тирадой, будучи совершенно не в восторге от того, что эти трое решили помереть, после того, как я потратил на них столько времени. Я выбрал свой путь, и предусматривай он подобное, я давно бы испробовал «Неуловимую Тьму», покинув земли Тления.
        Открыл рот, чтобы возразить, но внезапно почувствовал, как мысли стремительно изменили свой ход:
        «Неплохая идея… Он прав… Да, нужно спастись и передать «Четверть Зуртарна» мэру… Я не зря помогал этим людям, без них бы я не смог сбежать…»
        На секунду подвис, пытаясь справиться с кашей в голове. Однако даже в таком состоянии не мог не заметить, изучающий взгляд капитана и монаха.
        - ТУ-ДУ! ТУ-ДУ!!! - громкий гул вырвал меня из оцепенения.
        Годвин Элиот использовал Рог Праведности.
        Все ваши параметры восстановлены до максимума.
        Твари Тления одновременно прекратили нас атаковать, развернулись и бросились в сторону границы истлевших земель и «живой» части леса. Туда, откуда пришли мы. Туда, где секундой ранее прозвучал «Рог…»
        - Мэр здесь! - первым сориентировался Берг. - Поможем ему! Ударим в спину!
        - Верно! В бой! - рявкнул Артур, бросившись следом за монстрами.
        Твари оторвались от нас метров на сто, а потом резко замедлились, продолжая ковылять к своей цели. Что именно с ними произошло - ни у кого не вызывало вопросов. Знакомый нам лиловый песок витал вокруг толпы монстров. Магия, как у Дины. Но гораздо мощнее.
        Когда мы приблизились вплотную, сквозь медлительные тела тварей смогли разглядеть, что твориться в первых ряда. Три капитана, примерно равных Артуру по силе и уровню, скакали на лошадях перед монстрами, рубя наотмашь. Годвин и его секретарь Анда тоже были в седлах - остановились чуть поодаль, насылая на тварей лиловый писок. Вдвоем они умудрились замедлить все стадо, а заодно и контролировать троих самый сильных монстров, вырезающих сейчас вялых сородичей.
        Как и было оговорено, мы атаковали с тыла, и вскоре битва закончилась.
        Уровень повышен. Текущий уровень 54.
        Я отмахнулся от системного сообщения, криво усмехнувшись. Понравилось мне на пятьдесят третьем, а теперь уже на пятьдесят четвёртом. Совершенно не хочется вновь опускаться до двадцать седьмого. А ведь через несколько минут именно это и произойдет. Чувствую себя приговоренным к ампутации, еще чуть-чуть и мне отрежут руку. Но, к сожалению, предотвратить это я не могу.
        Пришпорив коня, к нам подъехал мэр:
        - Хвала Рюгусу, вы живы, - произнес он, спешиваясь. Пожал руку Артуру, Лейду, Бергу, обнял за плечи Дину и замер напротив меня, пристально разглядывая. Он удовлетворенно хмыкнул, и через секунду я тоже не остался обделенным рукопожатием градоначальника. Затем тот снова повернулся к капитану. - Мы ждали в условленном месте, но вы так и не прибыли в ориентировочный срок. Прождали еще два часа и двинулись по предполагаемому маршруту. Похоже, успели вовремя, - быстро проговорил он и замолчал. Спустя пару секунд спросил: - Нашли артефакт? - капитан молча кивнул, и мэр протянул руку.
        - Он у Бейла, - спокойно ответил Артур.
        Градоначальник развернулся, удивленно уставившись на меня. Не ожидал Годвин, что хранение ценного сокровища доверят новичку на испытательном сроке.
        - Бейл, отдай господину Элиоту то, что сегодня нашел в норе под дубом.- отчеканил Артур.
        Привычные сомнения тут же сменились твердой мыслью - нужно передать «Четверть Зуртарна» мэру. Я уж хотел было материализовать предмет, как отчетливо понял - мысль не моя. Навязанная!
        Голову тут же сдавили невидимые тиски. Застонав от боли, я схватился за виски.
        «Отдать артефакт… отдать артефакт…»
        «Не отдавай! Борись! Принимай решения сам!»
        - Что с ним? - казалось, вокруг все трещит, будто я стою рядом с трансформаторной будкой. Сквозь треск с трудом можно было различить взволнованный голос Дины.
        - Он сопротивляется моему контролю? - удивленно пробормотал Элиот.
        - Когда вы?.. - начала было чародейка, но осеклась. - Зелье…
        Мэр ей не ответил. Все еще сжимая виски, я с трудом разлепил глаза. Увидел, что Годвин уже стоит напротив меня.
        - Отдай мне артефакт. Живо, - произнес он, глядя мне в лицо.
        «Прости… не вышло…» - грустно выдохнул мой внутренний голос. На миг мне показалось, что и он принадлежит не мне.
        - Держи! - я материализовал «Четверть Зуртарна». Элиот воровато схватил сокровище, тут же исчезнувшие в пространственном кармане градоначальника.
        - А теперь расскажи, кто твой Покровитель? Уж очень мне интересно.
        До чего же странное чувство - с одной стороны, делаешь то, что решил. С другой, где-то на задворках сознания понимаешь, что «решил» вовсе не ты. Однако сопротивляться «своему» решению у тебя нет сил. Ведь «твое» решение правильное.
        Я открыл рот, чтобы выложить все как на духу…
        Внезапно в ноздри забился лиловый песок. Я чувствовал, как чужая магия вихрем проноситься внутри черепной коробки и, точно метла, сметает все наносное. Закашлялся, будто мокроту отхаркивая песчинки, исчезнувшие, так и не долетев до истлевшей травы.
        Мысли тут же прояснились. Я посмотрел на мэра ясным взглядом. Тот злобно глядел куда-то через мое плечо. Обернувшись, я увидел неуверенно мнущуюся Дину. Наши глаза встретились. Чародейка улыбнулась уголком губ и, вскинув голову, твердо произнесла:
        - Господин Элиот, Бейл спас нам жизнь. А главное, он выполнил ваше задание. Неужели стоит нарушать закон нашего любимого Экхайма и силой пытаться выведать у него то, что он вправе держать в тайне? Ведь он не преступник, чтобы его пытать. И уж точно не враг!
        Я удивленно хлопал глазами, любуясь выпятившей грудь девушкой. Отличная речь! А говорила, что раньше стеснялась мэра, боялась при нем рот открыть. Ну, точно ж врала. Но сейчас, похоже, действительно помогла мне от чистого сердца.
        - Гляжу, ты осмелела, Дина, - хмыкнул градоначальник. - Но позволь мне самому решать, кто враг городу, а кто нет. И не гордись тем, что смогла разрушить мой контроль. Лишь малую часть своих сил можно вложить в предмет или зелье. К тому же, мне пришлось еще сильнее уменьшить мощность, вместо нее наделив Артура правами на контроль.
        Элиот говорил довольно туманно, но, насколько я понял, он заколдовал «Зелье малого усиления». Ведь не зря в описании был маркер «усиленное»… В результате, испив из фиала, вместе с основным эффектом, временно поднявшим мне уровни, я подхватил и вспомогательный, скрытый, став послушной игрушкой в руках Артура и Годвина. Хорошо хоть раньше, когда наши жизни были под угрозой, капитан не стал злоупотреблять открывшимися возможностями, сосредоточившись на выживании группы и выполнении основной миссии, а не на добычи новых сведений из моей головы.
        Хвала Дине, снявшей с меня рабский ошейник. Может быть, я все-таки ошибался? И она действительно такая, какой кажется? Без двойного дна и шпионских поручений?
        - К тому же, теперь я могу лично подчинить его, - сухо проговорил мэр и, вскинув перед собой руку, заглянул мне в лицо. - Прости, Бейл. Слишком много у тебя тайн. Если мои опасения не подтвердятся, я даже готов заплатить тебе за доставленные неудобства.
        На кончиках пальцев Элиота начал скапливаться лиловый песок. В голове пронеслись образы тварей Тления, под действием магии Дины, разбивавших себе головы и протыкающих когтями глаза. Меня ждет такая же участь! Не хочу становиться куклой, пора сваливать! К черту обещанную награду, жизнь бы и свободу сохранить!
        Однако я так и не начал кастовать «Неуловимую Тьму», заметив ужас в глазах мэра. Тот прервал свое заклинание и, опускаю руку, побелевшими губами практически беззвучно прошептал:
        - Как прикажете, Великий Рюгус.
        Я изумленно обернулся. Ничего странного. Остальные напряженно смотрят на нас, и, кроме меня, никто мэра не слышал.
        Снова взглянул на Элиота. Тот уже напустил на себя привычное самоуверенное выражение лица и спокойно произнес:
        - А, впрочем, знаешь, Дина права. Ты не враг нам, Бейл. Прости, что пришлось использовать контроль через зелье. Я опасался удара в спину. Но его не последовало, спасибо. Я больше не стану силой пытаться подчинить тебя. Ты доказал, что достоин быть моим соратником. Ты выполнил мою просьбу, а значит мне должно отблагодарить тебя.
        Мозг стремительно анализировал все, что произошло за последние минуты. Во-первых, его заклинание контроля. Пусть наложили его на меня в ослабленном виде, Годвин был уверен, что я не смогу подчиняться. По идее, я должен был и вовсе не заметить, что мной управляют. Но я заметил. И вопрос - почему? Ведь это явно навык, полученный от бога. А моя «Темная часть мира» не имеет сопротивления перед чем-то подобным. Значит во мне есть другие необычные способности? Задача на ближайшее время - понять, что именно позволило мне бороться с навязыванием чужих мыслей. Возможности прокаченных Последователей Рюгуса пугают! Но я не верю, что с ними нельзя бороться, иначе те бы уже давно подчинили себе весь мир.
        А во-вторых… Почему Годвин резко передумал снова вентилировать мне мозги? И эти его слова… Неужели сам Бог Контроля наблюдал за подчиненным и велел ему не трогать меня? В чем же причина? Божество не хочет, чтоб его верный Последователь услышал про Старика? Или вокруг просто слишком много лишних ушей?
        - Буду рад, - сдержанно ответил я.
        Годвин кивнул, и на его ладони материализовалась закупоренная мензурка с серебристой жидкостью.
        - Думаю, сейчас это то, что тебе нужно. Только поторопись, пока действует зелье усиление.
        Я вгляделся в характеристики протянутого дара, стараясь сохранить невозмутимое выражение лица:
        Квинтэссенция закрепления с сюрпризом 72.
        Алхимическое. Уникальное
        Эффект 1: навсегда закрепляет самый мощный из наложенных на вас временных простых положительных эффектов.
        Эффект 2: Дает семидесяти двухпроцентный шанс получить дополнительные очки характеристик либо навыков, но не более, чем на тридцать процентов от имеющихся.
        Повторный прием: запрещен для всех аналогичных квинтэссенций закрепления.
        - Бери-бери, мы же договаривались, что одарю тебя уникальным предметом. Самое то, что тебе сейчас нужно, - улыбался мэр, всем своим видом показывая, что лучшего предложения не будет.
        Но я не торопился принимать дар.
        - Что значит, аналогичных квинтэссенций? - серьезно спросил я.
        Годвин хмыкнул и улыбнулся каким-то своим выводам. Однако тут же довольно подробно пояснил, что «естественно» есть и другие зелья со схожим основным эффектом и не все уникальные, куда чаще встречаются всего лишь «редкие». Уникальные же те, что имеют второй эффект. И они действительно «уникальны». В мире нет точно такого же фиала с шансом прохождения в семьдесят два процента и потолком возможностей до тридцати. Зато может быть, например, семьдесят три и тридцать один.
        - … независимо уникальные или редкие, тебе нельзя принимать квинтэссенции такого уровня.- проговорил Годвин, и кое-что в его словах тут резануло слух.
        Такого уровня… намек?
        - А более мощные? - решил проверить догадку я. Мэр свел брови, буравя меня взглядом. Затем одобрительно улыбнулся:
        - Попробуй найди их, сначала.
        - Ну а наоборот, те, что послабее?
        - Таких нет, - ответил он и посерьезнел. - А теперь пей, пока зелье усиления не выветрилось.
        В последний раз осмотрел ситуацию со всех сторон. Снова внимательно проверил описание дара на наличие скрытого смысла, вспомнил, как мэр шептал имя своего Бога… Поверить ему? Все же, желай он в самом деле залезть мне в мозг, уже бы сделал это напрямую. Без всяких хитрых ходов. Там, на территории Тления, Годвина не было, потому ему и пришлось проявлять изобретательность, чтобы подстраховаться. Сейчас… думаю, дополнительные финты ни к чему.
        Мысленно воззвал к Старику. Пусть приглядывает за мной внимательнее, хочется верить, что я его ценный актив. Но при этом в прошлый раз зевнул Бог Тьмы…
        Ладно, хватит мяться. Я совершенно внезапно для себя оказался среди высокоуровневых хитрецов. Хочется быть ближе к ним по силе. Не могу позволить себе упустить такой шанс закрепить успех и снова сдуться до двадцать седьмого!
        Нарочито медленно принял мензурку из рук Годвина, откупорил пробку и выпил.
        ГЛАВА 31. ГОЛОС
        Сидя на крупе лошади позади Анды, я осторожно держался за пояс девушки. Несколько раз Секретарь мэра глядела на меня через плечо, хитро усмехалась и отворачивалась.
        Во время очередной остановки я слез с лошади и обновил «Спокойствие Тьмы» на себе, Артуре, Лейде и Дине. Пусть Эффект Тления в этой части леса уже весьма слаб, без ускоренной регенерации всё равно не обойтись. Услышав про мои возможности, мэр решил не тратить запас Глозейских кристаллов. Вместо этого выдал мне дополнительно двести золотых. Учитывая, что до этого за выполнение миссии я получил от Элиота пять сотен, сейчас у меня в инвентаре почти тысяча двести.
        К слову, на большее, чем уникальное зелье и деньги, Годвин раскошелиться не пожелал, на сим посчитав мой квест закрытым. Видимо, обещанная в описании задания «информация» - это то, что мне удалось узнать за последние пару суток.
        Ну и еще я получил достаточно опыта, чтобы взять пятьдесят пятый уровень. Мой пятьдесят пятый. Не временный, не тот, что через несколько минут откатится до двадцать седьмого… А тот, что будет расти дальше.
        Да, квинтэссенция закрепления не подвела. Порадовал и второй эффект от принятия серебристой жидкости - щедрая рука системы не стала повышать мне какую-то одну характеристику на тридцать процентов. Вместо этого подкинула шесть нераспределенных очков навыков, девять единиц в телосложение, пять в силу, семь в ловкость и троечку в интеллект. Итого, сейчас мои статы выглядят следующим образом:
        УРОВЕНЬ 55:
        Телосложение 111
        Выносливость 88
        Сила 102
        Ловкость 100
        Интеллект 121
        Плюс есть над чем подумать в меню навыков - восемь нераспределенных очков в колонке «Боевые и особые навыки», шесть в «Бытовые навыки» и четыре в «Личностные навыки». Резкий скачок повысил мои запасы. И теперь глупо ходить с полным кошельком. Навыки, как и деньги, должны работать, крутиться и расти. Однако на что именно их потратить я решил обдумать в более спокойной обстановке - например, в комнатке в таверне.
        Это вторая причина, по которой я хотел бы посетить Экхайм. Первая - Годвин прозрачно намекнул, что нам есть, о чем поговорить по приезду в город. С радостью выслушаю градоначальника. Я не маленький мальчик, чтобы точить зуб из-за мелких обид, и не святой, чтобы все прощать. Хочется считать себя рационалистом, способным внимательно рассмотреть ситуацию со всех сторон и выбрать наиболее выгодные варианты.
        А еще я немного устал. Было бы неплохо отдохнуть и собраться с мыслями в окружении пусть и номинальных, но союзников. И не где-нибудь там - далеко в крохотной одинокой квартире, а здесь, в мрачном мире. Мне кажется, сейчас я не готов вернуться домой. Эти тайны и загадки манят меня. Познать секреты Зуртарна, Единства, понять, почему враждуют Боги, откуда вообще они взялись? Узнать, где найти храм Старика? Узнать, кто такой Старик? И кем он желает видеть меня? В конце концов, Веллу снова увидеть! Скучает пойди, собачка.
        Да, пожалуй, родина подождет…
        Чуть раньше ребята обсуждали то время, что мы провели в плену иллюзий. Особо не распространялись о своих видениях, скрывали их, придя к единому мнению - «Воля Матери Истлевших» показывала нам наши тайные желания. Хм, если это действительно так, то интересно, что она покажет мне в следующий раз? Сомневаюсь, что момент выхода из вирткапсулы.
        Впереди замаячили живые деревья - благодаря «Очам во Тьме» я увидел их раньше, чем другие. Ну наконец-то! Скоро выберемся из этого опостылевшего места.
        Поворачивая голову, заметил, что Дина смотрит в мою сторону. Не в первый раз уже, между прочим. Едва наши глаза встретились, она медленно отвела взгляд, будто что-то увидела за высохшим кустом, а потом и вовсе отвернулась. Чародейке пришлось ехать на одной коняшке с мэром. Вроде великая честь, вот только девушка не шибко-то обрадовалось такому предложению от Годвина, а как услышала, что я буду делить лошадь с Андой, вообще скривилась. Очень странное поведение… Есть ему несколько объяснений. Одно из них мне льстит и нравится ровно настолько, насколько кажется невероятным.
        - Ура, живой мир! Как же я по нему скучал! - едва мы пересекли границу, радостно протянул сидевший позади одного из капитанов Лейд.
        - Угу, - тихо буркнул себе под нос Берг.
        Чем дальше мы отъезжали от истлевших земель, тем чаще я видел улыбки на лицах окружающих людей. Даже те, кто благодаря Глозейскому кристаллу не испытал на своей шкуре все прелести Тления, чувствовали облегчение. И дело не только в воздухе, что с каждым лошадиным шагом становится чище, или звуках ночного леса, робко разбивающих мертвую тишину приграничья. Мне казалось, что сама суть каждого из них сжималась под мрачным гнетом Тления. Хотя конечно я настолько мощного давления не ощущал.
        Весьма расслабленно и бодро мы петляли по притоптанной нашими двумя отрядами траве. Я почувствовал голод и даже позволил себе одной рукой достать из инвентаря кусок мяса.
        - Замараешь мне плащ - получишь, - проговорила Анда.
        Не я один решил заморить червячка, тем же занялись и остальные члены группы Артура. Немного заполнив пустой желудок, я достал флягу, сделал глоток на ходу и...
        Едва не облился - лошадь резко остановилась.
        Мгновенно спрятал флягу, огляделся - замерли все пять скакунов.
        - Кто? - тихо прошептал Годвин.
        - Пока не понятно, - одними губами ответил капитан Дир, ехавший первым.
        Впереди между деревьев мелькнула фигура в столь знакомом мне шлеме.
        - Железномордые, - произнес я. Никто из отряда не мог увидеть противника в темноте, в то время как факелом в руках направляющего мы отлично привлекали к себе внимание. Хорошо хоть мэр давно велел потушить остальные факелы, иначе все всадники были бы вообще как на ладони.
        - Конные в линию! Второй ряд - спешиться! Всем принять «Зелье ночного зрения», - мгновенно среагировал Элиот.
        - Арх…- сдавленное кряхтение, раздавшееся сразу в двух местах, слилось в унисон. Пальцы, сжимающие факел, разжались, и он упал в высокую траву. Через секунду тело капитана Дира завалилось в бок и безвольно рухнуло сверху, оставив нас без источника света.
        Однако остальные члены группы уже успели откупорить фиалы и выпить зелье, дарующее возможность полчаса видеть в темноте. Я же, естественно, не стал тратить впустую содержимое выданного мне бутылька.
        - Артур? Лейд? - мотнув головой, оценил ситуацию Годвин и оскалился. Два его капитана неподвижно лежали на зеленой траве. В боку каждого из них торчала рукоять кинжала. Однако мужчины все еще были живы, хоть уровень их здоровья постепенно опускался. Сейчас он находился примерно на восьмидесяти процентах.
        - Предатель! - закричал третий капитан, прибывший с градоначальником - крепкий черноволосый рыцарь Койн (семьдесят третьего уровня). Пришпорив своего жеребца, он в мгновенье ока поравнялся с Артуром и размашисто ударил мечом.
        Наш бывший лидер успел занять место Дира. Оказавшись в седле и сжав поводья, он увел коня чуть в сторону, приняв на щит клинок Койна.
        Лейд, уже давно спрыгнувший с лошади, рванул к нам с Андой - все происходило настолько быстро, что я так и не успел спешиться. Точнее в первый момент пораженно оценивал ситуацию, а затем решил не торопиться выполнять приказ Годвина.
        Не став тратить время на материализацию хоть какого-нибудь оружия, секретарь градоначальника вскинула правую руку, и с ее растопыренных пальцев в нос монаху ударил вихрь лилового песка. Лейд замер, точно восковая статуя. За миг до этого Элиот подчинил себе волю Артура.
        Но лишь на секунду - слева из-за деревьев в нашу сторону полетела крохотная синяя комета, приземлившаяся в траву и продолжившая сиять. Оцепенение тут же спало с предателей, Лейд схватил отвлекшуюся Анду за руку и сдернул ее с лошади. Лишившийся седока скакун испуганно бросился куда глаза глядят, а я кубарем скатился с его крупа больно ударившись затылком о так не кстати подвернувшийся камень.
        Перед глазами все поплыло, однако строчки системных сообщений я видел довольно отчетливо:
        Слабейшая контузия.
        Вы теряете возможность управлять своим телом на 15 секунд.
        Тело действительно казалось ватным. Оставив тщетные попытки сразу подняться на ноги, я весь обратился вслух, не желая терять контроль над ситуацией. Голова болела, но я одной силой воли заставлял мозг работать. И он услужливо сообщал, что я всегда могу воспользоваться «Неуловимой Тьмой».
        Итак, со всех сторон топот лошадиных копыт, звук схватки, ругань мэра...
        Грудью я ощутил тепло, будто подошел к костру:
        Пирс использовал Сон Тела.
        Вы не можете пошевелиться в течение 60 секунд.
        Черт, кто-то мимоходом продлил время моего бездействия.
        Мелькнула мысль, что может так и лучше? Судя по всему, врагов очень много, что я могу им противопоставить?
        -… зарвавшийся боронишка! - рокочет Годвин.
        Барон? Тот самый барон Леронта Карл Цунтер? Лично возглавил своих железномордых наемников, чтобы посреди ночи напасть на главу самого крупного города в округе? Но…
        Голова трещала, однако выстроить полноценный логический ряд я сумел. Насколько ж глубока эта афера, в которую я волею Старика оказался впутан? Что вообще за змеиный клубок? Четыре барона воюют между собой, пятый же сжигает деревни и убивает крестьян… Ради чего? Конечно же, ради «Зуртарна». Железномордые преследовали Грейса, который умудрился где-то раздобыть карту. Железномордые перевернули с ног на голову деревню Бона… Они знали, что у старосты есть ключ к другой части сокровища? Очень на то похоже.
        Знал об этом и Годвин…
        И вот теперь оба бьются насмерть. И, похоже, не одни они! А я тут развалился, словно тряпичная кукла! Даже глаза не могу открыть!
        Почувствовал, что меня переворачивают на живот, заламывают руки за спину, защелкивают кандалы… Хорошо хоть, для «Неуловимой Тьмы» не нужны особые стойки и скастовать ее можно в любом положении.
        Однако что за несправедливость? Как сбить с себя сон? Не может же быть такой сильный перекос в балансе? Хм, не может. Вон, сияющий синим арбалетный болт, принятый мной за комету, лишил последователей Рюгуса возможности использовать контроль. Должно быть что-то в этом роде и против остальных проявлений подобной магии.
        Я попробовал силой воли распахнуть глаза. Мозг едва не взорвался, пытаясь подстроиться. Сложно ему понять, как это тужиться всем телом, но при этом не находить отклика ни в одном мускуле?
        «Слаб ты еще для этого», - мелькнула в голове мысль. Отчего-то показалась она мне слегка чужеродной. Самую малость.
        Сверился с таймером - завершения «Сна Тела» уже скоро! Вслушался в окружающие звуки - бой стихает.
        - А-а-а!!! - жалобный женский стон разнесся над лесом. Сердце помимо воли сжалось. Разум делал выводы, но принимать их совершенно не хотелось.
        Наконец-то действие заклинания спало. Я закряхтел, и с трудом разлепил глаза.
        - О нет…- одними губами прошептал я. Впереди метрах в пятнадцати от меня лежала отрубленная голова Дины.
        Я до скрежета сжал зубы. Теперь мне никогда не узнать точно играла ли девушка роль или действительно была слишком открытой и светлой для этого мрачного мира. Но она пошла против воли мэра, в благодарность за спасение. Ее поступок тронул меня. Как и ее показная… нет, пусть уж будет искренняя доброта.
        - Сидеть! - рявкнул кто-то мне на ухо и одним рывком усадил на колени. Я злобно взглянул через плечо. Железномордый семьдесят пятого уровня? Тварь…
        Вновь взглянул на поле боя. Берг, Анда и трое капитанов, как и я, в кандалах. У всех потрёпанный вид, мало хитов. Все скалятся, наблюдая как сразу семеро высокоуровневых железномордых, окружив Годвина, сбивают с него последние ХП. Будто стая шавок пытается загрызть разъяренного медведя. И, что обидно, у них вполне это выходит. Ну, еще бы! Ведь из-за воткнутого в землю арбалетного болта, светящегося, словно маленькая звезда, «медведь» лишен когтей и отбивается только массой да зубами, если удается дотянуться.
        Я идентифицировал блокиратор магии контроля, запоминая каждую строчку:
        Простой арбалетный болт, смоченный в Зелье Высшей Воли.
        Очень Редкое.
        Урон: +1.
        Эффект: Отменяет все заклинания подавляющие чужую волю в радиусе 20 метров.
        Исключения: Эффекты Тления; скрытые.
        Длительность: 3 минуты.
        Я находился точно ближе, чем на расстоянии двадцати метров, однако несколькими секундами ранее минуту провалялся не в силах пошевелиться. Видимо «Сон Тела» как раз одно из скрытых исключений. Ну а контузия и вовсе не заклинание.
        Перевел взгляд за «Простой арбалетный болт…». Недалеко от него на вороном жеребце гордо восседал мужчина в черных латах и массивном шлеме, полностью закрывающим лицо.
        Барон Карл Цунтер. Уровень 120.
        8895/8895
        Рядом с командиром расположились еще два всадника в доспехах - явно не железномордых, похоже личная гвардия Карла. Оба сотого уровня, но бары здоровья у них неполные - видимо сражались с Андой.
        Здесь же находилась и парочка предателей. Артур стоял подле коня барона, опустив голову, а Лейд, активно жестикулируя, что-то рассказывал своему истинному господину.
        - Огх…- послышался сдавленный хрип, тут же утонувший в торжествующих выкриках. Железномордые одолели мэра.
        - Закуйте его и приведите в чувства, - властно приказал барон.
        Если остальные пленники довольствовались мерцающими холодным цветом кандалами, то главу Экхайма заковали в колодки. Едва они защелкнулись, на черном дереве заплясали холодные магические узоры.
        Монах-предатель положил ладонь на лоб бывшего начальника и восполнил тому сто единиц ХП. Стоящий на коленях и поддерживаемый двумя железномордыми мэр закашлялся и вяло поднял голову.
        Карл Цунтер уже успел спрыгнуть с лошади и отдать поводья Артуру. Убрал в инвентарь шлем, демонстрируя суровое чернобородое лицо, изуродованное шрамом от огромных когтей.
        - Отдай мне то, что они нашли в истлевших землях, - требовательно произнес он, протянув руку.
        - Сгноись! - мэр плюнул перед собой, чуть-чуть не попав на сапог барону. Тот лишь покачал головой.
        - Ты же понимаешь, что я могу достать его из твоего невидимого кармана? - холодно проговорил Карл. От этих слов я невольно поморщился. Отчего-то считал, что инвентарь неприкосновенен.
        - Можешь? Так достань! - хмыкнул Годвин.
        - Ты же понимаешь, почему я не хочу этого делать? - уточнил барон, однако Элиот ничего не ответил. Карл оскалился, дернув губой. - Иногда мне приходится поступать так, как не подобает воину, - неожиданно проговорил он. - Однако иначе нельзя. Думаю, ты догадываешься, что из твоего окружения не только Артур и Лейд служат мне? Моих людей в Экхайме больше, чем ты представляешь. Да, некоторых ты умудрился вычислить и казнить... Ты очень умен и осторожен, Элиот, но я дольше тебя ищу эти артефакты и лучше подготовлен. Я знаю, что ты приказал эвакуировать свою семью, если не вернешься в Экхайм до завтрашнего утра. Вот только кому приказал? Главе их охраны - Максимилиану? Моему давнему товарищу…
        Я не мог видеть лица мэра, однако не заметить, как дернулось вперед все его тело, было довольно сложно.
        - Прекрати, Элиот, - холодно проговорил барон. - Сотрудничай со мной и, даю слово, если члены твоей семьи согласятся сменить Покровителя, я пощажу их.
        - Граф де Льёр не оставит без внимания твое преступление, - процедил мэр. - Экхайм свободный город, а не феодальные владения!
        - Я знаю, - кивнул Карл. - Вы платите ему, предоставляете скидки его людям, а он гарантирует вам защиту от тех, кто не прочь разграбить ваши богатства. Но пойми, Элиот. Я не собираюсь уничтожать Экхайм. Только проведу внеплановые выборы, вызванные внезапной кончиной предыдущего мэра, и разрушу храм Рюгуса.
        Годвин зарычал, как раненный зверь, снова рванул вперед, но, получив кулаком по ребрам, едва не обнулил весь запас здоровья. Выдохнул и обмяк на руках, держащих его железномордых.
        - Хорошо…- еле слышно пробормотал глава Экхайма. - Держи.
        Где-то на задворках сознания я отметил для себя, что разница между колодками мэра и нашими кандалами не только внешняя. Я, например, сейчас совершенно не ощущаю свой инвентарь и не могу в него заглянуть. Чувствую, что не выйдет использовать и «Спокойствие Тьмы», завязанное на мане. Однако не сомневаюсь, что мой главный козырь мне доступен. Хвала Старику.
        Едва четвертина деревянного диска появилась на ладони мэра Экхайма, тут же исчезла во внутреннем кармане барона. Карл схватил артефакт настолько быстро, что вряд ли кто-то, кроме него, успел идентифицировать предмет.
        Эх… жаль, что я ошибся.
        - Б-Б-Б-У-У-Х-Х!!! - оглушительно ударило по ушам, будто рядом взорвалась бомба. Лес вокруг озарило ослепительным золотым свечением, я зажмурился и захрипел от боли.
        Вы попали под действие ауры Эйнара. Вы получаете урон 50 каждую секунду, пока находитесь в зоне действия ауры.
        Получен урон 50.
        - Куда? - едва я начал заваливаться на бок, меня дернул кто-то из охраняющих пленников железномордых.
        Тело немело, внутренние органы леденели, в голове звучал набат. Огромных усилий воли мне стоило не телепортироваться сразу, а с трудом разлепить глаза.
        И увидеть Бога.
        Хотя, скорее какую-то его проекцию - трехметровая плечистая фигура, напоминающая гигантского гнома, выглядела слегка прозрачной.
        Бог Воинской Доблести Эйнар.
        И все. Ни уровня, ни количества здоровья. Система будто считала, что эти знания мне все равно ничем не помогут, так что можно не утруждать себя их демонстрацией.
        От божественного присутствия, похоже, корежило только меня, что позволило моей скромной мучающейся персоне на миг перетянуть от божества часть внимания к себе.
        - Великий…- еле слышно пробормотал барон, мгновенно преклонив колено перед Эйнаром. То же самое сделали Артур, оба гвардейца Карла, часть железномордых и даже пленный капитан Койон. Последователи же других богов такого почтения не выказывали, но смотрели на Эйнара с явным опасением.
        Получен урон 50.
        Бог пронесся взглядом по всем собравшимся, лишь на секунду остановившись на мне. Хмыкнул и повернулся к изумленному барону:
        - Я явился, потому что почувствовал, что длани одного из моих Последователей коснулся страшный артефакт. Колыбель Богов… ее малая часть… Ты должен приложить все усилия, Карл Цунтер, чтобы доставить ее своему королю. Я расскажу о вашей находке его Покровителю. Богу Всех Королей, моему другу и командиру. Он решит, как поступить с этой мерзостью.
        Эйнар говорил медленно и величественно. Слушая его, я терял хиты и терпел боль. Но не шибко жалел об этом, свыкшись с мыслью, что можно потратить немного энергии посмертия ради возможности выслушать Бога. А еще я решил, что после воскрешения у меня будет очень серьезный разговор со Стариком.
        - Нарекаю тебя своим Адептом, Карл Цунтер, - продолжал Бог Воинской Доблести. - Выполни мою просьбу. А еще избавься от прихвостней Рюгуса. Миру не нужны его козни. И добудь сведения из этого человека, - Эйнар указал в мою сторону, отчего я тут же лишился еще сотни ХП.
        Не поднимая головы, барон проговорил:
        - Великий, прости мою дерзость, но если этот артефакт так ценен, может быть, ты сам примешь его?
        - Нет! - пророкотал Эйнар. - Не предлагай мне вернуть Зуртарн! Выполняй мою волю, Адепт!
        Вновь прогремел «взрыв», и божество исчезло.
        Мне мгновенно полегчало, здоровье, уже опустившиеся до двадцати процентов, перестало падать.
        Первым очухался, как ни странно Лейд. Подбежав к барону, он быстро произнес:
        - Мы хотели использовать Годвина и Анду, чтобы получить больше информации о Последователях Рюгуса.
        - Плевать! Найдем других! - холодно проговорил Карл и взглянул на пленников. - Кто готов присягнуть мне и служить верой и правдой?
        - Позволь мне встать под твое начало, Адепт! - тут же отозвался капитан Койон, еще недавно называвший Артура предателем. Я не удивлен. Согласно «Малой энциклопедии…», кроме просто Последователей и Отблесков, у Богов есть промежуточное звено. Те, с кем они общаются, кроме Отблесков, те, кто получает от них дополнительные силы и предназначен для управления паствой.
        - Я служу городу, а не отдельному человеку, - произнес другой капитан. - И я не против славной драки!
        - Как и я! - поддержал его третий.
        - Освободить их! - велел барон железномордым и повернулся к Бергу. - Ну а ты, лучник?
        Особый рейнджер молча отвернулся, тем самым подписав себе смертный приговор. Упертый баран…
        Карл усмехнулся и перевел взгляд на меня. Смотрел долго и взвешенно. Затем проговорил:
        - Я наслышан о твоих способностях, Бейл, - кивком головы указал на Лейда. - Кроме того, сам Великий оценил тебя. Я с радостью приму тебя под свое начало. И щедро одарю, если ты сам согласишься сотрудничать, - словно желая подтвердить своё расположение, он приказал стоявшему позади меня железномордому: - Освободите его, пусть подлечится, - снова взгляд на меня. - Ты ведь не терпим к чужому исцелению?
        Упали на траву кандалы, и я поднялся на ноги, растирая запястья. Уточнил у системы, прошло ли двенадцать часов. Повезло - уже можно пить зелье здоровья.
        Поправив хиты, я выпрямил спину, размышляя, что делать дальше. Удирать? Или попытаться разжиться еще информацией?
        Взгляд невольно зацепился за обезглавленное тело чародейки. Я добела сжал кулаки. Память услужливо подсунула мне картинки моего первого дня в мрачном мире - зарезанные, растоптанные лошадьми беззащитные селяне, горящие дома…
        Нет, передо мной тот еще мясник! Даже напялив маску, я не хочу идти с ним по одному пути. Но… и просто так сбежать после произошедшего совсем уж не комильфо.
        Снова огляделся. Заметил напряженный взгляд Берга. Рейнджер не сводит с меня глаз, ждет, что же будет дальше.
        - Ну, чего ты смотришь по сторонам, Бейл? - спросил барон. - Я прямо перед тобой. Ответь мне. И не обязательно словом. Прикончи Анду. Если повезет, легко опыт получишь.
        - Если повезет? - осторожно спросил я.
        Барон скривился:
        - Некоторые бойцы высоких уровней умеют накладывать посмертные проклятия.
        Я усмехнулся, увидев еще одну причину, почему до сих пор жив Годвин и его секретарша. Моя усмешка не осталась незамеченной.
        - Да, я не хочу лишний раз подставлять тех, кто уже верен мне. А тебя проверю. Даже если схлопочешь проклятье - не умрешь. Но, чтоб тебе не было обидно, обещаю, Элиота прикончу сам.
        Хм, несмотря на всю свою мерзость, хоть чуть-чуть, но пытается быть доблестным? Как и полагается Адепту Эйнара?
        - К тому же, наш с ним разговор еще не закончен, - Карл остановился напротив мэра Экхайма, заглянув тому в глаза. - Мне нужен Рог Праведности. И Осколок Единства. Сам отдашь, или просить тебе инвентарь ощупать? Думай. Пока мы прикончим твою помощницу. Ну же, Бейл. Давай! Хочешь сохранить жизнь, стать сильнее, сделать себе имя и заработать денег? Всего два удара, твоя лояльность, и ты все это получишь.
        Я медленно остановился напротив Анды. Девушка подняла глаза и… едва заметно улыбнулась. Затем полным страданий голосом произнесла:
        - Прошу… закончи это…
        - Давай, Бейл! - подбадривал меня барон. - Она сама этого желает!
        В голове все смешалось: странная ухмылка Анды, мысль о том, что я принесу ей спасение, желание просто сбежать. Я материализовал вилы…
        - Почему-то я ждал от тебя большего…- пробормотал Берг и отвернулся.
        Плевать мне, что ты от меня ждал…
        - Давай же! Добей меня! - рявкнула Анда.
        Силовой удар.
        Вы нанесли урон 105.
        Вы победили Городского секретаря Анду. Получен опыт 103.
        Вы можете использовать добивающее умение на Городском секретаре Анде.
        Опыта дали совсем крохи. Очевидно, девушку уже один раз победили, а потом, так же как и мэра, слегка подлатали.
        Не об этом сейчас надо думать… добивать-то мне ее нельзя, а то перестану быть «чистым существом». Получается, я сделал все, что мог? Вырубил ее, и теперь, если телепортируюсь, враги быстро добьют несчастную?..
        - Прикончи ее, чего встал?! - раздраженно выкрикнул барон.
        «Сложно с тобой…» - мелькнуло в голове. Я замер, лишь сейчас осознав, что же раньше меня смущало. Голос! Голос внутреннего голоса. Несколько раз сегодня он был иным. Не мой, привычный. Но очень уж похожий на тот голос, которым говорит это тело…
        «Догадался? Неужели? Долго. Ну ладно. Ее нужно прикончить. Уровень у нее высокий, шанс выпадения Крупицы Покровителя очень высок».
        «О чем ты? - не понимал я. - И… мне нельзя убивать».
        «Знаю, белоручка. Поэтому двигайся, мне убивать не в первой».
        Синхронизация с телом 1% (временно).
        Режим управления телом: Гостевой (временно).
        Помимо моей воли, губы растянулись в улыбке, а руки закрутили над головой трезубец. Удар, и голова лежащей у ног девушки пронзена на сквозь.
        Селянин Бон добил Отблеска Анду. Селянин Бон получил опыт 2046.
        Моя рука потянулась к безжизненному телу, и тут же ощутила тепло, а перед глазами мелькнул лиловый огонек.
        Селянин Бон получил Крупицу Рюгуса.
        Синхронизация с телом 30%.
        Режим управления телом: Владелец.
        - Он получил Крупицу…- прозвучало за спиной, а я совершенно неожиданно понял, что снова могу управлять руками и ногами.
        Схватил за плечо Берга. Находясь «позади» Бона, я думал что же я мог сделать иначе и, осознал, что есть один способ помочь пленнику. Очень рисковый, но лучник и так приговорен к смерти.
        Неуловимая Тьма.
        Мое тело окутывала черная дымка, плавно перетекшая по руке на изумленного рейнджера. В нас полетели стрелы, зазвенели мечи…
        Тьма застила глаза, и все звуки исчезли.
        ОТ АВТОРА: УВАЖАЕМЫЕ ЧИТАТЕЛИ, ПОЗДРАВЛЯЮ ВСЕХ С ЗАВРШЕНИЕМ ПЕРВОЙ КНИГИ. ЕСЛИ ВАМ ПОНРАВИЛОСЬ, ПРОВЕРЬТЕ, ПОСТАВИЛИ ЛИ ВЫ УЖЕ ЛАЙК=)
        П.С. ПРОЛОГ ВТОРОЙ КНИГИ УЖЕ ДОБАВЛЕН НА ПОРТАЛ. ССЫЛКА В АННОТАЦИИ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к