Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Терр Алль / Безродный: " №03 Посол На Архипелаге " - читать онлайн

Сохранить .
Посол на Архипелаге Алль Терр
        Безродный #3 Кадет, командир отряда, а теперь - посол. Но это только звучит громко, а на деле... Всё сложно. Кто будет слушать какого-то Безродного? Уж точно не высокородные аристократы.
        Правда, остальные члены делегации тоже не внушают доверия. Да к тому же у каждого свои тараканы и личные проблемы. А соглашение заключать надо, в открытой войне новорождённому клану Оружейников не выстоять. Главное не позволить товарищам убить никого из присланных на переговоры членов клана Виндзор. Особенно потенциального тестя, даже если самому хочется.
        Но трудно выступать в качестве голоса разума, когда внутри всё кипит и наружу рвётся Кровавая Ярость. А может, ну её, эту политику? Как же всё достало! И развешенные на хрустальных люстрах кишки врагов уже начинают казаться не самым плохим декором...
        Глава 1. Наваждение
        - Убирайся! При свете ты - никто, и растворишься с новым днём! Да сколько можно? Чего ты хочешь?
        Неужели это Эрт? Голос странный, необычный, никогда не слышал у него таких истеричных ноток. Чего это его так проняло? И на кого он орёт?
        Вообще, это не моё дело, да и подслушивать некрасиво. Но надо было дверь закрывать хотя бы, если не хочет, чтобы его услышали из коридора. А когда на территории врага слышишь странный шум и звук бьющегося стекла - не подойти и не послушать, что там происходит, будет просто глупостью. Эрт сам первый обвинил бы меня в наивности и чистоплюйстве.
        А поместье Ротшильдов, где временно разместили наше посольство, как раз и было вражеской территорией. Родной дом Эрта... Ну, один из, у клана явно не единственный особняк. Сейчас никого из представителей рода здесь не было, хотя обещали, что брат Эрта прибудет если не завтра, то послезавтра.
        Из-за двери снова раздались звон и грохот. Он там бабушкину посуду бьёт, что ли? С одной стороны, это Эрт, сам разберётся. С другой, если я пройду мимо... Да сколько можно проходить мимо? Пора уже что-то делать, брать судьбу в свои руки. Об этом мне наперебой твердили все, начиная с того же Эрта и заканчивая Ашей. Ну, все, кто знал о моём статусе попаданца и с кем я мог поговорить откровенно. То есть, трое. Помимо упомянутых - ещё Шила. Впрочем, другие, кто знал меньше, повторяли то же самое, но в их случае можно списать это на недостаток информации.
        Однако оглядываясь назад, я и сам понимал, что они правы. Едва ли не единственное моё личное решение было принято в Лабиринте, да и то исключительно потому, что рядом никого не было. В остальных случаях я плыл по течению, реагировал на обстоятельства или следовал за другими. Даже в попытке возглавлять отряд при походе в Руины.
        Конечно, за день настоящим лидером не стать. И навык Лидерства в этом если и поможет, то не очень сильно. Но надо же с чего-то начинать. И проявить себя хотя бы как член мирного посольства, если уж с боевым командованием не слишком хорошо выходит. Пусть тут и без меня толпа народа, это не повод вечно прятаться в тени.
        Я толкнул приоткрытую дверь, заставив её заскрипеть, и негромко постучал по косяку. И едва успел уклониться от какой-то посудины, со звоном разбившейся о противоположную стену коридора.
        - Кто там ещё?! Теперь и стучаться начали? Пошли все вон!
        - Это Лин, - сообщил я, на всякий случай оставаясь сбоку от двери, вне траектории бросков тяжёлыми предметами.
        - Что, и тебя уже кто-то прирезал? - засмеялся Эрт, почти истерично. Да что с ним такое?
        - Нет, я жив. Кто там с тобой? Что случилось?
        Щёлкнул выключатель, и в комнате зажёгся свет.
        - Ну, заходи, раз припёрся.
        Я с опаской заглянул внутрь. Новой посуды мне в голову не полетело. Впрочем, кажется, её в комнате уже не осталось, не считая осколков на полу. Шкаф тоже был перевёрнут и, кажется, изрублен мечом. Кроме Эрта никого в комнате не было.
        - Что тут произошло?
        - Решил переставить мебель, но не справился, - отозвался Эрт уже своим обычным тоном, даже криво ухмыльнулся.
        Но всё же что-то в его лице было не так.
        - Бессонница? Или кошмары замучили? - поинтересовался я.
        - Кошмары... Если бы они были во сне. Сны - это такая ерунда. Они же ненастоящие.
        - Тогда что...
        Я запнулся, увидев горсть серой пыли на полу. Такие же остались от тел Люка и других погибших Изгоев, призванных Эртом для боя с монстром в руинах. Выполнив свою миссию, они рассыпались прахом. Но здесь-то он зачем кого-то призывал? И как?
        -- Ты же говорил, что призраков павших можешь вызывать только в Руинах, - вспомнил я.
        - Но не говорил, что они не приходят сами, - хихикнул Эрт. - И вообще, не верь всему, что я говорю. Да и другим тоже. Люди постоянно лгут. Особенно о своих навыках и возможностях.
        Ну да, вот сейчас ему только лекции о правильном поведении читать. После погрома в спальне из-за явившегося призрака - самое то.
        - И кто это был?
        - Да какое тебе дело? - Изгой начал злиться. - Ты всё равно не знаешь. Ни её, ни других, кто за десять лет умер из-за меня. Это всё этот дом, в Цитадели они почти не приходили.
        - Наверное, это из-за чувства вины, - предположил я.
        Эрт запрокинул голову и расхохотался.
        - Ах ты ж, психолог диванный, - утирая выступившие от смеха слёзы, выдавил он. - Это из-за долбаного навыка. В пустошах на континенте он просто шикарен. Призыв павших соратников на помощь... Но вот тебе обратная сторона. Грёбаный спиритизм...
        - Ты пил?
        Эрт перестал смеяться, посмотрел на меня очень серьёзно и кивнул.
        - Пил. Не помогает.
        - Они на тебя нападают?
        Он скривился, отмахнулся и уселся прямо на пол, отвернувшись в другую сторону.
        - Вот ты тупой, пацан. Уж с нападениями я бы справился. Выключи свет, когда будешь уходить. И пришли ко мне кого-нибудь из девок. Или Зета, если у него зелёная пыль есть.
        Я пожал плечами, хотя он этого и не видел. Ну и ладно, раз моя помощь не нужна, не буду навязываться. Эрт уже большой мальчик, разберётся со своими призраками сам. Хотя пока что, очевидно, не очень с этим справляется. Но я действительно не психолог и не психотерапевт. Но также не сутенёр и не дилер, поэтому никого к нему присылать не буду. Я щёлкнул выключателем и хлопнул дверью за собой.
        Да уж сходил на кухню, водички попить. А ведь хотел на несколько минут сбежать от Бетани, которая тоже что-то нервничает и на грани истерики. Этот дом на всех так действует, что ли? Может, тут излучатель каких-нибудь волн в подвале стоит, которые на психику влияют? Но, похоже, у Эрта просто обострились давние проблемы.
        Интерфейс и навыки - это, конечно, отлично. Особенно боевые. Невероятные Сила и Скорость, быстрое обучение владению оружием, экран Тактики - да много всякого полезного. Но и вредных навыков хватает. Те же Целибат или Материнство. А вот, оказывается, ещё и у полезных навыков бывает вредная сторона. Впрочем, это уже можно было понять по Метаморфизму. Для любого навыка необходим в первую очередь контроль. Даже слишком быстро прокачанное Лидерство может навредить, Бесс тому пример.
        Вообще, то, что Эрт так расклеился, стало для меня неприятной неожиданностью. Всё-таки я надеялся, что переговоры будет вести в основном он. Как-никак, он бывший аристократ, пусть и недолго пробыл в такой роли после попадания, но кто об этом знает. К нему прислушались бы гораздо больше, чем к какому-то безродному вроде меня. Хотя аристократов у нас всё же хватает, но другие на роль послов не очень-то годятся. Та же Бетани или Аманда. Ну и, в конце концов, в этом мире всё-таки патриархальное общество. Не Орландо же назначать главным представителем. И зачем его только взяли вместе с нами?
        Разумеется, главная у нас Бесс, а Эрт её помощник и заместитель. Но политик из нашей Домины не очень, как и руководитель вообще. В итоге из двух десятков членов посольства нет никого, обладающего как дипломатическими навыками, так и достаточно представительным видом для того, чтобы клан Виндзоров воспринимал их всерьёз. Как по мне, половину вовсе не стоило брать. Включая и меня.
        Многие в составе делегации необходимы. Например, Рю как представитель Сервусов. Или Рок с его навыками целителя. Аша с её чёрной кровью - вообще наш тайный козырь на крайний случай. А вот Сью, Ева или Зет - зачем нужны? Хотя после высказанной только что Эртом просьбы - я начал догадываться о его мотивах включения их в делегацию.
        Видимо, придётся свалить всю ответственность на Шилу. Уж она на своих стальных плечах легко снесёт любую ношу. Правда, возможно, заодно снесёт со своего пути всех, кто посмеет перечить. Для робота-убийцы она порой чересчур вспыльчива и эмоциональна.
        Может, Рик сойдёт за главу посольства? Интересно, он вообще аристократ? О прошлом половины своих товарищей я вовсе не имею понятия. Да и об остальных только самую малость. Раньше всё время на первом месте стояли или вопрос выживания, или усиленные тренировки. Да и выводить кого-то на откровенность, ничего не рассказывая о себе, сложновато. Но стоило бы попытаться. Впрочем, ещё не поздно наверстать. Подозреваю, нас тут промаринуют несколько дней в ожидании. Хотя и без того два месяца тянули резину, а мы не знали, ждать приглашения с визитом или нападения вражеской армии.
        Впрочем, я не сомневался в итоге. Не зря же целый пророческий сон видел. Потому даже не слишком старался откосить от участия в поездке. Знал, что не выйдет. А вот Бетани упиралась до последнего. Но её мнения никто не спрашивал, приказ есть приказ. Если уж мы с самого начала начнём дисциплину нарушать, какой клан сможем создать? И вообще, в составе делегации нужно побольше аристократов, иначе нас бы просто обозвали бандой безродных и арестовали или прикончили на месте. В этом я с Эртом был согласен, да и остальные не спорили, а им лучше знать. Я-то с важными шишками из кланов ни разу не общался, хотя снобизм и по некоторым представителям из числа молодёжи видно. И это ещё в мирное время, в процессе совместного обучения. А как к потенциальным противникам относиться будут?
        В общем, ничего хорошего я от этих переговоров не жду. А уж если верить моему пророческому сну - проблемы ожидаются не только внешние, но и внутренние. Вот срыв Эрта - первая ласточка. И подозреваю, что дальше будет только хуже.
        Глава 2. Утренний кофе
        Зайдя на кухню и щёлкнув выключателем, я едва не подпрыгнул от неожиданности. Оказывается, не спалось этой ночью не только мне.
        - Ты чего тут в полной темноте сидишь? - буркнул я, отводя взгляд.
        Выходя из комнаты, Саманта не потрудилась одеться. Только накинула свой чёрный китель, застегнув на одну пуговицу. Поскольку девушка восседала на столе, закинув ногу на ногу, я невольно успел разглядеть, что под кителем даже белья на ней нет. В руках она держала большую кружку, исходящую паром.
        - А зачем? - пожала плечами Саманта. - Цифры и так светятся.
        Я вздохнул. Снова она про эту «Матрицу». Её интерфейс так и не заработал нормально. Что именно она видит и как интерпретирует получаемую из цифр информацию, никто понять так и не смог. Да и сама она не сумела объяснить.
        - Что пьёшь? - спросил я, просто чтобы не молчать.
        Обсуждать какие-то серьёзные темы совершенно не хотелось. Болтать попусту, впрочем, тоже.
        - Кофе, - почти благоговейно выдохнула она. - Растворимый, конечно, но это лучше, чем ничего.
        - На ноги не пролей, обожжёшься, - буркнул я.
        Саманта рассмеялась и пересела, раздвинув ноги.
        - Чего смущаешься и глаза отводишь? Чего ты там не видел? - Она вздохнула и продолжила уже совсем другим тоном, недовольным и даже обиженным: - Со мной что-то не так? Чего все шарахаются?
        - Чего-чего, - передразнил я, наливая воды из-под крана. - Чегокаешь много. Погоди, кто все?
        - Эрт. Я к нему заходила, а он наорал и прогнал. Снова.
        Я неопределённо хмыкнул. Вот ведь болтун, не зря он сказал не верить никому на слово, ему в первую очередь. Просто насмехался, когда просил кого-то из девушек к нему послать, знал, что я не стану этого делать.
        -- Ага, Эрт отшил, а на замену и я сойду? Так, что ли? Я с Бетани. Так что забудь, что между нами было. Было и прошло.
        - Мне больше нравилось, когда ты был наивным чуть испуганным пареньком, - вздохнула Саманта.
        - А ты была зацикленной на своей травме и закомплексованной из-за этого, - огрызнулся я. - Мы оба успели измениться.
        - Со мной-то всё понятно, - ничуть не обидевшись, возразила Саманта, постучав по столешнице той самой недавно заново отращённой рукой. - А на тебя что повлияло?
        - Ты не мой психоаналитик, - ответил я почти словами Эрта.
        Откровенничать никакого желания у меня не было. Да и не поймёт. Никто не поймёт, даже Эрт. Он-то попал в этот мир уже взрослым мужиком. Наверняка тоже изменился, конечно, но вряд ли так сильно. Моя новая жизнь началась почти с чистого листа, и сразу с целого водоворота событий и проблем. А предыдущего жизненного опыта, на который можно было бы опереться, категорически не хватало. Да и полученного тут всё ещё недостаточно. Для начала его хотя бы в голове уложить как следует.
        Сколько прошло времени? Я уже немного сбился со счёта, особенно с учётом стазиса в плену. Кажется, немного больше полугода. Месяцев семь или восемь. А будто целая жизнь. Событий уж точно случилось больше, чем за предыдущие мои восемнадцать лет. Как тут не измениться.
        К тому же, Лидерство прокачал. А ещё Метаморфизм. Который в любой момент может как-нибудь прокачаться и выйти из-под контроля. Так что пользоваться им ни в коем случае нельзя. И пророческие сны... Чёрт, да вообще всё со всех сторон давит. Тут не получится оставаться наивным и чуть испуганным. Стоит начать бояться, как можно сразу забиваться в угол и дрожать от ужаса.
        - А в кланах существуют психоаналитики? - задумчиво протянула Саманта.
        Вот кто меня за язык тянул? Она и так давно подозревает, что я не обычный Табул. Но и без того уже слишком много народу знает правду. Трое - почти толпа. А я всё ещё не уверен, что Саманте можно полностью доверять.
        Похоже, моё молчание затянулось, поскольку девушка снова уткнулась носом в кружку, посвятив кофе всё своё внимание. Я бы, пожалуй, тоже не отказался от кофе, но ведь потом точно не усну. Странно, что после всего случившегося я вообще всё ещё могу спокойно спать. Даже без кошмаров, если не считать пророчеств.
        Я допил воду, наслаждаясь таким родным привкусом хлорки. Кофе выпью утром, а сейчас спать. Желать Саманте приятных снов не стал, любая фраза может послужить продолжением этого не самого приятного разговора. Лучше показаться грубияном. Так что я ушёл молча.
        Бетани всё ещё спала, не заметив моего отсутствия. Хотелось бы сказать, что спала спокойно, но нет. Девушка дрожала и даже всхлипывала во сне. Казалось бы, местные жители должны быть более устойчивы психологически, чем я. С другой стороны, я понятия не имею, что ей доводилось пережить в жизни. Хотя смутно догадываюсь, но старательно гоню от себя эти мысли. Но рано или поздно придётся не только всё узнать, а ещё и что-то сделать по этому поводу. Не зря она так не хотела ехать на Архипелаг и встречаться с представителями кланов. Тут кофейная гуща не требуется, и так понятно - нас ждут проблемы. И зря я надеялся, что они будут чисто внешними.

***
        Ночные прогулки не прошли даром - в итоге я проспал до обеда. И никто даже не разбудил! Стоило бы радоваться, в Цитадели дрыхнуть вволю никто не давал. Да и ничего интересного не ожидается как минимум до прибытия представителя Виндзоров. Хотя бы одного для начала.
        Бетани в кровати уже не было. Не удивительно, наверняка проснулась на рассвете от очередного кошмара. Она плохо спала с момента, когда Эрт в приказном порядке заявил, что её участие в посольстве необходимо и не обсуждается. Мне давно следовало вызвать её на откровенный разговор, но... Всё же Саманта ошиблась, да и я сам себе вру, в глубине души я всё ещё тот же испуганный мальчишка. Надо почаще заставлять себя надевать маску уверенного и жёсткого повидавшего жизнь человека, вдруг сам поверю. По крайней мере, я уже могу быть резким и циничным, не подражая при этом Эрту, по-своему. Иногда.
        Я вдохнул запах свежезаваренного кофе. Возможно, он-то меня и разбудил. Будто кто-то подслушал мои ночные мысли. Кухня была далековато, чтобы учуять запах оттуда. Я развернулся и увидел сервированный столик. И кое-кто сидел за ним, попивая кофе и дожидаясь моего пробуждения.
        - Какого!.. - я чуть не вскочил, в последний момент вспомнив, что спал голый.
        Я мог предполагать встретить с утра в своей комнате много кого. В первую очередь, конечно, Бетани. Ничуть не удивился бы присутствию Шилы или Аманды. Саманта или Аша тоже вполне могли заявиться. Даже Бесс, хотя это уже менее вероятно. Да и вся мужская половина отряда, за исключением разве что Орландо.
        - Ева, что тебе тут понадобилось?
        С Евой я почти не общался, уж точно мы ни разу не оставались наедине и не говорили по душам. И ничего другого тоже не делали, хотя как-то случай представлялся и Зет предлагал воспользоваться. Но она в тот момент была обдолбана зелёной пылью, ничего не соображала, да и вообще выглядела категорически не привлекательно.
        С тех пор многое изменилось. Когда Рок освоил целительство с помощью навыка Метаморфизма, он поработал и над Евой. Я не мог в полной мере оценить результат его трудов, да и не стремился, в одежде разница была не слишком заметна. Кажется, Аманда как-то упоминала, что теперь у Евы с фигурой полный порядок - девушки же вместе в душевую ходят, - но я как-то пропустил эту информацию мимо ушей. Она и сейчас меня ничуть не волновала.
        - Женись на мне, - заявила Ева.
        Я подавился воздухом и закашлялся. Вот сейчас умру тут, это будет самый нелепый конец, такой и представить никто бы не смог. Как и подобное предложение. Ева не попыталась подойти и похлопать меня по спине, сидела и ждала. Я всё же откашлялся и смог нормально вдохнуть. А потом хрипло выдохнуть вопрос.
        - Что?
        - Фиктивно, - пояснила она. - Хотя если захочешь, то есть варианты. Но никаких детей, Рок сказал, что этого внесённые им исправления не выдержат. Скорее всего, я не выживу. Ну, оно и к лучшему. Навык Материнства никуда не делся, поэтому только альтернативные способы.
        Я заморгал, уставившись на неё. Нет, ни тени улыбки. Неужели не шутит?
        - А?
        - Можешь взять с собой Бетани, Бесс, кого захочешь ещё, - как ни в чём не бывало продолжила Ева. - Мы всё устроим. Сперва неофициально, но в будущем, возможно, удастся узаконить гарем.
        - Мы? - я зацепился за самое простое и понятное слово во всём монологе. Остальное в голове не укладывалось.
        - Я написала брату, - сообщила она. - Наш отец скончался чуть больше года назад, и он стал главой рода. Он готов принять меня обратно в семью, отменить изгнание. Но только при условии, что это повлечёт объединение клана Оружейников с родом Фейрфакс. Поскольку я старше, главой станет мой муж. Возможно, Адам женится на Бесс, разумеется, тоже фиктивно.
        - Адам? - тупо переспросил я.
        Да уж, ну и фантазия была у их родителей, назвать детей Ева и Адам. Это что, шутка такая? Понять бы ещё, с чьей стороны.
        - Мой брат, - пояснила девушка. - Не волнуйся, его брак с Бесс будет фиктивным на все сто процентов. Он не интересуется девушками.
        Я застонал и рухнул обратно на кровать.
        - Что за бред? Почему я? Причём тут я? Иди Эрта сватать!
        Это было не самое логичное заявление с моей стороны, но лучшее, что я смог выдать спросонья. Что угодно, только бы меня это не касалось напрямую.
        - Род не может принять и тем более сделать главой Изгоя из другой семьи, - спокойно растолковала Ева. - С аристократами же возникнут сложности наследования и объединения. К тому же, ты в любом случае ближе всех к нашей Домине, не считая Эрта. И у тебя есть поддержка других.
        Я собрался с духом, отшвырнул простыню, наплевав на свою наготу, и принялся натягивать выуженные из инвентаря штаны.
        - Может, я плохо соображаю, но, кажется, это тянет на предательство, - заметил я. - Но всё-таки больше похоже на бред. Так что я не буду сообщать Эрту...
        - Виндзоры никогда не вступят в союз с кучкой ренегатов, - перебила меня Ева. - Хотя решать будут даже не они. Доминус мог бы договориться с дочерью, но ему сообщат в последнюю очередь. Из этого дома мы выйдем только как часть клана.
        - Погоди, - я потряс головой, пытаясь отыскать там хоть одну толковую мысль. - Я запутался в этих кланово-родовых взаимоотношениях. Мы тут для переговоров с Виндзорами, так?
        - Я понимаю, что ты Табул, но всё же... - со странной интонацией протянула Ева. - Есть четыре клана. Это ты знаешь? Виндзоры - правящий род в одноимённом клане. Но далеко не единственный.
        - Это я тоже знаю, - подтвердил я. - Но...
        Я действительно знал, что клан делится на множество родов. Даже в нашей группе были представители минимум пяти родов. Хотя фамилий Аманды и Орландо я не знал. Теперь вот Еву можно записать шестой.
        - Есть двадцать семь крупных родов, по числу островов Архипелага, - принялась объяснять Ева, поняв моё замешательство. - Остальные относятся к так называемым малым семьям. У них тоже есть свои Праймы и формально они равны старшим родам, но... Сам понимаешь. Даже среди старших родов все решения принимает Высокая Дюжина. Хотя места могут меняться, один род теряет влияние, другой набирает...
        - И твой род...
        - Старший, - такой ответ оказался для меня неожиданным. - И всё ещё в дюжине. Хотя в самом хвосте.
        Я потёр виски, голова уже начала болеть. Отлично начался денёк, ничего не скажешь.
        - Ты же понимаешь, что ни Бесс, ни остальные на такое не согласятся? - спросил я. - И я тоже не заинтересован. Но на моё-то мнение всем плевать, это не ново.
        - Ты дурак? - совершенно спокойным тоном поинтересовалась Ева. Похоже, она вовсе не стремилась меня оскорбить или обидеть. Просто спросила. - У тебя хорошие отношения с большинством членов нашей делегации. Некоторые примут твою сторону в любом вопросе, другие как минимум прислушаются. За редким исключением.
        - Если Изгоев твой род не примет, то они сразу исключаются, - заметил я.
        Даже не знаю, зачем стал искать здравые аргументы. На что тут возражать? Это же нелепость с самого начала, от и до.
        - Не примет в семью, но может взять на службу, - возразила Ева. - Это дурной тон, но мы нарушим уйму правил. В нынешних обстоятельствах никто и не вякнет. Слишком удобный компромисс, чтобы придираться к мелочам. Объединение нужно всем.
        - К Эрту, - отрезал я. - Решайте всё с ним. Если он даст добро...
        А что тогда? Я соглашусь и женюсь на Еве? Дичь какая-то. Да с какой радости какой-то Табул вдруг стал важным элементом политического союза? Нет, кажется, эта баба просто спятила.
        - Эрт не приемлет компромиссов, - покачала головой Ева. - Он меня просто зарубит на месте. Ты знаешь, как и почему он стал Изгоем?
        Настала моя очередь мотать головой.
        - Он притащил домой с аттестации какую-то девку из Табулов. Семья не оценила, её устранили. А он в ответ перерезал всех, до кого смог дотянуться. Стражу, слуг. Покушался на отца, но не добрался. Думаю, он надеется повторить попытку на этих переговорах. Кстати, дело было в этом самом доме.
        Я открыл рот, собираясь спросить, откуда она всё это знает. Но передумал и закрыл. Какая разница? После ночного погрома, который Эрт устроил у себя в комнате, все слуги должны болтать о причинах такого поведения изгнанного сына хозяина. А может, раньше слухи об этой истории ходили среди аристократов. Не имеет значения, когда и от кого Ева про это узнала. Похоже на правду и объясняет срыв Эрта. Теперь ясно, кто являлся к нему ночью. Хотя если это произошло сразу после его попадания в этот мир, когда он успел жениться на Голди? Ладно, это не так важно и не моё дело.
        - Хочешь компромисс? - я с трудом выдавил натужную улыбку. - Ладно, у меня есть условие. Организуй мне легальный гарем, минимум на десять жён. Сразу, а не потом. Лучше дюжину, а то тебе может места не хватить.
        - Я попробую, - на полном серьёзе кивнула Ева. - Но дюжина только у Доминуса. Рассчитывай не больше, чем на шесть.
        Дожидаться моего ответа она не стала, просто встала и ушла. Впрочем, кофе оставила, и на том спасибо. Хотя это явно недостаточная компенсация за... За всё вот это. Ох, надо было просто сразу на неё наорать и послать куда подальше. А теперь что, придётся вправду рассматривать такой вариант? И ведь не расскажешь никому, сразу чёрт те что начнётся. Или некоторым можно? Если немного подумать и аккуратно выбрать собеседника... Но сперва мне надо выпить кофе.
        Глава 3. Драка в грязи
        Кофе не помог. Или всё же не помогло. Растворимое кофе - определённо оно. Гадость ещё та. Может, просто срок годности вышел лет двести, если не все пятьсот назад. В прежней жизни я не был большим любителем кофе, хотя и отвращения к нему не испытывал. Вот запах мне всегда нравился. И впредь буду кофе только нюхать, а не пить.
        Сумбур в голове только усилился. Определённо необходимо с кем-нибудь поговорить, обсудить предложение Евы. Лучшим кандидатом мне показалась Шила. Главное, заранее договориться, чтобы после рассказа она не пошла никого убивать.
        Но, видимо, раз день не задался прямо с утра, даже если утро наступило ближе к обеду, то и дальше ждать чего-то хорошего не стоило. Я обошёл всё отведённое нашему клану крыло особняка, сперва стучась в двери, а потом и вовсе заглядывая без спроса, но так никого и не обнаружил. Неужели долгожданные представители Виндзоров прибыли, и все на встрече с ними, а я проспал? Наконец, мне попался один из слуг. И хотя тот смотрел на меня с таким видом, будто увидел вылезшего на только что помытый пол таракана, всё же сообщил, что остальные гости собрались во внутреннем дворе.
        Особняк стоял на холме, один край которого оканчивался крутым обрывом. Вот эта часть, отгороженная от пологого склона с дорогой самим особняком, и считалась внутренним двором. Его быстро приспособили под тренировочный плац - пока теоретически, упражнения всем надоели ещё в Цитадели. Хотя Эрт приказывал всем поддерживать форму, но сам не спешил подавать пример. Только Шин, Изгой из Казоку, прибывший с нами как представитель своего клана, дисциплинированно каждый день по нескольку раз проделывал привычные упражнения. Но, видимо, после ночного срыва Эрт решил размяться и погнал с собой остальных.
        Однако я ошибся в предположениях. Эрт во дворе отсутствовал вовсе. Возможно, будь он там, то пресёк бы творящееся безобразие... Хотя нет, это же Эрт. Он бы стоял в первом ряду, улюлюкал и подзуживал. А так эту роль пришлось взять на себя Зету, хотя и он справлялся неплохо.
        Происходящее и впрямь можно было назвать тренировкой, спаррингом. Но с большой натяжкой. Больше это походило на банальную драку. Видимо, ночью прошёл дождь, а двор - всё же вовсе не плац, так что землю развезло до состояния жидкой грязи. И в этой грязи происходила женская драка.
        - Давай, сорви с неё майку! - орал Зет, непонятно кого из двух девушек подбадривая. Скорее всего, ему было всё равно. - Ногами захват делай, за шею! Садись на лицо!
        Я даже не сразу смог опознать с ног до головы облепленные грязью фигуры. Видимо, драка продолжалась довольно долго, раз обе соперницы успели так изваляться. Блондинки, фигуристые, это сужало список, но недостаточно. Оказалось проще осмотреть ряды зрителей и понять, кого не хватает. Первым делом я отметил, что Бетани стоит в сторонке и вздохнул с облегчением. Шила как обычно сопровождала свою госпожу, но на её счёт я и не сомневался - с её участием драка закончилась бы в считанные секунды.
        - Это Аманда и Сью, - сообщил незаметно подкравшийся ко мне Ясон.
        В руке он держал тарелку раскрошившегося печенья, которое с аппетитом лопал горстями взамен отсутствующего попкорна. Хлеба и зрелищ, чего ещё желать.
        - И чего они сцепились? - поинтересовался я.
        - Бабы, - пожал плечами Атлант. - Я даже не интересовался. Эх, жаль не разделись перед дракой.
        - Под слоем грязи всё равно ничего толком не видно, - указал я.
        - И то верно. Можно самому додумать, представить, что они голые.
        Ясон одобрительно хлопнул меня по плечу и поспешил в первый ряд зрителей. Который, впрочем, расположился достаточно далеко, чтобы брызги грязи не долетали. Здесь присутствовало даже большинство слуг, видимо, не каждый день им выпадает такое зрелище. Наконец я заметил Бесс и поспешил подойти к ней.
        - Почему ты их не остановишь?
        - Зачем? -- дёрнула плечом Домина. - Пусть разомнутся, выпустят пар. Может, потом я сама поучаствую.
        - Да? - мои брови непроизвольно поползли вверх, но девушка наблюдала за шоу и вовсе на меня не смотрела. - Против кого?
        - Без разницы.
        Я тоже не видел её лица, но, кажется, она повернула голову в сторону Бетани. Или стоящей рядом Шилы, но это очень сомнительно. Неужели Бесс всё ещё ко мне неравнодушна и ревнует?
        Я снова перевёл взгляд на «арену». Похоже, драка подходила к финалу, который мне определённо не нравился. Одна из девушек повалила другую на землю, уселась ей на спину, ухватила за волосы и макала лицом в лужу. Кто-то определённо должен вмешаться и прекратить это, пока всё не закончилось убийством. Раз Домина не хочет, Эрта нет, видимо, придётся мне.
        - Хватит! - заорал я, выходя вперёд.
        Неаккуратно шагнул, поскользнулся и чуть не шлёпнулся, но всё же сумел удержать равновесие. Вот был бы казус, растянись я в грязи всем на потеху. Победительница обернулась на крик и, несмотря на покрытое грязью лицо, я всё же узнал Аманду.
        - Аманда, прекрати, ты её утопишь!
        - А ты подойди и останови меня! - с вызовом предложила девушка.
        В своей способности справиться с Амандой я сильно сомневался. Хотя и успел прокачаться с наших тренировок, она тоже на месте не сидела и вполне могла поднять уровни навыков. Да и в любом случае я не догнал даже её прежние показатели. Но раз уж влез, то куда деваться. Пришлось сделать ещё несколько шагов, теперь аккуратнее, чтобы наверняка не поскользнуться.
        - Я сказал, отпусти её! - повторил я, всё ещё пытаясь договориться.
        Голос прозвучал как-то неестественно громко, даже показалось, будто воздух вокруг на секунду завибрировал. И к моему удивлению Аманда подчинилась, хоть и медленно, неуверенно, но встала и выпустила волосы Сью, позволив той поднять голову и перекатиться на спину.

«Навык Лидерство повышен до 5 уровня».
        Вот оно что, это всё-таки не моя заслуга. Но прокачаться немного тоже неплохо.
        - Вы все с ума посходили, что ли?! - рявкнул я, обернувшись к зрителям.
        Вопрос получился риторическим, поскольку ответом стали только равнодушные взгляды и редкие пожатия плечами. Разве что слуги поспешили разойтись, да и то скорее из опасения получить нагоняй. Похоже, для всех происходящее оставалось в пределах нормы. Но я всё сильнее начал подозревать, что на нашу психику как-то воздействуют. Может, в еду что-то подсыпают? Или действительно по местным стандартам всё в порядке и ничего необычного не случилось?
        - Идите приведите себя в порядок, обе.
        - Ой, а то мы без тебя не знаем, - фыркнула Аманда.
        - Уж сообразим помыться без приказов, - поддержала её Сью. - Хотя можешь к нам присоединиться, если хочешь.
        Пока я стоял, ошарашенный их внезапной солидарностью, девушки вполне дружно, плечом к плечу прошли мимо и направились к дому. И что это такое было? Подрались непонятно из-за чего и всё, конфликт исчерпан? Если он был. Они и правда могли просто дурачиться, пусть даже со стороны было не похоже. Но это с моей точки зрения, остальные-то ничуть не беспокоились.
        - Я могу потереть вам спины, - предложил Зет девушкам, но был проигнорирован.
        Краем глаза я заметил метнувшуюся в мою сторону фигуру, но не успел ничего сделать. Противник врезался в меня и сбил с ног. Мы покатились по грязи, вцепившись друг в друга. Ну точно все с ума посходили! Или это кто-то из слуг? Шпион Виндзоров, решивший почему-то меня устранить?
        Оттолкнув противника, я вскочил. Он синхронно повторил моё движение. Я вгляделся в перемазанное грязью лицо. В своё собственное лицо. Это сон? Или видение начало сбываться?
        Двойник кинулся на меня. Я потянулся в инвентарь за мечом, но не успел. Врезавшийся в скулу кулак отбросил меня назад, заставив упасть на колени. И тут же шея оказалась в локтевом захвате.
        - Спокойно, свои, - прошипел двойник, склонившись к моему уху. - Стив.
        Я захрипел, поскольку его локоть сдавил мне горло. Очень ценно узнать, что тебя придушит «свой». Бей своих, чтоб чужие боялись! Чёртов метаморф, у него точно крыша поехала.
        Шансов победить Стива у меня не было никаких. Даже не будь в его теле стального каркаса фурии, а уж с ним и подавно. Говорил же Эрту, что нам за глаза хватит одного метаморфа. Рок, как целитель, в этом посольстве нужен, к тому же его психика стабилизировалась благодаря чёрной крови. Стив таким похвалиться не мог.
        Глаза начала застилать кровавая пелена. Я ударил кулаком назад, судя по звуку - попал в лицо. Конечно, метаморфу этим не навредить, так какой толк. Давящее на горло предплечье исчезло, зато в спину прилетел удар ногой, отправив меня катиться кубарем. Стив навалился сверху, придавив к земле и ухватив за волосы.
        - Подыгрывай, - пробормотал он. - Надо всех отвлечь и запутать.
        Так, кажется, это не охватившее его безумие. Просто очередной дурацкий план Эрта, чей же ещё. Отвлекающий манёвр, который я испортил, так что пришлось принять в нём участие. Надеюсь, этим всё и ограничивается.
        На этот раз Стив не пытался бить всерьёз. Наоборот, сам отскочил и упал в стороне так, будто это я его сбросил. Что ж, такой расклад мне нравится больше. Метаморфу ничего не сделается, так что можно лупить его в полную силу. Видимо, в мои актёрские таланты они с Эртом не верили. Ну и правильно, нет у меня настроения подыгрывать их дурацким замыслам, в чём бы они ни состояли.
        Я вскочил, подлетел к двойнику и пнул его ногой. Он изогнулся, умудрившись из лежачего положения подлететь в воздух, словно мой удар был в несколько раз сильнее. Ага, отправить в полёт тело со стальным каркасом я бы не сумел, даже будь Сила прокачана раз в пять больше. Ну ладно, если в пять, то может и сумел бы.
        Стив снова кинулся на меня, сгребая в охапку и сшибая с ног. То, что мои руки вцепились ему в горло, не помешало метаморфу давать инструкции.
        - Надо поменяться. Притворись, что ты копия, а я настоящий. Запутаем всех. Обманем Виндзоров. Эрт учит Зеро превращаться в него. Рок нужен сам по себе. Но не всё время.
        Проклятье, план всё же более глобальный. И двойников получится целая куча. Хотя метаморфов у нас только два, но фурии тоже способны менять облик благодаря пластичности псевдоплоти. Только гораздо медленнее. Шила как-то пыталась притвориться Бетани, но не успела полностью преобразиться. Значит, отвлекающий манёвр нужен для того, что Зеро превратился в Эрта, пока никто не видит. До кучи Стив превратится в меня, и...
        Что дальше, я додумать не смог. Даже не из-за того, что противник разжал мою хватку на горле, отшвырнул в сторону и от души двинул ногой по рёбрам, хотя это тоже помешало мыслительному процессу. Но главное - мне просто не хватало информации. Зачем все эти фокусы? Какой смысл? Я бы ещё понял, если бы все метаморфы изображали Эрта, но я-то им зачем сдался?
        - В чём смысл? - прохрипел я.
        - Долго рассказывать, - буркнул Стив, схватив меня за плечи и резко поставив на ноги. - Бей сильнее, быстрее, резче!
        Легко сказать. Хотя вырваться из захвата тоже оказалось на удивление легко. Пусть даже тренировки не прошли даром, пару приёмов я выучил, но всё же Стив явно поддавался. От моего удара он отлетел и покатился кубарем, как недавно я сам. Но при попытке отвесить пинка, он схватил меня за ногу, дёрнул, уронив в грязь, навалился сверху и мы снова покатились, сцепившись.
        - Теперь никто нас не различит, - пробормотал Стив, отпуская меня.
        Да уж, трудно отличить один комок грязи от другого. Но логично, что победить должен фальшивый я, метаморф сильнее, и все это знают. Я подавил мимолётный соблазн нарушить планы Эрта. Во-первых, тогда мне всё-таки придётся решать проблемы самому, лучше понадеяться, что Изгой знает, что делает. Хотя сомнений в этом возникало всё больше. Во-вторых, Стив не отстанет и будет валять меня по лужам, пока не добьётся своего. Ну и в-третьих, грех не воспользоваться возможностью выплеснуть пар и от души попинать противника, которому хуже от этого не будет.
        Я с размаху двинул ему ногой. На этот раз противник не стал перехватывать удар. Свернулся в позу эмбриона, прикрывая голову руками. Нет, так не пойдёт. Если бы метаморф лупил подобным образом меня, на мне бы потом живого места не осталось. Никто не поверит.
        - Мордой в пол, - рыкнул я, ухватив его за волосы.
        Стив послушно повернулся, позволяя ткнуть себя лицом в лужу, как до этого Аманда делала со Сью. Но никто не торопился прервать попытку утопления. Вот спасибо, ребята, я запомню.
        - Хватит, - наконец скомандовала Шила.
        Фурия не сделала ни шагу в мою сторону, но ей это и не требовалось. Все понимали, что она может преодолеть разделяющее нас расстояние за пару секунд. И она уж точно не поскользнётся. Я послушно отпустил свою «жертву» и отступил, поднимая руки. Даже сумел выдавить ухмылку, хотя вряд ли её кто-то рассмотрел под грязью.
        Бетани тут же кинулась к моему двойнику, помогая ему подняться. Чёрт, об этой стороне вопроса я не подумал. Если Стив будет изображать меня перед всеми, включая Бетани, то они и спать будут вместе? В таком ракурсе моё видение будущего представало уже не столь значительным. Но в конце концов, должна же Бетани опознать подмену. Или нет?
        Ладно, буду решать проблемы по одной за раз. Стоит поговорить с Эртом и узнать, какие инструкции он дал метаморфу. И в чём вообще смысл всего этого плана. Ну а для начала - сходить помыться.
        Глава 4. Неудавшееся притворство
        Есть в этом мире стабильные вещи. Например, общие душевые. Хотя в поместье Ротшильдов имелись и индивидуальные ванные комнаты, но две, расположенные в выделенном нам крыле, по общему согласию достались Бесс с Эртом и мне с Бетани. А теперь моё место занял Стив, и именно ему предстояло отмокать в настоящей ванной. Мне же сойдёт и душ. Главное, побыстрее перестать оставлять грязные следы на полу, а то слуги косятся.
        Хотя, вероятно, их реакция вызвана вовсе не тем, что я добавляю им работы по уборке. Наличие метаморфа в отряде стало для них сюрпризом. Возможно, теперь они опасались, что я убью кого-то из них, чтобы занять его место. Такой план нами, кстати, рассматривался, но был отвергнут большинством. Не по причинам гуманности, просто посчитали, что шпион среди слуг не сможет выдать себя за другого, слишком хорошо они между собой знакомы, да и ценной информации вряд ли сумеет вызнать. Аристократы не склонны посвящать слуг в свои планы.
        Лично я был за то, чтобы придерживать Стива в качестве козыря в рукаве. Но Эрт решил по-другому и моего мнения вовсе не спросил, так что теперь придётся подыгрывать. Но хоть предупредили бы, чем мне теперь объяснять якобы нежелание сменить облик. Впрочем, все знают о психической нестабильности метаморфов, так что желание притворяться каким-то Табулом вполне могут счесть обычной причудой.
        По пути я заглянул в логи. Драка всё же прошла не зря, некоторые навыки подтянулись. Хотя и два последних месяца в Цитадели я не сидел на ровном месте, так что список боевых навыков на данный момент выглядел так:
        Мечник - 6
        Зачарователь - 7
        Тактик - 6
        Выносливость - 8
        Мужественность - 7
        Сила - 7
        Скорость - 6
        Регенерация - 5
        Защитник - 7
        Ловкость - 7
        Рубака - 5
        Копейщик - 5
        Крушитель - 4
        Кровавая Ярость - 3
        Короткие клинки - 5
        Метаморфизм - 1
        Контроль Метаморфизма - 1
        Итого в сумме 90 очков. Осталось добрать ещё 10, чтобы получить возможность выбрать специализацию. Только вот при этом оружейные навыки сольются в один, с уровнем, равному наименьшему показателю. А прокачка Крушителя мне категорически не давалась. Не то, чтобы я был особенно хорош с топором или копьём, но вот всякие булавы и молоты - вообще не моё. Обидно будет, что оружейный навык упадёт. С другой стороны, очки всё равно не потеряются, а распределятся по другим умениям. И думаю, потом не так уж трудно будет снова поднять навык до прежнего уровня, сражаясь привычным мечом.
        Но чем дальше, тем сложнее становилось прокачивать каждый навык, требовалось всё больше действий и усилий. Вот сейчас неожиданно поднялись Ловкость и Сила, хотя не сказал бы, что особо их задействовал. Видимо, оставалось совсем чуть-чуть. Жаль, никакая шкала прогресса не отображается, было бы более наглядно.
        А вот из небоевых навыков за это время прокачался только Любовник, по понятным причинам ночёвок в одной постели с Бетани. Но и то всего на один пункт, достигнув 5. Видимо, на него, как и остальные навыки, гораздо сильнее влияет освоение новые приёмов, в отличие от повторения уже опробованных. Но цели прокачивать Любовника у меня вовсе не стояло, так что о каких-либо экспериментах я даже не задумывался.
        Аманда и Сью ещё не закончили водные процедуры, хотя, на мой взгляд, выглядели уже совершенно чистыми. Обнажённые женские тела в душе давно перестали меня смущать... Ну, почти. Как минимум, я научился не подавать вида. А уж Стив и подавно не должен смущаться. Впрочем, возможно, девушки в курсе плана. Или нет?
        Из-за этой неопределённости я не стал у них ничего спрашивать. Если выдам, что я настоящий Лин, а им этого знать не полагалось, то испорчу всё дело. Хотя если они не в курсе, то и Стив мог не знать причин их драки, а потому должен полюбопытствовать. Или...
        Я тряхнул головой, разбрызгивая капли грязи. И без того было нелегко, надо же было Эрту ещё сильнее всё усложнить.
        - Эй, аккуратней, мы же только помылись! -- возмутилась Сью.
        Действительно, грязь с моих волос забрызгала её. И навык Целибата после Лабиринта у неё правда исчез. Я об этом, конечно, знал, но сам не видел. А теперь вот получил возможность лично убедиться, что все половые признаки на теле Сью на своих местах.
        - Нечего так пялиться, - огрызнулась она. - Говорила уже, что тебе ничего не светит, Стив, в любом облике.
        Сью начала отказывать мужчинам? Вот это стало для меня новостью. Раньше-то и с тремя сразу соглашалась, в надежде избавиться от Целибата.
        - Не боишься, что снова Целибат вернётся? - буркнул я.
        - Не переживай, об этом есть кому позаботиться и без тебя.
        У Сью с кем-то постоянные отношения? Да уж, мало внимания я уделял товарищам. Слишком замкнулся на себе, собственных отношениях с Бетани, предстоящих проблемах в посольстве. Впрочем, чужая личная жизнь меня вообще не касается. Если только отношения в коллективе не станут причиной ссор и разногласий. Хотя и этим не мне следует заниматься, но Эрту уж точно плевать.
        - Да я так, просто спросил, - пожал плечами я, вставая под душ.
        Фыркнув, она прошла мимо, будто нарочно качая широкими бёдрами. Вообще, мы со Сью неплохо ладили. Раз так себя ведёт, значит, вправду принимает меня за Стива.
        - Быстро вы помирились, - заметил я, как только за Сью закрылась дверь. - Или специально в грязи валялись, чтоб был повод потом потереть друг другу спины? Или не только спины?
        - Передо мной-то можешь не прикидываться, Лин, - вздохнула Аманда. - Нас связывает клятва, я тебя в любом облике узнаю. Кстати, Стиву ты подражаешь плохо, он совсем не так себя ведёт.
        Я выпучил глаза, в которые немедленно попала вода. Хорошо хоть рот не раскрыл, а то ещё и нахлебался бы. Про клятву я, конечно, помнил, но вот про эффект связи услышал впервые. Я со своей стороны ничего такого не чувствовал. И в отношении Бетани, которая давала клятву мне, тоже. Возможно, просто не знаю, куда смотреть, или нет нужного навыка.
        - Связывает? - переспросил я. - А как эту связь проверить можно?
        - Ага, это всё-таки ты, - удовлетворённо кивнула девушка. - Да нет никакой связи, я блефовала, а ты попался. Не верь всему, что тебе говорят.
        Я пожал плечами. Не особо и хотел скрывать. А вообще, легко обманывать того, кто тебе верит. И к тому же, мало знает. Не могу и не хочу я никому не верить, паранойя до добра не доводит. Пускай они с Эртом хоть до хрипоты повторяют одно и то же. Кстати, интересно, это у них просто мысли так сходятся, или Аманда от Эрта эту мысль и подхватила? Впрочем, неважно. Есть гораздо более актуальные вопросы.
        - Так что мне дальше делать-то? Будет два Лина тут бродить? И кого это волнует?
        - Я не в курсе, меня не посвятили в детали плана, - скривилась Аманда. - Велели передать, чтобы ты сходил в подвал. Там будут ждать и всё расскажут.
        - Это глупо, - проворчал я. - Если уж ты в курсе подмены, то какой смысл скрывать остальное? Дурацкая таинственность.
        - То, чего не знаешь, не сможешь разболтать. Даже под пытками.
        И она так спокойно об этом говорит?! Какой вообще толк от всех этих планов, если Виндзоры нас захватят и начнут пытать?
        - Да не напрягайся так, - отмахнулась девушка. - Это крайний случай. Всякое может случиться. Мы уже попадали в плен, знаешь ли.
        Ага, можно подумать, я забуду такое. Учитывая, что случилось это во время моего командования отрядом. Могла бы и не напоминать лишний раз.
        - Есть вариант решить дело миром, - неуверенно протянул я.
        Пожалуй, Аманде можно довериться. Хотя она сама не очень-то стремиться знать больше необходимого, но зато я хочу поделиться и посоветоваться. И вообще, хватит тайн и секретов.
        - Неужели?
        - Ага, - кивнул я. - Мне тут поступило предложение влиться в один из старших родов. Всем нашим кланом. Через брак. Даже гарем обещали.
        - Интересно, - протянула Аманда. - И что ты ответил?
        - Пока ничего. Посоветоваться хотел. Что скажешь? Будешь моей третьей женой? Ну или четвёртой, как получится.
        Я постарался произнести это нарочито шутливым тоном, а то ещё примет всерьёз, потом не отверчусь. Вправду обзаводиться гаремом я не планировал. Разве что фиктивно, если это пойдёт на пользу делу.
        - Увы, никак не могу, дорогой, - рассмеялась девушка. - К сожалению, я уже замужем. Аж три раза. При том, без права на гарем. Так что...
        На этот раз прежде, чем пучить глаза и отвешивать челюсть, я отвернулся от струи душа. При виде выражения моего лица, Аманда уже откровенно расхохоталась. Она пошутила, что ли?
        - Издеваешься? - уточнил я.
        - Ничуть. Ты поделился своим секретом, я своим. Как видишь, я плохой советник по вопросам брака.
        Пока я подыскивал ответ, она вышла из душевой, оставив меня обтекать, во всех смыслах слова.
        Глава 5. Рискованный эксперимент
        На стук в дверь подвала никто не отозвался. Я помялся у порога, постучал ещё, но снова глухо. Вряд ли Аманда решила меня так глупо разыграть. Скорее просто находящиеся внутри не знают, кто тут стучит, вот и не отзываются. Ну, о своём приходе я предупредил, так что, надеюсь, без штанов никого не застану.
        В подвале царила полная темнота, но стоило мне войти, как щёлкнул выключатель, и загорелась одинокая лампочка под потолком. Не светящаяся панель, а самая обыкновенная банальная лампочка, болтающаяся на проводе. Хотя эта деталь удивила не так сильно, как то, кто именно меня ждал.
        - Наконец-то припёрся, - протянул Зет, сверкая жёлтыми глазами. - Ме-е-едленно же ты шёл.
        Он лежал на каких-то ящиках, подперев голову рукой. Видимо, и впрямь заждался. Судя по тому, как тянет слова, успел обдолбаться зелёной пылью. Да уж, нашёл Эрт кому доверить инструктаж.
        - Ты вообще в состоянии разговаривать? - поинтересовался я.
        - Лет с трёх, - оскалился в ответ Зет.
        Вероятно, он считал, что очень смешно пошутил, но я едва удержался от того, чтобы хлопнуть себя ладонью по лбу.
        - Тогда говори по делу.
        - Ишь, какой шустрый, - цокнул языком Изгой, наконец перейдя из лежачего положения в сидячее.
        Ну, точно пыли нанюхался. То жаловался, что я долго шёл, то теперь не торопится. Видать, уже забыл, что говорил. Я прошёл к другому ряду ящиков, собираясь присесть. Похоже, разговор затянется, так что стоит устроиться с комфортом. Но увидев лежащее за ящиками тело, от неожиданности отскочил. Зет расхохотался.
        - Не боись, не укусит.
        В этом я и не сомневался. Вуд запросто может кулаком приложить, а вот кусаться - не в её стиле. Да и в данный момент она определённо без сознания. И у меня есть подозрения, почему, но лучше бы им не оправдаться.
        - Что с ней?! - резким тоном спросил я.
        - В отключке, отрубилась, - развёл руками Зет.
        Я вдохнул, выдохнул, но спокойствия не прибавилось ни капли. И так день с самого утра вышел напряжённым, теперь ещё этот наркоман обдолбанный... Но бить его толку нет, даже если вдруг я с ним справлюсь. Всё же Изгой, пусть и под зелёной пылью.
        - Ты её пыли дал? - кивок в ответ. - Зачем?
        -- Так она просила, - искренне удивился Зет. - Строго в медицинских целях. Но вообще, это тебя не касается.
        - Ах так?! - я не сдержался и всё-таки вспылил. - Ну, раз меня не касаются дела членов посольства, то и не впутывайте меня! Пойду вышвырну Стива и заставлю сменить облик. Не собираюсь играть в ваши игры втёмную!
        - Ух ты, а мальчик-то подрос, - наигранно растроганным тоном протянул Изгой и даже сделал вид, будто смахивает несуществующую слезу. - Как по девкам пошёл, так сразу мужиком стал.
        Ясно, нормального разговора не будет. Я развернулся и пошёл к выходу, с твёрдым намерением сделать именно то, что сказал.
        - Стоять! - уже совсем другим тоном рявкнул Зет.
        Что-то пролетело мимо моего уха и вонзилось в дверь. Да этот псих в меня нож метнул! Ну, не в меня, вряд ли случайно промазал, хотя и такое может быть. Но всё же буду надеяться, что это просто предупреждение.
        - Готов нормально говорить? - обернулся я к нему. - Или ещё не протрезвел?
        - Да я не... А, ты про пыль, - сообразил он. - Я так, щепотку, для расслабона. Мне это не мешает.
        Я промолчал, только сложил руки на груди и покачал головой. Вообще, конечно, Зет почти всё время такой. Но может он постоянно слегка обдолбан.
        - В общем, к делу, - решил он, сложил пальцы в замок и хрустнул суставами. Он что, на пальцах мне объяснять собрался? - Значит, подмена тебя Стивом...
        - Сперва про Вуд, - потребовал я.
        Изгой замер с открытым ртом и заморгал, явно начисто потеряв мысль. Наизусть рассказывать собирался, что ли?
        - Ладно, ты же не отстанешь, - вздохнул он. - Это не мой секрет, поэтому молчок. Я тебе ничего не говорил. Она принимает пыль не для кайфа, а как снотворное и обезболивающее. Строго отмеренную дозу.
        - Обезболивающее? Зачем?
        Зет всплеснул руками и что-то пробормотал под нос, явно досадуя на мою непонятливость.
        - Больна она потому что!
        - Это из-за ампутации рук? - насторожился я.
        Вроде, больше с Вуд в последнее время ничего не случалось, нет других причин заболеть. Неужели всё из-за меня, потому что под моим командованием наш отряд попал в плен? Я-то думал, хотя бы в случае с Вуд всё исправили, прирастили руки-протезы обратно...
        - Нет, это из-за меня.
        Я обернулся на новый голос. Оказывается, в боковой стене есть ещё одна дверь, которую я сперва не заметил, поскольку одинокая лампочка недостаточно освещает просторный подвал. И сейчас из этой двери вышел незнакомый белобрысый паренёк. Я не сразу, но всё же сообразил, что это Рок. С некоторых пор метаморф повадился менять лицо и причёску, всё никак не может выбрать постоянный облик. От внешности накачанного здоровяка он давно отказался, а вот на одной физиономии всё никак остановиться не может.
        - Отторжение тканей, - продолжил он. - Понятия не имею, почему, но метаморфическая масса не смогла прижиться. У других такой проблемы не было.
        Это отчасти успокаивает. И не только в том плане, что болезнь Вуд не моя вина. Рок похимичил со многими, да и его способность к исцелению - один из наших козырей в переговорах с Виндзорами. Но всё же...
        - Можно что-то сделать? Как-то помочь Вуд? Если ты уберёшь метаморфическую массу...
        - Поздно, - покачал головой метаморф. - Она не сказала о проблемах сразу, метастазы уже разрослись. Я не смогу удалить их все, не заменяя другой плотью. А она не приживётся.
        - Метастазы? - ухватился я за знакомое слово. - У неё рак?
        Рок почесал белобрысый затылок и пожал плечами.
        - Да, что-то вроде, наверное. Я смутно помню эти слова. Я...
        Он нахмурился и тряхнул головой, будто у него началась мигрень.
        - Да хоть краб или омар, какая разница! - вмешался Зет. - Сказано же, ничего не поделать.
        - Но наниты, регенерация, - заикнулся я.
        - Опухоль и есть реакция нанитов на чужеродную ткань, - пояснил Рок, взяв себя в руки. - Предполагаю, это произошло как раз из-за прокачанной регенерации. Возможно, из-за моего вмешательства проявились последствия вживления брони. Я не врач. Хотя... кажется, был им прежде. Но не помню, не могу вспомнить...
        Он схватился за голову теперь уже обеими руками. Похоже, попытки вспомнить прошлую жизнь, до превращения в чудовищного неразумного монстра-метаморфа, и впрямь вызывают у него мигрень. Я до сих пор не в курсе, как ему вообще удалось вернуть разум. Главное, чтобы снова не сорвался и не утратил его. С монстрами на континенте мне уже приходилось сталкиваться, повторения совсем не хочется.
        - Может, уже вернёмся к делам? - заканючил Зет. - А то мне так надоело тут торчать...
        Я смолчал и не стал спрашивать, не всё ли ему равно, в каком месте «торчать». С трудностями перевода я тоже так и не разобрался, игру слов могут вообще не понять. Есть ли в местном языке сленговое слово «торчок» для обозначения наркомана? Если и есть нечто подобное, оно может звучать совершенно иначе, чем использованное Зетом. Надо проверить на Эрте, поймёт ли правильно. А потом, например, на Аше, всё равно она в курсе моего происхождения.
        - Ладно, - согласился я. - Так зачем меня подменили Стивом и что теперь мне самому делать-то?
        - А вот это самое интересное.
        В голосе Зета звучала такая гордость, будто этот план именно он и придумал. Надеюсь, что нет. Хотя я уже не уверен, что из Эрта стратег лучше.
        - Стив подменил тебя, а ты подменишь другого! - выпалил Зет.
        Что?! Допустим, это даже получится. Допустим, я даже соглашусь, чтобы Рок похимичил с моим лицом. Но какой в этом смысл?! Тут уже никаких допущений не хватит. Все поменяемся друг с другом, просто чтобы запутать Виндзоров? Бред!
        - Не спешите, оба, - Рок поднял руку, останавливая готовый вырваться из меня поток вопросов и возмущений. - Сперва мы проведём один эксперимент. - Он открыл дверь, из которой вышел, и позвал: - Орландо!
        Я вздохнул. В этом подвале половина делегации собралась, что ли? Какая-то паршивая конспирация получается. И они не могли закончить свои эксперименты до моего прихода? Зачем меня-то было ждать.
        - Я должен заменить этого? - поинтересовался я.
        На мою интонацию никто не отреагировал.
        - Да, - спокойно кивнул Рок. - Ты безродный, а он Прайм. К кому будут прислушиваться больше? Притворишься, что готов переметнуться. Но в качестве шпиона нужен тот, кому можно доверять.
        - А я уже предавал вас разок, - понурившись, признал Орландо. - И жестоко за это поплатился.
        Я закатил глаза. Сколько пафоса, как только из ушей у него пафос не потёк. Мне что, придётся вот так говорить всё время?
        - Что-то не помню, чтобы тебя хоть как-то наказывали, - заметил я.
        - Лабиринт, - коротко отозвался Орландо и... принялся расстёгивать штаны.
        Да что тут творится?! Какого...
        - Что вы...
        - Сейчас сам всё увидишь, - перебил Рок.
        Да не хочу я ничего видеть! Пусть я давно навидался в душевой на голые тела представителей обоих полов, но одно дело душ, а другое полутёмный подвал. И выглядит это совсем не здорово.
        - У меня нет ни малейшего желания смотреть на его гениталии, - заверил я.
        Зет у меня за спиной сдавленно захихикал. Через несколько секунд я понял причину его смешливости. Орландо спустил штаны, и гениталий под ними как раз не оказалось. Только гладкая кожа там, где должны быть половые органы. Как у куклы. Как до недавних пор было у Сью. Целибат.
        - Лабиринт передал навык Сью тебе?
        Орландо передёрнул плечами.
        - Не знаю я, - огрызнулся он. - Передал или просто забрал, а мне дал. Другие отмалчиваются, никто не говорил о передаче навыков.
        - Ну, ты-то свою проблему тоже не афишировал, - указал Рок. - Хотя понятно, почему.
        - И что дальше? Ты же не умеешь лечить Целибат, - напомнил я.
        В руке метаморфа появился пузырёк с чем-то тёмным. Я догадался о содержимом в первую очередь потому, что не так уж давно подобный пузырёк хранился и у меня в инвентаре. Чёрная кровь, кровь Аши.
        - Но ведь...
        Меня снова перебили, не дав договорить.
        - Я готов пойти на риск добровольно и полностью осознавая возможные последствия, - объявил Орландо. - Уж лучше взорваться, чем... Чем так жить.
        - Если он уцелеет, то у нас появится ещё один чернокровка, - изрёк очевидное Рок. - Тогда имитируем отъезд Стива. А если взорвётся... Ну, тогда скажем, что погиб метаморф.
        - А не могли всё это проделать без меня?
        - Чтоб ты потом ныл, что мы его заставили, а то и убили? - хмыкнул Зет. - Вуд вон живая вполне, а ты концерт закатил.
        Орландо натянул штаны, но не стал возиться с застёгиванием ремня. Ему явно не хотелось терять время. Скорее всего, опасался передумать. Всё же вероятность погибнуть гораздо выше. Но... А как бы я поступил на его месте? Пожалуй, когда только попал в этот мир, отличайся новое тело подобными особенностями - принял бы это. Но теперь... К тому же, насколько я понимаю, Целибат не блокирует выработку половых гормонов. Хотя сужу я только по поведению Сью. Как ни странно, она как раз после избавления от Целибата даже остепенилась. Возможно, из-за того, что наконец удалось удовлетворить потребности.
        Пока я размышлял, Орландо успел отобрать у Рока пузырёк и выдернуть пробку.
        - Если что... Простите меня за всё, - пробормотал он.
        Наверное, тяжело далось надменному Прайму это извинение. Ну, теперь понятно, почему он после возвращения с континента притих. Трудно строить из себя мачо при таких обстоятельствах.
        Орландо шумно выдохнул и залпом проглотил содержимое пузырька. Будто водку пьёт, откуда только такие привычки. Я на всякий случай отвернулся, пригнулся и закрыл голову руками. Если он сейчас лопнет, лучше чтобы чёрная кровь на меня не попала. Надо надеяться на лучшее, но лучше быть готовым к худшему. Через несколько секунд всё станет ясно.
        Глава 6. Тайные планы
        Не услышав хлопка лопающегося тела, я обернулся. Орландо стоял на месте, целый и невредимый.
        - Получилось? - удивлённо спросил он.
        Сам не верил в успех, но всё-таки решился. Вот даже не знаю, порадоваться за него или считать идиотом. Хотя одно другому не мешает.
        - Проверь... - начал Рок. Орландо принялся судорожно расстёгивать штаны, вызвав у метаморфа тяжёлый вздох. - Способности проверь, а не причиндалы! Навык мгновенно не исчезнет, сперва произойдёт перенастройка интерфейса.
        Орландо закивал, перестал пытаться оторвать неподатливую пуговицу на ширинке, закрыл глаза и сосредоточился. Через несколько мгновений его окутала темнота. Так бывало с Ашей, когда она перемещалась в пространстве. Но Орландо не исчез вместе с тьмой. Она будто впиталась в него, тело Прайма на мгновение словно превратилось в тень. А потом тьма обрела плоть.
        - Вот ведь идиот, - выругался Рок, поспешно отскакивая подальше.
        Я тоже отступил на пару шагов. Стоять рядом с тем, во что превратился Орландо, не было ни малейшего желания. Хотелось сбежать как можно дальше и выжрать не меньше литра самогонки Романовых, чтобы забыть увиденное. Жаль, ни одного Романова с нами нет. Да и вряд ли выпивка поможет, такое из памяти уже не вытравить.
        Орландо больше не походил на человека, вообще ни капли. Его место заняла некая аморфная масса, смахивающая на гигантскую амёбу с ложноножками. Хотя сперва у меня возникла ассоциация с кальмаром, из-за щупалец, но никакого подобия тела за ними не было.
        - Это... что? - с трудом выдавил я.
        Неужели у чёрной крови есть и такой эффект? И со мной могло случиться подобное?
        - Могу только предполагать, - отозвался Рок. - Вероятно, он захотел нарастить плоть... хм... в определённом месте. Но вышло не то.
        - Он... Он жив? Ну, в смысле, оно сохранило разум Орландо?
        Амёба продолжала разрастаться, так что нам пришлось отступить ещё на пару шагов. Главное не дать перекрыть проход к двери. И не забыть вытащить отсюда Вуд.
        - Вряд ли, - покачал головой Рок. - Спонтанный метаморфизм всегда отнимает разум. А это, - он указал на амёбу, - похоже на чистую метаморфическую массу. Только она растёт...
        - Так забирай, -- предложил Зет. - Ну, в личное пространство. Получишь бесконечный запас плоти.
        - А если место закончится? Или Рок сам превратится в такую массу? - возразил я.
        - Придётся рискнуть, - решил метаморф. - Иначе нас затопит. Не только подвал, но, может, и весь остров.
        - Или весь мир, - зловещим тоном прогудел Зет.
        - Тоже вариант, - на полном серьёзе согласился Рок.
        - Но материя не может браться из ничего! - воскликнул я.
        - Не может, - снова согласился метаморф. - Она берётся из чего-то.
        Издевается он, что ли? Хотя, конечно, сейчас не тот момент, чтобы доискиваться до причин и принципов действия. Надо с последствиями разобраться так, чтобы они не разобрались с нами. Но с другой стороны, понимание причин могло бы в этом помочь. Пожалуй, Аша могла бы что-то подсказать. Только где она сейчас, как её быстро найти, привести сюда и ввести в курс дел? Пока мы будем за ней бегать, «амёба» уже заполнит весь подвал.
        Рок решился, шагнул вперёд и положил руку на метаморфическую массу. «Амёба» тут же начала уменьшаться, втягиваясь в его инвентарь быстрее, чем разрасталась. Главное, чтобы хватило места. Инвентарь ведь тоже не бесконечен. Хотя совершенно непонятно, как его объём прокачивается и отчего зависит. Что-то слишком много всего неизвестного и непонятного. И наверняка не я первый этим интересуюсь. А раз ответов до сих пор не нашли, то не буду тешить себя мыслями, будто самый умный и додумаюсь до того, чего не смогли понять тысячи других людей.
        Когда вся разлившаяся по подвалу плоть исчезла в личном пространстве Рока, на полу остался лежать почерневший скелет в полурасстёгнутых штанах. От этого зрелища меня слегка передёрнуло. Странно, что кости не преобразовались вместе с остальным. Но так хотя бы очевидно, что Орландо на сто процентов мёртв. Он мне никогда не нравился, но всё равно жаль. На моих глазах только что погиб человек, каким бы он ни был... Да и не настолько он был плох. Однако смерть всё же лучше превращения в «амёбу» с сохранением разума. Впрочем, уверен, при таком раскладе рассудок сохранился бы ненадолго. Стать безумной амёбой, брр... Покойся с миром, Орландо.
        - Не лопнешь? - с лёгкой опаской спросил Зет.
        - Всё в порядке, - заверил Рок, вызвав этим два облегчённых вздоха. - Но мой запас метаморфической массы и впрямь стал бесконечным. Если верить интерфейсу. А теперь вернёмся к вопросу подмены.
        - Что, прямо сейчас? - я кивнул на скелет. - Может, сперва...
        - Мы скажем, что это был Стив, - напомнил Зет. - Так что ничего не трогаем, покажем останки, как есть.
        Я вынужденно кивнул. И только теперь задумался, - а как тут поступают с мёртвыми? Хотя в Цитадели погибло немало народу, я не видел ни одних похорон. И даже не слышал, чтобы их устраивали. Кладбищ тоже не видел. Учитывая ограниченные территории островов, занимать большую площадь для закапывания покойников было бы, мягко говоря, непрактично. Может, их хоронят в море?
        - Ладно, я должен притвориться Орландо, понял. Как это сделать? Я не хочу, чтобы моё лицо перекраивали.
        - Понимаю твоё недоверие, - кивнул Рок, покосившись на ящики, за которыми спала Вуд. - Нет, изменять твоё лицо я не буду. Я создам маску из плоти, живую.
        Видимо, у меня глаза полезли на лоб, да и вообще выражение лица было ещё то. Даже метаморф не сдержал усмешки, а Зет вообще ржал в голос, забыв про всякую конспирацию.
        - Это как? Это...
        Вместо ответа Рок просто протянул мне маску. Я непроизвольно отшатнулся. После того, как Орландо только что погиб у меня на глазах, видеть его безжизненное лицо было странно и пугающе. Будто с парня содрали кожу. А уж учитывая, что Рок впитал его плоть...
        - Это просто копия, я сделал её до смерти Орландо. Не из его плоти.
        Особого облегчения я от этих слов не испытал, разве что самую малость. Всё же было бы лучше, проведи они эксперимент без меня. Ладно, к чёрту эвфемизмы - если бы Орландо погиб так, чтобы я этого не видел. Было бы проще. Возможно, Зет прав, я бы засомневался в добровольности его решения. Хотя Року я достаточно доверяю.
        - И как... что...
        Похоже, на сегодня я разучился внятно говорить, одни междометия остались.
        - Я приживлю маску к твоему лицу в нескольких точках, - принялся объяснять метаморф. - На неё будет передаваться вся твоя мимика. Фактически, это будет новое лицо поверх настоящего. Скоро ты вообще перестанешь замечать маску. Но в любой момент сможешь её снять, даже без меня. Хотя придётся отрывать с мясом, но это грозит только несколькими ссадинами.
        Я задумчиво хмыкнул. Он наверняка преуменьшает, чтобы меня успокоить, но вряд ли нагло врёт. Я ещё раз осмотрел маску, теперь уже без лишних нервов. Закрывала она не только лицо, но всю голову целиком. Учитывая, что у Орландо были светлые волосы, а у меня тёмные, то это логично, пришлось бы ещё и краситься, стричься... Я хотел спросить, не помешают ли под маской мои собственные волосы, но наверняка метаморф об этом подумал и предусмотрел, лучше довериться его опыту. С Вуд он ошибся, но это же не его вина. Почти наверняка.
        - Хорошо, я надену это лицо и притворюсь Орландо, - кивнул я. - Но для чего это нужно? Что мне потом делать?
        - Всё просто, - вмешался Зет, который и должен был уже давно мне это объяснить. - Притворишься наглым самовлюблённым Праймом, сделаешь вид, что хочешь переметнуться. Мол, присоединился к нам, только чтобы пошпионить и всё разузнать, а теперь готов выдать всю информацию. Не за так, конечно. Справишься?
        Да уж, проще некуда... В теории всё понятно. Но действительно, справлюсь ли я? На то, чтобы притворяться Лином Табулом, моих актёрских талантов хватило. Но его почти никто не знал, кроме сестры, с которой я почти не общался. И то она начинала подозревать, что что-то не так. Впрочем, Орландо вряд ли знаком с представителями клана Ротшильдов. А с его роднёй мне контактировать, надеюсь, не придётся. Кстати, а какая у него фамилия, к каким роду он принадлежит? То есть, принадлежал...
        - Честертон, - сообщил Рок, когда я задал этот вопрос. - Орландо Честертон. Один из старших родов, входит в Высокую Дюжину.
        Я присвистнул. Оказывается, Орландо был действительно знатным. Не на пустом месте задавался. Ещё и наследник, Прайм же. Тогда почему он вообще присоединялся к нам? Зачем? Неужели вправду для того, чтобы пошпионить? Ну, жизнь поломала его планы. А потом прикончила и его самого, да уж...
        - Понятно, - кивнул я. - Кто ещё в курсе этого плана? А то у меня, возможно, есть к нему дополнения.
        Учитывая недавнее предложение Евы... Недавнее? Да это же было сегодня, всего часа два назад, может уже три! А будто несколько дней прошло. Многовато событий разом. Так вот, воплотить это предложение Честертону будет гораздо проще, чем какому-то Табулу. Но для этого все наши должны знать, что в обличье Орландо теперь я. Или довериться Орландо, что сложнее. И в любом случае, после объединения кланов он может исчезнуть, исполнив свою роль. Хотя так мне придётся задержаться в чужом образе дольше. Но зато не повешу на себя кучу обязательств и фиктивных браков.
        Для начала мне пришлось довериться Року и Зету, пересказав им предложение Евы. Хотя я не планировал этого делать, но обстоятельства успели поменяться. Никто из них не стал психовать, обзывать Еву предательницей или что-то подобное. Признаться, я опасался такого поворота. Как оказалось, напрасно. Но возникли другие препятствия.
        - Наследник Честертонов не сможет возглавить род Фейрфакс, - указал Рок.
        Чёрт, об этом ведь и Ева говорила, а у меня из головы вылетело.
        - Но, - продолжил метаморф, - можно выбросить лишнее звено и присоединиться сразу к роду Честертон.
        - Только вот их глава как-то не в курсе дел, - напомнил Зет.
        - Текущий глава не в курсе, - подтвердил Рок. - А вот наследник...
        Намёк был более чем прозрачен. Мне даже не пришлось уточнять, правильно ли я понял. Других вариантов быть не могло.
        - Предлагаешь прикончить ещё и отца Орландо? Сразу после его смерти?
        - Он предпочёл присоединиться к клану Оружейников. Думаешь, от большой любви к родне? - усмехнулся Зет.
        Я больше склонялся к варианту шпионажа. А может, Орландо испугался, думал, что Эрт убьёт тех, кто решил уйти. А когда убедился, что дезертиров отпускают, уже поздно было отступать, это тоже стало бы проявлением трусости. Но, возможно, прав Зет.
        - Лорда Честертона же не будет в посольстве.
        - Так договорись о его прибытии, - пожал плечами метаморф.
        Отлично, всё свалили на меня. А остальные что в это время делать будут? Можно подумать, будто я лучше всех гожусь на эту роль. Скорее наоборот, я худший кандидат. Зачем было подменять меня Стивом, почему не пропустить это звено? Стив мог сразу заменить Орландо, ему это было бы сделать даже проще. Ну, в конце концов, я смогу поменяться со Стивом в любой момент. Нет смысла тянуть, задавать глупые вопросы, а тем более ныть и канючить. Я не ребёнок, пора повзрослеть и научиться брать на себя ответственность.
        - Попробуем, - решил я. - Давай маску.
        Я зажмурился и задержал дыхание, когда Рок напяливал маску мне на голову. Но неприятных ощущений почти не возникло, чувство было, будто просто плотно прижимаешь ладони к лицу. Всё-таки маска из плоти, хоть и в какой-то степени искусственной, так что это был контакт кожи с кожей. Несколько покалываний, словно укусы комаров, в местах, где маска срасталась с моим лицом. С чем сравнить те секунды, когда плоть маски шевелилась, подстраиваясь к форме моего лица и заполняя пустоты, я придумать не смог, ничего подобного я точно прежде не испытывал. Я открыл глаза, потом рот, вдохнул, ощупал лицо руками. Тактильные ощущения слабее, но они есть. Будто... Нет, опять сравнить не с чем. Уникальный опыт, без которого я вполне мог бы обойтись. Но и не слишком напрягающий.
        Я хотел что-то сказать, но увидел надпись перед глазами, и все мысли вылетели из головы. Осталось только желание выругаться, которое я с трудом подавил.

«Навык Метаморфизм повышен до 2 уровня».
        Глава 7. В новом образе

«Навык Контроль Метаморфизма повышен до 2 уровня».
        Запоздай второе сообщение интерфейса ещё немного, у меня мог бы случиться обморок. Как минимум от недостатка кислорода, судя по тому, как глубоко я с облегчением вздохнул.
        - Не напрягайся так, дыши свободно, маска же не закрывает рот и ноздри, - попытался подбодрить меня Рок.
        Я машинально кивнул. Рассказывать о настоящих своих проблемах я не собирался. Да и проблема ли это? Если контроль будет всё время расти вместе с Метаморфизмом, то это же просто отлично! Слишком хорошо, чтобы на это надеяться. Сейчас сработало - можно порадоваться. И не думать о причинах, как и о том, повторится ли ситуация. Метаморфизм мне не нужен, нет смысла его качать. В данный момент исключительный случай.

«Доступна разблокировка 1 умения. Выбрать?»
        Умения? Это ещё что? Нечто новенькое. Что ж, поглядим. «ДА».

«Умения Метаморфа:
        Набор массы (доступно).
        Приживление конечностей (доступно).
        Управление маской (доступно).
        Смена облика (недоступно, недостаточный уровень навыка).
        Трансформация (недоступно, недостаточный уровень навыка).
        Поглощение (недоступно, недостаточный уровень навыка).
        Врачевание (недоступно, недостаточный уровень навыка).
        Внимание! Остальные умения недоступны! Умения станут доступны при повышении уровня навыка!»
        Мда, что-то эту систему глючит. Похоже, она показала не все возможные навыки. Но зачем-то выдав список из нескольких недоступных, потом опомнилась. Или эти четыре умения можно будет разблокировать уже на третьем уровне, а остальные позже? Неважно, я всё равно и следующий уровень получать не планирую.
        Ну что же, выбор очевиден. Хотя приживление конечностей выглядит соблазнительно, но сейчас мне необходимо другое умение. Пусть даже Рок считает, что маска и так будет работать, лучше я перестрахуюсь. Выбор сделан.

«Вы изменили облик и притворились другим человеком.
        Навык Авантюрист повышен до 7 уровня».
        Приятный бонус, хотя и бесполезный для меня в данный момент. Впрочем, лишнее очко навыков карман не трёт, пусть будет. Ну и выбора всё равно нет. А система что-то стала разговорчивой. Может, это степень прокачки так влияет? Например, в моём теле становится больше нанитов, у них улучшается взаимодействие. Вполне рабочая гипотеза. Но со своими минусами - если при этом система становится «умнее», то... Не знаю, что тогда. Надеюсь, всё ограничивается только увеличением компьютерной мощности, а с ней работоспособности и скорости обработки данных. Даже самый мощный суперкомпьютер - всё ещё просто компьютер. Лишь бы обошлось без искусственного интеллекта.
        - Ты как, в порядке?
        - Да, - отозвался я, сбросив с плеча руку Рока. - Не трожь наследника великого клана, ты, Изгой и нелюдь.
        Метаморф аж рот разинул от удивления. Хм, раньше за ним таких реакций не наблюдалось, кажется, он становится всё более человечным. Наверное, это хорошо. Зет снова закатился хохотом, сообразив, что это я начал отыгрывать роль. Кажется, у меня получается. Возможно, слегка перебор, но сгодится.
        - Так кто ещё в курсе плана? - повторил я ранее заданный вопрос.
        На этот раз я получил ответ. Разумеется, в курсе был Эрт, в этом я и не сомневался. А ещё Аша, Шила, Рю, Вуд и Аманда. Само собой, Стив и присутствующие здесь Зет и Рок. Многовато народа, как на мой взгляд. Но при этом некоторых не хватало. Я бы предпочёл, чтобы Бетани знала - с ней рядом буду не я.
        Больше всего меня удивило, что в план посвятили Рю. Но это быстро получило объяснение. Бывший Сервус в ответ на высокомерное поведение Орландо мог бы и топором рубануть сгоряча. А так он будет знать, что это часть маскировки. Насчёт остальных более-менее понятно. Особенно я порадовался по поводу Шилы. Если что, она присмотрит за Бетани и моим подменышем.
        - А что там с Эртом? - спросил я. - Его подменит Зеро? С какой целью?
        - Не подменит, - покачал головой Зет. - У нас будет два Эрта. Снова.
        Мда, правду говорят, что история повторяется дважды - первый раз как трагедия, второй как фарс. Хотя, пожалуй, в данном случае и в первый раз был в основном фарс.
        С негромким хлопком в подвале материализовалась Аша. Огляделась и кивнула, заметив скелет. У меня была к ней куча вопросов по поводу того, что и как именно случилось с Орландо, но девушка появилась тут по другой причине. Так что расспросы пришлось отложить на потом.
        -- Прилетели первые гости, - сообщила она. - Только это не Виндзоры.
        Никто не успел ничего спросить, как она снова исчезла.
        - Ну, пошли, поглядим, кто там явился, - предложил Зет. - Потренируешься в новой роли.
        Я кивнул. Если мой сон действительно был пророческим, кажется, я догадываюсь, кого там принесло. Остаётся только вопрос, зачем их позвали на переговоры.

***
        - Какой милый мальчик, - проворковала Голди, протягивая руку, чтобы потрепать меня по щеке.
        Я поспешно сделал шаг назад и отвесил неглубокий полупоклон.
        - Рад новой встрече, миледи, - соврал я. - Мы уже виделись однажды, в вашем дворце.
        Вот не помню точно, сколько раз Орландо был во дворце в Форпосте, но раз точно. Даже если больше, то всё это происходило в один день, так что можно считать за один раз.
        - Действительно? - вскинула бровь Голди. - Странно, что я не запомнила такого красавчика.
        Я только пожал плечами. Может, я ошибся и Орландо не ходил во дворец? Слишком много событий, каждую мелочь не упомнить. Но это не имеет значения, всё равно лучше делать вид, что уже встречал Голди, иначе не знал бы о выделяемом её золотистой кожей нейротоксине.
        Что ж, я был прав по поводу того, кто именно к нам пожаловал. Разумеется, вместе с Голди был и Озимандиус. И их обоих я наблюдал в своём видении. Итак, Предвиденье - реально работающий навык. Но как? Это не объяснить нанитами в крови и функционалом дополненной реальности. С другой стороны, даже инвентарь этим плохо объясняется, не говоря уж о возможностях чёрной крови. Проще принимать эту реальность такой, какая она есть, и не доискиваться до причин.
        Чету правителей Форпоста сопровождали четыре телохранителя из числа Изгоев и две служанки. Не очень обширная делегация, да и как боевая сила основную опасность представляет скорее сам Озимандиус, гигант двух с половиной метров ростом и с бицепсами, размером с мою голову. Но всё равно у нас значительный численный перевес. Даже странно, что Оз так подставился, учитывая их не самые тёплые взаимоотношения с Эртом.
        В гостиную, где расположились прибывшие в ожидании, пока слуги подготовят комнаты, ввалился сам Эрт. Стоило вспомнить, как он тут как тут.
        - Ну и чего припёрлись? - недружелюбно осведомился он.
        - Твой брат пригласил, - улыбнулась ему Голди. - По поводу города диких на континенте.
        Я-то думал, эта информация будет храниться в строжайшей тайне. Собственно, информации клановцам мы дали очень мало, пообещав рассказать подробности на переговорах. И зачем они решили ей поделиться с Изгоями?
        - Отлично, - почему-то сразу успокоился и даже улыбнулся Эрт. - Теперь понятно, чьими руками будут загребать жар. Меня такой расклад более чем устраивает.
        - Мы загребём ещё и все трофеи! - прогремел Озимандиус.
        Эрт только снова улыбнулся и пожал плечами. Я даже засомневался, он это или Зеро в его облике. Какой-то слишком миролюбивый.
        - Клановцы должны прибыть завтра, - сообщила Голди. - Постарайтесь не поубивать друг друга за сутки.
        Вот почему они в курсе, когда прибудут представители Виндзоров, а мы нет? С чего вдруг Изгоев информируют лучше, чем потенциально союзный клан? Хотя на данный момент мы, конечно, считаемся предателями и повстанцами. Но в Изгои ведь тоже не за благонадёжность попадают.
        - Я умею разделять личные и деловые отношения, - криво ухмыльнувшись, заверил Эрт. - Уж тебе ли не знать.
        - Я как раз не припоминаю подобного, - протянула девушка.
        - Стареешь, склероз, - огрызнулся Эрт и ушёл.
        Голди фыркнула и снова обратила внимание на меня.
        - А тот милый мальчик из Табулов, как же его, Лин, вроде, с вами? - спросила она.
        И чего ей от меня надо?
        - Этот жалкий безродный? - скривился я, отыгрывая новую роль. - Да, где-то тут. Хотя, что от него толку.
        - Что-то имеешь против безродных? - громыхнул Оз.
        Упс, кажется, он тоже не знатного происхождения. Да уж, не лучших зрителей я выбрал для представления. Лучше свалить, пока громила не психанул и не пришиб меня.
        - А не хотите немного зелёной пыли для успокоения и расслабления с дороги? - вмешался Зет. - Первая доза бесплатно.
        К моему удивлению, правители Форпоста без раздумий согласились. Зет мигом оказался в центре внимания, Голди даже подвинулась, освобождая ему место на диванчике. Второй своей тушей целиком занял Озимандиус. Воспользовавшись тем, что про меня забыли, я направился к выходу, стараясь не спешить.
        Пожалуй, надо немного поменять подход к образу. Всё же Орландо вовсе не сыпал беспрерывно оскорблениями в адрес безродных. В начале обучения, в разговорах со своими приятелями - да. А в остальном вёл себя высокомерно, конечно, но чаще игнорировал меня, когда я не переходил ему дорогу. Так что стоит сбавить пыл. Иначе можно быстро нарваться на неприятности.
        Занятый этими мыслями, я на повороте коридора едва не столкнулся с кем-то. Поднял взгляд и уставился на своё лицо, будто в зеркало.
        - Ты! - непроизвольно вырвалось у меня.
        - Извини, Орландо, - развёл руками мой двойник. - Ты хотел видеть кого-то другого?
        - Как ни удивительно, но ты прав, Табул, - усмехнулся я. - Зато тебя хотела видеть Голди, спрашивала, с нами ли ты. Говорит, очень соскучилась с прошлой встречи. Так что поспеши. Я могу присмотреть за твоей подружкой.
        Да, Бетани тоже была с ним. Ну, хотя бы не в обнимку шли, просто рядом.
        - Нет, спасибо. Я просто хотел узнать, кто там приехал. Вот, теперь узнал, так что мы пойдём.
        Он развернулся и таки положил руку Бетани на талию. Я скрипнул зубами, но смолчал. Стив правильно понял мой намёк по поводу прошлой встречи с Голди. Лучше ему не общаться с ней приватно, даже в присутствии Оза, который не слишком разговорчив. Иначе его могут быстро раскусить. Впрочем, если уж Бетани не догадалась... С другой стороны, насчёт отношений с Бетани всё понятно, тут Стив примерно знает, как себя вести на моём месте. А вот о чём мы говорили с Голди, не имеет понятия, любые упоминания прошлых разговоров ему ни о чём не скажут. Хорошо, что почти все, с кем я тесно общался из нашей группы, в курсе подмены. Так что ему будет проще, да и мою репутацию не испортит. Главное самому не облажаться в роли Орландо. И, пожалуй, стоит догнать Эрта и спросить, зачем он всё-таки всё это затеял.
        Глава 8. Первые последствия
        Из комнаты Эрта снова доносился звон бьющейся посуды, на этот раз сопровождающийся криками. Странно, вроде он всё там уже переломал и перебил. Неужели приказал слугам обновить сервиз, чтоб было чем швыряться в стену? И с кем он там ругается, снова с призраками?
        На этот раз дверь была закрыта, так что слов, несмотря на повышенный тон, я разобрать не смог. Но один голос точно был женским. Я решил немного подождать в коридоре, вдруг дебош быстро закончится. Впрочем, вряд ли Эрт после этого будет в настроении для разговора.
        А плевать мне на его настроение! Да, вот так! Я не светскую беседу с ним вести собрался, дело есть. Так что потерпит, не маленький. Тонкостью душевной организации и ранимостью он тоже не отличается. Вот и нечего каждый день истерики закатывать. Как бы там ни давили грехи прошлого, пора бы уже их принять и забыть. Сколько лет-то прошло.
        И чёрт с ним, буду ждать тут до ночи или даже до утра, я тоже никуда не тороплюсь. А потом зайду и всё выскажу. Соваться под горячую руку всё-таки не стоит, ещё прибьёт с психу, не разобрав, что это не один из призраков.
        Я уселся прямо на пол в коридоре, прислонившись к стене, и стал ждать. Уже минут через десять боевой настрой начал помаленьку улетучиваться. Мда, что-то быстро запал иссяк, надо было сразу открывать дверь и начинать орать, не подставляясь под летящую мебель. А так, чувствую, посижу ещё максимум полчаса и совсем передумаю ругаться с Эртом.
        Проклятье, как бы ни хотелось стать уверенным в себе, твёрдым и решительным, но за каких-то полгода себя не переделать. Даже за год вряд ли. Несмотря на всё давление обстоятельств, более чем экстремальных большую часть времени. То, что я хотя бы в ответственные моменты не замираю от страха, а что-то делаю - уже само по себе успех. Но быть крутым по пять минут в день недостаточно. Да и крутость эта - как у варёного яйца. Налажал я тоже немало. Ну, никто не безупречен. Вон Эрт тоже до нервного срыва докатился.
        Так, нечего себя убеждать и искать оправданий. Если Эрт с крыши прыгнуть решит, мне за ним, что ли? Нет, я сам по себе, отвечаю за себя, и не буду давать себе послаблений из-за того, что другие себе их позволяют! Но всё-таки лучше поговорю с Эртом завтра. Даже если мы сейчас поругаемся, толку не будет никакого. Мне надо получить ответы на вопросы и толковое объяснение, а не ссориться.
        Я встал и уже собирался уйти, когда дверь распахнулась. Вылетевшая в коридор фигура с разбега врезалась в меня, едва не уронив на пол. К счастью, это был не Эрт, а то точно меня бы затоптал. И столкновение получилось достаточно мягким.
        Я опустил взгляд на раскрасневшееся от гнева веснушчатое лицо. И торопливо разжал руки, которыми машинально обхватил врезавшуюся в меня девушку, чтобы удержать обоих от падения. На всякий случай ещё и отступил на шаг. Надо не забывать, что я выгляжу как Орландо. И это к лучшему, иначе столкновение с Бесс вышло бы гораздо более неловким.
        - Ты чего тут стоишь? - нахмурилась она. - Хотя неважно. За мной.
        - Да я просто... Что? Куда?
        Бесс остановилась и обернулась, скорчив ещё более недовольное выражение лица. Хотя смотрелось это всё равно мило.
        - Домина отдала тебе приказ. Повинуйся, а не задавай глупые вопросы.
        Ишь ты... Что-то ей совсем Лидерство в голову ударило. Или просто не в настроении после ссоры с Эртом. Но зачем ей Орландо-то понадобился вообще?
        - А что, у нас теперь в ответ на команду прыгать положено только спрашивать «Как высоко?» - съязвил я.
        Девушка смерила меня пристальным взглядом, с головы до ног. А вот на такое внимание я не рассчитывал, может ведь и узнать. Хотя мы с Орландо схожи телосложением, но всё же разница есть.
        - И ты туда же, - скривилась Бесс. - Заговорил, как он. Вот уж не ожидала. Не от тебя, Орландо Прайм.
        Это она о чём вообще? Кто «он»? Эрт, что ли? А что я такого сказал-то, вроде Орландо никогда исполнительностью не отличался.
        - Ладно, можешь оставаться, мне плевать, - махнула рукой Бесс.
        Она зашагала прочь по коридору, а я, секунду помедлив, всё же последовал за ней. В конце концов, приказ главы клана есть приказ. Даже если она передумала. Но надо же понять, чего вообще хотела. И не помешает ей настойчиво посоветовать переодеться к прибытию Виндзоров. Корсет, кожаная юбчонка до середины бедра и высокие сапоги, конечно, смотрятся на ней отлично, но наряд определённо не для дипломатических переговоров.
        Бесс будто вовсе забыла обо мне и о том, что я иду следом. Обиделась, что ли? Да уж, командиры у нас прямо как на подбор... Хотя до разблокировки древа навыков Бесс вообще была скромной тихоней. Так что чего я придираюсь, ей не проще, чем мне, может, даже посложнее.
        Зайдя в свою комнату, Домина не захлопнула дверь у меня перед носом. Значит, всё же не забыла. Я посчитал это приглашением, вошёл и прислонился спиной к косяку. Девушка, всё ещё не обращая на меня внимания, зачем-то полезла в шкаф. Надеюсь, кидаться посудой не будет.
        В кои-то веки надежда оправдалась. Бесс просто достала бутылку вина, выдернула пробку пальцами, отшвырнула в сторону и, плюхнувшись на кровать, отхлебнула прямо из горла. Мне не предложила.
        - Не рановато пить? - подал голос я.
        - Уже почти вечер, - буркнула Бесс. - И вообще, не указывай мне, что делать.
        Я вздохнул и промолчал. Никогда не умел разговаривать с девушками, когда они в дурном настроении. Ой, да кому я вру, с девушками в любом настроении я не умел разговаривать. И до сих пор не сказать, чтобы хорошо научился. А уж с Бесс...
        -- Так зачем я тебе понадобился, Домина?
        Поскольку она продолжала молча хлебать вино, пришлось заговорить мне. Не стоять же тут как истукан.
        - Клану Оружейников нужны, собственно, Оружейники, - заявила она. - А где их взять?
        - Мне кажется...
        - Заткнись, - махнула рукой Бесс. - Это был риторический вопрос. Как разблокировать древо навыков, мы так до сих пор и не знаем. Есть один способ... Но он всё ещё не проверен. И пора бы это сделать.
        Я нервно сглотнул, догадываясь, на что она намекает. Обстоятельства, при которых древо разблокировалось у самой Бесс, я никогда не забуду. В конце концов, это был мой первый раз с девушкой. Да и для неё первый раз с парнем. И она хочет... С Орландо? Почему не с Эртом? Или у них не получилось?
        - И если второй вариант, - продолжила Домина, сделав ещё один большой глоток. Бутылка, наверное, уже наполовину опустела. - Мои дети наверняка будут предрасположены к разблокировке навыка Оружейника. А ты Прайм, у тебя хорошие гены.
        Так, догадка оказалась верной. К сожалению. И, похоже, надо было мне всё-таки не ходить за ней. Потому что, во-первых, я-то вовсе не Прайм. Во-вторых, у меня навык Оружейника точно не разблокируется, уже проверяли. И в-третьих я вообще пока не готов заводить детей! А в-четвёртых...
        Додумать я не успел, поскольку Бесс неожиданно быстро оказалась рядом, повисла у меня на шее и впилась поцелуем в губы. Ну какого чёрта?! Она же думает, что перед ней Орландо! Настолько сильно поссорилась с Эртом? И что теперь, сразу на первого встречного вешаться? Поссорившись со мной, она ведь на Эрта не кинулась, хотя он поначалу заявлял обратное. Или она в курсе, что это я? Но и в этом случае...
        - Что ты замер? Мне самой всё делать?
        Не дожидаясь ответа или хоть какой-то реакции, она принялась расстёгивать ремень моих штанов. Если бы на моём месте действительно был Орландо, Бесс ждал бы неприятный сюрприз. Или она и об этом в курсе? Если нет, получается, что Домину в дела членов клана посвящают последней.
        - Я не могу! - воскликнул я, отстраняясь.
        - Не можешь? Что значит, не можешь?! - удивилась девушка. - Я тебе не нравлюсь? Не возбуждаю? Или у тебя вообще проблемы с этим? - Она резко ухватила меня ладонью за промежность и возмутилась ещё громче: - Всё ты можешь!
        - Я не в этом смысле... Я...
        Не найдя слов, да и предполагая, что Бесс вовсе не настроена слушать, я поспешно выскочил за дверь. Она за мной не погналась, и на том спасибо. Что-то слишком часто на меня девушки набрасываются. И почему-то получается так, что в большинстве случаев мне это совсем не нравится. С чего это вообще, нет во мне ничего особенного. Ладно, в этот раз Бесс вовсе думала, что перед ней Орландо. Хотя так ещё хуже. Она же высокомерного Прайма всегда терпеть не могла.
        Я обнаружил, что задумавшись, на автопилоте пришёл к своей комнате. К нашей с Бетани комнате. А мне теперь надо в комнату Орландо идти. Ещё бы знать, где она вообще. Но это пустяки, гораздо хуже было другое. Из-за двери отчётливо доносились женские стоны. Да уж, звукоизоляция в этом поместье ни к чёрту.
        Ну, Стив... Прибью гада. Вот только придумаю, как можно прикончить метаморфа с каркасом фурии - и немедленно это сделаю. На Бетани я обижаться и злиться не могу, она-то думает, что с ней я. Хотя всё равно обидно. Я-то ей не изменил, хотя только что мог это сделать. С бывшей. Вот ведь дурацкая ситуация какая, будто в комедийной мелодраме, только почему-то совсем не до смеха.
        Так и знал, что дурацкая затея с подменами до добра не доведёт. Вот первые последствия и наступили. И как раз такой поворот предполагал. Даже мой пророческий сон на нечто подобное намекал. Но нет же, понадеялся, что все люди разумные, знают, что делают, и понимают, чего делать не надо. Ага, это кто тут разумный вообще? И вообще, чего-то сегодня все какие-то излишне озабоченные. Конского возбудителя им в обед, который я пропустил, подмешали, что ли? Или просто снимают стресс таким образом.
        Если завалюсь в комнату и устрою скандал, то нарушу конспирацию. На это можно было бы и наплевать. Но при этом я ещё и Бетани поставлю в очень неудобное и сложное положение. А виноватым в итоге сам же и окажусь - она-то не знает о подмене, а я в курсе и не предупредил. Хотя хочется психануть, вышибить дверь с ноги и набить морду Стиву, но последнее и вовсе не получится, метаморф банально сильнее. Значит, надо думать головой, а не поддаваться эмоциям...
        Чтобы не наделать глупостей, я поспешил отойти подальше от комнаты. Иначе могу всё же не сдержаться. Я размахнулся и врезал кулаком в стену. Точно не сдержусь. Ну. Если Эрт не даст нормального объяснения, зачем вся эта афера вообще нужна, если всё это зря... А что тогда? Ну, попытаюсь набить ему морду. Даже если удастся - толку-то? Сделанного уже не исправишь. Как и несделанного.
        Эх, кто-то говорил, что лучше сделать и пожалеть, чем не сделать и пожалеть. Возможно, даже Эрт, но плевать. Бетани я ничего говорить не буду, пусть лучше она никогда не узнает о подмене. Но вот моё к ней отношение может и поменяться. Хотя я понимаю, что она ни в чём не виновата, но это умом. Ну, раз уж Стив так вжился в образ, почему бы не сделать того же мне? А как бы поступил на моём месте Орландо?
        Я прошёл обратно к комнате Бесс и без стука распахнул дверь. Девушка уже успела скинуть корсет, на полу валялась пустая бутылка вина. Вторую не взяла, это хороший признак.
        - Вернулся, - протянула она.
        Та Бесс, которую я встретил, только попав в этот мир, сейчас бы вскрикнула и попыталась прикрыться простынёй. Но с тех пор она изменилась. Не факт, что к лучшему, но прежнее не вернёшь. Теперь она спокойно сидит полуголой при постороннем парне. Которому буквально несколько минут назад лезла в штаны, так что, в общем-то, стеснение и вправду неуместно.
        - Да, Домина, - кивнул я. - Если предложение ещё в силе...
        Она молча встала, расстёгнутая юбка упала к её ногам. Что ж, это вполне однозначный ответ. Возможно, я потом об этом пожалею, но точно не сегодня.
        Глава 9. Очередное недоброе утро
        - Эй, хватит дрыхнуть, послы прибыли!
        Я неохотно разлепил глаза, в которые будто песка насыпали. За окном бледнел только зарождающийся рассвет. Это сколько ж я проспал? Часа два, максимум три. Вроде вчера отоспался, но впрок почему-то не пошло.
        - О, и ты тут.
        Я перевёл взгляд на стоящего в дверном проёме Эрта. Вид у него совсем не как у парня, ворвавшегося в спальню своей подружки и заставшего ей с другим. В общем-то, совершенно обычный у него вид, разве что более собранный и менее растрёпанный. Может, это не он, а Зеро в его облике? Не верится, чтобы Эрт так спокойно воспринимал ситуацию.
        - Что? - вскинулась на кровати Бесс. - Послы? Они среди ночи прибыли?
        - Ага, - кивнул Эрт. - Именно. Козлы.
        - Выйди, - приказала Домина, махнув рукой. - Мне надо одеться.
        Как ни странно, Эрт подчинился. Хотя она явно применила Лидерство, я сам с трудом подавил желание вскочить и метнуться из комнаты прямо голышом. Видимо, зря, поскольку Бесс обратила на меня весьма недовольный взгляд.
        - Тебя это тоже касается!
        - Чего я там не видел, - хмыкнул я, то ли подражая Эрту, то ли изображая Орландо, уже сам запутался, как себя вести.
        Она в ответ молча толкнула меня, скинув с кровати. Одеяло я при этом из рук не выпустил, так что девушка осталась сидеть на постели обнажённой. Она окинула брезгливым взглядом смятую и покрытую пятнами простынь, и сама поспешила встать.
        - Не вздумай надевать корсет и мини-юбку, - поспешно сказал я.
        - Что?!
        На секунду мне показалось, что Бесс сейчас скастует огненный шар и оставит от меня только горстку пепла.
        - Ты решил, раз я легла с тобой в постель, то теперь можешь мной командовать?! - возмутилась она.
        -- Это не команда, а совет, - отозвался я, вставая.
        Разговаривать сидя на полу мне показалось плохой идеей. Чтобы не смотрела на меня сверху вниз, да и мне такое положение не добавляло уверенности.
        - Слушай, я не знаю, что там у тебя с консортом, - я кивнул на дверь, за которой Эрт наверняка подслушивал. - Или что между нами дальше будет. Но знаю, что если ты придёшь на переговоры, одетая как распутная девка, то это будет провал. Для всего нашего клана.
        Она задумчиво хмыкнула, резко успокоившись.
        - Ладно, ты прав. Я и не собиралась так одеваться. Совет хороший. А вот его тон был выбран плохо.
        Я покосился на постель, носившую следы очень бурной ночи, и уже собирался разразиться речью про пиетет в отношении девушки, которая несколько часов подо мной стонала, но Бесс опередила.
        - А это, - она указала рукой на кровать, - вряд ли повторится. Наверняка я уже беременна, после восьми раз подряд...
        Восьми? Это она преувеличивает. И вообще вряд ли была в состоянии считать. Я точно не был. И сейчас её расчёт тоже неверен.
        - А как же прививки? - напомнил я. - Ну, нам в Цитадели делали, для бесплодия.
        - Так их срок действия истёк, а новых нам не кололи, - удивилась Бесс.
        Почему-то мне казалось, что они должны год действовать. То ли я что-то напутал, то ли меня дезинформировали. Я только покачал головой и не стал уточнять, когда закончился срок действия. Лучше не знать. Это получается, мы с Бетани уже какое-то время не предохранялись. Надеюсь, повезло и ничего не будет. Главное, чтоб у неё со Стивом в моём облике чего не вышло.
        - Так и пойдёшь к Виндзорам, завернувшись в одеяло, или всё же оденешься? - напомнила Бесс. - А мне надо сначала в душ.
        Мне бы тоже не помешало ополоснуться, но вряд ли Бесс обрадуется, если вломлюсь к ней в ванную. Придётся идти так. Я быстро оделся и вышел в коридор. Эрт стоял, прислонившись к стене возле двери и скрестив руки на груди.
        - Это ты? - уточнил я. - Или двойник?
        - Если будешь об этом болтать, весь смысл двойника пропадёт, - заметил он. - Заткнись и больше такого не спрашивай. Сам догадывайся.
        - Не ты, - решил я. - Эрт бы мне сейчас в морду двинул.
        - За что? - фыркнул он. - Я же не малолетний ревнивец, как некоторые.
        - Ага, и совершенно не против, чтобы твоя девушка рожала детишек от других, более чистокровных, - съязвил я. - Для этого вроде даже какое-то слово было, там, в нашем мире.
        - Было, - подтвердил он. - Но я не такой. А Бесс не моя девушка.
        - То есть, вы расстались? Скажи ещё, что по твоей инициативе.
        - Ты идиот, - утвердительно сообщил Эрт. - Мы и не были вместе. Ты не поймёшь.
        Тут он прав, я точно не понимал. То он врал, что сразу же поимел Бесс во всех позах и во все места. То потом оказалось, что это не так, и они просто спали в одной постели. Причём непонятно, по чьей инициативе. Вроде бы, Бесс была согласна, но Эрт отказал. Ждал, когда она совсем окончательно про меня забудет. Ну, судя по всему, дождался. Хотя сегодня ночью она была со мной, но ведь при этом думала, будто с Орландо. Так чего ему теперь не так?
        - И не будете? - поинтересовался я.
        Эрт пожал плечами.
        - Жизнь долгая, кто знает, как повернётся, так что зарекаться не стану. Пусть повзрослеет и перебесится. Просто горячих девок, чтоб покувыркаться, тут хватает.
        - А с Бесс ты, значит, хочешь или большую любовь на всю жизнь, или никак?
        Я думал, что пошутил, но он кивнул. Издевается?
        - Не хочу портить девчонке жизнь, - всё же пояснил Эрт. - Я не тот, кого стоит любить наивной, искренней и чистой любовью.
        По-моему, после того, как у Бесс открылось древо навыков, она прокачала Лидерство и стала Доминой - со всеми перечисленными качествами у неё возникли проблемы. Или мне так только кажется со стороны? Я-то с ней с тех пор тесно и не общался, в отличие от Эрта. Но вот эта ночь якобы с Орландо точно не вписывается в образ искренней и чистой наивной девочки.
        - Кто там в качестве послов прибыл? - решил сменить тему я. - Твой отец и брат?
        - Брат в наличии, - кивнул Эрт. - А с ним лорд Вестбрук, папаша твоей подружки. Или уже бывшей? Какая там у тебя сейчас нынешняя, а какая бывшая? Я запутался.
        - Бетани сейчас с Лином Табулом, - скрипнув зубами, ответил я. - А перед тобой Орландо Прайм.
        - Точно.
        Эрт щёлкнул пальцами и покивал, будто только сейчас вспомнил о подмене. Будто лица моего не видит.
        - Кстати, на кой чёрт вообще вся эта карусель нужна?
        - Нет времени объяснять, - отмахнулся он. - Хотя кое-что сказать надо, иначе ты психанёшь. Эх, хотел над тобой приколоться, но ведь всё испортишь.
        - Что...
        Я не успел договорить. Дверь открылась, и в коридор вышла Бесс. Одетая в чёрную форму с металлическими наплечниками и нагрудником. Такая же лежала и у меня самого в инвентаре. Я подумал было, что стоит тоже переодеться, но вспомнил, что сейчас играю роль Орландо, а у него такой формы нет.
        - Чёрный - цвет Изгоев, - напомнил я.
        Меня проигнорировали.
        - Вы тут не подрались? - удивилась Бесс. - Странно.
        - А тебе этого хотелось? - спросил я. - Если что, могу ему врезать.
        - Наглый сопляк, - хмыкнул Эрт.
        - Он тебя размажет, - покачала головой Бесс. - Ладно, идём на встречу с послами.
        - Что, я тоже? Зачем?
        Вообще, конечно, моё присутствие на переговорах в образе Орландо вроде как раз планировалось. Но насколько я знал, Бесс в этот план не посвящали. В плане отношений, она меня только что отшивала и заявляла, что случившееся не повторится. Так зачем теперь зовёт с собой.
        - Этот урод, лорд Вестбрук, заявил, что не станет разговаривать ни с Изгоями, ни с женщинами, - поведал Эрт. - С Табулами, разумеется, тоже. И кто у нас остаётся?
        Я открыл рот, да так и замер с отвисшей челюстью. При таких условиях действительно оставался только Орландо. И, похоже, Эрт предвидел подобный поворот. Но почему тогда не взял в посольство кого-то из других аристократов? Впрочем, никто из них ведь не входит в «ближний круг», так сказать. Так сложилось, что костяк клана составили в основном Изгои и Табулы. Мужскую половину уж точно.
        - Всё достаточно удачно сложилось, любовничек, - фыркнула Бесс, взяв меня под руку. - Побудешь пока что моим вторым консортом, временно.
        - Доступ к телу эта должность не гарантирует, - подмигнул мне Эрт.
        Бесс его проигнорировала, но Эрт и не подумал стушеваться, а зашагал впереди, показывая дорогу.
        Что он такое хотел мне сказать? Из-за чего я должен психануть? Вообще-то, у меня как поводов, так и причин уже достаточно. Одного только энтузиазма, с которым Стив взялся изображать меня, с головой хватит. Конечно, я тоже воспользовался ситуацией... Нет, не так, я отомстил... Хотя кому? Бетани, которая была не в курсе? Проклятье, вчера вечером мысль пойти в спальню к Бесс показалась мне здравой и разумной. Ё-моё, что ж я сделал-то? И что дальше делать?
        - Ещё лорд Вестбрук приказал привести его дочь, - заговорил Эрт. - И её телохранительницу. Так что сейчас будет цирк. Жаль, что без коней.
        Эрт хихикнул. А я бы снова отвесил челюсть, но так и не закрыл рот ещё с прошлого заявления.
        Шила ведь подчиняется в первую очередь главе рода, а уж потом его дочери. Да лорд Вестбрук просто может приказать фурии перебить нас всех! И она с этим справится. Что Эрт задумал и зачем вообще притащил Шилу сюда? Он что, думает, будто она перепрограммирована или нечто подобное? Так ведь нет же! Мы всего лишь обошли один из её основных приказов благодаря тому, что я не из этого мира.
        - Эрт, это плохая идея, - протянул я.
        - Всё под контролем, - отмахнулся он. - Не учи меня, пацан. Играй свою роль и не психуй, что бы ни происходило.
        Я был вынужден признать, что Эрт мастерски умеет жонглировать словами. Вроде ничего такого не сказал, всё в тему текущего разговора и ситуации. Бесс ничего не заподозрит. А на самом деле выдал мне инструкции. Ну или скорее указания. Вопрос только в том, насколько я доверяю Эрту и его планам. И вопрос этот очень сложный.
        Вроде отношения у нас вполне приятельские. Но сколько раз он мне уже врал, в том числе об очень важных для меня в тот момент вещах, вроде его отношений с Бесс? А сколько раз манипулировал и использовал? Может, он и хотел как лучше, но получалось-то при этом как всегда! И я даже не уверен, идёт сейчас передо мной настоящий Эрт или Зеро в его облике.
        - Мы будем выполнять требования лорда Вестбрука? - я постарался сформулировать вопрос максимально нейтрально.
        - Смотря какие, - пожал плечами Эрт. - Если он потребует, чтобы ты снял штаны и нагнулся, то... Можешь его послать.
        - А я?
        Бесс задала вопрос с демонстративной усмешкой, но мне послышалась опаска в её голосе.
        - Если взамен он пообещает официальное признание Оружейников пятым кланом... - протянул Эрт. - Но этого не будет.
        Я ожидал, что Бесс разозлится, начнёт орать или даже стукнет Эрта, но она только скривилась.
        - Может, мне всё же стоило надеть ту короткую юбчонку, - пробормотала она.
        - В политике секс, конечно, может сыграть роль, - пожал плечами Эрт. - Но далеко не ключевую. Разве что шантаж... Нет, в твоём случае нам гораздо важнее респектабельный вид. Клан должны принимать всерьёз.
        Они что, на полном серьёзе это обсуждают? И Бесс тоже? Ладно Эрт. Я бы понял, если они вчера поссорились из-за того, что он предложил ей лечь под посла Виндзоров. Но, похоже, нет.
        - Всё, прекращаем болтовню, - скомандовал Эрт.
        Я и сам увидел в конце коридора пару стражников. Этот коридор вёл в крыло дома, куда нас не пускали. Видимо, оно предназначалось представителю Виндзоров. Стражники выглядели необычно, в глухих шлемах с опущенными забралами, с металлическими нагрудниками, наручами и поножами. Странное сочетание, к таким шлемам больше подошли бы тяжёлые латные доспехи. На руках, сжимающих древка алебард, перчатки. Алебарды в узком коридоре? Что за идиотизм? Видимо, эти двое тут скорее напоказ, чем для настоящей защиты. Они даже не повернули шлемы в нашу сторону, так и стояли по стойке смирно, даже когда Эрт привычно распахнул дверь с ноги.
        Я выдохнул, будто перед прыжком в воду, пропуская Домину вперёд. Ничего хорошего я от встречи с отцом моей девушки не ждал. А уж после двукратного предупреждения от Эрта не психовать - тем более. Похоже, поводов психануть у меня будет предостаточно.
        Глава 10. Начало переговоров
        Мы остановились посередине большой комнаты, в нескольких шагах от возвышения, которое вполне уместно назвать тронным. Стоящее на нём кресло тоже более-менее соответствовало данному статусу. А вот сидящий в нём мужик на короля ничуть не тянул. Ни короны, ни прочих регалий, а одежда и вовсе совершенно не аристократическая - классический серый костюм-тройка, который гораздо уместнее смотрелся бы где-то в моём мире, а не здесь, рядом со стражниками в доспехах и с мечами.
        Да, стража внутри зала, в отличие от стоящей на входе, носила вместо дурацких алебард нормальные мечи. А замерло их вдоль стен полный десяток человек. Против нас троих может и хватит, хотя не факт, но в целом маловато будет. Возможно, остальные солдаты расселяются в других частях здания. Если нет, то, по-моему, это хороший знак - с нами не собираются сражаться, значит, готовы заключить мирный договор. Но я не стал спешить с выводами.
        Я хотел было поклониться, но получил по тычку локтями в бока с обеих сторон, и от Эрта, и от Бесс. Вот как будто сломаются, если чуток согнут спины в знак приветствия. Хотя им, наверное, виднее, как себя вести.
        Все молчали. Я воспользовался моментом, чтобы рассмотреть лорда Вестбрука, отца Бетани. Особого впечатления он на меня не произвёл. Худощавый, роста вроде среднего, из-за того, что сидит на возвышении, так сразу и не понять. Лёгкая седина на висках, небольшие залысины. Лицо совершенно незапоминающееся, встретил бы такого в родном городе, не обратил бы внимания и при повторной встрече не узнал. Обыкновенный мужик средних лет, запросто сошёл бы за какого-нибудь офис-менеджера, ну или замдиректора. Тут уж надо смотреть на манеру поведения, на то, как себя держит.
        - Лорд Вестбрук, я глава клана... - начала было Бесс.
        - Помолчи, девочка, - властно приказал посол, выставив руку ладонью вперёд. - Я уже говорил, что не стану беседовать с женщинами или Изгоями.
        - Поэтому позвольте представить Орландо Прайма из рода Честертон! - объявил Эрт, хлопнув меня по спине.
        Лорд Вестбрук окинул меня пристальным изучающим взглядом, с головы до ног.
        - И зачем же ты связался с этим отребьем, мальчик? - поинтересовался он.
        Мда, а я-то думал, Эрт начисто лишён дипломатичности из-за своего иномирного происхождения. Нет, оказывается, здешние лорды недалеко ушли. Странно, что на Бесс, ни сам Эрт ещё не возмутились таким обращением.
        - Я не уверен в уместности подобного эпитета в отношении племянницы Доминуса клана Виндзор, - обронил я, кивнув на девушку и демонстративно приобнимая её за талию.
        - О... - задумчиво протянул лорд. - Если посмотреть с такой стороны...
        Он хмыкнул и растянул губы в усмешке, сразу показавшейся мне какой-то гадливой. Невыразительное прежде лицо приобрело явно отталкивающие черты.
        - Возможно, нам стоит продолжить беседу наедине, - предложил он. - Без твоей... девушки.
        -- Почему бы и нет, милорд, - согласился я, неискренне улыбнувшись в ответ. - Уверен, Бесс найдёт, чем себя занять, пока мужчины будут обсуждать дела. Правда, милая?
        Взяв её за подбородок, я заставил Бесс повернуться ко мне. Чтобы лорд Вестбрук не видел, как она гневно сверкает глазами. А чтобы чего не ляпнула, запечатлел на её губах поцелуй, впрочем, достаточно целомудренный.
        - Да, у Домины клана Оружейников полно дел, - поспешно вмешался Эрт.
        Он подхватил Бесс под локоть и потянул прочь из зала. Кажется, выбранная мной манера поведения его вполне устроила. Не стоит ли из-за этого подумать о пересмотре стратегии? Хотя на самом деле у меня пока не сформировалось никакого плана, это была чистая импровизация. Я сам не ожидал, что на довольно нейтральный ответ последует такая реакция. Что это значит-то?
        - Ладно, парень, - заговорил лорд, поднимаясь с кресла-трона и делая пару шагов мне навстречу. - Рассказывай всё, как есть. Кажется, мы на одной стороне. Или, во всяком случае, можем найти общие интересы и решить это дело к взаимной выгоде.
        - Принятие в союз клана Оружейников принесёт пользу для всех остальных... - начал было я.
        - Брось, - перебил лорд. - Я же понял твой намёк. Неплохой ход, чтобы породниться с Доминусом. Рискованный, но неплохой. Главное, чтобы нужные люди своевременно узнали, на чьей ты стороне. А то в пылу подавления восстания могут и зашибить ненароком.
        Так вот что он себе выдумал! Я-то всего лишь пытался вежливо указать на статус Бесс и своё положение при ней, пусть оно большей частью выдумано. А этот лорд сразу заговор в стане врага усмотрел. Пожалуй, не стоит сходу опровергать его домыслы.
        - Вот я и поставил нужного человека в известность, милорд, - я отвесил неглубокий поклон.
        - Брось эти церемонии, мальчик, - отмахнулся он. - Я давно знаком с твоим отцом и мы всегда неплохо ладили. Да и ты уже не ребёнок. Можешь обращаться просто по имени. Гарольд Вестбрук, - он протянул мне руку для пожатия. - В частной беседе сойдёт и просто Гарри.
        - Орландо, - пробормотал я, сжимая его узкую ладонь. - К сожалению, нормального сокращённого варианта моего имени нет.
        - Не беда, парень, - он хлопнул меня по спине, как недавно Эрт. - Вообще, я рассматривал тебя как кандидата в мужья моей дочери. Но вижу, ты нашёл партию получше. Ну, наши семьи и так давно в союзе, а вот приблизиться к Доминусу дорогого стоит. И как успехи? Она уже брюхата?
        От такого внезапного поворота разговора я чуть не подавился. Но всё же ответил даже практически честно:
        - Мы работаем над этим. А ваша дочь...
        - Да, я знаю, что она тоже с вами, - кивнул лорд Гарри. - Кстати, я ведь приказывал привести её. Вместе с телохранительницей, конечно. И где?
        А вот это как раз то, чего я опасался. С Шилой ему и не нужен большой отряд солдат, чтобы нас всех прикончить. Остаётся надеяться, что Эрт вправду что-то придумал и не налажает. Иначе... Ну, свою дочь он не прикажет убивать. Кажется, меня теперь тоже. Да и Бесс, с её уникальным навыком Оружейника, всем нужна живой. Остальным придётся позаботиться о себе самим, если всё пойдёт по худшему раскладу.
        - В нашем клане пока что не очень хорошо с дисциплиной, - заметил я. - Но Домина старается. При моей помощи и руководстве...
        - Забудь, - лорд резко рубанул воздух ладонью едва ли не у меня перед носом. - Никакого клана Оружейников нет и не будет. Не пытайся играть на два фронта. Притащишь свою девку с дитём в пузе к Доминусу, он вас мигом поженит. Если всё правильно сделаешь, даже заберёшь отпрыска с навыком Оружейника к себе в семью. Она ещё нарожает. Ну, это уж не твоя забота будет.
        Я открыл было рот, но только глубоко вдохнул. Жаль, никогда медитацией заниматься даже не пытался, сейчас бы пригодилась, чтобы успокоиться. Лорд Вестбрук озвучил практически ту самую схему, которой с самого начала и опасалась Бесс. Чтоб её запрут в подвале и заставят рожать детей, у которых может открыться навык Оружейника, от всех подряд. Даже то, что при текущем раскладе, по мнению самого же лорда Гарри, я буду официально её мужем - ничего не меняет. И это совсем уж дичь. Не верю, что даже настоящий Орландо согласился бы на подобное. Да хотя бы просто из гордости - чтоб его жену использовали как свиноматку, а она рожала от других. Дикость!
        - Вы ведь здесь с посольством, - напомнил я, когда посчитал, что сумею не сорваться. - Давайте всё же обсудим, хотя бы гипотетически, возможность появления пятого клана.
        - В котором ты будешь фактическим главой, - хмыкнул лорд Гарри, снова додумав по-своему. - Ну, если гипотетически...
        Он снова вернулся на трон. Другой мебели в зале не было, так что мне пришлось остаться стоять.
        - Понимаете, Гарри, дело ведь не только в Оружейниках. Чью автономность, кстати, уже поддержали Атлантисы, Романовы и Казоку. Но появились и другие обстоятельства.
        - Какая-то чушь про диких на материке? - хмуро уточнил он. - Что там может быть важного вообще? Мне не сообщили никаких подробностей, но...
        - Технологии! - выпалил я, перебив его. - У них есть развитые технологии. Оружие, транспорт, учёные, генетические эксперименты. Не остатки от древних времён, а всё новое и работающее. И их много, целый огромный город.
        Конечно, это был наш главный козырь. Возможно, стоило его придержать. Но раз уж лорд Вестбрук совершенно не настроен на какие-то переговоры, то лучше сразу раскрыть карты.
        - И почему же о них прежде никто не слышал? - фыркнул он. - Юноша, тебе просто наврали.
        - Я сам видел, своими глазами, - заверил я. - Не город, но подземную базу. Тюрьма со стазис-полями. Транспортная капсула. Бластеры и парализаторы. Контроль над метаморфами. И с нами одна из них, перебежчица. Она сможет рассказать подробнее.
        - Если всё так, - задумчиво протянул лорд, - то почему же они до сих пор нас не завоевали?
        - У них нет интерфейса, - признался я. - Но они работают над этим. Теперь, когда их существование перестало быть тайной... Нападение может произойти в любой момент.
        - И у вашего так называемого клана Оружейников найдётся, чем им ответить? - вскинул брови он.
        Умеет же этот мужик задавать правильные вопросы! Всё-таки опытный политик, не отнять. Просто не стал расшаркиваться с теми, кого считает расходным материалом.
        - Нет, но...
        - А раз нет, то и клана нет, - развёл руками лорд Гарри.
        - У нас есть метаморф-целитель! - вспомнил я.
        Из этого делать секрет не планировалось. А вот про чёрную кровь Аши я промолчу.
        - Полезно будет его сохранить, - кивнул лорд. - Но если нет, переживём. Если на этом всё...
        В этот момент двери распахнулись. Я ожидал, что это пришли Бетани с Шилой. Лорд, кажется, тоже. Но вместо этого в зал ворвалась Саманта. Не вошла, ничего похожего.
        Она влетела внутрь, сразу сделав перекат. Вскочив, ударила ногой в шлем ближайшему стражнику. Остальные бросились на неожиданного противника. Но она вновь ушла от атаки перекатом, опрокинув двоих. Третьему вонзила нож в спину, не собираясь церемониться. Прошлась колесом и остановилась рядом со мной.
        - Остановите солдат, лорд, - приказала она. - Я доберусь до вас раньше. Но это только демонстрация.
        Лорд Вестбрук поднял руку, заставив стражников замереть.
        - Кто ты ещё такая?
        - Саманта Йозефсон, бывший комиссар отдела внутренней безопасности, - отрапортовала она. - Была переведена из регулярных частей по причине боевого ранения. До того в квалификации боевых навыков оценивалась на уровне чуть выше среднего. Что не помешало в одиночку и почти без оружия только что прорвать оцепление ваших солдат и добраться до вас.
        Она демонстративно подбросила нож и поймала за рукоять.
        - И что это всё должно означать? - поинтересовался лорд Гарри.
        Ему удалось сохранить выдержку и спокойствие, несмотря на происходящее. Я сам понимал не больше него, но не сомневался, что при одном неправильном слове или жесте с его стороны, Саманта мигом воткнёт нож ему в горло. И прорвётся через стражу обратно в коридор, а вот в себе я не так уверен.
        - А то, что в армии тех, кого вы кличете «дикими», полно солдат быстрее, сильнее и тренированнее меня, - усмехнулась девушка. - О лучшем вооружении я даже говорить не буду. Каждый положит полсотни таких дуболомов, - она махнула рукой на стражников, - гораздо раньше, чем те приблизятся на расстояние удара меча. И ещё десяток после.
        - Та самая перебежчица, милорд, - подтвердил я.
        Лорд задумался, глядя на своих солдат. Я тоже оглянулся. Как ни странно, тот, которого Саманта пырнула в спину, поднялся на ноги и встал рядом с товарищами, как ни в чём не бывало. А ведь со спины на них брони нет. Как это понимать?
        - Кстати, я отказываюсь сотрудничать с кем-либо, не входящим в клан Оружейников, - сообщила Саманта. - А я обладаю стратегически важными сведениями.
        - Видите ли, девушка, - вздохнул лорд.
        А через секунду он оказался стоящим позади Саманты. Нож упал на пол и отлетел в сторону. Лорд умело заломил противнице руки, и не думая делать скидки на слабый пол. Саманта стиснула зубы от боли.
        - Так вот, - без малейшего напряжения в голосе продолжил лорд Вестбрук. - Ваши аргументы весьма эффектны. Но не слишком убедительны. Интерфейс и открываемые им навыки дают нам колоссальное преимущество. А насчёт расстрела полсотни моих бойцов издалека... Это будет не так-то просто.
        Он отшвырнул Саманту от себя на пол, а сам с молниеносной скоростью оказался в нескольких шагах в стороне. Я даже не смог отследить его перемещение. Лорд взмахнул рукой, и десять солдат одновременно, в едином порыве сняли свои глухие шлемы. Открывая посеревшие лица со следами начавшегося разложения.
        - Трудновато будет застрелить тех, кто уже мёртв, - покачал головой лорд. - А убитые враги пополнят численность моего отряда, компенсируя потери. Так что беги отсюда, девочка, пока позволяю. И по дороге распорядись прислать сюда мою дочь. Ну, быстро!
        Саманта послушно вскочила и, хоть и не побежала, но быстро пошла к выходу, не забыв, впрочем, подобрать кинжал. Солдаты-зомби расступились, пропуская её, и вновь надели шлемы, скрыв мёртвые лица. Теперь понятно, почему их не так уж много. Вполне достаточно.
        - Ещё будем тратить время зря? - Лорд Вестбрук уже вновь сидел на троне, оказавшись там за секунду. - Или лучше пойдёшь постараешься наверняка заделать Доминусу внучатого племянника, а потом убедишь подружку капитулировать? Изгои могут убираться в Форпост, мне плевать. С остальными пусть разбираются их семьи.
        - Мне понадобится некоторое время, - всё же сумел выдавить я.
        - Без проблем, мой мальчик, - дружелюбно кивнул лорд, но тут же его голос посуровел: - При условии, что ко мне немедленно пришлют дочь. Я пока займусь её воспитанием.
        Я кивнул и поспешил тут же откланяться. Молча, поскольку всё, что мог бы сейчас сказать, точно не пойдёт на пользу переговорам. Которые, кажется, уже провалились в самом начале. Причём полностью, катастрофически. Надеюсь, у кого-нибудь есть план на такой случай. Потому что я совершенно не знаю, что делать.
        Глава 11. Всё идёт по плану
        Меня опять подвела привычка. Ноги на автопилоте привели к моей комнате. То есть, комнате Лина Табула, которым я в данный момент не являлся. И я, занятый мыслями о провале переговоров, даже успел машинально открыть дверь и шагнуть внутрь. Только увидев два обнажённых тела, сплетающихся на кровати, я остановился и опомнился.
        Золотистые локоны девушки разметались по взмокшей от пота спине, так усердно она прыгала на своём партнёре. А со мной Бетани как-то не особо рвалась использовать эту позу. Похоже, Стив в моей роли оказался более убедителен.
        Взгляд начала застилась красная пелена. Умом я прекрасно понимал, что нельзя сейчас срываться и психовать, от этого будет только один вред. Разберусь со Стивом потом, хотя бы попытаюсь, выплесну злость. Но эмоции брали верх над здравым рассудком. Пока девушка не повернулась ко мне.
        - Ты что тут забыл?! - резко спросила она.
        И я мигом успокоился и расслабился. Потому что это оказалась Сью, а вовсе не Бетани. И с ней был не Стив в моём облике, а Рю. Который теперь тоже заметил моё присутствие и отреагировал гораздо более бурно.
        - А ну пошёл вон! - заорал он. - Убью, аристо поганый!
        - Извините, ошибся, - забормотал я. - Уже ухожу.
        - Чего вообще приходил? - с подозрением спросила Сью, ладонью закрыв своему любовнику рот и возобновляя ритмичные движения на нём.
        - Да я... Этого сопляка Лина искал, - нашёлся я. - Кстати, где он? Почему тут вы? И давно?
        - Со вчерашнего вечера, - пожала плечами Сью. - Эрт сказал, что мы можем занять комнату. Не знаю, где Лин и почему они с Бетани отсюда съехали. Поссорились, наверное.
        - Ага, ладно, неважно, - закивал я и поспешил ретироваться.
        Они тут со вчерашнего вечера! Я идиот! Надо было сразу заглянуть внутрь, убедиться. А то услышал звуки, додумал себе, разобиделся. Чёрт! Бетани мне не изменяла, даже по незнанию. А вот я ей... Зря я не доверял Эрту, зря. Этот гад всё предусмотрел, заставил всех играть по написанным им нотам. И, похоже, меня тоже. Судя по его реакции на нас с Бесс - это тоже часть плана. Непонятно, зачем ему это, но неважно. Важнее -- что мне-то дальше делать?
        - Всё идёт по плану, - отмахнулся Эрт.
        Я нашёл его в комнате Бесс, как и ожидал. Если бы его тут не было... Наверное, идти сразу сюда было плохой идеей. Саманта тоже присутствовала и уже успела пересказать ту часть беседы с лордом Вестбрук, в которой участвовала.
        - Прямо всё? - усомнился я.
        - Ну, по большей части, - всё же признал Эрт. - Местами даже лучше. Конечно, отряда зомби я не ожидал. Но это, на самом деле, пустяки. Как и суперскорость этого козла. Против боевых навыков диких - аргумент, да. Но мы-то круче. На голову!
        - Не уверен...
        Он отмахнулся.
        - Тебя я в расчёт не беру, уж прости. Нуб ты. А вот остальные... Пожалуй, любые четверо порвут дюжину мертвяков вместе с их командиром.
        - Даже... - заикнулся я.
        - Не будем рассматривать все варианты, лень, - перебил Эрт. - Соглашусь, что Ева, Сью, Зет и Рю не справятся. Но если в четвёрке будет только один из них, то без проблем. При наличии в отряде Аши - вообще как два пальца. Любая скорость передвижения будет медленнее мгновенного телепорта.
        - Но... - многозначительно протянул я, решив не спорить о мелочах.
        - Но нам совершенно не нужно убивать лорда Вестбрука, - вздохнул Эрт. - К сожалению, это не в наших интересах. Будем тянуть время.
        - А почему, к сожалению? - переспросила Саманта. - Чем он так плох?
        - Лучше один раз увидеть, чем сто раз услышать, - назидательно воздев палец, изрёк Эрт. - Узнаешь ещё. К тому же, глобальные перевороты нам ни к чему. Его единственная наследница Бетани. А она в нашем клане. Так что Виндзоры скорее вовсе вычеркнут род Вестбрук, чем отдадут ей власть над одним из старших родов. Можно было бы попробовать, но у нас есть другой, более мягкий вариант интеграции.
        - Чего?! - возмутилась Бесс. - Интеграции? Куда? Мы независимый пятый клан!
        - Забудь, - отмахнулся Эрт. - Это не прокатит. Нас слишком мало. Виндзоры легко могут положить в двадцать раз больше бойцов, чтобы перебить всех наших, кроме тебя. Остальные кланы нас вроде поддерживают, но скорее формально. Солдат нам никто не даст. Представитель от Казоку - Изгой! Да они в любой момент могут сказать, что вообще были не в теме!
        - А на что тогда мы рассчитывали? - поинтересовался я.
        - Что нами заинтересуются и предложат мирный способ слияния, как оно и вышло, - пожал плечами Эрт. - Старший род нам отдадут, это тоже неплохой кусок власти и достаточная независимость. Осталось утрясти детали. В том числе внутри нашей компашки.
        Он одарил Бесс долгим пристальным взглядом. Она не отвела глаз, уставившись в ответ. Эх, с прокачанным Лидерством она ни за что не согласится потерять хоть толику власти. Не надо было сразу настолько качать, всё же этот навык сильно испортил её характер. Но Эрт упрямый, его трудно переспорить, да и разумные доводы может привести. Ох, Эрт, как голос разума, до чего мы докатились...
        - Тебе не дадут быть главой рода, - напрямик заявил он, не переставая сверлить взглядом нашу Домину. - Мне тоже, я Изгой. Вот этот хмырь, - он указал на меня, - лучший кандидат на роль марионеточного главы. Будешь формально его женой. А уж как там по факту получится, сами разберётесь.
        - По факту я рожу от него первенца! - заявила Бесс. - И мне плевать, что это совпадает с желаниями Гарольда Вестбрука!
        - Значит, считаем, что этот вопрос утрясли, - развёл руками Эрт.
        Слишком он спокоен при обсуждении такой темы. Ведь был же неравнодушен к Бесс. Не притворялся точно, не было смысла, да и не настолько он хороший актёр. Почему вдруг изменил взгляды? Или с нами сейчас разговаривает двойник, Зеро в облике Эрта?
        И вообще, меня-то спросить не надо, что ли? Пусть даже Бесс считает, что имеет дело с Орландо. И он всегда воспринимался как высокомерный засранец. Но даже это не повод относиться к нему вот так. Испортило её Лидерство, а может и какие другие навыки. Мне больше нравилась скромная тихоня Бесс, и вовсе не потому, что я мог бы подавлять её своим авторитетом, которого у меня не было и нет.
        - То есть, клана Оружейников не будет, - подытожил я. - И не планировалось. Нет, я не против. Но остальные-то члены клана в курсе и согласны?
        - Да ничего для них не поменяется, - отмахнулся Эрт. - Клан или род, в этом плане нет принципиальной разницы.
        - А что насчёт Шилы? - спросил я. - Нельзя позволять лорду Вестбруку командовать фурией. Он же натравит её на нас!
        - Всё под контролем, - заверил Эрт. - Я не буду раскрывать все карты, а то даже у стен бывают уши. Сам увидишь и, может, сообразишь. Скоро должен прибыть мой братец, так что некогда болтать попусту. Можете плодиться и размножаться, благословляю.
        Он махнул рукой и вышел, прихватив с собой Саманту. Я остался наедине с Бесс.
        - И что ты обо всём этом думаешь? - поинтересовался я, просто чтобы не сидеть в неловком молчании.
        - Думаю, что из меня не получилось главы клана, - неожиданно признала она, понурившись. - Лидерство не помогает управлять. Так что не буду мешать и всё портить. Хотя и хочется попытаться диктовать свою волю. Но большая политика делается не так.
        - То есть, перекладываешь всё на Эрта, пусть разбирается? - уточнил я. - Думаешь, из него выйдет годный политик?
        - Вряд ли, - усмехнулась она. - Но план придумывал не один Эрт. Участвовали все, кого он посчитал заслуживающими доверия. Подозреваю, большую часть здравых мыслей предложила Шила.
        - А Эрт дополнил их всякими бредовыми закидонами, вроде... - я осёкся. Не признаваться же, что я не Орландо, а замаскированный Лин. - Вроде вот этого безумного нападения Саманты на посла.
        - Нормальный способ показать боевые возможности диких, - пожала плечами Бесс.
        Я фыркнул, но промолчал. Разные у нас представления о нормах, очень разные. Хотя иначе мы бы вряд ли скоро узнали, что лорд Гарри - некромант. Конечно, это не настоящая магия, а управление нанитами в мёртвых телах, принцип работы даже понятнее, чем у метания огненных шаров.
        - Как у тебя с прокачкой навыков? Продвигается?
        - Соблазнительница четвёртого уровня, Любовница - пока второго, - томно протянула Бесс, прогибаясь так, чтобы выставить вперёд и без того немаленькую грудь. - Поможешь прокачать?
        Я нервно сглотнул, когда с неё исчезла вся одежда, отправившись в инвентарь. Сам я до сих пор так делать не научился, хотя давно хотел, но всё руки не доходят потренироваться. Бесс подошла ко мне и прижалась всем телом. Я подумал было о том, чтобы сбежать, но это будет так глупо... Да и всю маскировку разрушит. А вдруг Бесс в курсе, что я - Лин? Это бы частично объяснило её поведение. Но прямо не спросишь, а Эрт не сознается, даже если рассказал ей.
        - Ты же не хотела больше повторять, - пробормотал я.
        - Ну, я пока ещё не беременна. Так что придётся тебе исправлять свою недоработку. Поэтому заткнись и снимай штаны!
        Не может же она, спустя всего несколько часов, знать, беременна или нет! Разве что для этого специальный навык есть, что вряд ли. Но отступать мне было уже некуда. Бесс, не дожидаясь выполнения приказа, сама принялась расстёгивать на мне ремень. И все мысли о том, что я нехорошо поступаю в отношении Бетани, окончательно вылетели у меня из головы. Пусть всё идёт, как идёт.
        Глава 12. Ещё одна подмена
        Стальной скелет фурии тащили вчетвером. Хотя я уверен, что это в большей степени была показуха. Уж как минимум Рок точно сумел бы поднять эту груду железа в одиночку. Насчёт прокачки навыка Силы у остальных я не был так уверен, но двоих хватило бы точно. В носильщики, помимо метаморфа, записали Рю, Зета и Рика, а Эрт, как истинный лидер, не пожелал напрягаться и руководил процессом.
        Стива, ни в моём, ни в собственном обличье не наблюдалось. Скорее всего, пытается снова собрать себя в подобие человека, после того, как избавился от каркаса. То, что это именно его скелет, а вовсе не Шилы, я ни на секунду не усомнился. Хотя бы из-за следов побитости.
        - А где Шила? - спросил я, прижимаясь к стене, чтобы пропустить процессию по коридору.
        Эрт только зыркнул на меня, но достаточно красноречиво. Я отчётливо прочитал во взгляде: «Придержи язык, всю стратегию запорешь!» Ну, учитывая немудрёность стратегии - вполне возможно. Конечно, лорд Вестбрук так легко не разгадает обман. Просто по той банальной причине, что не в курсе о наличии у нас скелета фурии, который присвоил себе нестабильный метаморф для поддержки человеческого облика. Так что трюк должен сработать, хотя бы временно.
        Вообще, весь план с подменами казался мне изначально диким и безумным. Но вот подсунуть вместо Шилы скелет другой фурии - это как раз вполне адекватное решение. Правда, остального оно не оправдывает.
        Едва я вошёл в приёмный зал, первым порывом стало броситься вперёд и зарубить лорда Вестбрука на месте. Поскольку возле его трона на полу сидела Бетани, с очень уж несчастным выражением на лице.
        Пока я там с Бесс... Она тут... Неизвестно что с ней делал отец. Грозившийся заняться её воспитанием, между прочим.
        Остановил меня Эрт, цепко ухватив рукой за плечо и одновременно наступив на ногу. Я замер и секунд тридцать размышлял - достаточно ли я доверяю Эрту и его плану? В мозгу упорно свербел ответ «Нет!»
        Но тут я встретился взглядом с Бетани. Которая, не меняя выражения лица, внезапно мне подмигнула и едва заметно дёрнула уголком губ. Секунду спустя она понурилась, всем видом изображая, будто вот-вот готова разреветься и сдерживается из последних сил. Бетани никогда не была настолько хорошей актрисой. И очень не хотела ехать на Архипелаг. А ещё сильнее не хотела встречаться со своим отцом. У меня возникли на этот счёт определённые подозрения, пока не получившие подтверждение. Но... Она бы ни за что не согласилась, несмотря на любые планы, добровольно вернуться к папочке.
        Особенно без Шилы рядом. Которая однажды уже пыталась принять облик Бетани, чтобы соблазнить меня, но, по её словам, просто не успела полностью изменить внешность. А сейчас-то у неё было полно времени в запасе, да и сама Бетани вполне могла попозировать.
        Учитывая намёки, которые раньше делал Эрт, такой расклад кажется наиболее вероятным. Но мог бы и прямо сказать, в конце концов! Зачем из всего делать большой-большой секрет для маленькой компании?
        - Что это такое? - хмуро осведомился лорд Вестбрук, указывая пальцем на стальной скелет.
        - Ну, вы же просили доставить вашу фурию, - усмехнулся в ответ Эрт. - Вот, можете полюбоваться. Увы, вернуть останки не могу. Вам они всё равно будут бесполезны, а вот клану оружейников высококачественный металл очень даже пригодится.
        - Вы не могли убить фурию! - прогромыхал лорд, от избытка чувств аж вскочив с кресла. - Вы...
        - Мы понесли некоторые потери, - признал Эрт, небрежно пожав плечами. - Но всё же, итог перед вами. Не верите своим глазам?
        Прятать фурию где-нибудь в подвале, было бы просто невероятно тупо. Лорд Вестбрук может обшарить всё здание, а если найдёт Шилу, то непременно натравит её на нас. Убраться с острова и оставить свою подзащитную в опасности она бы ни за что не согласилась. А вот убрать отсюда Бетани, может, даже вернув в Цитадель, и спрятать Шилу, замаскировав...
        Пожалуй, расклад с подменами переставал казаться таким уж тупым. Я всё ещё даже представить не мог, зачем Эрту понадобился двойник, но остальное постепенно обретало смысл.
        Орландо он не доверял, с чем я совершенно согласен. Но лорд Вестбрук готов был говорить только с аристократом. Почему на эту роль выбрали меня? Тут немного спорно. Можно было обойтись без промежуточного звена, просто Стив превратился бы в Орландо. С другой стороны, метаморф психически, да и физически нестабилен и в любой момент может выкинуть чёрт знает что. А уж лишившись скелета-каркаса, и вовсе стал как минимум временно недееспособен.
        Подмену Бетани на Шилу я всецело одобряю. А подсовывание найденного в подвалах Цитадели скелета вместо работоспособной фурии - вообще отличный ход. Это одновременно лишает лорда Вестбрука подчиняющегося ему боевого робота и поднимает в его глазах наши боевые возможности. Пожалуй, даже выше реальных, но пусть опасается.
        Если только он не раскроет обман и не опознает в дочери подделку. Тогда он всё же получит своего робота-убийцу. И нам придётся всерьёз проверять, сумеем ли мы победить Шилу. Основная надежда на Ашу, которая может просто перенести её на дно океана. Желательно в другую часть света, чтоб подольше шла обратно. Потому что вряд ли фурию можно убить банальным утоплением.
        Но двух Эртов рядом я до сих пор не видел. И не знаю даже, стоит рядом сейчас настоящий Эрт или же Зеро в его облике. И что делает второй. Ну не вижу ни одной причины, зачем может потребоваться двойник! Возможно, в этом случае всё-таки роль сыграла блажь или, честно говоря, дурь Эрта. И сделано это просто так, по приколу. Но не факт, я могу чего-то не знать и не понимать. Хотя и обидно, что меня не посвящают во все детали.
        - Унесите эту падаль! - рявкнул лорд Вестбрук. -- И сами убирайтесь!
        Спорить с ним никто не стал. Эрт только усмехнулся и отвесил насмешливый демонстративный поклон. Да уж, вторая встреча прошла ещё хуже первой. И зачем только мы сюда вообще тащились? Ну, меня-то Бесс поволокла с собой, а куда ещё пойти, я просто не знал. Надо хоть выяснить, где комната Орландо вообще.
        Едва мы прошли коридор и свернули за угол, скрывшись с глаз зомби-стражников, Рок подхватил скелет фурии и потащил дальше в одиночку. Всё, как я и думал. Приятно оказываться правым, пусть даже в таких мелочах.
        - Это ведь там была не... - начал было я.
        - Нет, - перебил меня Эрт, с полуслова поняв, о чём речь. И ткнул кулаком в бок, напомнив: - Меньше болтай, находка для шпиона.
        - О чём это вы, мальчики? - протянула Бесс, невинно хлопая глазами.
        Вот ещё одна плохая актриса. Прозвучало это так наигранно, что придало мне уверенности - она точно в курсе подмены Бетани на Шилу. И, возможно, насчёт моей настоящей личности тоже. Хотя в этом случае мнение насчёт плохой актрисы придётся взять назад.
        Мда, если Бетани отправили обратно в Цитадель, например, Аша телепортировала, то это немного оправдывает мои отношения с Бесс. Конечно, ситуация всё равно получается странная и неоднозначная. Но Бетани сама разрешала мне изменять ей, при условии, что её не возьмут в посольство на Архипелаг. Да, всё сложилось немного иначе, но результат тот же. И пусть моральная сторона остаётся под вопросом, хотя бы обид и претензий со стороны моей девушки не будет. А стоит ли при этом терзаться самому? В конце концов, в этом мире вольность нравов, похоже, в порядке вещей.
        - Мой братец желает встретиться и побеседовать с нашей Доминой, - вместо ответа на вопрос сообщил Эрт. - Так что придётся вашей сладкой парочке на время разделиться. Хотя ты, парень, можешь тоже пойти. Но нафиг ты там не нужен.
        - Да нет, спасибо, откажусь от столь любезного приглашения, - пробормотал я.
        В разговоре с Эдвином Ротшильдом вряд ли кто-то станет раскрывать свои истинные замыслы и планы. Так что ничего важного я не пропущу. А неотрывно липнуть к Бесс совсем не хочется, мало ли, что она себе надумает. Сперва надо определиться со своим отношением. Что затруднительно без понимания того, в курсе ли она, кто я. Ох, как всё сложно и запутано. Да и замкнутый круг получается. Нельзя узнать, не спросив, и нельзя спросить, не выдав правды, которую она может не знать.
        Эрт, взяв Бесс под руку, увёл на переговоры. Остальные тоже разошлись, оставив меня одного торчать посреди коридора. Махнув на всё рукой, я просто уселся на пол, прислонившись спиной к стене. Как же надоело быть марионеткой в чужих руках. Особенно бесит то, что совершенно не знаю, куда идти и что делать, как только отпускают ниточки. Хотя и пытаюсь себя убеждать, будто злит именно манипулирование. В любом случае, надо что-то с этим делать.
        В качестве первого шага, я сдёрнул с головы маску и спрятал в инвентарь. Потом, конечно, придётся надеть обратно и вернуться к роли, но хоть немного побуду собой. Вторым шагом - заставил себя подняться и направиться к выходу из дома. Смысла в этом особого не было, но и шататься по коридорам тоже никакого толку. Хоть свежим воздухом подышу, проветрю голову.
        Глава 13. Немного восточной мудрости
        - Здравствуй, Защитник.
        Я обернулся на внезапно прозвучавший знакомый голос. Шин, Изгой из клана Казоку, сидел в тени возле стены в позе лотоса и, кажется, медитировал. Хотя закрытые глаза не помешали ему заметить моё присутствие.
        И чего он опять прицепился к этому навыку Защитника? Ни разу ещё этот навык никак не проявился, похоже, он вообще чисто пассивный. Ну или работает на манер Лидерства, влияя на психику.
        - И тебе привет, - кивнул я.
        Хотя мне вообще-то хотелось побыть одному, но Шин не особо болтливый, если уж решил заговорить, то по делу. Может, чего полезного скажет, или на какие мысли наведёт. Хм, а он вообще в курсе, что мы тут творим, со всеми этими подменами и прочим?
        - Хорошо, что всё-таки решил снять маску, - произнёс Изгой. - Всегда нужно оставаться собой. И нет, мне никто не говорил.
        Я не успел вздохнуть с облегчением от того, что можно говорить начистоту, как тут же пришлось напрячься. Если он так легко разгадал маскировку, это мог сделать и кто-то ещё.
        - Не всегда и не всё можно решить прямо и честно, - пожал плечами я. - Иногда приходится притворяться. Это политика.
        - Понимаю, - кивнул он. - Вот я Изгой, но выступаю здесь как представитель своего клана. Хотя никакого обмана и нет. Просто наш клановый кодекс чести и подходы к изгнанию несколько отличаются от ваших. Даже Изгой Казоку всегда остаётся частью клана.
        Я многозначительно покивал, хотя собеседник продолжал сидеть с закрытыми глазами. Наверняка ведь подглядывает или наблюдает с помощью какого-то необычного навыка.
        Возникла пауза, я уже думал, что разговор окончен, но тут Шин быстрым плавным движением поднялся на ноги и наконец открыл глаза.
        - Не хочешь потренироваться? - неожиданно предложил он.
        Первым порывом было отказаться, сославшись на то, что сейчас не время, и я занят. Но потом сообразил, что вообще-то ничем я и не занят. А тренировка - не худший способ прочистить мозги.
        - Ладно, почему бы и нет, - пожал плечами я. - Но только если ты поделишься парой клановых секретов.
        Вообще, я это ляпнул в шутку, не рассчитывая на согласие. Но Шин очень серьёзно смерил меня взглядом и кивнул.
        - Контроль, -- веско обронил он, когда мы встали напротив друг друга, выставив перед собой тренировочные деревянные мечи. - Это первое, чему учат бойца клана Казоку. Ярость может увеличить силу, но с ней приходит слепота. Ты бросаешься в бой, не контролируя происходящее вокруг. Добраться до врага, вцепиться зубами - и умереть. Хорошие бойцы слишком ценный ресурс, чтобы ими так разбрасываться.
        - Не уверен, что мне подойдут твои клановые техники, - вздохнул я. - Наверное, я уже неправильно качался.
        Вон даже навыком Кровавой Ярости успел обзавестись. И когда она «включалась» я действительно ничего не контролировал, просто рвался размесить врагов в лепёшку. И даже сумел это сделать, что вряд ли удалось бы в спокойном состоянии. Так что Шин сказал всё совершенно верно, хотя ведь на Арене в Форпосте его с нами не было. Но, наверное, ему кто-то пересказал.
        - Все эти навыки и так называемый «кач» ерунда», - заявил Изгой, плавно перетекая вперёд, в мою сторону, и нанося какой-то нарочито медленный удар.
        Мне не составило труда парировать деревянную палку. Ну, мне так казалось, а фактически я позорно промахнулся. Шин мгновенно ускорился, изменил траекторию движения оружия и стукнул меня по бедру. Будь в его руках настоящий меч, на этом бой бы и закончился, а так отделаюсь синяком. И то благодаря Регенерации быстро пройдёт.
        - Контроль, - повторил Шин. - Я контролировал движение. Ты слепо ударил.
        - У тебя просто навык Мечника выше, - проворчал я.
        - Ты начинаешь злиться, - заметил Изгой. - Это путь к потере контроля и поражению. Забудь про навыки и все эти цифры. Они ничего не делают, всё это в тебе. Загляни внутрь себя.
        - А вот и делают, - возразил я. - Вон Бесс прокачала Лидерство и сразу характер изменился.
        Я и сам уже не раз задумывался, являются ли навыки просто отражением моих собственных достижений, или же они первичны и как раз дают эти возможности. В итоге всё-таки остановился на втором варианте. Стоит взглянуть хоть на нечеловеческую Скорость при прокачке соответствующего навыка. Или «магические» навыки».
        - Всё внутри тебя, - настойчиво повторил Шин. - Всё это делает твоя ки.
        А, ну вот и пошла восточная философия. То ли китайская, то ли японская, уж не помню, да и не так это важно в другом мире. Ки или ци, смотря на каком языке - жизненная энергия, если мне не изменяет память. Сейчас ещё про открытие чакр начнёт мне заливать, что ли? Видимо, клан Казоку ударился в мистицизм. Нет уж, мне ближе наноботы и интерфейс, пусть даже я не понимаю принципов, как всё это работает. Но всё-таки понятно, что наука, пусть даже невероятно продвинутая.
        - Вижу, не веришь, - кивнул Шин. Видимо, я плохо контролировал свою мимику. - Ну, тогда я ничему не смогу тебя научить.
        - Ну, извини, у меня нет нескольких лет на медитацию и отработку техники правильного дыхания, - уже откровенно скептически усмехнулся я. - Конечно, я понимаю, что это может помочь. Но мне ближе подход типа «бей и беги».
        - Вот для таких торопыг и сделали интерфейс, - неожиданно улыбнулся в ответ Изгой. - Нажал виртуальную кнопку и получил то, что другие достигают годами медитаций. Можно и так. Попробуй разблокировать навык Контроля.
        - А такой есть? - удивился я.
        Вместо ответа Шин снова нанёс удар. Опять сначала медленный и плавный. На сей раз я не стал спешить и отмахиваться, выставил вперёд свой меч и следил за оружием противника. Слишком внимательно следил. Когда палка внезапно полетела вверх, я машинально поднял взгляд вслед за ней. А Шин мигом оказался рядом и сбил меня с ног подсечкой.
        - Следить за противником, а не за оружием, я понял, - опередил я его лекцию.
        - Молодец, - в голосе Изгоя прозвучало откровенное удивление.
        Я не стал рассказывать, что не сам до этого только что додумался, а слышал нечто подобное когда-то в каком-то фильме про боевые искусства. Вот чего раньше не вспомнил, до того, как облажался. Хотя Изгоя-азиата я воспринимал как типичного мудрого наставника, так что было не особенно стыдно за промашку. Вот Эрт бы меня мигом на смех поднял.
        - Контроль, - повторил Шин, нагибаясь, чтобы поднять своё оружие.
        Я воспользовался моментом и стукнул его палкой по заднице.
        - Всегда будь готов к нападению, учитель, - хмыкнул я.

«Навык Контроль Метаморфизма преобразован в навык Контроль.
        Навык Контроль повышен до 3 уровня.
        Навык Метаморфизм повышен до 3 уровня.
        Доступна разблокировка 1 умения. Выбрать?»
        Что, серьёзно? Правда?! Я думал, Шин шутил или говорит образно. Интересно, а не будь у меня прежде навыка, связанного с контролем, он бы просто появился с нуля? И похоже, он как изначально был связан с Метаморфизмом, так и остался. В этом мне сильно повезло, а то мог бы ненароком всё испортить. И превратиться в чудовищного метаморфа.
        Ладно, с умением Метаморфизма потом разберусь, сейчас не до этого, да и не нужно оно мне пока что.
        - Я вправду разблокировал Контроль, - ошарашенно сообщил я.
        - Говорю ведь, всё идёт изнутри, а интерфейс только подстраивается, - спокойно кивнул Изгой. - Поспрашивай друзей, у некоторых из них есть уникальные навыки, отсутствующие у всех остальных.
        - Вроде призыва мёртвых друзей у Эрта?
        Снова многозначительный кивок в ответ. Ну что ж, если он прав, то я и без Древа могу настраивать очки навыков. Мне осталось всего шесть пунктов до сотни в боевых навыках, но зачем ждать? Попробую-ка перераспределить прямо сейчас, избавившись от ненужных навыков на владение копьём, кинжалами, булавой и топором. Хочу навык Мастер Клинка, остальные оружейные навыки мне не нужны. Хочу, хочу...
        Я повторял это про себя, хотя в какой-то момент такая «мантра» показалась нытьём капризного ребёнка, но я отбросил эту мысль. Ну же, интерфейс, давай, подчиняйся! Я тут главный, я всем управляю, делай по моему!

«Команда пользователя принята.
        Навык Мечник преобразован в навык Мастер Клинка. Уровень навыка Мастер Клинка понижен вдвое. Получен 3 уровень навыка Мастер Клинка.
        Навыки Рубака, Крушитель, Копейщик и Короткие клинки заблокированы.
        Получено 22 свободных очка навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом? ДА».
        Ничего себе! Я чуть не подпрыгнул от радости. Конечно, это в любом случае скоро случилось бы. Но с другой стороны, «скоро» вполне могло не наступить, это ведь ещё дожить и докачаться надо. А прямо сейчас мне совсем не до упорных тренировок. Ладно, жмём «ДА» и посмотрим, как система раскидает свободные очки.

«Навык Мастер Клинка повышен до 4 уровня.
        Навык Выносливость повышен до 9 уровня.
        Навык Сила повышен до 8 уровня.
        Навык Скорость повышен до 7 уровня.
        Навык Мастер Клинка повышен до 5 уровня.
        Навык Регенерация повышен до 7 уровня.
        Навык Ловкость повышен до 8 уровня.
        Навык Кровавая Ярость повышен до 4 уровня.
        Навык Мастер Клинка повышен до 6 уровня.
        Навык Тактик повышен до 7 уровня.
        Навык Мужественность повышен до 8 уровня.
        Навык Сила повышен до 9 уровня.
        Навык Скорость повышен до 8 уровня.
        Навык Регенерация повышен до 8 уровня.
        Навык Защитник повышен до 8 уровня.
        Навык Ловкость повышен до 9 уровня.
        Навык Кровавая Ярость повышен до 5 уровня.
        Навык Метаморфизм повышен до 4 уровня.
        Навык Контроль повышен до 4 уровня.
        Доступна разблокировка 1 умения. Выбрать?
        Навык Мастер Клинка повышен до 7 уровня.
        Навык Зачарователь повышен до 8 уровня.
        Навык Кровавая Ярость повышен до 6 уровня».
        А неплохо вышло, в итоге навык владения мечом стал даже выше, чем был. И остальные неплохо так подросли за счёт освободившихся статов из четырёх заблокированных оружейных навыков. Даже Метаморфизм меня уже особо не беспокоит, при наличии привязанного к нему Контроля. Хотя если всё правильно подсчитал, одно очко я на этом потерял зазря, раньше Контроль и так рос одновременно с Метаморфизмом, на халяву.
        А вот то, что Кровавая Ярость прокачалась аж вдвое - мне совсем не нравится. И на два очка выше Контроля... Хотя они вроде никак не связаны. Ну да, контролировать одним навыком и Метаморфизм, и Ярость было бы как-то уж слишком жирно.
        - Спасибо за урок, сенсей.
        Я попытался изобразить восточный поклон, но получилось не очень. Хотел ещё добавить, что буду чтить кодекс бусидо, но увидел на лице Шина непонимание и замолчат. Видимо, слово «сенсей» ему незнакомо. Лучше не трепать языком, почём зря. Хотя здешняя восточная мудрость вроде схожа с распространённой в моём мире, нюансы могут сильно различаться. То, что совпало одно понятие, не гарантирует идентичности остальных.
        - Правда, спасибо, Шин, - уже нормально кивнул я.
        - Я ничего не сделал, - покачал головой Изгой. - Это всё ты, сам. А тренировку мы ещё толком не начинали. Или уже устал?
        Я покачал головой и поднял палку в защитную позицию. Поглядим, на что я способен теперь, с перераспределившимися очками боевых навыков.
        Глава 14. Золото и серебро
        Как показала практика, небольшой апгрейд боевых навыков не помог мне приблизиться к мастерству опытного Изгоя. Ну, хотя бы несколько раз мне удалось достать Шина тренировочным мечом. Но сам получил гораздо больше ударов палкой. Слава достаточно прокачанной Регенерации, ни боли, ни синяков не осталось уже через несколько минут.
        Тренировка помогла отвлечься и прочистить мозги, но ненадолго. Идти куда-то и предаваться размышлениям, настроения уже совершенно не было. Но стоило вернуться в поместье, как неприятные мысли и сомнения навалились с новой силой. Хотелось бы мне поговорить начистоту с Эртом, Бесс и, пожалуй, Шилой, но... В Цитадели я бы мог себе такое позволить, махнуть на всё рукой и попереть напролом. А здесь и сейчас такая прямолинейность может испортить всё дело. Политика, будь она неладна. Лорд Вестбрук да и другие члены клана Виндзоров не должны узнать обо всех наших хитростях.
        Я уже собирался снова напялить маску Орландо и начал оглядываться в поисках безлюдного закоулка. Вообще, в коридорах вокруг и так никого не было, но из-за некоторых дверей слышались голоса и ещё какой-то шум, так что кто-нибудь мог выйти в любой момент. В итоге так и случилось, а я к тому же зазевался и едва не получил дверью по носу.
        - О, Лин! - преувеличенно восторженно воскликнула вышедшая в коридор Голди, всплеснув руками. - Какая встреча. А я всех спрашиваю, где же найти одного юного Безродного. А никто тебя не видел. Ну или мне так говорят. Где-то прятался или скрываешься от меня?
        От такого напора я малость оторопел. Можно подумать, мы прямо закадычные друзья. Чего ей вообще от меня понадобилось?
        - Ну и зачем несчастный Безродный понадобился повелительнице Форпоста? - тут же озвучил возникший вопрос я.
        - Ох, только не надо прибедняться, - отмахнулась Голди. - И неужели ты забыл? Сделка!
        Я нахмурился, пытаясь вспомнить, о чём она вообще говорит. Действительно, было что-то такое при нашем разговоре в Форпосте. Но потом всё так завертелось, что у меня совершенно вылетело из головы. Да, точно, Голди и Озимандиус хотели заключить союз с кланом Оружейников, если я его возглавлю. И даже предлагали помочь с прокачкой. Ну, не уверен, что мне теперь вообще нужна их помощь, сам вроде неплохо справляюсь.
        - Знаешь, с тех пор обстоятельства изменились, - пожал плечами я. - Причём сильно. Эти дикие, которые совсем даже не дикие, а напротив, более цивилизованные и технически развитые, чем кланы. Так что союз между всеми кланами и Изгоями нам в любом случае необходим.
        - Да, но... - начала было Голди. Потом замолчала, пристально оглядела меня и покачала головой. - А ты изменился. Возмужал, стал более уверен в себе. Пожалуй...
        Она задумчиво протянула руку, будто собираясь погладить меня по щеке. Я сперва отшатнулся, и только потом заметил, что на руках Голди надеты тонкие перчатки. Так что отравиться выделяемым её кожей нейротоксином мне не грозило.
        - И научился не повторять ошибки, - заметила она с лёгким смешком. - Вплоть до паранойи. Хотя в нашем мире это скорее полезное качество.
        - В нашем мире? - насторожился я. -- Что ты имеешь в виду?
        Она что, тоже попаданка? Тогда это объясняет воскрешение после самоубийства - почти то же самое случилось и со мной.
        - Э, - кажется, Голди растерялась вполне искренне. - Только то, что в нашем обществе не стоит чересчур доверять даже ближним своим. Может, где-нибудь в деревне Табулов полагаться на соседа норма, но не в кланах и не в Форпосте.
        - Я доверяю некоторым, - заявил я. Подумал, и добавил: - Но ты в этот список не входишь.
        - Грубить совсем не обязательно, - поморщилась она. - Так что, ты заинтересован в нашем предложении? И в быстрой прокачке.
        - С помощью концентрированных нанитов, изъятых у кого-то из представителей кланов в лабораториях диких, - продолжил я мысль. - Ведь информация о городе из старого мира не стала для вас сюрпризом, не так ли?
        - Подозрителен до паранойи, - усмехнулась Голди. - И сообразителен. Но неправ. Мы не спрашивали, откуда эти люди пришли и где взяли эссенцию для поднятия статов. А они не говорили. Наши сделки были разовыми.
        Интересно, с чего такая откровенность? Пытается втереться в доверие? Уж на наивную простушку она точно не тянет. Так что любое слово наверняка сто раз обдумано. И то, что она подтвердила мои догадки, стоит не так уж много. Других вариантов нет, всё и так очевидно.
        Голди положила руки мне на плечи и придвинулась едва ли не к самому моему уху. На этот раз я сдержал порыв и не отшатнулся. Надеюсь, в случае чего Устойчивости хватит, чтобы побороть токсин. А если она вдруг вздумает меня поцеловать, тем самым отравив - то убью, вот прямо на месте!
        - Я могу дать тебе эссенцию прямо сейчас, - прошептала Голди. - Проявлю доверие. А если ты прокачаешь Устойчивость и станешь невосприимчив к моему яду, как Оз сейчас... То сможешь претендовать и на его место.
        - Его место главы Форпоста или место у тебя между ног? - в полный голос спросил я.
        Голди быстро оглянулась на дверь, из которой вышла, но потом беспечно звонко рассмеялась.
        - И то, и другое, конечно, - пообещала она.
        - Не заинтересован.
        Голди, конечно, привлекательна, но неужели всерьёз рассчитывает добиться чего-то, используя своё тело? Слишком много горячих красоток вокруг, чтобы это могло сработать. Может, в Форпосте есть проблемы с женщинами, но в Цитадели и в кланах точно нет. И она об этом прекрасно знает. Разве что рассчитывает на свою немного экзотичную внешность. Впрочем, золотистый оттенок кожи достигается всего лишь хорошим загаром, просто большинству девушек из кланов некогда валяться на пляже. А солярии тут если и изобрели, то давно утратили технологию. Ну, не велика потеря.
        - Зато я заинтересована, - многозначительно улыбнулась она. - Оз... Я, конечно, не чувствую боли, но ощущения от сажания на кол всё равно те ещё. Пусть даже кол не деревянный, ну, ты понимаешь.
        Вот несколько месяцев назад я бы наверняка от этих слов покраснел, смутился и отвёл взгляд. Сейчас же только сухо кивнул. Понимаю, чего уж там непонятного. После пошлых намёков и заигрываний Аманды, да и Дрю тоже, меня таким не проймёшь.
        - А эссенцию я, пожалуй, возьму, - решил я. - Если ты отдаёшь себе отчёт, что это меня ни к чему не обязывает. И я могу не оправдать твоего доверия.
        Хотя я теперь знаю, как создаётся это вещество. И что процесс не обходится без человеческих жертв. Но смысл проявлять брезгливость и пустое благородство? «Наномасса», как называл её доктор Фонгрубер, всё равно уже создана. Кто-то для этого умер. Так пусть его жертва будет не напрасной, а пойдёт на пользу мне. Почему бы и нет? Возможно, это цинично, но ведь и практично.
        - Она у меня не с собой, - тут же пошла на попятную Голди. - Но...
        Я не стал дослушивать оправдания. Наверняка последуют новые условия, при которых я получу эссенцию. Нет, спасибо. Возглавлять ни клан Оружейников, ни Форпост я не собираюсь. Тем более убивать для этого Эрта или Озимандиуса. Так что я просто развернулся и пошёл по коридору в обратную сторону, не оглядываясь. Голди не попыталась окликнуть или догнать меня.
        Впереди открылась ещё одна дверь, и мелькнула широкая спина, тут же скрывшаяся за углом. А вот и ещё один человек, с которым мне давно стоит поболтать. И следует воспользоваться моментом, пока я снова не нацепил чужое лицо. Судя по габаритам, это может быть только Атлант. Ну а серебристо-белые волосы и вовсе только у одного человека. Пора выяснить, вправду ли Ясон тоже попаданец. Я ускорил шаг.
        Ясон никуда не торопился, так что я легко его нагнал. И на всякий случай окликнул издали, а не стал хлопать по плечу. А то ещё сработают рефлексы, решит, что на него нападают, да врежет.
        - Привет, Лин, - кивнул он. - Где пропадал?
        Кажется, на моё отсутствие всё же обращают слишком много внимания. Надо бы Стиву снова принять мой облик и помаячить перед народом.
        - Это неважно, - отмахнулся я. - У меня есть вопрос гораздо серьёзней.
        - Насчёт жизни, Вселенной и всего такого? - хмыкнул Ясон.
        Мда, он даже и не скрывается. Или уверен, что я не пойму? Но я же уже намекал, что сам из другого мира.
        - Сорок два, - отозвался я, получив в ответ задумчивый кивок.
        - Полагаю, вопрос исчерпан? - уточнил он.
        - И что, тебя совершенно не волнует, что мы с тобой оба из другого мира? - изумился я.
        - А чего волноваться, - фыркнул Ясон. - Ну, я не уникален, не велика беда. Я, собственно, так и не думал. Более того, встречал ещё парочку наших. Бывает, хоть и не часто. Видимо, в какие-то моменты наши вселенные сближаются и становится возможен переход... Хотя, что я об этом могу знать? - он рассмеялся. - Это так, чистые догадки и теории. Можем как-нибудь в картишки перекинуться, предаться ностальгии за пивом. А в остальном...
        Картишки! Точно, вот ещё один момент.
        - Карты Таро! - воскликнул я. - Повешенный! Твоих рук дело?
        - Дело рук твоей сестрёнки, - напомнил Ясон. - Я только позу подсказал. Ну и это дела минувших дней, межклановая политика, сейчас всё поменялось.
        Получается, Эрт был прав. И выходит, что Атлантисы поддерживали мятежников в Цитадели. Мутили воду, чтобы потом забрать девушек к себе? Скорее всего. Важно ли это сейчас? Да уже, действительно, не очень. Хотя прошло-то меньше года, не таких уж давно минувших дней эти дела. Но слишком много событий успело случиться после.
        - А Лабиринт, - вспомнил я следующий вопрос. - Твои волосы. И ты постарел, а потом снова помолодел.
        - А куда Лабиринт перенёс тебя? - вопросом на вопрос ответил Ясон. - Расскажешь ты, я тогда тоже.
        Я ненадолго растерялся. Ну да, я не рассказывал о попадании в комнату с компьютером и предоставленный выбор. Но стоит ли делать из этого такой великий секрет? Пожалуй, вполне можно рассказать Ясону, тем более, если он поделится своей историей в ответ. Но почему ему так наплевать на то, что мы оба из другого мира? Эрт был гораздо более неравнодушен.
        Пока я раздумывал, Ясон ушёл. Я не стал его догонять. Что хотел, я выяснил. Остальное сейчас действительно не так важно. Ну да, в этом мире есть попаданцы. Но кто сказал, что они все должны быть друзьями не разлей вода? Или даже соратниками. К тому же, Ясон тут явно не первый год, давно прижился. Интересно было бы услышать его историю, но это ещё успеется. Если мы оба выживем. Впрочем, Эрт тоже не рассказывал ничего о своём прошлом, а это было бы не менее интересно, может, даже более.
        Я огляделся, убедился, что коридор пуст. Достал из инвентаря маску и снова надел. Побыл несколько часов Лином Табулом, пора снова вернуться к образу Орландо Прайма. Он сейчас нужнее и полезнее для будущего нашего клана.
        Глава 15. Три рогатых мужа
        Я распахнул дверь в свою комнату и вошёл. Точнее, на этот раз не в свою, а в комнату Орландо. Чтобы найти нужную дверь, пришлось воспользоваться помощью слуги. Тот хоть и посматривал косо, мол, совсем дурной аристократик, собственные покои найти не может, но молча проводил и с поклоном удалился. Всё-таки хорошо, когда слуги то ли хорошо вышколены, то ли слегка запуганы. Не то чтобы я поощрял подобное отношение к тем, кому не повезло родиться в родовитом семействе, но не могу не признать полезность.
        Раздавшийся шорох заставил меня моментально выхватить меч из инвентаря. Заскочив в комнату, сразу метнулся в сторону и прижался к стене, плечом надавив на выключатель. Загоревшийся свет открыл вполне мирную картину. Ну, более или менее. Смятое постельное бельё валялось кучей на полу, а на не застеленной кровати лежала Аманда. Одетая, так что вряд ли собралась меня соблазнять. Хотя...
        - И что ты тут делаешь? - поинтересовался я.
        - Прячусь, - вполголоса сообщила она. И добавила чуть громче: - А ты не пробовал простыни менять, хоть иногда?
        Я покачал головой, неторопливо убрал меч в инвентарь и ногой захлопнул дверь. Глубокий вдох, выдох, как учил Шин. Спокойствие, только спокойствие.
        - Ты же в курсе, что я Лин, а не Орландо. И в эту комнату вообще первый раз зашёл.
        - Ага, - не стала спорить Аманда. - А ещё ты находка для шпиона, как говорит Эрт. Сразу выдал военную тайну, всего-то из-за обвинений в нечистоплотности.
        - Если что-то известно всем участникам разговора, то какая же это тайна, - отмахнулся я. - А ты тему не меняй! От кого прячешься?
        - Да так, - девушка села на постели и пожала плечами. - Кое от кого из делегации.
        - Бывший любовник? - хмыкнул я. - Или жених?
        - Что-то вроде, -- пробормотала она.
        Хм, это какие же ещё есть варианты «вроде»? Подружка, любовница? Собственно, почему бы и нет... Но долго строить догадки или уточнять мне не пришлось. Чуть помявшись, Аманда всё же призналась.
        - Муж. Точнее, три мужа.
        Вот тут у меня самым натуральным образом отвисла челюсть. Ну, про гарем Доминуса я уже не раз слышал. Как и про то, что это исключительная привилегия правителя. Другим для полигамных браков нужно особое разрешение, которое за красивые глаза и кому попало не дают. Да и, мне представлялось, что это касается исключительно многожёнства, всё же мир тут в значительной степени патриархальный.
        Аманда наблюдала за моей реакцией, и явно наслаждалась увиденным. Ну да, ей снова удалось меня шокировать, как в первые дни в Цитадели. Может, не так уж сильно я успел измениться. Или ещё не привык к переменам в себе, времени-то прошло всего ничего.
        - Я так понимаю, это не совсем типичная ситуация, - протянул я. Девушка кивнула. - Ну и как так вышло?
        - Деньги нужны были, - небрежно пожала плечами она. - Ну и капелька политического влияния. Много-то с этих болванов не возьмёшь.
        Похоже, в этом случае всё обошлось без сложной и запутанной истории любви, простой расчёт и меркантильность. И на том спасибо, так оно проще.
        - А поподробнее?
        Аманда смерила меня задумчивым взглядом, слегка передёрнула плечами и начала рассказ:
        - Мой род не из самых богатых и знатных, но жили мы достаточно неплохо. Пока отец на старости лет не выжил из ума. Даже меня узнавал через два раза на третий. Несколько его деловых партнёров успели воспользоваться ситуацией, подсунув старикану на подпись нужные бумажки. Так что его доля перешла к ним. Мы едва не лишились всего раньше, чем мой старший брат смог взять управление делами рода на себя. Хотя формально главой всё равно оставался отец... Ну и мы решили немного поправить дела за счёт того, чтобы выгодно выдать меня замуж. Одного достойного кандидата найти не сумели, пришлось брать оптом. Подсунутые мной брачные договоры отец также спокойно подписал, не запомнив, что их было больше одного. А потом я отправилась в Цитадель на обучение.
        Рассказ получился кратеньким, но достаточно информативным. Это объясняло в частности то, почему Аманда не желала возвращаться из Цитадели на Архипелаг. А я-то гадал, в чём причина, но подобный вариант даже в голову не приходил.
        - И что, теперь все трое требуют от тебя выполнения супружеского долга? - хмыкнул я. - Не думал, что для тебя это будет проблемой. Даже если они захотят все одновременно...
        - Дурак, - фыркнула Аманда. - Если бы всё можно было решить так просто... Я бы даже потерпела, хотя они все трое те ещё уроды. Но их волнует не моё прекрасное тело.
        - Так попроси Эрта решить проблему, - предложил я. - Он их изобьёт, а может и с обрыва сбросит.
        - Пыталась, - вздохнула Аманда. - Но всё время натыкаюсь только на Зеро в облике Эрта. Будто его самого вообще тут нет.
        Хм, интересная мысль. И куда же мог подеваться Эрт, если Аманда права? С учётом Аши и её телепортации - в общем-то, куда угодно. Не выдержал груза неприятных воспоминаний и сбежал? Вряд ли, это не в его духе. В его духе, например, притвориться Зеро, который притворяется им, заморочив всем головы ещё больше. Но если он нарочно ведёт себя как фурия-двойник, то пока не выйдет из образа, нам никакой разницы. Хотя определённо стоит проверить и выяснить, с нами ли ещё настоящий Эрт.
        - Ладно, у меня есть идея, - заявил я. - Думаю, Орландо Честертон, наследник одного из дюжины старших родов, в качестве заступника подойдёт тебе даже больше, чем какой-то психованный Изгой.
        - Правда? - вскинула брови Аманда. - И ты собираешься...
        Она замолчала. Видимо, так и не придумала никаких вариантов, что я мог бы сделать. Ну, помимо уже предложенного сбрасывания с обрыва. А это, пожалуй, для меня перебор. Разве что её мужья меня действительно сильно взбесят и разбудят Кровавую Ярость - уж тогда я за себя не ручаюсь, причём в буквальном смысле. В ином случае придётся импровизировать на месте.
        - Пойдём, - предложил я. - Пора уже и нам слегка поучаствовать в переговорах.
        Хотя переговоры шли уже несколько часов, но ещё не успели завершиться. Впрочем, формальная часть закончилась - если вообще начиналась. Во всяком случае, все сидели в непринуждённых позах, потягивая разнообразные напитки из чашек, бокалов, фужеров и кружек. Стоящий в центре большого помещения стол с остатками званого обеда выглядел так, будто на нём кто-то танцевал. Следы подошв в остатках еды подтверждали это предположение.
        Из присутствующих я узнал меньше половины. А если не считать наших, то только Эдвина Ротшильда, брата Эрта. Остальные аристократы были мне незнакомы, что и неудивительно.
        Сидящую в дальнем углу троицу я заметил, только когда они вскочили, разглядев Аманду. Зато ни на миг не усомнился, что это именно её мужья и есть. Похоже, в переговорах они участия не принимали, особой родовитостью не отличались, так что остальные по большей части их игнорировали. Да и вряд ли они могли сказать что-то дельное.
        - Ну, умеешь ты выбрать, - пробормотал я.
        Аманда издала какой-то невнятный звук, который можно было трактовать как угодно. Я решил считать его знаком согласия.
        - А вы говорили, будто её тут нет! - провизжал сморщенный старикашка, указывая на Аманду трясущимся узловатым пальцем.
        Пожалуй, будь он единственным её нелюбимым мужем, девушке достаточно было подождать ещё год-другой, чтобы вполне законно считаться вдовой. Увы, двое других оказались значительно моложе. Впрочем, второй, судя по одышке и красным пятнам на обвисших щеках, мог в любой момент окочуриться от ожирения. Мда, такого даже бить совестно, а в драке придётся опасаться только того, чтобы он на меня не упал. Зато третий отличался высоким ростом и атлетическим телосложением, не уступая, например, Ясону. Уж не было ли в его роду крови Атлантов? Впрочем, она не пошла ему впрок. На мир парень смотрел широко распахнутыми щенячье-младенческими глазами, а на его лице при виде жены расплылась совершенно дебильная улыбка.
        - Мэнди, любимая! - басом воскликнул он и сделал шаг навстречу, распахнув могучие объятья.
        Толстяк тут же принялся дёргать его за рукав, пытаясь удержать на месте. Здоровяк остановился на полушаге, неуверенно переводя взгляд с товарища по несчастью на возлюбленную супругу и обратно.
        Мда уж, старик, жирдяй и олигофрен - полный набор. Подобрать варианты хуже Аманда просто не смогла бы при всём желании. Такие типы наверняка с радостью ухватились за возможность жениться на молодой красавице, пусть и из обедневшего рода. Неудивительно, что их легко удалось обвести вокруг пальца.
        - Кажется, нас ожидает отличное шоу, - прокомментировал Эрт. - Самое то после банкета.
        Его радости и веселья никто из присутствующих не разделил. Похоже, остальным уже хватило шоу в исполнении самого Эрта. Интересно, переговоры вообще дали какой-нибудь результат? До чего они тут успели договориться? Позже выясню.
        Я развернулся к колоритной троице и выставил правую руку вперёд в останавливающем жесте.
        - Эта девушка под моей защитой, и... - начал я.
        Но меня тут же перебили возмущениями в три голоса. Я даже не стал вникать, что именно они там наперебой визжат, орут и хрюкают, суть и так понятна.
        - Тихо! - рявкнул я, надеясь, что сработают навыки Лидерства или Красноречия, а то и оба сразу. - Я Орландо Честертон...
        - Даже Прайм из старшего рода не выше закона, - снова перебил меня старикашка. - И закон говорит...
        - Вы обращаетесь к закону? - произнёс Эдвин Ротшильд, вроде спокойным тоном, но при этом его голос разнёсся по всему залу. Видимо, у него Красноречие прокачано намного сильнее, чем у меня. - Здесь достаточно представителей старших родов для суда. Не считая защитника ответчицы, - он кивнул на меня. Потом ткнул пальцем себя в грудь и указал ещё на двоих незнакомых мне аристократов. - Ротшильд, Грейсток и Тюдор. Признаёте ли вы наше право судить?
        Старик замялся, но склонил голову. Его товарищи последовали примеру, хотя здоровяк, кажется, вовсе не понимал, что происходит.
        - Итак, полевой суд, - объявил Эдвин. Указанные им Грейсток и Тюдор поднялись и встали рядом. - Поскольку на данный момент права клана Оружейников не признаны, суд будет рассматривать конфликт как внутреннее дело клана Виндзор. Вина ответчицы не подлежит сомнению, мы все видели соответствующие документы. Но ты, Орландо Честертон, имеешь право выступить в защиту её чести, доказав свою правоту кровью.
        - Кровь и честь! - хором произнесли представители трёх старших родов.
        - Воспользуешься ли ты правом на поединок, Орландо Прайм? - обратился ко мне Эдвин.
        Я стиснул зубы, чтобы на этот раз не позволить челюсти отвиснуть. Это мне одному против них троих драться? Не то, чтоб такие уж грозные противники, но как-то я на такой поворот не рассчитывал. Хотя отступать уже поздновато.
        Аманда сжала мою руку своей ладонью и склонилась к самому уху.
        - Клятва интерфейсом, - напомнила она. - Окажи мне эту услугу, и мы в расчёте.
        Я вдохнул, выдохнул, и произнёс:
        - Да, я требую права на поединок.
        Нельзя же упускать такую возможность расплатиться по старому счёту. Я в любом случае собирался помочь Аманде, да и про Клятву забыл вовсе. Но это удачно вышло, что она уловила мои сомнения и сама вспомнила про должок.
        - Истцы могут выбрать того, кто будет представлять их интересы, - тем временем продолжил Эдвин. - Из собственного числа или стороннего.
        - За нас будет биться Хьюго, - тут же сообщил старик, указывая на наивно хлопающего глазами здоровяка.
        - Биться?! - немедленно прорычал тот, выхватывая из инвентаря здоровенный топор.
        - Не сейчас, Хьюго, не сейчас, - преградил ему путь старик. - Сядь.
        Громила кивнул, спрятал оружие и послушно сел, поглядывая в сторону Аманды, но не делая попыток подойти.
        - Вот и отлично, - объявил Эрт, поднявшись с кресла. - Пусть этот бой откроет наш турнир. Я же говорил, что нет лучше способа всё решить, чем хорошая драка. А вы ещё спорили.
        Никто ему не возразил, но и не поддержал. Турнир? И это они называют дипломатическими переговорами? Да уж... Ну и кого тут надо убить, чтобы доказать право на существование клана Оружейников? Дикость сплошная. Хотя чего я ждал от общества, скатившегося почти в средневековье?
        Аманда отпустила мою руку и преспокойно отправилась болтать с собравшимися аристократами. Похоже, в отличие от меня, она была знакома с некоторыми членами посольства Виндзоров. И теперь, после так называемого суда, не опасалась гнева своих трёх рогатых мужей.
        - Это ты молодец, - хлопнул меня по плечу Эрт. - Эти трое тут всех уже достали. Я бы сам их прирезал, но статус Изгоя мешает. Лишние проблемы нам сейчас ни к чему.
        Я смерил его долгим взглядом. Чтоб Эрту что-то мешало и останавливало, когда сильно хочется? Хм... Ведёт себя вроде нормально, но он это или Зеро?
        - Есть разговор, - прошипел я, кивая на дверь. - Важный, наедине.
        Эрт пожал плечами и безропотно последовал за мной. Слишком уж покладистый. Может, просто выпивши, вот и подобрел? Но я, кажется, знаю способ выяснить, кто передо мной.
        Чтобы избежать подслушивания, мы вышли на улицу и остановились посередине плаца. Грязь успела подсохнуть, так что Эрт уселся прямо на землю. Видимо, тут и будет проходить мой «судебный поединок», а потом и турнир. Об этом тоже стоит порасспросить, но потом.
        - Ты много врал мне, - начал я немного издалека. - В частности насчёт тебя и Бесс.
        - Было такое, - и не подумал отрицать он. - Хочешь узнать правду? Обо всём, что между нами было? Тогда, на острове Цитадели, на базе Оружейников. Когда ты наведался в гости, поссорился с ней и расстался.
        Я чуть третий раз за день не отвесил челюсть. Он мысли мои читать научился, что ли? Или я настолько предсказуем?
        - Вижу, что да, - кивнул Эрт. - Я расскажу, но с одним условием. Тебе придётся сразиться на турнире. С Бесс.
        - Что?! - от возмущения я аж подпрыгнул. - Зачем?
        - Ну, признать Оружейников пятым кланом Виндзоры не согласны, - пожал плечами Эрт. - Нам удалось сговориться о новом роде. Но возглавит его победитель турнира. Разумеется, только кто-то из старших семей. Если победит, например, Озимандиус, мы все станем подчинёнными ему Изгоями Форпоста. Объединение состоится, так или иначе. Это в общих интересах. Но вот вопрос лидерства...
        - А если победишь ты?
        - Я поддамся тебе, - усмехнулся он. - А с Бесс ты сразишься в финале.
        Поддастся? Ну точно, это не может быть настоящий Эрт! И если он мне сейчас попытается лапшу на уши навесить, я ведь распознаю обман?
        - Ладно. Но только если ты мне расскажешь правду. Наврёшь - и сделка аннулируется.
        - Правду, только правду и ничего кроме правды, - Эрт поднял руку ладонью вперёд, будто принося клятву. - Честное пионерское. И даже отвечу на ещё один твой вопрос. После турнира. Слушай и не жалуйся потом.
        Я кивнул и уселся на землю напротив него. Чувствую, лучше мне сидеть во время этого рассказа.
        Интерлюдия 1. Эрт. Не плачь, Домина...
        - И почему ты решил присоединиться к моему клану?
        Эрт усмехнулся, разглядывая рыжеволосую девушку, сидящую за столом напротив него. Прозвучавший вопрос очень напомнил собеседование о приёме на работу: «Почему вы хотите работать в нашей компании?» Как давно это было, десяток лет и целый мир тому назад...
        - А я не решил присоединяться, - отозвался он, скрестив руки на груди. - Так, присмотрю, чтобы ты не сильно обожглась, играя со спичками. На клан мне плевать, останусь Изгоем.
        - Ты как всегда, в своём репертуаре, - покачала головой Бесс. - Я уже не та девчонка, какой была несколько дней назад. Я Домина клана. Мне не нужна нянька.
        Изгой фыркнул, откинулся на спинку кресла, достал из инвентаря пачку сигарет и затянулся, выдохнув облако дыма.
        - У тебя в клане три человека. Не то положение, чтоб отказываться от любой помощи, невзирая на мотивы потенциального союзника, - назидательно сообщил он. - Если я хочу залезть к тебе в трусы, это не значит, что я не буду полезен.
        Бесс слегка покраснела, но не отвела взгляда, видимо считая, что смотрит сурово. Эрт снова затянулся, скрывая усмешку. Какая юная наивность, тут и навык Лидерства не поможет. На команды грозным голосом только такие же малолетки реагируют.
        - Я не отказываюсь, - протянула она, - но...
        - Да-да, ты с этим Табулом и мне ничего не светит, - отмахнулся Эрт. - Первая любовь и всё такое... Прекрасное и мимолётное чувство. Я немного подожду. Пожалуй, успею докурить пачку.
        Бесс нахмурилась и не ответила. Эрт вздохнул. Возможно, зря сказал вот так, в лоб, всё-таки девчонке всего восемнадцать, у неё чувства, а тут такая горькая правда. Конечно, Лин ей по возрасту больше подходит. Но в том и проблема, что никогда у пары малолеток не получится выстроить крепкие и долгие отношения. Особенно, если они у обоих первые.
        Изгой покачал головой. Всё же, какое двойственное восприятие. С одной стороны, восемнадцатилетняя девушка с его точки зрения кажется едва ли не ребёнком. С другой - у детей точно не бывает груди четвёртого размера. Физически она вполне зрелая, а в остальном, пусть наивная и с идеалистическими взглядами - это быстро проходит при столкновении с суровой реальностью. Этот мир вообще более суров, но не к детям аристократов, пока они не войдут во взрослую жизнь.
        И если уж девчонка решила поиграть в главу клана, ей понадобится тот, на кого можно опереться. И мальчишка Табул для этого точно не годится. А вот он, Эрт - вполне. Хотя десяток лет в этом мире в качестве Изгоя он в основном дурака валял, но жизненный опыт никуда не делся. А в прежней жизни и на руководящих должностях поработать довелось. Принципы управления не меняются, только тут ещё можно бить нерадивых подчинённых.
        -- Ты можешь присоединиться к клану, - наконец изрекла Бесс. - Но в остальном я тебе ничего не обещаю.

***
        В комнате было жарко. Даже стоящий в стороне от огня Эрт начал потеть. А девчонке хоть бы что, будто не замечает льющийся по лбу пот, всё машет руками, управляя переплавкой сломанного меча.
        - Мне кажется, использовать файерболл было плохой идеей.
        - Ага, - отозвалась Бесс. - Зато навык прокачался. Но в следующий раз попробую иное. Есть тут один навык... Только надо его разблокировать.
        Эрт молча кивнул. Древу навыков он даже чуточку завидовал, удобная ведь штука. Не то что случайная разблокировка, да ещё непонятно, какого именно навыка, поскольку все надписи какими-то каракулями. Ещё неизвестно, что там разблокировал Эртайн Прайм до того, как его тело занял человек из другого мира. Но, судя по всему, «магических» навыков у него не было и, глядя на файерболлы, оставалось только завистливо вздыхать.
        Бесс погасила пламя, выкованный меч упал на пол. Да и сама девушка покачнулась и едва не рухнула. Изгой мигом оказался рядом и поддержал её. Навык Скорости точно прокачан, полезная штука.
        - Тебе бы Выносливость подтянуть, - заметил он. - Да и боевыми навыками пренебрегать не стоит. Ты глава клана и должна быть примером для остальных, недостижимым идеалом.
        - А так я, значит, не идеальна? - буркнула Бесс.
        Эрт усмехнулся. Женское кокетство неистребимо во всех мирах. И комплименты они хотят слышать даже от тех, кого отвергают.
        - Нет, - ответил он и сразу почувствовал, как девушка напряглась в его руках и попыталась отстраниться. - Идеалы ставят на пьедестал и молятся на них. А тебя хочется бросить на кровать и...
        - Не надо, - Бесс дёрнула плечом и всё же отстранилась. - Мы это уже обсуждали.
        - И ещё сто раз обсудим, отставать я не собираюсь, - хмыкнул Изгой. - Упрямство города берёт, как говорится.
        Девушка, наверняка никогда прежде не слышавшая поговорку другого мира, не спросила, где же так говорится. К странным высказываниям Изгоя все в Цитадели давно привыкли. Да и сама она до приезда сюда скорее всего почти не выходила из дворца Доминуса, так что и местные поговорки вполне может не знать. А огорошивать её историей своего происхождения Эрт не торопился. Пусть думает, что ему двадцать восемь, а не давно за сорок, если сложить годы жизни в обоих мирах.
        - Разница в возрасте любви не помеха, - криво усмехнулся он вслед закрывшейся за девушкой двери.
        О том, что сейчас его дочь была бы даже старше Бесс, если бы не та авария с вырулившим из-за поворота грузовиком, он старался не думать.

***
        - Дай-ка мне тоже, - протянула руку Бесс, плюхнувшись на пол рядом.
        Эрт молча протянул ей сигарету, любуясь девушкой. Растрёпанная, вспотевшая, в изрезанной одежде... Тренировка прошла отлично, Бесс разблокировала несколько боевых навыков, на все виды оружия.
        - И что ты в этом находишь? - проворчала девушка, выдохнув дым. - Никакого удовольствия.
        - Но затягивает, - усмехнулся он. - Способ расслабиться и снять напряжение. Лучше только драка, пьянка и секс. А уж когда всё по очереди, в любом порядке...
        Бесс кивнула. Докурив, спросила:
        - Зачем тебе всё это? Только чтобы затащить меня в постель?
        Эрт рассмеялся.
        - Ты, конечно, шикарна, такая фигура... Но лезть ради этого в политику и возможную войну? Мне же не восемнадцать, хотя и столько уже многовато было бы. Для подвигов только ради секса я определённо староват.
        - Только не говори про любовь...
        - Да какая любовь, - пожал плечами Изгой. - Юношеские влюблённости в красивые глаза я давно перерос, а похоть с любовью не путаю. Для всего остального я слишком плохо тебя знаю. Да и не любовь это тоже, я в неё вообще не верю. Но ты ж так убьёшься, должен кто-то в последний момент схватить тебя, закинуть на плечо и утащить на континент.
        - Даже не думай так сделать! - воскликнула Бесс, вскочив на ноги. - Я глава клана, я его создала! И если клан погибнет, то и я вместе с ним!
        - Ага, щаз, как же, - хмыкнул Эрт. - Буду ещё спрашивать. Если такой момент наступит, то утащу подальше, даже если придётся связать. Но я всё же постараюсь этого не допустить. А связыванием можем заняться и на добровольных началах.
        Он вздохнул, улёгся прямо на пол, закинув руку за голову, и достал ещё одну сигарету. А вправду - зачем? Точно не ради её тела. Тут всё можно было бы решить куда проще - прикончить Лина Табула, утащить Бесс на континент, в Форпост Изгоев. Виндзоры захватят Цитадель, уничтожат всех, кто будет сопротивляться. Вернуться ей будет некуда, заново клан не воссоздать. А там - стерпится, слюбится, как говорится. Но даже такие усилия того не стоят. Даже здесь, в Цитадели, в достатке не менее шикарных девушек, которые вполне на всё согласны.
        Наивная рыжеволосая скромница сперва привлекла его внимание своей фигурой, потом - непосредственно скромностью. А ещё девственность, в конце концов, каждый мужчина хоть иногда задумывался о том, чтобы стать у девушки первым. Хотя это совершенно непрактично и бессмысленно, но для разнообразия, в жизни надо попробовать всё... Однако этот поезд уже уехал. И вряд ли это стало потерей.
        А девчонка из тихони внезапно превратилась в бунтовщицу-революционерку и главу клана. Только вот за одну ночь такие изменения не происходят. И даже становление женщиной тут явно не причём. Скорее проявление юношеского максимализма и попытка сделать, как лучше, внезапно получив для этого возможность. Только любых возможностей мало самих по себе, нужно ещё умение их использовать. Которое никакими навыками не компенсируется. Тут явно требуется крепкое мужское плечо, на которое новоявленная Домина сможет опереться. А других кандидатов вокруг как-то не наблюдается. Ну и то, что пока она будет опираться, её можно полапать за задницу, тоже играет свою роль...
        Неужели всё же седина в бороду, бес в ребро? Или попытки увильнуть от ответственности, не брать больше на себя никакие обязательства, а жить только в своё удовольствие, валять дурака и развлекаться, не смогли длиться бесконечно? Проклятое чувство взрослости, мешающее наслаждаться жизнью... Иногда между «хочется» и «надо» и впрямь нет существенных различий. И можно сколько угодно повторять себе, что заинтересован только в сиськах четвёртого размера, но поверят в это только восемнадцатилетние сопляки.
        - Знаешь, у меня есть одна идея, - прервал он затянувшуюся паузу. - Насчёт оружейного дела. Что всё мечи да топоры, банально. Не хочешь попробовать что-то новое? Может, и навык прокачается.
        Бесс покосилась на него с удивлением от такой резкой смены темы, но кивнула.

***
        Эрт перестал смеяться и сплюнул вслед удалившемуся Табулу. Конечно, его поступок как на пользу самому Эрту, так и в целом к лучшему. Но какой же малолетний болван! Стыдно вспомнить, что сам таким был.
        Изгой распахнул дверь и вошёл в кабинет. Бесс сидела, закрыв лицо ладонями.
        - Не плачь, Домина, пройдут дожди. Табул вернётся, ты только жди, - почти пропел он, изобразив на лице усмешку.
        Она оторвала руки от лица и взглянула на него совершенно сухими глазами.
        - Ты всё слышал, да?
        - Более или менее, - пожал плечами Эрт, не став скрывать, что подслушивал. - Ты и вправду решила стать героиней и спасти мир?
        - Ты тоже считаешь, что это глупость?
        - Конечно. Кому нужен этот мир, гори он синим пламенем. Но если тебе так хочется, вперёд, пробуй. Вдруг получится.
        Бесс покачала головой.
        - Вот теперь уже я тебя не понимаю. Если тебе плевать на всех, то почему ты здесь? Зачем? Или пока почти ничего делать не надо, а потом...
        - Я не сбегу, - заверил Эрт. - Ну, только вместе с тобой, если совсем палёным запахнет. Но это я уже говорил.
        Она подошла к Изгою и обняла его, прижавшись всем телом.
        - Спасибо, - шепнула Бесс.
        Подняв лицо, она потянулась к нему губами.
        На секунду задумавшись, Эрт всё же отстранил её, удерживая за плечи.
        - Помнишь, я говорил про три способа снять напряжение и выпустить пар? Для драк ты уже слишком устала сегодня. Как насчёт напиться? А сексом займёмся с утра, если к тому моменту не передумаешь.
        - Почему...
        - Уж точно не из принципиальности, - усмехнулся он. - Но ты сейчас в расстроенных чувствах, хочешь отомстить бывшему и утешиться, почувствовать себя нужной и всё такое. А с утра к новому любовнику останется только отвращение. Я, конечно, хочу затащить тебя в койку. Но желательно - не один раз.
        - Ты меня отшиваешь? - удивилась она.
        - Вот ещё, нет, конечно, - рассмеялся Эрт. - Просто буду развращать постепенно. Курить научил, теперь спою. А лучшее оставим напоследок.
        - Я не передумаю! - решительно заявила Бесс. - Ни с утра, ни потом. Я глава клана, лидер, моё слово крепко! Ты ведь был Праймом, должен понимать.
        - Неа, - покачал головой Эрт. - Не должен. Я своему слову хозяин, захотел дал, захотел забрал. И давай не будем мериться титулами, потому что про мой можешь вообще забыть и считать хоть Табулом, хоть Сервусом. Так-то я бесправный Изгой, если забыла.
        - Я думала, у нас в этом смысле найдётся что-то общее... - уже совсем неуверенно пробормотала девушка.
        Эрт усмехнулся, выставляя на стол пузатую бутыль с мутной жидкостью и два стакана.
        - Вот сейчас налью, выпьем и расскажешь, что тебя вообще интересует, кроме дворцовых интриг, клановой политики и навыков. Уверен, после третьего стакана что-нибудь общее да найдётся. А если нет - можно выпить ещё три и сойтись на почве алкоголизма.
        - Всё-таки ты странный, - покачала головой Бесс, садясь за стол.
        - Это ты ещё и половины обо мне не знаешь, - ухмыльнулся Эрт. - Да что там, даже десятой части. Но сперва рассказывай ты, а то я даже не знаю, о чём говорить-то...
        Он снова хмыкнул. Да уж, давненько не был на свиданиях. А искать общие интересы с девушкой из другого мира - само по себе тот ещё квест. Особенно если не рассказывать о своём происхождении, а эту информацию он решил пока придержать.
        Глава 16. Судебный поединок
        Рассказ Эрта настолько перегрел мне мозг, что я даже не заметил, как на плацу поприбавилось народа. Я просто сидел и пытался уложить у себя в голове всё услышанное. Вот этот вот бабник, пьяница и пофигист испытывает к Бесс какие-то настолько сложные чувства, что даже я ничего не понял. У меня-то в голове всё просто: любовь - до гроба, не любовь - до свидания. А тут...
        А сам? Окинув мысленным взором свои отношения с противоположным полом, я немного устыдился. Не успел пережить расставание с Бесс - тут же утешился с Бетани. Стоило её на пару дней из виду утратить - и я в постели с Самантой. Предположил, что Бетани спит со Стивом - и оказался в постели Бесс со скоростью света. Это что же, получается, Эрт по сравнению со мной - образец морали и нравственности?! Да нет, фигня какая-то, это точно Зеро мне по ушам ездит.
        И всё же, если он говорит правду, то что получается? Что Бесс, несмотря ни на что, ждёт меня и на что-то надеется? Что я, там, повзрослею, осознаю и приму её такой, какая она есть?
        Тут сердце застучало чаще. Нет, стоп. А Бетани?..
        Так бы я, наверное, и умер от внутренних конфликтов, если бы кто-то не пнул меня в плечо.
        - Алё, Прайм высокородный! Медитировать под одеялом ночью будешь. Публика неистовствует.
        Я вскинул голову. Надо мной высился Эрт, демонстративно позёвывая. И откуда он прознал, что я как раз недавно про медитации говорил с Шином? Может, и ниоткуда. Может, ноосфера просто. Впрочем, это сейчас было неважно.
        На плац выползли, наверное, вообще все. Лорда Вестбрука я увидел первым. Ну, его трудно было не заметить - он стоял как бы особняком, в окружении своей охраны из оживших мертвецов. И зачем ему вообще охрана? Это от него охрану надо нанимать. И то - без толку. Только если сзади подкрасться и мечом по затылку. Но вот если он обернуться успеет, то дальше уже только один вопрос останется: откуда у тебя этот меч торчать будет. Варианты есть, лорд Вестбрук - не Эрт, может по-всякому поступить.
        Бетани с несчастным видом стояла рядом с папой. Впрочем, нет, не Бетани же, а Шила. Ну да, точно, опять, поймав мой взгляд, хитро усмехнулась. Вот интересно, а куда эти интриганы настоящую Бетани засунули? Блин, надо уже учиться задавать правильные вопросы. Вот почему не спросил Эрта, а? Заметка на будущее: думать только о своих шкурных интересах, как все нормальные люди. А всякие «что делать?» и «кто виноват?» - в топку.
        Впрочем, если бы Бетани была в опасности, Шила бы мне не улыбалась. А значит, отставить панику.
        Я успел заметить Бесс, которая равнодушно взирала на меня из первых рядов зрителей, Ясона, которому явно было вообще по барабану, но он всё же притащился, потому что делать всё равно нечего. Увидел Аманду, которая тоже большого беспокойства за мою жизнь не испытывала, но усиленно придавала лицу мотивирующее выражение: мол, ты справишься, Лин, я в тебя верю, постарайся до ужина. Хотя бы до следующего.
        Больше я никого особо не разглядел. Эрт отошёл от меня, смешавшись с толпой, а в следующий миг меня заставил вскочить на ноги и приготовиться ко всему, включая апокалипсис, вопль, которому позавидовал бы Кинг-Конг.
        Меч оказался у меня в руках раньше, чем я успел о нём подумать - это, наверное, новый навык сказался, Мастер Клинка. Ну, раз уж я мастер, то надо, наверное, прекратить стучать зубами и сделать уже что-нибудь мастерское.
        Мы со здоровяком-недоумком, которого назвали Хьюго, оказались в центре человеческого круга. Сомнений не было, поединок начался. Я, как всегда, последним узнал.
        Местное раздолбайство меня конкретно выбесило. Хоть бы правила какие объявили, что ли! А может, это не раздолбайство? Может, все местные с пелёнок знают, какие правила на поединках. А ведь я мог спросить у Эрта! Тупой, тупой Лин... С другой стороны, что бы мне ответил Эрт? Что-нибудь в духе: «Бери больше - кидай дальше»? Этак я сам соображу.
        Ладно. Вон, на меч пока никто не ругается, значит, можно. У Хьюго - топор, тоже вроде все довольны. Значит, будем биться, а там - как пойдёт. В крайнем случае, буду падать и кататься. Но надеюсь до крайностей не доводить.
        Хьюго, как матёрый рэстлер, вскинул топор и поприветствовал публику. Те, что попроще - прислуга, там, - поддержали его громкими выкриками, предчувствуя кровавую потеху. Уловив обратную связь, Хьюго медленным и красивым движением поднёс топор к плечу. Лезвие легко рассекло ткань рубахи.
        Проведя топором справа налево, Хьюго рывком содрал с себя разрезанную окровавленную рубаху и бросил на землю. Через мускулистую грудь и бугрящийся кубиками пресс прошла красная черта. Она тут же принялась бледнеть, а вскоре и вовсе исчезла. Это ж какой у него уровень регенерации?! Его вообще убить возможно?..
        И тут я понял, что изрядно попал. Слабоумный или нет, а этот отморозок явно обладал интерфейсом. И чего он там себе напрокачивал, можно было только гадать. А с другой стороны, чего гадать? Вон оно, всё очевидно. Передо мной машина смерти, не отягчённая никакими проблесками интеллекта.
        - Мэнди! - заорал Хьюго, указав в толпу топором. -- Я тебя спасу!
        Я проследил за его взглядом и топором. Аманда слегка взбледнула. Видимо, прикинула, что будет, если я сейчас облажаюсь со смертельным исходом. Ночь, полная любви и страсти, ей обеспечена. А пока Хьюго будет предаваться любви, остальные двое распишут род на двоих. Неспроста же они выставили этого отморозка. Наверняка хорошо знают, на что он способен. Мне бы ещё обладать этими полезными сведениями...
        - Внесу ясность, - прозвучал голос Эдвина Ротшильда, вновь перекрывая все остальные шумы. - Здесь и сейчас решается вопрос о статусе Аманды «Какой-там-у-неё-род». Господин Хьюго выступает на стороне обвинения. Господин Орландо - на стороне защиты.
        - Да! Хьюго спасёт Мэнди! - заорал Хьюго.
        Да, Хьюго, это ты самую суть ухватил. Хорошо быть Хьюго - вообще никаких проблем по жизни, всё кристально просто и прозрачно. Аж завидую немного.
        - Если ни у кого нет никаких возражений или дополнений...
        - У меня есть! - перебил Эрт. - Я так и не понял, кто ставки принимает? Или опять мне на себя всю ответственность брать?
        Эдвин проигнорировал выступление брата:
        - Если никаких возражений нет - пусть начнётся суд крови.
        - Начнётся? - уточнил Хьюго.
        - Да, Хьюго, теперь можно! - крикнул из толпы старик, другой муж Аманды.
        Долго упрашивать Хьюго не пришлось. Он вновь издал свой фирменный рёв и побежал на меня, вертя топор, как заправский ниндзя.
        Меч против топора - это сложно, вот что я успел подумать. Отражать удары - лучше даже не надо. Со скруглённого лезвия меч легко соскользнёт, и в следующую секунду я разделюсь на две части, но, в отличие от дождевого червяка, никакого профита с этого не поимею. А если попаду по топорищу, то меч может его не перерубить, а застрять, и тогда Хьюго нежным ударом с правой лишит меня нижней челюсти.
        Значит, что? Значит, вариант у меня только один: скакать, как ужаленной козе, и бить строго в плоть и исключительно наверняка. Тут уже не до соплей и сентиментальностей, о защите чувств умственно неполноценных пусть где-нибудь в другом мире переживают, а мне выжить надо. Позарез.
        Сказать легко. Сделать оказалось несколько сложнее. Хьюго налетел на меня, как бронепоезд на Каренину. Я успел заметить, что мне вот-вот отрубят голову, присел, уходя от удара, махнул было мечом, но тут мне на темя обрушился чудовищный удар.
        В глазах потемнело. Однако я отдавал себе отчёт в том, что это - не тренировочный бой, и никто не будет ждать, пока я очухаюсь и покажу большой палец. Поэтому сделал то единственное, на что был способен: полуотпрыгнул-полуоткатился назад.
        Тьма перед глазами постепенно прояснилась, но ничего хорошего я не увидел. Хьюго, всё так же стремительно вращая топор, бежал на меня, норовя закончить начатое.
        Я отпрыгнул в сторону, задней мыслью подумав, что если Хьюго на всей скорости впилится в толпу зрителей, то сюжет заиграет новыми красками. Хотя не такими уж и новыми - всё теми же красными.
        Но Хьюго меня удивил. Он мгновенно сообразил, что меня в точке В уже нет и резко затормозил, одновременно разворачиваясь. А в следующий миг в воздухе свистнул его топор.
        Я почувствовал себя Нео, отклоняясь назад, чтобы пропустить смертоносный снаряд над собой. Пропустил. И, как подобает Нео, упал на спину. Но ненадолго. Меня тут же сгрёб за грудки Хьюго - скорость у него не уступает силе! - и поднял над головой.
        Я попытался атаковать из этой неоднозначной позиции. А почему нет? У Хьюго обе руки заняты мной, а у меня - меч. Рубанул более-менее удачно. Хьюго яростно вскрикнул, и одна рука повисла плетью - я ему что-то такое важное подмышкой перерубил.
        Однако и в одной левой я вполне успешно продолжал висеть, а когда попытался ударить второй раз, Хьюго притянул меня к себе и резко отшвырнул.
        Воздух засвистел в ушах. Я несколько раз перекувырнулся в полёте и вдруг почувствовал, как подошвы сапог бороздят по земле. Обалдело закрутил головой. Рокот толпы намекнул, что обалдел в хорошем смысле не я один. Выйти на своих двоих из такого полёта - это вообще что? Хьюго так случайно бросил, или девятый уровень Ловкости показал себя?
        А вот ещё внезапный бонус: прямо рядом со мной из земли торчит топор. Хьюго... ты дурак? Хотя да, чего я спрашиваю-то.
        Думать времени не было - Хьюго уже побежал на меня. Я выдернул топор - тяжеленный, зараза! - и машинально бросил его в инвентарь. Что упало - то пропало. Эрт бы одобрил.
        Чуть-чуть царапнула сознание мысль, что я поднимаю меч на безоружного, но я её заглушил помехами и, шагнув вперёд, ударил...
        Что ж, если я рассчитывал перерубить Хьюго пополам, то надо было меньше аниме смотреть. Куда-то я попал. Что-то явно разрезал. Но Хьюго врезался в меня всей своей стремительно регенерирующей тушей и повалил на землю. Мозги в очередной раз взболтались и перевернулись, воздух вылетел из лёгких. Я упал, выбросив меч перед собой, и это меня более-менее спасло.
        Трижды моргнув, я добился ясности зрения и увидел над собой перекошенную физиономию Хьюго. Чуть скосил взгляд и обнаружил, что мой меч пронзил ему сердце. Придурок сам напоролся, упав на меня всем своим весом.
        - Удержание! - заорал откуда-то Эрт. - Вы только посмотрите! Раз! Два!..
        Он это что - серьёзно?! Всё может быть, правил-то я не знаю. Я согнул ногу в колене, упёрся в живот Хьюго и отпихнул его от себя. После чего, пошатываясь, встал!
        - Какой внезапный поворот событий! - завопил Эрт. - Только что чуть не обделавшийся Орландо внезапно побеждает в виду явной смерти противника! Клан Оружейников одерживает победу!
        Глава 17. Откровенность за откровенность
        В своём прежнем теле я частенько мечтал жить более насыщенной и полноценной жизнью. Сейчас же я с трудом удерживал себя от того, чтобы не замечтать обратно. Очень уж насыщенные будни пошли. Узнал, что Бетани мне изменяет, расстроился, переспал с Бесс, участвовал в переговорах с лордом Вестбруком, переспал с Бесс, узнал, что Бетани мне не изменяет, тренировался, защитил честь дамы, убил недоумка... Пожрать бы хоть теперь. И поспать. Но пожрать главнее.
        Я вспомнил остатки трапезы переговорщиков, содрогнулся. Лучше дойду до кухни и там перехвачу, чем бог пошлёт.
        Взбодрённый такими мыслями, я быстрым шагом направился по хорошо знакомому маршруту. Наверное, настоящий Орландо вёл бы себя как-то иначе. Крикнул бы прислугу, заказал обед в номер. Да ещё бутылку шампанского и пару девок. Но девок мне на сегодня уже точно хватит, да и кричать никого не хотелось. Хотелось спокойной человеческой жизни... Эх, мечты-мечты. Ну хоть кухня - абсолютно реальна. И перекусить там вполне себе получилось, в относительной тишине и одиночестве.
        Работая челюстями, я подумал, что, оставшись при Бесс на правах главного оплодотворителя с чужим лицом, я покой точно только во сне видеть буду. Даже если она узнает, что я на самом деле ни фига не Орландо и, предположим, чисто по-человечески обрадуется. Ну, допустим, если уж фантазировать. Что от этого изменится объективно, а? То-то и оно, что ничего.
        Предложи я Бесс плюнуть на всё и свалить, призвав чуму на оба этих клана (да хоть все четыре или пять, сколько бы ни было), она рассмеётся мне в лицо. Выбор между мной и властью она уже делала и вряд ли этот выбор изменит хоть когда-нибудь. Мотивы и причины у неё, конечно, имелись, и я их где-то даже понимал. Но всё-таки я уже не чувствовал себя безнадёжно влюблённым мальчишкой, который обречён всю жизнь таскаться за своей ненаглядной, тараща на неё по-собачьи преданные глаза. У меня как минимум имелась весьма привлекательная альтернатива.
        Подумав о Бетани, я ощутил, как на сердце странным образом потеплело. При всех своих загонах и капризах, несмотря на то, что тоже была не последней аристократкой, в её отношении ко мне чувствовалось нечто более настоящее. Если с Бесс у меня постоянно будет ролёвка «начальница - подчинённый», то Бетани - скорее боевая подруга. Может, конечно, и в челюсть дать, если потребуется, но не с высоты положения, а по-свойски, что ли.
        А ещё, учитывая напряжённые отношения с отцом, она, может, и вовсе будет не против варианта с «чумой» и «свалить». А я что? Я не нанимался под Орландо косить до конца жизни. С турниром разрулим - и дальше уже без меня, пускай, вон, Стив отдувается. Ему вообще, кажется, по барабану, кем быть - хоть шлангом. А без какого-то там Лина Табула все как-нибудь уж перебьются.
        Погружённый в размышления, я вышел из кухни на автопилоте и как раз начал прикидывать, куда в этом непростом мире можно «свалить» и как дальнейшая жизнь может выглядеть, когда коридор совершил поворот, и я увидел Бетани. Легка на помине!
        Она меня не заметила, зато я её разглядел очень хорошо. Это точно была настоящая Бетани. Та, что осталась с отцом, когда я уходил, одета была поскромнее - отец всё-таки. А на этой Бетани были хорошо знакомые мне джинсовые шорты и белая майка. Окликнуть я её не успел - Бетани, невнимательно оглядевшись, повернула ручку какой-то двери и скользнула внутрь.
        Я ускорил шаг, поравнялся с дверью и остановился. Озадаченно почесал голову. Что было за этой дверью - я не знал. Точно не жилая комната, скорее кладовая, или что-то вроде - кухня-то рядом уже. Щелчка замка я не слышал, значит, дверь не заперта. Бетани ждёт кого-то?..
        Хм, а ведь вполне возможно. Если хорошенько подумать, то ей, наверное, ничего про подмены не объяснили, просто Стив в обличии меня внезапно свалил, сказав, что идёт на переговоры, а по факту из него вытащили скелет, чтобы попугать Вестбрука. Про финт с Шилой Бетани вполне могла знать - иначе как бы ей объяснили, что к папе идти не надо. А теперь... Как знать, может, Стива уже собрали, и они с Бетани договорились встретиться где-то наедине, поговорить... И не только поговорить.
        Да чтоб оно всё! Я скрипнул зубами в бессильной ярости. Хотя почему бессильной-то, собственно? Тварь я дрожащая, или крутой попаданец?!
        Не дав себе уйти в дебри размышлений, я повернул ручку двери и шагнул в темноту.
        Дверь за мной закрылась быстро и плавно - видно, хороший доводчик стоял. Разглядеть я ничего не успел - только кусок не то полки, не то стеллажа - и тут же очутился в кромешной тьме.
        Однако долго страдать потерей ориентации мне не дали.
        - Ну? - Руки Бетани вцепились мне в плечи. - Был там? Что происходит?
        - Всякое, - кратко охарактеризовал я ситуацию. - Клан нам, по ходу, сделать не дадут. Но вот род...
        -- Да видела я этот клан, знаешь, на чём! - психанула Бетани. Как отец? И... Ну... Я.
        Вот, кажется, и приоткрылась завеса над истериками Бетани в последнее время. Любимый папочка, видать, далеко не в первый раз применяет своё «воспитательное кунг-фу». Остаётся лишь надеяться, что сексуальные комплексы Бетани никак с этим не связаны. Потому что если вдруг связаны - лорд Вестбрук меня убьёт. Ну, сперва я на него кинусь, конечно, а потом уже он - убьёт. И долго, очень долго Эрт будет по пьяни пересказывать собутыльникам эту развесёлую историю о гибели юного Табула. Ну, хоть в виде призрака я его не потревожу - не по его вине ведь помер.
        - Да вроде нормально, - честно сказал я. - На поединок вместе ходили, рядом стояли, как ни в чём не бывало.
        Бетани шумно выдохнула.
        - Хорошо... Наверное. Погоди, что за поединок?
        Я в общих чертах объяснил. Бетани не обрадовалась.
        - Да тебя можно хоть на пять минут оставить, чтобы ты тут же не кинулся спасать очередную девку? И что, она тебя отблагодарила?
        Ну что за... Улучил минутку наедине, и тут же началась ссора! Нет, надо всё же как-то решительность прокачивать, пусть даже нет такого навыка.
        - Нет, не успела, - сказал я. - Видишь - сразу к тебе пришёл!
        И, не дав ей возможности ответить, я подался вперёд и безошибочно нашёл губами губы. Сопротивляться Бетани не стала. Я, ободрённый успешным началом, запустил руку ей под майку, обнаружил отсутствие лифчика. Ну, теперь уже точно пути назад нет, только вперёд, до самой победы, и да пребудет со мной Сила. И Выносливость. После Бесс это особенно актуально.
        - Ну надо же, - прошептала, задыхаясь, Бетани, когда я помог ей избавиться от шортиков. - А то всё «не могу», да «не хочу». Соскучился, что ли?
        Может, зря я всё-таки на Стива плохо думал? Кажется, есть у него понятия о границах дозволенного. Ладно, ладно, устыдился, буду думать про Стива лучше! Если он, конечно, не вынудит к иному.
        - Очень! - честно признался я.
        - Когда успел-то?
        - Ну, знаешь, когда смотришь в глаза смерти...
        - Ой, всё, хватит языком трепать. Хотя...
        Кажется, мы с ней одновременно вспомнили, как «маскировались» во дворце Озимандиуса от Берты. Помнится, я тогда не очень внятно, но пообещал... Так что почему бы не доставить девушке новых впечатлений?
        Положив её на пол, я начал поцелуями с шеи, уделил должное внимание груди, с удовольствием слыша сбивчивое дыхание. Миновал живот и достиг, собственно, своей цели.
        Бетани вскрикнула. Несмотря на сарказм, соскучилась она, похоже, не меньше моего. Секунд на десять её хватило, потом по телу пробежала дрожь...
        - Иди сюда! - громким, хриплым шёпотом произнесла она.
        Дважды меня приглашать не потребовалось. Я лёг на неё сверху, Бетани подалась навстречу...
        Точки невозвращения мы достигли бурно и одновременно. Одновременно с открывшейся дверью.
        - Ну вот, совсем другое дело, - сказал лорд Вестбрук довольным тоном. - А парень-то не промах! Поймал на полуслове.
        Прежде чем я успел уложить это в свою картину мира, как раздался голос Эрта:
        - Ну что, щегол, кончилась любовь? А тебе ведь говорили: не суй свой нос, куда собака хрен не суёт.
        С этими словами он отвесил подзатыльник... мне. Вернее, Стиву в моём облике. Стив же, бледный и несчастный, посмотрел на распростёртую подо мной Бетани.
        - Как... Как ты могла? - пискнул он. - Ты - и он?!
        И, вдруг, позорно зарыдав, он убежал прочь.
        - Приведите себя в порядок, - сухо сказал лорд Вестбрук и закрыл дверь. Я услышал звук удаляющихся шагов.
        - Эм... - Я осторожно встал и нащупал на стене выключатель. - Прежде чем ты меня убьёшь...
        Загорелся свет. Я, щурясь, содрал маску и продемонстрировал Бетани своё настоящее лицо.
        - Ух ты, кто бы мог подумать, - как-то подозрительно спокойно, даже с ленцой отозвалась Бетани. - Откровенность за откровенность.
        Я глазам не поверил. Лицо её на миг неуловимо изменилось. Оно тут же приняло прежний вид, но мгновения мне хватило.
        - Шила?! - крикнул я.
        - Вот и познакомились. - Она начала одеваться.
        Я закрыл глаза. Было такое ощущение, что сейчас у меня врубится Кровавая Ярость, и в себя я уже не приду на этом свете. Эрт, конечно, потом будет ржать и рассказывать собутыльникам, но мне с того не легче.
        Ладно. Сосчитаем до десяти, успокоимся... Раз. Два. Три...

«Навык Контроль повышен до 5 уровня».
        Так. Хорошо. Хоть какой-то позитив во всём этом есть.
        - И что? - Я открыл глаза. - Это всё тоже часть гениального плана Эрта?
        - Существенная, - подтвердила Шила.
        - Так что мы только что сделали, а?
        - Ну... Может, оденешься для начала?
        Шила пинком подвинула ко мне скомканную одежду.
        Глава 18. Потенциальный тесть
        Перед «троном» Вестбрука я стоял, как провинившийся школьник. Да почему, собственно, «как»? Хорошо хоть на мне была маска, которая давала какую-то иллюзию защиты, иначе не знаю, как бы я смотрел в глаза человеку, с дочерью которого полчаса назад валялся на полу в грязной кладовой, в непотребном виде. И даже тот факт, что кладовая была не такой уж и грязной, мало что менял.
        А вот «папа» разглядывал меня без всякого смущения и даже с издевательской улыбочкой. От этой улыбочки мне хотелось провалиться на месте. Я чувствовал, что прямо здесь и сейчас зарождается ветер, который вновь понесёт меня не пойми куда и сделает неизвестно кем, нравится мне это или нет. Что ж, хоть один путь к отступлению у меня есть: снять маску и откреститься от всего. Ничего не видел, не делал, не знаю. Шёл, упал, очнулся, - а любимая с Орландо кувыркается, кстати, где он?
        Только вот если Вестбрук по итогу возьмёт дочурку за шкирку и заберёт в своё родовое гнездо, я ж её больше никогда не увижу... Правда, большой ещё вопрос - кого он заберёт: настоящую Бетани, или Шилу, которая, когда он скажет ей «пошли», не сумеет ослушаться.
        Как же сложно всё стало! Взять бы Эрта, да отпинать как следует. Жаль, не получится...
        - Ну что, мальчик? - нарушил тишину лорд Вестбрук. - Быстро всё меняется, не правда ли?
        Услышанное смахивало на риторический вопрос. Однако лорд замолчал, и я, откашлявшись, промямлил:
        - Прошу... Прошу понять... Я просто после поединка...
        - Понимаю! - Вестбрук приложил руку к сердцу, всем своим видом демонстрируя полнейшее понимание. - Молодость, кровь играет, бурлит. Да что ж я, сам молодым не был? Мне-то можешь не объяснять!
        Мороз по коже от такого участия и радушия. Кажется, когда в фильмах плохие парни так разговаривают, значит, сейчас сзади кто-то подкрадётся и набросит на шею удавку. Я на всякий случай покосился через плечо. Дверь в зал была закрыта и её караулили двое зомби-солдат. Непосредственно за спиной у меня никто не стоял, но что это меняло? Вестбрука в деле я уже видел, если захочет - убьёт меня прежде, чем я сообразить успею, что происходит.
        Но он так не поступит. Иначе не вызвал бы «на ковёр». Нет, эта скотина выдумает что-то куда более подлое и мерзкое.
        - Я ведь не слишком рано вошёл, нет? - продолжал глумиться Вестбрук. - Всё, успел пар выпустить? Можно теперь и по-взрослому поговорить.
        Он развалился в кресле, от души наслаждаясь своей властью надо мной. Интересно бы узнать, род Вестбрук - он какой, в топе двенадцати? Судя по поведению этого - второй, не меньше. Хотя если вспомнить некоторые оговорки, то вряд ли. Зачем бы иначе ему планировать породниться с родом Честертон?..
        - Чего вы хотите? - спросил я, опустив взгляд.
        Взгляд я опустил не столько из смущения, сколько чтобы Вестбрук ничего в нём лишнего не разглядел. Типа ненависти, или других не подобающих случаю эмоций.
        - Вопрос не в том, парень, - покачал головой Вестбрук. -- Вопрос в том, чего хочешь ты. Породниться с родом Виндзор - это для Честертонов настоящая честь, не будем кривляться. Возможно - вообще спасательный круг. Старик уже не молод, наследничек в управлении смыслит столько же, сколько свинья в апельсинах, а главное - учиться не желает. Вон, при первой возможности примкнул к какому-то сброду в надежде, что у них получится основать клан.
        - Как, собственно, и Бетани, - огрызнулся, не выдержав, я.
        Лорд Вестбрук показал себя. Вот только что я смотрел на него, а потом моргнул - и кресло опустело, а мою правую руку заломили за спину, и мне пришлось, давясь криком, выгибаться назад.
        - Спасибо, что заметил, - всё тем же доброжелательным тоном сказал мне на ухо Вестбрук. - С дочкой я уже поговорил, выводы она сделала. Теперь речь о твоём светлом будущем. Интересует?
        - Оч-ч-чень, - прошипел я.
        Вестбрук отпустил руку и, по-отечески влепив мне лёгкий подзатыльник, вернулся в кресло.
        - Когда Доминус узнает, какие таланты открылись у его дочери, расстановка сил изменится кардинальным образом, и многое из того, что имеет значение сейчас, перестанет иметь значение вообще. Например, при обычных обстоятельствах, обрюхатив дочурку Доминуса, ты мог рассчитывать, что тебе не только её отдадут, но и навалят сверху столько приданного, что полудохлый род Честертон воспрянет и заколосится. Однако никто в здравом уме не отдаст Оружейницу. Максимум, на что ты можешь рассчитывать - это войти в род Виндзор и притворяться, будто не знаешь, что твою жену имеют все, кому не лень. Если вообще будешь её видеть. Но и тут есть свои плюсы, правда? От тебя ведь тоже никто не будет требовать верности. Немного сноровки - и можно как сыр в масле кататься. Полная свобода действий.
        Я - Орландо, я - Орландо, - повторял я про себя. Главное не забыть. Гордый, пафосный, высокородный, но при этом любитель всяких грязных развлечений. Вспомнить хотя бы ту омерзительную сцену с русалкой у мадам Берты.
        Как среагировал бы Орландо?
        Хотя меня и коробило, и Станиславский во мне орал: «Не верю!!!», я постарался посмотреть на Вестбрука с таким выражением лица, которое одновременно говорило о страстном желании кататься сыром в масле и о страхе, что масло могут отобрать.
        И Вестбрук повёлся. Хорошего же он мнения об Орландо... С другой стороны, в чём я его обвиняю? Орландо покончил с собой, пытаясь отрастить член. По-моему, это тот его максимум, который можно высечь на надгробии.
        - Однако есть и другой вариант, - продолжил Вестбрук. - Я могу потребовать от тебя соблюдения приличий по отношению к моей дочери, и на этом всё закончится. От кого беременна Оружейница - плевать, о тебе забудут, ребёнок будет Виндзором. И вместо всего того, что ты себе напланировал, придётся женишься на Бетани. Союз этот будет заключён на моих условиях. - И лорд Вестбрук поднял крепко сжатый кулак. - Как тебе такой вариант, мальчик?
        Я, как Орландо, с трудом проглотил застрявший в горле комок. Какой ужас... Стать придворным псом в доме Вестбрука, всюду таскаться за его дочкой, боясь даже глянуть на сторону. А ещё, видимо, род Честертон целиком, как есть, ляжет под род Вестбрук...
        - А турнир? - пискнул я, включив тупого. Почему нет? Орландо гением точно не был.
        - А что турнир? - удивился Вестбрук. - Турнир скоро начнётся. Все будут думать, что на нём определится глава нового рода. Но на самом-то деле это всё будет просто фикцией, не так ли? Потому что один умный парень сейчас примет верное решение, и птички полетят к Доминусу. Так ведь?
        Медленно-медленно я кивнул, притворяясь, что до меня постепенно доходит. До меня и вправду доходило не быстро, потому что план, в котором я участвовал, усложнялся с каждой секундой, но конкретно то, что предлагал Вестбрук, я понимал. Шила в общих чертах меня подготовила к этому разговору. Шила... Ох, как подумаю, что у меня с ней было в этой кладовке - нажраться хочется. Вдребезги. Галочка в послужном списке: спал с секс-куклой. Кукла осталась удовлетворённой.
        - Всё, что угодно, Гарри, - сказал я тихо.
        - Хороший мальчик, - хмыкнул Вестбрук. - Я промолчу. Забуду твоё приключение в кладовой, и все забудут. Никто ничего не видел. А от тебя потребую сущую мелочь. Дашь мне клятву интерфейсом, что, когда окажешься в родовом имении Виндзор, немного послужишь моим интересам.
        Я вздрогнул. И Орландо, наверное, тоже бы вздрогнул. Клятва интерфейсом - это не просто так покивать с умным видом. Если я в чём-то поклянусь, то, даже сняв маску, никуда от клятвы не денусь. Придётся, хоть в лепёшку разбившись, выполнять.
        Вестбрук оскалился, поймав мой затравленный взгляд.
        - Ты ведь на всё готов, правда, мальчик? Любая гнусность, любая подлость... Ты мне сразу приглянулся. Чувствуется в тебе эта редкая ныне способность: добиваться своего.
        Я молчал, мысленно молясь, чтобы он не потребовал от меня клятвы прямо сейчас. Мне нужно время, нужно посоветоваться хоть с кем-нибудь - с Шилой, с Эртом, да хоть с Зетом или Амандой, на худой конец! Что за сверхразум вообще мог этот идиотский план выдумать? Как можно всё это безумие не только распланировать, но хотя бы в голове удержать?! Закрадывается мыслишка, что Эрт - не такой уж раздолбай, каким хочет казаться. Не в первый раз, кстати, закрадывается. Уже даже можно сказать, что не закрадывается, а входит по-хозяйски, дверь пинком открыв.
        - Итак? - развёл руками Вестбрук. - Твоё окончательное решение?
        - А что за клятва? - хрипло спросил я. - Что я должен буду сделать? У... Убить Доминуса?
        - А тебя бы это расстроило?
        Я поёжился, но заставил себя ответить спокойно:
        - Ну, не так, как другие варианты...
        - Ну, вот и не переживай раньше времени. Иди, отдохни, расслабься. Подготовься к турниру. Пусть сам турнир не имеет никакого значения, но победа в нём - неплохой плюс в репутацию. Кстати, этот Табул... Он, кажется, расстроился, да?
        - Ну, есть немного, - усмехнулся я.
        - Не удивлюсь, если он тебя отыщет и попытается отомстить.
        - Этот придурок может, - поддакнул я, буквально чувствуя, как Орландо во мне расправляет крылья.
        - Смешно подумать, будто он сумеет хоть как-то навредить Прайму рода Честертон. Однако сам Табул вполне может пострадать в этой стычке. А то и умереть... Впрочем, никто не расстроится. Я - так уж точно.
        Вестбрук мне подмигнул. Я выдавил ухмылку, поклонился и, сообразив, что аудиенция окончена, направился к двери. Мертвецы молча посторонились, пропуская меня.
        К своей комнате я шёл, пошатываясь, будто пьяный, от обилия перспектив. И ведь никто - никто! - меня не встретил. Ни Эрт, ни Шила эта дурацкая. На меня как будто забили все. Я сам уже понять не могу - не то я ключевое звено в цепи событий, не то вообще просто в массовке пляшу, пока где-то происходит настоящее действо.
        Глава 19. Очередной вызов на поединок
        Добравшись до комнаты, я психанул. Нет, ну должен я когда-то уже психануть, нет? Сколько можно служить марионеткой в чужих руках! Да ладно бы руках. А то у меня уже складывается впечатление, что вертят меня на какой-то совершенно иной части тела.
        Психанув, я не схватил меч, не побежал кого-то срочно убивать - нет. Было такое ощущение, что любое подобное действие так или иначе сыграет на руку хоть кому-нибудь из тех граждан, что бесконечно выстраивают какие-то стратегии за мой счёт.
        Поэтому я, хлопнув дверью, не раздеваясь, завалился на кровать Орландо и закрыл глаза. Поспать было и вправду не лишне. Какая б там ни была выносливость, элементарного человеческого «задолбался» она не отменяет.
        Я ждал сон с распростёртыми объятиями, однако тот шёл медленно, то и дело останавливался покурить на каждом углу, и я нехотя начал думать. Попытался разложить по полочкам всё происходящее.
        Итак, мы хотим независимости и автономности. В качестве клана или, на худой конец, рода. Однако родов с худыми концами и без того пруд пруди, поэтому те рода, что посерьёзнее, разумеется, хотят попросту заполучить себе всё самое вкусное, что у нас есть: Оружейницу, метаморфа-целителя, возможно, Саманту, которую можно будет с пристрастием допросить.
        Отсюда и турнир, в котором, как я понял, участвовать будут представители почти всех сколько-нибудь значимых родов. Может быть, и сам лорд Вестбрук тряхнёт стариной. Интересно будет посмотреть, как он проиграет. Как он побеждает, я уже видел, но ни за что не поверю, что Эрт допустит, чтобы он победил в турнире. Да и как? У нас есть такие козыри, как, например, Стив, Шила и Аша. Кстати забавно будет, если в турнире победит метаморф или фурия... Но Эрт так уверенно говорил о том, что в финале я должен буду сразиться с Бесс, что я не сомневался: так и будет.
        - За-дол-ба-ло! - сказал я и показал средний палец пустой комнате.
        Возьму и откажусь. Сдался мне этот турнир сто раз! У всех какие-то амбиции, цели, ради которых можно вытирать ноги обо всех окружающих. А я что, рыжий, что ли? У меня тоже амбиции, и я тоже хочу ноги вытирать.
        Успокоившись этой мыслью, я начал уже было дремать, но тут в дверь забарабанили. Секунд пять я лежал молча, надеясь, что внезапный визитёр обломается и уйдёт, но он оказался настойчивым. Пришлось слезать с кровати и тащиться к двери.

«Если это не Бетани - рубану мечом вот прям сразу», - загадал я и достал из инвентаря меч. Наверное, просто хотелось уже кого-нибудь рубануть - ну, из тех, что считают себя в полном праве ко мне ломиться в любое время дня и ночи, натягивать на меня очередную маску и заставлять делать очередную непонятную фигню. Мысль о том, какого, собственно, фига Бетани забыла бы в комнате Орландо, меня не посетила. Я думал лишь о том, что если стучит Шила, то ей удар меча не повредит, если Эрт, то он наверняка увернётся, а остальные - сами виноваты.
        Я резким движением открыл дверь, даже успел замахнуться, но ударить не успел. Нет, Бетани я, конечно, не увидел, но и ударить самого себя тоже не сумел. Рука дрогнула.
        - Ты! - заорал, ткнув в меня пальцем, Лин Табул. - Я вызываю тебя!
        - На связи, - машинально отозвался я. - Приём?
        Кто-то заржал. Я поднял взгляд, увидел, что на заднем плане маячит Эрт, держась чуть в стороне от своего брата и ещё нескольких аристократов, которые, судя по лицам, притащились сюда просто так, постебаться.
        - Я вызываю тебя на бой! - злобно пояснил свою мысль метаморф Стив. - Наш бой - первый. У тебя пятнадцать минут на подготовку, Прайм!
        - Ты что, серьёзно? - спросил я, глядя на метаморфа с нескрываемой надеждой.
        -- Ты мне за всё ответишь! - отозвался он и, эффектно развернувшись на каблуках, ушёл.
        - Орландо Честертон! - провозгласил Эдвин Ротшильд. - Вам бросили вызов. Вы можете либо принять его, либо навеки лишиться звания аристократа!
        Напугал... А вот если я сейчас маску сдеру с лица? Как вы офигеете? Секундное дело, и уже чёрт ногу сломит, кто тут кого, зачем, как и почему.
        Но я вовремя поймал взгляд Эрта, который очень красноречиво говорил, как и что он со мной сделает, если я сейчас обломаю ему всю игру. Несколько секунд я смотрел ему в глаза, прикидывая за и против. Решил, что сдохнуть можно будет и попозже. Например, в бою с метаморфом, обладающим скелетом фурии.
        - Да принимаю, принимаю, - буркнул я. - Чё вы начинаете-то сразу, нормально же общались...
        Удовлетворённые аристократы пошли прочь, а Эрт задержался. Задержался достаточно долго, чтобы я успел ткнуть в него пальцем и прошипеть: «Ты! А ну, сюда!».
        Я большим пальцем указал себе за спину и посторонился. Эрт, не меняясь в лице, спокойно вошёл. У меня в руке был меч, он обе руки засунул в карманы. Не боялся, гад, ничего.
        - Ну и? - спросил он, когда я захлопнул дверь. - Опять сопли размазывать будешь?
        - Не буду, - пообещал я. - Но если ты мне сейчас хоть что-то не объяснишь, то я сниму эту дурацкую маску, выйду на плац и буду ждать Орландо.
        - Ну, будем считать, что напугал, - усмехнулся Эрт. - Валяй, спрашивай. Только поторопись, поединок скоро.
        - Вот, во-первых, насчёт поединка, - решил я начать с насущного. - Что это вообще будет? На полном серьёзе? Если Стив меня на лопатки положит, то что тогда? Всё, я выбываю из игры?
        - Размечтался. Какой-то жалкий безродный нам в финале даром не нужен. Нет, Орландо. Отдуваться тебе до самого победного конца.
        - То есть, он поддастся? - уточнил я.
        Очень уж натурально пылали ревностью глаза фальшивого Лина Табула.
        - А ты не думай о таких вещах, - посоветовал Эрт. - Бейся изо всех сил, а там уж как получится. Покажи людям шоу.
        - Мне, вообще-то, Вестбрук дал торжественное разрешение его убить, - вспомнил я тонкие намёки Гарри.
        - Да? Ну, круто. Вот и постарайся изо всех сил, чтобы папочку не расстроить.
        Я откашлялся. Притихшее было раздражение разгорелось с новой силой:
        - Так что, тебе вообще плевать, о чём мы с ним говорили?
        Эрт вздохнул и, полуприсев на подоконник, сложил руки на груди.
        - Думаешь, я не знаю? - Он с жалостью посмотрел на меня. - Ну давай предположу. Гарри мог либо в жёсткой форме заставить тебя жениться на своей дочке, и тогда ты сейчас либо прыгал бы от радости, либо мучился бы из-за того, что придётся ходить в чужом обличии всю жизнь. Но ты психуешь. А значит, старина Вестбрук предложил тебе своё молчание в обмен на ценную услугу. Чего он там хочет? Доминуса замочить твоими руками?
        - Возможно, - буркнул я. - Не сказал пока...
        - Значит, сам ещё не придумал, - фыркнул Эрт. - Просто понял, что на золотую жилу напал. Молодцом, пацан. Хорошо Орландо отыгрываешь. Ну? Всё? - Эрт сделал вид, будто смотрит на наручные часы. - Пора сражаться за честь дамы. Да, опять.
        - Он с меня клятву интерфейсом потребует, - сказал я.
        - А ты пальцы крестиком держи, - посоветовал Эрт.
        - Я тебе сейчас такой крестик устрою! - с ход завёлся я.
        - Во! - Эрт показал мне большой палец и двинулся к выходу. - Отличный настрой. Продолжай в том же духе. И не бойся немного переиграть. Реслинг смотрел? Народ это любит! Всё, пошли, грызня за власть не терпит промедления.
        Плюнув мысленно, я выскочил из комнаты вслед за Эртом:
        - Стой. Эй, погоди!
        Он ждать не стал, я догнал его и зашагал рядом, подстраивая шаг.
        - Сегодня только первый раунд, - сказал Эрт. - Парочки по интересам. Завтра веселее будет, там уже серьёзные ребята сойдутся. Ну и ты, понятное дело. Кстати, не забудь за ужином мне по морде прилюдно съездить, я тебя тогда на завтра вызову. Ну или не хочешь - тогда я тебе съезжу, ты меня вызови. Во избежание недоразумений, сам понимаешь. А то если, допустим, Озимандиус повод найдёт, или Вестбрук...
        - А он что, тоже участвует? - спросил я.
        - А почему бы и нет? Старику тоже поразвлечься охота.
        - Да какой в этом вообще смысл, если турнир за то, кто станет главной нового рода? - застонал я.
        - А тебе не по фигу? - зевнул Эрт. - Молодость даётся только один раз. Будешь во всём смысл искать - так и сдохнешь девственником.
        Возразить я не успел. Эрт толкнул двери, выводящие на задний двор, и меня оглушил многоголосый рёв толпы. У меня даже руки дёрнулись уши заткнуть, но я вовремя спохватился.
        Народу собралось куда как больше, чем на спонтанном судебном поединке. Наверное, ещё аристократов подвалило, пока я со своими проблемами разбирался, а может, я и уже прибывших так всех и не увидел.

«Организаторы» потрудились на славу. Появились самые настоящие трибуны, на которых сидели зрители. Сидели, впрочем, не все. Изгои и прочее бесполезное отребье стояли на своих двоих. Заметив Зета и Шина, Эрт двинулся к ним, сразу утратив ко мне всякий интерес.
        Я прошёл между двумя трибунами и оказался на плацу, где меня уже ждал «Лин», агрессивно помахивая мечом. За его спиной коварно поджидал обрыв. Я непроизвольно сглотнул, осознав эту деталь, которая в битве с Хьюго почему-то меня особо не встревожила. Хьюго сам по себе занял на тот момент все мои мысли. Зато теперь меня посетила мысль, что неспроста тут забыли оградку поставить. Наверняка не одному неудачливому бойцу придётся за время турнира лететь на каменистое дно...
        Повернув голову, я попытался встретить хоть чей-нибудь ободряющий взгляд, и не сказать, чтоб у меня не получилось. Я почти сразу же увидел Гарри Вестбрука, который улыбнулся мне половиной рта и незаметно показал большой палец.
        - Начинаем первый бой нашего турнира! - провозгласил, кажется, Эдвин, хотя я ни в чём уже не был уверен. - Орландо Честертон против Лина Безродного. Прайм против Табула...
        ...метаморф со скелетом фурии против обычного пацана со средне прокачанными навыками, - мысленно дополнил я.
        - ...объявляю турнир открытым! - завершил оратор нехитрую вступительную речь.
        Зрители после этого взвыли ещё громче, а «Лин», подняв меч, со свирепым выражением лица двинулся ко мне.
        Глава 20. Борьба с самим собой
        Стоя под прицелом десятков, если не сотен глаз, я вытащил из личного пространства меч и приготовился к бою. «Лин», увидев, что я готов, сбавил темп, пригнулся, сощурил глаза... Вот ведь... Ломает комедию с честным видом. Можно подумать, он меня, если надо, с закрытыми глазами не отделает, как бог черепаху.
        Однако шоу должно продолжаться, что бы о нём ни думали действующие лица...
        Вот уже второй раз я работал «на разогреве» перед одним и тем же турниром. Первый раз - с Хьюго - это было так, нечто вроде «бесплатного ознакомительного фрагмента», для затравки. Сейчас же предстояла задача посерьёзнее: убедить зрителей, что их ждёт не просто скучное рубилово - тут и так все друг друга постоянно мочат, этим никого не удивить, - а нечто со смыслом.
        Наверное, примерно такими соображениями руководствовались организаторы, когда решили позволить «Лину» вызвать «Орландо». И, хотя из уважения к роду Вестбрук, никто во всеуслышание не говорил о причинах боя, слухи явно успели разнестись. Это чувствовалось во множестве взглядов, устремлённых на поле боя, где мы с метаморфом ходили кругами, пока не нападая, но выискивая малейшие лазейки для атаки.
        К сожалению, даже парой слов переброситься мы со Стивом не успели, поэтому я понятия не имел, что с ним вообще делать. Если он намерен слить бой, то всё даже усложняется, ведь в руках-то у нас оружие. А ну как я его рубану? А он метаморф...
        Однако долго думать у меня не получилось. Издав яростный вопль, «Лин» бросился на меня. Видимо, решил, что надо уже с чего-то начинать. Я на автопилоте отбил первый удар, а вот второй - уже с чувством лёгкой паники. Потому что он прилетел практически тут же. Никаких поблажек соперник мне давать не собирался, и я спешно отскочил назад, чтобы успеть собраться с мыслями и выработать стратегию.
        - Давай! - взорвалась воплями толпа. - А ну, всыпь ему как следует!
        С удивлением я понял, что болеют в основном за «Лина». Впрочем, удивление быстро иссякло. Что этим аристократам какой-то Орландо? Ну да, вроде как «свой», но не сват, не брат. А у «безродного Табула», вон, мотивация красивая. Целая лавстори, блин: полюбил высокородную девушку, добился взаимности, поймал с другим, вызвал на дуэль. Трагедия у человека, а этим козлам - развлечение!
        От обиды за себя у меня даже слёзы на глаза навернулись, и я заметил, что руки начали подрагивать. Да чего это я вдруг таким чувствительным сделался?! Тем более что и повода толком нет, а поди ж ты...
        - Убью!!! - заорал «Лин», вновь кидаясь в атаку.
        А я, поднимая меч, вдруг подумал, что это ведь он, действительно он, увёл у меня девушку! И чёрт знает, где до сих пор прячет и что с ней делает!
        Эти мысли как будто кто-то другой вкладывал мне в голову. В них было рациональное зерно, но в целом это был какой-то бред. Однако я не успел задуматься - мне пришлось спешно отражать атаку.
        Перед глазами вдруг всё расплылось - накатили слёзы отчаяния и злости. А потом эта пелена, мешающая адекватно оценивать обстановку на поле боя, приобрела алый оттенок...

«Кровавая Ярость активирована. Получен временный бонус ко всем боевым навыкам».
        Так вот к чему всё велось! - подумал я и даже обрадовался. Впрочем, радость была уже не так чтобы моя. Как и в прошлый раз, в форпосте Изгоев, меня переполнило боевым экстазом. «Любовь»? «Забить на турнир»? «Свалить и жить спокойно»? Глупости какие! О чём тут вообще говорить, когда можно ломать кости, кромсать плоть и подставлять лицо кровавым струям из разорванных артерий?!
        Очередной удар «Лина» я отбил с такой силой, что успел заметить в глазах метаморфа удивление. Что, офигел, скотина? «Я, крутой метаморф, у меня скелет фурии!» Ну и где теперь вся твоя крутизна, а?!
        Больше я уже не замечал таких тонкостей, как выражение лица и тому подобные вещи. Я будто смотрел на мир через тёмно-красное стекло и не мог сдержать рвущегося из груди рёва.
        - Сдохни! - рявкнул я в лицо метаморфу и нанёс удар.

«Лин» едва успел его отразить, отступил на шаг. Я лупил, судя по всему, с такой силой, что рисковал сам себе руку сломать. Но боли не было даже в первом приближении, наоборот, тело переполняла невероятная лёгкость. Мечом я махал, как прутиком, и меня только раздражало, что метаморф мешает траектории его великолепного полёта.
        Стив попытался перейти в наступление. Я встретил его попытку хриплым зловещим смехом и настоящим стальным вихрем. Метаморф снова вынужден был отступать. От звона сталкивающихся клинков закладывало уши, где-то на заднем плане неистово ревела перевозбуждённая толпа.
        - Ты за всё мне ответишь, мразь! - заорал я, не заботясь, как это истолкуют зрители.
        Стив попытался что-то сказать и утратил контроль над битвой. Мне хватило полумгновения, чтобы изменить направление полёта клинка, и лезвие наконец столкнулось с плотью...
        Метаморф вскрикнул, отпрянув. Я, затаив дыхание, смотрел на рассечённый рукав его камзола. Секунды казались минутами. Но вот из разреза брызнула кровь, и я, издав ликующий вопль, буквально прыгнул на Стива.
        - Слабак! -- орал я, нанося удар за ударом. - Тварь! Сбежать хотел?! Предать всех?!
        Стив от удивления пропустил ещё один удар, и лезвие моего меча прочертило борозду у него на груди. Хорошо! Но мало. Мало крови. Вот если бы врезать по глотке...
        А крови было действительно мало. Если бы мог - я бы задумался над тем, откуда она вообще берётся у метаморфа, который состоит, по сути, из метаморфической массы. Не получилось задуматься: из-за Кровавой Ярости мысль эта только скользнула по мозговой коре и улетела вдаль. Да и вообще я отказывался видеть перед собой метаморфа. Я видел себя и хотел себя уничтожить - за слабость, за мысли о предательстве, за то, что позволял собой манипулировать.
        - Я сдаюсь! - заорал метаморф. - Хватит, Орландо!
        Нет, урод, на задницу твою спорю, что не сдаёшься. Мы ещё только начали!
        Подбадриваемый криком зрителей, я взял меч двумя руками и принялся молотить по противнику с удвоенной энергией. Стив отбивался кое-как, пятясь и то и дело косясь через плечо.
        В очередной удар я вложил все свои силы, и меч вылетел из руки Стива, взмыл высоко в воздух и описал красивую дугу, прежде чем упасть. Я за ним не следил. Обнаружив, что противник остался безоружным, я крутнулся на месте, добавляя к силе удара энергию вращения. Двигался так быстро, что вряд ли кто-то смог бы разглядеть моё движение. Сам лорд Вестбрук, наверное, обалдел, видя это.
        И вот в тот момент, когда я уже предвкушал, как мой клинок упьётся вражьей кровью, враг сделал последний шаг назад и... исчез.
        - Вернись! - заорал я, крутя головой, но метаморфа не было.
        Медленно, как до жирафа, до меня дошло, что я стою на краю обрыва, а значит... А значит...
        - Ты что сделал?! - услышал я вдруг чей-то отчаянный крик и, резко обернувшись, увидел, что кто-то бежит ко мне.
        Алая пелена всё ещё застилала поле зрения. Я понятия не имел, кто несётся на верную смерть, но только обрадовался. Вскинув меч, бросился навстречу. Краем сознания отметил, что голос лорда Вестбрука отдаёт какие-то резкие приказы...
        Добраться до очередной жертвы мне не дали. Слева красная пелена внезапно потемнела, и мне пришлось повернуться. Кто-то нападал на меня, и он был не один. Я отбил выпад, ударил мечом по телу, но не увидел ни капли крови. Ударил вновь - с тем же результатом.
        Против меня сражались зомби Вестбрука!
        Это открытие, отдающее предательством, обескуражило меня настолько, что я на миг замер с раскрытым ртом. Этого мига хватило, чтобы повалить меня на землю и заломить руки за спину.
        - Надо же, резкий какой, - раздался над ухом голос Гарри Вестбрука. - Спокойно, сопляк! Убить тебя - что плюнуть, но ты мне ещё пригодишься.
        Я зарычал от бессилия, но сбросить с себя Вестбрука не смог. Он явно не впервые усмирял буйных отморозков, а мне, несмотря на все навыки, не хватало элементарной массы тела.
        - По башке ему дайте! - посоветовал, пробегая мимо, Эрт. - Он это любит!
        - Поучи меня ещё! - огрызнулся Вестбрук.
        Я с усилием приподнял голову. Алая пелена постепенно рассеивалась. Я увидел, что на краю обрыва на корточках сидит кто-то... Нет, не «кто-то». Там сидела Бесс и смотрела вниз.
        Вот к ней подбежал Эрт, присел рядом. Коснулся рукой плеча, сказал что-то. Почему-то эта пантомима меня опять разозлила, и я, рыча сквозь стиснутые зубы, попытался вырваться вновь. У меня почти получилось, злость придала сил...
        - Да что ж ты будешь делать, - пропыхтел Вестбрук. - Ладно...
        Что-то врезалось мне в затылок с силой товарного поезда. Я ткнулся лицом в землю, но сознания не потерял. Вновь вскинул голову, рванулся, почувствовал, как трещат в заломленной руке связки, сухожилия...
        - Ты уснёшь, или нет, поганец мелкий? - Вестбрук уже тоже рычал от злости.
        Очередного удара по затылку я не перенёс. Алый цвет сменился чёрным, и я погрузился в тихую и спокойную темноту.
        Глава 21. Заживо погребённый

«Навык Кровавая Ярость повышен до 7 уровня.
        Навык Мастер Клинка повышен до 8 уровня».
        Вот даже и не знаю, воспринимать это как «доброе утро», или лучше не надо... Чего ж я такой яростный-то стал? И что случилось с Лином? Вернее, со Стивом... Впрочем, это уже детали. Сперва бы разобраться, что случилось со мной.
        Я определённо где-то лежал, было тихо и тепло, только не слишком-то удобно. Открыв глаза, я увидел... ничего. Темно. Ночь, что ли? Вполне может быть и ночь, почему нет-то. Но я ведь не на улице, так? Значит, можно встать, включить свет, осмотреться...
        Попытка встать окончилась неудачей - я стукнулся головой обо что-то твёрдое. Поднял руки, пощупал твёрдое. Оно, кажется, было деревянным, но поручиться за точность полученных данных я не мог - чувствительность пальцев была какая-то не такая.
        Я свёл руки вместе перед грудью, сцепил пальцы... Вернее, попытался. Руки были как будто в варежках, но я тут же понял, что это бинты.
        - Да что за...
        Я дёрнулся снова, на этот раз попытался толкнуть это деревянное что-то. Оно и не подумало поддаться, и меня вдруг прошиб холодный пот. Очень уж происходящее походило на хрестоматийный сюжет о погребении заживо.
        Ну а что? Запросто могло и такое случиться. Меня вырубили ударом по голове, а потом сочли опасным психопатом, заколотили в деревянный ящик и закопали. Да что я им - Гоголь, что ли?! Поднимите мне веки: не вижу!
        Сделалось душно. Меня начало трясти. Я вдруг почувствовал тяжесть в груди. Голова закружилась. Заорав что-то нечленораздельное, я всем телом рванулся вверх, рассадил кожу на лбу. Потом дёрнулся вправо - врезался в такую же глухую стенку. Попытался откатиться влево - и тут внезапно преуспел. Слева стенки не оказалось, там была какая-то тряпка, из-под которой я и выкатился... Куда-то.
        Тяжело дыша, я приподнялся на руках, завертел головой. Здесь тоже было темно, но уже не до такой степени. Это была обычная, человеческая темнота. В ней хоть что-то можно было различить. И я с облегчением узнал свою комнату. Ту самую, которую до недавних пор счастливо делил с Бетани.
        - Обделался? - равнодушным голосом спросил кто-то с моей кровати, под которой я, к слову, и очнулся. - Это хорошо, тебе полезно.
        Я вскочил на ноги, испытывая нечто среднее между страшной силы облегчением и невероятной мощи злостью. Подскочил к двери, щёлкнул выключателем и, щурясь от яркого света, уставился на этого шутника восьмидесятого уровня, который развалился на моей кровати, закинув руки за голову.
        - Эрт! - простонал я. - Какого?.. Ты знаешь, как я там...
        - А ты знаешь, как все - там? - Он кивнул куда-то, гипотетически в сторону плаца. - Ты что опять устроил? Да Стив бы тебе поддался минуты через две, поставил бы его на колени, унизил и на том бы всё закончилось. А ты что за цирк с конями устроил? Сам-то помнишь, что орал?
        - Смутно, - признался я. - Но, кажется, без мата...
        -- Ну хоть на том спасибо, перед дружиной краснеть не придётся, - усмехнулся Эрт. - А вообще - думать надо. Головой. Той головой, что сверху. А если бы Стив не успел кровь сымитировать? Он же метаморф, а не обычный человек, тупица ты этакий! Тут-то бы мы все и спалились, как миленькие. Хорошо хоть он сообразил вовремя с обрыва сигануть. А то я бы тебя взаправду живьём закопал. Полудурок.
        С этими словами он вытащил из личного пространства сигарету и прикурил. Завоняло. Я поморщился и наконец-то взял себя в руки. Вот в эти самые руки, туго перемотанные бинтами, да. На кой чёрт на меня всё это намотали вообще? Я вроде бы ранен-то особо не был, разве что по голове ударили...
        Впрочем, посмотрев в зеркало на стене, я обнаружил, что голова тоже замотана.
        - Ты пока спал - слабо регененерировал, - пояснил Эрт. - Маску мы с тебя отодрали, но рожа кровить начала, Аманда перевязала. А остальное - это для достоверности. Ты ж типа с обрыва упал, разбился, но чудом выжил и сейчас мучительно приходишь в себя.
        - Шёл бы ты со своей достоверностью, - буркнул я и принялся срывать с рук бинты.
        Нет, достоверность - это хорошо, наверное, но руки-то нужны, а то даже в носу поковырять нечем. Скажу, что руки в первую очередь отрегенерировали. Хотя кому «скажу»-то? Кому вообще нужно - о здоровье какого-то Табула спрашивать? Разве что Гарри Вестбрук тёмной ночью заглянет поправить мне подушку на лице. Технически у меня вроде как девушка есть, ну и где она? Неужели не в курсе, что любимый со скалы навернулся? Жизнь - дерьмо, все бабы - дуры, и солнце - грёбаный фонарь...
        - Слушай, - сказал Эрт, сквозь дым от сигареты наблюдавший за моими безуспешными попытками избавиться от бинтов, - а ты там, ну, до того, как сюда попал, случаем не в спецшколе учился? Нет? А психически здоровые родственники у тебя вообще были?
        Так, не понял, это ещё что за наезд на ровном месте? Что я опять не так сделал? И вообще, почему опять мне предъявы, а? Он сочинил какой-то идиотский план, которого, кажется, сам не понимает, а я виноват! Нормально, чё! Ещё и бинтов этих дурацких намотали, не Эрта же просить о помощи, тем более когда он такие вещи говорит... А-а-ай, блин, вот дурак-то!
        Я сам покраснел от своей тупости и, прекратив бесплодные попытки, переместил бинты в инвентарь. Осмотрел свои руки. Руки как руки, ни царапины.
        - Гений, - вздохнул Эрт. - Горжусь, сынок.
        - Ты сюда покурить пришёл, или как? - начал злиться я.
        - Не, постебаться. - Эрт затушил окурок пальцами, и он у него куда-то исчез - может, пепельница в инвентаре? Чёрт его знает. - Ну и инструктаж провести. У тебя новое задание, боец. Я его специально под твои способности разрабатывал, ночей не спал.
        - У меня твои задания уже вот где стоят! - крикнул я. - Мало того, что Бетани...
        - Тихо, баран, не ори под дверью! - Эрт погрозил мне кулаком. - Сюда подойди и говори тише.
        - А что? - фыркнул я. - Там вооружённая охрана под дверью?
        - Угу, нужен ты кому-то, охранять тебя вооружённо.
        Он слез с кровати, хрустнул шеей, размял руки после долгого неподвижного лежания. Я подошёл к нему, гадая, как бы так вывести этого гада из равновесия и при этом не сильно огрести. Вот что нужно сделать, чтобы Эрт себя виноватым почувствовал, а? Эрт. Себя. Виноватым. Наверное, нужно, чтобы он бутылку дорогого вискаря разбил.
        - Так вот, - заговорил Эрт, насмешливо глядя мне в глаза. - Твоё новое задание: лежишь тут и молча страдаешь, постепенно залечивая раны. Справишься?
        - Нет! - заявил я. - Если не получу ответов на свои вопросы, то даже стараться не буду. Выйду наружу и всё тебе обломаю.
        - А ты не думал, что я тебя сейчас по-настоящему отделать могу так, будто ты и вправду разбежавшись прыгнул со скалы?
        Честно говоря, нет, не думал. Не успел. Говорить надо было быстро и решительно, куда уж тут мысли угнаться.
        - Во-первых, - перешёл я в решительное наступление, - где Бетани?
        - В безопасном месте, - ответил Эрт.
        - Где?!
        - А оно тебе надо? Она там, где её не достанет ни её извращенец-папаша, ни какая другая мразота. А мы - здесь. Взрослые мужчины решают мужские вопросы. Или ты хочешь быть маленьким истерящим мальчиком?
        - Я хочу знать, что у тебя за план, Эрт. Не надо меня тут на слабо брать, причём, так по-дурацки. Мне не двенадцать лет! И... И что значит «извращенец»? Ты хочешь сказать?..
        - Я хочу сказать, - оборвал меня Эрт, - что тебе сейчас нужно спокойно лежать у себя в комнате и ждать финального поединка. В обличии Орландо. С Бесс. А не бегать по поместью в поисках извращенцев.
        - Так, значит, ведут себя взрослые мужчины, да? - подколол я Эрта. - Лежат и не рыпаются, пока все, кому не лень, делают с их жизнями всё, что им заблагорассудится?
        - Это всё, о чём ты хотел спросить?
        Я посмотрел на него с хорошо не скрываемой ненавистью. Вопросов было - миллион, но все они, при ближайшем рассмотрении, оказывались какими-то нелепыми. Как бы ни бесил меня Эрт, в нём чувствовалось то, чего в себе я почти не ощущал: уверенность.
        Он был как рыба в воде в этом мире, но при том не стал его частью. Какую бы игру Эрт ни вёл, он производил более благоприятное впечатление, чем тот же Вестбрук. Честно говоря, во многих отношениях Эрт казался даже более хорошим человеком, чем, например, Бесс. Может, просто потому, что Эрт - был самим собой, а Бесс изо всех сил пыталась быть кем-то и то и дело путалась, оступалась на этом пути.
        - Слушай, у меня нет времени тут с тобой сопли пережёвывать, - поморщился Эрт, когда пауза затянулась. - Один вопрос. Я отвечу - и уйду, у меня там дел невпроворот. Оружейницу вискарём отпаивать, например. Она как твоё эпическое падение увидела - сама не своя.
        То, что Бесс обо мне волнуется, меня порадовало, но я не стал проявлять чувств, вместо этого задумался о вопросе.
        Может быть, зря я сосредоточился на том, чтобы понять план Эрта? Может быть, для начала мне нужно попытаться понять самого Эрта?
        И я, взвесив все за и против, задал вопрос:
        - Как ты попал сюда? Расскажи, с чего всё началось.
        Эрт вздрогнул. Я моргнул. Нет, мне не показалось, он действительно содрогнулся и посмотрел на меня как-то странно.
        - Тебе зачем? - буркнул он.
        - Ты обещал ответить на один вопрос, - напомнил я. - И у тебя много дел. Вискарь, что-то там...
        Эрт покачал головой, невесело усмехнулся. Потом посмотрел на дверь.
        - Ладно. Расскажу тебе сказочку на ночь. Только ты ложись, мало ли, войдёт кто, а ты тут скачешь, весь изломанный. Подумают, что я над раненым измываюсь.
        Я послушался и лёг. А Эрт достал очередную сигарету, пару раз глубоко затянулся, встряхнул головой и всё-таки начал рассказ.
        Интерлюдия 2. Эрт. Изгой в чужом краю
        Я пошевелился и чуть приоткрыл глаза. Как ни странно, боли не почувствовал. Что, неужели пронесло? Может, это и не грузовик был... Я же разглядел только слепящий свет фар, и сразу машинально вывернул руль, подставляя под удар водительскую сторону. Или я в коме провалялся чёрт знает сколько, и всё успело зажить?
        Я открыл глаза шире и осмотрелся. Это явно не больничная палата. Больше смахивает на какой-то склеп. И на глюк не спишешь, пол жёсткий и холодный, спина это хорошо чувствует. Надо бы вставать, а то так можно и ревматизм заработать, всё же мне уже давно не двадцать.
        - Эрт, ты живой!
        - Как ты меня назвал? - обернулся я к парню в чёрном прикиде, смахивающем на униформу.
        - Ну, простите, милорд Эртайн, - без капли раскаяния, а скорее с насмешкой поправился он. - Ваше лордство живо?
        - Нет, мать твою, это у меня посмертные конвульсии, - огрызнулся я.
        Так, я явно не в Канзасе, как говорила девочка Элли. Или это была реплика Тотошки? Вот только недавно читал Алисе эту книжку, а уже не помню. Хотя какой там недавно, года три прошло, если не четыре, она уж и сама давно отлично читает. И да, никакого прошедшего времени, она сидела на заднем сидении, должна была выжить при столкновении. Должна, нечего даже думать о другом. И Машка тоже, у ребёнка должна быть мать, даже если она дура. Ну, сам выбирал, грех жаловаться.
        Но сейчас не о том думать надо. Где я? И почему меня называют каким-то Эртом или Эртайном? Что это за имя вообще?
        - Ничего себе, паренёк-то живучий оказался, - хлопнул меня по плечу ещё один мужик в чёрном. - Я уж думал, хана тебе. После такого-то удара... Ты ж метров пять пролетел. Рёбра целы?
        Я машинально ощупал рёбра и кивнул. Боли не почувствовал, значит, переломов нет. Но кого это он пареньком назвал? Уж сороковник на горизонте маячит, постарше него буду.
        - Крепкий аристократик, - хохотнул мужик. - Не то что остальные.
        Я осмотрелся по сторонам, пытаясь понять, о ком он говорит. Трое в чёрном, двое из которых со мной говорили. Парень лет двадцати и мужик чуть за тридцать, третий где-то посередине между ними, лет двадцати пяти. Ещё четверо сгрудились на полу у стены. В такой же форме, только синей, а не чёрной. Я поглядел на себя. Так, на мне тоже синее. И что всё это значит? Знаков различия не видать, значит, всё-таки не военные.
        Эх, мне бы зеркало... Но я уже не сомневался, что увижу там чужое лицо. Руки точно на мои не похожи, слишком тонкие и длинные пальцы. Аристократичные, да.
        Один из сидящих у стены застонал. Теперь я разглядел кровь у него на куртке. У другого рука висит плетью, наверняка сломана. Третья - девка, хлопочет над раненым. Четвёртый вроде цел, но пялится в одну точку, то ли в шоке, то ли обделался с перепугу.
        - Какая обстановка снаружи? - спросил я.
        Вполне очевидно, что на них кто-то напал, а теперь они, то есть мы, прячемся тут. Где бы это «тут» ни было.
        - Прорываться надо, - вздохнул старший из «чёрных». -- Тварь так просто не уйдёт. Но с этими, - он мотнул головой в сторону раненых, - бесполезно.
        - Можно пересидеть, - предложил младший. - Запасы есть...
        - Ага, а большая и голодная зверюга так и будет ждать. Потом ей надоест и уйдёт. Ну ты бестолочь...
        Я осмотрел всех ещё раз. Оружия ни у кого не увидел. Плохо. Что бы за зверюга ни торчала снаружи, драться с ней голыми руками не хотелось. А помирать второй раз за день я не собирался.
        Да, видимо, это всё-таки был грузовик, и я умер. Надеюсь, только я. Но об этом лучше не думать. Что случилось потом? Грёбаное переселение душ! Как в кино! Ну а что? Не бывает такого, я бы сам это с уверенностью сказал вчера. Да даже час назад. Однако вот я стою в каком-то склепе, рядом с семью совершенно незнакомыми людьми, которые считают меня совсем другим человеком, каким-то Эртом. И что теперь, отрицать объективные факты, потому что так не бывает?
        Пускай всякие теории британские учёные выдумывают. Как именно я тут оказался - совершенно не волнует. Обратно вернуться наверняка не получится, что там от моего тела осталось? Допустим, «это магия». А что, во всяких книжках так частенько объясняют, сойдёт и для меня. Вот я тут, живой, но, возможно, ненадолго. И с этим надо что-то делать.
        А вдруг Маша и Алиса тоже... Да уж, велеть себе не думать о чём-то куда проще, чем на самом деле перестать думать. Надеюсь, они живы. Но если нет - ведь тоже могли оказаться где-то тут. Надо всё-таки немного разобраться, где это «тут». Пока буду считать, что это параллельный мир.
        Итак, этого Эрта сильно приложила какая-то зверюга. Вероятно, он от этого скопытился. В то же время, что я. И где-то в этом мире в тот же момент или парой секунд позже могли от чего-то погибнуть женщина и девочка. И в их телах оказались мои жена и дочь. Возможно? Если так, надо их найти. А если не найду, буду считать, что они живы там, дома. Но сперва - тварь снаружи.
        - Раненые идти могут? - спросил я. - Тогда так. Мы вчетвером выходим, отвлекаем зверюгу на себя и быстро бежим. Раненые в это время уходят. Тоже так быстро, как могут.
        - Решил всё же помереть, аристократик? - хмыкнул старший. - Не, я не согласен.
        Я ухватил его за ворот и, неожиданно для самого себя, слегка приподнял в воздух. А хотел-то только притянуть. Так, это уже интересно. Получается, я сильный. Хиляком-то я не был, но поднять человека одной рукой не мог. Да и в последние годы начал заплывать жирком помаленьку.
        - Либо делаешь по-моему, либо о стену размажу, - пригрозил я.
        Мужик кивнул. Я тут же поставил его на пол, а то ещё уроню. Не стоит переоценивать пока до конца неизвестные возможности.
        - Ладно, - буркнул мужик, поправляя одежду. - Но если выживем, с тебя премия, аристо. Пошли.
        Он вытащил меч прямо из воздуха. Я от удивления чуть не сел на пол. Это ещё что за фокусы? Двое других парней в чёрном проделали тот же трюк. Ну ладно, а я так могу? Потянулся в пространство за плечом, думая о рукояти меча, и... Сработало!
        Меч оказался внушительный. Рукоять длиннющая, лезвие широкое, с прорезью посередине. Очень непрактично, но внушительно. Как такой оглоблей махать-то? Однако рукоять легла в ладонь, как влитая. И вес почти не чувствовался, не напрягал. То ли дело в сверхъестественной силище, то ли металл очень лёгкий. Либо это всё-таки глюк умирающего мозга, в котором всплыли образы из пары просмотренных чёрт знает сколько лет назад анимешных мультиков. Ну, лишь бы хентай не начался...
        Младший из парней навалился плечом на каменную дверь, чуть приоткрыв её, и выскользнул в проём. Мы последовали за ним.
        Пейзаж не радовал глаз, сплошь потрескавшаяся голая земля кругом. Какие-то мрачные каменные здания в стороне, на вид не особо отличающиеся от того, в котором мы прятались. Прямо декорации для фильма ужасов. Но ничего такого, при виде чего можно сказать: «Да, ребята, это другой мир».
        Я вздрогнул от неожиданно раздавшегося рёва и обернулся. Ладно, я передумал. В моём мире четырёхметровых прямоходящих существ не было. Клыкастая морда, грубая серая шкура, даже с виду толстая, когти на длиннющих передних лапах, почти упирающихся в землю... А ещё оно быстро бегает. И бежит прямо к нам!
        Тело будто само перехватило меч поудобнее и заняло боевую стойку. Так, рефлексы явно сохранились от этого Эрта. Интересно, сражаться-то он умел? Хотя мечом махать не велика наука. Особенно когда противник такой большой, не промахнёшься.
        - Не убежим, надо драться, - вздохнул старший.
        Я не успел даже кивнуть, как все трое сорвались с мест и рванули навстречу монстру с невероятной скоростью. Эх, ладно, не один раз живём, это уже точно. И должно же мне сегодня хоть в чём-то повезти? Или нет?
        Выяснилось, что я могу двигаться почти так же быстро, как троица в чёрном. Но только почти... И мечом оказалось махать чуть сложнее, чем представлялось. Нет, мне доводилось держать в руках меч раньше, в далёкой молодости, когда тусовался с ролевиками и прочими неформалами. Но там это были игрушки, а все вокруг - такие же дилетанты. Настоящий бой - совсем другое дело. Особенно в сравнении с тремя профи. Немного помогали рефлексы тела, но, видимо, настоящий Эрт тоже не был мастером клинка.
        Впрочем, вчетвером на одного, вооружённые против безоружного - казалось бы, все преимущества на нашей стороне. Да, противник гораздо крупнее, но тем проще по нему попасть. Только что толку, когда любые раны моментально заживают? И даже отрубленные пальцы выросли заново, даже с ещё более длинными и кривыми когтями.
        - Отрубайте куски! - крикнул старший. - Не может же он вечно...
        Монстр не дал узнать, чего же он теоретически не может. Схватил мужика восстановившейся лапищей, сдавил в кулаке и отшвырнул в сторону, как сломанную куклу.
        Воспользовавшись тем, что тварь отвлеклась, молодой подпрыгнул и снёс ей полголовы. На четыре метра взмыл! Я даже не надеялся повторить такой трюк. А монстр быстро регенерировал и будто вовсе не заметил ущерба. Если уж его даже отрубание головы не берёт, на что можно надеяться?
        Я обернулся. Раненые всё ещё оставались в поле зрения, не ушли далеко. Видимо, у них такого ускорения, как у нас, не было. Или не хватало сил его применить. По идее, надо бы задержать чудовище, дав им время скрыться... Но чёрт возьми, разве я нанимался быть героем? И кто мне эти люди? Да я их впервые вижу!
        Долго уговаривать и убеждать себя времени не было. Сейчас или никогда. Я засунул меч в пустоту за спиной, надеясь, что он уберётся туда, откуда появился, развернулся и драпанул. Двое уцелевших парней в чёрном что-то кричали вслед, но я предпочёл не слышать.
        Не бегство, а стратегическое отступление! И не трусость, а инстинкт самосохранения... Да, к чёрту. Какая разница, что подумают несколько незнакомцев. К тому же, скоро покойных. Ну, переоценил я свои силы, бывает. А что делать, других вариантов всё равно не было. По крайней мере, таких, которые меня бы устроили. Никаких сожалений - этот путь я выбрал сам.
        По пути я притормозил возле единственной девушки в этой компании, ухватил её, закинул на плечо и продолжил бежать. Мужики пусть спасаются сами. А девчонка может пригодиться. Кто-то же должен растолковать мне, что здесь к чему. И где это «здесь» вообще.
        Остановился я, только когда уже совершенно выбился из сил. Судя по тому, что позади было не видать ни склепа, ни монстра, ни кого-то из выживших - убежал достаточно далеко. Даже пейзаж изменился, на смену высохшей земле пришла обычная травянистая равнина с редкими кустами. Даже деревья кое-где местами встречались, пусть кривые и низкорослые.
        Ноги уже не держали, так что я поставил девчонку на ноги, а сам плюхнулся на траву.
        - Что ты сделал?! - тут же заверещала она.
        - Ну, спас тебя, - отозвался я. - Надо сказать «спасибо». Можно даже обнять в благодарность.
        - Мой брат Йен! Он остался там!
        Я вздохнул. Вот ведь засада. Да, благодарности я точно не дождусь. Вполне понимаю её чувства, но... Мне-то какое дело? Своих проблем по горло.
        - Возвращаться явно не имеет смысла. Либо Йен спасся, либо уже поздно, - я попытался её урезонить. - Уж прости, тащить двоих я бы не потянул.
        - Ты мог...
        Она запнулась и только махнула рукой. Ну да, трудно сказать человеку: «Ты мог остаться и сдохнуть, чтобы выжил тот, кто мне дороже». Ещё и не факт, что от моего самопожертвования вышел бы толк. И нет пользы в том, чтобы гадать и перебирать варианты. Я сделал то, что сделал, надо жить с этим дальше и плясать от той печки, возле которой стоишь. Можно всю жизнь жалеть об одной ошибке и не сделать больше ничего толкового. Я всегда предпочитал делать то, что могу сейчас, а не думать об упущенных возможностях. Хотя не сказать, чтобы с этим подходом я добился богатства, огромного успеха или счастья. Но после смерти взгляды не меняют.
        - Ты знаешь, где мы и куда идти? - спросил я.
        Девушка взглянула на меня с недоумением. Похоже, я сам должен бы это знать. Ну, точнее Эрт должен. Только я-то не он.
        - Откуда я знаю, куда ты меня затащил? Используй Картографию.
        Картографию? Она мне предлагает карту нарисовать, что ли? Или это в смысле «карту купи, лапоть»? Я б купил... Если бы у меня были деньги, а поблизости имелся хоть один магазин. Впрочем, деньги могут и найтись - там же, где меч. С магазином сложнее.
        - Не выпендривайся, пальцем покажи, - вздохнул я. - Куда идти?
        - Ты издеваешься?! - взвилась она. - Чего ты от меня хочешь? Это же ты у нас Прайм с кучей крутых навыков! Ты ж на нас, Табулов, всю дорогу свысока смотрел! Фу, безродные, да как с нами одним воздухом дышать можно? А теперь что? Зачем ты вообще меня спасал?
        Я молчал, дожидаясь, пока она перестанет истерить. Но при этом и мотая на ус сказанное. Терпеть женские истерики мне не привыкать, спасибо Машке. Если бы был оптимистом, сказал бы, что даже в не слишком удачном браке можно найти плюсы. Ладно, в пессимизм ударяться тоже не буду, не настолько уж всё было ужасно. Ну, не всё время. Однако периодические попытки выедать мне мозг чайной ложечкой пошли моим нервам на пользу. Интересно, как там сейчас моя... бывшая жена? Вдова? Кем её теперь считать? Или это я вдовец? Нет, к чёрту мысли об этом.
        Девчонка резко замолчала, взглянула на меня вытаращенными глазами и отступила на шаг, обхватив себя руками.
        - Если ты задумал...
        Она запнулась, не договорив.
        Так, чего это она там сама придумала, сама испугалась? Что я её в качестве консервы прихватил, чтоб сожрать по пути? Или банально - что изнасилую? Нет, она вполне ладная, симпатичная. Сиськи маловаты, на мой вкус, но сойдёт. Только мне давно не восемнадцать, чтобы думать членом.
        - Ты самая лёгкая, вот и утащил тебя, - соврал я. - Но на мясо не сгодишься, костлявая.
        Теперь она смотрела на меня как на идиота. Пришлось пожать плечами и скорчить рожу, типа пошутил.
        - Ладно. Как тебя зовут? А то я забыл. Знаешь, башкой стукнулся, всё из головы вылетело.
        - Айя, - представилась она.
        Комментариев по поводу моей выдуманной амнезии не последовало. Скорее всего списала на то, что Прайм попросту вовсе не запоминал имя какой-то безродной. Ещё понять бы, что я за Прайм такой. С безродностью более-менее ясно. Вроде. Всё может оказаться не столь очевидным.
        Я удержался от причитаний «Ай-яй-яй», хотя так и подмывало. Что-то совсем детское, но что поделать - слышишь дурацкое имя, рифмующееся или созвучное с чем-то, трудно удержаться, чтоб не подколоть. Но не время и не место. Пока мне надо наладить с ней контакт, а не настроить против себя. В этом уже преуспел Эртайн Прайм. Спасибо ему за тело, конечно, но, кажется, он был тот ещё мудак.
        - Ладно, Айя. Я Эрт, хотя это ты и так знаешь. Ушибленный головой балбес, который понятия не имеет, где находится и как отсюда выбираться. Поможешь? Давай забудем о прошлом и начнём все с чистого листа, вот прямо сейчас.
        - С чистого листа?! - ещё сильнее взбеленилась Айя. - Да ты точно издеваешься! И мой брат! Мне и его забыть! Ах ты...
        Она кинулась на меня с кулаками. Ну, хоть не с мечом, и на том спасибо. Моих сил вполне хватило, чтобы перехватить её и удержать, стараясь при этом не причинить боли.
        Так, подумаем - что её так взбесило? Кажется, слова про чистый лист. И с чего это вдруг? Ничего вроде не предвещало. Или... Она что-то такое говорила... Ага, Табулы. Если я не совсем забыл три с половиной латинских крылатых фразы, которые знал, то это от tabula rasa - «пустая доска», ну или как раз «чистый лист».
        Вот паскудство. И что мне стоило сформулировать фразу иначе? Неудачно совпало. Скорее всего, не совсем совпало, просто в подсознании сыграли ассоциации от услышанного и всплыло именно это выражение. В общем, это она меня спровоцировала, но говорить такое я, конечно, не буду.
        Нет, всё же я, видимо, буду на каждом шагу благодарить Машку за уроки в обращении с нервными женщинами. Ладно, разбогатею - памятник ей поставлю. А пока в сторону эти мысли.
        Я дождался, пока Айя перестанет вырываться и пытаться меня укусить.
        - Когда будешь готова продолжить разговор, скажешь.
        Она глубоко вздохнула, и я приготовился к новой волне истерики. Но девушка меня удивила.
        - Отпусти. Я готова говорить.
        - Про отпустить речи не было, - поправил я. - Говорить можно и так. Я может и Прайм, но не кретин. Знаю, что тут же снова кинешься.
        Она хмыкнула.
        - Ты так сказал, будто быть Праймом - это что-то плохое.
        Ну да, именно так я и сказал. Ровно то, что эта Айя хотела бы услышать. Буду косить на то, что я такой неправильный Прайм. Стал после удара головой. Хорошо, что я за равноправие и не люблю всех людей одинаково, независимо от их расы, социального положения или чего-то ещё. Разве что размер груди влияет...
        - Представь, что я тупой. Тебе это, думаю, будет не сложно сделать. И расскажи всё с самого начала. Вот прям от сотворения мира можно.
        - Табулов не учат истории, - огрызнулась она, снова напрягаясь. - Но, кажется, ты пытаешься шутить, а не издеваешься...
        Возможно, она не так уж безнадёжна. И не совсем истеричка. Или прикидывается, пока не замужем. Так, всё хватит - сосредоточиться на деле, не думать о прошлой жизни.
        - Да, шучу. Оставим историю, кому она нужна. Начнём с географии. Где мы? Зачем мы тут? И как отсюда выбираться?
        - Мда, ты и правда здорово головой приложился, - протянула Айя. - Или всё же издеваешься. Мы на Пангее. На первой аттестации.
        Вот спасибо, сразу стало всё понятно... На самом деле - нет. Ладно, попробуем ещё раз.
        - А если поподробнее? Вот прямо сейчас где мы? И не говори «здесь» или «на травянистой равнине».
        Айя попыталась встать, и я всё же разжал хватку. Она не стала на меня кидаться, а огляделась по сторонам.
        - Видимо, ты бежал на север. Значит, мы на северо-западе от Форпоста. Где-то севернее Склепов. Точнее не могу сказать, у меня нет Картографии. А у тебя вроде была...
        Ну, уже кое-что. Со Склепами всё ясно, с Форпостом - не совсем. Но, видимо, нам надо туда. Когда есть цель и направление - уже проще. Детали можно будет прояснить по пути.
        Глава 22. Постельный режим
        - И что случилось потом? - спросил я, когда понял, что Эрт не собирается продолжать историю.
        - Многое, - хмыкнул он. - Слишком много всего, чтобы рассказать за один раз. Всё же десяток лет прошёл...
        - А эта Айя? - конкретизировал я вопрос. - Что стало с ней?
        - Это она являлась ко мне тенью прошлого недавно, - вздохнул Эрт. - Так что, как понимаешь, она мертва. Её убили по приказу моего так называемого отца, лорда Ротшильда. Потому что негоже наследнику рода связываться с какой-то безродной.
        Последнюю фразу он произнёс таким тоном, что стало ясно - он кого-то цитировал. Вероятно, как раз лорда Ротшильда.
        - И в результате ты стал Изгоем, - полувопросительно протянул я.
        - Не совсем, - он слегка замялся. - Говорю же, долгая история. Ты спрашивал о том, что было после моего попадания в этот мир, а не как я вообще дошёл до жизни такой. Так что хватит откровений на сегодня. Лежи, поправляйся, - он хмыкнул. - Хотя не спеши с этим, лучше изображай больного подольше. К тому же, слишком быстрое выздоровление будет подозрительно.
        Ага, а кроме того, лёжа в постели я не смогу ничего испортить. Этого Эрт вслух не произнёс, но мысль явно читалась между строк. Впрочем, испортить всё, не вылезая из кровати, я тоже вполне могу, -- но только в том случае, если ко мне сюда влезет кто-нибудь ещё. Надеюсь, Эрт озаботится тем, чтобы ничего такого не случилось. Мне и самому совершенно не хочется разбираться во всё более путающемся любовном треугольнике, стремящемся превратиться в многоугольник. Хотя Шила вряд ли начала испытывать ко мне нежные чувства, скорее это всё было ради дела. Но вот если вдруг Аманда заявится выражать горячую благодарность за спасение от полигамного брака, - а с неё станется! - это точно добавит проблем.
        - Так что, мне торчать тут, пока турнир не подойдёт к финалу? - уточнил я. - И потом сразиться с Бесс? И что дальше?
        - Дальше тишина, - почти пропел Эрт. Ухмыльнулся и добавил: - Определись, кто тебе нужен. И в зависимости от этого постарайся победить или проиграть. Хотя...
        - Хотя что? - Я на всякий случай напрягся.
        - Ну, результат боя ведь будет зависеть не только от тебя.
        Вот только не говорите мне, что Бесс не в курсе дел и не будет играть по плану! Хотя, похоже, мне вообще никто ничего толком говорить не собирается. Интересно, сам Эрт-то знает весь план и есть ли он у него на самом деле? У меня всё сильнее крепнет подозрение, что импровизации в его действиях больше, чем расчёта. И к чему вообще всё должно привести, ну, помимо включения клана Оружейников в какой-то род, совершенно непонятно.
        Вот, допустим, я выиграю турнир. Но при этом я буду в образе Орландо! А он даже не глава рода. И что потом? Прикончить его отца, лорда Честертона? А я всю жизнь буду носить маску? Ладно, мне не привыкать, всё равно лицо Лина Табула для меня совсем недавно было чужим. Пусть я немного успел с ним сродниться, но не настолько, чтобы не принять перемену.
        А с планами Вестбрука на меня что делать? И с Бетани, которая по этому плану должна остаться с «любимым папочкой», и это к тому же будет мне одолжением? На самом-то деле меня такой расклад совершенно не устраивает!
        Видимо, ход мыслей как-то отразился у меня на лице, поскольку Эрт отреагировал.
        - Не думай слишком много, - посоветовал он. - У нас отличный план...
        - Ага, поди, целый мешок, - проворчал я.
        Эрт ухмыльнулся и одобрительно показал большой палец. Ну да, шуточка вышла в его духе, никто другой тут и не понял бы игру слов. Я ещё много чего хотел бы спросить, но поскольку внятных ответов и на предыдущие вопросы не получил, только махнул рукой. Эрт ушёл, а я от нечего делать полез в интерфейс. Так, кажется, там открывались какие-то умения, которые я ещё не распределил...

«Доступна разблокировка 2 умений. Выбрать?»
        «ДА».

«Умения Метаморфа:
        Набор массы (доступно).
        Приживление конечностей (доступно).
        Управление маской (активировано).
        Исцеление (доступно).
        Поглощение (доступно).
        Смена облика (недоступно, требуется 5 уровень навыка).
        Трансформация (недоступно, требуется 6 уровень навыка).
        Врачевание (недоступно, требуется 8 уровень навыка).
        Разделение (недоступно, требуется 10 уровень навыка)».
        О, что-то новенькое появилось. И немного конкретики, к тому же. Теперь понятно, какой нужен уровень. Вот только нужен ли? Для Врачевания, разве что. Остальное нечто совсем непонятное. Что за Разделение такое? Разделяй и властвуй, типа? Или о чём это?
        Что ж, есть четыре доступных умения и только два очка. Приживление конечностей может очень пригодиться, на всякий случай. Когда приходится махать острыми железками, вполне могут и отрезать что-нибудь нужное. Но Исцеление - ещё лучше. Только получается что же, приживление конечностей в него не входит?
        А вот чем Набор массы отличается от Поглощения? Ох, сюда бы Рока или хоть Стива, посоветоваться. Ну, видимо, умения расположились в порядке нарастания «крутости», если судить по цифрам. Да и Исцеление только появилось.
        Ладно, решено, беру два последних из доступных: Исцеление и Поглощение. А почему на четвёртом уровне у меня только три умения? Обидно...

«Выбранные умения активированы. Производится перерасчёт. Число доступных умений приведено в соответствие с уровнем навыка. Доступна разблокировка 1 умения. Выбрать?»
        Ого, система и вправду реагирует на мысли пользователя! И даже соглашается, если неправа. А поскольку никто уже то ли триста, то ли пятьсот лет техобслуживание не проводил, то неправа система бывает частенько.
        Что ж, не буду брезговать халявой. Забираю Набор массы. Конечности мне в случае чего Рок восстановит. Хотя, надеюсь, такого случая не представится.
        Закончив с трудами праведными, я решил, что раз уж мне прописали постельный режим, надо пользоваться возможностью и как следует отдохнуть. Но стоило откинуться на подушки, расслабиться и начать дремать, как громкий хлопок заставил вскинуться.
        - Там всё-таки стража у двери? - осведомился я. - И ты решила обойти её таким оригинальным путём?
        - Без понятия про стражу, - дёрнула плечами Аша, секунду назад нагло телепортировавшаяся в мою комнату. - А ты что, под арестом? Ну, тем лучше. Значит, их сюда не пустят.
        - Кого их? За тобой кто-то гонится?
        Неужели кто-то узнал, что у Аши чёрная кровь? Или Эрт разболтал этот секрет, использовав как аргумент для повышения престижа нашей банды, которая так и не станет кланом?
        - С такими союзниками и враги не нужны, - фыркнула девушка. - Сначала Рю привязался, чтобы я перенесла Сью в Цитадель. Ну это-то ладно, мне не сложно...
        - Погоди, - я поднял руку, останавливая её торопливую речь. - Что там ещё со Сью и Рю? Зачем её в Цитадель? Они же вроде вместе были. Поссорились? И чего ты теперь у всех бывших любовниц будешь в Цитадель уносить?
        - Ну, твою же унесла, - парировала Аша, тем самым подтвердив, что Бетани находится в безопасности. - Нет, не ссорились они. Наоборот, у них всё замечательно. Мир, любовь, прибавление потомства ожидается.
        - А-а-а, - многозначительно протянул я.
        Быстро они, однако. И как же Сью узнала, что беременна, на таком сроке? Неужели навык Материнства открылся? Или интерфейс оповещает о таких вещах и без навыка? Ладно, это не так важно. Бесс тоже была уверена, что ещё не беременна, так что, наверное, оповещение есть.
        - Вот стоит кому-то помочь, как тут же набегут ещё желающие получить помощь, - продолжила жаловаться Аша. - Хотя Вуд уже давно просила дать ей крови. Несмотря на то, что случилось с Орландо!
        - Она смертельно больна, - сообщил я, хотя, скорее всего, Аша это знала и сама. - Даже Рок не может помочь. Поэтому... Ну, наверное, можно рискнуть.
        - Нет! - отрезала девушка. - Я не желаю, чтобы кто-то ещё из-за меня умирал! И если дать кровь Вуд, то и Ясону тоже придётся. А он-то не болен и не умирает!
        - Ясону? - удивился я. - А ему-то зачем понадобилось?
        Дверь распахнулась, и на пороге появился сам упомянутый Атлантис.
        - Ага, она здесь, отлично, - кивнул он. - Так даже лучше. Я хотел попросить тебя, Лин, убедить её мне помочь. Как земляк земляка прошу! Я устал, хочу уйти!
        - А можно поподробней? - попросил я, усаживаясь на кровати.
        Мда, вот вам и постельный режим. Ни минуты покоя не дадут. Не то, чтоб я жаловался, скучать в одиночестве - не велика радость. Но хотелось бы больше понимать в происходящем.
        Ясон выглянул в коридор, захлопнул дверь и уселся прямо на пол.
        - Поподробней рассказывать будет долго, - предупредил он. - Давай краткую версию?
        - Насколько долго? - уточнил я.
        Он задумался, даже принялся что-то считать на пальцах.
        - Ну, как быстро можно пересказать историю полувека жизни? - Он хмыкнул и подёргал себя за длинную прядь седых волос. - Ты же помнишь, что было в Лабиринте.
        Это был не вопрос, но я всё равно ответил:
        - Ты сперва резко постарел, а потом помолодел обратно. Только волосы остались седые.
        - Ага, это для вас так выглядело, - кивнул он. - А для меня... Я успел прожить около пятидесяти лет. Нет, не в коридоре Лабиринта. В другом мире.
        - И он хочет туда телепортироваться! - вмешалась Аша, пока я пытался осмыслить услышанное. - С помощью чёрной крови. А я говорю, что это так не работает! Я же не могу переместиться в другой мир!
        - Это потому, что ты уроженка этого мира, - возразил ей Ясон. - Не бывала в других и не представляешь, куда перемещаться. А я был в трёх, считая этот. И хочу попасть туда, где уже был.
        - Думаешь, получится? - вскинулся я. - Вернуться в родной мир?
        - Да нет же, - отмахнулся Ясон. - Я хочу попасть не в наш мир, а в тот, куда меня закинул Лабиринт.
        - Это я понял, - процедил я.
        Вот ведь эгоист, только о себе думает. Ещё и считает всех вокруг, а может только меня, туповатыми. Я-то спрашивал о себе. Хотя...
        А что если я смогу вернуться домой? И что потом? Ну, с навыками метаморфизма я даже мог бы принять свой прежний облик. Но прийти к родителям, воскреснув из мёртвых? Да уж, это будет та ещё сцена. А если не к семье, то зачем вообще возвращаться? Ну да, там более цивилизованная жизнь, но так ли это важно?
        - А зачем ты хочешь переместиться? - спросил я Ясона. - Кто там у тебя остался? Или что там хорошего?
        - Я прожил там целую жизнь, - напомнил Атлантис, будто я мог уже забыть об этом. - И, знаешь ли, был не простым горожанином. Конечно, посмотреть, как там мои потомки поживают, тоже неплохо. Но вообще, я обещал вернуться в час годины трудной, аки король Артур с острова Авалон.
        Последняя фраза прозвучала настолько пафосно, что я не удержался от смеха. Ясон не обиделся, а только ухмыльнулся. Кажется, даже снисходительно. Ладно, если он вправду прожил пятьдесят лет в другом мире, то по возрасту мне уже в деды годится, так что ему простительно. Похоже, ему Лабиринт подкинул самый крутой дар.
        Вот теперь я понял, почему Ясон так небрежно отмахнулся от моих вопросов, включая его участие в заговоре в Цитадели. Для него это всё и правда было давным-давно, целую жизнь назад, и уже успело стать неважным.
        - Но чёрная кровь слишком опасна, - продолжила возражать Аша. - Ты не можешь быть уверен, что выживешь.
        Истории про другой мир девушка будто не удивилась. Впрочем, про меня и Эрта она уже знала. Подумаешь, ещё один попаданец. Даже если он дважды попаданец, не велико событие, обычные наши будни.
        - Шансы пятьдесят на пятьдесят, как встретить динозавра, - пожал плечами он.
        - Но разве ты не нужен Эрту на турнире? - спросил я. - И поддержка клана Атлантисов, ты же их представитель! Куда так торопишься? Потом попробуешь переместиться.
        - На турнире разберётесь без меня, - отмахнулся он. - А поддержку клана я уже заявил. К тому же, вы ведь теперь нацелились стать старшим родом, а это уже внутренние дела Виндзоров. Ну не могу я тут больше оставаться! Терпел, сколько мог, хотя эти ваши мелкие разборки... - он фыркнул и тряхнул головой. - Ладно, для вас они важны, а я слишком стар для всего этого. И просто чувствую, что нужен там, срочно!
        В его голосе прозвучала такая искренность и мольба... Аша поглядела на меня, будто спрашивая, что делать. Вот с чего вдруг я должен решать? Как это всё меня вообще касается?
        - Дай ему своей крови, - кивнул я. - Но...
        - Но?.. - протянул Ясон, пристально глядя на меня.
        - Но ты уйдёшь куда-нибудь подальше и примешь кровь там, - указал я. - Так, чтобы мы не узнали, если ты всё же лопнешь, как чернильный пузырь.
        - Не вопрос, - без капли сомнений согласился он. - Это моё дело и моё решение, только мне за него отвечать. Если сдохну, сам виноват. Но в любом случае больше не увидимся.
        Конечно, таким образом я не узнаю, удалось ли ему переместиться в другой мир. И потом попробовать повторить то же самое самому. Но это единственный способ удержаться от соблазна. Я так и не придумал, зачем мне вообще возвращаться, только вот зная о возможности, всё равно будет трудно не воспользоваться ей. Хотя бы чтобы сбежать от всех здешних проблем. И найти на свою голову кучу новых, там, дома, которые уже не решишь маханием мечом. И пожалеть о своём решении. Но ведь дом... Нет, лучше просто забыть про такой вариант. Один раз я уже пил чёрную кровь, в результате только стошнило, второй раз вряд ли сработает как надо. Поэтому буду просто продолжать жить здесь и сейчас. Тем более мне есть, за что держаться в этой новой жизни. Бетани... Бесс... Осталось только определиться и постараться всё наладить.
        Глава 23. Приоткрытая дверь
        Да, было дело, я мечтал о том, чтобы пожить спокойно, даже чуть было не заностальгировал о безмятежных днях на больничной койке. Но сейчас, когда мечты сбылись, я вёл себя просто как неблагодарная свинья.
        Нет, я старался, честно. Повернулся на левый бок, потом - на правый. Закинул одну ногу на другую, потом поменял. Количество доступных развлечений стремительно таяло. Можно было, конечно, тупить в интерфейс, как в мобильник в прошлой жизни. Но сколько ж можно умиляться на свои драгоценные очки навыков? Тем более что и не поотрабатываешь их толком. В любой момент в комнату может ворваться какой-нибудь очередной персонаж, жаждущий поиметь с меня профит. А я ведь по легенде тут чуть ли не парализованный.
        Бесс, конечно, не придёт. Она, по своей легенде, крутая. Глава... чего-то там. Технически, конечно, она ещё ничего не глава. Клан не признали, род не утвердили. За него, вон, ещё турнир идёт, аж отсюда слышно, как орут. Там всю ночь, что ли биться будут? Вот подвалило дурачью развлечений...
        Я встал, посмотрел в окно. Ничего толком не увидел - окно выходило на боковую сторону. Тут было темно, только отблески огня и рёв толпы с заднего двора свидетельствовали о том, что там происходит нечто крайне увлекательное. Небось и напитки подают. И закуски...
        В желудке заурчало. Я оглядел комнату. Ну разумеется, мистер У-Меня-Есть-План о таких мелочах, как жратва умирающему, даже и не подумал. Скотина бесчувственная. Вот поди разбери, то ли ему правда плевать, то ли просто раздолбай... Человек-загадка.
        Впрочем, я быстро осознал, что голод - не самое сильное моё чувство на данный момент. Куда сильнее хотелось в туалет. И вот тут Эрт проявил заботу: в комнате обнаружился горшок. Я несколько секунд сверлил его ненавидящим взглядом, потом сказал:
        - Ни за что. Даже не надейся.
        В общем, выход был неизбежен, а совесть, соответственно, чистой. Поэтому я подкрался к двери, приоткрыл её, выглянул в щель. Коридор был слабо освещён и пуст. Я сосчитал мысленно до десяти, прислушиваясь, но не услышал ничего. Наверняка все собрались снаружи, а под утро расползутся по своим комнатам и будут дрыхнуть. В принципе, в условиях турнира, мне будет не так уж сложно косить под раненого и не отсвечивать больше необходимого минимума. Только вот с туалетом и жратвой надо будет как-то разобраться, что ли, на поток это дело поставить.
        До туалета я добрался без приключений и с большим удовольствием провёл там время. Вышел с лёгким сердцем и, негромко насвистывая, двинулся в сторону кухни. С одной проблемой разобрались, теперь можно и над второй поработать.
        Ничто не предвещало. «Картография» уверенно вела меня к вожделенной цели. Однако когда я совершил последний - самый важный! - поворот, то в полумраке на кого-то налетел.
        Столкновение получилось серьёзным. Что-то полетело на пол, загрохотало, от благодатной тишины даже следа не осталось. Кто-то выругался вполголоса, и у меня перед носом сверкнула сталь. Я машинально отшатнулся, благодаря чему и сберёг нос. Зато по оружию, отразившему лунный свет из окна, я сразу опознал загадочного противника. И не стал доставать меч.
        - Рю? - сказал я. - Это я, Лин. Ты чего тут?..
        - А ты чего тут? - огрызнулся бывший Сервус. - Выскакиваешь, как...
        Он с явной неохотой убрал топор в личное пространство. Сделал пару шагов назад, щёлкнул выключателем. Загорелся свет в коридоре. Я уставился на перевёрнутый поднос, из-под которого растекалась лужа супа, по которой пытался отправиться в первое и последнее плавание бутерброд.
        - И кто это теперь убирать должен? - буркнул Рю.
        Н-да, неудобно получилось. Он, как бывший Сервус, наверняка скорее умрёт, чем станет мыть пол. Я подобными комплексами не страдал, но поди найди сейчас тряпку, или хоть бумажные полотенца... Да какие, к чёрту, бумажные полотенца? Я их в этом мире, по-моему, вообще ни разу не видел. Производство однозначно остановилось сотни лет назад, а запасы израсходовали.
        - Можем просто убежать, а оно само как-нибудь, - предложил я.
        Рю посмотрел на меня исподлобья. Да, ясно, «само» оно никуда не уйдёт. Утром на луже поскользнётся какой-нибудь аристократ, ползущий в кухню в надежде залить сушняк. Шлёпнется на задницу, испортит брюки, поднимет вой, прислуга получит втык... А прислуга - те же Сервусы. Ну а что поделать? Остаётся лишь надеяться, что этим поскользнувшимся аристократом будет Вестбрук.
        - И чего ты вообще выперся? - вздохнул Рю.
        -- Есть хотелось...
        - Потерпеть не мог? Эрт меня как раз попросил тебе принести.
        Я посмотрел на подносокрушение другими глазами. Так это Рю для меня тащил? Блин... Вот теперь действительно неудобно сделалось. Но я-то что, сильно виноват?
        - Знаешь, что? - разозлился я внезапно. - Эрту надо научиться давать людям необходимую информацию, если он хочет, чтобы эти самые люди как-то соответствовали его гениальным планам! Я-то откуда знал, что он тебя пришлёт? Ну ладно, не обижайся. Не «пришлёт», а попросит. Хотя Эрт - консорт, он так-то и меня послать может. В... э-э-э... разных смыслах, в общем.
        Инцидент вроде худо-бедно исчерпался. Рю дуться перестал. Я всё-таки проскользнул в кухню и спешно покидал в личное пространство всяких интересных штук, не требующих разогревания. Фиг с ним, с супом, я ж не больной, в самом-то деле.
        Рю топтался тут же.
        - Ты за мной присматриваешь? - поинтересовался я.
        Он внезапно кивнул и сказал:
        - Эрт просил проследить, чтобы ты сидел у себя и не светился. А ты светишься.
        Ясно. Спасибо, что обухом по голове не дал и не утащил обратно в комнату. Впрочем, я и сам не собирался дольше шариться по поместью. Я ведь не тупой. Сказано не отсвечивать - я и не буду.
        - Ладно, идём, - сказал я.
        Погасил свет. В темноте мы перешагнули через перевёрнутый поднос и пошли к моей комнате.
        - Как там Сью? - попробовал я завязать светскую беседу.
        - В Цитадели, - ответил Рю.
        - Слышал, да... Кстати, поздравляю. Ну, с этим... Ты понял.
        Светский джентльмен из меня не скоро получится. Впрочем, у Рю с этим, кажется, тоже трудности.
        - Спасибо, - отозвался он, и совсем не было похоже, будто он хочет продолжать разговор. Да и фиг с ним, не больно-то и хотелось.
        Нет, хотелось, конечно, обзавестись чем-то вроде друга в этом непростом мире. Человека, с которым можно обсудить любые вопросы и при этом не мечтать затащить его в койку. Из тех, кто сейчас остался в шаговой доступности, на эту роль худо-бедно тянул только Эрт. Но он, при всей своей непринуждённости, больше тянул на старшего брата, чем на близкого друга.
        Рю, шагавший первым, вдруг остановился и поднял кулак, призывая меня последовать его примеру. Я замер, приоткрыл было рот, но спросить ничего не успел. Услышал голос:
        - Давненько ты не была такой послушной. Что-то меня это даже раздражает немного. То ли возбуждает - пока не определился.
        Голос принадлежал Гарри Вестбруку, и он шёл через один из залов, в который мы только что чуть не выскочили. Оставалось надеяться, что его сюда привело не желание подкрепиться, а то столкновение будет неизбежным. Мне он вряд ли обрадуется, сцена получится безобразной.
        Свет в зале горел - хотя и неяркий. В коридоре было темно. И скоро мы увидели самого Вестбрука, который прошёл мимо, волоча за руку дочь. Ну, как бы дочь. Вид у Шилы был понурый, и хотя я знал, что она не человек, и ей происходящее до лампочки, сердце у меня сжалось.
        - Я могу остаться, - робко сказала она.
        - Смотреть и надеяться, что любимому папочке снесут башку секирой? - усмехнулся Гарри. - Нет, спасибо, обойдусь без твоей поддержки. Подождёшь в комнате. И мы с тобой ещё раз поговорим о твоём поведении.
        Вслед за ними молча прошагали двое зомби-солдат.
        - Вот ублюдок, - вырвалось у меня.
        - Мразь, - подтвердил Рю.
        Мы с ним молча переглянулись и что-то такое общее поняли, что сделало нас если не друзьями, то как минимум союзниками.
        Однако ничего предпринять мы не успели. Довольно скоро Вестбрук протопал обратно, что-то бормоча и поправляя манжеты. Проходя мимо нас, он вытащил из личного пространства меч и сделал несколько взмахов, разминаясь. Никак сражаться собрался. С кем только, интересно...
        - Без охраны, - заметил Рю.
        - Ты ведь знаешь, где...
        - Пошли.
        И мы пошли.
        Комната лорда Вестбрука оказалась рядом. По обе стороны двери застыли мёртвые стражи. Всё-таки зомби - это немного хорошо. Да, их вроде как не убить, не подкупить. Но зато молчат. Живые уже обязательно начали бы: «Э, вы кто такие, чего тут надо?!». А эти ничего. Стоят себе молча. Дверь стерегут.
        Рю достал топор и посмотрел на меня.
        - Ну? - сказал он.
        - Что «ну»? - удивился я.
        - Ну? Ты же с этим...
        Он покрутил пальцем у виска, видимо, имея в виду интерфейс. Ну и что я должен был, по его мнению, делать? Стражу перебить? Да не уверен, что это у меня получится. А если не получится, у всех будет очень много вопросов к моим кишкам, распростёршимся у комнаты лорда Вестбрука.
        К тому же у Рю тоже интерфейс есть, но недавно. Он, видимо, тоже трезво оценивает свои способности и на рожон лезть не хочет.
        Тут я заметил одну деталь, на которую раньше не обратил внимания. Дверь была приоткрыта. Буквально на ладонь. И из комнаты выбивался свет. Я мог разглядеть край антикварного комода.
        - Бетани! - позвал я. - Это... Это я, Лин. Ты там как?
        Несколько секунд Шила, видимо, переваривала информацию и пыталась сообразить, как ей реагировать. Потом откликнулась:
        - Всё нормально. Уходи!
        - Мы можем поговорить?
        - Нет!
        - Почему?
        - Потому, что нет, Лин! Иди к себе.
        - Даже не спросишь, как я после падения?
        - Видать, живой, раз ходишь.
        Помолчав, я предпринял ещё одну попытку:
        - У тебя дверь открыта.
        - Знаю.
        - Закрыть?
        - Лин, мать твою, не подходи к двери, если жить хочешь!
        Тут Рю, похоже, надоела наша перепалка, и он разрубил гордиев узел. Размахнулся и швырнул топор в дверь. Лезвие вонзилось в дерево, дверь со скрипом распахнулась внутрь, и я увидел...
        Надо было, наверное, сразу сказать себе, что я вижу Шилу. Но глаза видели другое, и объяснить себе я уже ничего не успел. Потому что там, в комнате, на кровати лежала Бетани в разодранном платье. Её запястья были пристёгнуты к металлической спинке кровати.
        Глава 24. Всех впускать - никого не выпускать
        - Лин! - рявкнула ненастоящая Бетани не своим голосом.
        Я-то Лин, тут не поспоришь. Однако какой смысл на меня орать? Глядя на прикованную к кровати наручниками Шилу, я избавился от всех сомнений. Вот, значит, какие воспитательные беседы проводит с дочкой Гарри Вестбрук. Да, сейчас на кровати лежит всего-навсего «боевая секс-кукла», но на её месте явно неоднократно была настоящая Бетани. Достаточно вспомнить её нервяки по поводу секса, да и по поводу прибытия в поместье папаши. И что, блин, я должен это так вот просто оставить?!
        Стражники по обе стороны двери стояли неподвижно. Интересно, у них какой приказ вообще? Технически, можно сейчас швырнуть ещё раз топором, или ножом, и угробить «Бетани». А они, получается, и ухом не поведут? Значит, у них только одна задача: внутрь никого не пускать. Или...
        Осенённый внезапной смелой догадкой, я сделал шаг вперёд. Потом ещё один. Поравнялся с охранниками.
        - Лин? - озадаченно позвал Рю.
        Я, осмелев, уперся в дверь ногой и выдернул топор. Бросил его Рю.
        - Заходи, - сказал я. - У них приказ не выпускать Бетани.
        - Лин, дурак, нет, а-а-а! - простонала Шила, когда мы вошли внутрь. - Слушай, ну почему ты такой балбес? У них приказ никого не выпускать!
        Упс. Такой вариант развития событий мне в голову как-то не приходил.
        - Ты чего вообще добиться хотел? - Шила смотрела на меня, как на дебила. - Попользоваться? Нет, ну можно, если хочешь, делать-то всё равно нечего.
        - Рехнулась? - возмутился я. - Я тебя, вообще-то, освободить хотел!
        - Да ты что? От наручников? Вот от этих?
        Шила не напрягаясь повела рукой, и цепь, скрепляющая браслеты, жалобно брякнула, оборвавшись. Я пристыженно замолчал. Пожалуй, и вправду можно было для начала немного подумать, пару вопросов там задать.
        - Дверь хотя бы прикрой, олух, - вздохнула Шила.
        Дверь прикрыл Рю. Видимо, он посчитал, что я уже достаточно почувствовал себя идиотом, и решил так ненавязчиво проявить солидарность. Ну а что ему ещё было проявлять? Раз уж мы тут оказались оба в западне. Не грызню же устраивать, как в каком-нибудь средней дебильности фильме. Заодно Рю включил верхний свет, а то с закрытой дверью в комнате сделалось совсем мрачно.
        -- Ладно, - сказала Шила. - Придётся выходить через окно.
        Она вывернула шею и посмотрела в сторону окна, к счастью, не зарешечённого.
        - Вариант, - согласился я. - Освобождайся, пошли.
        - Я остаюсь здесь, - заявила Шила.
        - Тогда и мы останемся. - Я достал меч, Рю молча показал топор.
        Я внезапно подумал, что ради настоящей Бетани он бы, наверное, даже голову не повернул. Она ведь из ненавистных «аристо». Но Шила была ему чем-то духовно близка. Её тоже никто особо за человека не считал, тогда как чувства у неё всё же были. Наверное, были. Ну, что-то вроде чувств.
        - Хорошо, давай я объясню, - сказал Шила. - Я - не человек. Мне не страшно и не больно. Мне вообще глубоко плевать, что со мной будет делать этот человек. А вот Бетани - нет.
        - Постой, - вдруг дошло до меня, - так это... Так это навсегда?!
        - Сто очков Гриффиндору, как сказал бы Эрт, - кивнула она. - Я - телохранитель Бетани. А вы - оба! - валите отсюда.
        - Хрень какая-то. - Я нервно прошёлся по комнате. - Какой смысл? Это ей теперь всю жизнь скрываться от отца, так? А если она попадёт в опасность? Да мало ли что в этом дурацком мире с ней может случиться! К этому ты как отнесёшься?
        Видно было, что от этого вопроса её несколько покоробило. А поскольку Шила была не человеком, покоробило её знатно. Что-то там внутри пришло в состояние конфликта.
        - Я буду рядом, когда освобожусь, - сказала она.
        - А когда ты освободишься?
        Молчание. Пустой взгляд в сторону двери.
        - Шила! - Я пощёлкал пальцами у неё перед носом.
        - Руку сломать? - мрачно осведомилась она.
        - Не, спасибо. Поправь меня, если я ошибаюсь. Ты должна подчиняться Гарри Вестбруку до тех пор, пока Бетани не перейдёт в другой род. Но у нас тут может вообще ничего не получиться, или мы по итогу в этот же род и вольёмся. С чего ты?..
        Я замолчал, потому что лицо фурии сделалось каким-то вовсе страшным. Если бы я увидел подобное выражение на лице настоящей Бетани, то предпочёл бы смыться куда подальше.
        - Лин, - вмешался Рю. - Не лезь.
        Я посмотрел на него с завистью. До него, видимо, что-то дошло, а я, как всегда, тупил.
        - Намекни? - попросил я.
        - Она должна подчиняться не Гарри. А главе рода.
        - А-а-а! - хлопнул я себя по лбу. - Вот оно как. Так Эрт и это продумал? Ведёт всех нас к светлому будущему?
        - Вряд ли конкретно это продумал Эрт, - поправил меня Рю.
        Я бросил ещё один взгляд на фурию и понял, что он, наверное, прав.
        Похоже, Шила собралась нарушить клятву интерфейсом. Но нарушить так, исподтишка, аккуратненько... Что из этого получится - большой вопрос ещё.
        - Может, его на турнире прибьют? - предположил Рю и подошёл к окну.
        Я последовал его примеру. Окно этой комнаты выходило как раз на задний двор.
        - Свет погасите, дебилы, - сказала Шила.
        На этот раз выполнять приказ отправился я. Когда вернулся, там, внизу, уже шёл бой. С такого расстояния, да ещё и в темноте, разбавляемой лишь огнём костра, я не мог разглядеть лиц, но Гарри опознал по скучному серому костюму. А вот его противника я по имени точно не знал. Аристократ какой-то, из «понаехавших».
        Бой уже начался, противники кружили друг напротив друга, их подбадривали воплями зрители. Гарри явно тащился от происходящего, я это даже на расстоянии чувствовал. Вряд ли этот выродок вписался бы в бой, не будучи точно уверен в победе. Ему нравилось доминировать и показывать свою власть, а не добиваться победы ценой сверхусилий.
        Впрочем, противник ему тоже достался не самый упоротый по честности. В нападение он перешёл первым. Сделал обманный выпад мечом, сам тем временем бросил левой рукой огненный шар и отпрыгнул, полагая, что Вестбрук сейчас вспыхнет, как спичка.
        Только вот отпрыгнул он не куда-нибудь, а прямо в горячие объятия Гарри Вестбрука, который мгновенно переместился ему за спину и тут же вонзил меч в бок.
        До меня донеслись два крика. Один сдавленный - раненного аристократа. А второй - от кого-то из публики, кому досталось принять на себя огненный шар. Этот надрывался громче.
        - Ну? - с надеждой спросила Шила. - Как там?
        - Плохо, - отозвался я.
        Вестбрук, торжествуя, поднял меч и выслушивал радостные вопли пополам с аплодисментами. Аристократ, поверженный им, шевелился. Подожжённого бедолагу повалили на землю и сбили пламя. Похоже, обошлось без жертв. Регенерация решит все возникшие проблемы, кроме одной. Гарри был жив и сейчас он пойдёт в свою комнату, к любимой дочке.
        Вылезти в окно - это, конечно, был вариант из разряда «для героев». Если кому-то вдруг захочется отвести взгляд от поля битвы, то двое парней, крадущихся по карнизу, очень его порадуют. Подумает ещё, что это - часть шоу и начнёт фаерболлами швыряться.
        - Сюда идёт, - сказал Рю.
        Это я и сам видел. Итак, у нас минут пять. Что делать, что делать, что...
        - Прячьтесь под кровать, - сказала Шила.
        Меня передёрнуло от такой идеи. Лежать под кроватью и слушать, как Шила достоверно изображает насилуемую Бетани... Да как после такого вообще можно рассудок сохранить?
        - Рю, - сказал я, - ты как, топором помахать не против?
        - Я сюда для того и шёл.
        - Отлично. Тогда постарайся задержать того, что слева.
        Рю молча перехватил топор и взглядом дал понять мне, что готов. Идеальный напарник. Ни одного лишнего слова. Остаётся лишь надеяться, что и в бою от него будет пользы не меньше.
        - Лин, - сказала Шила. - Не надо. Не лезь!
        Она держалась обеими руками за спинку кровати. Если не приглядываться - и не заметишь, что одни наручники порваны.
        - Беспокоишься за меня? - подмигнул я ей, испытывая странный подъём сил и настроения. Всё-таки делать хоть что-то было значительно легче, чем просто сидеть и ждать.
        - Да сейчас, ага, - скривилась Шила. - Нужен ты мне сорок раз подряд.
        - Ну, сорок не обещаю, но два-три так и быть, по старой дружбе...
        Злобно зашипев, Шила выдернула из-под себя подушку и швырнула в меня. Я её перехватил в полёте. Пожалуй, это можно расценить как сигнал.
        - Давай, - кивнул я Рю, приготовившемуся у двери.
        Он открыл дверь рывком. Я тут же бросил подушкой в лицо разворачивающегося стражника слева. Ну, не в лицо - в шлем. Цель была - временно его ослепить, дать Рю шанс. И Рю этот шанс использовал.
        Я особо не приглядывался, как он налетел на своего соперника, у меня были другие дела. Тот зомби, что караулил справа, чуть не задел меня мечом. Я в ответ попытался врезать ему по шлему, но он с нечеловеческой скоростью отбил удар. Меч вылетел у меня из руки, однако мне он был и не нужен.
        Пришло время испробовать новый трюк. Зря, что ли, умения метаморфа выбирал. Понять бы ещё, какое именно нужно... Выбросив руку вперёд, я ткнул пальцами в смотровую щель шлема. Давай, куча гнилого мяса, преобразовывайся в метаморфическую массу!

«Применить Поглощение?» - заботливо поинтересовался интерфейс.
        Мда, я всё же выбрал не тот навык. Спасибо за подсказку и, конечно, применяй!
        Пустые доспехи с грохотом осыпались на пол. Так, с Поглощением разобрались - оно позволяет целикомсожрать человека, ну или нелюдя. Вот ведь жесть, чтоб я ещё хоть раз позволил какому-нибудь метаморфу к себе прикоснуться! Особенно если он враждебно настроен, ведь и пикнуть не успею. А Набор массы, видимо, работает со всякой прочей биомассой, которая не ходит на двух ногах. Но надо будет всё же уточнить у Рока, потом. Сейчас не до этого.
        У Рю дела были плохи. Он ушёл в глухую оборону и пятился по коридору, с трудом отражая удары зомбаря. Однако сильны эти трупаки... Пора помогать товарищу.
        Я подбежал сзади и сорвал с мертвеца шлем. Повернуть гниющую башку он уже не успел. Я коснулся её и повторил маневр.
        - Это что такое было?! - вытаращился на меня Рю.
        - Фокус, - выдохнул я. - Потом расскажу. Одевайся!
        - А?! - захлопал он глазами.
        - На! - рявкнул я. - Быстро, надевай доспех, пока Вестбрук не вернулся!
        Сам я прошёл к другой куче железа и начал стремительно облачаться.
        - Ты придурок! - крикнула из комнаты Шила. - И что дальше? Думаешь, он такой дурак, что...
        Я не стал вступать в дискуссию и тактично прикрыл дверь. Да, я действительно думал, что Вестбрук - такой дурак. Даже такая сволочь, как он, не держит под контролем всё двадцать четыре часа в сутки. И сейчас как раз будет момент, когда он просто обязан будет расслабиться. Да, я не в восторге от того, что придётся дать ему зайти настолько далеко, но... Но это ведь в последний раз!
        Надевая шлем, я уже слышал шаги Вестбрука. Ну, теперь нам нужно всего только немного везения!
        Глава 25. Грязный Гарри
        В школе преподаватели меня обычно старались лишний раз не трогать - мало ли, чего во мне сломаться могло, отвечай потом. Но однажды всё-таки заставили участвовать в сценке. Это, правда, была кукольная постановка, да и «роль» мне досталась простенькая - держать картонный куст, из-за которого выходили персонажи. Вот так вот просто: стоять и держать. А потом, в конце, с умным видом поклониться. И всё равно перед выходом на сцену я нехило так волновался.
        Сейчас ситуация была в чём-то похожа. От меня требовалось просто стоять справа от двери и не шевелиться, пока не попросят. Надеясь, что не попросят. Потому что хрен его знает, как Гарри своими зомбаками управляет. Может, он им мысленно команды отдаёт. Вот подумает на меня: «Открой дверь!» - а я стою... Что он тогда решит? Сразу башку мне снесёт, или сначала себе по голове постучит, мол, не сломалось ли чего в передатчике.
        А если он не один придёт? У него ж этих зомбарей - целая армия. Где он остальных прячет? Может, они его там, на улице, охраняли, а сейчас с ним сюда придут. Как-то они опознают друг друга? Тоже, блин, хороший вопрос. И отчего бы мне было этими вопросами не задаться до того, как я приступил к исполнению своего виртуозного плана?! А ещё на Эрта чего-то там гоню. Эх... Да поздно уже метаться, вот он, Вестбрук, собственной персоной.
        Гарри вышагивал по коридору, весьма довольный собой. Это было видно по его сияющей роже и даже слышно - он чего-то напевал себе под нос. Вот что может напевать человек, идущий насиловать родную дочь? Даже фантазии не хватает представить. Лучше и не пытаться вжиться в образ мыслей такого человека.
        Когда Вестбрук подошёл ближе, я затаил дыхание. Хоть бы он не услышал, как сердце бьётся! А вообще, это реально - услышать, как бьётся сердце стоящего рядом человека? Я вот, кажется, ни разу не слышал. А может, у Вестбрука какой-нибудь навык, типа «Суперслуха»?..
        Словно подслушав мои мысли, Гарри остановился и посмотрел на меня. Я изо всех сил старался прикинуться мёртвым, как богомол. Слышал где-то, что ниндзя, то ли йоги умеют на довольно долгое время «отключать» сердце и дыхание. Вот бы мне сейчас такие таланты... Хотя нет, это, пожалуй, лишнее, я ведь упаду. Переигрывать не сто?ит.
        - Ну, и? - спросил меня Вестбрук.
        Меня холодный под прошиб. Какого дьявола он тут разнуикался? С ним мертвецы что, разговаривают, что ли? Может, мне прохрипеть чего-нибудь, или сразу мечом в живот?
        Технически, шансы, конечно, есть. У зомби-солдат личного пространства не подразумевается, вон, мечи в ножнах таскают. А я так резко - ба-бах! - и меч в брюхе.
        Только вот если Вестбруку не захочется подыхать с одного удара, или он среагировать успеет - тут уже и Рю не поможет. Скорость этого проклятого некроманта я помнил очень даже хорошо.
        - У Честертона - руки из задницы, - доверительно сообщил мне Гарри. - И вместо головы - тоже задница. Сбросить Табула с такой высоты и всё равно не убить - это уметь надо.
        А, ясно. Это он плачется просто. Значит, можно не реагировать, только мысленно кивать.
        - Этот сопляк покусился на то, что принадлежит мне, - продолжал развивать мысль Гарри Вестбрук. -- Можно было бы, конечно, заставить Честертона довести дело до конца, но у меня сегодня очень хорошее настроение.
        Так и не дождавшись от меня ответа, Гарри толкнул дверь и вошёл в комнату. На трещину от топора он внимания не обратил. Пока что всё складывалось хорошо. Осталось дождаться, пока он не займётся делом, и тогда... Тогда ворваться внутрь и уповать на крепость руки и холодное сердце. То есть, шансов облажаться - около девяноста девяти из ста. Ну, бывали и похуже расклады.
        - Соскучилась, дорогая? - услышал я. - Напрасно волновалась, папочку даже не поцарапали. Но прежде чем получишь сладенького, нужно кое-что сделать. А это что? Это что такое, я тебя спрашиваю?!
        Звук пощёчины, вскрик. Я вздрогнул и чуть повернул голову. Рю повторил движение. Потом сделал рукой жест - мол, не дёргайся пока. Да знаю я... Не самый тупой. Наверное.
        Гарри, видимо, обнаружил оборванную цепь наручников и сейчас обстоятельно втолковывал дочери, что так поступать нельзя, что портить имущество главы рода Вестбрук - занятие крайне опасное. После третьего или четвёртого удара я понял, что говоря «имущество», он таки имеет в виду не наручники, а непосредственно Бетани. И, хотя на её запястье не осталось и следа от рывка, Гарри всё равно был сильно недоволен. Никто, кроме него, не имел права причинять Бетани боль.
        - Пиши, - услышал я вдруг и ушам своим не поверил. «Пиши»?! Они что там, в директора и секретаршу играть будут? «Я, великий князь всея Руси», блин...
        - Что писать? - всхлипнула «Бетани».
        - Что хочешь, то и пиши. Чтобы твой безродный ухажёр прибежал сюда на костылях, или приполз - мне плевать.
        - Но...
        Опять пощёчина.
        - Разве я просил тебя говорить? Я велел написать.
        В наступившей тишине опять послышалось мелодичное мурлыканье Гарри, сопровождаемое шорохом одежды. Да что там, блин, происходит?.. Но дверь закрыта, остаётся лишь догадываться.
        - Вот... - услышал я тихий голос Бетани.
        - Готово? - Пауза. Видимо, Гарри читал. - Ты моя умница. - Звук поцелуя. - Папочка тебя любит. Не волнуйся, я тебя никому не отдам, сокровище моё.
        Шаги.
        Мы с Рю отвернулись от двери и застыли, изображая мертвецов. Дверь распахнулась.
        - Ты! - Вестбрук сунул мне под нос сложенную бумажку. - Идёшь к Лину Табулу и передаёшь ему вот это. Потом сопровождаешь сюда. Не сможет идти - несёшь. Не бить. Не калечить. Всё должно выглядеть так, будто он сам ко мне пришёл. Записку принесёшь назад. Выполнять!
        Я, стараясь двигаться, как терминатор, схватил бумажку и тут же зашагал по коридору. Успел, впрочем, бросить косой взгляд на Вестбрука и обнаружил, что он переоделся. Теперь на нём был домашний халат и тапочки. Ну и дурацкая же картина... Вот он чего там шуршал, оказывается.
        Дверь у меня за спиной захлопнулась. Я свернул за угол и остановился, шумно выдохнув. Ну, хоть немного расслабиться можно! Не то чтобы даже расслабиться - хоть элементарно подышать.
        Секунд десять спустя я услышал крадущиеся шаги, и рядом со мной очутился Рю.
        - Что будем делать? - спросил он шёпотом. Его, похоже, тоже неслабо колбасило, но врубать заднюю он не собирался.
        - Что приказали, то и будем, - пожал плечами я. - Приведёшь меня туда, а дальше по обстоятельствам. Если этот ублюдок на меня кинется, ты... Постарайся так, чтоб сразу башку - одним ударом. Сам видел, на что он способен.
        Рю кивнул шлемом. Я сделал мысленное усилие и перенёс доспехи в личное пространство - после трюка с бинтами я всё-таки освоил этот фокус.
        - Как я выгляжу?
        - Как человек, который упал с обрыва, - сообщил Рю.
        На лице у меня всё ещё были бинты. Что ж, это... Это хорошо. Надо бы ещё прихрамывать на всякий случай. Пусть лучше противник меня недооценивает.
        - Ну, веди, - решился я. - Да пребудет с нами Сила.
        - Записку покажи, - потребовал Рю.
        Я развернул записку. Там было написано следующее:

«Лин! Прошу тебя, иди с некромонгером и ничего не предпринимай, если хочешь жить. Бетани».

«Некромонгер»... Это так эти страхолюдины называются? Ну, ок... Особенно забавно это «если хочешь жить». Как будто Гарри мне просто выговор сделать собирается. Пришлось опять напоминать себе, что записку писала не Бетани, а Шила. Блин, от всего этого маскарада у меня у самого уже голова кругом.
        - Что бы сделал Лин? - спросил меня Рю.
        Я крепко задумался, а когда нашёл правильный ответ, то со вздохом повернулся к Рю спиной. Он тут же заломил мне руку. Может, излишне жёстко, но очень достоверно. А реализм в нашем деле - главное.
        - Когда войдём - ори чего-нибудь, - посоветовал Рю.
        - Знать бы, что орать, - сказал я, шагая, скрючившись, по коридору.
        Варианты были. Я мог бы сначала обвинять Бетани в измене. Мог бы сразу понять, что она нуждается в помощи. А впрочем... Впрочем, посмотрю, что к моменту нашего появления будет происходить в комнате. А там - сымпровизирую.
        - Готов? - спросил Рю, когда мы прошли половину пути.
        - Всегда готов, - выдохнул я перед самой дверью и тут же сдавленно крикнул, работая на публику: - Да убери ты руки, тварь дохлая!
        Рю отвечать не стал. Он, держа меня одной рукой, другой толкнул дверь и впихнул меня внутрь.
        Мы остановились. Дверь за нашими спинами закрылась. Мне даже притворяться не пришлось, что я обалдел от представшего передо мной зрелища.

«Бетани», совершенно голая, стояла на постели в коленно-локтевой позиции, а сзади неё на полу стоял Гарри Вестбрук. Этот, хвала всем богам, голым не был, но поясок халата распустил, и полы свободно болтались. Похоже, он как раз готовился приступить к своему грязному делу, но наше внезапное вторжение его не расстроило.
        - А, вот и он, - улыбнулся Гарри. - Дорогая, почему ты не поздороваешься со своим другом?

«Бетани», наклонив голову, прятала лицо за ниспадающими волосами. «Папочка» решил ей помочь. Сгрёб волосы в горсть и дёрнул на себя. Бетани с криком подняла голову и уставилась на меня.
        Холодный взгляд Шилы меня несколько отрезвил, и я вспомнил, что надо играть.
        - Ты ублюдок! - заорал я и рванулся изо всех сил, но Рю держал крепко.
        - Вот это настрой, вот это мне нравится, - кивнул Вестбрук и, запахнув халат, завязал пояс. - Ну что, малыш, поговорим?
        Когда он вытащил из личного пространства меч и шагнул ко мне, я понял, что мой гениальный план таки самую малость несовершенен...
        Глава 26. Отцовское сердце
        Лезвие меча коснулось моего подбородка, вынуждая поднять голову и заглянуть Гарри в глаза. Тот надменно усмехнулся, упиваясь своим превосходством.
        Вот хоть убей - не понимаю таких мразей. Ежу ведь понятно, что он - больше, сильнее, аристократичнее, наконец. Ну и чего ради ему передо мной выпендриваться? Кому он что докажет? Да это, в конце концов, скучно должно быть! Или у него какие-то затаённые комплексы есть?..
        Комплексы, там, или нет, но с головой у дядьки точно не всё в порядке. Нормальный человек так с дочерью не поступит. А если и поступит, то уж точно не будет этим бахвалиться перед посторонним парнем. Сложно точно сказать, с кем приходится иметь дело - с конченым психом, или с конченой мразью...
        - Прежде чем я снесу тебе твою тупую голову, ответь мне на один вопрос, - приторным голоском попросил Гарри. - Ты на что вообще рассчитывал? Нет, я могу понять, что ты забрался в постель к моей дочери, но вот когда ты прибыл вместе с ней сюда - это что было, а? Думал, я пожму тебе руку и приму в род?
        - Да видал я твой род знаешь, где? - огрызнулся я. - У нас свой род будет. И даже не род - а клан! С блэкджеком и...
        Сначала я почувствовал, что у меня голова мотнулась. Ещё подумал: ну, всё. Этот ублюдок отрубил мне голову, как и обещал, и я сейчас переживаю уникальный посмертный опыт.
        Но в следующее мгновение челюсть взорвалась болью, а в голове как будто кто-то фейерверк запустил. Оказывается, мне просто выдали по морде, а я даже не успел заметить, как исчезло лезвие меча. Впрочем, оно тут же появилось там же, где и было, и на этот раз впилось кончиком в горло. Я почувствовал, как по коже потекла тонкая струйка крови.
        - Папа, пожалуйста, он не виноват, - услышал я голос «Бетани». - Я всё тебе объясню, только...
        - Закрой. Рот, - не оборачиваясь, приказал Вестбрук.
        Вот бы узнать, как бы повела себя настоящая Бетани... У Шилы, однако, выбор был невелик: ей приказывал глава рода, и она подчинялась.
        - А ты, мальчик, оставь свои влажные фантазии при себе, - посоветовал мне Гарри. - Во-первых, ты сейчас сдохнешь, прямо тут. Кстати, спасибо, что сам пришёл сюда и набросился на меня на глазах моей дочки. Боюсь, у меня не было выбора.
        -- Она этого не подтвердит! - дёрнулся я, но Рю-«некромонгер» держал крепко.
        - Ещё как подтвердит, - кивнул Гарри. - Нужно было хорошенько думать, прежде чем совать нос куда не следует. Ты выдумал себе любовь? Да если я щёлкну пальцами, она у тебя на глазах обслужит папочку по высшему разряду. Да, дорогая?
        Шила промолчала. Видимо, соблюдая предписание держать рот закрытым.
        - А во-вторых, - продолжал Гарри, - не будет никакого рода и, тем более, клана. Вы, детишки, решили поиграть во взрослые игры. Так вот: взрослые играют без правил.
        Он медленно отвёл меч назад. Я бросил быстрый взгляд на Шилу. Взгляд её был холодным, спокойным. Может, только где-то глубоко-глубоко блеснуло что-то, напоминающее отстранённую жалость.
        Я почувствовал, как дрогнули руки Рю. А что он мог сделать? Если он хоть замахнётся, Гарри успеет раз десять его прикончить.
        - Ссыкло! - выкрикнул я вдруг в лицо Гарри.
        У него даже рука дрогнула. Взгляд сделался изумлённым.
        - Страшно один на один? - продолжал я.
        - Один на один? - повторил он. - С... С тобой?..
        Кажется, он пытался сдерживаться, секунды на три его хватило, потом он всё-таки заржал. Сложился пополам от хохота. Рука Рю вновь дрогнула, но я резко мотнул головой. Конечно, соблазнительная позиция. Кажется - только рубани, и хана ублюдку. Но мы оба знали, насколько опасен Гарри.
        - Да просто мы оба знаем, что ты обделаешься и позовёшь на помощь своего дохлого ублюдка! - усилил я накал. - А потом твой «маленький Генри» перестанет вставать, потому что всё это произойдёт на глазах у Бетани.
        Такие моменты я любил какой-то извращённой любовью. Бац - и отрезал себе все пути к отступлению. Ещё каких-нибудь десять секунд назад гипотетически можно было бы распустить нюни и вымолить себе прощение, но теперь... Теперь всё. Глаза Гарри Вестбрука полыхнули адским пламенем.
        - Отпусти его! - рявкнул он.
        Рю мгновенно подчинился. Я, почувствовав свободу, продолжил играть сам себя. Выдернул меч из инвентаря и встал в боевую стойку.
        - Отойди к двери, не мешайся. Так даже лучше будет.
        Я услышал, как Рю отступает к двери, но не повернул головы. Сосредоточился на Гарри. Интересно, если как следует сконцентрироваться, смогу ли я...
        Не смог.
        Гарри буквально исчез, и тут же я кувырком полетел к стене, даже не соображая, куда, как и чем меня ударили.
        - Ой, надо же, да вы упали, господин Табул! - раздалось у меня над ухом. - Дайте-ка я вам помогу.
        Он схватил меня за шкирку и пояс штанов, дёрнул вверх. Со сдавленным вскриком я врезался спиной в высокий потолок и устремился навстречу далёкому-далёкому полу.
        Навык Ловкость девятого уровня даром таки не пропал. Я умудрился перевернуться в воздухе и полетел ногами вперёд. Не самый умный ход, падать вроде как рекомендуют на бок, но мне-то нужно сразу в бой. А биться лёжа на боку - такое себе удовольствие.
        Но Вестбрук не дал мне драться и стоя на ногах. Я даже приземлиться не успел - в живот мне врезалась его босая нога. Показалось, будто внутренние органы взбились в кровавый коктейль. И тут же я спиной врезался в стену и сполз на пол, не в силах даже вдохнуть.
        - Тебя такое возбуждает, нет? - спросил Гарри, посмотрев на «Бетани». - Вот и меня как-то не очень. Пора заканчивать.
        В мгновение ока он оказался рядом со мной.
        - Сладких снов, безродный.
        Меч взмыл вверх быстро, без рисовки, но и без дополнительного ускорения. Просто Гарри уже не хотел играть и тратить на меня больше сил, чем я заслуживал.
        А я даже меч поднять не могу... Это за сколько он меня так отделал? За пять секунд? Шесть?..
        Я закрыл глаза, прощаясь с жизнью. Жил, как дурак, умру, как придурок... Может, в следующем мире повезёт больше.
        - Ах ты, тварь!
        Я резко распахнул глаза, чтобы увидеть, как Рю, дрыгая руками и ногами, летит в стену, а Гарри зажимает рукой рану в боку.
        Наконец-то получилось вдохнуть. Рука сжала меч, который я так и не выронил.
        - Это что такое было? - Гарри шагнул к растянувшемуся на полу Рю.
        Он вдруг резко вскинулся и махнул рукой, казалось бы, пустой. В Гарри полетел стремительно выхваченный из инвентаря топор.
        - Та-а-ак, - протянул Гарри, поймав топор, как бумажный самолётик. - Да мальчик пришёл с подружкой.
        Взмах, удар, и с головы Рю сорвало шлем.
        - Табул и Сервус. Кто ещё? Толпа дрессированных тараканов? Морские свинки? Давайте, выходите все, я жду!
        Несмотря на стёб, голос его дрожал от гнева. Рю таки зацепил его, и рана всё ещё кровоточила. Похоже, Регенерация не была сильной стороной Гарри. Оно и понятно - делал ставку на неподкупную охрану и сверхчеловеческую скорость. Но вот охрана обернулась против него, и броня дала трещину.
        - Она тебя убьёт! - выкрикнул я, когда Гарри занёс топор над беззащитным Рю.
        - Кто? - искренне озадачился Гарри. - Она? - кивнул он в сторону кровати, где Шила сидела, натянув на себя простынь.
        - Да, - сказал я решительно и встал, выставив меч перед собой.
        - Ну, пусть попробует, если захочет.
        Я прыжком преодолел метр расстояния, разделившего нас, но ударить, само собой, не сумел. Гарри снова врубил Ускорение, отбил мой меч топором и плечом толкнул меня к двери. Свой меч он, наверное, выронил, или убрал в личное пространство. Топор держал в правой руке, левой зажимая рану в боку.
        - Что ж ты никак не сдохнешь-то? - буркнул Гарри, делая шаг ко мне.
        Вдруг он вздрогнул. Мне в лицо брызнуло красным. Я машинально вытер глаза рукавом и увидел, что из груди Вестбрука торчит рука.
        - Попробовала, - холодно сказала Шила, уже даже не пытаясь подделывать голос Бетани. - Понравилось.
        Её рука что-то сжимала. Это что-то, окровавленное, мерзкое на вид, пульсировало, истекая кровью. Но вот пальцы сжались, и сердце - а это было оно - лопнуло, ещё раз обдав меня кровью.
        - Ты-ы-ы... - прохрипел Гарри, каким-то образом умудряясь ещё поднимать топор.
        Придя в себя, я махнул мечом. Лезвие перерубило глотку, и следующее слово Гарри превратилось в невнятное хрипение.
        - Дай сюда! - прорычал Рю, подскакивая к нам.
        Он выхватил из ослабевшей руки Вестбрука топор и одним ударом развалил его практически пополам. Шила едва успела выдернуть руку.
        - Готов, - тихо сказал Рю, когда труп перестал дёргаться.
        - Ага, - подтвердил я и вытер пропитанным кровью рукавом окровавленное лицо. Без особого успеха, понятное дело.

«Навык Защитник повышен до 9 уровня».
        Что ж, наверное... Наверное, это справедливо. Конечно, мне просто повезло, что Гарри подал реплику в тему, практически отдав Шиле приказ его убить. Таким образом она даже клятву не нарушила. А я, получается, защитил... Бетани? Вернул ей телохранительницу. Теперь, наверное, и саму Бетани можно будет вернуть сюда.
        Сейчас я почему-то ждал, что Шила начнёт орать. Что она психанёт и назовёт нас с Рю идиотами, дебилами, кретинами, а то и врежет от всей своей биомеханической души. Поэтому для меня полной неожиданностью стал её тихий голос, произнёсший:
        - Лин... Спасибо.
        - Ага, - сказал я вновь и, не решаясь взглянуть на неё (она, как-никак, голая передо мной стояла), посмотрел на останки Грязного Гарри. - Только вот... Что мы теперь с этим делать будем? Есть... Есть варианты, но надо что-то придумать, что мы скажем...
        Довести мысль до конца я не успел. Снаружи, через окно, послышались крики. Не то удивлённые, не то возмущённые.
        Я повернул голову к окну. Шила отреагировала быстрее. Всё в том же «костюме Евы» она подскочила к окну и мгновенно оценила обстановку:
        - Вестбрук оставил своих солдат участвовать в турнире. Наверное, для отбора на завтрашний второй тур. Теперь они все упали замертво, а зрители несутся сюда. У нас минута от силы.
        Глава 27. Вы имеете право хранить молчание
        Теперь мы, кажется, вляпались по самое не могу. Я почему-то даже не предполагал, что оживленцы вздумают сдохнуть, когда умрёт Гарри. Хотя, казалось бы, логично. В куче ужастиков такое было.
        И что нам теперь делать? Бежать? Боюсь, далеко не убежим, отсюда путь только один - навстречу толпе. Сражаться? Смешно. Хотя, имея в союзниках Шилу, уже не так смешно, скорее страшно. И всё же нас сомнут числом, без вариантов. Труп Виндзора - это не шутки. Даже представители других родов не обрадуются, увидев такое.
        Труп... Как избавиться от тела меньше, чем за минуту?
        - Я могу поглотить его плоть, - сказал я, нарушая молчание. - И мы как будто вообще не при делах.
        Шила бросила на меня взгляд, в котором удивления я практически не заметил. О том, что у меня разблокирован навык метаморфизма, она, разумеется, не знала, но сейчас были дела поважнее, чем «ой, как же так получилось, расскажи поподробнее!».
        - Кровь всю - тоже поглотишь? - Она жестом обвела комнату, буквально залитую кровью.
        Мда, нюанс. Может, конечно, кровь и получится поглотить под видом плоти, но это надо не меньше получаса бегать, тыкая пальцем в каждую капельку. За оставшееся время ничего не успеть. Вот-вот в комнату ворвутся разгорячённые турниром аристократы, и что они увидят?
        Увидят они голую окровавленную Бетани, труп её отца и двоих придурков с окровавленным же оружием в руках. Ну, такое себе зрелище, скажем прямо.
        - Блин, - пробормотал я.
        И тут раздался знакомый хлопок. Почти одновременно с ним - голос Аши:
        - Вы что тут устроили?!
        - Нет времени объяснять! - обрадовался я, поворачиваясь к ней. - Спасёшь нас отсюда?
        Вот он, выход! Телепортация! Куда - не суть важно, главное - отсюда.
        Аша посмотрела на меня, потом - на Рю, на Шилу, которая пока ещё сохраняла облик Бетани и сейчас торопливо одевалась. И, наконец, на мясную нарезку «Гарри Вестбрук».
        - Это было обязательно? -- нахмурилась она.
        - Даже не сомневайся, - заверил я её. - Вытащи нас отсюда!
        Аша хотела ещё что-то сказать, но осеклась и лишь покачала головой.
        - Сделаю всё, что смогу, - буркнула она.
        Потом она молча шагнула к Шиле, приобняла её, и обе исчезли. В тот же миг из коридора донёсся шум. К комнате бежала целая толпа. Успеет ли Аша?..
        Теоретически-то должна. Телепортация происходит мгновенно. Туда-сюда, туда-сюда, туда-сюда... Вот только с «сюда» у неё, похоже, что-то не заладилось. И что, тупо ждать, пока нас тут не поубивают? Мы серьёзного аристократа выпилили, на минуточку! Правда, сердце ему вырвала и раздавила Шила... Ну и где теперь эта Шила?!
        Нам позарез требовался план «Б», и кто его должен выдумывать? По планам у нас Эрт. Что сделал бы Эрт?..
        - Рю, - сказал я, отступая от двери. - Надень шлем, спрячь топор, падай и притворяйся мёртвым.
        Видимо, во мне заговорило Лидерство, поскольку Рю тут же послушно повалился на пол. Я закрыл глаза, сосредоточился. Ну же, Лин, сейчас или никогда. Бинты убрать получилось. Доспехи убрать прямо с тела получилось. Значит, получится и вернуть их обратно! Надо... Надо просто очень сильно захотеть. Одеться обычным образом я всё равно уже не успею.
        Я изо всех сил вообразил на себе некромонгерские доспехи. Потом мысленно потянул их из личного пространства... На секунду мне почудилось какое-то «сопротивление среды», но потом я покачнулся, ощутив на себе вес металла. Сработало. Сработало, мать его так!
        Рю лежал, сжимая меч, которым он успел рубануть Гарри. Я тоже вытащил некромонгерский меч, обмакнул его в кровь и повалился на пол. Для пущей верности даже глаза закрыл, хотя их через щель шлема, по идее, не видно. Пускай теперь думают невесть что...
        Дверь с треском отворилась, едва не слетев с петель. В комнату ворвалась многоголосая толпа. Впрочем, голоса быстро стихли. Кто-то, судя по звукам, выбежал блевать, кто-то вполголоса выругался. Надо же, неженки какие. На турнире им, значит, нормально, а тут... Впрочем, на турнире вряд ли кто-то демонстрировал такую жёсткую мясорубку. Гарри мы и вправду превратили в нечто малоаппетитное.
        - Да что здесь случилось? - Я узнал голос Эдвина Ротшильда. - Какого...
        Ему, похоже, тоже сделалось дурно, когда он увидел разваленного пополам Вестбрука в пропитанном кровью халате. Но Эдвин подавил спазм.
        - Ну-ка, дай посмотреть. - Это уже Эрт. Я отважился приоткрыть один глаз и увидел, как изгой опустился на корточки перед трупом. Что он делал с ним руками - этого я уже не разглядел, мешал край шлема.
        - Ну? - спросил Эдвин. Почему-то он ждал от Эрта диагноза.
        - Мёртв, - не разочаровал тот его.
        - Да ты что? Серьёзно?
        - Ага. Сердце, похоже, не выдержало. Глянь, аж из груди выскочило. Интересно, что его так взволновало? Бабу голую увидел? Или мужика...
        Я еле сдержал нервный смешок. Ситуация, блин... А если сейчас Аша вернётся? Нет, не похоже. Хотела бы - давно бы вернулась. Интересно, она что-то задумала, или просто кинула нас с Рю? И куда она утащила Шилу? И зачем?.. Может, с «Бетани» и получилось бы как-то отбрехаться. Знать бы ещё, какие тут правила относительно убийства представителей своего рода. Впрочем, произошедшее в любом случае тянет на переворот, а такие вещи никогда и нигде не поощрялись. Если сейчас Бетани погладят по головке за убийство папочки, то завтра ещё какой-нибудь Прайм полоснёт по горлу отца, и понеслось...
        - По-твоему, это смешно? - почему-то начал злиться Эдвин. - У нас тут труп главы одного из сильнейших родов! Как это вообще можно объяснить?
        - А у этих, вон, мечи в крови, - сказал кто-то ещё из крепких желудком аристократов, указывая на меня и Рю.
        - Значит, убийца далеко не ушёл, - сказал Эрт, поднимаясь на ноги. - Видать, неплохо его порубили. Поищем ещё один труп? Чур, я ищу в кухне.
        - Тут следов крови нет, - донеслось снаружи.
        - Может, он вытирал за собой, - пожал плечами Эрт. - То, что ты умираешь, ещё не повод разводить грязь в чужом доме.
        - Хватит! - повысил голос Эдвин.
        Тут к Эрту протолкалась Бесс. Окинув взглядом кровавую картину, она выдвинула новую теорию:
        - А что если его убили собственные охранники?
        - Исключено, - мотнул головой Эдвин. - Оживленцы всегда слушаются только поднявшего их некроманта.
        - Может, они и слушались, - ухватился Эрт за идею. - Может, господин Вестбрук вернулся к себе в комнату, посмотрел в зеркало и подумал: «Какая же я сволочь страшная, да чтоб я сдох!» Тогда это уже самоубийство. Труп убийцы на месте преступления. Элементарно, Ватсон, дело закрыто.
        В чём-то Эрт даже был прав. Вестбрук действительно практически отдал приказ на собственное уничтожение. Вот только убили его не некромонгеры, а фурия.
        Складывалось такое впечатление, будто Эрт изо всех сил пытается нас отмазать. Может, так оно и было, конечно, только откуда же он мог знать, что мы с Рю тут замешаны? Разве что чисто логически рассудил. Кто мог вляпаться в кучу дерьма, когда всё, что от него требовалось - сидеть у себя в комнате? Три буквы, по горизонтали. Правильно, Лин. А кого послали отнести Лину обед, да он так и не вернулся? Тут её проще, две буквы. Тоже по горизонтали, только в другом углу.
        - Постель помята, - заметил Эдвин. - Что-то тут не то происходило... Эй, там! Разыщите его дочь. Только не говорите ей, что случилось, она могла и не знать.
        Из коридора послышался топот бегущих ног. Да уж. Бетани-то они не найдут, факт. В результате дело ещё больше запутается. И если Эрт успел разболтать, что у нас есть Аша, то все подозрения достанутся ей. Кто, кроме неуловимой телепортирующейся девушки, мог бы создать такую ситуацию?
        - Тогда всё ещё проще, - заговорил Эрт. - Если постель смята, то, видимо, покойный попытался затащить туда одного из своих бесстрашных охранников, или же сразу двух. Где некромантия - там и некрофилия. В процессе у зомби в голове активировалась недогнившая мужская гордость, и он...
        - Эрт. Прекрати, это не смешно, - перебила его на этот раз, внезапно, Бесс. - Нужно выяснить, что случилось, и задержать виновных. Мне не нужны такие проблемы, когда на кону стоит основание... рода.
        Я прямо почувствовал эту заминку. Нелегко ей было отказаться от мечты о собственном клане, до сих пор оговаривается. Ну ничего, привыкнет. Её всяко получше, чем, например, мне. Я в миллиметре от смертной казни сейчас нахожусь.
        Вот бы сейчас все эти Пинкертоны недоделанные помахали руками, покричали, да ушли. Нам всего-то минуту надо, чтоб из доспехов выбраться, а там потом - пусть гадают, что бы это могло значить.
        - Мы все были снаружи, так? - размышлял Эдвин, меряя комнату шагами и стараясь не наступать в кровь. - Даже Сервусы смотрели бой. Нужно составить список и всех опросить, чтобы выяснить, кто отлучался.
        - Бетани точно ушла ещё давно, - начал кто-то.
        - По-твоему, она всё это устроила? - фыркнул Эрт. - Не, девчонка боевая, конечно, я не спорю, но чтобы так... Папашу и двух некромонгеров разом...
        Стоило ему сказать про некромонгеров, как Эдвина будто какая-то мысль посетила. Он остановился, посмотрел на меня, на Рю, так же неподвижно валяющегося в углу. Потом подошёл к нему.
        - Почему-то от них не смердит, - услышал я. - Те, на улице, сразу завоняли...
        У меня в глазах потемнело. Блин... Блин! Да что ж за невезуха-то такая? Эрт! Придумай что-нибудь, ты же Эрт!
        Но Эрт не успел ничего придумать. До меня донёсся металлический звук - шлем лязгнул об пол - и тут же крик:
        - Это Сервус!
        Рю в ответ зарычал что-то яростно-протестующее и, наверное, попытался рубануть мечом. На него навалились сразу несколько человек и мигом скрутили.
        Мне притворяться уже смысла не было, и я попытался встать. Не успел. На грудь мне опустилась, по ощущениям, бетонная плита. Но это была всего лишь нога Оззимандиуса, который как-то быстро и незаметно, при его-то габаритах, протолкался к эпицентру событий.
        Что-то ворча, он нагнулся и сорвал с меня шлем.
        - А вот и второй, - прогремел он на всё поместье. - Эй, Эрт. Твой ведь парень?
        С кислым выражением лица к нему приблизился Эрт. Взглянул на меня.
        - Не, - сказал он. - Впервые вижу. Ты арестован, парень. Имеешь право хранить молчание. Всё, что ты скажешь, может быть использовано против тебя в суде.
        Говоря, он очень выразительно сверкнул глазами, и я понял, что мне и вправду стоит помолчать. Вообще немым прикинуться.
        - В подвал обоих! - крикнул Эдвин. - Разберёмся.
        Глава 28. Взаперти
        Оказалось, что в подвале поместья оборудованы вполне себе комфортабельные камеры, больше напоминающие клетки для диких зверей. Диких зверей, или других заключённых там, к счастью, не оказалось. Меня посадили в первую клетку от входа, Рю - во вторую. Ему крепко досталось, он до последнего сопротивлялся. Это я, будучи от природы сообразительным, сразу смекнул, что смысла трепыхаться нет, и молча плыл по течению. Но я - вообще победитель по жизни, со мной смешно равняться.
        Я сел на имеющуюся в клетке скамейку и крепко задумался о жизни. Мысли, как ни крути, были невесёлые. Убийство - оно и в Африке убийство, а мы не бомжа арматурой забили, а целого главу рода, причём одного из двенадцати старших родов. И ради чего?..
        Ну вот честно, если разобраться. Неужели нельзя было просто дать Шиле следовать своему плану? Какой бы там ни был у неё план... Она, в конце концов, даже не человек. И чего я опять полез?.. И Рю тоже хорош. Нет чтоб вразумить меня, сказать твёрдое «нет». Два сапога пара.
        - Ты там как? - спросил я, решив пригласить товарища по несчастью к рефлексии.
        - Жить буду, - хмуро отозвался Рю и влез на свою скамейку.
        - Да ты оптимист, - с уважением сказал я. - И долго планируешь?
        - А? - покосился на меня Рю.
        - Ну, жить долго собрался? День, два? Как тут быстро всё это делается?
        Вообще, система местного судопроизводства для меня пока была тайной за семью печатями. Пока что я видел только, как все вопросы решаются на местах, в зависимости от серьёзности - либо кулаками, либо оружием. Может, и с нами так же будет? Сейчас проспятся после турнира, придут сюда, да и зарубят. Дёшево и сердито. А то ведь заключённых ещё кормить надо, судьям зарплату платить - проблем не оберёшься.
        Пока же оставалось только ждать и томиться неизвестностью. Эх, хорошо Шину, с его мировоззрением восточного мудреца. Он, небось, к смерти как самурай относится. А мне-то хреново, я-то жить хочу. И от мыслей о том, как глупо я всё залажал, плакать охота.
        Одна надежда оставалась на тот многозначительный взгляд Эрта и его слова. Зачем-то ведь он сказал про «хранить молчание». Что-то же он имел в виду, не просто так стебался? Иначе зачем мне хранить это самое молчание. Я всё выскажу! Про то, какая скотина этот Гарри, и что он ещё легко отделался. Рю подтвердит, Шила подтвердит. Да и Бетани наверняка подтвердит. Слово фурии, наверное, недорого стоит, а вот наследница рода...
        Стоп! А ведь правда. Бетани ведь - наследница. По идее, она должна теперь стать главой, так? Наверное. А значит, решающее слово будет за ней... Наверное. И вот вопрос, как она расценит мой поступок?
        Хотелось бы, конечно, верить, что будет, как в фильме с хэппи-эндом: слёзы счастья и обнимашки над трупом поверженного тирана. Но жизнь обычно не так проста. Я убил отца Бетани. Отца... Какого бы то ни было. И вполне может быть, что она, несмотря на все свои клятвы, просто молча прирежет меня, без суда и следствия.
        Хлопок, характерный для телепортации, застал меня врасплох. Я вздрогнул, выныривая из своих мыслей, и увидел стоящую перед клеткой Ашу.
        - Вы - идиоты! - торжественно произнесла она.
        -- Правда? - воскликнул я, поднимаясь. - Ну, уже хорошо, хоть какая-то определённость.
        Сам по себе вновь открытый факт наличия Аши меня крайне взбодрил. Гипотетически, она ведь может нас отсюда вытащить, правда? Куда - это уже другой вопрос. Любое место сойдёт, в принципе. Как вариант, можно даже попробовать повторить подвиг Ясона и телепортироваться в свой мир. Лучше уж там на опыты сдаться, чем тут тупо и бесславно помереть.
        Рю тоже встал, подошёл к решётки и взялся за прутья, вопросительно глядя на Ашу.
        - Ты где была? В Цитадели? - спросил я.
        - Я где только ни была, - мрачно сказала Аша.
        - И как там? Бетани...
        - Шлёт тебе пламенный привет. Шутка, конечно. Она, мягко говоря, в шоке.
        Ожидаемо, хотя и печально.
        - Она ведь теперь глава рода? - задал я тревожащий меня вопрос.
        - Я тоже так сначала подумала, потому и унесла Шилу, чтобы всё это на переворот не смахивало. Но всё оказалось куда сложнее. Бетани больше не принадлежит к роду Вестбрук.
        У меня сердце замерло.
        - Это... Это как так? - пробормотал я.
        - Она теперь с нами, - мрачно пояснил Рю. - Оружейники. Ренегаты.
        Аша покивала, соглашаясь с услышанным. А у меня, наверное, рожа стала совсем растерянной.
        - И... Что теперь будет с родом Вестбрук?
        - А ничего не будет, - пожала плечами Аша. - Всё, рода такого нет. Его место в дюжине займёт кто-то другой.
        - А как же... Как же остальные? Ну, все члены рода?
        - А тебя это правда больше всего волнует? Ну, давай я сбегаю разузнаю.
        Она сделала вид, будто хочет уйти. Я дёрнулся к ней, вытянул руку через решётку:
        - Не-не, забудь! Пусть сами разбираются, как хотят. С нами-то что теперь будет?
        Аша остановилась. Всё это был, конечно, только красивый жест. Хотела бы уйти - исчезла бы, и всё, без всяких спецэффектов даже.
        - С вами пока непонятно, - вздохнула Аша. - Там сейчас такие дебаты идут, что ничего не разберёшь. Лорд Вестбрук, конечно, много кому поперёк глотки стоял, но просто так спустить вам его убийство никто не собирается. Эрт и Бесс пытаются продавить свою стратегию...
        Ну вот, снова эта набившая оскомину дежурная шутка про «План Эрта», загадочный и непостижимый.
        - Если вкратце, то они предлагают пока оставить вас здесь, - продолжала Аша. - До тех пор, пока не закончится турнир и не выяснится судьба рода.
        - Какого рода? - переспросил Рю.
        - Нашего рода! Не тормози, пожалуйста. Если на турнире мы сумеем утвердиться, то расклад немного изменится. Мы слишком много пользы можем принести, поэтому с нами будут считаться. Фурия, метаморф-целитель, ну и я. Чёрная кровь, телепортации... Раскроем все карты, вступим в переговоры. Вполне возможно, что про Вестбрука быстро забудут.
        - Так ведь нет у нас фурии, - вспомнил я, как Гарри демонстрировали скелет. - Официально...
        - Вот это - пока. А вообще, теперь ничто не мешает нам её заявить обратно. Только пока непонятно, как всё правильно подать. Аристократы обеспокоены отсутствием Бетани. Нужно вернуть кого-то из них - саму Бетани, или Шилу - или обеих. Но нужно придумать какую-то легенду. С этим пока сложно. В общем, натворили вы дел, молодцы, конечно, - резюмировала Аша. - Хотя бы сейчас - сидите и не дёргайтесь. Ждите.
        - А если нас убьют? - спросил я.
        - Мы вас оплачем, - пообещала Аша и исчезла.
        Блеск. Перспективы - прям замечательные. «Может быть», «будем торговаться», «оплачем»... Впрочем, всё это, конечно, гораздо лучше, чем «вам конец, пацаны». Надо учиться радоваться мелочам.
        Рю молча вернулся на скамейку, подпёр голову ладонями. Судя по всему, его слова Аши тоже не воодушевили. Блин, жалко она так быстро ушла. Почему бы, собственно, не продавить другую тему, с нашим таинственным исчезновением из клеток?
        Хотя если потом все узнают про таланты Аши, то некрасиво получится. Новоиспечённый род от этого точно не выиграет. Мол, сперва убили аристократа, потом преступников вывели из-под стражи, а теперь ещё чего-то там требуют. Тут как бы вообще до войны не дошло. Вряд ли, конечно, но лучше не рисковать. И так всё слишком сложно и по-дурацки.
        Я немного погулял по камере. Посмотрел на свои руки. Они немного дрожали. Чёрт его знает... Наверное, это нормально после убийства, тем более - такого зверского. Не каждый день я вижу, как человек с вырванным сердцем ещё пытается на меня напасть.
        И пусть моей доли в убийстве - меньше чем на треть, впечатлений я всё равно вынес достаточно. И где-то в глубине души всё-таки поселилось чувство мрачной удовлетворённости. Плевать на всё: дело сделано. Причём, хорошее дело. Доброе. А добрые дела - они всегда наказуемы, и всегда после них такое впечатление, будто дурака свалял.
        Время тянулось медленно. Собеседник из Рю был никакой - он явно предпочитал переживать где-то глубоко внутри, не выплёскивая на окружающих богатого содержимого.
        Я походил, посидел, полежал. Пытался спать - не получилось. Нервная система была взвинчена до предела. Интересно, вот говорят, что нервные клетки не восстанавливаются. А если с нанитами? Если с Регенерацией? Восстанавливаются ли лично у меня нервные клетки?..
        От этих чрезвычайно важных размышлений меня отвлёк сначала приглушённый звук шагов, потом - лязг засова и, наконец, скрип тяжёлой железной двери, открывающейся вовнутрь.
        Я быстрым движением сел, стараясь унять бешено бьющееся сердце. Кого ждать? Палача? Освободителя? Бетани, готовую забить мне в сердце осиновый кол? Эрта?..
        - О, привет, Лин! Кто бы мог подумать, что мы встретимся при таких обстоятельствах.
        - Голди?! - Я даже не знал, заинтригован я, или разочарован.
        Сказать что-то путное по поводу нашей дальнейшей судьбы эта леди точно бы не смогла, при всём желании. И вряд ли Эрт послал бы её с вестями. У него Аша есть, это гораздо удобнее. В крайнем случае сам бы пришёл, не обломался, он у мамы пофигист, не привыкать ему со всякими тёмными личностями водить знакомство.
        - Рад меня видеть? - усмехнулась она.
        - Ну, так... - Я сделал вид, будто очень занят и нехотя могу уделить ей минутку. - Чего хотела-то?
        - Фи, как грубо. - На Рю Голди даже не взглянула - подошла к моей решётке и приняла соблазнительную позу. Да, что-то в этом определённо было. Красивая девушка, решётка, осуждённый на смерть... Кажется, я даже какой-то такой фильм смотрел, из разряда «восемнадцать плюс». Только девушка там более раздетая была.
        - Тюрьма меняет человека, - вздохнул я. - С волками жить - по-волчьи выть.
        - Вот я как раз об этом хотела поговорить.
        - О волках, или о вытье? - заинтересовался я.
        - Обо всём сразу и не только.
        Голди жестом роковой женщины из шпионских фильмов достала из декольте изящный флакончик из тёмного стекла, острые грани которого поблёскивали в тусклом свете, озаряющем подвал. Задавать тупые вопросы, типа, «что это?», я не стал. И так было ясно, что мне предлагают опять то самое чудо-зелье для сверхбыстрой прокачки.
        - Насколько ты веришь в то, что Эрт тебя вытащит? Может, хочешь для разнообразия взять свою судьбу в свои руки?
        Глава 29. Убьём их всех!
        Я вертел в руках флакончик так долго, что Голди начала нервничать и оглядываться. Она, наверное, тайком сюда пробралась. Вряд ли любимый Озимандиус благословил жёнушку на тёмные делишки с опальным Табулом.
        - Ну? - нетерпеливо спросила Голди. - Ты будешь пить или нет?
        Пить или не пить - вот в чём вопрос... Есть люди, для которых это вообще не вопрос, но я в данный момент к ним не относился. Голди я не доверял абсолютно. Конечно, вряд ли она меня отравит - ей от этого пользы никакой. Я, если разобраться, вообще никому толком не мешаю. Сижу себе, примус починяю, никого не трогаю... Лорда Вестбрука убил...
        В принципе, мне можно мстить. Но с чего Голди мстить за Вестбрука? Озимандиус - изгой, она - тоже что-то подобное. Никаких пересечений с ныне почившим родом.
        Но я никак не мог избавиться от подозрительности. С чего она такая добрая? Не требует с меня никаких клятв, даже сейчас, когда может торговаться с позиции силы.
        - Что будет, если я выпью? - поставил я вопрос ребром. - Как это вообще мне поможет?
        А главное - чем это ей поможет? Хотя этого вопроса я не задавал, он был важнейшим. Помнится, изначально всё крутилось вокруг того, что я возглавлю клан, а Голди будет при мне в качестве не то советницы, не то содержанки, а по совместительству - любовницы.
        Делать своей любовницей бывшую жену Эрта, которая, к тому же, с того света вернулась при загадочных обстоятельствах, я желанием не горел, даже с поправкой на возможную смертную казнь в обозримом светлом будущем. А главой клана или даже рода мне не быть по одной простой причине: я, блин, в тюрьме!
        - У тебя есть одно право, - сказала Голди. - Право гладиатора.
        - Это ещё что?
        - Это бессмысленно, - отозвался Рю. - Тебя поставят на бои. Будешь драться против всех подряд, пока не погибнешь.
        -- Звучит заманчиво, - протянул я, глядя на флакончик с зельем быстрой прокачки. - Ну, заманчивей, чем просто сдохнуть...
        - Как раз об этом я и говорю, - ослепительно улыбнулась мне Голди. - Если есть шанс - почему бы его не использовать? А с прокачкой у тебя будет даже не один шанс. И наша сделка останется в силе.
        - Сделка? - насторожился Рю. - Что это за сделка?
        Мы с Голди, не сговариваясь, его проигнорировали. В данной конкретной ситуации мне лично не нужен был совет Рю. Мне вообще ничей совет бы сейчас не помог, решение нужно было принимать самостоятельно.
        - Если вдруг тебе интересно, - продолжала Голди, - второй тур уже начался. Теперь бои пойдут без перерыва, и количество участников увеличилось. Угадаешь, почему?
        Я пожал плечами. А угадал внезапно Рю:
        - Потому что теперь это ещё и турнир за место в Дюжине?
        - А твой дружок сообразительный, - хмыкнула Голди. - Да, всё так. Ставки выросли многократно. И если ты победишь, то не просто утвердишь право на новый род, не просто станешь его главой. Ты станешь главой одного из двенадцати могущественнейших родов, Лин.
        Наверное, с такими вот вкрадчивыми интонациями библейский змей уговаривал Еву скушать яблочко. Закончилось там всё, помнится, так себе.
        - А с чего ты взяла, что я потом о тебе вообще вспомню? - спросил я.
        Голди улыбнулась:
        - Потому что у тебя всё на лице написано, мальчик. Ты не такой, как все. Ты не забудешь добра и не бросишь женщину в беде. Думаешь, я не понимаю, ради чего ты ввязался в эту передрягу? - Она окинула взглядом камеру. - Мне не нужны твои клятвы, я готова верить даже не на слово. Я верю своему опыту общения с людьми. В этом жестоком мире ты - возможно, единственный человек, которому сто?ит доверять.
        Отчасти услышать такое было лестно - похвалили всё-таки. Отчасти - наоборот. Потому что, если разобраться, то прозвучало как «без лоха и жизнь плоха». Все вокруг такие прошаренные в интригах, коварные и изощрённые, и только я один - валенок валенком.
        Внезапно Голди дёрнулась, будто что-то услышав, и посмотрела в сторону двери.
        - Думай быстрее. - Тон её изменился, стал жёстче. - Вполне возможно, что времени у тебя не так уж и много.
        С этими словами она изящно упорхнула из подвала. Я проводил её взглядом. Взгляд обрубило захлопнувшейся дверью.
        - Лин, - встревоженно заговорил Рю. - Я эту бабу не знаю, но она мне не нравится. Не делай этого!
        Вот теперь он разговорился, ага. Почему люди вечно начинают болтать, когда хотят от чего-то отговорить, разубедить? А когда нужна поддержка - будут молчать в тряпочку. Даже в фильмах люди постоянно орут: «Нет! Нет!». Есть, конечно, другие фильмы, где орут наоборот: «Да, о, да, ещё!» - но эти фильмы общество почему-то отвергает, как безнравственные.
        - У тебя есть другие варианты? - спросил я, глядя на флакончик. - Как нам отсюда выбраться?
        - Аша ведь обещала...
        - Ничего она не обещала. Кроме того, что будет нас оплакивать. И то, скорее всего, чисто формально.
        - Предпочитаешь доверять этой золотой гадине, чем одной из наших?
        - Рю, я вообще предпочитал бы никому не доверять. Голди в одном права: все тут мрази. Двуличные, циничные мрази...
        - А я?..
        - А ты сидишь в соседней камере, и этим, собственно, всё сказано.
        Возразить он не успел. Послышался шаги по ступенькам, и я спешно спрятал флакончик в личное пространство. Вообще, все эти решётки, камеры - такая смешная условность, когда есть личное пространство. А что мне мешает там напильник спрятать? Или таран...
        Дверь вновь открылась, и в подвал вошёл...
        - Шин?.. - спросил я.
        Вот уж кого не ожидал увидеть... Он-то что тут забыл?
        - Приветствую, Защитник, - наклонил голову Изгой. - Подумал, что тебе будут интересны вести снаружи.
        - Ну, если вести интересные, - пожал я плечами.
        - О, чрезвычайно. Начался второй день турнира.
        - Быстро они, - заметил я. - Или это для меня так быстро время пролетело?
        - Вас решили казнить, - продолжал неспешно излагать Шин. - Большинством голосов.
        Чувство было такое, словно в живот пнули. Захотелось скрючиться, присесть, глубоко подышать... Вот так вот спокойно, меланхолично прозвучала весть, что жить мне осталось... Сколько?
        - Когда? - спросил я.
        - Уже довольно скоро они придут. Но я хочу напомнить, что у тебя есть право гладиатора.
        Он что, блин, с Голди пообщаться успел? Право гладиатора...
        - Но это не все печальные вести, Защитник, - продолжил Шин.
        - Что, самое интересное ты приберёг на сладенькое? - усмехнулся я.
        - Подумал, что тебе важно будет узнать. Аманда и Аша участвовали в турнире с дополнительными ставками. Их обеих вызвал Озимандиус.
        - Да Аша его размазала, - вырвалось у меня. - Так ведь?..
        Шин грустно покачал головой:
        - Аша, возможно, погибла.
        - Что?! - Я вцепился в прутья решётки и широко раскрытыми глазами уставился на Шина.
        - Она очень сильно пострадала.
        - Что значит, «возможно»?!
        - Она успела переместиться, но куда - этого мы, увы, не знаем.
        У меня в глазах темнело. Да, Ашу было жалко, но, если быть предельно честным, то больше всего меня напугало то, что этот призрачный путь к спасению оказался отрезан. Да как, черт побери, как могло такое получиться? Озимандиус - просто гора мяса! Каким таким сверхъестественным чудом он смог убить - ну ладно, почти убить - стремительно телепортирующуюся Ашу?
        - А Аманда? Она как? - тихо спросил я, стараясь привести дыхание в норму.
        - Она... Подозреваю, что не очень хорошо. Ей одной приходится отрабатывать проигранную ставку.
        - Что за ставка?
        Шин вздохнул:
        - Мог бы и сам догадаться, Защитник. Что интересует такого человека, как Озимандиус? Что интересует вообще всех заблудившихся людей вокруг нас?.. Не так уж много. И из этого немногого у Аманды есть всего ничего. Я подумал, что, может быть, это поможет тебе решиться воспользоваться своим правом гладиатора. Я сказал своё слово, Защитник. Я ухожу.
        Он церемонно поклонился и вышел прочь. Я остался на месте. Сжимал прутья до боли в пальцах. Ну и? Что теперь, Эрт? Это - тоже часть твоего гениальнейшего плана?!
        - Насколько ты веришь в то, что Эрт тебя вытащит? Может, хочешь для разнообразия взять свою судьбу в свои руки?
        Я будто наяву услышал слова Голди, произнесённые беспечным, равнодушным тоном. И отпустил решётку.
        - Лин, - тихо сказал Рю.
        Я подумал о флакончике с эссенцией, и он появился у меня в ладони. Казалось, что сквозь стекло просачивается могильный холод. Если бы у меня был выбор, я не стал бы даже прикасаться к этой дряни, высосанной из крови погибших людей. Но разве у меня был выбор?
        - Лин! - повысил голос Рю.
        - Отвали, - процедил я сквозь зубы и выдернул стеклянную пробку, уплотнённую резинкой. - Не хочу ничего слышать.
        - Я хотел сказать - удачи.
        Я с удивлением посмотрел на Рю. Тот пожал плечами:
        - Других вариантов всё равно ведь нет. Меня точно убьют. А ты...
        - Никого не убьют, понял? - повысил я голос. - Никого, кроме Озимандиуса и прочих уродов. Ты тоже воспользуешься своим правом, Рю.
        - Воспользуюсь. А толку?
        - На месте разберёмся.
        Я понюхал содержимое флакончика. Запах был резкий, какой-то химический. Ну отрава же! Чистая отрава. Все рецепторы кричат об этом. Насколько я доверяю Голди?..
        Да вообще ни на сколько. Просто выбора не осталось. Эх, была не была...
        Я выдохнул, будто собираясь опрокинуть стопку водки, и, зажмурившись, влил себе в рот эссенцию. Торопливо проглотил.
        Сначала показалось, что из меня сейчас всё выплеснется наружу. Я подавил пару-тройку спазмов, потом буквально рухнул на колени, давясь и задыхаясь. В глазах потемнело, на лбу выступили капли холодного пота.
        Вот теперь я уже был не против, чтобы меня вырвало. Так хреново мне не было, кажется... Кажется, с тех пор, как я в этом мире очутился. Но даже тогда было не так.
        Однако избавиться от эссенции не получалось, несмотря на все старания. Желудок сводили судороги, и я чувствовал, как едкая жидкость впитывается в слизистую, как она быстро-быстро прокладывает путь дальше, к кровеносным сосудам, как разлетается по всему телу, наполняя его жаром и холодом в равных пропорциях.
        Звуки приглушились. Я скорчился на полу, не зная, что хуже - дышать, продлевая эту пытку, или умереть от удушья. Интерфейс сходил с ума, перед глазами танцевала непонятная галиматья, я даже не пытался вчитываться.
        - Эй! - донёсся до меня окрик, и я с трудом поднял голову.
        Решётка была открыта, передо мной кто-то стоял.
        - Право, - прохрипел я.
        - Чего?
        - Право... гладиатора...
        - Сейчас со смеху сдохну, ага. Ты чем обдолбался, недоумок?
        - Право гладиатора, - повторил я твёрже, и человек, видимо, пришедший меня казнить, недовольно пожал плечами:
        - Ладно, чего там. Всё веселье.
        Он вышел, за ним с лязгом закрылась решётка, и я облегчённо повалился на спину. Потолок кружился перед глазами. Хоть бы успеть прийти в себя, прежде чем...
        - Ты готов, Лин?
        Страшная клыкастая рожа из давнего сна склонилась надо мной.
        - Ты готов, или ты не готов?
        - Я - готов, - прошептал я в ответ, полностью отдавая себе отчёт в том, что вижу глюк.
        Рожа ухмыльнулась, став от этого ещё более мерзостной:
        - Тогда давай убьём их всех!
        Глава 30. Побег

«Получено 10 свободных очков навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом?»
        Десять? Меня в дрожь бросило. Всего десять?! Да на кой черт бы мне сдалась такая «прокачка»? Блин, эти десять очков проще было на полу найти. Причем, буквально - поотжиматься, поприседать. Может, мечом помахать. Нет, я, конечно, утрирую, но не так, чтоб слишком. Из разговора с Голди у меня возникло ощущение, что очков будет на пару порядков больше. Иначе как мне, блин, победить Озимандиуса?! С жалкими десятью очками! Какой с меня, на фиг, гладиатор?!
        С такими весёлыми мыслями я сел на полу, потряс головой, будто надеясь, что от этого затерявшиеся очки навыков выкатятся из тёмных уголков. Не выкатились. Только продолжала гореть надпись, запрашивающая случайное распределение.
        - Лин, с тобой всё в порядке? - услышал я обеспокоенный голос Рю.
        Да какая теперь разница... Сейчас в порядке - через десять минут будет уже существенно хуже. Я буду представлять собой кровавую лепёшку, распростёртую на плацу, публике на потеху. Вот же ж сучка золотистая! Может, она, конечно, не виновата. Ну действительно, она ведь на себе конкретно этот флакончик не тестировала. Откуда ей было знать, что наниты там китайские, с вышедшим сроком годности...
        А с другой стороны, тут у нас вечный вопрос: что первично, курица, или яйцо? Навыки реальные, или навыки, прописанные в интерфейсе? Ясное дело, что без интерфейса не добиться такой, например, скорости, как у Вестбрука. Не разовьёшь телекинез и пирокинез. Но, с другой стороны, может, должна быть какая-то внутренняя предрасположенность? Что-то типа таланта? Может, эти десять очков - мой личный потолок, и даже если меня напичкать нанитами под завязку, утопить в бочке эссенции, большего они мне дать не смогут...
        - Вся надежда теперь только на одно, - пробормотал я. - Что где-то на полпути меня перехватит Стив и займёт моё место. А я тогда опять буду играть в Орландо. А что, я уже умею...
        - Она тебя обманула? - сделал выводы Рю. - Я же говорил...
        - Молодец какой. Можешь ещё поговорить. Устал молчать, наверное.
        Зря я на него огрызнулся. Он-то уж точно ни в чём не виноват. Просто разочарование было так велико, что хотелось хоть на ком-то сорваться. А Рю - неудачно оказался рядом.
        Ну что теперь делать? Вариантов-то немного. Дают хоть что-то - надо брать. И я подтвердил распределение очков случайным образом.

«Навык Мастер Клинка повышен до 9 уровня.
        Навык Тактик повышен до 8 уровня.
        Навык Выносливость повышен до 10 уровня.
        Навык Сила повышен до 10 уровня.
        Навык Скорость повышен до 9 уровня.
        Навык Кровавая Ярость повышен до 8 уровня.
        Навык Метаморфизм повышен до 5 уровня.
        Навык Контроль повышен до 6 уровня.
        Навык Сила повышен до 11 уровня.
        Навык Метаморфизм повышен до 6 уровня».
        Уныло. Несмотря ни на что - крайне уныло. Метаморфизм опять догнал Контроль. Как бы не перегнал... Превращусь в здоровенное хрен знает что, и меня в асфальт закатают. Куда ни кинь - всюду клин.
        - А ты попробуй, - прорычал голос, который примерещился мне, пока я умирал после приёма эссенции. Голос клыкастой рожи. - Это как рулетка. Никогда не знаешь, куда упадёт шарик, но можно надеяться.
        Что «попробуй»? О чём это он? Или я просто с катушек уже слетел?

«Получено 10 свободных очков навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом?»
        Это ещё что? Интерфейс повис? Я ведь уже отвечал про это. Ну, «да», ладно, как скажешь.

«Навык Кровавая Ярость повышен до 9 уровня.
        Навык Метаморфизм повышен до 7 уровня.
        Навык Контроль повышен до 7 уровня.
        Навык Сила повышен до 12 уровня.
        Навык Метаморфизм повышен до 8 уровня.
        Навык Тактик повышен до 9 уровня.
        Навык Скорость повышен до 10 уровня.
        Навык Регенерация повышен до 8 уровня.
        Навык Мастер Клинка повышен до 10 уровня.
        Навык Метаморфизм повышен до 9 уровня».
        Я, приоткрыв рот, смотрел, как меняются уровни моих навыков. Где-то далеко-далеко, на самом краешке сознания, звенел тревожный звоночек, потому что Метаморфизм ощутимо ушёл в отрыв от Контроля. А я-то думал, что они связаны... Нет, они связаны, конечно, только это не означает, что расти обязательно будут синхронно. Будем откровенны: взяв у Голди пузырёк с эссенцией, я не проявил выдающихся талантов контроля ситуации. Я предпочёл довериться неведомой фигне. Ну и, как результат, неведомая фигня теперь тащит на себе всё.

«Доступна разблокировка 2 умений. Выбрать?»
        Я отмахнулся. Не до новых умений сейчас. Нет времени разбираться с пультом запуска ядерных ракет. Мне, пожалуйста, дубину, да поувесистей.

«Получено 10 свободных очков навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом?»
        У меня дрожали руки. И прежде чем я успел подтвердить третье распределение, интерфейс выдал новую информацию:

«Опасность для здоровья пользователя. Требуется время для адаптации. Рекомендуемое время адаптации: 1 час».
        И, тем не менее, предложение распределить очки не исчезло.
        Я действительно чувствовал, что меня неслабо колбасит. В голове с одной стороны прояснилось, а с другой, ясность эта была какой-то странной. Как будто я смотрю на мир через виртуальный шлем, что ли, единственная задача которого -- транслировать на сетчатку безупречное изображение окружающей реальности.
        - Слышишь? - донёсся такой же безупречно чёткий, но неестественный, чуждый голос Рю. - Ты... чего-то бледный совсем.
        Да, я бы с удовольствием прервался на часик и адаптировался. Но что-то подсказывало мне, что никто этого часика не предоставит. Может быть, звуки шагов, доносящихся с подвальной лестницы намекали - не знаю. И я в очередной раз ткнул: «Да».
        Давно за собой заметил такую штуку, что когда разозлился на кого-то, мысленно его обругаешь, на чём свет стоит. А потом, когда вдруг окажется, что человек не виноват, то будто так и надо. А это ведь нечестно. Несправедливо. Поэтому я сейчас, отвлекшись от мельтешения статов, изо всех сил подумал о Голди хорошо. Хорошая девушка. Без преувеличения можно сказать - золотая.
        - Эти, что ли, гладиаторы? - услышал я незнакомый голос и поднял голову.
        В подвале очутились стражники в форме, с мечами на поясах. Их было шестеро. На нас с Рю они поглядывали без всякого пиетета. Как на мусор.
        - Других нет. Берём, что есть, и потащили наверх.
        - Мусор, - сплюнул первый стражник, оскорблённый в самых лучших своих чувствах. - Тут даже думать нечего. Кто на этих сопляков поставит?
        - Да ладно ты, не ной, работаем.
        И они начали работать. Трое вошли в клетку Рю, трое - ко мне.
        - Встать! Повернуться! Руки за спину! - привыкшим к командам голосом сказал стражник.
        Я медленно поднялся, несмотря на дрожь в коленях. Стражники, однако, на колени посмотрели. Один вновь презрительно сплюнул, другой фыркнул, третий закатил глаза.

«Получено 10 свободных очков навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом?»
        Да, блин, можешь уже не спрашивать!
        Пока я поворачивался спиной к стражникам, перед глазами, будто титры в ускоренной перемотке, бежали статы. У меня спирало дыхание - не то от бездны открывающихся возможностей, не то от того, что творилось с моим организмом.
        Мне казалось, что я двигаюсь очень медленно, но стражники двигались ещё медленнее. Прикосновение к запястьям, когда на меня попытались надеть наручники, показалось чуть ли не ласковым. Может, поэтому всё и началось - меня передёрнуло от отвращения, и я вновь увидел клыкастую рожу, которая мерзко мне ухмыльнулась:
        - Начнём!

«Кровавая Ярость активирована. Получен временный бонус ко всем боевым навыкам».
        И теперь я двигался в полную силу. Резкий разворот. Стражник с наручниками даже удивиться не успел. Я выкрутил ему руку, пнул в живот, потом ребром ладони приложил по затылку, отправив на пол в глубокий нокаут.
        Оставшиеся двое успели испугаться, но этого было явно недостаточно. Я действовал быстро, не давая опомниться. Удар по морде одному, подсечка второму, под дых первому, ему же - локтем в затылок, второму ногой в голову, пока не успел подняться.
        - Эй! Ты видел? А ну, стоять! - заорали стражники, пытавшиеся надеть наручники на сопротивлявшегося Рю.
        Двое кинулись ко мне. С третьим Рю разобрался самостоятельно: врезал локтем в нос, выхватил секиру из инвентаря и... Дальше я не смотрел. Своих хватало.
        Эти успели выдернуть из ножен мечи. Я тоже достал свой, крутанулся на месте. Зачем, спрашивается? Это только в кино хорошо, для зрелищности, а в реальной жизни бить надо быстро, коротко, наверняка.
        Но меня будто вихрем каким подхватило. Закружился с чудовищной скоростью и при этом каждый миг чётко видел и анализировал картинку перед глазами.
        Вот стражники, переглянувшись, одновременно двинулись вперёд, пытаясь подобраться ко мне с двух сторон. В этот миг я выбросил вперёд меч. Два громких звяка - мечи стражников полетели в сторону. Ещё один оборот в прыжке - и одним ударом я разрубил пополам обоих. Остановился, тяжело дыша.
        Хватит. Хватит! Ещё не хватало мне сейчас вырубиться. Мне ещё понадобится сознание.

«Кровавая Ярость дезактивирована.
        Получено 10 свободных очков навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом?»
        - Да, - шепнул я и убрал меч обратно в инвентарь.
        - Ты... в порядке? - Рю не торопился выходить из своей клетки. Пялился на меня через решётку, и даже от неё держался подальше.
        - Надо выбираться отсюда, - уклончиво ответил я. - Найдём Аманду. Спасём её. А потом... Потом будет видно.
        Рю молча кивнул и, в знак готовности, поднял секиру.
        Я сорвался с места. Подвальную лестницу - ни разу не короткую, между прочим, - преодолел в два прыжка. Свернув к коридору, я практически столкнулся со стражником. Тот попытался преградить мне путь, но я ударил его под колено, двинул локтем в лицо, перепрыгнул через тело и помчался дальше. Ни секунды сомнений, ни капли сожалений. И в этот самый момент меня пронзило воспоминание.
        Тот самый сон, что я видел перед отлётом на эти злосчастные переговоры. Навык предвидения, зачем-то показавший мне всё, пусть и в иносказательном виде. И этот бег, и избитых стражников, и невероятную чехарду со сменой лиц, и Озимандиуса с Амандой. И даже страшную рожу с клыками, которая хохотала где-то внутри моей головы, пока обзор застилали бесконечные строки статов...
        Глава 31. Выбитая дверь
        И откуда тут эти стражники взялись? Раньше я их не замечал в таком количестве. Может, просто не замечал? Полицейских на улицах, наверное, тоже не замечаешь, пока не натворишь чего-нибудь противозаконного. А они есть.
        А может быть, кто-то из аристократов прибыл со своей гвардией? Если слухи о вакантном месте в Дюжине распространились, народу запросто могло слететься как мух на известно что. И наш весёлый междусобойчик постепенно превратился в событие мирового масштаба. Ну, полумирового - как-то так. Городу Диких до наших тёрок дела нет.
        Куда бежать - я понятия не имел. Шин, зараза, мог бы и подсказать, куда Оззи поволок Аманду. Ну, с точки зрения банальной логики, наверное, к себе в комнату. А где у него комната? Вот бы узнать...
        Расправившись с очередным бодрым стражником (я теперь старался не убивать, Кровавая Ярость схлынула), я на миг остановился и попытался разобраться в хаосе мыслей, носящихся у меня в голове бешеным хороводом. Так... Спокойно, Лин. Сосредоточься. Озимандиус - Изгой. И пусть он король Изгоев, но он - Изгой. А значит, поселили его, наверное, в том же крыле, что и наш ренегатский отряд. Ну, может, выбрали комнату побольше.
        Сочтя мысль здравой, я активировал Картографию и побежал дальше. Рю где-то потерялся. Может, вообще сразу на плац пошёл - это было бы разумно. С Оззи он мне явно не помощник. Тут либо сам справлюсь, либо... Либо нет.
        В этом крыле стражников, ожидаемо, не было. А кого тут охранять? Да пусть эти безродные и отступники хоть перережут друг друга! А мы и перережем, вот прям сейчас начнём. Да, Оззи?
        С этой мыслью я вышиб с ноги первую дверь. Пусто. Понятное дело, все на турнире. Вряд ли с первого раза я угадаю, не такой уж я счастливчик по жизни.
        Времени терять не стал, побежал дальше. Следующая дверь. Удар, треск - ещё раньше, чем она открылась, я понял, что снова мимо. Что-то мне подсказывало, что Озимандиус не из тех, кто запирает дверь, прежде чем кого-то изнасиловать. Это всем остальным нужно на цыпочках обходить опасное место по широкой дуге, чтобы под раздачу не попасть.
        Дальше. Удар, треск - и два тела в постели. Вскрик, злобное рычание. Я долбанул кулаком по выключателю (окно было плотно зашторено) и увидел Саманту, с лёгким испугом глядевшую на меня.
        - Ли-и-ин, - протянула она. - Что с тобой? Ты какой-то... Не такой.
        В других обстоятельствах мне было бы интересно узнать, что такого она во мне разглядела своим «матричным зрением», но сейчас я лишь убедился, что Саманта тут явно не против воли, и перевёл взгляд на её партнёра. На меня сверкнули жуткие глаза Зета.
        - Да он обдолбался! - воскликнул Изгой не то с восторгом, не то с возмущением. - Где взял, а главное, что?! Я тоже так хочу! Айда меняться?
        - Озимандиус, - прорычал я, не узнавая своего голоса.
        - У меня затаривался, - пожал плечами Зет. - Но впервые вижу, чтоб с зелёной пыли так нахлобучивало.
        - Где?! -- рявкнул я так, что, кажется, стёкла в окне зазвенели.
        - Прямо по коридору и направо, вторая дверь, - доложил Зет. Препираться со мной сейчас, похоже, даже ему не хотелось. - А ты к нему тоже так врываться будешь? Погодь! Дай трусы хоть натяну - это же посмотреть надо!
        - Эй, - обиженно вскрикнула Саманта, когда Изгой на полном серьёзе вскочил и начал надевать трусы. - А я?..
        - Извиняй, красотка, не каждый день такие представления показывают.
        Получив конкретные указания, я мгновенно проложил маршрут на карте и, развернувшись, бросился дальше по коридору, не тратя больше времени на другие двери. На бегущего следом Зета мне было, в сущности, плевать. Только мелькнула мысль: это ж какой надо быть беспринципной мразью, чтобы спокойно отправиться трахаться, когда одну из наших жестоко насилует здоровенная мразь, а другая, может, вообще погибла. К Саманте - ладно, претензий ноль. Она, во-первых, не такая уж и «наша», если разобраться, а во-вторых, после того, как побывала в личном пространстве, стала вообще не от мира сего. С Зета, в принципе, тоже взятки гладки - торчок и отморозок. Может, он так со стрессом справляется, кто его знает...
        Я свернул направо, миновал первую дверь, и крестик на карте отчаянно замигал. Ну, вот оно...
        Дверь я вынес с прыжка, вложив в удар столько силы, что полированная деревяшка, покинув проём, долетела до подоконника, врезалась в него и переломилась пополам. Верхняя половина выбила окно и, вертясь, полетела куда-то вниз. В комнату проник гул голосов снаружи. Кажется, окно выходило на плац, и там, снаружи, кто-то заинтересовался происходящим.
        Оззимандиус медленно повернул голову, видимо, полагая себя очень крутым. Он стоял перед кроватью, на которой в коленно-локтевой позиции замерла обнажённая Аманда.
        - Ты! - заорал я, указав мечом на слега ошеломлённого Оззи. - Ты... А вообще - чего я с тобой разговариваю?
        Не в кино же, в самом деле, чтоб пафосные речи толкать. Тем более в такой ситуации.
        Я взял небольшой разбег и прыгнул, в полёте замахиваясь мечом.

«Кровавая Ярость активирована. Получен временный бонус ко всем боевым навыкам».
        Вот теперь можно, да. Самое время для Кровавой Ярости. Алая пелена залила белый свет, но даже многократно усиленный и прокачанный, я не успел ничего сделать.
        Озимандиус рассеянно махнул рукой, будто отгоняя муху, но для меня ощущение получилось не хуже, чем от удара кувалдой. Сбившись с траектории, я боком влетел в стену, стёк по ней на пол, но тут же вскочил, будто пружиной подброшенный. Может быть, пара-тройка рёбер у меня и сломались, но я этого, во-первых, не почувствовал, а во-вторых, Регенерация у меня тоже прокачалась неплохо.
        - Дверью не ошибся? - прогудел Озимандиус, приближаясь ко мне.
        Под рукой оказался стул. Я схватил его за спинку, швырнул в гиганта, пытаясь отвлечь внимание. Сам, опережая стул, бросился в атаку, попытался ткнуть мечом в мускулистый живот, но Оззи одной рукой послал стул вслед за верхней половиной двери, другой перехватил мою руку с мечом, выкрутил.
        Я выгнулся назад, как он, видимо, и ожидал, но, раньше, чем центр тяжести окончательно сместился в невыгодную позицию, я оттолкнулся от пола ногами.
        Будь Озимандиус ростом поменьше, я бы просто врезался в него всем телом и либо повалил, либо обломался. Но он был реально огромным, поэтому получилось то, что получилось. Двумя ногами я от души врезал гиганту по морде и услышал сочный хруст.
        Этого Оззи не ожидал. От отпустил меня, вскинув обе руки к лицу. Я шлёпнулся на пол, едва не сломав себе шею. Перекатился, вскочил, махнул мечом, который так и не выпустил...
        Ещё немного удачи на мою долю выпало - я зацепил подонка. Кончик лезвия прочертил алую полосу на его боку. Но эта незначительная рана только привела его в себя и к тому же выбесила окончательно.
        - Я порву тебя напополам у всех на глазах! - громыхнул он и танком попёр на меня.
        Несмотря на Кровавую Ярость, которая устраняет всяческие сомнения в своих силах, я не мог не почувствовать, что мой меч словно превратился в соломинку. Во всяком случае, Озимандиус отнёсся к нему именно так. Кажется, пару-тройку раз я успел его ударить, но счастья мне это не принесло.
        Оззи схватил меня за шкирку и за пояс штанов, поднял. Передо мной мелькнули радостно-офигевающие глаза Зета, потом - изумлённое и ошарашенное лицо Аманды, впрочем, без следов страха или боли, а потом - потом ветер засвистел в ушах, потому что я вылетел в окно.
        Подо мной промелькнули головы зрителей, увлечённо наблюдающих за битвой двух незнакомых мне аристократов. Познакомились мы довольно быстро. Вряд ли Оззи специально так рассчитал бросок, но я сбил обоих, будто кегли, прокатился по земле и, целый и невредимый, встал на ноги. Везёт как... Даже не знаю, как кому.
        - Это ещё кто? - Аристократы-турнирщики поднялись, обалдело глядя на меня.
        - Гладиатор, - прорычал я. - К вашим услугам, недоделки безрукие.
        Они переглянулись и, будто телепатически сговорившись, подняли мечи и кинулись на меня.
        Никто не остановил бой. Никто даже слова не сказал. По ходу, «правила» здесь были лишь необязательным украшением основного блюда. А основным блюдом была кровь. И я не имел ничего против того, чтобы накормить досыта всех этих людей, которые считают нормой жизни, если кто-то, облечённый властью и наделённый силой, насилует и убивает тех, кто слабее, но впадают в истерику, стоит лишь безродному Табулу пришить высокородную мразь.

«Получено 10 свободных очков навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом?» - выдал в очередной раз интерфейс.
        Я выбрал «Да» - и сам шагнул навстречу своим противникам, не обращая внимания на мелькающие перед глазами буквы и цифры.
        Настоящие аристократы, с прокачанными боевыми навыками, это было немного сложнее туповатых стражников. Первый удар я нанёс, надеясь сокрушить противника силой, и мне это почти удалось. Парень - ему было лет двадцать пять - принял удар, вскинув меч над головой, но уже в следующий момент упал на колени, по лицу его пробежала тень страха.
        Что-то врезалось мне в голову. Я упал не столько от удара, сколько для того, чтобы выиграть время, сориентироваться, что происходит. Алая пелена в этом никак не помогала, и я заставил себя отключить её.

«Кровавая Ярость дезактивирована.
        Получено 10 свободных очков навыков. Доступ к интерфейсу заблокирован! Распределить свободные очки случайным образом?»
        Пока подожди, дай осмотреться.
        Я подскочил и тут же снова резко пригнулся, пропустив над головой камень. Откуда тут камни?! Насколько я помнил, плац был совершенно чистым. Несерьёзно это - камнями на турнире кидаться. Да ещё такими булыжниками, с два кулака размером. Разве что этот, второй, их в инвентаре таскал. Но на кой ему там камни?!
        Я быстро сообразил, на кой. Над полем боя в воздухе парили штук десять камней. Мой второй соперник - этот был постарше, ему, должно быть, исполнилось лет тридцать - стоял, опустив меч и подняв левую руку. Лицо у него было крайне напряжённым.
        Телекинез! Вот оно, значит, как... Ладно.
        Скорость и Ловкость у меня прокачались достаточно. От нападения очередного камня я ушёл прыжком, от другого уклонился. Они летали всё быстрее. Теперь столкновение могло закончиться для меня вдребезги разбитой головой, ну или переломом чего-нибудь.
        Я не сводил глаз с лица повелевающего камнями аристократа. Очень уж напряжённое у него лицо. Не похоже, что ситуацию он контролирует на все сто. Похоже, надеялся сбить меня по-быстрому.
        Я бросился на него, уклоняясь от камней. Мужик сообразил, что этак я его быстро настигну и судорожно сменил стратегию. Камни выстроились в неровную колонну между мной и им, рванулись навстречу, как поезд. Я подпрыгнул...
        Если бы задумался на секунду - всё бы закончилось. Но я только смотрел на свою цель и - бежал, отталкиваясь ногами от летящих камней. Шаг, два, три... Вот и закончились камни. Я рухнул вниз, одновременно нанося удар. Успел увидеть изумлённый взгляд, прежде чем меч наискось разрубил лицо и голову управляющего камнями аристократа.
        Камни с глухим стуком повалились на землю. Я стремительно развернулся, замахиваясь...
        - Я сдаюсь, я сдаюсь! - заверещал второй. Он выронил меч, упал на колени, закрыл голову руками.
        Я колебался долю секунды. Я был готов опустить меч, но сначала я увидел, как мерзко улыбается клыкастая рожа из моего сна. А потом - потом заметил, как в руке «сдающегося» появился кинжал.
        Меч обрушился вниз, и на сухую землю хлынула кровь.
        Вокруг было тихо.
        Я высвободил меч, пинком сбросив с него безжизненное тело. Сделал несколько взмахов, стряхивая кровь. Огляделся.
        - Ну? - будто со стороны услышал я свой хриплый голос. - Кто следующий?
        Глава 32. В герои не годен
        Как только горячка боя схлынула, и я оказался способен адекватно оценивать происходящее, меня слегка тряхануло. Я нашёл взглядом окно, из которого вылетел. В глазах на миг потемнело. Да я ведь должен был насмерть разбиться! Оззи, небось, так и подумал. И продолжает себе спокойно насиловать Аманду. А Зет, может, сидит рядом и советы ему даёт.
        Потом я опустил взгляд и увидел кровь. И не только кровь - рядом валялись два трупа. Да, конечно, убивать мне - не впервой, но отчего-то сейчас затряслись руки. Я упал с неба и за каких-нибудь минуту-полторы убил двоих человек. Причём, судя по ошарашенному молчанию публики, не самых слабых.
        Публика... Я скользнул взглядом по лицам таращащихся на меня людей. Первым опознал Шина. Изгой смотрел на меня со странным выражением лица, а когда заметил, что и я смотрю на него, чуть заметно покачал головой. Мол, «до чего же ты докатился, Лин...»
        Я и сам, кажется, готов был задать себе этот вопрос. Чувство, что я шагнул на тёмную сторону силы было тягостным и гнетущим. И вдруг я разозлился сам на себя за это чувство.
        Какого, собственно, я тут взялся рефлексировать и сомневаться?! Убил двух аристократов - тоже мне, прегрешение! Пора уже забыть то, кем я был, и вспомнить, кем я стал.
        Как только эта мысль меня посетила, я увидел в толпе Голди, которая улыбнулась мне и, кажется, подмигнула. Что ни сделаешь - всегда кто-то порадуется, а кто-то, наоборот, будет расстроен. Как, например, Эрт, который широкими шагами приближается ко мне. Судя по выражению лица, он не то чтобы расстроен - он меня убить готов.
        - Это что сейчас такое было? - процедил Эрт сквозь зубы, подойдя ко мне. - Тебя что, правда надо в землю закопать, чтоб ты успокоился? Так сейчас зароют, можешь не волноваться!
        Вообще, я хотел его ударить мечом. Но ограничился тем, что толкнул рукой в грудь. Эрт отступил на шаг от этого толчка и смерил меня удивлённым взглядом.
        - Знаешь, где ты уже у меня сидишь, с этим твоим великолепным планом?! - крикнул я. - Хватит! Ты уже потерял Ашу, Аманду отдал на растерзание этой куче сала...
        - Лин, закрой рот, - прошипела внезапно оказавшаяся рядом Бесс.
        Как она так стремительно подкралась? Тоже, что ли, телепортацию открыла? Да ну, вряд ли. Скорее я просто внимательность утратил. Бесс была в своём «боевом облачении» - в корсете и мини-юбке. И фирменный стальной кнут был тут же, при ней.
        - А ты? - повернулся я к ней. - Ты до сих пор на его стороне, что ли? После...
        - Аша и Аманда сами пошли на это, - перебила она меня. -- Нам нужен Форпост в союзниках, а проще всего этого добиться...
        Она замолчала, видимо, прочитав по моим глазам, что я сейчас её ударю. Как ни странно, она потупила взгляд. Как будто я что-то ещё для неё значил. А сама, между прочим, даже навестить не зашла - ни когда я, «покалеченный», в комнате валялся, ни когда в тюрьме сидел.
        - Может, хватит уже играть в героя? - добавил Эрт. - Явно ведь не твоё.
        - А планы составлять - твоё? - Я понизил голос. - Аша - наш самый сильный козырь, и где она теперь?
        - Где надо, - отрезал Эрт.
        Признаться, после этого заявления у меня немножко отлегло от сердца. Может быть, Шин просто был не в курсе. Может быть, Аша на самом деле не так уж пострадала, просто симулировала и свалила, чтобы... Да чтобы Озимандиус не взорвался, попытавшись натянуть её на свою дубину!
        Эрт и Бесс хотят переманить Оззи и Форпост в его лице на нашу сторону. Голди хочет, чтобы место Оззи занял я, заодно сделавшись главой нашего не то клана, не то рода... Пожалуй, интересы обеих сторон пересекаются. И пересекаются - на мне. Теперь уже не я выгляжу бесправной пешкой в чужой игре, но сам Оззи. Ну и каким должен быть мой ход?..
        Однако следующий ход сделали другие люди. До меня донесся шум, крики, ругань. Я повернул голову одновременно с Эртом.
        - Ну, вообще здорово, - констатировал Изгой, увидев, как стражники тащат к плацу здорово помятого Рю.
        Предварял эту процессию донельзя мрачный Эдвин Ротшильд. Увидев, что мы, все трое, стоим вместе, он немного обрадовался и решительным шагом направился к нам.
        - Это уже переходит все границы, Эрт! - крикнул он. - Твои недоноски убили шестерых стражей в подвале, они...
        - А чего ты от меня-то хочешь? - удивился Эрт. - Я - Изгой, никого не трогаю. Сижу, не шалю, починяю примус. Вот если бы у нас клан был, или, там, род...
        - Вы заявляете себя, как род! - повысил голос Эдвин.
        - И за всё, что мы сделаем, отвечать будем тоже вместе? - уточнил Эрт.
        - Кто-то должен ответить!
        - Ну, вы этих двоих уже к смерти приговорили. Они выбрали погибнуть в бою. Дальше что?
        Эдвин молчал, шумно и злобно дыша. Я вдруг осознал весь юмор ситуации. Действительно ведь, нас с Рю уже приговорили к высшей мере. Хуже просто в принципе быть не может. Так что мы теперь, можно сказать, бессмертные. Можем делать всё, что угодно, абсолютно не беспокоясь о последствиях. Два раза - не казнят.
        - Наш род, - пафосно начала Бесс, - готов отплатить семьям погибших. Но вы же понимаете, что это будет возможно, только если мы утвердим род...
        - Вы понимаете, что я это запомню? - посмотрел на неё Эдвин.
        - Я слов на ветер не бросаю, господин Ротшильд.
        Пока они переговаривались, Эрт что-то углядел в районе особняка и вдруг резко повернулся ко мне.
        - Лин Табул, - быстро сказал он. - Я вызываю тебя.
        - Чего? - не понял я.
        В ответ он резко, без размаха ударил меня по лицу. Этого я не ожидал и, хотя удар был не такой уж и сильный, чуть не упал на землю.
        - Я вызываю на бой тебя! - проорал Эрт так, чтобы все слышали. - Оглох, что ли?
        - Не сегодня! - прогремел могучий рык Озимандиуса. - Это я его вызываю!
        - Перетопчешься, Оззи, - бросил, не оглядываясь, Эрт. - Кто не успел, тот опоздал. У тебя там вроде дела какие-то были, нет? Или ты уже закончил? Что-то быстро. Дело, вообще-то, не в размере, а в том, как его использовать. У тебя с этим, похоже, серьёзные проблемы. Иди ещё потренируйся, а мы пока железками помашем.
        Озимандиус, сжимая в правой руке огромный меч, приближался к нам со стороны дома, и все собравшиеся расступались перед ним от греха подальше.
        - Этот сопляк, - указал он мечом на меня, - мой!
        - Правила есть правила, - не уступал Эрт. - Я уже его вызвал.
        - Он вломился в мои покои!
        - И ты его в окно выкинул, я видел. Выкинул - значит, не надо. Что упало - то пропало. Но ты не расстраивайся, я, может быть, не буду его до конца убивать.
        - Если уж следовать правилам до конца, - вмешалась Бесс, - то гладиатор не имеет права участвовать в двух боях подряд.
        Озимандиус остановился и заметил на земле два трупа, которые так никто и не спешил убирать. Посмотрел на меня с недоумением.
        - Участвовал в бою?..
        - Ты слишком долго шёл, кусок сала, - отозвался я. - Мне стало скучно.
        Озимандиус, зарычав, попёр на меня. Вряд ли его смогли бы остановить какие-нибудь «правила», или даже встречный железнодорожный состав. Я уже приготовился погибнуть с честью, когда раздался голос Бесс:
        - Я вызываю тебя, Озимандиус!
        Гигант будто на невидимую стену налетел. Медленно повернулся на голос.
        - Чего ты меня?
        - Вызываю, - откликнулась Бесс. - Либо принимай вызов, либо признавай поражение и вылетай с турнира. Здесь не место для слабаков.
        До Оззи, как до жирафа, постепенно докатилось, что его не просто вызвали - его оскорбили. Он смерил недоуменным взглядом хрупкую фигурку Бесс.
        - На тех же условиях, что и твой предыдущий бой, - добавила она, по-своему расценив его взгляд. Возможно, расценив правильно, потому что гигант задумчиво хмыкнул и, кажется, совершенно про меня забыл.
        Я, впрочем, тоже про него почти забыл, потому что у меня нарисовалась интересная проблема. Пока на меня пёр Оззи, я решил быстренько распределить себе ещё десяток очков, да заодно бегло просмотреть, чего я вообще уже достиг при помощи чудо-зелья. Однако ни того, ни другого у меня не получилось. Интерфейс не отзывался на привычное мысленное усилие.
        Меня в жар бросило. Неужели от передоза у меня пропал интерфейс?! Вот это будет полный восторг! Останется только добровольно с обрыва сигануть вниз головой.
        Я незаметно попробовал убрать в инвентарь меч. Получилось. Достал обратно. Выдохнул. Так, спокойно. Если личное пространство осталось - значит, не всё потеряно. Наверное.
        Изо всех сил я напряг мозги, пуча глаза на кусок залитой кровью земли у себя под ногами. Ну же, ну же! Интерфейс! Где ты, ау?
        Вместо интерфейса передо мной вдруг выплыла знакомая монстрическая морда с клыками и мерзко так ухмыльнулась:
        - Что-то потерял?
        Блин, да что за монстра я пробудил этой эссенцией?!
        Монстр расхохотался и - я почувствовал это! - позволил мне увидеть собственный интерфейс. Цифры в нём менялись с головокружительной скоростью. Мгновение я созерцал бешено растущие очки навыков, а потом они вновь исчезли.
        - Не бойся. Я всё возьму на себя, когда придёт время.
        Подмигнув мне, рожа исчезла. И не успел я прийти в себя, как кто-то схватил меня за плечо и потащил в сторону.
        - А? - завертел я головой. - Что... Куда?!
        - Куда подальше, - зло сказал Эрт. - Бой начинается, не мешай. Понял? Просто: не ме-шай! Стой спокойно и смотри глазками, руками - не трогай!
        Мы переступили некую условную черту, за которой заканчивалась арена турнира и начиналась зрительская масса. Только тут Эрт меня отпустил, и я, повернув голову, увидел замерших посреди плаца противников.
        Здоровенная гора мышц - Озимандиус. И кажущаяся до нелепости хрупкой фигурка - Бесс.
        Озимандиус взмахнул огромным мечом с такой силой, что до меня долетел порыв ветра. Бесс в ответ изящным жестом сняла с пояса кнут и слегка ударила им по земле.
        - Она - из-за меня?.. - тихо спросил я.
        - Угу, от любви великой, - огрызнулся Эрт. - Маску не потерял?
        - Какую маску? - совершенно растерялся я.
        - У тебя их много, что ли, Фантомас недоделанный?! Придётся спешно менять вас со Стивом обратно, пока все смотрят шоу. Назад шагай. Медленно! И незаметно.
        Глава 33. Не бесите Домину!
        Не думал, что такое возможно, но пока шёл бой, я даже не задумывался о том, что со мной происходит. Забыл и про рожу эту страшную, и про скрытый интерфейс, и про смертный приговор. Всё это казалось таким мелким и незначительным на фоне эпического противостояния в духе Давида и Голиафа.
        В роли Давида, правда, выступала девушка. Ну, что-то в этом было этакое. В анимешном духе. Кажется, когда зверей и неодушевлённые предметы изображают в виде красивых девочек с огромными глазами, это называется «хуманизацией», а вот как называется, когда мужчин заменяют такими девушками... Не помню, а может, и не знаю. Интерфейс есть - Википедии нет. Беда... Хотя теперь и интерфейса тоже нет, конечно.
        Бой начался. Озимандиус вёл себя крайне осторожно, что, при его габаритах, выглядело немного нелепо. Он согнул колени и словно бы пытался спрятаться за мечом. Внимательно следил взглядом за плавными движениями нашей Домины.
        Оззи можно было понять. Он-то уже познакомился с кнутом, знал, как ловко владеет им Бесс, и чем может обернуться всего лишь один пропущенный удар.
        - Тебе страшно, Малыш? - спросил Эрт, заметив, как я завороженно наблюдаю за соперниками. - Мне - нет.
        Я вздрогнул, метнул на него быстрый взгляд. Эрт и вправду выглядел спокойным, как слон. Настолько верит в боевую подготовку Бесс? Или знает что-то такое, чего не знаю я? А может, ему просто плевать? Он-то при любых раскладах ничего особо не потеряет. Бесс погибнет - ну, так девок кругом полно. Меня убьют - ну, так на кой ему сдался пацан, который одни проблемы приносит. Дружба? Не смешите.
        И даже если вся идея с кланом и родом накроется медным тазом, Эрту-то что с того? Он вообще вписался, по-моему, от скуки и нездорового любопытства.
        А что если... От очередного предположения меня в жар бросило. Что если это - вообще не Эрт? Да, он вёл себя как Эрт. Да, он рассказывал о своём попадании в этот мир. Но это ведь не гарантия того, что он - есть он? Зачем-то ведь ввели в игру этого Зеро. И двух Эртов рядом я ещё ни разу не видел.
        Что, если настоящий Эрт вообще погиб? Мало ли, для чего он оставил двойника и ушёл, не прощаясь. Пытался что-то сделать, возможно даже в общих интересах, но не справился и погиб. А эта безмозглая биомасса теперь без всякого толка играет роль, в которой не осталось смысла.
        - За безмозглую биомассу ты у меня ещё получишь, - пообещал Эрт.
        Я что, вслух это сказал?! Блин, надо ж было так лохануться. А Эрт тем временем незаметно вытолкал меня за границу толпы. Спины столкнулись перед нами, и как раз в этот момент по закону подлости на плацу что-то произошло, и толпа яростно взревела.
        Я дёрнулся туда, но чья-то стальная рука опустилась мне на плечо. Я покосился на неё. Нет, рука была не стальная, по крайней мере, внешне. Она принадлежала Стиву в обличье Орландо.
        - Быстро, - процедил он сквозь зубы.
        Мы стояли за спиной Изгоя и, наверное, не привлекали ничьего внимания. Бой Домины с Голиафом был интереснее двух парней, которые стоят в опасной близости друг от друга, прячась за третьим.
        - Маска! - торопил меня Стив. - Где она? Ну?
        Блин, да я понятия не имел, где! Эрт, кажется, говорил, что с меня её содрали, пока я валялся в отрубе. Что, он забыл, что ли? Я в глаза той маски не видел! А может, тогда со мной говорил настоящий Эрт, а этот - поддельный? Не успели обменяться информацией о такой мелочи, как какая-то маска, которая, как предполагалось, и не понадобится больше.
        Я раскрыл рот, чтобы покаяться, сказать, что всё пропало, и ничего не выйдет, но тут вдруг прорезался интерфейс:

«Навык Метаморфизм активирован. Копирование объекта».
        Непередаваемые были ощущения. Лицо как будто расплавилось, потекло. Я едва удержался, чтобы не схватиться за него руками. Руки тряслись... Я - метаморф. Но вроде бы пока ничего страшного со мной не происходит, так? Значит, наверное, навык Контроль всё-таки выровнялся. Чёрт, как же я привык к интерфейсу! Кажется, охотнее без руки бы остался. Да и почему «кажется»? Раз уж я стал метаморфом, руку новую вырастить - пара пустяков. А вот пропавший интерфейс вернуть -- тут задача посложнее, и вообще непонятно, куда копать.
        Лицо Стива тоже менялось, одновременно с моим. Единственное, что осталось на нём неизменным - это выражение удивления.
        - Та-а-ак, - сказал он, превратившись в Лина Табула. - Это что за...
        - Всё? - повернулся Эрт.
        - Всё, но он...
        - Всё - значит, готовься, щегол. Следующий выход - наш. - Эрт мгновенно вошёл в нужный образ. Для пущей выразительности он достал два меча из личного пространства и взмахнул ими.
        Толпа ревела. Я, отодвинув Стива, который всё ещё пытался что-то донести не то до меня, не то до Эрта и рванул сквозь толпу. На меня косились, но никто особо не возмущался. Быть Орландо Праймом - это даже хорошо, если разобраться. Личное пространство Рока ему пухом, не такой уж плохой человек был... Наверное.
        Первое, что я увидел, растолкав последний ряд зрителей - это кровь. Мощную грудину Озимандиуса рассекала глубокая рана. Но это меня не расстроило. А вот то, что кровоточащая царапина криво змеилась по правой руке Бесс - это было уже страшно. Зацепил-таки, выродок...
        Они всё ещё не торопились, лица их были сосредоточенны. Никто не собирался признавать поражение. Слишком уж серьёзные вещи стояли на кону.
        Оззи первым решил нарушить статус-кво. С проворством, которого трудно было ожидать от такой громады, он метнулся к Бесс, и я увидел в его левой руке кинжал.
        Вот как он зацепил её! Скотина хитрая. Для удара кнутом нужно расстояние и размах. В ближнем бою Бесс практически беззащитна...
        М-да, ключевое слово - «практически». Дважды попадаться на одну удочку она явно не собиралась. Двигаясь ещё быстрее, чем её противник, она шагнула в сторону, развернулась, пропуская мимо себя руку с кинжалом и, прежде чем Оззи успел сообразить и сменить стратегию, хлестнула кнутом. Хлестнула как будто бы мимо, вообще в другую сторону. Но как только стальная полоса распрямилась, Бесс закончила разворот. Вот-вот кнут ударит по спине Озимандиуса, и на этом всё, наверное, закончится...
        Но гигант опять меня изумил. Почуяв, чем пахнет дело, он будто пополам сложился. Упал, в кувырке ушёл от просвистевшего над ним смертоносного кнута, а когда вскочил на ноги, они с Бесс вновь начали кружить друг против друга.
        - Быстро учишься, девочка, - подколол Домину Оззи.
        - Ты тоже, мальчик, - не осталась она в долгу. - Сдашься, пока не поздно? Живой ты мне пригодишься больше, чем мёртвый.
        - Да и ты живая поприятнее будешь, - хмыкнул гигант, намекая на условия своей победы.
        - И почему я не удивляюсь, что тебе есть, с чем сравнивать?..
        Вопреки ожиданиям, Оззи не разозлился, а расхохотался, не теряя, впрочем, контроля над ситуацией.
        - Ну, знаешь... Поначалу-то все живые, а ближе к концу - всякое бывало.
        Бесс размахнулась, Оззи дёрнул мечом. Кнут обвился вокруг лезвия. Бесс дёрнула на себя - это было всё равно что пытаться повалить стену. А вот когда Оз рванул меч, Бесс упала на колени, но кнута не выпустила.
        Озимандиус, стремительно вращая меч, приближался. Кнут наматывался на клинок, становился всё короче...
        Я отрешённо подумал, что если этот кусок сала сейчас победит, я сделаю всё, чтобы Бесс не пришлось расплачиваться. Пусть меня ещё и как Орландо приговорят к смерти. Двум смертям не бывать, а одной - не миновать. И как Эрт может быть таким спокойным?! Нет, ну точно - биомасса. Что за чувства привязывали настоящего Эрта к Бесс, сказать было сложно, но было стойкое ощущение того, что ему на неё как минимум не плевать.
        Оззи уже подошёл вплотную, замахнулся кинжалом. Остановит ли он руку за миг до удара, или ему вдруг не захочется?.. Я подался вперёд, время как будто замедлилось, все вокруг замолчали, ожидая кровавой развязки...
        Бесс выпустила рукоятку кнута и выдернула из воздуха королевский клинок.
        Я успел заметить на лице Оззи такое выражение, будто его обманули. Пообещали конфетку, а вместо этого сунули в рот собачью какашку. Он широко распахнул глаза, не веря в происходящее, но сделать уже ничего не успел.
        Слишком близко он подошёл. Слишком широко размахнулся. Слишком был уверен в победе. Слишком много «слишком».
        Острие клинка Бесс глубоко вошло в живот гиганту. Оззи охнул и выпустил меч. Бесс немедленно одним лёгким движением освободила кнут. Другой рукой удерживая рукоять Королевского клинка, она с силой пнула Озимандиуса повыше места ранения, снимая его с лезвия, как кусок шашлыка.
        А когда он отшатнулся от неё, зажимая рану правой рукой, Бесс взмахнула кнутом...
        - Признаёшь ли ты своё поражение? - раздавался над плацем холодный голос Домины.
        Озимандиус стоял на коленях. Одной рукой он всё ещё зажимал рану, хотя она уже почти не кровоточила - Регенерация делала своё дело, да и наверняка Бесс постаралась не задеть жизненно важных органов.
        Другой рукой гигант осторожно придерживал стальной кнут, несколько раз обвившийся вокруг его шеи. Из-под этого импровизированного ожерелья сочилась кровь. Бесс медленно затягивала удавку, а Озимандиус скрипел зубами так, что слышно было, должно быть, с задних рядов.
        - Не слышу, Оз! - прикрикнула Бесс, и гигант вскрикнул - кровотечение усилилось.
        - Признаю... - нехотя прохрипел он.
        - Что? Пищишь, как цыплёнок. Громче!
        - Признаю поражение! - рявкнул Озимандиус.
        - Хороший мальчик. - Кнут размотался, открыв страшную рану, в которую превратились горло и шея лорда Форпоста Изгоев. - Иди отдохни. Сегодня вечером я жду от тебя клятвы. Ты согласился с условиями, и все это слышали.
        Оз поднялся, мрачнее тучи. Поднял меч, спрятал его в инвентарь и пошёл прочь. Я проследил за ним взглядом. Увидел Голди, которая стояла у него на пути с весьма кислым видом. Она-то предпочла бы, чтобы Озимандиус погиб в бою. Ну что ж, Голди... Не всё сразу.
        Посмеиваясь, на плац вышел Эрт. Глядя вслед Озимандиусу, он сказал:
        - Не бесите нашу Домину! Это опасно для здоровья.
        Услышав этот сомнительный комплимент, Бесс вдруг улыбнулась. Эрт подошёл к ней и что-то сказал, придержав за руку.
        В этот момент я понял две вещи. Первая: кажется, Бесс я потерял. Не сказать, чтобы меня это сильно расстроило. Так, лёгкая тяжесть поселилась в груди, но я уже сейчас чувствовал - пройдёт.
        А вторая вещь, которая стала мне очевидной: Эрт - настоящий. Он показывал пару Королевских клинков, которые передала ему Бесс. Много нехорошего я мог бы подумать и сказать про Эрта. Но поверить в то, что он отдал Зеро такое оружие, было попросту невозможно. Есть подарки, которые не передаривают и не дают поносить.
        - Ну что, Лин Табул? - крикнул Эрт, поворачиваясь. - Я жду!
        Вновь у него в руках появились Клинки. Я чуть было не шагнул навстречу, но Эрт смотрел не на меня. И на плац к нему, с гордо поднятой головой, вышел не я.
        - Тебе конец, Изгой! - крикнул Стив моим голосом и вытянул меч по направлению к Эрту. - Готовься к смерти!
        Глава 34. Подставные бои
        Насколько я мог понять, турнир близился к своему логическому завершению. Это чувствовалось по постным рожам аристократов, чьи надежды войти в Дюжину, или возглавить нашу непонятную компашку растаяли, как дым. Лорд Вестбрук мёртв, выступать против инициативы временно некому - остальные ведь сошлись на том, что турнир определит новую расстановку сил в клане Виндзор. Трудно оспорить результат, полученный в бою, на глазах у всего честного народа. Бой есть бой, все грызлись за власть и могущество, всё по-честному.
        И всё-таки, слово «финал» пока не звучало. И всё-таки нас с Рю согласились выставить гладиаторами. Значит, бои ещё будут, иначе какой смысл? Почтенной публике нужно развлекаться.
        Рю меня беспокоил больше всего. Меня-то, можно сказать, спасли, и я дышал более-менее свободно (особенно если временно забыть про страшную воображаемую рожу, укравшую у меня интерфейс), а вот Рю... Кого выставят против него? Будет ли этот человек из наших?
        И тут вдруг я с пугающей отчётливостью понял, что без смертей не обойдётся. Ведь гладиаторы обречены на смерть. А значит, двоим - не выжить. Один может победить в турнире и заслужить прощение с кучей других плюшек, но второй может только проиграть. А поражение для гладиатора - смерть... Даже если не погибнет в бою - тут же умрёт на плахе, или на чём там казнят преступников местные аристократы... И виноват в этом - я. Он ведь мне доверялся всю дорогу.
        Пока я открывал для себя все эти простые истины, на плацу начиналось интересное. Эрт с двумя клинками и «Лин» с одним обычным мечом пропустили фазу медленной прелюдии и просто бросились друг на друга - молча, быстро, яростно.
        Зазвенели мечи. Эрт орудовал двумя клинками так же ловко, как Стив - одним. А ведь это - особая техника. Интересно, какой навык за неё отвечает? Тот же Мечник, или Мастер Клинка? А может, у Эрта вообще свои, уникальные навыки. И спрашивать, что характерно, бессмысленно: у него в интерфейсе кодировка сбита, сам ничего прочитать не может.
        Обменявшись парой десятков ударов, соперники отскочили в разные стороны - переварить полученную информацию. Публика оживилась, послышались выкрики. Кажется, кто-то пытался делать ставки. Блин... Вот так и в моём мире всякое наивное дурачьё ставит на спортсменов, даже не подозревая о том, какие на самом деле вопросы решают те на соревнованиях. Вот и сейчас... Честным боем это быть не может. Потому что метаморф в принципе не может проиграть. Ну, разве что Эрт его испепелит подчистую и сломает скелет. Но у Эрта вроде как магических способностей такого плана не наблюдалось. «Призраков» умел призывать, да, но и то не везде.
        Эрт, похоже, решил, что сам по себе бой - штука достаточно скучная, и крикнул, явно работая на публику:
        - Ты умрёшь! Как ты посмел пролить кровь в доме моего рода?!
        Выпад, удар. «Лин» скупыми, точными движениями отразил атаку. Сам тут же перешёл в нападение, и Эрту пришлось отступать. Интересно, Стив мою технику тоже копирует? Если так, то я в восхищении. Насколько круто, оказывается, я смотрюсь со стороны в бою!
        - Тебе не победить! - Стив начал подыгрывать Эрту. - Я не допущу, чтобы ты был главой нашего рода!
        - Уж не жалкий ли Табул должен его возглавить? - радостно подхватил Эрт.
        - Лучше уж Табул, чем презренный Изгой!
        - Домина будет со мной!
        - Никогда!
        Я готов был от испанского стыда сгореть -- так нелепо звучала эта перепалка. В любительском театре, наверное, сыграли бы лучше. Но публика завелась ещё сильнее. Зазвучали ругательства. Одни подбадривали Эрта, другие - «Лина». Шум поднялся такой, что «актёры» поняли: больше их не услышат, нужен экшен. И вновь сошлись, скрестив мечи.
        На этот раз они подключили акробатику. Стив, спасаясь от удара мечом по ногам, высоко подпрыгнул и выполнил сальто назад, в полёте зацепив ногами Эрта по лицу. Эрт, в свою очередь, пошёл в наступление, размахивая мечами так, что перед ним будто бы образовался стальной вихрь. Стив изобразил панику. Пробить этот мельтешащий заслон не представлялось возможным. Он дёрнулся вправо, тут же метнулся влево, запутав таким образом Эрта, и кувырком попытался уйти ему за спину.
        Эрт сориентировался быстро, и лезвие его меча рванулось к Стиву сверху вниз. Тот распластался по земле, и меч просвистел, наверное, в сантиметре от него. Тут же вскочил. Эрту пришлось пока остановить свою «бурю мечей», и Стив воспользовался этим, чтобы нанести боковой рубящий удар. Эрт пропустил его над собой, отклонившись назад, как Нео в «Матрице».

«Жалкое зрелище, правда? - вновь появилась передо мной рожа. - Когда мы сражались, всё было по-настоящему. И сколько же было крови!»
        Рожа облизнулась, мечтательно закатив глаза, а я вдруг с изумлением понял, что она чем-то напоминает мне собственное лицо. От этого омерзительного сходства меня затошнило.
        - Скройся, - прошептал я.

«Не могу. Ты сам меня призвал».
        - Уберись! - повысил я голос, не боясь, что меня услышат. Вокруг все орали, как полудурки. Рай для шизофреников, разговаривающих с самими собой.

«Уберусь, - хмыкнула рожа. - Только подожду ещё немного, пока эссенция не отработает своё. Потерпи, дружочек».
        Она исчезла. Я перевёл дыхание. Интерфейса так и не было. Занятная, конечно, ситуация. Если у человека раздвоение личности, то, наверное, логично, что интерфейс может видеть только одна личность. Но тогда ведь получается, что эта личность - главная? А что если эта дурацкая рожа начнёт меня контролировать? Собственно, она уже это делает. В битве с теми двумя аристократами меня настоящего было крайне мало.
        Тем временем бой близился к завершению. Эрт потерял один меч - он торчал, покачиваясь, из земли - и отступал, кое-как отражая яростные атаки Стива. Толпа визжала от восторга. Вот Эрт пропустил удар и, вскрикнув, упал на одно колено - Стив глубоко оцарапал ему бедро. Вскинул меч, пытаясь защищаться из такой неудобной и невыгодной позиции. Умудрился даже отбить пару ударов, но Стив двигался очень быстро и бил, надо полагать, чертовски сильно. Второй меч вылетел из руки Эрта.
        В наступившей тишине Стив коснулся лезвием горла коленопреклонённого Эрта.
        - Прощайся с жизнью, Изгой, или признавай поражение!
        - Твоё кунг-фу оказалось сильнее моего, Табул. Согласишься ли ты стать моим сенсеем?
        - Никогда я не буду твоим!
        - О, горе...
        - Сдаёшься, или предпочтёшь смерть позору поражения?
        - А? - удивился Эрт такой постановке вопроса. - Нет, позор - это я нормально, меня всё устраивает. Сдаюсь, о великий воин. Благодарю за бесценный урок боевого искусства. Позволь мне теперь удалиться в пустыню, где я смогу вечность предаваться совершенствованию своей техники владения мечом.
        Стив убрал меч в личное пространство и благосклонно кивнул Эрту:
        - Удаляйся. Дозволяю.
        Интересно, они успели в общих чертах обсудить ход поединка, или импровизировали? А может, всё вообще было по-настоящему, просто Эрт стебался, а Стив всё за чистую монету принял? Загадки во тьме...
        Толпа шумела. Часть - радостно, часть - разочарованно. Эрт встал с колен, прихрамывая прошёлся по плацу, подобрал свои мечи, убрал в личное пространство. Потом подошёл к Стиву, взял его правую руку и рывком поднял вверх, как судья, объявляющий победителя.
        - И побеждает - Табу-у-у-ул! - проорал он. - Вот это бой! Вот это зрелище! Гладиатор одерживает первую победу! Какой непредсказуемый поворот событий!
        - Да вали ты уже оттуда, - чуть слышно процедил я сквозь зубы.
        По-моему, уже даже самые тупые сообразили, что Эрт стебётся. А значит, скоро заподозрят и то, что бой слит. Не знаю уж, что будет за такое, но не похвалят уж точно.
        Эрт тоже сообразил, что пора завязывать с клоунадой. Отпустил руку Стива и покинул плац вместе с ним. Возникла небольшая заминка. Я вдруг почувствовал, что вокруг меня как бы образовалась пустота. На меня все смотрели. И чего бы это значило?..
        - Честертон! - провозгласил с противоположного края плаца брат Эрта. - Твой черёд. И твоё право выбрать соперника.
        Вот, блин... А я-то надеялся, что получится просто постоять в сторонке. Может, отказаться? Признать поражение, и пошло оно всё лесом-камышом... Но вдруг меня озарила прекрасная, как мне показалось, идея. Я ведь могу вызвать Рю! Пусть он меня победит. Одним выстрелом убью двух зайцев: сольюсь с турнира и подарю парню лишние двадцать минут жизни.
        С этой мыслью я и вышел на плац.
        Приветствовали меня вяло. Нести чушь на публику, как Эрт, я не умел, разогреть толпу мне было нечем. Я выдернул меч из личного пространства и покрутил головой, выискивая своего противника. А вот и он. Мрачный, в изодранной одежде, его по-прежнему держит стража.
        - Рю! - рявкнул я голосом Орландо. - Выходи сюда, ничтожество. Надоело видеть твою рожу.
        В ответном взгляде Рю сверкнула такая ненависть, что я непроизвольно поёжился. Отношение Сервуса к аристократам и к Орландо в частности секретом для меня не было. Но он ведь, по идее, должен знать, что Орландо - не Орландо. Правда ведь? Должен понимать, что кто бы перед ним ни стоял - Стив, или я - битва будет не настоящей. Может, он всего лишь виртуозно играет роль? Надеюсь, что так, потому что если Рю всерьёз затеет меня убивать, мне придётся всерьёз защищаться...
        Рю толкнули в спину с такой силой, что ему пришлось пробежать шагов десять, чтобы не упасть. Он остановился в паре метров от меня и, сдвинув брови, достал секиру из личного пространства.
        Как на зло, вокруг было тихо. Никто не орал. И я не мог даже вполголоса что-то сказать Рю, чтобы прояснить ситуацию. Эх, тоже, что ли, покричать какую-нибудь фигню, как Эрт? Не... Не умею. Лажа получится. Ладно, начнём потихоньку, а там - разберёмся по ходу.
        Я поднял меч, встал в боевую стойку, приготовился начать бой...

«Ну вот, наконец-то и наш выход, - облизнулась мерзкая рожа. - Я всё сделаю, дружочек. Ты можешь отдохнуть».
        Моё тело само по себе сделало шаг вперёд и размахнулось мечом. Быстрый, резкий и сильный удар, который мои руки обрушили на Рю, не имел ничего общего с моим желанием достоверно слить бой. Это был удар человека, который хочет победить - и как можно скорее.
        Рю отвёл удар лезвием топора и коротко взглянул мне в глаза. Что он там умудрился прочитать - я не знаю, но сразу после этого он атаковал сам. В полную силу.
        Глава 35. Тёмный попутчик
        Не знаю, хорошо, или плохо, что у меня уже был опыт смерти. С одной стороны, ощущения были похожими, а потому я не так уж сильно удивился происходящему и не впал в панику. Но с другой стороны, ассоциация явно пошла не на пользу душевному состоянию. Первые минуты боя, самые важные, я просто сидел где-то в уголочке своего сознания и неподвижно наблюдал за тем, как моим телом управляет кто-то другой. Именно сейчас нужно было кидаться, вгрызаться зубами в своего настоящего соперника, вырывать у него хотя бы мгновения контроля над телом. Чтобы не Рю, так хотя бы Эрт или Голди со стороны поняли, что со мной творится.
        Глупо, конечно, было бы рассчитывать на Голди в такой ситуации. Даже понимай она, кто сейчас бьётся с Рю, она вряд ли подошла бы к Эрту со словами: «Слушай, паренька, кажется, переклинило от той бурды, что я ему споила. Может, вмешаешься как-нибудь?». А сейчас, к тому же, я выступал в облике Орландо. И уж в чём я мог быть точно уверен, так это в том, что Голди абсолютно не в курсе выдающегося Плана Эрта: заменить всех фуриями и метаморфами и при любой непонятной ситуации перетасовывать. Она уже сталкивалась со мной в маске Орландо и не узнала.
        Я чувствовал свои руки и ноги, ощущал каждое движение так, будто делал его сам. Только вот не я делал этот обманный шаг вправо и перебрасывал меч в левую руку, не я бил исподтишка, стараясь зацепить посильнее, а в идеале - убить. Это был кто-то другой, что-то другое. Некая тварь, поселившаяся у меня в голове после приёма эссенции. И тварь эта становилась сильнее с каждой секундой.
        Несколько раз Рю с сомнением взглянул мне в лицо, но не увидел там никаких объяснений происходящему. Он-то был в курсе насчёт Орландо, знал, что его уже давно нет. А значит, с ним сражается либо Стив, либо я. Ни у того, ни у другого нет никакого резона убивать Рю. Он вправе был надеяться, что ему подыграют так же, как Эрт в предыдущем поединке... Что ж, я тоже этого хотел. Но моего мнения не спросили.
        Уже первый удар моего тела рассеял больше половины иллюзий Рю - этот удар должен был снести ему голову. Рю успел поднырнуть под меч. Это был хороший момент - он мог успеть от души рубануть меня мечом в живот. Знать не знаю, что бы тогда со мной случилось. Может, была бы обычная рана, после которой как боец я бы закончился. А может, выяснилось бы, что я состою из метаморфической массы и, следовательно, рубить меня большого смысла нет. Есть ли какие-то правила относительно участия метаморфов в турнире? Наверное, это либо совсем запрещено, либо есть какие-то сверхъусловия, типа если перерубил метаморфа пополам, то это автоматом засчитывается как победа. Иначе какой смысл в битве с противником, которого можно рубить вечно?..
        Вот, кстати, более интересный вопрос: а как обстоят дела с казнями метаморфов? Стива, вон, в яме прятали, ничего сделать не могли, и по итогу он всё равно на свободе, с нами. Ещё одного, помню, Аша спрятала на дне океана - не знаю уж, как он там. Может, сдох давно, а может, выполз медузой на берег, оклемался, да живёт себе где-то. Или вообще домик под водой построил, как Губка Боб. Но даже если погиб. Аша такая одна, и вряд ли она будет меня казнить, когда выяснится, что я метаморф. Может, мне вообще смертный приговор на пожизненное заменят?
        Рю упустил момент. Вместо того, чтобы ударить лезвием топора, он врезал мне в живот рукояткой. Чувствительно, но не более. Тварь, захватившая власть над моим телом, только огласила воображаемые чертоги моего разума мысленным злобным воем и перешла к более решительным действиям.
        Меч запорхал с такой скоростью, что даже я не мог за ним уследить. Не мог наверняка и мой «тёмный попутчик», этим занимались наниты, отрабатывая активировавшийся навык Мастер Клинка. А может, он уже заменился на какой-нибудь другой навык... У меня же, по идее, какая-то там специализация должна была открыться, а я этого даже не видел, так что сейчас обладаю весьма смутными представлениями о том, какими ресурсами располагает моё второе я.
        Рю, сгруппировавшись, отступал. Топором он владел недурно, ощущая сильные и слабые стороны этого оружия. Теперь лезвие его свистело в опасной близости от моего лица или корпуса. Играть Рю прекратил и начал бить на поражение, не пытаясь более заглянуть мне в глаза.

«Ну разве не весело? - засмеялась рожа, которой я сейчас не видел, только слышал у себя в голове. - Посмотри на этого недоделка!»
        Меч резко изменил траекторию и перерубил древко топора. Рю отшатнулся, взмахнул руками, утратив равновесие. «Я» тут же бросился на него. Да кто такой этот «я»?! Моё настоящее тело гниёт в могиле в другом мире. Это тело изменило облик на чужой. И управляет им кто-то третий... Где же среди всего этого кошмара - я? Настоящий я? Существую ли я до сих пор, или просто нелепо хватаюсь за привычную мысль о своём существовании?
        В этот момент я стал бороться. Когда моё тело занесло меч над Рю, сжимающим в руке бесполезный обрубок со здоровенным лезвием, я изо всех сил постарался пошевелить правой рукой.
        Ни одна из тех мышц, что управляли движением, мне не подчинилась, но правый бицепс дрогнул, и не ожидавшая этого тварь замешкалась.
        Миллисекундная заминка спасла жизнь Рю. Он разжал пальцы, выпустив обломки топора, и выдернул из личного пространства меч. Я удивился только в первый миг. Потом вспомнил, что такие мечи носили стражники, которые пытались забрать нас из подвала. Видимо, Рю не побежал сразу вслед за мной, а по-хозяйски пополнил запасы на чёрный день.
        Удар он отразил и перешёл в атаку. «Тёмному попутчику» пришлось отступать. Я различил скрежет его несуществующих зубов и мысленно улыбнулся. Поняла, рожа страшная? Мы ещё повоюем!
        Благодаря моим отчаянным усилиям, что-то у рожи разладилось. Может, навыки засбоили, а может, не зря интерфейс предупреждал, что надо дать организму отдохнуть. Меч уже летал не так быстро. Рю уверенно перехватывал инициативу. Он по-прежнему не смотрел мне в глаза - бил и бил, стараясь не давать мне ни секунды на то, чтобы как-то переосмыслить стратегию.
        Быть может, он тоже думал о том, как быть с метаморфизмом, если его противник - на самом деле Стив. А может, и вовсе ни о чём не думал. Сам-то я, в боях, не особо философствую, не до того. Это сейчас случай исключительный, поскольку дерётся за меня кто-то другой, а я просто изо всех сил под ногами путаюсь. Эта деятельность большого ума не требует.

«Да что со мной?!» - взвыла рожа.
        Я пропустил первый удар, меч Рю чиркнул мне по груди. Я тут же отшатнулся и следующую атаку успешно отбил, но Рю почуял слабину и пёр вперёд танком. Теперь мне приходилось сложнее, у меня оказалось сразу три соперника: Рю, «тёмный попутчик» и инстинкт самосохранения. Последний был самым опасным, потому что когда на меня летел меч Рю, я не мог хладнокровно ждать удара, и в этот момент наши с «рожей» действия становились полностью синхронными.
        Проиграть, но не сдохнуть - та ещё задачка. Особенно если собственным телом ты не управляешь.

«Эй, ты! - мысленно заорал я. - Верни мне тело, и тогда мы хотя бы выживем!»

«Нет! - рявкнула рожа. - Я не стану сидеть в стороне!»
        Как будто гнев придал «тёмному попутчику» сил. Он нанёс серию резких ударов, которые Рю отбил с огромным трудом. Но тут я решительно кинулся в бой за своё тело и почувствовал, как его сотрясают судороги. Не веря ощущениям, двинул рукой, моргнул... Тело слушалось!

«Нет! Не смей! Уходи!» - бесновалась невидимая рожа.
        Я не обратил на неё внимания. Сосредоточился на поединке. Парировал удар, нанёс один в ответ... И сделал вид, будто подвернул ногу. Вскрикнул, упал на одно колено. Плевать уже, насколько неестественно это будет выглядеть. Стив с Эртом, вон, вообще какой-то цирк идиотский устроили - и ничего.
        Рю обрушил удар сверху, я его отбил и уронил руку с мечом, демонстрируя полный упадок сил.
        - Хватит! - крикнул я.
        Сквозь шум крови в ушах до меня донёсся недовольный гул толпы. Прайм просит о пощаде Сервуса.
        Кажется, до Рю что-то дошло. Во всяком случае, он не стал рубить сплеча. Пристально посмотрел мне в глаза и, приставив меч к шее, спросил:
        -- Сдаёшься? Признаёшь себя проигравшим?

«Да», - хотел я ответить, но губы не послушались.
        И вообще ничто не послушалось. В голове раздался хохот «тёмного попутчика», а потом моя рука с мечом рванулась вверх и, прежде чем я успел что-либо сообразить, в лицо мне брызнула кровь. Рю заорал, отступая. Его рука, продолжая сжимать меч, упала на землю.
        Я легко вскочил на ноги, размахнулся и ударил, сжимая меч двумя руками. Бил наискосок, чтоб развалить Рю пополам, от плеча до пояса. И мне показалось, будто меч успел коснуться плоти, но в последний миг случилось нечто странное.
        Тело Рю окутало чёрной дымкой. На долю мгновения мне почудилось, будто я вижу лицо Аши. А потом - хлопок, и всё исчезло. Мой меч, с силой пропоров воздух, до середины лезвия ушёл в землю.
        Я, обалдевший, вновь сидел в том же самом «углу» и пытался переварить случившееся. Выходит, мне не удалось вернуть контроль над телом. «Тёмный попутчик» всего лишь позволил мне это сделать, заманил в мышеловку и тут же её захлопнул. Рю должен был умереть! Но он, кажется, не умер. Я вновь и вновь вызывал в памяти ощущения от удара. Кажется, Аша успела вовремя. Кажется, я рубил по большей части воздух. Но полной уверенности у меня не было.
        - Я не понял, - спросил кто-то из аристократов. - И что это такое было?

«Тёмный попутчик» повернулся, подобрал с земли отрубленную руку с мечом и поднял её:
        - Это называется «победа»!
        Часть зрителей неуверенно выразила восторг. Другая часть молчала. Я заметил Эрта. Этот со всей радостью хлопал в ладоши и что-то кричал, стараясь поскорее замять инцидент, могущий раскрыть Ашу.
        - Это вроде «Зачарования», что ли? - продолжали недоумевать зрители, рядом с которым я стоял. - Он, типа, взорвался?
        - Ты его видишь? - рявкнул «попутчик», резко развернувшись к сомневающемуся аристократу. - Не видишь! Я победил! Я - победил!
        Я чувствовал, до какой степени искренне он рад. Этой твари, кем бы она ни являлась, было важнее всего побеждать, а на втором месте по значимости для неё была кровь врагов. И сейчас «попутчик» упивался победой, наслаждался каплями крови, падающими с руки Рю на землю. Подняв повыше эту руку, он издал громоподобный рёв, который эхом раскатился по окрестностям.
        Мне очень хотелось зажать руками уши. Но не было у меня ни рук, ни ушей. Я оказался в тюрьме куда более худшей, чем клетка в подвале. Я оказался заперт в собственном теле...
        Глава 36. Боль в душе, словно смерть близка
        Всё это напоминало элемент компьютерной игры, когда геймплей прерывается, и твой персонаж сам куда-то идёт, что-то делает, с кем-то говорит, а ты просто сидишь и смотришь это, как фильм, давая отдых натруженным рукам. Передо мной мелькали какие-то лица, кто-то что-то говорил, а я чувствовал себя в виртуальном шлеме, в котором самопроизвольно меняются картинки, эмулируя повороты головы.
        Мой тёмный попутчик шёл прочь от поля боя. Я слышал, как кто-то вызывает «этого гладиатора-Табула», но не остановился посмотреть. Попутчик не остановился, да я и сам бы не стал. Смысл? Болеть за неуничтожимого метаморфа со скелетом фурии? Уж как-нибудь он и без моей моральной поддержки справится. Потом победит в финале Бесс и встанет во главе рода...
        А тут интересный нюанс. Технически-то главой рода будет Лин Табул, а это я. Вернее, уже не совсем я, а та хреновина, что завладела моим телом. Которое тоже метаморфическое. Бр-р, представить страшно, во что это может вылиться. Лучше помолчу об этом, не стану подавать попутчику вредные идеи.

«Я тебя слышу, вообще-то», - порадовал меня попутчик и даже визуализировал рожу с клыками, которая подмигнула мне с таким уродским выражением, что меня ментально затошнило.
        Блеск. Значит, он вообще все мои мысли читает. Никакой, понимаешь ли, личной жизни.

«Это мои мысли. Я - это ты».
        Угу, щас, тридцать три раза! Я бы ни за что не стал убивать Рю.

«Я - твоя тёмная половина. Разумеется, ты бы не стал. И множество людей, сидящих в тюрьмах пожизненно, никогда не стали бы убивать и насиловать. Просто алкоголь, или наркотики разбудили в них тёмных попутчиков, которые потом просто ушли. Тебе повезло: я останусь с тобой навечно. Я поставлю весь этот мир на колени, а ты будешь смотреть и наслаждаться. Я позволю тебе получить удовольствие от каждой красотки, которая станет моей, прежде чем умереть. С кого бы ты хотел начать? Бесс? Бетани? Саманта? Аманда?..»
        О-бал-деть... Больной урод! А что хуже всего - мне ведь и вправду не остаётся ничего, кроме как «расслабиться и получать удовольствие». Тело-то одно, нервная система одна, и удовольствие, блин, одно на двоих. Какие у меня варианты-то? Мысленно отвернуться и заплакать? Как показал последний бой, я даже на чуточку не могу себе контроль вернуть без дозволения тёмного попутчика. К такому меня жизнь не готовила.

«Расслабься, - посоветовала рожа. - Я дам тебе немного поуправлять телом, когда мы окажемся в безопасном месте».
        Низкий тебе поклон, от души. С собой покончить я, наверное, не успею - если это вообще теперь технически возможно, - но, может, хоть глупость какую сделаю, чтоб этой твари жизнь усложнить. Хотя какую? Аристократа убить? Ну и напросится он обратно в гладиаторы... Нет. Нет в жизни смысла.
        Вдруг попутчик замер. Перед ним образовался Шин со сложенными на груди руками. Он посмотрел ему - мне! - прямо в глаза и сказал:
        - Неужели это было обязательно?
        В его взгляде было столько презрения, что я не выдержал. Снова рванулся вперёд всеми силами, закричал, забарабанил руками в невидимую дверь. Попутчик в ответ на все мои усилия спокойно зевнул.
        - Ты о чём, Казоку? - спросил он моим голосом. - Это же просто бой.
        - Ты чуть не убил своего друга и говоришь, что это был просто бой?
        - Что значит, «чуть»? - заорал «тёмный». - Я убил его! Он мёртв! Мёртв!
        Шин отшатнулся. Я бы и сам отшатнулся, если бы было, куда. Но я ничего не мог. Мог только мысленно кричать Шину: «Я не виноват! Я хотел спасти Рю! Это - не я! В моём теле -- не я! Ну пойми же это, прочти в моих глазах, что ли!»
        Но Шин, посмотрев в мои глаза, только покачал головой и сказал:
        - Иногда чужая личина настолько крепко прирастает, что просачивается внутрь. Прости, что потревожил, Орландо Честертон.
        И он ушёл, так и не услышав моего безмолвного крика.

«Чего это он? - беспечно поинтересовался попутчик, провожая Изгоя взглядом. - Обиделся, что ли?»
        Он тут же мысленно заржал над своей «шуткой» и продолжил путь в особняк. Чего ему там было надо - вопрос, конечно, интересный, но задаваться я им не буду. Никаких переговоров с террористами.

«Просто хочу тебя выгулять, - пояснил попутчик. - Чтобы ты не голосил у меня в голове и не мешал побеждать. Выбирай, с кем бы хотел поговорить? Дам тебе пять минут, но имей в виду: во-первых, никаких тайных посланий из-за тюремной решётки, а во-вторых, это должен быть совершенно бесполезный человек».
        Хреновенький у него широкий жест получился. Вроде бы и свободу дал, но какую-то куцую. Боится? Что ему помешало бы вообще этой свободы не давать?

«Просто ты - это я, - вклинился попутчик. - Глупо ссориться с собой. Однажды ты поймёшь, что я живу лучше, чем когда-либо смог бы ты, и твоё сознание полностью сольётся с моим. Кого выбираешь?»
        Бесполезного, бесполезного... Хм... Самая бесполезная у нас, наверное, Саманта. Ею даже лорда Вестбрука напугать не получилось.

«Исключено».
        А, ну да, у неё «матричное зрение». Разгадает на раз. И что, этот умник будет вечно от неё прятаться?

«Нет, потом я её убью».
        Мда, ситуация... Ладно. Кто у нас ещё есть бесполезный? С кем бы я хотел поговорить? Я бы, честно говоря, предпочёл поговорить с Шином, очень уж меня задело это его выступление: «Прости, что потревожил, Орландо Честертон». Однако назвать Изгоя бесполезным язык не поворачивался даже в шутку.
        Эрт? Полезнейший человек, у него план есть. Зет? Этот тоже важен, дырку на обоях закрывает. Правда, не на обоях, а в Саманте... Но в любом случае, он не такой уж бессмысленный торчок, каким мог бы показаться. Вычудит чего-нибудь.
        Попутчик молчал, спокойно слушая мои мысли. Видимо, считал их ход правильным. И только когда он свернул к одному из входов в подвал, я понял, что вариант у меня, по сути, один.

«Вуд, - подтвердил догадку попутчик. - Она умирает и под наркотой. Следовательно, не опасна. Плюс, мне совершенно не интересно с ней спать. Можете трепаться спокойно».
        На самом деле я не прочь был поговорить хотя бы даже и с Вуд. Может, даже особенно с Вуд. Что-то у нас появилось общее: наши тела больше нам не принадлежали. Её - умирало, моё - убивало. И всё это безо всяких с нашей стороны дозволений.
        Вуд обнаружилась практически там же, где и в прошлый раз, только теперь лежала не за ящиками, а на них. И кто-то укрыл её какой-то тряпкой. Меня зло взяло: да почему она вообще тут? Что, нельзя ей наверху какие-нибудь условия создать? Там комнат этих - хоть известным местом жуй!

«Сам догадаешься, или подсказать? - меланхолично встрял попутчик. - Изгой. С металлическими руками. Под наркотиками. Нестабильна».
        Да... И закрывается подвальная дверь снаружи. Вот где настоящая тюрьма, а не те жалкие клетки, в которых меня и Рю держали.
        Когда я подошёл, Вуд подняла голову, уставилась на меня расширенными зрачками.
        - Орландо? - невнятно произнесла она.
        - Нет, это я - Лин, - ответил я, и это так легко и быстро получилось, что я даже не сразу понял: тело опять меня слушается. И голос. И - всё. Только интерфейса так и нет. Ну, я на это и не рассчитывал.
        - Лин? - Вуд нахмурилась. Я тоже уже подзабыл, в курсе ли она гениального плана. Даже если в курсе - запросто могла и забыть. Зелёная пыль - дело такое. Печальное.
        - Нет времени объяснять, - вздохнул я и сел рядом на ящик. - Как ты тут? Может, надо чего?
        Она с трудом села, поморгала на меня, потом усмехнулась:
        - Ну да, точно - Лин. Стал бы этот высокомерный Прайм спрашивать, не надо ли мне чего...
        - Там турнир наверху, - сказал я. - Скоро уже финал, наверное.
        - Сколько я тут уже? - пробормотала Вуд, бестолково мотая головой.
        - Не знаю... Долго. Ты бы прогулялась, может?
        - Угу, и всё - как рукой снимет? - Она тихо засмеялась, на грани истерики. Впору и мне уже так же смеяться.

«Да ладно, не драматизируй, - хмыкнул где-то фоном попутчик. - Ты не умрёшь. По крайней мере, не так скоро, как она».
        - Чушь всё это! - выкрикнул я.
        Вуд дёрнулась и посмотрела на меня с интересом.
        - Тебе не обязательно умирать, - сказал я, зацепившись за какую-то случайную мысль. - Надо просто доставить тебя к этим, Диким... Ну не дикари же они, в самом деле. У них есть медицина, технологии. Они тебя вылечат...
        - Они меня уже раз полечили, спасибо большое, - прошипела Вуд; показалось даже, что дурман с неё слетел. - Хватит меня жалеть, мальчик. Со своей жизнью разберись. Я к тебе плакаться не набивалась.
        Вот и опять. Как и в случае с Шином - было больно и обидно. Но тут винить было некого. Сам полез дуром и всё испортил. А исправить мне уже не дали. Я не успел ничего сказать - рот уже не был моим. Миг спустя догадался и о причинах: кто-то спускался в подвал по ступенькам.
        - Уходи, - велела Вуд. - И дверь закрой. С той стороны.
        Она легла, укрылась тряпкой. Попутчик послушно вышел из подвала, дверь прикрыл, но запирать не стал. Мстительную ухмылку этой рожи я почувствовал, хотя не увидел. Он хотел, чтобы Вуд вышла из подвала и сделала что-нибудь жуткое. Эта тварь в принципе хотела залить весь мир кровью.
        Да неужели он прав, и это всё жило где-то у меня в подсознании?!
        - Эй, Прайм! - послышался знакомый голос.
        Попутчик повернулся, и я увидел Рика. Давно он не мелькал, этот вампир самопровозглашённый. Эх, попробовал бы он сейчас хлебнуть моей крови - результат бы вышел неописуемый. Наверное.
        - Искал меня, Изгой? - ухмыльнулся ему попутчик.
        - С ног сбился. Поговаривают, Орландо струсил и бежал от следующего боя.
        - Что-о-о? - взревел попутчик, тут же выхватив меч. - Кто? Кто посмел такое сказать?
        Рик явно забавлялся этой его реакцией.
        - Кто? Хм... Ну, тебе перечислить? Ты по списку убивать будешь? Ладно, смотри: во-первых, твой папаша, во-вторых - твоя мамочка...
        - Заткнись, - рыкнул попутчик, сообразив, что его подкалывают. - С кем бой? С тобой, что ли?
        - Нет, со мной - попозже. Если вдруг каким-то чудом этот переживёшь.
        - Так с кем?! - снова разозлился попутчик. Как легко он выходит из себя, когда дело доходит до битвы... Может, поэтому он и хотел меня успокоить, дав с кем-то поговорить? Может, я смогу вывести его из равновесия, тупо подкалывая по ходу...
        Ощущение было такое, будто мне врезали по морде с такой силой, что я отлетел от бьющего метров на десять. Вот это да! Вот это догадка! Ну держись, рожа! Сам мне показал своё слабое место. Не фиг бить по морде самого себя, пусть и мысленно.
        - Наша великолепная Домина изволила вызвать тебя, - услышал я ответ Рика, и эйфорию как ветром сдуло.

«Прекрасно, - заметил попутчик, поднимаясь по ступенькам вслед за Изгоем. - Жаль, конечно, что придётся её сразу убить. Но ты же не в обиде? С ней у тебя уже всё было. Теперь посмотрим на её предсмертные судороги».
        Глава 37. Каждый сам за себя
        Когда мой тёмный попутчик вышел вслед за Риком на улицу и двинулся в обход дома, я немного пришёл в себя. Во всяком случае обнаружил в себе силы принять объективную реальность: сейчас мне придётся драться с Бесс. С Бесс, которая знает, что я - это я и не будет ждать никакого подвоха. Она ведь не может знать, что моё тело захватила какая-то кровожадная тварь.

«Не о том думаешь, - вмешался попутчик мысленным голосом. - Я на твоём месте беспокоился бы о другом. Например, о её милом кнутике, которым она запросто кожу с лиц сдирает».

«Она не станет причинять мне вреда!» - возразил я.

«Да ну? Правда, что ли? Хотя конечно, о чём это я. Она ведь любит тебя. Так любит, что спит с Эртом. Да очнись ты уже! Ты здесь всем уже поперёк горла, со своими бесконечными выходками. У них - план, у них - всё продумано, а ты вечно всё портишь, влезаешь в самое неподходящее время. Перечислить все твои достижения за последнее время? Даже не знаю, с чего начать. Едва не демаскировал Стива на поединке. Убил лорда Вестбрука. Сбежал из темницы, проливая кровь людей чужого рода. Помешал переговорам Аманды с Оззи...»

«Заткнись!»

«...а теперь ещё показал, что обладаешь навыком Метаморфизма. Протри глаза, Лин: ты - проблема. То, что тебе дали опять спрятаться под личиной Орландо - просто отвлекающий маневр, чтобы усыпить бдительность. Бесс прикончит тебя, и все вздохнут с облегчением. Так что беспокойся не о ней. Беспокойся о том, чтобы я оказался быстрее и сильнее, чем она. Только представь, каково это - когда её кнут сдирает кожу с руки...»
        Я представил, и попутчик добродушно позволил мне содрогнуться.

«Представь, если она ударит тебя кнутом между ног...»

«А ты тогда заплачешь и убежишь, оставив мне изувеченное тело?» - спросил я.

«Что?»

«Ничего, просто пытаюсь представить, как ты будешь реагировать на настоящую боль».
        Он помолчал. Плац был уже рядом. Зрители, оглядываясь, расступались, освобождали дорогу.

«Помешаешь мне - погибнем оба», - сказал тёмный попутчик, ставя точку в разговоре. Но для меня это была всего лишь запятая. Потому что из этой фразы я понял, что могу помешать.
        Бесс ждала меня посередине импровизированной арены, поигрывая свёрнутым кнутом. Когда она посмотрела на меня, в её взгляде я не увидел ни намёка на любовь, или хотя бы дружеское чувство. Холодный отстранённый взгляд Домины.

«Ты воспринимаешь меня, как проклятие, - заметил попутчик. - Но попробуй подумать обо мне, как о благословении».

«Не. Я столько не выпью».

«Без меня тебя убили бы. А я дам тебе шанс. Ты перестанешь быть бесправной пешкой в чужих играх и станешь хозяином этого мира. Поверь, когда я закончу, ты скажешь мне спасибо».

«Давай ты исчезнешь, и я скажу тебе спасибо уже сейчас?».
        На этот раз ощущение было такой, будто мне походя отвесили пощёчину. Больно и обидно, аж до слёз.

«Просто не мешай. И обещаю: она не будет мучиться. Умрёт быстро, ты даже испугаться не успеешь».

«Погоди... Так ты что, всерьёз рассчитываешь победить?!» - изобразил я удивление.
        Так удачно совпало, что как раз в этот момент заговорила Бесс:
        - Долго же ты прятался, Честертон. Я уж думала, отделаешься запиской с признанием поражения.
        - Я стану главой клана! - заорал, брызгая слюной, тёмный попутчик.
        - Эк его накрыло. Уважаю, -- раздался откуда-то сзади и сбоку голос Эрта. - А какого клана - уже придумал? Не Маклаудов, случайно?
        Бесс тоже усмехнулась. Наверное подумала: «Вот как здорово Лин идиота Орландо изображает».
        - Не будем тянуть время, - сказала она тоном, в котором даже тени усмешки не было. - Начнём бой.

«Да было бы что начинать, - мысленно зевнул я. - Эй, попутчик! Давай сразу разрыдаемся и уползём?»
        Бесс взмахнула рукой, расправляя кнут. Стальной конец его поднял с земли облачко пыли. Издав яростное рычание, попутчик выхватил из личного пространства меч и рванул в атаку.
        Хорошо. Пусть бесится. Пусть с ума сходит от злости. Бесс - достаточно опытный боец, чтобы этим воспользоваться. Блин... Боль-то действительно мне испытывать. Ну да что поделаешь. Лучше уж потерпеть боль, чем жить, осознавая себя убийцей Бесс. Одно счастье - жить долго не придётся. Эрт меня за такое выступление убьёт однозначно, и даже утруждаться вызовом на поединок не станет.
        Как я и предполагал, попутчик налетел на Бесс с простейшим расчётом: сокрушить, смести с пути мгновенной атакой. Как я и надеялся, Бесс оказалась умнее моего попутчика в сорок раз минимум. Она до последнего стояла неподвижно, изображая растерянность, но когда попутчик уже обрушил на неё удар, она изящным пируэтом переместилась в сторону, и он пролетел мимо.
        А дикая боль, которая обожгла мне правый бок в следующую секунду, была уже моя. И я заорал. Если бы мне подчинялось тело, я бы, наверное, орал до хрипоты, до потери сознания. Но всё, что я мог, это выть мысленно.

«Доволен? - заверещал попутчик. - Может быть, перестанешь меня отвлекать? Пока твоя первая любовь не порвала нас в клочья своим кнутом!»
        Он, отскочив на безопасное расстояние, осмотрел правый бок. На одежде зияла дыра, из неё выглядывали рёбра, сочилась кровь... Я глазам не верил. Может, попутчик создаёт мне галлюцинации?!

«Да. Продолжай так думать».
        Несмотря на боль и страх, я всё же был немного рад увидеть свою кровь. Она послужила доказательством того, что я пока ещё человек. Моё тело не превратилось в сплошную метаморфическую массу.
        Под нашим с попутчиком взглядом рана начала затягиваться.

«Все будут думать: Регенерация. Но мы-то с тобой знаем, что Метаморфизм, правда?»
        Со стороны и вправду было не отличить: зарастает рани и зарастает. А уж наниты там старательно её заштопывают, или запасённая в инвентаре метаморфическая масса заклеивает - не разберёшь.
        - Ты готов? - спросила Бесс. - Или мне пока чаю попить?
        Попутчик посмотрел на неё. В сумерках её лицо освещалось только светом костров. Лицо казалось жестоким, безжалостным. Впрочем, почему «казалось»? Она действительно могла такой быть. Только вот почему со мной?!

«Повторить ещё раз? Тебя уж списали, Лин. Всё кончено. Об этом и говорила Голди, когда отдавала тебе эссенцию: возьми судьбу в свои руки. Смирись: дети в эти игры не играют. Пора взрослеть, причём, резко».
        Под взрослением он, видимо, подразумевает убивать всех подряд. Что ж... Может, и не самая плохая стратегия в этом мире. И теперь, когда его словам вторит тупая боль в боку, от них не так легко отмахнуться.
        Попутчик рассёк мечом воздух и снова двинулся на Бесс. Теперь он двигался осторожнее. Боль не разозлила его, но сделала бдительным.
        Бесс тоже сделала шаг навстречу, чуть заметно повела кистью правой руки, и кнут, шипя змеёй, дёрнулся к моему лицу.
        Рефлексов попутчика хватило, чтобы вовремя нырнуть вниз и кувырком уйти в сторону. Страшная металлическая змея пролетела мимо. Попутчик вскочил на ноги, прыгнул в сторону Бесс, рубанул мечом. Бесс уклонилась и тут же направила кнут в ответную атаку. Попутчик попытался отбить его мечом, но лезвие ударило слишком далеко от кончика, который летел ему прямо в голову.

«Ложись!» - заорал я.
        Попутчик бросился на землю плашмя, кнут лишь слегка оцарапал затылок, но и от этого «ласкового» прикосновения болью пронзило до глубины мозгов. А там, в глубине, словно световая граната взорвалась. И на фоне всего этого ада зазвучал смех попутчика.

«Приятно, что ты, наконец, определил приоритеты».
        Мне вот только не было приятно. Я был готов себя с потрохами сожрать за этот выкрик. Ну а что мне оставалось, с другой-то стороны? Умереть? Я... Я не хочу!

«Правильно, Лин. Правильно. Ты начинаешь взрослеть. Давно пора. Либо ты, либо она. Вот до чего дошло, и сейчас не время выяснять, кто больше виноват. Ты хочешь жить, и я хочу того же. Так давай отобьём себе это право!»
        Он бросился на Бесс, и та не успела подтянуть кнут. Ей пришлось уклониться от первого удара, потом бросить кнут и выдернуть меч из личного пространства. Клинки сшиблись, зазвенели. Попутчик бился с Бесс, а я трусливо сидел в стороне и не знал, что делать. Кто-то из нас двоих должен умереть: Бесс, или я. И я не мог заставить себя сделать шаг вперёд и выкрикнуть: «Я!».
        Чёрт, да с какого перепугу я должен умирать?! Да, она - Домина, она Оружейница, она - красотка, но... Это что - повод меня убить? Могла бы повести бой иначе. Просто оглушить меня, или вырвать оружие и потребовать, чтобы я признал поражение. Попутчик бы не признал, конечно, но хотя бы я понимал, что мы с Бесс всё ещё на одной стороне. Сейчас уверенность в этом таяла буквально на глазах.
        Вскрик Бесс привёл меня в чувства. Я увидел, как она детским жестом зажимает глубокую царапину на щеке и с обидой смотрит на меня, как бы спрашивая: «За что?!».
        Если бы телом управлял я, меня бы этот взгляд заставил замереть хотя бы на секунду. Но попутчик и не подумал останавливаться. Меч со свистом рассёк воздух. Бесс отняла руку от лица, отбила удар, атаковала в ответ. Попутчик с силой отпарировал и ударил Бесс ногой в живот. Охнув, она полетела на землю.
        - О, что это тут у нас? - Попутчик, присев, поднял металлический кнут. Стальное оружие слушалось малейшего мановения кистью. Казалось, кнут - живой. Он будто предугадывал желания владельца и стремился их исполнять.
        Попутчик размахнулся, стальная змея хищно метнулась к Бесс. Та, вскрикнув, откатилась в сторону, вскочила, держа перед собой меч обеими руками.
        - Да что с тобой такое? - крикнула она в полнейшем недоумении.
        Не знаю, зачем и почему я ей поверил. Этому её взгляду, выражению лица. Казалось, будто сквозь маску наконец проявилась настоящая Бесс.

«Нет!» - крикнул попутчик, вновь бросая кнут в нападение.
        Бесс отбила кончик кнута и прыгнула на меня. Опасно, рискованно, однако у неё, похоже, не оставалось другого выбора. И она успела.
        Попутчик замешкался с мечом, кнут и вовсе ему только мешал в ближнем бою. Бесс, развернувшись в полёте, нанесла удар...
        Она могла бы снести мне голову, но ударила лишь оголовком меча, а потом добавила - ногой в грудь.
        Воя в бессильной ярости, попутчик шлёпнулся на задницу.
        - Убью! - заорал он и махнул левой рукой с кнутом.
        Бесс выполнила умопомрачительное сальто назад, уходя от смертоносной стали. Будь дело днём - сальто вышло бы ещё более умопомрачительным, потому что обзор, открывающийся мини-юбкой, был краткосрочен, но безупречен.
        Попутчик вскочил. Бесс приземлилась на ноги как раз вовремя, чтобы увидеть несущегося на неё... меня. Решение она приняла быстро, и оно застало врасплох нас обоих: меня и попутчика. Бесс вскинула левую руку. Ладонь охватило пламя. Потом она махнула рукой, будто что-то бросая, и в меня полетела огненная стрела. Или, скорее, копьё - учитывая размеры.
        Наверное, попутчик успел бы уклониться, но он от неожиданности попытался отбить огненное копьё мечом. Обычное копьё отбил бы - удар вышел безупречно. Но пламя лишь дёрнулось и ударило меня в грудь.
        За вспышкой ослепительной боли пришла тьма облегчения.
        Глава 38. Рождение монстра
        Наверное, примерно так чувствовал себя терминатор-два, когда очнулся после того, как Т-1000 пробил ему аккумулятор. Тьма, тьма, тьма, и вдруг во тьме спасительная, волшебная, замечательная строчка дорогого и любимого интерфейса: «Ограниченный доступ».
        Я открыл глаза. От этого мало что изменилось: по-прежнему было темно. Где-то неподалёку вопили всё те же зрители. Я с трудом поднял руку и отбросил с лица тряпку. Тут же непроизвольно вскрикнул: рядом со мной лежал незнакомый мертвец.
        Повернув голову в другую сторону, я увидел ещё одного мертвеца, тоже незнакомого. Это что ж получается? Я - умер? Меня списали в утиль, как покойника? А может быть, умер не я, а мой злой брат-близнец, он же тёмный попутчик? Было бы неплохо. Да и шансы неплохие: пока что его не видно, не слышно. Тело мне подчиняется, пусть и с трудом. Интерфейс, вон, прорезался. Доступ, правда, ограниченный, но он таки есть, хоть какой-то. Глянуть хоть, что у меня там с очками навыков, после всех приключений.

«Информация об очках навыков недоступна».
        Я застонал в чёрное ночное небо. Надо ж, как успел привыкнуть к интерфейсу, что теперь без него - как без рук. Ладно, чёрт с ними, с очками. Но что-то же должно быть? «Ограниченный доступ» подразумевает доступ!

«Доступна разблокировка 1 умения. Разблокировать?»
        Помнится, раньше речь шла о двух... Но наверняка что-то успел разблокировать мой тёмный попутчик. поскольку больше мне ничего не предлагалось, и я ткнул «Да».

«Разблокировано умение Разделение».
        Круто. Реально круто. А что это? Типа «разделяй и властвуй»? Названия умений, конечно, очень информативны. Впрочем, кажется, это умение мелькало в связи с навыком Метаморфизма. Значит, как-то связано с модификацией псевдоплоти... Фу, нет, лучше не касаться этого даже в мыслях. И вообще, хватит валяться! Я ведь не умер, в самом-то деле, даже наоборот. Жив, здоров, проиграл турнир, свободен, словно птица в небесах, обладаю лицом Орландо Честертона. Могу спокойно помахать Эрту ручкой и свалить в Цитадель, налаживать отношения с Бетани. Если, конечно, ещё есть, что налаживать. Если, конечно, Эрт даст мне летающую платформу, а не кулаком в зубы. В общем, да, будущее впереди не такое уж безоблачное, но, по крайней мере, непосредственно смерть мне вроде как не угрожает.
        В Цитадели, кстати, наверняка Рю сидит, если Аша успела его вытащить. Надеюсь, что успела. Надеюсь, он не слишком обиделся на меня за отрубленную руку. Может, я даже её заменить смогу, если интерфейс полностью ко мне вернётся.
        С такими мыслями я сначала сел, затем попытался встать. Именно «попытался», потому что где-то на середине амплитуды меня будто парализовало. Так я и замер в идиотской позе, беспомощно шаря в воздухе перед собой левой рукой. Только она одна меня и слушалась.

«Это... было... сильно», - пробормотал тёмный попутчик, будто просыпаясь после глубокого сна.
        - Нет, - прошептал я. - Убирайся! Я... Я не пущу тебя больше!

«Куда это ты меня „не пустишь“? Я уже здесь. Так, ну и что это за дела? Кто тебе позволил забрать руку и голос?»
        В его интонациях даже злости не было. Усталый папаша вернулся домой с работы и отчитывает непослушного ребёнка. Но всё же... Всё же не мог ведь он отобрать у меня эту руку?

«Думаешь о том, что я не смогу забрать у тебя руку и голос?»
        Это что, он спрашивает? Значит, и мысли мои не слышит, если они не к нему конкретно обращены. Да меня определённо удачно шарахнуло огненной стрелой! Лучше и не могло.

«Ты чему-то радуешься? Твоя глупость неистребима...»
        - Сам-то шибко умный? - сдавленным голосом произнёс я. - Всё, конец. Ты вылетел с турнира.

«Это помешает мне убить ту сучку с огненными навыками?»
        - Э-э-э... Да?

«Нет».
        Он рывком поднял моё тело на ноги. Тело покачнулось. Оно ещё было слишком слабо, но быстро приходило в норму. Попутчик повернул голову. Здесь, где мы стояли, было темно, только свет звёзд и луны, да отблески далёких костров позволяли что-то разглядеть. Костры горели там, где шли бои, откуда доносились возбуждённые голоса. Туда смотрел тёмный попутчик и улыбался.
        - Нет! - крикнул я и схватил его за горло левой рукой.

«Ну хватит. Раньше ты вёл себя глупо и смешно, но это уже просто нелепо. Задушить себя, когда все думают, что ты уже умер? Да тебе памятник поставят. Так и вижу эту скульптуру под названием „Лин Табул удушает себя левой рукой, потому что правую не контролирует“. Может, хватит?».
        - Ты никого больше не убьёшь, - прохрипел я.
        В глазах темнело от удушья.

«А вот тут ты сильно ошибаешься».
        Он поднял правую руку и, схватившись за левую, легко как-то её повернул. Я зашипел от боли и отпустил собственное горло.

«Хороший мальчик. Теперь пошли. Кровища сама себя не прольёт».
        Он сделал шаг, и я закричал. А что мне оставалось? Руку он удерживал, и, как бы смешно это ни звучало, правая рука была гораздо сильнее левой. Ну, тут даже грешить не на что, кроме большей части интерфейса, играющей на стороне тёмного попутчика. Ничего такого особо трудоёмкого я правой рукой в этом теле не делал, а на тренировках работал обеими одинаково.
        Крик у меня не получился. Результат усилий больше напоминал мышиный писк.

«Самому не противно? Визжишь, как баба».
        Ещё один шаг. И, хотя мне действительно было противно, я дождался, пока попутчик заполнит наши лёгкие воздухом, и заорал вновь. На этот раз получилось куда как громче. И, кажется, кто-то там, в толпе, услышал. От зрительской массы отделилась одна фигура и быстро пошла в нашу сторону. Блин, этого я как-то не хотел. Первая лёгкая жертва для попутчика!
        А чего я, собственно, хотел-то? Зачем орал? Запаниковал, как дурак, и решил сделать хоть что-то вопреки воле своего злобного брата-близнеца.

«Прекрасно. - Попутчик тоже увидел, что к нам кто-то идёт, почти бежит. - Не возражаешь, я пока сломаю тебе руку? Мне понадобится меч».
        Он усилил давление на руку, принялся заламывать запястье. Мне показалось, я слышу, как трещит сустав. В глазах потемнело от боли, зубы непроизвольно скрежетали... Да что ж такое! Должен быть какой-то способ совладать с этой тварью, или нет?!

«Активировано умение: Разделение»

«Подтвердите намерение отделить субличность».
        Думать мне было нечем. Тот участок сознания, что всё ещё оставался моим, захлёбывался от боли. Других способов спасения мне никто не предлагал, и я согласился. Тыкнул «да» и в первый миг почувствовал злобную радость: тёмный попутчик орал у меня в голове. Он был в панике. Он выпустил мою руку и, кажется, утратил контроль над телом. Я рухнул на чей-то труп и даже отползти не мог - не получилось двинуться.
        - Вот тебе, тварь, - прошептал я. -- Что бы это ни было - вот тебе!

«Производится выделение метаморфической массы для создания носителя субличности».
        Это ещё что за?..
        Инвентарь буквально вырвало невразумительной массой телесного цвета. Она шлёпнулась рядом со мной на землю и будто забурлила, быстро меняя форму.

«Доступ к интерфейсу восстановлен».

«Обнаружены разблокированные умения, не соответствующие очкам соответствующих навыков».

«Заблокированы следующие умения...»
        Я мысленно отмахнулся от интерфейса, который уже успел мне надоесть, хотя несколько минут назад я о нём буквально мечтал. Сейчас снаружи творилось что-то более важное.
        Метаморфическая масса выпростала ноги и руки, которые, впрочем, больше походили на лапы. Мускулистые, с кривыми и толстыми когтями. Голая тварь приподнялась на карачках, повернула ко мне голову, и я содрогнулся. Эта клыкастая рожа была мне хорошо знакома.
        - Спасибо, - прорычала она. - Папочка...
        От попыток рожи улыбнуться меня едва не вырвало.
        - Лин? - послышался приглушенный голос. - Ты очнулся? Не уходи пока, Бесс специально тебя вырубила, чтобы... Что это?
        Это был Стив. В моём обличии, но - Стив. Он подбежал ко мне, остановился и не сразу заметил поднимающуюся на задние лапы тварь.
        - Бе-ги, - просипел я.
        Убежать Стив не успел. Попутчик размахнулся здоровенной лапой и ударил Стива по голове. Голова дёрнулась, в сторону полетели ошмётки псевдоплоти. В разрыве на виске блеснул металл.
        Скелет фурии вселял надежду. Всё-таки у Стива был в буквальном смысле слова стальной стержень, а попутчик мог похвастаться только горой мышц.
        Стив молча кинулся в бой. Меч доставать не стал, понял, что рубить моментально зарастающую метаморфическую плоть не имеет смысла. Он, как борец, схватил попутчика за пояс и попытался швырнуть на землю. Но мне показалось, что он словно на стену налетел. Попутчик не шелохнулся. Он в свою очередь подхватил за пояс нагнувшегося Стива и рывком поднял его над собой.
        - А ты неплох, - прорычал он. - Не возражаешь, если я кое-что у тебя позаимствую?
        Чудовищная пасть раскрылась, растянулась, как в фильме ужасов, и попутчик одним движением забросил в неё Стива. Он... Он его попросту сожрал!
        Я глазам своим не верил. Эта бугрящаяся мышцами туша стояла, покачиваясь, с таким выражением рожи, будто всерьёз раздумывала, рыгнуть, или не стоит.
        Потом что-то начало происходить. По туловищу твари пробежала рябь. Вот оно вообще пошло волнами. Метаморф издал хрюкающий звук, и вдруг полностью изменился. Как-то мгновенно, раз - и всё. И передо мной стоял Лин Табул. Правда, голый.
        - Потрясающе, - пробормотал он и поднял руки к лицу. - Какая мощь. Какие... Какие возможности!
        Он резко опустился на одно колено и с размаху врезал кулаком по земле. Кулак пробил твёрдый наст, рука по локоть погрузилась в землю. А когда он выдернул её, я увидел в быстро зарастающих ранах металлический блеск.
        - Вот и всё, папа, - усмехнулся мне попутчик, поглотивший Стива и завладевший его скелетом. - Беги, если сможешь. А я пойду и выиграю турнир, как гладиатор.
        - Нет, - прошептал я.
        - Я убью всех, кого выставят против меня. Я стану главой рода. Клана. Мира. Я один. Твоя помощь не требуется. Беги, если найдёшь, куда.
        На нём появилась одежда. Наверное, он успел переместить одежду Стива в личное пространство и вот теперь призвал её прямо на тело. Сделал то, чему я так толком и не научился...
        Я лежал, беспомощный и неподвижный, и смотрел в спину своего тёмного попутчика, который, весело помахивая мечом, направлялся в сторону толпы. Туда, где шёл турнир. Туда, где решалась судьба нашего рода. Туда, где рано или поздно с ним сойдётся в схватке Бесс, и в этот раз вряд ли она сумеет остаться в живых.
        Я хотел подняться и бежать следом, но всё, что мог - это пошевелить пальцами левой руки.
        Глава 39. Последнее «прости»
        Хотелось плакать и громко ругаться нехорошими словами. Но плакать не позволяла гордость, а ругаться - местная языковая система. Да и с «громко», честно говоря, у меня были серьёзные проблемы. Незваный гость покинул моё сознание, я вернул себе полную власть над телом, но тело отказывалось подчиняться этой власти. Меня словно парализовало. Не то это был «отходняк» после Разделения, не то тёмный попутчик повредил что-то у меня в мозгу напоследок - не знаю. Знаю лишь, что лежал поперёк чьего-то трупа и мог лишь дышать и слышать.
        Голова у меня была повёрнута в сторону турнира, который с тех пор, как туда удалился тёмный попутчик, заметно оживился. То и дело доносились крики. Правда, восторга и упоения битвой в них не слышалось - только ужас и что-то вроде негодования: мол, да что ж это такое? Где там уже справедливость, официант, ау?!
        Я видел только часть собравшейся толпы зрителей. Плац они обступили плотно, и боёв я не видел, но впечатление складывалось такое, что «Лин» проводит один бой за другим. Как ему удалось обойти правила - понятия не имею. Может, просто убил всех, кто возражал? Я даже не мог сказать, с кем он сражается.
        Но вот с плаца долетел особенно громкий вопль. Что-то просвистело в воздухе, больно ударило меня в плечо и покатилось по земле. Я моргнул, радуясь, что хоть это у меня получается, и, сфокусировав взгляд, понял, что смотрю на отрубленную голову. Более того - я узнал эту голову. Даже если бы не опознал искажённое лицо, остро заточенные зубы не оставили бы сомнений.
        На меня смотрела мёртвым взглядом голова Изгоя Рика. Какой же силы должен был быть удар... До плаца, наверное, метров сто, если не больше. Может, сейчас кто-нибудь потащит сюда трупы и увидит меня? Я, наверное, смогу пропищать что-то вроде «спасите, я живой, а Лин не настоящий!»
        Однако трупы теперь сваливали неподалёку от места действия. Наверное, даже прислуга жаждала досмотреть шоу до конца, который был уже виден. И даже слышен...
        - Финал! - прогремел голос Эртовского брата. - Последний поединок турнира. Двое оставшихся участников выяснят, кто же возглавит новый род клана Виндзор...
        Я дёрнулся, изо всех сил постаравшись встать. Нет! Надо прекратить, остановить это безумие. Прозвучали имена. Имя Бесс сорвало овации, а Лин удостоился только презрительных выкриков. Чёртов Табул, осуждённый на смерть гладиатор, порешивший столько уважаемых аристократов, мог не только выйти сухим из воды, но и сделаться главой рода. Это уже было не смешно. Никто и не смеялся.
        Левую руку получилось сжать в кулак. Она «очухалась» первой. Несколько секунд спустя у меня получилось на неё опереться и оттолкнуться от закоченевшего трупа незнакомого аристократа. Я перевернулся на спину и посмотрел в небо, часто дыша. Да уж, боец из меня хреновый. И ходок с меня тоже так себе, честно говоря. Ни украсть, ни посторожить. Но должен же быть хоть какой-то выход! Нельзя допустить схватки Бесс с этим монстром, который тупо хочет её убить. И ведь убьёт... Теперь, когда я ему не мешаю, когда у него скелет фурии и прокачка, несовместимая со здравым смыслом.
        Кстати, а что у меня с навыками?
        Я пробежал взглядом логи новообретённого интерфейса и поморщился. При «разводе» мне досталось немногое. В основном все очки уволок с собой тёмный попутчик, я же лишь чуть-чуть повысил навыки Мастер Клинка, Метаморфизм и Защитник. Последний-то за что? За Рю, которому я отрубил руку, если вообще не убил? Не заслужил я этих очков, совсем не заслужил... Да и что они мне дают вообще? Ну, помимо этого бессильного желания бежать спасать Бесс?
        Заскрипев зубами, я немного приободрился: вот, уже зубами скрипеть получается. И правое колено. Когда я попытался его согнуть, оно совершенно точно дрогнуло. Подвижность возвращалась к телу. Вот только времени было всё меньше. Звуков, сопутствующих поединкам, я пока не слышал, но это было затишье перед бурей. Впрочем, не такое уж затишье.
        - ...и будешь служить! - донёс до меня ветер голос Бесс. Нотки Лидерства явственно звучали в нём.
        - Да я скорее убью этого недомерка! - проревел раздосадованный Озимандиус.
        А-а-а, Оззи сообразил, что, в случае победы «Лина», он должен будет принести клятву верности ему. Да уж, сочувствую. Причём, от души и всем сердцем. Жизнь - жестокая штука, и она может обломать тебя, даже если ты - могущественный правитель Форпоста Изгоев. Что уж говорить обо мне...
        Правая нога согнулась. Я бы поаплодировал себе, но правая рука пока ещё слушалась с трудом. Плевать на неё, мне встать бы...
        И вдруг я услышал шаги. Не веря своему везению, зашарил взглядом по округе и увидел спотыкающуюся фигуру, бредущую ко мне со стороны особняка.
        - Э-э-эй, - чуть слышно простонал я.
        Фигура продолжала двигаться. В какой-то момент на неё упал свет костра, и я узнал Вуд. Бледная, осунувшаяся, сама похожая на мертвеца, она зачем-то шла к трупам. Меня передёрнуло. Это напоминало легенды о слоновьих кладбищах - местах, куда уходят слоны, чувствуя приближение смерти. Вот ляжет сейчас и умрёт...
        Вуд остановилась, не дойдя метра до меня. Помолчала, будто собираясь с силами, и глухо сказала:
        - Дверь не закрыл. Придурок.
        - Это был не я...
        Она говорила словно бы в подушку, я -- словно придавленная мышь. Со стороны диалог, наверное, звучал умопомрачительно.
        - Я вышла. И услышала. Что Орландо. Убили.
        Слова давались Вуд нелегко. Она будто выталкивала их из себя. Но постепенно действие Зелёной Пыли ослабевало, и речь её делалась уверенней.
        - Я подумала, что наговорила лишнего. Хотела извиниться. А ты, оказывается, не умер.
        Мило. То есть, если я живой, извиняться она не будет? Нет, ладно, я не принципиальный. Только вот всё равно логика какая-то странная. Может, потому что женская? Высказывать такое предположение я не рискнул, Вуд могла меня и добить, чтобы потом спокойно извиниться. Умирающая, обдолбанная - мне казалось, что она всё равно посильнее меня, даже в лучшей моей форме. Не то что сейчас.
        - У нас... проблемы... - прошептал я.
        - Есть немного. Но мы в подходящем месте, не находишь?
        - Нет. Бесс...
        - Она, как я понимаю, дерётся со Стивом?
        - Стив мёртв.
        - Что? - нахмурилась Вуд.
        - Его поглотил мой двойник... Нет времени объяснять. Он отделился от меня, это из-за эликсира Голди...
        - Ты что несёшь? - Вуд сделала ещё один шаг вперёд и с видимым трудом опустилась на корточки рядом со мной. Мельком посмотрела на отрубленную голову Рика. Не то не узнала, не то просто не испытала никаких эмоций. - Какой эликсир? Какой двойник?
        - Метаморф! - застонал я. - У него прокачка такая, что он... И скелет фурии. Да он бессмертен! Никто не знает... Бесс... Он её убьёт! - наконец-то сформулировал я основную мысль.
        До Вуд, сквозь туман наркотического опьянения что-то начало доходить. Она с сомнением посмотрела в сторону плаца. Там всё ещё продолжалась перепалка, но теперь я даже не различал голосов. Говорили мужчины, лишь иногда взвивался и опадал на их фоне голос Домины.
        - Это он оставил дверь открытой, - продолжал я с жаром шептать. - Он думал, что ты выйдешь из подвала и устроишь какой-то кровавый кошмар. Он сумасшедший, Вуд! Он только и хочет, что всех убивать. Он возглавит род, а потом будет бороться за власть в клане, и тогда... Тогда... Но прежде он убьёт Бесс. И Саманту. И Эрта...
        - Ты уверен? - Голос Вуд зазвучал жёстко, уверенно.
        - Да!
        - Подумай десять раз, Лин. Ты не бредишь после удара огненной стрелой? Там, с Бесс, точно не Стив?
        - Да говорю тебе, он сожрал Стива у меня на глазах! - Я едва не орал от досады. - Уверен ли я! Да, я уверен! Иди туда, скажи, что... Что...
        - Сказать что? Что мы протащили на турнир метаморфов и устроили бал-маскарад? Нам, конечно, поаплодируют, однако боя это не отменит.
        Я моргнул. Не отменит? Но как же... Но почему...
        - Лин, ты вчера на свет родился? Эти люди собрались здесь, чтобы увидеть кровь и мясо. Пускай у метаморфа и с тем, и с другим негусто, однако нашинковать Королеву Клинков он вполне себе в состоянии.
        - И что же делать?..
        Вуд задумалась. Судя по интонациям спорящих голосов, дискуссия близилась к завершению.
        - Нужно победить, - сказала Вуд.
        - Как?!
        - Говоришь, этот твой двойник хочет всех убить?
        - Да. И ему важно именно побеждать на турнире. У него, по-моему, какой-то комплекс... Он из себя выходит, если в его силах усомниться.
        - Комплекс? - переспросила Вуд. - Комплекс это хорошо. Идти можешь?
        Я попробовал подвигать ногами. Казалось, будто пытаюсь силой мысли управлять роботом.
        - Пошли!
        Вуд неожиданно резко встала, дёрнув меня вверх, за собой. Подняла легко - как куклу - и, перекинув мою левую руку себе через шею, пошла к плацу. Правая её рука придерживала меня за пояс. Кое-как ковылять получалось, но в основном Вуд меня просто тащила.
        - Что ты задумала? - спросил я.
        - Тебе скажи - тоже захочешь, - огрызнулась она.
        Со стороны плаца прозвучал командный голос, велящий начинать бой. Вуд попыталась ускорить шаг, но я мёртвым грузом висел у неё на шее.
        - Сам доползёшь, - сказала она, и я послушно рухнул на землю. - Объяснишь Эрту, что нельзя дать этой твари собраться.
        - Куда собраться? - вытаращился я на неё. - Что ты собираешься делать?!
        Вуд сделала несколько шагов, потом остановилась, обернулась.
        - Да, - пробормотала она. - Извини.
        И, как будто этим словом оборвала все связывающие нас нити, развернулась и подошла к толпе.
        - Эй, Лин! - услышал я её возглас. - А слабо с двумя? Или малыш испугается?
        - Я ничего не боюсь! - заорал дурным голосом «Лин». - Выходите хоть десять сразу!
        - Вуд, уходи, - услышал я холодный голос Бесс. - Мы бьёмся за титул.
        - Я не оспариваю титул, Домина. Просто хочу размяться, засиделась. Что, если я весь турнир проспала, так мне теперь и не рады?
        Тишина. Потом - раздражённый вердикт Домины:
        - Хорошо. Только не путайся у меня под ногами.
        Глава 40. Последний поединок
        Выбора у меня попросту не оставалось. Я должен был увидеть этот бой во что бы то ни стало! Слишком уж много всего от него зависело. А если быть предельно откровенным, то зависело от него буквально всё. Поэтому я встал, преодолев дрожь в коленях, и кое-как доковылял до людей, окруживших арену битвы.
        - Где Эрт? - с трудом проговорил я. Ощущение было такое, будто во рту каша.
        От меня поначалу шарахнулись.
        - Ох ты ж... Живой! - услышал я с нескольких сторон сразу.
        - Я ещё не то могу, - похвастался я. - А где Эрт?
        Мне казалось очень важным найти Эрта и рассказать ему, что на самом деле с Бесс сражается метаморф со скелетом фурии... Однако стоило мысленно это сформулировать, как я будто споткнулся. Так и представил себе ласковый взгляд Эрта: «Да ты что? Серьёзно? То есть, ты хочешь сказать, что это - не настоящий Лин Табул, а метаморф со скелетом фурии? Кто бы мог подумать, кэп!».
        Разумеется, я ему тут же скажу, что это не тот метаморф. Что того метаморфа съел метаморф, которого я «родил» путём Разделения после приёма эссенции, которую мне дала Голди, чтобы я устроил переворот в нашем клане, которого ещё даже нет, и, кстати, да, этот метаморф агрессивен и очень опасен... Тут у меня у самого голова кругом пошла. Пока я объясню всё это Эрту, бой закончится. А уж чтобы Эрт мне поверил... Не знаю, как Вуд поверила.
        А ещё я не знаю, как Вуд собирается помочь Бесс. Объективно. Умирающая, под кайфом - она для моего тёмного попутчика буквально на один зуб. Он же убьёт её в первые секунды, а потом медленно, с удовольствием поиграет с Бесс, как сытый кот с мышонком. Что же задумала Вуд?
        Но с чего я вообще взял, будто она что-то задумала? Зелёная пыль - такая зелёная пыль... Может, Вуд вообще думает, что у неё интересные глюки со смыслом и спецэффектами, предсмертные галлюцинации.
        Пока я, с раскрытым на полуслове ртом, всё это думал, зрители протолкали меня поближе к полю битвы.
        - Хочешь поставить на Табула? - проорал кто-то на ухо. - Я думаю, он завалит твою подружку.
        Я вздрогнул. Подружку? Мою?! Кто может знать про меня и Бесс, я ведь ношу облик Орландо! Но, взглянув в глаза человеку, который это сказал, я понял, что имею дело с сарказмом. Конечно, Бесс меня чуть не убила. Теперь очень смешно назвать её моей подружкой.
        Немного подумав, я нахмурился и заявил:
        - Я скорее на неё поставлю, чем на этого недоделка. Род, возглавляемый Табулом? Ха!
        Каша изо рта постепенно исчезала, язык шевелился свободнее. Меня хлопнули по плечу, засмеялись. Однако смех быстро утих - начинался поединок.
        Впрочем, «поединком» это было называть несколько неправильно, потому что бой был - два против одного.
        Глядя на сосредоточенное лицо Бесс, я не мог угадать, понимает ли она, что с её соперником что-то не так. Она хотя бы не выглядела расслабленной, предвкушающей лёгкую победу - и то хорошо. Свёрнутый кольцами кнут в её руке пока выжидал, будто затаившийся дракон. Бесс внимательно следила за «Лином».
        Тот тоже не торопился. И, хотя на его лице, будто приклеенная, висела улыбка, чувствовалось, что и он предельно собран и напряжён. Отчасти меня это успокоило - выходит, Бесс для него всё же не лёгкая добыча, - а отчасти напрягло: если бы он действовал на эмоциях, то скорее бы проиграл. Эх... Не успел я толком объяснить Вуд, что этого отморозка достаточно вывести немного из себя, и потом он уже себя не контролирует...
        Вуд не сводила взгляда с «попутчика». Она первой нанесла удар, увидев, что он смотрит на Бесс. Вуд одним прыжком подскочила к нему и рубанула мечом, будто норовя перерубить пополам в области пояса.
        Попутчик вступил в игру неудачно. Почувствовав атаку, он мигом переключился с Бесс на Вуд. Сделал быстрый шаг ей навстречу, уходя от удара, и попытался контратаковать. Наверное, ему бы это удалось -- двигался он стремительно, в отличие от Вуд, в движениях которой чувствовалась заторможенность, пусть и не такая сильная, как я опасался. Но попутчик совершил серьёзную ошибку, выпустив из виду Бесс.
        Свистнул, рассекая воздух, стальной кнут, и руку попутчика, сжимающую меч, обвила смертоносная петля. Попутчик взвыл. Бесс дёрнула кнут на себя. Казалось, кнут слушается её мысленных приказов - а может, так оно и было. В ответ на движение, кнут не потянул руку назад, но аккуратно размотался, спиралькой спуская кожу с руки. Это напоминало чистку картофелины. Меня затошнило, но глаз оторвать от зрелища я не мог. Тем более что под кожей обнаружились кровоточащие мышцы и сосуды. Да, конечно, метаморфу было больно, как любому человеку, но вот мышцы и кровь - это уже имитация. Значит, он всё-таки хочет сойти за обычного, настоящего Табула. Озаботился заранее, перестроил организм. Не такой уж он отморозок, как я думал. Пожалуй, эта хитрая тварь и вправду сможет многого добиться, если перешагнёт через труп Бесс.
        Попутчик повернулся, махнул рукой - не как боец, но как раздосадованный ребёнок: мол, уйди отсюда, не видишь, я играю!
        Расстояние до Бесс было большим, никакого толку от этого удара не вышло. А вот Вуд момента не упустила. Выйдя из своей неудачной атаки в боевую стойку, она не стала тратить время на замах и нанесла колющий удар в спину.
        Метаморф вскрикнул и бросился на землю. Вовремя среагировал. Судя по кровавому следу на мече Вуд, лезвие успело войти в плоть сантиметра на два.
        Яростно рыча, попутчик откатился в сторону. Причём, в сторону обрыва. У меня сердце ёкнуло. Вот бы свалился... Нет, он, конечно, не погибнет, но хоть что-то... Хоть станет ясно, что он - метаморф. Потому что вряд ли он будет лежать и имитировать смерть или тяжёлые травмы. Не тот характер. Вскочит и побежит мстить за обиды.
        А с другой стороны, если все узнают, что Лин Табул - метаморф, чем это обернётся для меня лично? Он ведь и сдать меня сможет. Ткнуть пальцем и сказать: «А Орландо-то ненастоящий!» Кто-нибудь, владеющий навыком Распознавания, внимательно на меня посмотрит, и...
        - Как вы посмели! - заорал попутчик, стоя на краю и переводя взгляд с Вуд на Бесс и обратно. - Вы! Вы...
        Он кипел от ярости, но сказать ничего не мог. А как ты хотел, сынок? Думал, когда втроём, это сплошное веселье? Нет, тут всё очень сложно. Надо уделять время обеим партнёршам, а не концентрироваться на одной. Любая ошибка может стать последней.
        Рука попутчика быстро покрылась новой кожей. Дождавшись, пока она полностью восстановится, попутчик рванул в атаку.
        Бесс и Вуд стояли далеко друг от друга. Волей-неволей ему пришлось выбирать, и он кинулся на Домину. Она нанесла ему самое тяжёлое оскорбление. Причём, дважды, считая с той огненной стрелой.
        Бесс крутанулась на месте. Кнут свистнул над самой землёй. Удар должен был перерубить ноги попутчику, но он вовремя подпрыгнул и пропустил кнут под собой. Прыжок его закончился чуть раньше, чем ему бы хотелось, и, приземлившись, достать Бесс мечом он не сумел. Шагнул ближе, вновь замахиваясь, и опять сзади оказалась Вуд. Взмах меча, и метаморф полетел на землю, с перерубленными подколенными сухожилиями.
        Лёгким движением руки Бесс заставила кнут сплясать на спине попутчика. Располосованная одежда напиталась кровью, попутчик взвыл, подпрыгнул, тут же едва ушёл от меча Вуд. Кувырком откатился в сторону. Сухожилия он уже зарастил, вскочил на ноги. Кажется, настолько быстрая регенерация была уже за пределами здравого смысла. По толпе зрителей прокатился озадаченный ропот.
        - Сдавайся, Лин, - крикнула Бесс. - Казнь будет не так болезненна, как смерть от моего кнута.
        Мне показалось, что его глаза потемнели. Рука твёрже сжала рукоять меча.
        - Ладно, - проскрежетал он. - Вы сами этого хотели.
        Такой скорости от него не ожидал никто. Похоже, попутчик решил отбросить ложную скромность и перестать скрывать свою невероятную прокачку. Так быстро двигаться на моей памяти мог только лорд Вестбрук. Но он был адекватным. Да, он был мразью, но - адекватной мразью. Не убивал ради убийств, не рвался забраться на гору трупов и поставить там флаг. Попутчик же был опасным маньяком, и потому его скорость пугала меня куда больше.
        Вот он словно бы исчез, и тут же появился за спиной у Вуд. Словно мстя за тот, первый удар, он вонзил ей меч в спину. Вуд вскрикнула больше от неожиданности, как мне показалось. Пронзить её насквозь попутчик не сумел - видимо, лезвие наткнулось на металл. Но Вуд и этого было достаточно. Смертельно побледнев, она упала на колени. Попутчик ударил её сапогом в шею, отправив лицом в землю и освободив меч.
        Зрители не успели ахнуть - метаморф вновь исчез.
        Бесс сориентировалась лучше. Она прыгнула, вновь выполнив своё красивое сальто назад, и угадала. Появившись прямо под ней, Попутчик ошеломлённо завертел головой, недоумевая, куда подевалась соперница. В верхней точке прыжка Бесс скрутила из кнута петлю и накинула её на шею метаморфа. Тот поступил предсказуемо: вскинул к шее руки, всё ещё держа в правой меч, и попытался снять петлю. Тщетно, только из пальцев брызнула кровь, смешавшись с той, что уже текла из разодранного горла.
        Бесс приземлилась на ноги за спиной попутчика и с силой затянула петлю.
        - Сдавайся! - крикнула она.
        Попутчик взревел, махнул назад локтем. Бесс, сместившись в сторону, ушла от удара и уперлась сапогом в спину соперника.
        - Сдавайся, пока я не оторвала тебе голову!
        Издав страшный хрип, попутчик дёрнулся вперёд. Кнут прошёл сквозь плоть, как сквозь мягкое масло, и, наверное, скребнул по металлу. Расстояние между попутчиком и Бесс достаточно увеличилось. Он развернулся, позволяя петле разрезать шею, и колющим ударом пронзил Бесс живот.
        Зрители ахнули. На арене творилось что-то несусветное. Человек с такими ранениями, как у «Лина Табула», не мог жить, как бы не регенерировал. Ну хорошо, может, он бы и выжил, но для этого ему надо было хоть несколько дней полежать пластом. А этот продолжал бой.
        В отличие от Бесс. Она, побледнев, выпустила рукоятку кнута и упала на колени. Тяжело задышала, зажимая рану на животе. Между пальцами текла кровь. Я не мог заставить себя вдохнуть. Повторял про себя, что рана эта не смертельная, что в этом мире наниты могут и не такое заштопать. Но кровь продолжала течь, а Бесс, подняв взгляд на попутчика, хрипло сказала:
        - Я... Я признаю...
        - Да мне плевать, не утруждайся, - пробулькал растерзанным горлом метаморф. - Дай-ка посмотрю, какая ты изнутри.
        Он занёс меч над обессилевшей, повергнутой Бесс...
        И в третий раз попался на тот же крючок.
        В этот раз на него попались все, потому что никто не смотрел на Вуд. А она встала. Незаметно подошла к попутчику со спины и ударила.
        Правый кулак пробил плоть справа, уйдя глубоко под рёбра. Левый - слева. Метаморф издал крик, выронил меч, задёргался, будто в судорогах.
        Вуд рывком подняла его над землёй, развернулась, сделала пару шагов прочь от Бесс.
        - Ну вот и всё, ублюдок, - услышал я её безжизненный голос.
        Её руки - её металлические руки - засветились, будто внезапно раскалившись. Метаморф завопил, ему вторил исполненный боли крик Вуд.
        - Нет, стой! - крикнула Бесс, дёрнувшись в их сторону, но ничего уже не успела.
        По глазам ударила ослепительная вспышка. Громыхнуло так, что уши заложило. А когда в небо улетел чёрный дым, когда глаза вновь смогли видеть, они не увидели ни Вуд, ни попутчика. Только груда искорёженного металла, кровь и ошмётки псевдоплоти, разбросанные по арене.
        Глава 41. It's alive!
        Взрывной волной расшвыряло первые ряды зрителей. Я не стал исключением. Меня отбросило на стоящих сзади людей, кто-то упал на меня, кто-то рядом. Крики и злобная ругань неслись со всех сторон, но звучали как бы издалека. На переднем плане мне чудился тонкий, длинный, пронзительный звон.
        Я столкнул того мужика, что повалился на меня. В свою очередь кто-то столкнул меня. Я встал. Не успел ещё после Разделения оклематься, и тут же едва не контузило... Впрочем, вряд ли это можно назвать контузией. Скорее уж так, оглушило немного.
        Поднялся на ноги, едва не упал, но выстоял. Взгляд без толку метался по плацу, но не находил там ничего нового. Груда металла. Пятна. Куски... Взрывом смело один костёр, и теперь эта часть плаца погрузилась во тьму. Но там, где, прижимая ладони к ушам, поднималась на ноги Бесс, было светло.
        Я чуть сознания не лишился от облегчения. По крайней мере, она была жива. По крайней мере, она прижимала руки к ушам, а не к животу. Рана всё ещё виднелась, но не выглядела такой уж страшной. Я сделал было шаг к Бесс, но остановился, потому что первым к ней подошёл Эрт. Положил руки на плечи, заглянул в глаза, что-то спросил. Бесс что-то ответила...
        Эрт повернулся к зрителям и громко сказал:
        - Турнир окончен. За явным отсутствием соперника, победу одерживает Бесс Виндзор. Или уже не Виндзор. Надо бы нам название рода придумать поинтереснее. Но это не к спеху. Оззи, твой выход!
        - Дай ты ей в себя прийти! - выкрикнул я.
        Они вдвоём уставились на меня. Бесс, кажется, удивилась.
        - Я очень рада, что ты жив и беспокоишься обо мне, Орландо, - сказала она. - Но если ты не передумал примкнуть к моему роду, постарайся впредь осторожнее высказывать свои пожелания. Я вполне способна сама решить, когда мне заниматься делами, а когда отдыхать. Озимандиус! Я жду твоей клятвы.
        Вот так... Я ради неё тут, может, с того света вернулся, а она меня походя так приземлила.
        Гигант Оззи нехотя вышел на плац. Рожа у него была чудовищно кислая. Рядом с ним шла Голди. Радостью она тоже не лучилась, но ей хоть притворяться не надо было. Оззи ничего не заподозрит, всё выглядит так, будто Голди солидарна с ним. А вовсе не сокрушается о бесполезно истраченной эссенции.
        На глазах у постепенно приходящих в себя зрителей Озимандиус преклонил колено перед Бесс. Умилительная была картина, учитывая разницу в габаритах. Казалось, что Оззи, если только захочет, одним движением разорвёт Бесс напополам и, может, даже съест. Однако все мы видели их поединок и знали, что не так-то всё просто, и неизвестно ещё, кто кого скорее порвёт и съест.
        Бесс подняла меч и коснулась им плеча Озимандиуса. Похоже, принесение клятвы чем-то напоминало обряд посвящения в рыцари из моего родного мира. Однако спокойно посмотреть мне не дали. Эрт убедился, что всё идёт своим чередом, и его вмешательство не требуется, и решительно направился ко мне. Я напрягся. Почему-то возникло такое чувство, будто Эрт идёт вовсе не для того, чтобы осчастливить меня тёплым дружеским объятием. Так оно и оказалось.
        - Ну-ка отойдём, - прорычал он и, взяв меня за локоть, потащил в ту сторону, откуда я и приковылял - туда, где сваливали трупы.
        Я не сопротивлялся. Послушно переставлял ноги. Шагов через пять мне почудилось, будто земля под ногами дрогнула, но я не придал этому значения. За сегодня уже столько чудес произошло, что несильный толчок земной поверхности - это вообще мелочь, не заслуживающая внимания.
        - В чём дело? - спросил вполголоса Эрт, когда мы достаточно удалились от посторонних ушей. - Стив успел мне рассказать, что лицо ты изменил сам, без маски. Метаморфизм прокачал?
        Я кивнул. Смысла отрицать очевидное не было.
        - И как? - Эрт зачем-то помахал у меня перед лицом ладонью. - Видения, галлюцинации, навязчивые идеи не мучают?
        - Нет уже. Нормально всё.
        - А что с Вуд? Я видел, как она тебя тащила, а потом кинулась в бой. Чего она вообще полезла?
        Мной вдруг овладела апатия и полнейшее безразличие. Вуд погибла... Пожертвовала собой ради всех нас. И она победила. Но сколько же мне всего потребуется рассказать, чтобы объяснить её геройский поступок! Сдать Голди, признаться, что я - Лин, что Орландо мёртв... Нет, лучше не начинать. Эрт первым задаёт мне вопросы, ему я первому и совру. Прости, Вуд. Я благодарен за всё, что ты сделала, но я для тебя, похоже, ничего сделать не смогу.
        -- Ей совсем плохо стало, - буркнул я, опустив взгляд. - Хотела уйти красиво...
        - Настолько красиво, что взорвала одну из наших основных боевых единиц?
        Блин... Вот это - да. Об этом я не подумал. Такой поступок будет крайне непросто объяснить.
        - Хватит мне лапшу на уши вешать. - Эрт тряхнул меня за плечо, это совпало с ещё одним толчком земли, и я почувствовал у себя на голове что-то вязкое. От сотрясение оно поползло, будто слизень.
        - Я не вешаю, - сказал я. - Ты... Ты же сам видел, Стив был неадекватен.
        Я провёл рукой по голове, снял «слизня» и посмотрел на него. У меня в руке лежал кусок псевдоплоти, сейчас больше напоминавший густую мерзкую соплю. Останки тёмного попутчика, которые разметало далеко по окрестностям... Рука дрогнула, и я уронил кусок на землю. А земля ответила новым толчком. На этот раз куда более ощутимым.
        - Да, видел, - согласился Эрт. - И даже чуть больше. Например, я заметил, что это был не Стив. Что это было? Не вздумай мне сказать, что ничего не знаешь!
        Ещё один толчок, и я проводил взглядом кусок метаморфической массы. Он, казалось, катился прочь от нас из-за содроганий земли. Но сейчас земля была спокойна, а он продолжал ползти. Что-то мне это напоминало...
        - Метаморф, - пробормотал я. - Тёмный попутчик. Он отделился от меня и...
        - Чего? - скривился Эрт.
        - Это моя тёмная половина, - повысил я голос. - Тебе правда сейчас важно всё это досконально выяснить, или хватит того, что эта тварь сильная, злобная, с напрочь сдвинутой башней и не сдохла!
        Оттолкнув Эрта, я побежал вслед за стремительной псевдоулиткой. Нагнать её мне не удалось - она всё наращивала скорость и быстро затерялась среди десятков ног зрителей, плотным кольцом стоящих вокруг Озимандиуса и Бесс. До меня доносились произнесённые унылым басом слова клятвы. Я не прислушивался. Я старался растолкать людей, которым это совсем не нравилось.
        - Он жив! - заорал я. - Метаморф не погиб! Нужно...
        Кто-то врезал мне локтем в зубы, кто-то засмеялся.
        - Паренёк не в себе. Ну-ка вышвырнем его.
        Меня, будто рок-звезду, подняли на руки и стали передавать поверху. Я увидел Бесс. Она не обращала на меня внимания, что-то говоря Оззи - наверное, свою часть ритуальной фразы.
        - Бесс! - крикнул я и ободрился, когда она подняла взгляд. - Он жив! Лин жив! Он сейчас...
        Мои пять секунд славы закончились. Безжалостная толпа швырнула меня на землю. Туда, где было темно. Туда, где невзрачной кучей лежало нечто огромное, страшное и шевелящееся.
        Я вскрикнул, ударившись о землю, но крик застыл у меня на губах.
        - Тварь... - прошептало нечто, выращивая руки и ноги. - Проклятая удолбавшаяся тварь! Она забрала мой скелет, но это ничего не значит.
        Нет, это были не руки и не ноги, а лапы. Из ещё одного отростка появилась голова, похожая формой не то на волчью, не то на собачью. Существо поднялось на задние лапы и потянулось, задрав морду к небу. А когда оно посмотрело на меня, я без особого удивления узнал клыкастую рожу из своих кошмарных снов и галлюцинаций.
        - Бесс! - завопил я, вскочив на ноги. - Беги! Спасай...
        Тёмный попутчик наотмашь ударил меня по лицу. Когти разодрали щеку, однако это была сущая ерунда. Куда хуже было то, что сильнейший удар отбросил меня шагов на пять и взорвал в голове светошумовую гранату. Я не сразу смог прийти в себя, а когда смог и попытался встать, меня снесло вновь - Эртом. Изгой, сжимая в руке меч, с криком приземлился на меня.
        - Вот это сильно, - прокряхтел он, вставая. - Вот это мощно. Как ты там говорил? «Беги»? Хорошая мысль. Сам придумал?
        Эрт вскочил, за руку дёрнул меня вверх и поставил на ноги. Зрители наконец заволновались. Ну да, когда вас предупреждают - это скучно и неинтересно. А вот когда мутант-переросток-метаморф врывается в толпу и начинает тупо рвать всех на части - совсем другой разговор ведь! Ну что же вы? Поднимите его на руки и выкиньте! Не получается? Да что ж ты делать-то будешь!
        Вслед за Эртом я побежал туда, в разгар побоища. Кажется, попутчик успел задрать человек пять, прежде чем от него бросились врассыпную. Перед монстром открылась широкая дорога к замершей с отвисшей челюстью Бесс.
        Впрочем, разбежались не все. Успевший принести клятву Оззи был не то слишком тупым, чтобы бежать от опасности, не то слишком дисциплинированным и ответственным. Во всяком случае, он единственный взял меч и шагнул чудищу навстречу.
        Схватка длилась секунд пять. Озимандиус ударил своим здоровенным мечом, монстр отбил удар когтистой лапой. От столкновения с когтями брызнули искры. Проявив невероятную для своих габаритов ловкость, Изгой уклонился от контратаки и ударил вновь. Меч рассёк монстру плечо, которое тут же заросло. И в этот раз Оззи уклониться не успел. Ему прилетело лапой по лицу точно так же, как мне. Я глазам не поверил, увидев летящего в воздухе Озимандиуса. Он казался лёгким, как пушинка. Сколько же сил в этой твари...
        В голову монстра ударила огненная стрела. Он яростно взвыл, но не загорелся и не взорвался, только покачнулся. Бесс, выиграв таким образом несколько мгновений, схватилась за кнут, и только тут я понял, что и в поединке с Оззи, и в бою со мной Бесс на самом деле играла вполсилы. Сейчас кнут в её руке завертелся с такой скоростью, что я его даже не видел. Видел только ошмётки псевдоплоти, полетевшие в разные стороны, когда монстр прыгнул на Бесс.
        И всё же плоти было слишком много. Порядком истерзанный, монстр приземлился рядом с Бесс. Я услышал её крик, увидел вывернутую руку и упавший кнут.
        - Повеселимся, пока всё не закончилось? - прорычал метаморф и, сграбастав Бесс в охапку, прыгнул. Это был прыжок зайца-мутанта. Он одним махом перелетел через наши с Эртом головы. Приземлился, тут же прыгнул вновь. Подмял под себя кого-то из аристократов, кажется, оторвал ему голову и следующим прыжком добрался до особняка.
        - Охренеть, - только и сказал Эрт, глядя, как здоровенная тварь, цепляясь когтями за вертикальную стену, стремительно карабкается вверх. На плече монстра висела Бесс. Я слышал её тонкий крик, в котором не осталось ничего от Лидерства.
        В тот миг, когда монстр выскочил на крышу, мне показалось, что здание на фоне большой круглой луны мелко дрожит. А потом я понял, что мне не показалось. Шутки кончились. Началось землетрясение.
        Глава 42. О дураках и героях
        - Вот ведь Кинг-Конг доморощенный, - покачав головой, заметил Эрт.
        Я вытаращился на него. Ну да, и правда сходство есть. Правда, монстр-метаморф ничуть не похож на гигантскую обезьяну, особняк Ротшильдов - совсем не небоскрёб, а Бесс не блондинка, но... Какая сейчас вообще разница, на что происходящее похоже или не похоже?! Спасать её надо!
        - Бежим! - заорал я, потянув Эрта за рукав.
        - Тихо, пацан, - скривился он, вырвавшись. - Не визжи, думать мешаешь.
        - О чём тут думать?..
        Он посмотрел на меня сверху вниз, смерил взглядом с головы до ног и тяжело вздохнул.
        - То есть, мы сейчас догоним эту тварь и затыкаем мечами? Так? Уверен, что сработает?
        - А... - начал было я и осёкся.
        Как Эрт может быть таким спокойным? Бесс в опасности, да все мы тут в опасности, а ещё и земля дрожит!.. Но почему же он при этом прав? Действительно, что мы можем сделать с чудовищным метаморфом?
        - Рок! - воскликнул я. - Надо найти Рока!
        Кто, как не бывший чудовищный метаморф должен знать, что в таком случае можно сделать? Или даже он сам может расправиться с моим «тёмным попутчиком», как тот разделался со Стивом.
        - Ага, - как-то лениво протянул Эрт. - Отличная идея. Только есть пара нюансов. Он в Цитадели.
        Я подождал, но продолжения не последовало.
        - А второй?
        -- Ты идиот, - отозвался Изгой. - Потому что в Цитадели Рок из-за тебя. Если б ты не рубил руки всяким Сервусам, не пришлось бы гонять Ашу телепортировать их отсюда. И сама она была бы тут.
        - Это не я, - проворчал я, указывая пальцем на ползущую по фасаду здания фигуру. - Это он.
        - А он - не ты? А кто? Что? Откуда?
        Ну да, теперь он заинтересовался и начал задавать вопросы. Как будто у нас есть на это время!
        - Долго рассказывать. Надо что-то делать. Ещё и землетрясение...
        - А с ним ты можешь что-то поделать? - поинтересовался Эрт. - Нет? Вот и не волнуйся хотя бы об этом. Просто учитывай. Кстати, сбросить метаморфа в разлом - неплохой вариант.
        Ага, отличный план, прямо в духе Эрта. Теоретически это вправду может сработать, только вот как такое осуществить - совершенно непонятно.
        - Надо спасти Бесс. - Я постарался взять себя в руки и говорить спокойно. - Нападём на монстра, чтобы она смогла сбежать.
        - Это само собой, - на удивление, не стал спорить Эрт. - Только успеется. Раз он её сразу не убил и не сожрал... Как минимум, ждёт зрителей. Вот и пусть подождёт.
        - Хорошо, - я скрежетнул зубами, но был вынужден согласиться. - Кто из наших ещё тут?
        Эрт оглядел плац, превратившийся в поле боя, заваленное трупами и кусками тел, перевёл взгляд на особняк и пожал плечами. Мда, в таком хаосе не понять, кто уцелел, а кто нет. Ещё и землетрясение... Да, сделать с ним мы ничего не можем, но из дома наверняка все выбежали, чтобы не оказаться под руинами в случае чего. И куда убежали - совершенно неизвестно.
        Но если собраться и подумать, теоретически, кто ещё из наших остался на острове? Шин, Аманда, Зет, Саманта и Ева. Кажется, всё. Может ли быть от кого-то из них польза в битве с метаморфом? Очень навряд ли... Так что и искать их нет смысла, разве что сами появятся. Погодите, не всё...
        - Ты настоящий Эрт или Зеро?
        - Угадай с трёх раз.
        Ладно, будем считать, что это настоящий Эрт. А Зеро здесь нет. Где он - узнаю позже, если выживу.
        - Ну-ка, заряди мои мечи Зачарованием, - приказал Эрт, протягивая пару Королевских Клинков рукоятями вперёд. - Метаморфа это не убьёт, но может притормозить. Значит, план такой...
        При слове «план» из уст Эрта я закатил глаза, но мечи взял и постарался сосредоточиться на Зачаровании. Интерфейс у меня вообще ещё работает или окончательно приказал долго жить? Лезвия послушно засветились синим.

«Навык Зачарователь повышен до 9 уровня», - проинформировала система.
        Я вытаращил глаза, разглядывая целую кучу предшествующих системных сообщений. Так, сперва самое важное.

«Вложено 100 очков в боевые навыки. Вложено 50 очков в небоевые навыки. Выбрать специализацию Приключенец?»
        Я едва не кликнул ДА, но решил пролистать логи поподробнее. Так, Разделение, это понятно... А это что?
        Сперва я подумал, что применённое Поглощение - просто очередной навык метаморфа и пропустил эту строчку, но присмотревшись, понял, что ошибся. Потому что следующая строка гласила:

«Поглощение входящего урона огнём. Разблокирована ветвь Пламя».
        Это получается, когда Бесс меня стрелой шарахнула...
        - Эй, ты меня слышал вообще? - вернул меня в реальность голос Эрта и увесистый тычок в плечо.
        - Нет, я...
        Клинки в моих руках вспыхнули пламенем, став лучшим объяснением, чем слова. У меня всё-таки разблокировалась магия! Несмотря на то, что в тот момент телом управлял «попутчик», эту часть навыков он почему-то не забрал.
        - Пригодится, но сути не меняет, - довольно равнодушно отнёсся к моим магическим силам Эрт, отбирая своё оружие. - Слушай ещё раз. Нападаем на тварь, я его задержу, а ты уносишь Бесс. К летающей платформе. И сваливаете.
        - Что? - я уставился на него, хотя на этот раз расслышал. - Ты... уступаешь её мне?
        - Ты дурак? - всё же с долей вопросительной интонации протянул Изгой. - Можно подумать, ты сможешь сдерживать тварь достаточно долго. Я уже видел прошлые попытки. А если я не успею свалить, то сам дураком буду.
        - Героем будешь, - буркнул я, неохотно поправляя.
        - Это одно и то же, - отмахнулся Эрт. - Мёртвый герой всегда дурак. А мёртвый дурак... Ну, тут по-разному случается.
        Он ещё умудряется пытаться шутить в такой ситуации. Земля под ногами в очередной раз дрогнула, отчего я едва не упал.
        - Ладно, пошли, - махнул пылающим мечом Эрт, неторопливо шагая в сторону особняка. - А то вправду островок потонет ещё.
        Я поспешил за ним, пытаясь на ходу заглядывать в лог, чтобы закончить с настройками. Так, если у меня есть теперь магия, то где же... Ага, вот!

«Желаете выбрать специализацию Воин Стихий? Условия: 50 очков небоевых навыков, 100 очков боевых навыков, разблокированная ветвь стихийной магии.
        ДА/НЕТ.
        Внимание! При отказе будет автоматически выбрана специализация Приключенец! Ветвь стихийной магии будет заблокирована, очки навыков распределены случайным образом!»
        Да, да и ещё раз да! Неужели от такого отказываются? Магия! Пусть на самом деле это не волшебство, но разница исключительно принципиальная.

«Получена специализация Воин Стихий.
        Разблокирована ветвь Лёд.
        Разблокирована ветвь Воздух.
        Разблокирована ветвь Земля».
        О, даже больше, чем я рассчитывал. Хотя, наверное, использовать остальные стихии пока не получится, очков навыков-то в них нет. Но вдруг в бою что-то ещё откроется.
        - Я теперь Воин Стихий! - не удержался и похвастался я.
        - Красотища-то какая, лепота, - совершенно равнодушным тоном протянул в ответ Эрт.
        Ну и ладно, наплевать, что ему наплевать. И правда, не подходящий момент. Он тут героически жертвовать собой собрался, а я хвастаться лезу.
        - Вперёд, - скомандовал Эрт, а когда я сунулся в дверь, оттеснил меня и пошёл первым. - Следуй за мной.
        Я проигнорировал противоречивость указаний из категории: «Закрой рот и ешь суп». Видимо, он всё же нервничает, хоть и не показывает этого.
        Внутри особняка землетрясение ощущалось заметнее. Одна из балок второго этажа наполовину обрушилась, частично перегородив коридор, засыпанный обломками. Стены пока стояли, но дрожали заметно при каждом толчке. Я следовал за Эртом, который гораздо лучше знал дорогу, все же это его родовое поместье. По пути нам никто не встречался, ни живых, ни мёртвых. Видимо, все успели разбежаться.
        Пролёт лестницы между вторым и третьим этажом частично обрушился. Не останавливаясь, Эрт разбежался и перемахнул через пролом длинным прыжком. Я чуть притормозил, но решил последовать за ним. Отступил на пару шагов для разбега и сиганул...
        Эрту пришлось спрятать один меч в инвентарь, чтобы поймать меня в падении и втащить на уцелевшую ступеньку. Ни слова не говоря, он тут же шагнул выше, вновь выхватывая оружие. Пламя не угасло, сияние Зачарования под ним тоже просматривалось. Удовлетворённо кивнув, Изгой продолжил путь, я поплёлся за ним. Лучше бы он меня отругал, обсмеял, поиздевался... А так всё сильнее впечатление, будто он на смерть идёт.
        - Лин...
        Я споткнулся и чуть не упал. Только бы он предсмертную речь не начал толкать, мол, прости за всё, не поминай лихом и всё такое...
        - Ты рожу сменить не хочешь? - вместо этого поинтересовался Эрт.
        Я вздохнул с облегчением, да так и замер с открытым ртом, сообразив, о чём он говорит. Получается, я всё ещё выгляжу, как Орландо. Значит, навык Метаморфизма сохранился? Или нет, и теперь я навсегда останусь с чужим лицом? Я слегка запаниковал и полез было снова в логи.
        - Ну вот, так лучше, - вернул меня в реальность Эрт.
        Я ощупал своё лицо, но, конечно, это ничего не дало. Судя по всему, я снова стал собой. Ну, то есть, Лином Табулом, который вообще-то изначально не я, но я уже привык... Как-то быстро и легко, я даже ничего не делал.
        - Быть самим собой не так уж сложно, а? - ухмыльнулся Эрт. - Хотя бывает трудновато принять себя таким, какой есть.
        Эх, всё-таки пошли философствования. Или он на что-то намекнуть пытается? Вроде обычно прямо говорит, в отличие от Шина, например.
        - Ты про что?
        - Да про всё, - пожал плечами Эрт. Помолчал и продолжил: - Я так мечтал увидеть этот дом в руинах, а теперь вот надеюсь, что он простоит ещё полчасика. Хотя призраков в нём стало ещё больше, гораздо больше.
        Ага, значит, это он не мне намекает, а о своём. Вот душу раскрывать Эрт и впрямь не любит, разве что парой намёков.
        При упоминании о новых призраках мне снова стало неловко. Ведь в смертях наших товарищей есть и моя вина. Да, не я их убил, а «попутчик», но... Он ведь часть меня? Или что он вообще такое? Появился он явно из-за эликсира Голди. Возможно, подобное случалось и с другими, с Катей, например, это объяснило бы случившиеся с ней перемены. Но ведь в случае с той же Катей я был уверен, что она просто дала волю своим подавляемым желаниям, отпустила тормоза и пошла вразнос. Можно сказать, что выпустила на свободу внутренних демонов... А в моём случае это произошло буквально, но...
        Я не успел додумать эту мысль. Эрт ударом кулака вышиб люк на крышу и одним прыжком взметнулся вверх. Я не стал пытаться повторять его трюк, опасаясь в очередной раз облажаться. Вылез по лесенке, как все люди.
        - А вот теперь и правда - красотища, лепота! - воскликнул Эрт.
        Я выбрался наружу и сразу отпрыгнул в сторону - часть крыши обрушилась, мы оказались у неровного края, за которым сразу же начинался обрыв. Это получается, уже едва ли не треть особняка рухнула, вместе с куском острова, на котором стояла. Ещё на пару метров больше, и мы бы никуда не выбрались, нас бы утащило вниз вместе с обломками.
        - Полюбуйся перед смертью, - ответил Изгою знакомый голос. Мой голос.
        Я повернулся к метаморфу. Он немного сбавил в размерах, перестав изображать Кинг-Конга, но рожа осталась прежней, чудовищной, да и пропорции нечеловеческие, лапы слишком длинные. Но голос был мой.
        - Я уже умирал, - весело отозвался Эрт. - Это совсем не страшно и даже не больно. Попробуй, может, тебе понравится.
        - Я сотру тебя в прах! - несколько невпопад прорычал метаморф.
        Но Эрт только заулыбался ещё шире. Что такого забавного он в этом нашёл? Но после следующей его фразы я понял, в чём соль.
        Глава 43. Мы из праха восстанем
        - Мы из праха восстанем! - выкрикнул Эрт.
        Тут же, словно повинуясь этой команде, на крыше завихрились появившиеся из ниоткуда пылевые смерчи, складываясь в человеческие фигуры.
        А ведь пыли тут было явно недостаточно, чтобы облечь в плоть столько народу. Да и без кровопускания Эрт на этот раз обошёлся. И вообще, раньше он говорил, что этот навык работает только в Пустошах. Прокачал умение? Или банально врал? А может, сам не знал пределов возможностей, учитывая, что удивлялся появлению «призрака» Айи.
        Видимо, вон та стройная девушка - это она и есть. Призрачное воинство явно пополнило состав с прошлого раза. Даже Рик и Вуд тоже уже здесь.
        - Эй, урод моды! - продолжил дразнить моего «тёмного попутчика» Эрт. Но тот не среагировал. - Оглох? Ничего, я знаю отличное лекарство от глухоты! Наш удар!
        Эти слова послужили командой к атаке. Да и сам Эрт подал пример, взметнувшись вверх в невозможном для обычного человека прыжке, размахивая мечами, будто взбесившаяся муха крыльями.
        Чтобы отбить нападение, метаморф отшвырнул Бесс в сторону, так что она прокатилась по крыше несколько метров. Очевидно, именно на это Эрт и рассчитывал. И даже не могу его упрекать за неоправданный риск, это ведь сработало. Я бы не рискнул, но... Но Эрт - не я. Поэтому именно он сейчас во главе призрачной армии бьётся с чудовищем, а я стою тут как дурак.
        Лезть в бой и путаться под ногами я не стал. Призванные с помощью навыка мертвецы явно как-то координировали свои действия с Эртом, а я стал бы только помехой. Вместо этого я кинулся к Бесс. Но и ей моя помощь не очень требовалась, девушка уже поднялась на ноги. И начала было создавать огненный шар, но, оглядев поле боя, передумала и тоже решила пока не вмешиваться.
        - Лин, - довольно холодно приветствовала она меня. - Если ты вправду Лин.
        - Что, тоже запуталась во всех двойниках и подменах? - не удержался я.
        - Если речь о том, что ты изображал Орландо, то я была в курсе, с кем сплю, - заверила она, будто прочитав мои мысли.
        Ну да, именно на это я и пытался намекнуть. Что ж, одной горой с плеч меньше. Хотя... Действительно ли меня это так волновало? Я же вообще не собирался возобновлять с Бесс отношения, сделал только из ревности, чтобы отомстить Бетани за измену, которой не было...
        Но сейчас всё это показалось мне вообще невероятно глупым и нелепым. Где была моя голова? Если бы я остановился и хоть пять минут подумал, а не поддавался сиюминутным порывам... Чем я лучше обуянного жаждой крови чудовищного метаморфа? Подумаешь, что эмоции иные, результат в чём-то не менее разрушителен.
        Я оглянулся на ревущего монстра, отмахивающегося когтистыми лапами от дюжины противников. Возможно, при разделении он забрал у меня что-то ещё, помимо выданной эликсиром пачки очков навыков? Или это я сам научился сдерживать порывы, пытаясь усмирить чудовище внутри.
        Хотя Эрту вон эмоциональность не мешает. Даже размахивая мечами и наскакивая на врага, он не переставал что-то орать. Кажется, какую-то песню. В звоне клинков и рёве метаморфа я разобрал только призыв дать жару.
        Призраки сражались молча. Но их удары не причиняли монстру ущерба, его раны тут же затягивались. Впрочем, и он не мог поглотить врагов, фактически не имеющих плоти. Если их тела и рассыпались в пыль от удачного попадания, то тут же восстанавливались вновь.
        - Нам надо убираться отсюда! - опомнился я. - К летающей платформе...
        Я протянул руку в попытке схватить Бесс за рукав и потянуть за собой, но она отстранилась.
        - Нет, - отрезала она таким тоном, что я понял -- спорить бессмысленно. - Мы не оставим враждебного метаморфа на свободе. И не бросим Эрта.
        - Но он сам приказал...
        - Кажется, пока я тут лидер, - сверкнула глазами Домина.
        Я покачал головой и сделал шаг назад.
        - Лидер чего? - поинтересовался я. - Клана, которого не будет? Рода, которого тоже не случилось? Думаешь, после всего этого какие-то договорённости ещё в силе? И вообще...
        Я хотел сказать, что возможно вообще никто не выжил. И остров в любой момент может развалиться. Как раз случился очередной толчок, будто подтверждая мою мысль. Но договорить не успел. Бесс шагнула вперёд и ударила меня по лицу.
        - Хватит болтать! - рявкнула она. - Ты либо подчиняешься, либо убирайся отсюда!
        Я потёр щёку и покачал головой.
        - Ты что, тоже приняла эликсир Голди?
        - Какой ещё эликсир?
        Похоже, об этой детали событий Домина не в курсе. А откуда по её мнению вообще взялся метаморф с моим лицом? Или её вовсе это не волнует?
        Как и когда стеснительная тихоня стала вот такой? Ну, начались изменения с прокачки Лидерства. Но на этом не остановились. Кажется, она просто постепенно привыкла, что её приказы беспрекословно исполняются. А может, желание командовать было в ней изначально, просто обстоятельства позволили его воплотить, а она вцепилась в возможность обеими руками?
        Да и во мне скрывалось желание поубивать всех этих психопатов с их безумными порядками. Самозваных аристократов, притесняющих рабов и Табулов, у которых нет интерфейса. Которые меряют всех вокруг уровнем прокачки и числом полезных навыков. Да, это желание возникало порывами, на эмоциях, не было основным, и я его подавлял. Но всё же оно присутствовало. Ненависть ко всем и кровожадность «тёмного попутчика» не возникли из ничего. Просто эликсир высвободил мою тёмную сторону, разблокировал её.
        Я снова повернулся посмотреть на бой. Призрачных воинов стало меньше. Умереть они не могли, значит, Эрту просто не хватало сил призвать их снова. Да и его мечи уже перестали светиться пламенем и Зачарованием. А метаморфу хоть бы что. Возможно, накопленные мной запасы метаморфической массы уже заканчиваются... А может и нет, откуда я знаю, как она расходуется, и сколько народу монстр успел поглотить во время бойни.
        - Мы должны помочь Эрту, - приказала Бесс. - Вместе мы победим. Или все погибнем.
        - Не очень вдохновляющая речь, - проворчал я. - Красноречие тебе ещё стоит подкачать.
        - Можешь оставаться...
        - Нет, - перебил я. - Это ты останься и не лезь. Сейчас разберусь с метаморфом и закончим наш разговор.
        Уверенности в моих словах было на два порядка больше, чем я ощущал на самом деле. Впрочем, если я не разберусь с «тёмным попутчиком», то он покончит со мной. И тогда никто уже не упрекнёт меня в ошибочных действиях. Возможно, если повезёт, я дам время Эрту и Бесс сбежать. Ну, если вдруг Эрт не окажется прав снова, и я продержусь хоть несколько минут.
        Впрочем, я не собирался вступать в бой, даже меч из инвентаря доставать не стал. Если я прав... Сколько же можно сражаться с самим собой? В такой борьбе победителей не бывает. А монстр всё-таки не попутчик, не двойник - я так называл его в попытках отстраниться, тогда как он в ответ смеялся. Он - часть меня. Моя тёмная сторона, все подавленные чувства, всё недовольство и сдерживаемая злость.
        Эх, вот почему в этом мире нет психологов? Пара сеансов... ну ладно, десяток-полтора - и не возникло бы этой проблемы. Хотя вряд ли, никакие сеансы психотерапии не изменили бы порядки этого мира и поведение окружающих. А без устранения причин невроза, никакое лечение невозможно. Потому что принять всё, как есть, я точно не смогу. И с этим ещё придётся что-то делать. Ведь уйти от всего окружающего я тоже не могу, некуда.
        - Эй! - крикнул я, посчитав, что приблизился достаточно. - Лин! Лин Табул!
        Монстр остановился и посмотрел на меня. Эрт не упустил момент, бросив своих призрачных воинов в атаку. Я замахал на него руками, призывая прекратить бесполезный бой. Он и сам понимал, что метаморфа замахать мечами не получится, так что отозвал тени павших и сам отошёл.
        Воплощение моей тёмной стороны снова успокоилось и даже приняло более человекоподобный вид. Я сделал шаг навстречу к нему, протягивая руку, с некоторой опаской, готовый в любой момент отдёрнуть, будто к незнакомой собаке - попытается укусить или позволит погладить?
        Может, надо что-то сказать? Но чего говорить-то? В голову приходили только глупости, наподобие: «Мы с тобой одной крови». Крови-то в метаморфе как раз и нет, хотя не это главное.
        Ладно, допустим, мы части одного целого. Ну и как нам теперь соединиться обратно?
        - Вернись на своё место, - веско, стараясь применить навыки Лидерства и Красноречия, сказал я.
        И схватил его за руку.
        Поглощение.
        Лицо метаморфа потеряло сходство с моим, снова превратилось в пугающую жуткую рожу.
        - Я не Лин Табул, - прошипел он. - Это ты Лин Табул. А ещё ты тупица.
        Я вытаращил глаза, наблюдая, как кожа на моей руке начала исчезать, будто перетекая на лапу метаморфа. Он тоже применил Поглощение! И его навык прокачан сильнее...
        Перед глазами сверкнул золотистый росчерк клинка. Через секунду я отлетел в сторону, едва ли не к краю крыши.
        - Дай жару! - снова проорал Эрт.
        В следующее мгновение меня едва не ослепила вспышка ярчайшего пламени. И едва не оглушил нечеловеческий вопль.
        С трудом проморгавшись, я разглядел искажённую фигуру монстра, корчащегося внутри гигантского огненного шара, сияющего белым пламенем. Его плоть испарялась, но тут же восстанавливалась из запасов метаморфической массы.
        Я глянул на обрубок правой руки и едва сдержал тошноту. Кровь не текла, но в остальном выглядела рука так, будто кисть оторвали, а не отрубили мечом. Видимо, из-за Поглощения. Культя пульсировала болью, но, на удивление, не настолько острой, как должна бы.
        Эх, и почему я не выбрал умение Приживление конечностей? Хотя приживлять-то нечего, рука растворилась, поглощённая метаморфом. Надеюсь, Регенерация сможет с этим справиться. Или придётся просить о помощи Рока. Если доживу до встречи с ним.
        Я поднялся на ноги и огляделся. Пламя начало понемногу гаснуть, цвет из белого уже стал жёлтым. А метаморф, хоть и уменьшился в размерах, всё ещё оставался жив.
        Бесс едва стояла на ногах, поддерживаемая Эртом. Вряд ли она сможет повторить и швырнуть ещё один огненный шар. Я повернулся в сторону обрыва и безбрежного моря.
        - Валим отсюда! - прокричал Эрт.
        - Ты с нами? - гораздо тише спросила Бесс.
        Я покачал головой, не оборачиваясь. И шагнул вперёд, в пропасть.
        Глава 44. Прыжок веры
        - Ты идиот! - взвизгнула Бетани и влепила мне пощёчину.
        Настолько слабую, что почти могла сойти за поглаживание по щеке.
        - Я тоже рад тебя видеть, - прошептал я, прижимая её к себе одной рукой.
        Мой прыжок с обрыва не был дуростью или попыткой свести счёты с этой никчёмной жизнью. Я просто увидел приближающуюся к острову летающую платформу. Правда, она едва успела долететь вовремя.
        - Точно идиот, - согласилась Шила. - Не мог дождаться, пока мы ближе подлетим.
        Я пожал плечами и улыбнулся. Да, пожалуй, как идиот. Ну и пусть. Конечно, я мог подождать. Но тогда это выглядело бы совсем иначе. Просто обычная эвакуация с крыши. А так получился своеобразный прыжок веры.
        Пускай кроме меня это никто не оценит. Да и не стану я объяснять свои мотивы. Но даже символичные жесты не всегда совершаются напоказ, для других. Иногда они совершаются для себя.
        - Ну, хотя бы не перепутал нас на этот раз, - проворчала Шила.
        Я снова ответил только улыбкой. Хотя Шила всё ещё сохраняла облик Бетани, обознаться было сложно. Просто по той банальной причине, что фурия была подключена к летающей платформе, обеспечивая ей электропитание. Тут хватило банальной логики, без всяких догадок - разумеется, робот-убийца будет более мощным и надёжным генератором. А лететь им пришлось далеко, от самой Цитадели.
        - Надо подобрать остальных, - выдохнул я. - Эрта и Бесс...
        - Точно надо? - вскинула брови Шила.
        Бетани чуть отстранилась, взглянула мне в глаза и повторила тот же жест.
        - Надо, - решительно кивнул я.
        Пламя вокруг метаморфа уже погасло, но он не спешил кидаться в атаку. То ли собирался с силами, то ли давал врагам время осознать, что они проиграли и сейчас умрут. Но это он зря.
        Платформа зависла в нескольких метрах над крышей. Я перегнулся через борт и хрипло крикнул:
        - Прыгайте сюда!
        Не успел я подумать о том, что мы заняли не самое удобное положение, лучше бы опуститься рядом с обрывом, как проблема решилась. Эрт попросту обхватил Бесс одной рукой, прижал к себе и прыгнул. Я уже видел подобные его прыжки в атаке на метаморфа, да и раньше, в Пустоши - опять же, в сражении с другим метаморфом. И из-за этого связал способность с навыком Призыва Павших. Но нет, оказывается, прыгучесть -- совершенно отдельное умение.
        Впятером на небольшой платформе сразу же стало тесновато. Особенно учитывая взаимоотношения в коллективе. Бетани прижалась ко мне, вцепившись в здоровую руку. Бесс всё ещё держалась за Эрта, то ли от слабости после швыряния гигантского огненного шара, то ли из тех же соображений, что «соперница». Я не стал об этом раздумывать - для себя я уже всё решил.
        - Что будем делать с метаморфом? - спросил я.
        - Ты дурак? - поинтересовался Эрт. - Хотя зачем я вообще спрашиваю... Валить отсюда будем!
        - Хороший план, - поддержала его Шила.
        План... Вот только не надо мне снова говорить про планы Эрта! Я едва подавил всколыхнувшуюся Кровавую Ярость.
        Так, получается, моя злость и прочие негативные чувства никуда не исчезли. Выходит, «тёмный попутчик» их не забрал. Всё моё осталось при мне. Значит, я был не прав, он не часть меня?
        - Погоди, не улетай, - попросил я. - Нельзя оставлять метаморфа так. Подождём...
        Чего мы будем ждать, я не имел ни малейшего представления. Что примчится подмога, например в виде Аши с Роком, и всё решит? Ну, в принципе, почему бы и нет...
        Шила не стала спорить и послушалась. Платформа закружила над особняком. Достаточно высоко, чтобы метаморф не достал, даже если прыгает в пять раз лучше Эрта.
        Спорить со мной никто не стал. Эрт отцепил от себя Бесс, усадил её в угол, приходить в себя, а сам шагнул ко мне.
        - Ты чего там изображал-то? - спросил он. - Что это были за рукопожатия?
        Я хотел соврать, сказав, что пытался просто Поглотить метаморфа. Но всё-таки мне хотелось понять всё до конца, вдруг Эрт подскажет, так что я признался:
        - Я думал, он моя тёмная половина. И хотел соединиться обратно.
        Эрт присвистнул.
        - Да уж, пацан... Вроде, из детского возраста ты вышел, должен был перестать в сказки верить. Много японских мультиков смотрел, что ли?
        - Нет, - насупился я. - Не особо... А при чём тут это?
        - Да при том, - вздохнул Изгой, - что такое только в мультиках и сказках бывает. Весь этот высший смысл, путь к просветлению через самопознание и прочая дребедень. Ты полез искать мораль в этой басне, забыв о том, что вообще-то в реальном мире находишься. А в реальности никакой морали у истории нет. Всё происходит не для того, чтобы тебя чему-то научить или мотивировать стать лучше. Просто дерьмо случается. Жизнь такая. Хотя...
        - Что? - неохотно спросил я, поскольку Эрт явно провоцировал на этот вопрос. Но мне всё же хотелось узнать.
        - Ну, потеря руки в финальной битве с главным злодеем - это, в общем-то, тоже киношный штамп, - рассмеялся он. - Хорошо хоть эта тварюга тебе всё-таки отцом не приходится. Скорее уж ты ему. Ну и с этой стороны можно считать случившееся обыгрыванием штампа в новом ракурсе. Хм...
        - Если он не моя тёмная сторона, то, что он такое и откуда взялся? - я проигнорировал трёп Эрта и задал вопрос по сути.
        - Да откуда же мне знать, - развёл руками Изгой. - Видимо, это баги Метаморфизма. Не зря же почти все метаморфы превращаются в чудовищ. А уж разделяются при этом надвое или нет... Может, оригиналы просто не доживают, чтобы рассказать о процессе.
        Но ведь Рок вернулся к человеческому облику! Что же, мой «тёмный попутчик» тоже мог бы стать мной? Или всё-таки не мной, поскольку тот же Рок потерял память. Кто знает, какая личность была у него прежде и из чего сформировалась новая.
        - В жизни, в отличие опять же от кино и мультиков, не на все вопросы удаётся получить ответы, - продолжил развивать мысль Эрт. - Есть многое на свете, друг Горацио... Ну, ты знаешь.
        Я кивнул. Хотя бы некоторые цитаты Эрта я всё-таки узнавал.
        - Смотрите! - воскликнула Бетани, указывая вниз.
        Землетрясение ещё усилилось, теперь остров дрожал не переставая. И уже почти наполовину ушёл под воду. От особняка отваливались куски то с одной, то с другой стороны. Но метаморф всё ещё продолжал бесноваться на остатках крыши.
        Одна из трещин в земле всё больше расширялась и удлинялась, приближаясь к особняку.
        - Давай, давай, ещё чуть-чуть! - Эрт размахивал руками, будто болельщик, поддерживающий любимую команду.
        Я уж думал, он заорёт «Гол!», когда при очередном толчке трещина всё же поглотила и особняк со скачущим на крыше метаморфом, да и весь остров вообще. Несколько секунд в разломе можно было видеть бурлящую магму, но потом на неё полилась вода, и нам пришлось убираться подальше от взвившегося вверх облака раскалённого пара.
        - Туда весь океан не выльется? - взволнованно пробормотала Бетани.
        - Нет, - хмыкнул Эрт. - Но я геологию не учил, так что процесс не объясню.
        Действительно, через несколько минут облако пара рассеялось, позволив увидеть спокойно расстилающиеся океанские воды. Без малейших следов того, что совсем недавно на этом месте возвышался остров.
        - И это всё? - вопросил я.
        - По поводу чего? - Эрт устало зевнул и уселся на пол, прислонившись к борту. - С метаморфом точно всё. Ну, это просто метаморф. Мало их, что ли, на материке.
        - Не просто, - буркнул я, но Эрт только отмахнулся.
        Ну да, его-то не волнует, что этот метаморф вылез из меня. Возможно, он прав, и мне тоже не стоит беспокоиться. Просто баг одного из навыков. Мало, что ли, других вредных для пользователя навыков. Надеюсь, что с Метаморфизмом эта проблема разовая и ситуация не повторится.
        - Если материк ещё цел, - заметила Шила. - Кто знает, какой масштаб у этого землетрясения.
        - Ну, что-нибудь точно уцелело, - снова отмахнулся Эрт, закрывая глаза и устраиваясь поудобнее. - Но наверняка не всё.
        Я насторожился. Он что-то знает и опять не договаривает? Если я снова услышу про «План»... Но будить Эрта и задавать вопросы точно не имело смысла - он просто пошлёт. Бесс тоже задремала, положив голову ему на плечо. Всё же, несмотря на браваду Изгоя, бой с «самым обычным рядовым метаморфом» их обоих вымотал. Да и я тоже не в лучшей форме, особенно рука... Хотя она уже начала понемногу регенерировать.
        - Летим в Цитадель, - сказал я.
        Остаётся надеяться, что остров Цитадели не затонул и вообще не сильно пострадал от землетрясения. Или хотя бы, что все успели оттуда спастись. Но на чём? Летающих платформ там на всех не хватит.
        - Бетани, - начал я.
        - Ничего не говори, - она покачала головой и прижала палец к моим губам. - Шила мне всё рассказала. Я не обижаюсь, сама ведь разрешила тебе изменять. А если бы и нет... За то, что ты убил моего отца... Спасибо. И давай не будем больше про всё это говорить. Никогда.
        Я кивнул и тихонько выдохнул с облегчением. Всё же немного опасался другой реакции. Каким бы ни был Гарри Вестбрук, что бы ни делал, а всё-таки он её отец. Но нет, всё правильно, ни о какой родственной любви в такой ситуации не может быть речи.
        Я опустился на пол и прислонился к борту, стараясь ни за что не задевать покалеченной рукой.
        - Спи уж, герой-спаситель, - проворчала Шила. - До Цитадели как-нибудь без твоих подвигов долетим.

«Потеряна связь с центральным процессором. Внешний контроль отключён. Поддержка отключена. Переход в автономный режим. Функциональность Интерфейса ограничена. Сроки работы Интерфейса ограничены. Работа в автономном режиме продлится 1 576 800 000 секунд».
        Глава 45. Изменившийся мир
        Я взмахнул мечом, со звоном парируя удар, и тут же попытался контратаковать. Но Саманта сделала шаг назад, выходя из зоны поражения. Я остался на месте - по предыдущим нашим спаррингам я уже знал, какая меня ждёт ловушка, но всё ещё не нашёл способа её избежать.
        Моя рука давно отросла, причём справился я собственными силами. Пришлось только попросить у Рока немного метаморфической массы, а потом применить Исцеление. Новая рука ничем не отличалась от старой, но и боевых умений мне не прибавила.
        - Эй, вы там, - позвал Эрт. - Хватит играться. Разведка принесла новые данные.
        С нашего возвращения в Цитадель прошло уже две недели. К счастью, остров не пострадал, оказавшись в стороне от тектонических разломов. Чего не скажешь об Архипелаге. Почти половина островов затонула полностью, а остальные пострадали в той или иной степени. Остатки человечества в этом мире сильно пострадали, сократившись минимум на треть. В число погибших вошёл также Доминус со всей роднёй и приближёнными: главный остров Виндзоров ушёл на дно слишком быстро, чтобы кто-то успел спастись.
        Я спрятал меч в инвентарь и последовал за Эртом, хотя ему наверняка требовалось присутствие Саманты, а не моё. Но мне тоже было интересно, что там с городом диких, смогли ли его обнаружить разведчики из Форпоста.
        Вот как раз Форпост не пострадал. Материк в некотором роде пережил землетрясение легче. С другой стороны... Значительная часть суши - предположительно та, на которой располагался Лабиринт - попросту исчезла. Нет, не затонула, поскольку на неглубоком дне всё выглядело совсем иначе, чем прежде на поверхности. Вероятно, Лабиринт просто исчез. Хотя не так уж «просто». И точно не самопроизвольно.
        Я оглянулся на блестящую металлом махину, расположившуюся всего в паре десятков шагов. Открытый люк и опущенный трап в борту манили заглянуть внутрь, но после того, что случилось с парой любопытных...
        Прошло не больше пары часов с нашего возвращения в Цитадель, как в небе показалась эта штука. Издалека мы приняли её за очередную летающую платформу, только побольше. Но когда она приземлилась, стало ясно, что это нечто совсем другое. Первой моей мыслью было - космический корабль! Но скорее всё-таки шаттл или нечто подобное, для настоящего космического корабля размерчик всё же маловат - всего полтора десятка метров в длину. И в высоту около шести. На земле смотрится громадиной, но для межпланетных полётов всё же тесноват будет.
        Открылся люк, опустился трап и наружу вышел... Эрт.
        - Приказ выполнен, командир, - отрапортовал он, глядя на другого Эрта, того, что прилетел с нами.
        А потом растаял, превратившись в лужу протоплазмы.
        - Это был Зеро? - спросил я, хотя ответ был очевиден.
        Эрт, тоже понимая глупость вопроса, только закатил глаза и отмахнулся. Но я не отстал.
        - И какой у него был приказ?
        - Пробраться в Лабиринт, - процедил сквозь зубы Эрт. - И добыть там что-то полезное.
        Ну что ж, новый воздушный транспорт, даже если на самом деле он не способен выходить в космос и годится только для перелётов в стратосфере, вполне вписывается в категорию полезного. Если исключить тот факт, что те, кто проникают на борт, потом обращаются в лужу слизи. Что доказали на опыте пара слишком любопытных кадетов.
        Вероятно, исчезновение Лабиринта и вызванное этим землетрясение тоже были вызваны какими-то действиями Зеро. Но спросить об этом у лужи протоплазмы уже не удалось. Вся живучесть фурий не помогла Зеро восстановиться.
        - Зачем ты вообще отправил его в Лабиринт? Почему не пошёл сам? Возможно, нам всем стоило там побывать...
        - Тебе мало было, что ли? - вскинул бровь Эрт. -- Или опять вообразил себя героем крутого боевика? Вы уже заглядывали в самый краешек Лабиринта, можно сказать преддверье, и чем это закончилось?
        Я пожал плечами. Для некоторых всё прошло достаточно неплохо. Хотя другие погибли или сильно пострадали, как бедняга Орландо.
        - Вот именно, - кивнул Эрт. - Потому я и отправил фурию на разведку. Как самого живучего. А если и сдохнет, то не так уж жалко. Ну и вот. Сдох.
        Он развёл руками, покосился на трофейный летательный аппарат и ушёл. Всё же иногда Эрт ведёт себя на редкость разумно и предусмотрительно.
        А у меня перед глазами возникла надпись:
        Дар Лабиринта разблокирован.
        - Итак, - Эрт прошёл к разложенной на столе карте, вокруг которой уже собрались все остальные, чьё мнение играло какую-то роль.
        К счастью, спастись с тонущего острова смогли все наши, кто на тот момент уцелел. Да и Рю вполне оправился от нанесённой мной раны, Рок отрастил ему новую руку, метаморфу этот трюк был уже не впервой.
        Но на этом военном совете бывший Сервус не присутствовал. Да и вообще он предпочитал проводить время, суетясь вокруг беременной Сью, которая вовсю этим пользовалась.
        - Разведчики обнаружили город диких, - сообщила Аша.
        Благодаря телепортации, она могла мгновенно переноситься между Форпостом и Цитаделью, доставляя нам все новости по исследованию материка и передавая Озимандиусу новые приказы. Он не очень-то радовался своей роли мальчика на побегушках, но принесённая клятва обязывала.
        - Но? - протянул Эрт.
        - Проникнуть внутрь не смогли, - пожала плечами Аша. - Город закрыт каким-то защитным полем.
        - Закапсулировались, - кивнула Саманта. Все взгляды тут же обратились на неё. - Стазис-поле. Наверняка включили, как только началось землетрясение.
        - Так-так, - пробормотал Эрт, смерив её подозрительным взглядом. - А раньше ты говорила, что вроде как не в курсе, почему город уцелел. И некоторых расхождений во времени...
        - Ну, чего теперь-то скрывать, - развела руками Саманта. - Они минимум на сотню лет закрылись, я точно не доживу.
        - Так ты что, была двойным агентом?! - сообразил я.
        - Ну, не совсем, - замялась девушка. - Я действительно хотела вернуть руку. Но на всякий случай сообщила в штаб, что собираюсь проникнуть в стан врага. Я не планировала вас предавать, да и связи со своими у меня не было, честно! Но ведь я почти уговорила вас попробовать мирно договориться с нашими и заключить союз.
        - И нашим, и вашим, но для себя в первую очередь, - рассмеялся Эрт, кажется, вовсе не обидевшись на Саманту за нечестность. - Ну, уже неважно. Не знаю, как насчёт сотни лет, а вот если они там заперлись на более долгий срок, то их ждёт очень неприятный сюрприз.
        Он ухмыльнулся и кивнул на карту. Я подошёл поближе, чтобы тоже разглядеть, и разинул рот от удивления.
        - Вот, Лин просекает, - хмыкнул Эрт, хлопнув меня по плечу. - Вам-то не понять.
        Материк всё-таки не сохранил целостность, но раскололся на несколько крупных частей. И теперь, когда я увидел их очертания, нанесённые на карту разведчиками, было чему удивиться. Конечно, расположение сильно отличалось, куски материка находились близко друг к другу, разделённые проливами разной ширины. Но в целом очертания континентов очень походили на привычную мне карту мира. Моего мира!
        - Пангея раскололась, - хмыкнул Эрт. - Сечёшь? Или я тебя переоценил?
        - Они слишком близко друг к другу, - пробормотал я.
        - Мда. Плохо ты географию учил, - покачал головой Изгой. - Про материковый дрейф ничего не слышал? Конечно, это займёт века, но континенты всё-таки расползутся в разные стороны. Хотя я тоже слишком плохо учил географию, чтобы сказать хоть примерно, сколько же времени это займёт.
        - И что с городом диких? - всё ещё не понимал я.
        - А он тут, - Эрт ткнул пальцем в жирную точку в северной части суши. - В будущей Антарктиде. Снимут стазис, а над ними километры льда.
        Он рассмеялся, а я покачал головой. В моём понимании намерзание километров льда в будущей Антарктиде должно занять миллионы лет, а вовсе не века. Как и материковый дрейф, про который я всё же слышал, просто сразу не вспомнил.
        Но что же получается? Совпадения с нашим миром были вовсе не случайны? И Пангея - действительно первичный континент, расколовшийся потом на привычные мне материки. И этот мир - не будущее моего, а древнее прошлое? Этак времён затопления Атлантиды - хотя как раз остров клана Атлантис уцелел.
        - Мы в прошлом? - я всё же рискнул высказать мысль вслух.
        - Мы здесь и прямо сейчас, - отрезал Эрт.
        Я вздохнул. Такой чисто практический подход, конечно, полезнее. Но ведь интересно же! Понять, где мы, как вообще тут оказались...
        - Это не все новости, - снова заговорила Аша. - Разведчики также окончательно убедились, что все Руины на континенте исчезли. Во всяком случае, те, которые имели непонятное и явно нечеловеческое происхождение. Развалины небоскрёбов и других зданий остались. А вот Улья и прочей дряни нет ни следа.
        - Видимо, они тоже были созданы Лабиринтом, - предположила Саманта. - А ваши интерфейсы?
        - Работают, - подала голос Бесс.
        До сих пор Домина сидела молча, но, конечно, не могла не присутствовать на собрании. Я же, со своей стороны, её присутствие старался игнорировать, да и она отвечала мне тем же.
        Но сейчас я просто не мог молчать. За все две недели я так и не нашёл времени обсудить с кем-нибудь надпись, которую видел в интерфейсе во время отлёта с тонущего острова. Она и сейчас висела в логах, более того - продолжал идти отсчёт секунд. Неужели у других такого сообщения нет?
        - В автономном режиме, - обронил я.
        - Чего-чего? - тут же заинтересовался Эрт.
        Ну да, у него же кодировка сбита, и даже если надпись была, то причитать её Изгой никак не мог - там сплошные кракозябры. Пришлось рассказывать, раз уж заикнулся.
        - Что? И все об этом знали?! - возмутился Эрт, поочерёдно оглядывая остальных. Получив кивки и пожатия плечами в ответ, он разозлился ещё больше. - И почему никто мне не сказал?
        - Я думала, ты и сам знаешь, - пожала плечами Бесс. - И потом, что это меняет?
        Ага, а вот она не помнит про проблемы с кодировкой у Эрта. И он, судя по выражению лица, не слишком этим доволен. Хотя я даже не знаю, какие у них сейчас отношения. И всеми силами стараюсь получения информации об этом избежать.
        - Полтора миллиона секунд, - пробормотал Эрт. - Сколько это?
        - Около пятидесяти лет, - тут же сообщила Шила.
        Интересно, у фурии ещё и встроенный калькулятор имеется? Хотя любой компьютер по сути своей большой и сложный калькулятор.
        - А, тогда плевать, - тут же расслабился и махнул рукой Эрт. - Мы столько не проживём.
        Шила скептически фыркнула. Ну да, она-то точно столько проживёт. Но вообще непонятно, как на фурии скажется отключение интерфейса. Скорее всего, сама она функционировать не перестанет.
        - Ладно, какие новости от кланов? - Эрт повернулся к Аманде.
        - Они готовы признать нашу Домину своей Доминой, - сообщила девушка. - Других ближайших родственников не осталось, Бесс фактически последняя из Виндзоров. Ещё несколько старших родов исчезли полностью. Так что формально клановый совет не может что-то одобрить или запретить, находясь не в полном составе.
        - Значит, пора расформировать совет, - объявила Бесс. - Отменить привилегии старших родов. И вообще всё это разделение. Сейчас все в трудном положении, время сотрудничать, а не пытаться возвыситься на бедах ближних. В других кланах нет разделения на роды. Отныне не будет и у нас.
        Эрт застонал и схватился за голову.
        - А давай ты объявишь о своих нововведениях уже после того, как тебя признают верховной правительницей, а? - предложил он. - Иначе все решат, что лучше роду Виндзор вымереть окончательно.
        Домина несколько секунд поразмыслила и кивнула. Я вздохнул с облегчением. Вот только войну сейчас устроить не хватало! Хотя я сам подбивал Бесс менять сложившийся порядок вещей, но что-то не с того она решила начать.
        Впрочем, меня всё это уже не касается. Я во всех грядущих разборках участвовать не собирался. У меня был совсем другой план на жизнь. Хотя «план» - это всё же слишком громко сказано. Правильнее было бы назвать это смутной надеждой, поскольку я ещё ни в чём не был уверен.
        - А зачем вам вообще сдались аристократы? - вмешался в разговор Зет. Не знаю, зачем его вообще позвали на совет. Скорее всего, никто и не звал, он сам пришёл. - Особенно старшие роды. Теперь же есть континент. Даже не так, несколько континентов!
        - Там же Пустоши, - со вздохом, будто объясняя безнадёжному идиоту, напомнила Бесс.
        - Ну да, инфраструктура не развита, - развёл руками Зет. - Но все странные Руины ведь исчезли. А монстров можно перебить. Берите Табулов, Сервусов с островов, да переезжайте. Даёшь великое переселение народов!
        Он сложил руки на столе, почёсывая пальцами правой запястье левой, и наслаждался ошарашенными выражениями лиц всех окружающих. Похоже, до сих пор никому мысль о том, что материки теперь вполне пригодны для жизни, в голову не приходила.
        Я тоже вытаращился на Зета, удивлённый, что барыга зелёной пылью вдруг выдвинул такую хорошую идею. Поскольку он и сам свой товар охотно употреблял, я уж думал, у него все мозги давно зелёной плесенью поросли.
        - Это отличный план на будущее, но нельзя просто так взять и переселить кучу народа, - возразил Эрт. - Им банально негде будет жить и нечего жрать. Переселение необходимо, но должно происходить постепенно. А там в процессе и систему аристократии поменяем. Например, сделаем их обычными лордами-землевладельцами при королеве-Домине. Ну, я потом объясню.
        Все взгляды перевелись на Эрта, только я продолжал таращиться на Зета. И потому заметил, как он содрал с запястья целый лоскут кожи. Под которым проявилось что-то зелёное и подозрительно похожее на чешую!
        Зет быстро поправил рукав и спрятал содранный лоскут в инвентарь. Огляделся по сторонам, перехватил мой взгляд. Сперва он напрягся, но потом усмехнулся и подмигнул. Я медленно кивнул в ответ.
        Не буду его выдавать. И даже не стану вникать, что это такое было. И кто он такой на самом деле. Не мои проблемы. Он вроде на нашей стороне, так что всё нормально. Но если всё выйдет так, как я задумал, то эта сторона скоро станет не моей. А Эрт сам разберётся. Тем более с Зетом он ладит, может, для него эта чешуя вообще давно не секрет.
        Глава 46. Дар Лабиринта
        Разблокирован Дар Лабиринта.
        Вам открыт ДОСТУП.
        Сквозь надпись перед глазами я пялился на открытый люк космического корабля.
        - Ты уверен? - прошептала Бетани, прижимаясь к моему плечу.
        - Да, - кивнул я. - Я уже заходил внутрь.
        - Что?! - тут же взвилась моя девушка.
        Пришлось быстро зажать ей рот ладонью, чтоб не наделала шума и не привлекла сюда всех.
        Уже стемнело, но света луны и звёзд вполне хватало, чтобы не спотыкаться. И тем более трудно пропустить металлическую громаду, заполнившую собой лужайку.
        Я действительно уже заходил на корабль и не превратился после этого в лужу протоплазмы. Хотя было страшно, но надпись «Вам открыт ДОСТУП» возникала перед глазами каждый раз, когда я глядел в люк. Убеждая, что можно войти и ничего страшного не случится.
        Первый раз я рискнул зайти один, хоть и опасался, что даже если меня не расплавит, то вдруг люк закроется, и корабль сразу взлетит? Но нет, ничего подобного. Зато, когда я зашёл внутрь, перед глазами появилась новая надпись:

«Желаете открыть ДОСТУП для команды, капитан?»
        Что я сейчас и собирался сделать, дав разрешение на вход Бетани и Шиле. И слегка нервничал, опасаясь, что случится какой-нибудь сбой, что-то не сработает, и девушки расплавятся. Никакой логики в этом не было, наверняка они тоже получат оповещения в интерфейс. А если не получат, то не будут заходить.
        - И куда мы полетим? - задала практичный вопрос Шила.
        А вот тут заканчивался мой план, и начиналась сомнительная смутность надежд. Несмотря на полученный доступ и заявленный статус капитана, как управлять этой консервной банкой я не имел ни малейшего понятия. Нет, там имелась рубка с пультом управления и экраном, но... Ничего нигде не светилось, даже не мигали датчики, экран чернел пустотой, а интерфейс молчал. Тыкать в кнопки наугад я поостерёгся.
        - А тут надежда на тебя, - со вздохом сообщил я фурии. - Будешь у нас и пилотом, и навигатором. Если сможешь подключиться к системе. Я вроде видел подходящий разъём на пульте...
        - Вроде, - хмыкнула фурия, выдвинув из указательного пальца металлический шип, с помощью которого однажды на моих глазах взламывала сейф.
        Хотя теми же иглами она может отравить или ввести антидот, используя их как шприц. Интересно, у неё в пальцах несколько наборов таких штук или они настолько многофункциональные?
        - Ну, попробуй, - развёл руками я. - А если даже не подключишься, то сообразишь, как включить бортовой компьютер и разберёшься с управлением явно быстрее меня.
        Она промолчала. Ну да, льстить роботу-убийце - дело бессмысленное. Тем более она и так ко мне лояльна и подчиняется приказам.
        Я отстранил Бетани и сделал шаг в люк. Немедленно снова возникло предложение дать доступ для команды. Я обернулся и посмотрел на девушек, которые всё ещё выглядели почти одинаковыми, разве что черты лица Шила самую малость изменила и теперь могла сойти за сестру Бетани.
        - Дать доступ Шиле, -- приказал я вслух, поскольку никаких кнопок в интерфейсе не возникло.
        - Есть доступ, - тут же сообщила фурия.
        Я повторил ту же процедуру с Бетани, с тем же результатом. А потом отошёл от люка.
        Шила на всякий случай вошла первой, чтобы убедиться в безопасности процесса. И сразу же направилась по коридору в рубку, - какая разница, где стоять, ожидая, не превратишься ли в протоплазму. Я пошёл за ней.
        - Да, я смогу с этим справиться, - сообщила фурия после нескольких минут осмотра.
        Она вонзила штырь в разъём, который я заприметил раньше. Экран засветился. А я даже немного загордился собой - правильно опознал, для чего предназначен тот разъём. Хотя кто же создавал этот корабль, что предусмотрел доступ к управлению для фурий?!
        - Всё в порядке? - раздался за спиной голос Бетани.
        Я едва не подпрыгнул. Резко развернувшись, я нахмурился и погрозил ей пальцем.
        - Кто тебе разрешил входить? Мы же ещё не убедились в безопасности...
        - Если вы оба погибнете, то и я с вами, - перебила она. - Но всё же в порядке?
        - Да, в порядке, - подтвердила Шила, ничуть не разозлившись на своевольность подопечной. - Но больше так не делай. Выполняй приказы.
        - Посмотрим, - неопределённо отозвалась Бетани.

«Желаете открыть ДОСТУП другим членам команды, капитан?
        ДА/НЕТ».
        Я, не раздумывая, кликнул на «НЕТ». Никто мне больше не нужен.
        Через мгновение люк с шипением закрылся, а весь корабль слегка задрожал.
        - Что ты сделала? - обернулся я к Шиле.
        - Это не я, - покачала головой фурия. - И я не могу это остановить.
        - Что «это»?! - я сорвался на крик.
        - Предстартовую подготовку, - совершенно спокойно сообщила фурия.
        Так, план удался... Только вот мой ли это был план?

***
        - Не жалеешь?
        Я едва не подпрыгнул. Что за манера бесшумно подкрадываться! Впрочем, топать на корабле физически невозможно, пол будто шумопоглощающий. Хотя почему «будто».
        - Нет, - покачал головой я, обернувшись к Шиле. - А о чём?
        На экране за моей спиной вихрились белые полосы на чёрном фоне. Примерно так в кино изображают переход через гиперпространство. Но я совсем не был уверен, что экран показывает ситуацию снаружи, никаких камер на корпусе корабля никто не видел, а по приказу Эрта его осматривали внимательно. Может, это вообще банальная компьютерная заставка, скринсейвер.
        А передо мной стояла обнажённая роскошная красотка. Ну, мало ли, что внутри у неё металлический скелет, а сама плоть искусственная. На вид, на ощупь и даже на вкус никак не различить.
        Бетани спокойно спала в каюте, а вот Шила зачем-то пошла за мной. Мне же не спалось, вот и решил заглянуть врубку, поглядеть на рябь на экране, она меня как-то успокаивала.
        - Что не взял на борт больше девушек, - криво усмехнулась фурия. Когда хотела, она могла очень достоверно изображать эмоции. - Наверняка многие бы согласились. Аманда. Саманта. Может, и Бесс.
        - Мне хватает, - отзеркалил я её ухмылку.
        - Типичный мужской фетиш на близняшек удовлетворил, - заметила Шила. - Я могу теперь и поменять внешность. Грудь увеличить. Волосы сделать рыжими.
        Опять намекает на Бесс. Неужели она всё ещё сомневается, что я сделал твёрдый выбор? И предпочёл Бетани. Ну, Шилу получил в довесок, так сказать. Тем более раз уж у нас с ней разок было, пусть по ошибке... Да и Бетани ничуть не возражала против присутствия своей телохранительницы в нашей постели. С некоторых ракурсов ситуация могла выглядеть очень странной, но я старался об этом не думать, а просто наслаждаться возможностями и приятно коротать время полёта.
        - Грудь можешь и увеличить, - небрежно пожал плечами я. - Почему бы и нет. А волосы... Как насчёт брюнетки? В моём мире женщины вообще любят красить волосы. Можешь синий или фиолетовый цвета попробовать, если захочешь.
        - Захочу, - протянула Шила, будто покатав это слово на языке, пытаясь распробовать его вкус. - Ты считаешь, что у запрограммированного робота есть желания?
        - Не прибедняйся, - отмахнулся я, плюхнувшись в кресло.
        В отличие от своей собеседницы, я не поленился натянуть штаны перед выходом из каюты. Хотя здесь только мы трое, можно и не стесняться, но как-то в штанах мне было комфортнее. А вот рубашку не надевал чуть ли не со дня отлёта.
        - Может, твоя личность и запрограммированная, но от этого не перестала быть полноценной, - продолжил я. - Происхождение разума, искусственное или естественное, не имеет значения.
        Наверное, странным показался бы этот разговор со стороны. Условной ночью, в рубке летящего в неизвестность космического корабля... Но кроме еды и секса заняться тут больше нечем, только поговорить.
        Шила промолчала, поэтому продолжил говорить я.
        - Кстати, когда ты изображаешь бесчувственного робота, получается не очень естественно. И я заметил кое-что ещё...
        Шила вопросительно вскинула брови. А я в ответ поманил её пальцем, призывая подойти ближе. Что она и сделала, в процессе покачивая бёдрами, и уселась мне на колено. Я склонился к её уху.
        - Я заметил, что в постели тебе некоторые вещи нравятся больше. Но чем рассказывать, я лучше покажу. Попозже. Всё-таки я всего лишь человек...
        Она хмыкнула и чуть поёрзала, придвинув зад к моему паху. Но реакции не вызвала, всё-таки я и вправду только выбрался из постели, где мы втроём провели немало времени. Успокоившись, она уселась ровно, приобняв меня рукой за шею.
        Мы сидели молча, глядя на экран со «скринсейвером гиперпространства». Куда принесёт нас корабль? И сколько времени займёт этот переход? Пока меня вполне устраивал процесс полёта, и совсем не хотелось думать о том, что будет в точке прибытия. Там снова придётся суетиться и как-то приспосабливаться, вписываться в местное общество...

«Достижение назначенной точки маршрута через 604 800 секунд», - тут же услужливо сообщил мне интерфейс.
        Вот спасибо, радость-то. Пришлось спросить у Шилы, сколько это в днях.
        - Неделя, - тут же отозвалась фурия.
        Что ж, время ещё есть. Правда, спланировать ничего не получится, не зная, где мы окажемся.

«Пропустить назначенную точку и продолжить путь к следующей?»
        Интерфейс не перестал радовать. Вот бы ещё указал, сколько до следующего места лететь - вообще цены бы ему не было. А то вдруг годы? Не помрём, конечно, камбуз на корабле исправно работает, снабжая не слишком противной на вид питательной массой с разными вкусами, почти как натуральные.
        - Скоро прилетим? - уточнила Шила.
        - Возможно, - вздохнул я, подталкивая её в спину, чтобы встала с моего колена. - Давай подумаем об этом завтра. А сейчас спать.
        Я шлёпнул её по заднице, и робот-убийца совершенно по девчачьи хихикнула. Я покачал головой и пошёл следом за ней в нашу общую каюту. Спать, в объятиях двух красоток. А потом... Посмотрим, что эта жизнь подкинет нам потом. И уж втроём как-нибудь с этим разберёмся.
        От автора
        ЦИКЛ "БЕЗРОДНЫЙ" ЗАВЕРШЁН. Продолжение не планируется.
        И про Лина в другом мире тоже не планируется. Хотя теоретически возможно...
        Вам понравился цикл и хотите почитать что-то подобное? Обратите внимание на цикл "Эра Огня" моего соавтора Василия Криптонова 3565535655()
        Написано уже 4 тома, а всего будет 5. Герой в самом начале соплежуй, но растёт над собой (и даже побольше, чем Лин), и даже гаремом обзаведётся раньше, чем в последней главе. В общем, к чтению рекомендую.
        Канал с книгами для всех @books fine
        
        или @books fine
        

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к