Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Ткачев Андрей / Наследие: " №01 Путь Крови В Начале Пути " - читать онлайн

Сохранить .
Путь крови. В начале пути. Том 1 Андрей Сергеевич Ткачев
        Иван Смирнов
        Наследие #1
        Бастард рода, по воле отца обучающийся вместе с другими наследниками. Ты не похож на них и тебя сторонится большинство родственников. Мало того - твой потенциал развития как практика ниже, чем у остальных. Мир боевых искусств жестокое место, а ты столь юн.
        Стоит ли противиться судьбе или отринуть путь Возвышения? Может рискнуть и пойти наперекор всему, дабы доказать, что сын достоин величия отца? Будет ли твой путь тверд, если это Путь Крови?
        Ткачев Андрей, Иван Смирнов
        Путь крови. В начале пути. Том 1
        Глава 1

* * *
        Вокруг была кровавая дымка. Сквозь нее, кажется, слышны какие-то звуки и просматривается движение кого-то или… чего-то, но все слишком смутно и запутанно, чтобы суметь разобрать эти неясные образы.
        В противовес этому взгляд сосредоточен на странного вида кристалле, похожем на наконечник копья. Это единственный объект, который я вижу необычайно четко. Внутри него как будто циркулирует в нескончаемом потоке багряная кровь. Вспыхивают красные искры, что отражаются на гранях необычного кристалла.
        Я невольно тянусь к нему и, обхватив кристалл двумя руками, резко и без малейших колебаний вонзаю его себе в сердце…
        Резкая вспышка боли, которая, кажется, заставляет содрогаться мою душу, и благостная темнота, которая приходит с осознанием того, что я лежу у себя в кровати и эта темнота скоро превратиться в рассветные сумерки.
        Снова эти странные и непонятные кошмары. Уже прошли те времена, когда я просыпался с криками и пытался рассказать об увиденном окружающим, чтобы хоть как-то сгладить тот ужас, что я испытывал после них. В такие моменты даже семья косилась на меня странно, что уж говорить о слухах, ходивших среди слуг.
        [ВНИМАНИЕ!
        ВОЗДЕЙСТВИЕ НА ДУШУ.
        ТИП ВОЗДЕЙСТВИЯ - НЕИЗВЕСТНО.
        РЕКОМЕНДАЦИЯ: ДЛЯ БЛОКИРОВАНИЯ ВОЗДЕЙСТВИЯ УКРЕПИТЕ ДУХОВНУЮ ЗАЩИТУ НАПРЯМУЮ ИЛИ ДОСТИГНИТЕ СТАДИИ ПОНИМАЮЩЕГО.]
        Проигнорировав возникший перед глазами текст, который, в той или иной вариации появлялся после каждого такого странного сна и уже стал порядком надоедать, и зная, что идея сразу пытаться уснуть после очередного кошмара обречена на провал, я, слегка потянувшись, встал с большой и мягкой кровати. По меркам слуг она должна быть вообще шикарной, но все же эта кровать не достигала комфорта тех, что расположены в спальнях родни.
        Не спеша, надел форму для тренировок, представляющую простые серые штаны из плотной ткани и безрукавку из такого же материала, да, обувшись в мягкие кожаные сапоги, вышел в коридор.
        Идя по еще погруженному в сладкую негу сна дому, мне приходилось старательно отгонять всплывающие образы из кошмаров. Уже был печальный опыт с попыткой сосредоточиться на них, приведший лишь к сильнейшей головной боли, так что я старательно гнал мысли о сне прочь.
        Постепенно ускоряюсь, почти перейдя на бег, но все же достаточно тихо ступая, чтобы никого не разбудить, а то опять влетит от родни.
        Я знал, что как только начну тренировки, это наваждение на время пройдет. Можно, конечно, было сесть медитировать, но я больше предпочитал физические занятия, когда организм от чрезмерной нагрузки сам старается впитывать больше энергии и мысли больше сосредоточены на том, чтобы сделать следующее движение и не растянуться на земле, чем над философским вопросом толкования снов.
        Все равно от последнего прока было мало, а тренировки никогда не будут лишними.
        Наставник говорил, что этот способ работает только на слабых ступенях, когда практикующий не сильно отличается от обычного человека, которому боевые практики недоступны, и все, что он дает, - это небольшое преимущество физических параметров, но также это ведет к уменьшению скорости развития духовной энергии.
        Последнее, правда, при чрезмерных усилиях, только в одном направлении делающих подготовку слишком однобокой.
        Меня, впрочем, данный факт не сильно тревожил. Отец говорил, что все дело в количестве уделяемого времени, а в этом со мной мало кто из моего окружения мог поспорить.
        Все связано было с тем, что я очень мало спал - почти каждая ночь приносила новую порцию кошмаров. После такого мне становилось страшно засыпать и я гнал сон всеми возможными способами, в конце концов научившись обходиться лишь относительно небольшим временем отдыха. Отчасти из-за этого я стал несколько нелюдимым - сложно пойти на контакт с людьми, которые и так не особо стремятся к общению с тобой, когда ты раздражен из-за того, что не выспался, и когда ты бодрствуешь уже несколько часов, а остальные только покидают теплые постельки. Не всегда удавалось спокойно реагировать на это и порой я излишне резко срывался, из-за чего окончательно отпугнул даже тех, кто хотя бы перекидывался со мной дежурными фразами.
        Как ни странно, малое количество сна никак мне не вредило. По словам отца, у меня просто сильный организм, но в эти моменты в его взгляде мелькало что-то странное. Вот только понять толком, что именно, мне никак не удавалось.
        Пройдя пару коридоров, вышел во двор, мельком посмотрел на красивое здание, стоящее по правую руку. Не знаю, кто был архитектором и сколько отец потратил на возведение этой части поместья, но у человека, сделавшего это, был определенный вкус. Здание представляло из себя типичное для нашего региона трехэтажное строение с покатыми крышами, украшенных красного цвета черепицей.
        На ставнях окон были искусно вырезаны различные мистические звери, которые, казалось, готовы сорваться с поверхности дерева и начать битву друг с другом - настолько живо удалось мастеру передать их яростную битву.
        На центральном входе же, по обе стороны от него, располагались стальные статуи Солнечных Львов стадии Понимающего. Только на этой стадии их шерсть становится подобна лучам солнца и слепит их противников практически так же, не давая тем точно прицелиться, чтобы атаковать Солнечного Льва. Эти звери, так же идущие практикой развития, но по своему собственному пути обитали на юге Империи Ниар, в которой мне повезло родится.
        Сами по себе статуи не были лишь объектам искусства, а являлись сложными артефактами-стражами, которые должны были не дать нарушителю проникнуть внутрь. В то же время они наглядно демонстрировали возможности и силу нашего рода. Как-никак, в этом здании находились техники и артефакты, собранные поколениями предков, которые тщательно их отбирали, чтобы усилить род.
        При этом в доме была еще одна небольшая особенность, связанная с нашим родом - у него не были закрыты двери, однако никто не постигший хотя бы начальных законов ветра не мог войти в него.
        Мне уже исполнилось двенадцать, но в постижении законов ветра добится прогресса не удавалось. Даже часть детей из основного рода, которым было меньше девяти лет, смогли пройти барьер и начать изучать семейные техники.
        Если бы глава рода сам не признал меня своим сыном, многие стали бы уже открыто сомневаться, есть ли у меня кровная связь с родом Кристер, а так надо мной просто насмехались. Да и внешне я не сильно был похож на отца, видимо, пойдя в этом в мать, которую я не знал.
        Я уже давно смирился с таким отношением от тех, кто вроде бы должен был поддерживать меня. Раньше смеялись из-за моих криков посреди ночи и слез - где это видано, что будущий практик и воин боялся каких-то снов? Теперь смеются из-за недостатка таланта.
        Таковой была и пока остается моя жизнь.
        Однако не все было так безрадостно, как могло показаться. Когда я занимался боевыми искусствами или медитировал, чтобы лучше постичь себя и окружающий мир, я чувствовал полную гармонию с миром и самим собой. Хоть я и не сильно любил медитацию, но в такие моменты мне были безразличны насмешки и оскорбления. А каждое сообщение Арбитра о повышении параметров, пускай и не слишком частое, укрепляло веру, что пока ситуация не безнадежна и хоть что-то я делаю правильно. Да и отец говорил, что мои навыки медитации имеют куда более крепкую основу, чем у братьев и сестер, которые порой отлынивали от занятий, считая, что боевые искусства куда важнее, чем простое сидение на месте.
        Вот и сейчас в окружении простых тренажеров для вступившего на путь практика в виде гирь и разнообразных по форме камней, поделенных на группы по весу, решил начать с привычной разминки, но не успел.
        - И кто это у нас не спит? Гарди, пытаешься нарастить мышцы и скрыть свою никчемность на пути культивации? - заходя на тренировочную площадку, как всегда насмешливо произнес черноволосый юноша с ухоженным лицом.
        На вид ему можно было дать четырнадцать-пятнадцать лет. Он был старше меня и, по сути, являлся первым наследником отца, так что его отношение ко мне в какой-то мере было понятно. Сам парень, как и любой вставший на путь практики боевых искусств, был прекрасно сложен и его взгляд пробежался по моей худощавой фигуре с явным превосходством. Мне пока было далеко до таких же кондиций, как у него, да и шире наследник рода был в плечах, даже этим пойдя в отца. В отличие от меня…
        Подобные провокации уже давно не задевали меня - ко всему привыкаешь, особенно когда подобное происходит каждый день и порой не по одному разу, но в этот раз игнорировать Крила, именно так звали первого моего за сегодня собеседника, не было возможности, да и желания - удивление было слишком велико.
        Вокруг Крила струились потоки воздуха. Заметить это можно было по летающим в данных потоках частицам песка (которые он специально демонстрировал, так как можно было обойтись и без этого эффекта). Это означало, что он прорвался на ступень Понимающего. Добиться такого в четырнадцать лет означало получить статус гения. Именно это гордый собой наследник рода сейчас демонстрировал мне, явно наслаждаясь той гамме эмоций, что можно было прочесть на моем лице.
        Мне ничего не оставалось как склонится в приветственном поклоне слабого к сильному. Пришло понимание - теперь придется так делать всегда, разница в ступенях достигла уже двух полных и это нельзя было игнорировать. Не мне идти против заветов предков и сложившихся в империи традиций, хоть и гнуть спину перед братцем очень не хотелось.
        - Поздравляю старшего брата с прорывом на новую ступень, - не разгибая спины и не глядя на него, сказал я, после чего опустился на колени, не в силах противостоять воздуху, ставшему очень плотным и тяжелым.
        Давление было велико. Мне приходилось прикладывать все силы, чтобы не распластаться на песке. Давать возможность еще сильнее поиздеваться надо мной я не мог, поэтому держался, прикусив губу и стараясь думать об этом, как об очередном испытании на моем пути.
        - Не смей называть меня братом! - зло произнес Крил. - Ты слишком жалок! Позор семьи! Почувствуй разницу в наших силах, - после этих слов давление стало еще сильнее. - Бастард!
        Уже после такого я не смог сопротивляться и упал на землю. Песок забился в нос, но я не произнес ни слова и не стал просить пощады или звать на помощь. Гордость не позволяла мне так поступить - это вызвало бы только больше насмешек, и пока отца нет в поместье, наказание никакого никто не получит. Вместо этого я пытался подняться, прикладывая к этому титанические усилия.
        - Твои попытки заниматься культивацией смешны сами по себе, - вдруг продолжил говорить старший брат и одновременно с этим давление стало ослабевать. Я уже показал ему достаточный уровень своей беспомощности, чтобы удовлетворить его гордыню. - Думаю, тебе уже пора покинуть пределы этого особняка. Подумай над этим, - отрывисто бросил он, смотря, как я шатаясь пытаюсь опереться хотя бы на руки. - Даю тебе месяц на размышления, как раз тогда я снова вернусь в особняк.
        На этих словах давление воздуха окончательно пропало и я наконец-то смог вздохнуть спокойно. Хорошо, что он не видел моего взгляда, иначе из-за отсутствия покорности в нем я мог бы получить еще больше и тогда точно подняться бы самостоятельно не смог.
        Глава 2
        После его ухода я поднялся и, отряхнув одежду от пыли, решил заменить физические нагрузки на малую медитацию - следовало многое обдумать. Да и несмотря на произошедший конфликт, тренировки никто не отменял, хоть иногда мне и хотелось провести день, ничего не делая. К сожалению, после такого кошмары становились еще более пугающими, так что я предпочитал свободное время посвящать тренировкам.
        Поверхностная медитация была полезна как раз для того, чтобы успокоить течение мыслей и настроиться на созерцательное состояние, которое позволяет лучше понять себя и окружающий мир. Вот в таком отрешенном состоянии я начал просматривать информационные строки, которые располагались в левом верхнем углу и были почти незаметны, но стоило сосредоточить на них внимание, приблизились, разместились по центру, увеличившись для возможности спокойно прочесть:
        [НА ВАС ОКАЗЫВАЕТСЯ ВОЗДЕЙСТВИЕ ЗАКОНОМ ВЕТРА.
        СТЕПЕНЬ ВОЗДЕЙСТВИЯ - СЛАБАЯ
        ПОЛУЧЕНЫ НЕЗНАЧИТЕЛЬНЫЕ ПОВРЕЖДЕНИЯ МЫШЕЧНЫХ ТКАНЕЙ]
        Степень воздействия может быть и слабая, но все же я чуть не распластался на земле, как какой-то жук под порывом ветра. Что было бы, если эта степень была бы выше?
        По всей видимости, я уже привык к изматывающим тренировкам, так как, несмотря на информацию Арбитра, который никогда не обманывает, не чувствовал никакой боли. Только незначительную слабость, да и то она постепенно исчезала из тела, оставляя за собой лишь дымные воспоминания.
        Скорее всего это связано с моим уровнем понимания Закона Крови, что тоже отличало меня от остальных членов семьи, которые посвящали жизнь в основном Закону Ветра. Ранее уже замечал: физические повреждения у меня заживают намного быстрее, чем у сверстников.
        Справедливости ради стоит сказать, что большинство проживающих поблизости, получив травму, сразу обращаются к лекарю рода, но мне, чтобы не привлекать лишнего внимания и не выслушивать очередные насмешки от родственников, приходиться избегать подобных мест.
        Конечно, только если травма не слишком сильная, да и в таком случае ее сложно скрыть от остальных. Вот когда я сломал левую руку, упав с дерева, пришлось идти и выслушивать оскорбление от братьев о моей неуклюжести, но рука уже на следующий день была в полном порядке. Так что оно того стоило - пропускать тренировки очень не хотелось.
        Практики на пути Возвышения, изучающие Законы Жизни, могут очень быстро привести человека в норму, а лекарь рода был очень хорошим специалистом, чтобы такие незначительные травмы вызывали у него затруднения. Да что там - он даже отрезанную руку мог прирастить на место, если к нему быстро доставят пострадавшего. Сам видел, как он это делал и выглядело это потрясающе. Именно поэтому практики высоких ступеней развития вызывают у других заслуженное уважение.
        Закончив с малой медитацией, я окончательно успокоил свои мечущиеся, словно птица в запертой клетке, мысли. Слабость из тела исчезла, и я чувствовал себя довольно бодро, несмотря на раннее утро. Плавно поднявшись с земли, осмотрелся по сторонам, но не нашел никого из слуг или родственников, что, впрочем, не было так уж и плохо.
        Когда я дошел до края тренировочной площадки, мне открылся вид на десяток маленьких домиков, по размеру больше напоминающих беседки. Зашел во второй по счету. На двери не горел знак, а значит там никого не было.
        Вообще практика не рекомендуется отвлекать во время его тренировок, поэтому такая система оповещений была повсеместно распространена, чтобы слуги не попали впросак и не навлекли на себя гнев господина. Другие-то практики сразу поймут, что внутри кто-то занимается.
        Стоило мне подойти достаточно близко ко входу в домик, как перед глазами высветилось сообщение от Арбитра:
        [ТРЕБУЕТСЯ ПРОВЕРКА ДОПУСКА. ДОТРОНЬТЕСЬ ДО ДВЕРИ]
        Сделав необходимые манипуляции, получил стандартный ответ. Как и всегда, в этом не было ничего необычного и таинственного. Хотя, помнится, в первый раз, когда я такое увидел, то здорово перепугался, чем вызвал угрюмый взгляд отца. А сейчас ничего - отношусь к этому равнодушно и с толикой раздражения, так как я и сам знал, что необходимо сделать, чтобы попасть внутрь.
        [ДОПУСК РАЗРЕШЕН]
        Я бы удивился, если бы меня не пустило внутрь. Да и вряд ли кто-то кроме меня пользовался этим местом.
        Отец отдал его мне в полное распоряжение и, что самое главное, никто не имел больше возможности посещать его. Это вызвало зависть среди моих братьев и сестер, но спустя два года использования данной беседки многие стали считать её проклятым местом, ведь таких медленных темпов развития давно не помнили в знатных семьях.
        И вот идет уже четвертый год. Может, действительно с этим местом медитации что-то не так? Столь медленную скорость и на слабость таланта не спишешь. По словам учителей, даже крестьянин, медитируй он в таком месте, уже перешел бы на следующую ступень после стольких лет медитаций.
        Все внутри этих домиков было предназначено для ускорения развития юных практиков, но со мной по какой-то неизвестной причине это не работало.
        Зайдя внутрь, я не вздрогнул от того, что дверь за спиной бесшумно закрылась - даже к такому можно привыкнуть. Моему взгляду предстала уже поднадоевшая и невзрачная обстановка: простые стены из деревянных реек, накрытые однотонной тканью (что делало хоть какой-то эффект обработки, а то выглядело совсем бедно, да и они приглушают звуки снаружи, позволяя насладиться тишиной); простой деревянный пол, правда, на нем не было следов пыли, да и выглядело все так, будто внутри домика постоянно проводили тщательную уборку. Впрочем, последнее было невозможно, так как входить сюда могли только вступившие на путь развития - простой человек бы мгновенно потерял сознание, умудрись он каким-то образом пройти проверку на входе.
        И все же, несмотря на внешний вид, иметь подобные места для медитации могли немногие и такая обстановка носила скорее традиционный смысл, чем необходимость делать ее настолько аскетичной. Еще немаловажным моментом было то, что, в отличие от более бедных семей, которые использовали подобного рода помещения для медитации в тишине и некотором отдалении от внешнего мира, в основании постройки находились накопители энергии, что, впрочем, на внешнем виде никак не отражалось. Они создавали повышенный энергетический фон, что благоприятно сказывалось на развитии практика. Такие места были идеальны для лучшего постижения законов и в целом культивации.
        Накопителями являлись энергетические кристаллы зверей высоких ступеней. Выглядеть они могли как угодно и в то же время их ты никогда не перепутаешь ни с чем другим, ведь духовную энергию, исходящую из них, может почувствовать даже простой человек, если, конечно, осмелиться прикоснуться к такой вещи. Они стоили очень много и даже за деньги не каждая семья, клан или секта могла позволить себе такое. Просто более влиятельные семьи со связями выкупали подобные кристаллы постоянно. Спрос на них был огромен, а риск добычи духовных кристаллов был слишком велик, чтобы удовлетворить эту потребность полностью.
        Особняк, в котором я жил, как раз принадлежал одной из влиятельнейших семей в городе Стоград, глава семьи занимал пост старшего советника главы города. Именно поэтому отец мог позволить себе такие значительные траты и даже иметь собственную библиотеку, чтобы обучать своих отпрысков на пути развития и постижения новых этапов.
        Сбоку у правой стены лежало несколько циновок - опять-таки дань традициям, ведь можно было бы использовать какой-нибудь коврик помягче. Взяв одну из них и расстелив по центру, опустился в позу для медитации.
        Как только поймал нужный настрой, решил ознакомиться со своими параметрами. Последние замеры я делал неделю назад и была надежда, что хоть сейчас что-то в показателях изменится.
        Чтобы увидеть окно с данными, что предоставляет Арбитр, достаточно направить энергию в Бергис. У меня, как, впрочем, и у большинства людей, эта татуировка, связывающая нас с Арбитром, располагалась на левой руке и выглядела как два скрещенных меча, один из которых был покрыт красными шипами, а второй переливался синевой. Как раз из-за последних эффектов Бергис невозможно было спутать с обычным рисунком, нанесенным на кожу.
        То, что мой Бергис именно такой, было еще одним поводом нелюбви части родственников ко мне, так как у всей семьи духовная татуировка состояла только из мечей, переливающихся синевой на кромке лезвия. А моя с красным и синим мечом слишком выделялась и была не такой как у всех.
        Никто не любит выскочек. Правда, мне эта особенность никак не помогала и только служила поводом для новых насмешек.
        Количество мечей в татуировке говорило о таланте практика на пути культивации. У Крила было двадцать восемь мечей и со стороны его высказывания и оскорбления смотрелись обоснованно к человеку всего с двумя мечами. Тут даже спорить бессмысленно.
        После обращения к Бергису передо мной появились параметры, видимые только мне, впрочем, как и остальные сообщения Арбитра, кроме тех, что предназначались группе лиц, но такое было довольно редким явлением.
        [СТАТУС: СВОБОДНЫЙ ПРАКТИК
        РАСА: ЧЕЛОВЕК
        СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: ИДУЩИЙ
        ЗАКЛЮЧЕННЫЕ КОНТРАКТЫ/КЛЯТЫ: ОТСУТСТВУЮТ
        ЗАДАНИЯ: ОТСУТСТВУЮТ
        ИЗУЧЕННЫЕ ЗАКОНЫ:
        - ЗАКОНЫ КРОВИ - ПЕРВАЯ СТУПЕНЬ
        ИЗУЧЕННЫЕ ТЕХНИКИ:
        - ОБНОВЛЕНИЕ
        ПАРАМЕТРЫ:
        - ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 7
        - ЭНЕРГИЯ: 4
        - ДУХОВНАЯ ЭНЕРГИЯ: 10 + 12(???)]
        Глава 3
        К сожалению, мои параметры так и не изменились, хотя я и не особо питал надежды на иной исход. Как-то привыкаешь к своему медленному темпу развития, когда изо дня в день видишь одни и те же результаты. И в то же время радуешься каждому незначительному изменению, что порой все же происходило.
        В данный момент меня беспокоило кое-что другое. Если судить по поведению Крила, отец все-таки ушел на закрытую тренировку для прорыва на следующую ступень. Иначе даже при достижении ступени Понимающего он не стал бы ставить ультиматумы и насильно выгонять меня из особняка. Большой период в месяц был им выбран как перестраховка, чтобы отец не прервал тренировку в начале из-за вызова главы города, а уже в середине перехода нельзя будет прерваться без повреждения процесса дальнейшей культивации, значит, его не будет как минимум полгода. Обычно столько занимал переход на новую ступень практиков такого уровня.
        Из всех моих родственников Крил больше остальных невзлюбил меня и, являясь официальным наследником отца, он мог позволить отдавать такие распоряжения, держа ответ только перед главой рода. Обычно он действовал осмотрительнее, но, видимо, просто не мог не воспользоваться такой возможностью избавиться от меня.
        - В таком случае мои дела плохи, - сказав это, откинулся на спину и просто лег на циновку, уставившись в потолок, пытаясь придумать, как изменить свою жизнь в лучшую сторону. Благо в этом помещении меня никто не мог подслушать и помешать тренировке, а звук собственного голоса меня часто успокаивал. - Из особняка придется уйти - у меня нет сил противостоять Крилу, - меж тем размышлял я вслух. То, что я могу остаться, несмотря на слова брата, я даже не рассматривал. Если буду сопротивляться, то он может попросить вышвырнуть меня слуг, которые были выше меня в стадии развития, а значит я банально ничего не смогу им сделать. - И куда я могу податься? Земли родни не вариант, да и из города придется уйти. У брата тут слишком много влияния, особенно когда он получит статус гения. Уж после такого раннего прорыва никто в этом не станет сомневаться, - с горечью произнес я. Пускай это и неизбежно, но мне не хотелось покидать место, что было для меня домом. - Многие захотят приблизится к нему таким легким путем, как устранение меня, - приняв решение покинуть город, понял, что после этого стало немного легче.
Впереди появилась смутная цель и осталось только определиться с деталями.
        Одновременно с этим мне на глаза попался кулон, переданный мне отцом со словами использовать его только когда он умрет или когда я сам достигну ступени Понимающего. Почему были поставлены именно такие условия, я не стал спрашивать, больше обрадовавшись, что он мне что-то подарил. Я думал, что смогу его использовать, когда прорвусь на следующую стадию культивации, но, видимо, не судьба.
        Сорвав кулон с шеи, я раскрыл ладонь и всмотрелся в красный кристалл, обрамленный черным металлом, который создавал причудливый узор на его гранях. Смотря на него, возникали не самые приятные воспоминания - он напоминал кровавые кристаллы из кошмаров.
        И информация, выдаваемая арбитром, тоже не слишком воодушевляла:
        [ОБНАРУЖЕН КОНТАКТ С НЕОПОЗНАННЫМ КРИСТАЛЛОМ.
        СВОЙСТВА НЕИЗВЕСТНЫ.
        РАНГ НЕИЗВЕСТЕН.
        ВАШЕЙ СТУПЕНИ РАЗВИТИЯ НЕДОСТАТОЧНО ДЛЯ ПРЕДОСТАВЛЕНИЯ БОЛЕЕ ТОЧНОЙ ИНФОРМАЦИИ.]
        - Приступим! - направив духовную энергию в кристал, я стал ждать.
        Через десять секунд я лишь недоуменно смотрел на кристалл, с которым ничего так и не произошло. Еще ни разу не было такого случая, когда приходилось тратить так много энергии, просто чтобы распечатать кристалл и получить доступ к хранящимся в нем знаниям. Спустя полчаса упорного вливания духовной энергии в желании насытить уже кажущийся бездонным кулон, мне стала понятна тщетность данной попытки.
        На моей ступени развития нет возможности пользоваться пространственным кольцом, так как нет возможности направить энергию в предмет. Не хватает контроля и навыков, присущих ступени Чувствующего.
        Но вот обучающие кристаллы или кристаллы, наполненные информацией, совсем другое дело - для них требовалась направить именно духовную энергию, которой в моем распоряжении было много. Из оговорок других практикующих, что бывало посещали наш дом, и слов отца, я выяснил, что такое значение, как у меня, присуще практику ступени Понимающего, когда он находиться уже на грани прорыва к средним этапам Возвышения. А значит, этого должно хватать, чтобы работать с подобными предметами.
        Но этот клятый кристалл никак не реагировал!
        Размахнувшись, я уже хотел бросить его в стену, но уважение к отцу, единственному человеку, относящемуся ко мне хорошо, остановило меня. Да и не дело это для практикующего - быть под контролем своих эмоций.
        Посидев еще немного, собираясь с мыслями, стал прикидывать, как поступить теперь, когда шанс получить ответы простым путем не принес результатов. А ведь я надеялся, что хоть в этот раз мне будет сопутствовать удача.
        В этот момент мне ярко вспомнились наставления отца, данные четыре года назад, когда я только начинал постигать основы культивации и еще не знал, какие трудности будут ждать меня впереди.
        Мы сидели в одной из беседок, где нам никто не мог помешать, и отец проводил очередной урок, вразумляя меня и направляя на пути Возвышения.
        - В начале пути практик осознает пределы своего физического тела и пытается его улучшить, используя те или иные практики и методики. У большинства уходит примерно два года на этот этап. Главное успеть заложить фундамент, на котором будет строиться дальнейший путь Возвышения практика. Ведь если дом построен на болоте, то вряд ли он простоит века, - спокойная и размеренная речь отца успокаивала, но в каждом слове чувствовалась его сила и опыт. - После познания тела следует этап ощущений - ступень зовется Чувствующий, - сделал он акцент на последнем слове, видимо, чтобы я еще лучше проникся моментом. - Само название недвусмысленно говорит о том, что надо почувствовать разлитую вокруг энергию и силу, заключенную в себе, - для наглядности отец провел руками вокруг себя, а потом свел их на уровне солнечного сплетения. Я в этот момент почувствовал дуновение ветра, будто он откликнулся на его действия. - Внутренняя сила делиться на духовную и обычную энергию, - меж тем продолжил глава рода. - Духовная энергия - это сила твоей души, - на этих словах пристальный взгляд проницательных глаз впился в меня. Не
выдержав давления, я отвел глаза, - а то, что называется просто энергией, - это основной инструмент для практика. Насытив ей тело, можно усилить себя физически. Использовав для формирования техник, можно воздействовать на окружение, а чем больше Законов познает идущий путем культивации, тем насыщенней становиться его внутренняя энергия. Когда идущий путем Возвышения начинает манипулировать энергией, тогда он становиться на путь понимания и с этого момента может официально называть себя практиком боевых искусств, - торжественно произносит он, вытянув руку и сжав кулак, будто пытался что-то ухватить, невидимое мне.
        В этот момент я не выдерживаю:
        - Значит я уже на ступени Понимания! Ведь я освоил закон крови и могу с ней манипулировать! - произнес я восторженным голосом и с радостным ожиданием посмотрел на отца. После моих слов он бросил на меня очень строгий и, я бы даже сказал, холодный взгляд.
        - Нет, ты все еще на начальной ступени, - строго и твердо произнес он, поднявшись. Его светло-синие глаза, казалось, припечатали меня к полу, показывая, чтобы я оставался на месте. - Понимание Закона Крови - твой уникальный талант, ничего не значащий на пути культивации. Эта не такая уж и редкость, когда у практика есть определенный талант к тому или иному Закону и, поверь мне, тебе предстоит в своей жизни столкнуться с такими мастерами не один раз. Гарди, тебе надо много стараться, чтобы стать сильнее, - сказав это, он развернулся ко мне спиной и посмотрел на закат. Его фигура, освещенная в лучах заходящего солнца, была достойна того, чтобы быть запечатленной на холсте или зафиксированной в статуи. Глава рода был истинным воином и это чувствовалось во всем, что он делал, даже в том, как дышал и говорил. - К тому же я запрещаю тебе показывать знание этого Закона окружающим. Никому без моего разрешения! - обернувшись, отец снова пристально посмотрел на меня и я оцепенел не потому, что испугался, однако и это отчасти было правдой, что уж скрывать, да и обманывать самого себя - путь в один конец, но
основная причина была в том, что не мог.
        Воздух вокруг меня стал твердым, словно вековой камень, и все, что мне осталось, - это дышать и немного поворачивать головой. И то для последнего требовалось прикладывать неимоверные усилия, что на моем лбу моментально выступила испарина.
        Через мгновение из последних сил я проговорил:
        - Обещаю, - это слово было произнесено тихо и отрывочно, но отец прекрасно все расслышал, просто кивнул - и давление исчезло.
        С этого момента прошло четыре года, я все еще нахожусь на первой ступени развития, что для семьи, занимающей высокое положение в городе, сродни позору. Поэтому мои «успехи» не сильно афишировали и мне было запрещено покидать территорию поместья, благо она была достаточно большой, чтобы за все это время я еще не успел ее до конца исследовать.
        Не став откладывать дело в долгий ящик, я взял одно из колец-артефактов с полки и, сев обратно, направил в него внутреннюю энергию. В обычной жизни мне бы это не удалось, ведь я пока даже не мог ощущать энергии. Сейчас же я находился в месте, насыщенном энергией, и пользовался тренировочными артефактами, помогающими лучше чувствовать энергию без дополнительных действий. Они являлись костылями, которые использовали дети знатного происхождения, чтобы комфортнее и быстрее начать свой путь Возвышения. Все же не пользоваться преимуществами своего происхождения было бы глупо.
        Как только артефакт напитался минимальным количеством, я подкинул кулон в воздух и соединил их энергетической нитью. Благодаря этому кулон завис в воздухе, так и не упав на землю. Уже давно прошли те времена, когда на это мне приходилось тратить много времени и концентрироваться на создании связи.
        Левитируя его по кругу, взяв за его центр себя, начал малую медитацию. Если в ближайшее время мне придется покинуть дом, то надо получить от этого максимум. Может, я все-таки смогу прорваться на следующую ступень и почувствовать внутреннюю энергию. Тогда путешествие по незнакомой местности будет намного проще.
        Просидев в доме для медитации больше одиннадцати часов и не почувствовав никаких изменений, я расстроенный вернулся в свою комнату, желая немного поспать, ни о чем не думая. Мне и так медитации не слишком нравились, но когда они ни к чему не приводят, чувствуешь, что только зря терял времени. Единственным плюсом от этого было то, что на протяжении этих часов кулон ни разу не упал (а значит я не разу не потерял контроль над энергией), но это было слабое утешение.
        Прошло два дня, за которые ничего не поменялось. Я все так же не мог почувствовать в себе ничего нового, никакой энергии души или хотя бы обычной. Может показаться, что мой контроль крови был как раз следствием управления одной из этих энергий, но все это было лишь благодаря моему пониманию Закона Крови и, по сути, единственное, что я вообще мог на данный момент проделать с кровью, не свалившись от истощения.
        Спокойствия не добавляли кошмары, которые, будто почувствовав слабину в моей воле, с удвоенной силой взялись за меня. Эти смутные картины и непонимание происходящего выматывали сильнее всего и мне лишь приходилось терпеть и надеяться, что в этот раз я смогу раньше разбить оковы сна.
        Меня охватывали злость, гнев и тоска. Эти три чувства были основными в том смешанном коктейле эмоций, что бурлил внутри меня. Это не спокойное течение реки и даже не ледяной горный водопад, неумолимо несущий воды вниз и разбивающий ее о камни. Скорее мое внутреннее состояние походило на бурю, где на поверхность выходило то одно, то другое чувство.
        Хотелось просто забраться под одеяло и скулить о жестокой судьбе, но гордость не позволяла сдаваться. И это не из-за того, что я боялся, что кто-то найдет меня в таком состоянии, - просто гордость даже перед собой была тем последним чувством, за которое я хватался из последних сил. Единственное, что позволяло держаться и не сдаваться, несмотря ни на что. То, что позволяло оставаться в центре бури и быть невредимым, хоть и потрепанным ветром. Ветром, что мне никак не давался, несмотря на достижения остальных членов семьи.
        Через пять дней после ультиматума Крила я снова встретил его. Точнее это было не так - в этот раз он пришел ко мне в комнату, чем я был сильно удивлен. Как-то не особо радовали своими визитами братья и сестры место моего обитания. На его лице играла жизнерадостная улыбка, не сулившая, впрочем, мне ничего хорошего. Склонившись в приветствии, я ждал новую порцию угроз и унижения, однако этого не последовало.
        С добротой в голосе он произнес:
        - Брат мой Гарди, как я рад тебя видеть! - улыбнувшись, осмотрел он мое скромное убранство. Мне мало что требовалось для комфортной жизни, а что необходимо всегда предоставят слуги. Пускай последнее они делают с явным нежеланием, но я привык не акцентировать на этом внимание. - Вижу, ты все еще не продвинулся в культивации, - окинул он меня внимательным взглядом, при этом продолжая улыбаться, что меня изрядно нервировало, но я старался этого не показывать. - Не переживай, я верю в тебя и даже придумал способ, как тебе стать сильнее! - ободряюще произнес он и на этих словах прошел дальше и без спроса развалился на кресле, с ожиданием смотря на меня.
        Я никак не проявил своего удивления.
        - Младший готов приобщиться к мыслям Старшего, - немного монотонно произнес я. Не хотелось радовать Крила своей реакцией, и тот с толикой недовольства бросил на меня короткий взгляд, практически моментально вернув свое добродушное настроение.
        - Что ж, раз ты так жаждешь, то держи, - он бросил мне свиток. Ловко поймав его, я сразу же понял - у меня большие проблемы. На свитке стояла официальная большая печать семьи. - Прочти, не стесняйся, - подбодрил Крил, - хочу видеть твою радость от щедрого предложения семьи. Мне стоило больших усилий добиться получения для тебя данного разрешения, - его предвкушающий от удавшейся каверзы взгляд с каждой секундой портил мое настроение все сильнее.
        Свитки с большой печатью нельзя раскрыть, не являясь получателем или не имея очень большую ступень развития. Последние скорее испортили бы свиток, чем смогли прочесть его.
        Мне оставалось только ознакомиться с именем получателя, выгравированного на печати. Малый зал мудрости мастера Ор - этого названия мне не хватило для понимания всей ситуации и я уставился на Крила, ожидая продолжения.
        - Что, братишка, не понимаешь? - склонив голову на бок, удручающе цокнул он языком. - Жаль-жаль. Это доступ к малому залу для тренировок у великого мастера, - после небольшой паузы, видимо, для большего эффекта произнес брат. - Вот только есть один нюанс, - ухмыляясь, выставил указательный палец Крил. - Мастер Ор не любит слабых и у него очень жесткий отбор. А кто не может пройти, - тут он хитро улыбнулся, - без хорошего лекаря, своевременно приложившего усилия по восстановлению утраченных конечностей, навсегда остаются калеками либо умирают, - я уже открыл рот для вежливых извинений и собирался вернуть свиток, понимая, что не смогу пройти никакой отбор, однако мне не дали этого сделать. - И отказаться нельзя, - ухмылка на лице брата стали еще больше. Он был очень доволен той ситуацией, в которую сам меня и загнал. - Мастер очень влиятельный человек и опытный наставник. Поступить к нему на учебу хотят многие, ведь его ученики гарантировано могут поступить практически в любую академию боевых искусств. Для получения этого свитка пришлось привлечь множество связей, - тяжело вздохнул Крил,
демонстрируя, как он старался ради этого. - В свою очередь, если тот, чье имя записано внутри, не явится, это будет воспринято как оскорбление многими. Ты же не позволишь, чтобы репутация семьи пострадала, да, Гарди?! - на этих словах он рассмеялся и больше не смотря на меня вышел из комнаты. Я лишь в последний момент успел отойти в сторону, чтобы брат не сбил меня с ног, что с его степенью Возвышения было легче легкого. Находясь уже в коридоре, Крил крикнул: - Да, и чуть не забыл. Проверка состоится через восемь дней на Восточной горе.
        Весело смеясь, будто услышал удачную шутку, он ушел, оставив меня одного со свалившейся на мою голову проблемой.
        Глава 4
        Три следующих дня я готовился к шагу, который кардинально изменит мою жизнь. На этот шаг было пойти нелегко, но я не видел иного выхода. Уже чудо, что я мог столько лет спокойно тренироваться здесь и пользоваться всеми преимуществами, что тебе может дать богатый род с глубокими корнями в боевых искусствах.
        К сожалению, ждать помощи от отца было бессмысленно, так как неизвестно, когда он закончит свою тренировку, а прерывать его… лучше найти другого смертника. Так что Крил удивительно точно подгадал момент, чтобы избавиться от меня, да еще и обернул всю ситуацию так, будто он мне помогает. С учетом того, что с большинством родственников из-за моего происхождения у меня были натянутые отношения… Да что думать о том, что все равно не сможешь изменить, как бы ни старался.
        Мне предстояло впервые за несколько лет покинуть территорию семейного особняка. Это невольно вызывало у меня волнение и в то же время азарт исследователя, ведь из-за запрета отца на выход я был вынужден жить в этой надежной скорлупе, словно слабый птенец, скрытый от мира, не в силах пробить своим клювом твердую оболочку.
        После этого мой путь лежал в ближайший город, в котором я был всего один раз, но, думаю, мне не составит проблем арендовать повозку, следующую к восточной плантации. Все же грузы перевозят туда и обратно, и не думаю, что кто-то откажется от попутчика, могущего скрасить уже привычную и скучную дорогу.
        Поблизости от плантации начинался путь к горе, являющейся целью моего путешествия. Пускай брат пытался устрашить меня суровостью учителя, обитающего там, но это в то же время был мой шанс испытать себя. Да и был ли у меня выбор? Ведь если я сбегу, то отброшу несмываемую тень на репутацию рода, чего позволить я себе не мог. По крайней мере попытаюсь пробиться в ученика, а там посмотрим, что будет. Об ином варианте развития событий я всеми силами старался не думать, чтобы мной не овладел страх.
        Предстоящий мне путь я узнал в библиотеке, которая находилась в центральной пагоде. Доступ у меня, к сожалению, был только на первый этаж, на остальных шести хранились техники и другое наследие, добытое моими предками, что было хоть важным, но не настолько, чтобы поместить его в закрытое хранилище семьи. Даже некоторые слуги имели доступ на первый и второй (где уже находились простейшие техники) этаж, если умудрялись чем-то отличиться, чтобы получить такую награду.
        Сам поход в центральную часть после проявления татуировки на левой руке не был приятным. Там было слишком много ранее искренне улыбающихся мне знакомых лиц, которые оказались слишком зависимы от мнения остальных.
        Ну и что, что у меня всего два меча! Мне осталось совсем немного и я преодолею начальную ступень, а после моя культивация пойдет быстрее!
        Я понимал, что это ложь самому себе, но этот внутренний крик был вызван стрессом последних дней.
        Как оказалось, за прошедшие три года, пока я избегал посещения центральных пагод, все стало только хуже. На меня косились как на больного. Некоторые и вовсе откровенно насмехались. Особенно обидно были видеть среди них тех, кто раньше звался другом.
        На входе в здание как обычно бессменно сидел библиотекарь Урул, в руках которого всегда находился то свиток, то книга. Мне кажется, он редко отрывался от чтения, будто хотел изучить все книги, которых тут накопилось несколько десятков тысяч на самые разные темы. Предки вообще любили копить знания, правда, на первом этаже было много и откровенного хлама, как, например, романы, которые несли лишь художественную ценность, но не могли дать никакой достоверной информации. Такое для меня было бесполезным и приходилось выискивать крупицы знаний.
        - Добрый день, хранитель знаний, - слегка склонил я голову перед главным работником центральной пагоды.
        - Молодой господин, - скучающим голосом произнес Урул, даже не посмотрев в мою сторону из-под своих круглых очков. - Давно вас не было видно.
        Библиотекарь выглядел не старше сорока лет, но уже был вынужден носить очки, без которых толком не мог разглядеть символы на бумаге. Его уровень развития остановился на ступени Чувствующего, что было довольно средним результатом для практика, но развиваться дальше он и не планировал. Этой стадии было достаточно, чтобы прожить, дольше находясь в здоровом теле и медленно стареть, а для чего-то большего требовалось посвящать боевым искусствам слишком много времени, которое мужчина с легкостью променял на общение с книгами.
        Его стадии развития как раз хватало, чтобы управлять центральной пагодой, так что эту работу он воспринимал как свое величайшее достижение и не стремился к большему.
        Когда я был младше, Урул помогал мне добыть интересующие меня сведения и всячески поддерживал мой интерес к знаниям. Все изменилось, когда стало ясно, что мой темп развития слишком медленный по сравнению с тем, что был у моих остальных родственников. Тут-то и открылась его истинное лицо, когда на следующий день после того, как это стало известно всем, он даже не обратил на меня никакого внимания, а на все мои вопросы отмахивался, чтобы я занялся поисками сам и не отвлекал его от работы.
        - Я был занят на тренировках и не мог больше уделять должное внимание знаниям, находящихся под вашей заботой, - продолжил вежливо говорить я.
        Не то чтобы мне этого хотелось, но Урул обладал в этом здании властью выгнать меня, если бы ему что-то не понравилось. С учетом того, что он, даже несмотря на то, что забросил свое развитие, был сильнее меня, то даже силовой метод решения вопроса здесь бы мне никак не помог.
        - Что, мелкий, решил почитать сказки? - раздался позади меня насмешливый голос.
        Я обернулся посмотреть, кто это, и увидел братьев-близнецов Стокри и Мирота. Оба были одеты в синие рубашки, наглядно показывающие символы Закона Ветра (впрочем, многие из родственников любили так украшать свою одежду), и серые штаны, что позволяли свободно перемещаться во время боевых практик. Мягкие кожанные сапоги делали их шаги практически бесшумными и по этой причине я не понял, что сзади меня кто-то есть.
        Близнецы были всего лишь на год старше меня, но могли свободно посещать библиотеку рода, так как уже познали начальную степень Закона Ветра. В центральной пагоде им вообще был предоставлен практически полный доступ, лишь немногим ограниченный их ступенью Чувствующего.
        Оба брата были красивы собой и представляли из себя образ истинных мастеров боевых искусств, как их часто изображают на холстах. Даже сейчас эти голубоглазые брюнеты, тщательно собрав свои волосы в высокие хвосты, старались сохранять горделивое выражение на своих лицах, будто все вокруг недостойно их внимания. Правда, на мой взгляд, это слишком сильно отдавало явным подражанием кому-то из старших и выглядело смешно, но, само собой, об этом говорить я им бы не рискнул.
        Мне они приходились кузенами, так как были детьми дяди Крега, но, несмотря на это, им не мешало вести себя столь же вызывающе по отношению ко мне, как и детям основной ветви рода. Пускай в будущем их удел быть лишь воинами нашей семьи, но у обоих бергис имел по восемь мечей, что было довольно низко для потомственных аристократов и практиков, но все же больше, чем у простого человека, и уж тем более больше, чем у меня.
        - Младший приветствует старших, - склонился я в поклоне.
        Все же, несмотря на то, что я был из основной ветви рода, я был бастардом, что меня ставило если не ниже, то на уровень младшей ветви. Последнее значило, что я, как младший, должен был склониться перед ними. Тем более как практики они стояли выше меня.
        - Правильно-правильно, - довольно улыбнулся Мирот, хлопнув закрывшемся веером по руке. - Меня радует, что ты научился проявлять должное уважение перед нами.
        А ведь когда мы были младше, в детских потасовках я не раз побеждал близнецов. Впрочем, после они отыгрались на мне и показали, насколько я в тот момент был не прав, наживая себе таких врагов.
        - Молодые господа желают изучить техники, находящиеся в центральной пагоде? - при их появлении Урул весь подобрался и даже отложил в сторону книгу, что до этого читал.
        - Да, последние тренировки показали, что нам следует укрепить свои кости, - повел плечом Стокри. - Так что мы хотели бы найти информацию про это. Где можно найти подходящие нам свитки?
        - Пройдемте, - указал на лестницу хранитель знаний. - Я знаю несколько подходящих вам вариантов.
        Еще до того, как близнецы согласились на это предложение, мужчина уже был рядом с лестницей, терпеливо дожидаясь братьев. Вот тебе и «дети рода равны меж собой, пока не вступят во взрослую жизнь».
        - А ты, мелкий, иди почитай какую-нибудь сказку и немного помечтай, - махнул рукой Мирот, будто отмахивался от надоедливой букашки. - Может хотя бы в мечтах ты сможешь стать великим практиком.
        - Что вряд ли, - рассмеялся Стокри. - С двумя мечами из тебя может выйти только вышибала в какой-нибудь харчевне на окраине империи.
        Так, продолжая шутить над моим положением, братья устремились наверх, а я лишь мог сохранять полуулыбку на окаменевшем лице и яростно сжимать кулаки. Мне нельзя показывать своих истинных эмоций, иначе это спровоцирует моих родственников и тогда все, что я запланировал, пойдет крахом.
        Первый этаж центральной пагоды, как, впрочем, и второй вместе с третьим, ничем особо не отличался от обычной библиотеки. Тут находились свитки и книги разных направлений. Единственное, что на первом, самом большом из этажей, действительно было больше всего книг, которые можно было отнести к разряду художественной литературы. Видимо, кто-то из предков слишком сильно увлекался этим направлением, вот и собралась такая обширная коллекция, которую следующие поколения лишь делали больше.
        Из-за всего этого первый этаж игнорировался почти всеми членами рода. Лишь дети, еще не вступившие на путь Возвышения, приходили сюда почитать сказки, где рассказывалось про героев прошлого, да изучить легенды о них же. Все это побуждало нас больше тренироваться, чтобы, когда проявится Бергис, быть хотя бы внутренне готовыми к тому, что нас может ждать.
        В общем, не удивительно, что я, наверное, единственный из обитателей поместья проводил здесь больше всего времени. Впрочем, из-за своего пренебрежения такого рода знаниями здесь ничего не было каталогизированно и искать необходимую информацию можно было достаточно долго. А ведь среди этих залежей можно было найти настоящие сокровища, как, например, исторические хроники или современные карты.
        Ради последнего я сегодня сюда и пришел. В памяти были воспоминания о всех ближайших территориях, ведь я мечтал их посетить, но не мешало их освежить, чтобы нигде по ошибке не заплутать.
        Найти карту, которую я оставил здесь примерно три года назад, не составило большого труда, ведь именно я последний из посетителей, кто ее вообще касался.
        Но еще до того, как я приступил к изучению предстоящего пути, я подошел к стене между двумя крупными стеллажами. Она в отличии от других участков первого этажа не была захламлена и здесь даже соблюдалась определенная чистота. На то была своя причина.
        Дело в том, что на этой стене было изображено семейное древо рода Кристер. Благодаря тому, что на входе в центральную пагоду располагался сканирующий массив, все, кто хотя бы раз появлялись в стенах этого здания, обновляли информацию о себе на этом древе.
        Правда, был один нюанс: древо показывало только тех, кто проходил через сканирующий массив за последние сто лет. Из-за последнего в роду существовало негласное правило посещать центральную пагоду поместья хотя бы раз в год, чтобы не исчезнуть из семейного древа.
        В детстве я довольно внимательно изучал его, но это не приносило ничего кроме горечи. Дело в том, что родственников у меня было довольно много, и все как на подбор были черноволосыми и голубоглазыми статными воинами и практиками. Даже девушки рода могли по праву гордится гривой иссиня черных волос и взглядом, подобным безмятежному небу.
        На их фоне я, кареглазый и низкорослый, выбивался, словно белая ворона. Видимо, я слишком много взял от своей матери, о которой отец наотрез отказывался говорить, и поэтому почти ничего не взял от него. Лишь черные волосы хоть как-то роднили нас, но этого было недостаточно.
        Подойдя ближе к родовому древу, я внимательно всмотрелся в знакомые лица родственников. Некоторые из них были явно устаревшими, а значит эти члены семьи уже давненько не посещали территорию родового поместья, но все же недостаточно, чтобы окончательно исчезнуть со стены.
        С правой стороны я легко нашел близнецов, что несколькими минутами ранее поднялись на верхние этажи. Над ними было изображения отца и матери.
        Последнюю я практически не видел, так как жила где-то на восточной границе империи. И все же, несмотря на это, я помнил, насколько красивой и хрупкой была Шиера Кристер, которую слуги называли восточным цветком империи. При этом это была не лесть, а что-то, что считалось неизменным фактом.
        По сравнению с такой миниатюрной и прекрасной женщиной, ее муж… Впрочем, дядя Крег в какой-то мере был даже симпатичным мужчиной, как и многие в нашем роду, да и практики в целом, если бы только не то обилие шрамов. Они превращали его в какого-то демона, которого не хотелось бы встречать на своем пути. Поговаривали, что у некоторых слуг останавливались сердца, когда они темной ночью случайно пересекались с этим членом нашей семьи.
        Крег приходился младшим братом отца и, как и он, пошел по стезе воина, часто пропадая на границе и участвуя то в одном, то в другом военном конфликте, неизменно возвращаясь назад, пускай и обзаведясь новой порцией шрамов. С учетом того, что он был на стадии Разрушающего (если судить из случайно подслушанных разговоров дяди с отцом), то я даже не представляю, с кем ему приходится сражаться, чтобы тренированное и развитое тело идущего путем Возвышения на такой ступени было повреждено.
        Я переместил взгляд влево и невольно вновь посмотрел на отца. Даже на изображении, которое не должно было оказывать никаких эффектов, я чувствовал тяжелый взгляд главы рода.
        Кристоф Кристер был военным советником в регионе империи, в котором мы проживали, и, по сути, отвечал за безопасность в этих землях. Отец уже давно отошел от прямых военных действий, больше занимаясь стратегией и подготовкой бойцов, которые должны были отражать нападения монстров и ловить разбойников, время от времени появлявшихся на имперских трактах.
        Благодаря своему мудрому управлению регионом он не только сделал его безопаснее, но и возвысил наш род.
        Я, конечно, несколько предвзят в этом вопросе, да и книги учили тому, что у событий бывает несколько точек зрения, но не восхищаться отцом я не мог. Как бы мне хотелось наконец-то пробиться на следующую стадию и заслужить похвалу отца!
        А вот о своей мачехе Лэй Кристер я практически ничего не знал по той причине, что она не терпела моего присутствия и всегда покидала комнату, если вдруг я случайно заходил в нее. Так что эта холодная женщина оставалась для меня загадкой. Впрочем, ее побаивались все слуги в особняке, ведь по тем же слухам Лэй раньше служила на северной границе и была не последним бойцом там. Собственно говоря, она там и познакомилась с моим отцом и спустя многие годы после смерти своей последней жены Кристоф женился на своей старой сослуживице.
        Были в нашем роде и другие выдающиеся члены семьи, но я их видел слишком редко, чтобы составить о них собственное мнение, а не читать об этом из свитков, что находились по бокам от данной стены.
        Еще раз посмотрев лишь разросшееся за последние три года древо, я приступил к изучению карты.
        Глава 5
        Закончив с планированием предстоящего маршрута, который позволил бы мне без лишних проблем достичь необходимой горы, я озаботился дополнительным преимуществом. По крайней мере его будет довольно сложно обеспечить для себя вне территории родового поместья. Особенно проблемно это сделать с моей стадией развития, так что я осознанно шел на такой риск.
        Я добыл кристалл зверя четвертого ранга, содержащего в себе довольно приличную концентрацию закона жизни. Он стоил очень дорого и не будь та беседка для медитации (собственно, благодаря этому кристаллу там и поддерживался настолько высокий энергетический фон) в свое время выдана мне отцом в личное пользование, я бы никогда не смог украсть что-то подобное своими силами. Видимо, он верил, что мои таланты смогут раскрыться, несмотря на татуировку, и продолжал меня учить, так же выделяя на это ресурсы семьи. Может, отчасти и поэтому ко мне стало такое отношение?
        Помимо этого я прихватил еще несколько вещей, которые на мой взгляд могут пригодится в пути. Да и горы достигнуть за один дневной переход не получится, так что придется как-то ночевать на свежем воздухе, да и пищу себе добыть. Не то чтобы я знал, как правильно это делать, но я читал про это много книг, да и смею надеяться, что в физическом плане я быстрее и сильнее лесного зверька, которого смогу поймать на ужин. По крайней мере в это хотелось верить.
        Закончив с подготовкой вещей, я разложил их на кровати, чтобы оценить, сколько всего мне удалось собрать, и откинуть те вещи, которые вряд ли мне пригодятся. Но даже так получалось, что для того, чтобы это взять с собой, мне потребуется самая большая сумка из имеющихся, что меня в корне не устраивало. Мне же предстоит передвигаться в том числе через лес, если я хочу успеть к сроку, а такой мешок за спиной только будет мешать, да и отпугнет мой будущий ужин.
        В итоге я взял набор сменной одежды, запас еды на три дня, фляжку с водой, короткий меч (для взрослого мужчины такой сойдет за длинный кинжал), немного веревки, небольшой кошель денег и главной сокровище, к сожалению, добытое воровством, - энергетический кристалл, являющийся ядром зверя четвертого ранга.
        По вполне здравым размышлениям мне не хотелось выходить через главные ворота. Всех детей с двенадцати лет, достигших к этому моменту ступени чувствующего средней стадии, из семей не главной ветви ставили помощниками стражи для улучшения самоорганизованности. Это позволяло им лучше проникнуться бытом простых воинов и научиться терпению с постоянным сохранением сосредоточенности. Пускай вокруг нас все спокойно и на многие километры не найдешь ни одного монстра, но случайности случаются и мирная обстановка не означает, что можно расслабиться. Так что воины рода, нисколько не смущаясь, могли вполне дать и подзатыльник не вовремя отвлекшемуся или зевнувшему молодому практику. Среди таких вполне могли найтись бывшие знакомые, которые не преминули бы сказать что-нибудь язвительное, а тем паче еще и задержать до вызова старшего охраны, чтобы побольше насолить мне. В таком случае мой выход точно отложиться, так как, несмотря на манипуляции Крила с получением разрешения на обучения у мастера Ора, у стражи был приказ отца не выпускать меня за территорию особняка. Не хотелось бы опозориться таким образом и
потом выслушивать, что я даже не смог незаметно покинуть территорию рода, что легко удавалось моим братьям и сестрам, несмотря на запреты.
        Вместо столь явного и довольно глупого хода (не удивлюсь, что на воротах будут дежурить люди Крила и тогда обнаружения мне точно не избежать), я решил использовать лаз, показанный мне пару лет назад отцом. Помнится, я в тот момент не понимал, зачем делать тайный лаз из защищенного бойцами рода земли, но отец объяснял это примерно следующим образом:
        - Если когда-нибудь тебе придется бежать с территории особняка, воспользуйся этой тропой, - в качестве подтверждения его рука указала на ранее совершенно незаметную тропу. Я мог поклясться чем угодно, что раньше ее тут не было, но в тот момент она предстала передо мной и лишь небольшое мерцание указывало на то, что с ней явно не все так просто. Потребовалось несколько десятков секунд и волевое усилие, чтобы убедиться в наличии этой тропы, иначе она грозила в любой момент исчезнуть. - Я применил несколько техник и настроил их на твою кровь, - убедившись, что я хорошо рассмотрел тропу, продолжил отец. - Мало кто сможет увидеть этот путь, - усмехнулся он. - Пройти по нему сможешь только ты, - на этих словах отец резко оборвал разговор.
        Больше мы никогда не говорили на эту тему, а на заданные мной вопросы о причине, почему придется бежать, просто игнорировал меня, будто и не слышал.
        До самой тропы дошел без проблем. Я тщательно следил за окружающей обстановкой и, думаю, меня никто не увидел. Да и мой побег скорее всего обнаружат не скоро, так как практически никто не интересовался, чем я занимаюсь. Слуги же старательно обходили мою комнату стороной, так что я прибирался в ней сам, убедив себя, что это еще одна тренировка. Да и вообще, идущему путем Возвышения, не пристало жаловаться на каких-то слуг и необходимо решать все проблемы самостоятельно.
        Как только ступил на небольшое очищенное место в начале скрытой тропы, я почувствовал резонанс этого места со своей кровью и в этот момент маленькая дорожка расширилась и для меня превратилась почти в дорогу. Возможно, отцу эта тропа показалось бы просто широкой, но для моего возраста и небольшого тела она действительно могла сравниться с дорогой.
        Удивившись этому и в очередной раз поразившись силе отца, я направился по ней. Если верить тому, что я добыл в центральной пагоде, мне предстояло пройти от того места, где я вступил на тайный путь, полдня до конца территории поместья. После еще один день, чтобы выйти к городу. Не знаю, почему необходимо было ее начинать практически в середине территории рода, но, наверное, на то были причины, которые мне ввиду слабой ступени развития и отсутствия знаний в данной сфере были невдомек.
        Дойдя до конца защищенной тропы, я еще раз внимательно оглядел округу и только после того, как убедился, насколько это вообще возможно, что рядом никого нет, я спокойно выдохнул. Вроде получилось. А ведь я подспудно ожидал очередной неудачи даже в такой, казалось бы, простой вещи.
        Шел, скорее крался, я по тропе достаточно долго, так что на небосклоне уже появились первые звезды. Можно было бы, конечно, продолжить путь дальше, но я был достаточно далеко от стен поместья и меня вряд ли кто обнаружит. Направление, куда выходила тропа, было одно из самых скучных из-за близкой кромки леса для ночного бдения, так что я решил сделать небольшой привал и разбить лагерь. Пускай путь был без приключений, но лямки тяжелого мешка с непривычки натерли плечи и хотелось немного передохнуть.
        К сожалению, я и так взял только самое необходимое и уменьшить вес груза можно было только путем перемещение части оного в желудок. Приняв такое решение, я достал брикет с кашей и вяленое мясо. Готовить на огне было бы неосмотрительно, так как дым могли заметить со стороны родового поместья и заинтересоваться, кто это решил так близко к нему развести огонь. Так что я воспользовался одним из взятых мной походных брикетов с кашей.
        Он представлял из себя брикет из спрессованной каши, завернутый в съедобную лепешку, которая на протяжении недели сохраняла свою свежесть и определенную мягкость одновременно с тем, что не давало тому, что внутри, оказаться снаружи. Достаточно было резким движением переломить брекет по пополам, как внутри лепешки стало заметно теплее и каша стала разогреваться. Положив ее на деревянную тарелку, я добавил туда мясо и приготовился ждать. Вскоре в моей тарелке будет вполне неплохой и, что самое главное, теплый перекус. Все же хорошо, что рядом с кухней находился небольшой склад, где помимо замороженных ингредиентов хранились походные варианты еды для охраны, которая не могла покидать свой пост, а есть всем хочется. Поэтому им давали подобные брикеты и мужчины могли есть, не прерывая наблюдение.
        Пока еда разогревалась, я начал растирать затекшие плечи и натруженные с непривычки ноги. Все же это одно, когда ты нагружаешь себя на тренировке, и совершенно иное, когда необходимо преодолеть настолько большой путь. Я ведь за территорией поместья почти и не был, так что куда-то ходить далеко мне попросту не приходилось.
        Но в данный момент, особенно смотря на наполненный вещами мешок, я грустил об отсутствии пространственного кольца. Так было бы намного проще переносить груз, но такие предметы были слишком ценны, чтобы их можно было легко стащить, и хранились только в сокровищнице рода, куда у меня не было допуска как из-за малой ступени развития, так и из-за незнания законов ветра.
        Лепешка стала раскрываться, а значит каша достаточно разогрелась и можно было приступать к ужину. Как и всегда, брикет с походной едой оказался на удивление вкусным, несмотря на свою простоту. Мне рассказывали, что его специально сделали таким, чтобы было легче пережить невзгоды долгого похода. Впрочем, я был только этому рад. Жаль только количество таких брикетов было ограничено и если я заплутаю, то действительно придется заняться охотой.
        А ведь впервые с такой едой я познакомился несколько лет назад, еще до того момента, как на моей руке появилась татуировка, демонстрирующая всем мой потенциал. Мы тогда с братьям сбежали в участок леса, который находился на территории поместья, и представляли, будто мы находимся в настоящем путешествии и выполняем тайное задание, порученное главой рода. Само собой, с нами должна была быть походная еда, и Крил умудрился ее незаметно стащить со склада. Тогда мы были дружны и я с настоящим восторгом слушал рассказы старшего брата о том, что он успел уже изучить и чему вскоре научиться. Он гордо стоял в центре нашего внимания и демонстрировал изученные им приемы.
        Жаль только, что эти моменты не продлились долго и все они от меня отвернулись, когда стало понятно, что мой потенциал никуда негодный. Несмотря на пройденное время, я до сих пор не до конца понимаю, как они могли так резко перемениться и перестать считать меня своим братом. Будто и не было таких вечеров, когда мы проказничали все вместе.
        За всеми этими воспоминаниями и мыслями я не заметил, как тарелка опустела.
        Ну что же. Значит, пора на боковую и завтра рано утром продолжить свой путь. Расстелить походный спальник заняло немного времени, большую часть которого я потратил, чтобы найти его в мешке, и я спокойно уснул. Наверное, впервые за многие месяцы в слабой надежде, что мне не приснятся кошмары.
        Глава 6
        Как бы я ни надеялся на редкий спокойный сон, но вновь, стоило мне только сильнее погрузиться в пучины сновидений, как я оказался в привычных мне кошмарах. Они редко когда повторялись и были то до ужаса подробными и реалистичными, то смутными и очень запутанными.
        Я даже не знал, что из этого было лучше. Да и те, что были подробнее, пугали меня тем, что несмотря на то, что обстановка вокруг была расплывчатой и детали ускользали от меня, но вот ощущал я в этих снах себя настолько реально, что чувствовал как усталость, так и боль от очередного ранения.
        Не знаю, почему в моих снах не было ничего спокойного. Каждый раз очередной кошмар был наполнен битвами. Иногда я был один и сражался против то одного, то множества противников, а иногда я обнаруживал себя среди множества воинов, которые бились вместе со мной. Понять, то ли это был большой отряд, то ли армия было невозможно все из-за той же кровавой дымки, которая не давала мне запомнить детали сна.
        Вот и в этот раз я оказался среди поля битвы. Рядом со мной все пространство, которое я мог обвести взглядом, было заполнено телами поверженных воинов в каких-то незнакомых мне доспехах. Не знаю, что именно здесь произошло, но битва явно была затяжной и она собрала богатую жатву как с одной стороны, так и с другой.
        Долго осматриваться по сторонам мне не дали. Справа от себя я почувствовал угрозу и мое тело без моего участия сделало два стремительных шага назад и отмахнулось копьем, которое возникло буквально из воздуха от воина в расплывчатых доспехах.
        Я часто во снах не контролировал свои действия и мог выступать лишь в качестве безмолвного наблюдателя. К сожалению, все ранения я чувствовал в полной мере и мог лишь беззвучно ругаться на себя из-за нерасторопности тела и надеяться, что от следующего удара мне удастся уклониться.
        Так и сейчас я с удивительной стремительностью орудовал красным копьем, не давая противнику приблизиться ко мне, постоянно удерживая его на дистанции. Противостоявший мне боец держал в руках один прямой меч и, несмотря на большую мобильность с таким оружием, ему явно не хватало скорости, чтобы нивелировать мое преимущество на средней и дальней дистанции и быстро сократить расстояние, чтобы связать меня ближним боем. Чувствовалось, что уровень его мастерства хоть и был высок, но все же я был сильнее.
        Во снах было приятно чувствовать себя настолько сильным и это так разительно отличалось от моего текущего положения, что порой… очень редко… я с нетерпением ждал очередного сна, где я вновь буду сражаться с искусными противниками и неизменно оставлять их поверженными позади.
        Жаль только, что не все битвы выходили безупречными, так и в этом сражении, пока я был занят с этим противником, ко мне, видимо, кто-то подкрался сзади, так как я вдруг почувствовал боль в спине и в следующий миг из груди выскочил окровавленный меч. В этот момент я почувствовал, как на моем лице невольно появляется улыбка, и в следующий миг все поглотила красная вспышка.
        Я резко вскочил со своей лежанки и настороженно огляделся по сторонам, еще частично пребывая во сне. Но все было тихо и все ощущения ночной битвы постепенно уходили и забывались, будто мне действительно снился кошмар. Но ведь сны не могут быть такими?
        Несмотря на сны, с утра я чувствовал себя довольно бодро и ощущал себя немного по-новому. Дух свободы, возможность идти куда угодно - это завораживало. Однако, несмотря на это, проснувшись полностью, в голову сразу начали лезть мысли об обязательствах перед семьей и, возможно, близкой смерти.
        Испытание, которое мне предстоит пройти, по слухам действительно являлось очень сложным, во всяком случае так говорили практики, живущие в поместье. Само собой мне они ничего не рассказывали, но, видимо, благодаря Крилу всем быстро стало известно, что одного из детей главы рода пригласили поучаствовать в нем. Они приводили знаменитых учеников мастера Ора в пример, восхваляя их и называя гениями. Пророчили им возможность даже поступить в имперскую академию. По крайней мере этот мастер по праву носил такое звание, создавая своим ученикам фундамент, благодаря которому они в дальнейшем могли быстро прогрессировать на своем пути возвышения и достигать новых этапов развития быстрее, чем если бы этим занимались самостоятельно, даже используя дорогие ингредиенты.
        Правда, что за академия, куда стремились гении, я не особо знал. Раньше мне это было не очень интересно, а потом уже не было возможности получить об этом информацию. Да и те книги, что я прочел, содержали более позднюю информацию и мало что говорилось о нынешнем положении дел.
        Пребывая в задумчивости от роящихся в голове мыслей и все еще отходя от кошмара, я собрал свой небольшой лагерь и продолжил путь. Однако, переступив границу созданной отцом резко оборвавшейся тропы, я сразу попал в дикий лес и идти стало намного трудней. До этого меня защищал массив техники, что не давал тропе стать видимой для других, но сейчас этой защиты не было, а обернувшись назад, я не смог ее обнаружить. Видимо, вход на нее находился в другом месте или же путь обратно мне был недоступен.
        Спустя пару часов, когда солнце уже перевалило за половину своего пути на небосклоне, и нескольких небольших привалов для отдыха, я принял окончательное решение, что несколько комплектов одежды мне не так уж и нужны, да и еды я взял с собой с явным излишком.
        Выгружая все лишнее из мешка, я задумался, а почему мне так тяжело? Ведь мой уровень телосложения высок, да и груз не столь тяжелый. Но еще на тропе силы немного уходили, а сейчас это происходит еще быстрее. Запаниковав, стал предполагать худшие варианты: может, меня отравили; или моя сила как-то привязана к месту рождения?
        Так, конечно, не бывает, да и родился я не в поместье, так как иначе хотя бы знал, кто моя мать, - это просто были детские страшилки, которые тихим и зловещим шепотом рассказывали взрослые, чтобы мы далеко не убегали в лес.
        Несмотря на вполне резонные доводы разума, паника появилась и не отпускала меня. Адекватно мыслить становилось все тяжелее. Мир как будто сузился. Везде начали мерещиться блики, тени, шорохи. Казалось, что за мной сейчас наблюдает неведомый хищник, только готовый схватить меня.
        Простояв несколько минут, озираясь во все стороны, я наконец-то смог ухватиться за ускользающие мысли и, взяв себя в руки, придумать, что делать. Первым делом применил технику Обновления, знания о которой у меня появились как только смог первый раз управлять своей кровью. Возникшее в тот момент сообщение Арбитра довольно доходчиво объяснило, как ее применить, так что даже ребенок мог ее использовать без особых проблем.
        Данная техника, вроде связанная с законом Крови, позволяла ускорить все потоки внутри тела, давая временное усиление. В такие моменты я становился немного быстрее и сильнее, но все же недостаточно, чтобы побороть, например, своих братьев.
        Но главное, что сейчас было более важно, в такие моменты мысли прояснились. Сосредоточившись, я применил технику. Удалось это не с первого раза, но все же у меня вышло поймать нужный настрой, и наконец-то она активировалась.
        Как только эффект техники проявился в полной мере, я наконец-то понял, что в теле почти нет энергии и чтобы компенсировать ее недостаток, он начал сокращать подпитку тела. Поэтому я так быстро уставал - организм просто не успевал восстановиться в должной мере, работая практически на своем пределе.
        Если бы я не владел законом Крови и техниками на его основе, то на моей ступени этого было бы не понять. Какое бы воздействие в данный момент ни оказывалось на меня, но оно туманило ясность ума и поэтому я не сразу понял, что происходит что-то неладное.
        Теперь оставалось выяснить: со мной что-то не так (но я вроде бы ничего не ел, а значит не мог внести в организм что-то чужеродное) или с местом, где я нахожусь, что было даже хуже первого варианта.
        Пускай собственной энергии у меня не осталось, но ведь помимо этого я имел в своем распоряжении еще один источник энергии - ядро зверя. Достав его из внутреннего кармана куртки, я лишь подтвердил второй вариант своих предположений. Кристалл был немного тусклее, чем я его помнил. Это в свою очередь означало, что не стоит тут задерживаться дольше, чем я и так провел в этой области. Нужно как можно быстрее покинуть местность с неизвестной аномалией, которая высасывает энергию из всего, до чего может дотянуться.
        Возможно, такова одна из мер защиты поместья, ведь если я поддался приступу паники, то, например, хищники так же могут испугаться и постараются покинуть столь негостеприимную зону. И все же спокойно размышлять об этом я смог только через день быстрого шага, в начале бывшего паническим бегом.
        Стоило покинуть аномалию, как сразу стало легче дышать. Даже мешок с вещами за спиной, казалось, стал легче. Почувствовав, что могу больше не нестись вперед, я решил немного передохнуть.
        Я стоял недалеко от лесной поляны. В нескольких десятках метров от меня уже можно было увидеть просветы, через которые просматривалось небольшое, скрытое ото всех озеро. Довольно удачно - можно и ноги остудить, и воды попить, да на всякий случай наполнить опустевшие бурдюки с водой.
        Осторожно выглянув на открытое пространство, я огляделся по сторонам, но никого не увидел. Ради спокойствия принял решение обойти территорию озера, так как с этого места мог что-то упустить. Сделав возле него круг, никаких следов, крупнее обычных зайцев, не увидел (хоть нас и не выпускали с территории поместья, но необходимому минимуму выживания на природе нас обучали, а остальное я подчеркнул из книг, где были довольно детальные рисунки), это показалось очень странным. В лесу любая вода - это жизнь, сюда точно должны были приходить животные на водопой.
        Но окунуться в холодной чистой воде очень хотелось. Несмотря на плохое предчувствие, решил разбить лагерь. Быстро разведя костер, я еще некоторое время поглядывал по сторонам в ожидании затаившейся опасности. Но все было спокойно и тихо, и я все же снял одежду и направился к воде. Не дойдя до манящей прохладой и бодростью кромки воды буквально пару шагов, остановился. Тому послужил странно знакомый клекот птицы.
        Из-за густой кроны деревьев вокруг поляны птицу не было видно, но все же я посмотрел наверх и поэтому не сразу заметил, что с озером происходит что-то неладное. Только когда неожиданно вода коснулась ног, я посмотрел на озеро и на несколько мгновений остолбенел.
        Глава 7
        Из ранее столь манящей и мирной водной глади выбиралась огромная жаба. И это был не простой житель леса, а самый настоящий монстр. Существо превышало в своих размерах не только меня, но и часть молодых деревцев, что были ближе всего к озеру. Где-то метра два-три в высоту, но это было не особо важно в моей ситуации.
        Сама жаба имела темно-зеленый цвет шкуры, но было видно, как та часть, с которой еще не стекла вода, была полностью прозрачной. Так вот почему я ее не заметил раньше! В воде жаба становилась визуально невидимой и не с моей стадией развития было почувствовать затаившегося на глубине хищника. Боюсь, ее бы даже не заметил практик более высокой стадии развития, так как еще надо было знать, что где-то здесь подвох, чтобы суметь обнаружить подобное существо, когда оно тщательно скрывается.
        Шкура монстра помимо своих маскирующих свойств даже на вид была грубой, и я не ошибусь, если предположу, что ее не пробить ударом меча (по крайней мере с первого раза). Так что защитой это существо обладало достаточной, чтобы противостоять большинству лесных обитателей.
        Помимо этого чуть ниже глаз было видно два длинных уса-отростка, которые беспорядочно двигались перед жабой, будто прощупывали местность перед собой. Чутье подсказывало, что они несут в себе наибольшую опасность, да и на самих усах можно было разглядеть какие-то ворсинки, которые на свету маслянисто блестели и бросали блики.
        Мне лишь повезло, что вылезать она стала с противоположной стороны озера и пока не видела меня. Вот только вылетевшая из деревьев красноперая птичка, продолжив клекотать, привлекла внимание жабы и та медленно развернулась в мою сторону, пока ее жуткие желтые глаза не зафиксировались на моей одинокой фигуре.
        И надо же было этой птице своими действиями сообщить о том, что рядом с зоной охоты этого монстра появилась новая добыча.
        Но до того, как я успел сделать хоть что-то, жаба резко прыгнула и уже в следующий миг она оказалась в нескольких метрах от меня, расплескав часть воды из озера и частично окатив меня. Полупрозрачная из-за воды фигура существа было еще более жуткой.
        Прекрасно понимая свои силы и возможности, я даже не думал о том, чтобы попытаться атаковать это существо, но и бежать мне отчаянно не хотелось. Как назло, вся одежда и в том числе меч находились в стороне и мне еще надо было добраться до них.
        Я стал потихоньку отступать в сторону, пока все внимание жабы было отвлеченно на птицу, которая стала кружить над ней. Погодите? Она что, переключает внимание этого монстра от меня? Тогда тем более необходимо воспользоваться предоставленной возможностью. С мечом у меня есть хоть какие-то шансы.
        К сожалению, все мои планы были разрушены после того, как жаба начала атаковать юркую птичку. Хоть в ее движениях я и не видел намерение убить, а скорее отогнать от себя птицу, но от этого мне легче не становилось. Хуже того, что неожиданно удлинившиеся усы стали проносится в опасной близости от меня и поднимать порывы ветра от своих резких движения, так еще и вода в озере стала закручиваться в два жгута, которые стали угрожающе возвышаться над жабой, будто хвосты.
        Вот в этот момент я и понял, что лучше бежать как можно быстрее. С такими возможностями эта жаба явно была не слабее третьего ранга развития, а то может и четвертого. Да еще я находился рядом с источником воды, которым она умела управлять.
        Больше не думая о попытке просто тихо сбежать, я рванул к своей одежде и в этот же миг меня накрыло волной воды и больно припечатало о ствол дерева, так что воздух моментально вышел из легких и я не захлебнулся только по той причине, что красноперая птичка яростно набросилась на жабу, выцеливая ее глаза, и той волей-неволей пришлось отвлечься на нее.
        Я вновь бросился к одежде, но вместо воды, в этот раз пускай и на излете, в меня прилетел один из усов жабы. Даже так он рассек кожу в нескольких местах, а в сами раны будто бросили перца - настолько они нестерпимо зачесались. Впрочем, меня практически сразу окатило водой и эти ощущения пропали.
        Единственное, с чем мне повезло, - я оказался довольно близко к одежде и успел ее схватить прежде, чем в меня снова что-то прилетело. Отбежав в сторону, я быстро переоделся, пока жаба была полностью отвлечена на птицу. Пускай это могло показаться глупостью и лучше было сбежать, но в одежде я чувствовал себя гораздо увереннее, чем без нее.
        Каким-то образом красноперая птичка не просто отвлекала жабу на себя, но ей также удалось немного отвести монстра в сторону, так что я теперь имел возможность добраться до своих вещей. Рискованно, но там находилось все то, что могло мне помочь в дальнейшем путешествии и, самое главное, там был кристалл монстра четвертого ранга.
        Как назло, именно в этот момент жабе удалось задеть птичку и та отлетела в мою сторону, аккуратно приземлившись мне на голову. Как будто не было другого места!
        Как только монстр сфокусировал на мне взгляд своих желтых глаз, как водяные жгуты ударили в мою сторону. В этот раз это была не случайная атака, задевшая меня по касательной - жгуты с такой силой ударили по земле, где за миг до этого находился я, что во все стороны полетели комки земли и камня. Только то, что я прикрылся руками, не позволило нанести мне более существенные травмы, чем несколько дополнительных порезов. Да еще и птица больно вцепилась в волосы и не собиралась сходить со своего импровизированного «насеста».
        Я попытался отбежать в сторону, но каждый раз рядом со мной проносились то усы жабы, то водяные хлысты. Да и как будто этого было мало, птица на моей голове стала дергать меня за волосы после каждой такой атаки в попытке удержаться на месте.
        - Да чего ты прицепилась ко мне! - в отчаянии выкрикнул я, когда меня окатило новой порцией грязи, но хотя бы я умудрился избежать очередного водяного хлыста.
        А ведь действительно, я не должен представлять большой интерес для монстра такого уровня развития. Я ему даже для легкого перекуса не сгожусь, а значит есть какая-то причина, по которой жаба продолжает тратить силы на мою поимку, будто она для него сейчас стала целью жизни.
        И только сейчас я понял, что все это время держал кристалл четвертого ранга в своей руке, инстинктивно вцепившись в него, когда переодевался. Он своим воздействием оказывал на меня легкий тонизирующий эффект, который хоть как-то притуплял боль от порезов и ушибов.
        - Да подавись ты! - зло выкрикнул я, одновременно с этим забрасывая кристалл как можно дальше в озеро.
        Было до слез обидно лишаться такого сокровища, но если моя догадка верна, то это единственный способ спастись в данной ситуации, а мертвому мне никакой кристалл не поможет, какого бы ранга он ни был.
        Следующую атаку жабы я пропустил и мой полет прервался от столкновения с молодым деревцев, которое попросту разломалось на части, но все же сумело снизить мою скорость. Я тут же вскочил на ноги и побежал прочь, стараясь не думать, что будет, если жаба все же бросится в погоню.
        Только спустя несколько минут я наконец-то смог остановиться и перевести дух. Самое главное, что моя догадка оказалась верной и жаба больше не преследовала меня, забрав, что ей действительно было необходимо. Сообрази я об этом раньше, возможно было избежать больших потерь, но что уж тут говорить о том, что уже не можешь исправить.
        Потеряв кристалл и заодно все походные принадлежности (соваться за ними обратно к озеру попросту было бы глупо), я успел сохранить лишь походную одежду. Да и та находилась в плачевном состоянии - местами разорванная и с пятнами крови. От водяных атак жабы остались грязные разводы, что превращали мою прочную и скорее всего дорогую походную одежду в подобие лохмотьев.
        Вид, который мне открылся в маленьком спокойном ручье, не походил на сына советника крупнейшего города в нашем регионе. Скорее из отражения на меня смотрел какой-то оборванец, которого избили за кусок хлеба, да еще и с удовольствием поваляли по земле, чтобы он запомнил этот урок. Сам я никогда не голодал, но из рассказов слуг было понятно - за пределами поместья все не так радужно и нам повезло жить в настолько легких и комфортных условиях.
        Ценность денег, зачем они нужны и почему стоит о них помнить, рассказывал всем детям поместья один из учителей, которых приглашал отец, чтобы его отпрыски не прослыли глупцами и могли на равных конкурировать с остальными практиками в будущем.
        Так-то никто из нас в них не нуждался, так как всем необходимым обеспечивали слуги и стоило только оставить запрос, чтобы получить необходимую вещь (это правда не распространялось на меня, так как слуги старательно меня избегали). Но все же когда-нибудь каждому пришлось бы выйти во внешний мир, и попасть в неприятности из-за того, что ты не знаешь истинную ценность денег, было бы как минимум обидно.
        Так вот, согласно словам учителя, в регионе Сторград в обиходе применяют золотые, серебряные и медные монеты. Один золотой можно обменять на сто серебряных монет, а один серебряный на десять медных. В моем распоряжении было четыре золотых и десять серебряных монет, уже, правда, потерянных и скорее всего сейчас лежащих на дне лесного озера.
        А ведь это очень большие деньги! Простому землепашцу такой суммы хватит примерно на десятилетие. И все это было потеряно из-за какой-то жабы!
        - Когда-нибудь я тебе отомщу! - яростно проговорил я в сторону озера, показав кулак монстру, который не мог меня увидеть и тут же отомстить. Хотелось прокричать это, но привлекать к себе внимание в лесу, в котором обитают подобные существа, не хотелось.
        Хорошо хотя бы свиток-пропуск хранился во внутреннем кармане, иначе пришлось бы придумывать, как его достать из-под охраны наглого чудовища.
        В таком виде идти в город не было никакого желания, да и что мне там делать без денег? Еды не купить, экипаж не нанять. Да и сомневаюсь я, что в таком виде меня вообще пустят в город.
        Из вариантов было только узнать у крестьян дорогу и надеяться на свое сильное тело с развитым телосложением. Вдруг кому-то нужен будет помощник и они в обмен поспособствуют в решение возникших у меня проблем. Было бы неплохо, но загадывать наперед я не решался.
        Осталось решить последнюю проблему, а именно выяснить, что за птица вмешалась в действия той жабы и почему она так пристально рассматривает меня, сидя на ветке дерева?
        Глава 8
        Красноперая птица смотрела на меня, казалось бы, таким же внимательным и изучающим взглядом, как и я смотрел на нее.
        - И что ты за зверь такой? - склонив голову набок, спросил я, пристально смотря на птицу.
        В то, что это случайный лесной житель, верилось слабо. Будь это так, этой птицы не за что не оказалось бы рядом, так как все звери опасаются тех, кто, как и люди, пошли по пути развития и стали монстрами. Да и действовала птица слишком разумно в попытке отвлечь внимание на себя. Вот только откуда такая самоотверженность?
        - И, конечно же, ты ничего мне не скажешь? - не особо веря в успех, вновь спросил я у нее.
        Некоторые звери, начав путь Возвышения, могут на пятом или шестом ранге пробудить разум, схожий с человеческим, но как-то я сомневаюсь, что настолько маленькая птичка могла бы достичь подобного ранга. И даже если бы смогла, то тогда мне стоит опасаться ее даже больше, чем той жабы.
        В этот момент спасшая меня птичка чирикнула и я наконец-то смог понять, что где-то слышал точно такой же звук, только более писклявый и менее звонкий.
        Это произошло несколько лет назад, когда я, получив от братьев на тренировке, убежал в лес, находящийся на территории поместья. Не то чтобы я в первый раз им проигрывал, но в тот раз они специально действовали так, чтобы как можно сильнее ужалить и унизить меня, так что я попросту сбежал, не в силах это вытерпеть. Потом, конечно, они мне это несколько раз припоминали, но на тот момент я не думал о последствиях такого поступка.
        Какое-то время я бродил по лесу и лишь растирал никак не останавливающиеся слезы. Мне тогда было всего лет девять, так что мое состояние вполне было обычным для мальчика такого возраста, которого сильно обидели. Пускай я был слабее остальных, но ведь это не повод к тому, чтобы постоянно мне это демонстрировать!
        Вот в таком состоянии я и услышал жалобный писк в стороне от своего бездумного пути. В траве, в нескольких метрах от меня, я обнаружил маленького птенца, который силился подняться на лапы, но, по всей видимости, он что-то себе сломал, раз у него не получалось это сделать.
        Жалость к себе моментально отошла на второй план и я стал думать, как же могу помочь беззащитному созданию. Не видя в птенце угрозы, я попытался взять его на руки, но он лишь испугался и попытался отползти от меня как можно дальше. Я, наверное, бы тоже испугался, когда к тебе хочет подойти кто-то настолько больше тебя.
        Может, его покормить и тогда птенец перестанет бояться? Вариантов было немного, так что я отломал от ближайшего дерева ветку и начал рыть ямку в поисках червей. Проще было бы сделать это руками, но потом еще надо их где-то помыть, да и вопросы могут ненужные возникнуть, так что мне этого всего не надо было.
        Повезло с первой же попытки и удалось раскопать двух довольно больших червяков, что для такого малыша даже будет много, но вдруг он очень голодный?
        Только сейчас я понял, что веткой поранил руку оставив в ней несколько ссадин, благо щепки легко достались. Тем не менее крови на ладони немного выступило и черви оказались слегка перемазаны в ней, но ведь не выкапывать новых, да и прикасаться к этим извивающимся червякам больше необходимого мне не хотелось.
        Положив еду как можно ближе к птенцу, я сделал несколько шагов назад, чтобы он не боялся моего близкого присутствия. Пускай далеко не сразу, но все же птенчик взялся за предложенное угощение и с удовольствием в пару движений проглотил червяков, отчего сам немного распух. Такой пищи было даже много для такого небольшого существа, но, видимо, он очень хотел есть и не удержался.
        Приняв такое угощение, птенец посмотрел на меня, казалось, с любопытством и уже не пытался отойти, когда я подошел к нему.
        - И как же ты оказался в таком положении, малыш? - спросил я у него, осторожно прикоснувшись к оперению на небольшой головке лесного обитателя. - Вот еще и запачкал тебя, - недовольно цокнул языком, отчего птенец даже немного дернулся, но все же остался на месте, когда понял, что не подумав слегка испачкал его бордово-коричневые перья.
        В ответ на мои слова птенец неожиданно потерся об руку, еще больше обмазавшись в каплях крови и, что-то прочирикав, резко махнул крыльями, показывая, что он хочет взлететь. Я понятливо отошел назад и птенчик легко поднялся в воздух, сделав надо мной круг.
        - Так, значит, ты обессилел от голода, - довольно улыбнулся я, видя, как только что беззащитная птица, нуждавшаяся в помощи, теперь свободно летает между деревьев.
        Может, я не настолько и бесполезный? Вот и птенчику помог. Осознание этого грело душу и я в тот момент совершенно забыл об обиде, что клокотала в моей душе и вынудила меня спрятаться в лесу поместья.
        Я еще какое-то время наблюдал за юрким птенцом, но вот он, будто прощаясь, завис рядом со мной и резко скрылся в кроне деревьев.
        Вот и сейчас небольшая красноперая птица, что внимательно смотрела на меня, до боли напоминала того птенчика, которому я когда-то оказал помощь. Может это был и не он, но хотелось верить в обратное и что когда-то сделанное доброе дело сейчас вернулось мне сторицей.
        Мне лишь оставалось помахать птице на прощание и еще раз поблагодарить его за помощь. Не думаю, что мне бы удалось так легко выбраться из того озера, если бы я все же попытался нырнуть и оказался в полной власти той жабы.
        Я продолжил свой путь, надеясь встретить людей, чтобы попросить у них помощи. Надеюсь, они не станут прогонять кого-то в моем состоянии, а то я сейчас слишком похож на бродягу.
        Люди нашлись раньше, чем я нашел выход из этого леса. Правда, самих людей я еще не видел, но стук топоров по стволам деревьев раздавался довольно далеко. И, судя по мерному стуку, работало над вырубкой примерно пять человек. Может их было и больше, но лишь столько мне удалось уловить на таком расстоянии.
        Отчасти было боязно соваться к незнакомцам, но в моем положении лучше рискнуть и в случае чего убежать, чем обходить их стороной и искать другие варианты. Да и были ли у меня эти варианты?
        - Приветствую старших! - выйдя на расчищенную от леса небольшую поляну, я немного повысил голос, чтобы сразу привлечь к себе внимание, и тут же поклонился, разведя руки в стороны, чтобы показать, что в них ничего нет.
        - Опа-а-а… Смотри, Фригр, тут какой-то малой, - сказал мужчина, что был ближе всех ко мне. При этом он произносил «р» довольно протяжно, будто рычал.
        - Опа-а-а… - точно так же начал свою фразу тот, к кому он обращался, внимательно осмотрев меня и покрепче перехватив топор. - Есть такое дело, Фрогр, - закончил он фразу и почесал макушку.
        Оба мужчины были одеты в простую, но добротную одежду, состоящую из темно-зеленых штанов и такого же цвета рубашек, закатанных в рукавах, так что было видно, насколько крупные мышцы у этих лесорубов. Такая одежда была удобной, чтобы частично затеряться среди деревьев, и в то же время достаточно прочной, чтобы не порваться о случайную ветку. Не то что я привык видеть в поместье, но это больше подходило для такого рода работы, чем наряд воина или слуги.
        - Вы чего это решили устроить перерыв?! - послышался недовольный крик из-за ближайших деревьев. - Только полчаса назад отдыхали - такими темпами мы к вечеру не управимся!
        - Не серчай так, - пророкотал первый лесник, отвечая на эти нападки. - Тут просто из леса ребенок какой-то вышел.
        При всем этом разговор они вели довольно громко, будто нисколько не опасались, что это кого-то привлечет. Хотя чего это я? Ведь стук топоров раздается куда дальше, чем их разговор, и уже все, кто мог заинтересоваться тем, что здесь делают люди, уже бы здесь появились.
        - Какой еще ребенок? - удивился уже пятый голос. - Вы снова чего-то не того съели?! А я ведь предупреждал, чтобы без меня не ели никаких ягод и грибов. Они же могут оказаться ядовитыми!
        К этому моменту на поляну вышло еще четыре человека и все с толикой удивления смотрели на меня. Каждый из них мог похвастаться высоким ростом и короткими черными волосами, видимо, подстриженными так, чтобы не мешали при работе. Не сказать, чтобы они были приятной наружности, скорее обычными, но злобы в них не чувствовалось.
        Тем не менее я все же настороженно смотрел на них, так как в руках большинства были топоры, которыми сподручно не только рубить деревья, но и, например, проламывать черепа мальчишек. Я был уверен, что в любой момент смогу сбежать, но кто знает, на что на самом деле способны эти люди, если они нисколько не бояться хищников и монстров высоких этапов развития (пускай последних было не так много, но все же на них можно наткнуться)
        - Ты кто таков будешь, малой? - спросил тот, кто первый заметил меня, после того как мужчины безмолвно переглянулись между собой.
        - Шел в школу на обучение. Но, к сожалению, снаряжение потерял в лесу, - добавив в голос грусти, ответил я, шмыгнув носом. - Да и сам потерялся.
        Перед этими простыми людьми, в глазах которых не было брезгливости или насмешки надо мной и моим непрезентабельным внешним видом, неосознанно хотелось побыть ребенком. Стержень, который заставлял молчать и тянуть подбородок к небу, не смотря ни на что, тут не был нужен. Не нужна была защита от нападок. Да и сложно в данный момент увидеть во мне аристократа, так что и воспринимать меня будут как обычного мальчишку, что в данный момент мне только на руку.
        Люди просто были удивлены, и даже если они увидят мою татуировку, то ничего страшного не произойдет. Я сам видел, что у них на татуировках было от одного до пяти предметов.
        - Потерялся, значица, - задумчиво обронил тот, кого я услышал третьим и который, кажется, был лидером этих людей. Да и в его сторону больше остальных поглядывали лесорубы, неосознанно следя за его реакцией. - А откуда ты такой будешь? Да и в какую именно школу идешь? Не слыхивал я, чтобы тут какие-то были.
        - Я из слуг семьи Кристер, - решил я, что такая трактовка будет более приемлемой, чтобы не называть свое настоящее положение в роду. Да и кто знает, как они отреагируют, если я назовусь аристократом - еще ведь и засмеют. - Меня отправили в школу мастера Ора.
        - Не слышал о такой, - задумчиво произнес лесоруб.
        - А я вроде что-то такое припоминаю, - почесывая густую бороду, вдруг произнес один из молчавших до этого мужчина. Правда, в его голосе явно слышалась изрядная доля неуверенности и сомнений. - Вроде эта какая-то странная школа для практиков и в нее берут лишь гениев или особо отличившихся юнцов и девчонок.
        - Откуда ты о такой слышал-то? - покачал головой глава лесорубов. - Небось в таверне напился и сплетни нам сейчас рассказываешь.
        Все заулыбались, а тот, о ком шла речь, немного скривился, но скорее раздосадованно, чем от обиды. Видимо, это было почти правдой и человек частенько бывал в таверне, где уже получил определенную репутацию.
        - Ну что вы все тот случай поминаете! - взмолился он. - Было то всего один раз и больше я ни-ни!
        - Так, ладно, мужики, хватит, - еще раз хохотнув, прервал веселье все тот же мужчина. - Что с мальцом делать будем?
        - Ну вечером уже в деревню собирались, - пожал плечами тот, кого назвали Фригром. - Пусть подождет - на волокуши посадим и довезем. А там уже будем решать. Мальца хотя бы покормить надо, а то смотрите какой задохлик.
        Я бы, конечно, мог возмутиться, что я нормально питаюсь и вообще я иду путем возвышения и уж задохликом меня никак нельзя назвать, но это явно было лишним. Да и кому и что я буду доказывать, если еще не прошел стадию Чувствующего.
        - Так и быть, - хлопнул по обуху топора лидер лесорубов. - В общем, парень, все сам слышал. Посиди пока тут и не мешай нам работать. Мы закончим через пару часов, поедим и в путь, - сказав это, ко мне почти потеряли интерес.
        Ничего не оставалось делать, кроме как сесть на ближайшее поваленное и очищенное от сучьев дерево. Погрузившись в поверхностную медитацию, чтобы восстановить силы, и наблюдая за работой и беззлобным переругиванием простых людей, не заметил, как уснул.
        Глава 9
        Наверное, впервые за долгое время я проснулся сам, а не от очередного кошмара. Точнее кошмар, конечно, был, но не такого плана, чтобы я резко вырвался из него. Или просто я стал к ним привыкать?
        Ощущая внутреннюю умиротворенность, я потянулся и в этот момент руками задел что-то колючее. От неожиданности я отдернул руку, но потом оказалось, что это всего лишь были хвойные иголки, а не то, что мне привиделось, причудливым образом переплетаясь с остатками сна.
        Окончательно отбросив морок снов, я убедился, что предыдущие события мне не приснились. Обычно что-то такое происходит во сне и впервые со мной случилось «приключение» на яву. Все так же на мне была рваная одежда, а рядом не обнаружилось вещей, которые я так тщательно отбирал в поместье.
        Демонова жаба! Чтобы ее путь Возвышения оказался разрушенным и она вернулась к своему изначальному состоянию!
        Однако кое-что изменилось. Заснул я во время медитации в лесу, а проснулся на плавно перемещающихся волокушах, груженных стволами деревьев. Поверх них были накиданы хвойные ветки и из этого устроено небольшое место для отдыха, в котором я, собственно, и находился.
        Это же надо было уснуть во время медитации! За такое нас раньше учитель бил палкой по голове и каждый раз приходилось выслушивать длинную лекцию о недопустимости такого пренебрежения использования медитации. Побег от озерного монстра и предыдущий многочасовой забег с целью оказаться как можно дальше от родовых земель все-таки дались не так легко, как мне бы хотелось. Иначе я бы точно не оказался в таком положении, да еще и в окружении незнакомцев. Удивительно, что со мной ничего не произошло, а ведь мне могли попасться и не такие добрые люди.
        Самих волокушек оказалось целых три штуки и каждую из них тянули по две лошади. Вырубленный посреди леса путь позволял делать им это, с учетом довольно приличной ширины волокуш, особо не напрягаясь. Да и я бы хотел посмотреть, какой вес заставит их приложить больше усилий.
        Сами лошади выглядели больно уж солидно. Сильные мускулы четко прорисовывались при каждом их движении. На землю они ступали так, словно ничто больше не в силах сдвинуть их с места, и затем вновь делали шаг, плавно перетекая из позиции в позицию. Именно благодаря этому я чувствовал настолько ровное движение, хотя сам путь был усеян мелкими препятствиями, но они были незначительными для таких красавцев.
        Было видно, что за своими помощниками лесорубы следят и не допускают, чтобы те выглядели неопрятно или перенапряглись.
        Подобным лошадям самое место в гвардии рода. Как такие красивые животные попали к простым людям, на духовных татуировках которых изображено меньше десяти предметов, для меня оставалось загадкой.
        - О, малец, - раздался знакомый «рычащий» голос справа от меня. - Проснулся наконец-то, - добродушно хмыкнул мужчина. - Горазд же ты спать. Как хоть звать тебя? - почесав свою бороду, спросил он. - Меня, если что, Фрогром зовут, - подмигнув, добавил лесоруб.
        - Гарди, - после небольшой паузы ответил я и тут склонил голову: - Приношу извинения за беспокойства, доставленные вам.
        - Чегой ты кланяешься? - слегка удивленно посмотрел на меня Фрогр. - Чай не аристократ, чтобы передо мной спину гнули, - тихо рассмеялся он, правда, и смех мужчины был все таким же рокочущим. - Лучше расскажи подробнее, кто ты такой и куда идешь? У нас такие интересные гости не часто появляются.
        - Иду в школу мастера Ора на испытание, - стал я рассказывать ту версию, которую посчитал более оптимальной в данной ситуации. Да и не так далека она была от правды, чтобы меня могли уличить во лжи. Продумать более детальную легенду, как делали герои в книгах, которые я читал раньше, не додумался, так что приходилось выкручиваться таким образом. - Сам из семьи слуг, живущих на территории поместья Кристер. Из-за слабого бергиса и неспособности прорваться на ступень Чувствующего меня не очень любят и не дали сопровождения.
        Внешне не сильно удивившись моему сбивчему рассказу, сам Фрогр поведал, что их артель движется в сторону деревни Кров. Еще до того, как я успел задать вопрос про такое странное, название лесоруб с определенной гордостью в голосе, от того, что именно ему довелось об этом рассказывать, пояснил, что изначально в той стороне, куда мы идем, находился лишь небольшой трактир с одноименным названием. А уже потом дорога мимо трактира стала более оживленной и само собой случилось так, что вокруг него стали задерживаться мастеровые, которые оставались здесь со своими семьями. Вот так со временем вокруг трактира образовалось небольшое поселение.
        Сами встреченные мне лесорубы, как оказалось, такими не являлись. Они просто нанялись заготовить для местного мастера, обещавшего помимо оплаты за работу справить им нормальные крытые сани. После выполнения этой работы они собирались отправиться дальше, но куда именно и кем они на самом деле являются мужчина так и не ответил, сказав лишь, что они странники, подрабатывающие то тут, то там.
        За разговором, больше похожим на сказку - настолько много приукрашивал Фрогр происходящие события, - время пролетело незаметно. Деревня, о которой рассказывал этот лесоруб-нелесоруб, будто бы выскочила из-за деревьев - настолько я увлекся рассказами Фрогра, в котором определенно умер умелый сказитель, что даже не смотрел по сторонам. Так бы уже давно обратил внимание, что деревьев становилось все меньше, да и места попадались более ухоженные и к ним явно приложили руку люди, а не природа.
        Судя по количеству домов, в Крове проживало около тысячи человек, что в принципе должно быть довольно много, на мой взгляд. По крайней мере это означало, что вокруг хватает ресурсов, чтобы обеспечить жителей деревни всем необходимым.
        Правда, я больше ожидал увидеть высокий частокол для защиты от лесных зверей, который также мог бы защитить местных жителей от нападения монстров или хотя бы давал шанс на нахождение укрытия, пока они проламываются сквозь защиту. Но все, что я заметил из того, что можно было бы отнести к защитным сооружениям, было пять вышек по периметру деревни.
        В них, судя по обмундированию и оружию, сидели стражники, назначенные наблюдателями. У них даже присутствовало определенное единообразие в форме в виде кожаных курток коричневого цвета с зеленой полоской на груди, будто это войсковое формирование. Детали рассмотреть с такого расстояния не удавалось, но этот нюанс сразу бросался в глаза. Из оружия, что вполне ожидаемо, у них были посохи и луки. Думается мне, что из последнего они точно умеют умело стрелять, иначе бы их не посадили наблюдателями.
        Один из учителей, которых нанимал нам отец, говорил, что подобные деревни в нашем регионе и за редкими исключениями по всей империи Ниар деляться на два типа.
        Первые, можно сказать принадлежали более крупным и густонаселенным городам. Защитой таких поселений занимались власти с помощью стражников и армии. Те же в свою очередь обеспечивали город и его жителей всем необходимым. В таком симбиозе удавалось достичь наибольшей эффективности и разбивать зоны добычи ресурсов.
        Вторым типом были деревни и в целом поселения, являющиеся собственностью кланов, сект или крупных семей, доказавших, что могут самостоятельно защитить принадлежащую им территорию от зверей и разбойников, но пока не имеющих права называться кланом.
        Род Кристер как раз относилась к таким. По этой причине мне было непонятно отсутствие доспехов с гербом семьи на стражниках. Ведь Кров должен относится как раз к трем деревням, которыми владеет наша семья в пределах города, в рамках своей зоны ответственности.
        Или я что-то путаю?
        Я никогда не был за пределами поместья и не знал наверняка, кому принадлежит деревня, но по рассказам учителя выходило, что ближайшая деревня к Западным горам, расположенная между поместьем и городом, и еще две горные деревни внутри Западных гор принадлежат семье Кристер. Решив уточнить этот вопрос, задал его везущим меня людям.
        - Действительно, деревней владеет этот род, - подтвердил Фрогр, вновь проведя рукой по своей бороде, что он делал довольно часто за время своих рассказов. Невольно закрадывалась мысль, что мужчина очень ей гордится и показывает мне, чего лишен еще безусый юнец.
        - А почему на стражниках нет герба семьи, да и доспехов у них нет? - продолжил спрашивать я.
        - Ну ты и спросил, - довольно громко хохотнул Фрогр, из-за чего привлек к себе внимание остальных. Впрочем, они сразу отвернулись, привыкнув к такому поведению своего товарища. И хорошо, а то боюсь, его ответы заставили бы меня красень, ведь, судя по реакции, они очевидны. - Кто же будет ставить гвардию или обученных воинов для охраны какой-то деревни? - немного удивленно, судя по приподнятой брови, произнес мужчина и как-то странно на меня посмотрел, будто на несмышленыша какого-то. Чего я, собственно, и опасался, но не спросить тоже не мог. - Тут на все поселение нанято пару десятков людей в охранники, что вполне достаточно, чтобы обеспечить защиту. Вот они и бдят. Да и деревня попросту не сможет обеспечить жалование более крупного отряда.
        Остановились мы в итоге около дома, стоящего немного в отдалении от остальных. По внешнему виду и раздающим звукам стука молота о наковальню можно было сделать вывод - это мастерская кузнеца. Присмотревшись еще внимательней, я разглядел обжитый двор со следами домашней скотины - значит, это еще и дом мастера, либо на него работает достаточно людей, чтобы обеспечить еще уход за скотиной. Зажиточный, видимо, хозяин у этого дома, хотя у кузнеца всегда должна быть работа, так что, наверное, неудивительно, что его дом был раза в полтора больше, чем виденные мной до этого деревенские жилища.
        Первым же делом мои новые знакомые направились к колодцу и, нисколько не стесняясь, стали крутить ворот, чтобы наполнить ведро, которое тут же опрокидывали в поилку для лошадей. Те, кто не был занят этим процессом, как раз занимался распряганием своих четвероногих помощников и подведением их к воде. Только после этого сами мужчины могли вдоволь напиться студеной колодезной воды. Мне, пока все были заняты, было велено посидеть на крыльце и не мешаться.
        Спустя где-то десять минут они закончили с этим.
        Я же до сих пор чувствовал себя неуверенно. Мне банально нечем было оплатить услуги извозчика, который согласился бы еще доставить молодого практика к подножию горы, на которой обитал знаменитый мастер Ор, на проверку оказавшийся не столь и знаменитым среди простого народа. А единственные, кого мог попросить о помощи, были незнакомые люди, даже не назвавшие, чем они занимаются. Посмотрев на лошадей, которых с должным вниманием протирали тряпками и расчесывали, в голове снова появились мысли о разбойниках, укравших подобных статных животный у законных владельцев, а может и убив оных. О последнем думать хотелось меньше всего, но я никак не мог понять, откуда они еще могли появиться у этих людей.
        Однако особого выбора у меня не было: либо просить помощи у них, либо точно не успею к назначенному сроку.
        - Малец, - ко мне подошел Фрогр. По всей видимости, ему поручили разбираться со мной, так как остальные члены его группы были заняты другими делами. - Пошли в дом, поедим, - будто предвкушая вкусные яства, он погладил свой живот. - Хозяйка, думаю, не откажет ненадолго приютить тебя. Да и ешь ты наверняка мало, - не удержался мужчина от небольшой подколки.
        Не спеша заходить, поднялся с крыльца.
        - Я понимаю, что ничем не заслужил этого и мы друг друга не знаем, - начал говорить я, так как молчать дальше было выше моих сил. Все же попытаться я должен был, чтобы понимать, что делать дальше. - Но может вы мне поможете добраться до Восточных гор? Для меня это очень важно. Я клянусь когда-нибудь сполна отплатить вам за помощь, - на последних словах сделал поклон младшего к старшему. Все, как учили на уроках с точным уровнем наклона и подходящим для этого выражением на лице.
        - Гарди, сначала поедим, - добродушно хмыкнул Фрогр, вновь замахав руками, чтобы я прекратил кланяться, а то его это отношение к себе сильно смущает, чем, собственно, я решил воспользоваться. - Потом подумаем, что можно придумать, - с этими словами мужчина открыл дверь и вошел в дом. За ним последовали остальные.
        Глава 10
        Внутри дома все было довольно простенько, но создавалось впечатление основательности, сочетающейся с размахом. Широкие коридоры и высокие потолки были выстроены так, что создавалось впечатление, что внутри обитал великан. Даже встречающаяся мебель на вид была очень прочной.
        Все это лишь подстегивало мое любопытство и с каждой новой деталью образ хозяина дома претерпевал изменения.
        Пройдя вслед за мужчинами, которые куда лучше меня ориентировались внутри, я оказался в большом помещении с печью, внутри которой что-то булькало и приятно пахло. Стол и стулья занимали здесь почти все пространство, так что нетрудно было догадаться, что мои новые знакомые пришли в столовую.
        - Еще один гость? - без упрека и с небольшой долей удивления спросила вышедшая из соседней комнаты девушка.
        Выглядела она примерно на девятнадцать лет. На ней было простое белое платье. Длинные светлые волосы свободно ниспадали на плечи. Фигура незнакомки была очень привлекательна и даже в неброском платье её внешний вид приковывал взгляд.
        Пускай я еще мал, чтобы задумываться о таком, но мне доводилось подслушивать, как обсуждали девушек воины рода, да и старшие братья порой хвастались друг перед другом успехами на этом поприще. Так что хоть немного, но я был знаком с тем, что должно привлекать в девушках, да и в центральной пагоде было несколько книг, которые довольно вольно описывали взаимоотношения между молодыми людьми и чем они могут заниматься, когда остаются вдвоем.
        Я постарался сразу же отвести взгляд, только эти мысли появились в моей голове, но незнакомка, видимо, что-то заметила и, улыбнувшись, с легким оттенком вызова посмотрела на меня.
        - Меня зовут Гарди, - решил представиться я, чтобы не выглядеть глупо. Надеюсь, я только не покраснел. - Приятно познакомиться. Надеюсь, я не сильно вам помешал.
        - Ну-у-у… - приложив указательный палец к губам, мило улыбнулась девушка. - Мне помешать достаточно сложно. А по поводу тебя… - окинула она меня оценивающим взглядом. - Пока что мы тебя как следует накормим, раз уж ты пришел с этими балбесами, - на этих словах мужчины, что тихо переговаривались между собой, заулыбались, будто это был великий комплимент. - Про жилье с отцом поговоришь, да и с одеждой твоей надо что-то придумать.
        На этой фразе девушка вышла в другую комнату, откуда практически сразу послышался звон посуды, что в свою очередь говорило о скором обеде. Только сейчас я понял, как, оказывается, был голоден.
        - Малец, - обратился ко мне Фрогр. - А ты везучий. Приглянуться Лисе с первого взгляда дорогого стоит. Но помогать ей на кухне без ее просьбы, - помотал он головой, неверно истолковав мой взгляд, направленный вслед девушке. - Лучше не совершать таких ошибок в жизни. Поверь, - проникновенно громко прошептал он.
        На его слова все остальные заулыбались, кроме самого молодого из них, к сожалению, память на имена у меня всегда была не очень, поэтому для меня он остался безымянным. Ну, может, это и не так важно.
        Меня сейчас еще отчасти заботило то, что к лесорубам, которые на самом деле не лесорубы, в этом доме относились на удивление тепло и, похоже, они были частыми здесь гостями, что никак не вязалось с тем, что они мне говорили ранее о разовой работе, после которой отправятся дальше. Может, это была своеобразная легенда, рассчитанная на случайных путников, с которыми они могут пересечься? Если так, то где они еще могли мне сказать неправду?
        И все же есть хотелось сильнее, чем разбираться во всем этом. Желудок был куда настойчивее доводов разума.
        Разложив еду и посуду на всех гостей, та, что назвали Лисой, убедившись, что у всех всего в достатке, удалилась. За время еды мне, как и раньше, не удалось вступить в беседу. Если перекинуться с кем-то парой фраз я еще мог, то вот включиться в обсуждение никак не получалось. Это злило. Я считал себя уже достаточно взрослым, чтобы вести разговоры на важные темы, но, видимо, это было не так.
        Хоть не возмущался подобным вслух - жизненного опыта, чтобы так не делать, хватило. Такое импульсивное поведение наоборот показало бы меня большим ребенком, чем я есть на самом деле.
        В итоге пока остальные с шутками ели, я, уставившись в тарелку, медленно пережевывал доставшуюся мне порцию с общего стола. Сама еда оказалась более простой, чем та, к которой я привык, но на удивление богатой на оттенки вкуса и сытной, что в моем случае даже было важнее.
        Одновременно с этим я и размышлял, что могу предложить им за услугу. По всем раскладам выходило, что у меня есть только знание, где находиться ядро зверя с законом жизни. Но был небольшой нюанс, который все портил, - это ядро хранил другой монстр. А вспоминая их татуировки, сильно сомневаюсь в способности моих новых знакомых убить монстра, который был минимум третьей ступени. Вполне возможно, уровень его развития был даже выше, но я не то чтобы встречал много подобных зверей, чтобы говорить об этом точно.
        За этими мыслями я совершенно не заметил, как в помещении прибавилось людей. Меня может оправдывать только то, что шестеро мужчин вели себе настолько шумно, что услышать шаги еще кого-то было просто нереально.
        - Эй, малец, - окрик лысого мужчины, который мог похвастаться прямо-таки выдающейся мускулатурой, вывел меня из мыслей.
        Он сел за единственный стул, который по своей массивности даже отчасти походил на трон. Причем сам стул находился во главе стола, когда все гости и я в том числе сидели на полатях по бокам. Кажется, теперь я понимаю, для кого были сделаны такие коридоры.
        - А-а-а… - не сразу смог выйти из задумчивости и понять, что говорить. Вот и протянул, собираясь с мыслями. - Да, меня зовут Гарди… - в который уже раз начал я представляться, но меня перебили.
        - Не будь столь официальным, - поднял он свою лапищу, по-другому эту ладонь я назвать просто не мог. А человек ли он вообще? - Мне уже вкратце рассказали о твоей ситуации. Через два дня я отправляю повозку навстречу старому другу. Он как раз должен будет спуститься с гор и, к твоей удаче, именно Восточных, - с улыбкой закончил он. - Так что даже с учетом задержки окажешься там быстрее, чем если бы проделал весь этот путь пешком.
        Мои спутники одобрительно загудели. Было удивительно видеть такое большое участие в решении моей проблемы. Неужели люди могут так легко помогать незнакомцам?
        - Я буду вам очень благодарен, - искренне сказал я, давая себе зарок обязательно отплатить им.
        - Сегодня можешь заночевать вместе с командой Микора, - указал он на главного в этой группе мужчин, которого мне так и не представили, - в большой комнате. Все мелочи уточнишь у них. Ко мне обращайся только по чему-то важному, - продолжил кузнец отдавать распоряжения. - Звать меня, кстати, Крон. Пока прогуляйся на улочке - нам надо обсудить дела, не предназначенные для чужих ушей.
        Поняв, что докучать не стоит, а то могут оставить ночевать на улице, спокойно поклонился и пошел на улицу. За последние года привык к насмешкам, а тут простое отношение, как к обычному ребенку, еще не готовому участвовать во взрослых делах, ничуть меня не задевало. Вот если бы испытал такое лет в восемь, когда еще считался чуть ли не равным с наследником семьи, там бы такое не стерпел. Все же наследники приравниваются к взрослым членам рода и всегда присутствуют при важных обсуждениях, пускай и не имея права высказать, но все же учась тому, как необходимо вести дела.
        ***
        Когда за парнишкой в порванной одежде закрылась дверь, разговоры мужчин сами собой умолкли. Крон, хозяин этого дома и единственный кузнец во всем поселении, тяжелым взглядом прошелся по своим гостям.
        - И кого вы ко мне привели? - спросил он, обращаясь в первую очередь к Микору, как главе отряда, отправленного им ранее на рубку деревьев, чтобы эти оболтусы не сидели без дела, а то бы с них стало случайно устроить беспорядки в деревни.
        - Малец вышел из леса… - начал рассказывать мужчина. - В итоге я послал Бея проверить его путь, когда мальчик уснул, но, по всей видимости, он действительно довольно долго был в пути и был один. По крайней мере других следов он не обнаружил.
        - Все так, Бей? - обратился Крон к лучшему следопыту отряда.
        - Все верно. Такое чувство, что парень от чего-то убегал.
        - Что думаешь, Фрогр? - обратился мужчина к самому болтливому из этой группы. Тут даже не надо было спрашивать, кого именно поставили следить за мальчиком, так как Фрогр и сам бы вызвался раскрыть такую загадку.
        - А что тут думать? - развел руками мужчина. - Хоть Гарди и представился слугой рода Кристер, но сам на слугу мало похож. Он, конечно, пытался подражать их поведению, но когда перестал себя контролировать и погрузился в мысли, сразу стало видно, как он держит приборы и как ведет себя за столом. Род Кристер, конечно, считается довольно богатым для этого региона империи, но слуг этикету учат с детства только в более богатых семьях. Да и это его уважительное отношение к нам… - сделал небольшую паузу Фрогр. - Такое чувство, что он и не знает, как по-другому обращаться к тем, кто как минимум старше него. Может он и не слуга, но его явно учили, чтобы не опозориться перед другими аристократами. Возможно, он должен был войти в ближний круг одного из наследников рода Кристер, - предположил мужчина. - В таком случае его могли обучать на уровне детей рода.
        - Согласен с тобой, - задумчиво обронил кузнец. - Я, конечно, понимаю, что вы его и так взяли с собой, но в целом, думаешь, стоит ему помогать? Не слишком ли он «загадочный» для обычного мальчишки?
        - Почему и нет, - пожал плечами Фрогр, улыбнувшись. - Надо как минимум посмотреть, что будет на его экзамене. Он точно не сможет пройти испытание. Создается впечатление, что его специально отправили к Ору, чтобы он провалился. Иначе даже не представляю, зачем ему с таким потенциалом учеба у мастера такого уровня. Вопрос больше в том, что он будет делать дальше и пойдет ли вообще в школу, поняв, что ему не хватает целых две ступени, чтобы хоть как-то конкурировать среди остальных учеников Ора, - на этих словах мужчина посмотрел на лысого человека с густой седой бородой, даже в свои годы остающегося сильным воином.
        - Посмотрим, - задумчиво кивнул Крон, все еще не придя к окончательному решению… - Напишу письмо Хрону. Может, он решит вспомнить молодость… Да и загадки он тоже любит.
        - А кто их не любит? - хохотнул Фрогр.
        На этом разговор сам собой закончился и все приступили к обеду. Тем более Лиса была мастерицей даже лучше, чем ее покойная мать, так что не отдать должное ее готовке было просто преступлением.
        Глава 11
        Поев быстрее остальных, я был попросту вынужден покинуть помещение. Да и видно было, что мужчины хотят поговорить без посторонних, так что я попросту не стал им мешать.
        Погода стояла пасмурная. Дождя пока не было, но по ощущениям он мог начаться в любой момент.
        Немного подумав, я решил, что ничего страшного не случиться, если я спрячусь в сарае от возможных осадков, и заодно мне хотелось посмотреть, как там животные. Тем более в поместье рода меня не подпускали к конюшне, как, впрочем, и остальных детей.
        Считалось, что со своими возможными спутниками мы должны познакомиться, когда будем постарше, а до этого слуги сами справятся с их уходом и подготовкой. Как-никак, в поместье были животные, тоже пошедшие путем возвышения, и они могли при неосторожном обращении нанести травму будущим воинам рода, что никто не хотел допускать.
        Зайдя внутрь, увидел стойла для лошадей, а чуть в стороне на, по всей видимости, и предназначенных для этого полок аккуратно были сложены походные сумки. Помимо этого этот сарай использовался в том числе как склад, так как различных вещей тут хватало. Причем все было в свободном доступе и никак не запиралось. Но, как я понял, местные жители сильно уважают кузнеца и по этой причине он не опасается воровства.
        Из книг я почерпнул, что в таких поселениях толковый кузнец куда дороже кристалла высокого ранга. Лучше иметь с таким человеком хорошие отношения, ведь кто кроме кузнеца может починить неисправный инструмент или, например, сделать гвозди? Если такового нет, то необходимо ехать в более крупный город, а там такие вещи могут быть куда дороже, чем просто заплатить своему умельцу за работу. Так что если он мастер своего дела, то местные всегда оплатят кузнецу добротой.
        Я тоже не планировал ничего красть, уже одно то, что та жаба атаковала меня из-за украденного ядра зверя, наводило мысль о карме, в которую, правда, мало кто верил, но по какой-то причине часто ссылался. По крайней мере я слышал такие речи среди слуг и далеко не раз.
        Однако проигнорировать броню, сделанную явно из частей каких-то насекомоподобных монстров, не мог. Уж металл от хитина я отличить могу, а у многих животных и насекомых высоких стадий развития части их тел могут приобретать свойства, недоступные простому металлу. От того части тел монстров всегда в цене, ведь только с ними можно изготовить по-настоящему уникальные и стоящие вещи. Да и редко какой практик высокой стадии развития будет использовать обычный меч из стали или подобное оружие.
        Я подошел поближе, но не стал ничего брать в руки. Сначала хотел почувствовать их тяжесть, да и ощутить материал, из которого они сделаны. Но вблизи оказалось, что на пластины были надеты тканевые чехлы. Не хотелось пачкать подобное, а тем более оставлять следов и потом оправдываться за это. Не факт, что я смогу вновь все вложить в чехлы, да и вдруг тут все же стоит какая-то защита, но более хитрая и невидимая глазу? Все же я слишком мало знаю про человека, в чьем доме мне довелось заночевать, чтобы говорить о таких вещах однозначно, а значит лучше быть предусмотрительнее.
        Простояв, рассматривая странную броню, минут пять, пришел к выводу что ничего не понимаю. Она даже внешне казалась слишком мягкой, что ли. Многие элементы были и вовсе только из кожи. Зачем на себя вешать столько костей - именно эти части монстров шли основным защитным элементом доспехов, - если почти половина брони составляла кожа? Либо я чего-то не понимаю, либо у этого доспеха есть какое-то особое предназначение, мне не ведомое.
        Решив, что это скорее всего какие-то нарядные костюмы для праздников из разряда тех, какие видел на день рождения отца у гвардейцев семьи, мой интерес сильно уменьшился. Насмотревшись на флегматично стоящих коней, которым, казалось, было все равно, присутствует рядом с ними человек или нет - главное, чтобы еды и воды было в достатке, вышел во двор, ждать, пока позовут.
        Правда, ожидание быстро надоело, да и, по всей видимости, разговор лесорубов-не лесорубов и кузнеца порядком затягивается, и не думаю, что закончится в ближайшее время.
        Не долго думая, я воспользовался тем, что во дворе дома никого не было, ловко забрался на крышу сарая, чтобы посмотреть на деревню с более высокой точки.
        Дом кузнеца находился на окраине деревни и был даже на пару десятков метров отделен от остальных построек. Как я понимаю, это было сделано из-за того, что человек, живущий здесь, постоянно работал с огнем, а во время работы может случится всякое и никому не охота, чтобы вся деревня сгорела после небольшого пожара, который не успели вовремя потушить.
        С высоты постройки я осмотрел дом Крона и не мог не отметить, что он выглядел куда основательнее и богаче, чем остальные дома. Пускай мне отсюда были видны далеко не все строения деревни, но по крайней мере ближайшие соседи были поскромнее, да и поменьше. Все же кузнец действительно был довольно крупным для человека и обычный дом был бы для него слишком тесным и неудобным.
        В целом наблюдать за постройками в попытках угадать, какие там могут жить люди, да и за самими жителями деревни, было интересно. Я еще никогда не видел столько человек, живущих в одном месте. Ведь в поместье рода вполне было достаточно чуть больше сотни слуг для обслуживания всех членов рода и обеспечением порядка на территории. Воины рода, как правило, жили в своих казармах и находились на стенах, так что и их я, можно сказать, не видел.
        Наблюдая за деревенскими жителями, невольно начинаешь задумываться, а как бы я жил, оказавшись в таком месте. Ведь вполне возможно, что отец забрал меня из подобной деревни, когда я был слишком маленьким, чтобы запомнить такие подробности. Кто знает, возможно, мое детство прошло более радостно, окажись я в обществе тех, для кого Бергис не является большим показателем, да и не думаю, что люди с двумя или тремя мечами в татуировке тут редкое явление. Все же сомневаюсь, что жителям деревни есть время для занятия своим развитием как практиков, когда по дому столько работы, которую не успеешь проделать и за день, если будешь лениться или отвлекаться на медитации.
        Несмотря на мои собственные мысли, я не мог не отметить, что за пределами поместья тоже есть жизнь и люди могут быть вполне счастливы даже без постоянных тренировок в боевых искусствах и многодневных медитациях, когда ты пытаешься ощутить энергию мира внутри себя. То и дело я слышал веселый смех, а маленькие дети скользили стайками по улицам, забегая то в один дом, то другой. Было видно, что люди здесь если и не довольны своей жизнью, то живут в полном согласии с остальными, да и приветливых лиц было куда больше, чем хмурых ворчунов.
        Постепенно вокруг стало собираться все больше туч, да и заметно становилось темнее. Еще немного - и вовсе ничего толком не станет видно. Правда, местные жители стали зажигать свет внутри своих домов и это разгоняло набегающую тьму. Работа постепенно утихала и все начинали готовиться к завтрашнему дню.
        На улице было по-вечернему прохладно, но благодаря развитому во время медитаций и тренировок телу это мне не доставляло сильного дискомфорта. Я вполне мог пережить и более сильные морозы даже в этой порванной одежде, так что вечером, единственное, дышать стало легче, да и чувствовалось приближение скорого дождя.
        Всегда любил, как капали капли на крышу. Было в этом ритме природного явления что-то успокаивающее.
        Именно в это время меня позвали внутрь дома. Показать, что и где находится, поручили самому молодому мужчине из отряда моих новых знакомых. Пускай и с трудом, я смог вспомнить его имя:
        - Френ, а тут нету бани? - поинтересовался я у него, оттянув ворот рубашки, чтобы продемонстрировать состояние одежды и, собственно, насколько я перепачкался за время бега в лесу. - Помыться бы не помешало.
        - Есть, - кивнул мужчина. - Остальные как раз паряться. Из-за этого в баньке теснова-то, - хмыкнул Френ. Сам-то уже, видимо, успел быстро помыться, пока баня не заполнилась людьми. - Так что лучше подождать. Пока давай тебе все покажу тут и потом пойдем в баню. Лиса уже подготовила тебе сменную одежду, так что не забудь поблагодарить ее.
        - А откуда у нее так быстро могла появится одежда под мой рост? - удивленно посмотрел я на него.
        - Мир не без добрых людей, - пожал плечами мужчина. - Просто попросили у соседей одежду под твои пропорции и они без особых проблем ее предоставили. Ладно, пойдем все покажу.
        После, чистый, в свежей одежде, я сидел на скамье, стоящей у бани, и наслаждался вечерней прохладой. Все же куда приятнее ощущать себя чистым и в одежде, в которой нет непредусмотренных портным дыр. Как-то до этого удавалось не обращать на это внимание, а сейчас я бы ни за что не стал бы переодеваться в те лохмотья, что остались от моей одежды, пускай она и была изготовлена из более дорогой ткани. Правда, сейчас сомневаюсь, что кто-то обратит на это внимание.
        Невольно после бани мысли соскальзывали на предстоящее испытание, которое, как я понял, не всякий на конечной ступени Чувствующего проходит. Что-нибудь придумаю! У меня не было выбора. Кроме отца у меня никого нет, и я не могу подвести его, опозорив имя рода Кристер.
        Да. Братец подобрал прекрасный вариант, как от меня избавиться, так как я даже не представляю, как буду возвращаться в поместье в случае неудачи. А есть ли вообще смысл возвращаться после такого провала?
        Когда, года четыре или пять назад, сейчас уже точно и не припомнишь, у меня был старший брат, у которого, как положено, по сроку проявился Бергис. Имя его я, к сожалению, не могу сейчас точно вспомнить, но главное было не это. На его татуировке было всего три меча и, даже несмотря на то, что старший брат был из главного рода, его тут же перевели в слуги рода и лишили было поддержки.
        Насколько помню, Крил был с ним довольно близок и до того, как проявился Бергис, во всем старался подражать старшему брату. Перевод его в слуги сильно ударил по Крилу.
        А старший брат, ставший слугой, вскоре и вовсе перестал появляться в поместье. Слуги поговаривали, что его отправили куда-то в одну из армейских ставок, но это были лишь слухи. Вот только его я так больше не видел.
        Меня же, вопреки тому что мой Бергис содержал только два меча, оставили в главном роде. Возможно, из-за этого брат меня и не взлюбил. Так что я должен был всеми силами доказать, что отец не зря оставил меня в главном роде и я действительно достоин этого.
        Ведь отец наверняка что-то увидел во мне, раз решил не переводить в слуги? Значит, я обязательно пройду испытание и докажу, что достоин обучения у мастера Ора.
        Глава 12
        У меня оставалось целых два дня, пока на Восточные горы не отправят извозчика за знакомым кузнеца, приютившего меня. Но вот только я, оказавшись в незнакомой мне среде, попросту не знал, куда себя деть. Дома бы я занимался медитацией или отработкой движений, что до этого показал мне отец, но показывать свои наработки при посторонних людях, которые должны были считать, что я всего лишь слуга рода, не хотелось. И там они могли что-то заподозрить, а я бы своими действиями разрушил бы наспех придуманную легенду. Да и если говорить откровенно, подражание придуманному образу будоражило меня, будто я на ответственном задании и только от моих действий зависит его исход. Совсем как несколько лет назад, как когда я играл с братьями, представляя нас великими практиками, достигшими высоких ступеней на пути Возвышения.
        - Эй, ты! - вдруг окликнули меня со стороны улицы.
        Я в это время, как и вчера, сидел на крыше сарая и наблюдал за жизнью деревни. Был в этом какой-то ритм, который я чувствовал, но никак не мог уловить и, кажется, я был так близко к тому, чтобы понять его. К сожалению, окрик какого-то мальчишки все нарушил.
        - Вас не… - начал говорить я, но тут же осекся, поняв, что так выражаться слуга точно не мог. Слишком уважительно к деревенской ребятне, которой здесь собралось неполный десяток. Все мальчишки от двенадцати до пятнадцати лет с любопытством смотрели на меня. - Чего надо? - грубо спросил я.
        - Спускайся, разговор есть, - в тон мне ответил высокий русый мальчишка, который, по всей видимости, был главарем этой небольшой компании.
        Я не чувствовал от них угрозы или злых намерений. Скорее любопытство и желание утолить его. Все же я был гостем в этом месте и сомневаюсь, что так много мальчишек моего возраста пересекает их деревню, чтобы с ними можно было так просто поболтать.
        Да и что говорить - мне и самому было интересно поговорить с детьми и узнать, а отличаются ли они от тех, кто жил в поместье.
        Легко разбежавшись, я, высоко подпрыгнув и крутанувшись в воздухе, оказался за забором дома кузнеца, чтобы в следующий миг поймать восхищенные взгляды мальчишек. Впрочем, их лидер постарался скрыть это за надменными выражением лица. К его сожалению, улыбка все портила.
        Да я мог и просто выйти из ворот дома, но мне захотелось покрасоваться перед ними. Пускай на пути Возвышения я не продвинулся далеко, но мои физические тренировки позволяли провернуть и не такие кульбиты. Да и приятно было почувствовать такое отношение к себе после стольких лет презрения со стороны слуг и родственников.
        - Ты кто такой будешь? - решил не откладывать дело в долгий ящик, сразу же наехал на меня он.
        - А ты? - я сделал шаг вперед, чтобы оказаться практически вплотную.
        Неожиданно для меня парень рассмеялся, а остальные заулыбались.
        - А ты не робкий, как раз то, что надо, - отсмеявшись, подмигнул мне парень. - На долго у нашего кузнеца остался гостить?
        - Что, даже ничего расспрашивать не будете? - с прищуром посмотрел я на него.
        - У нас часто бывают путники, - с показательным безразличием пожал плечами. - Захочешь - сам расскажешь. Меня Стик, кстати, зовут.
        - Гарди, - представился я, слегка кивнув, так как никаких жестов приветствия лидер мальчишек не показал, а я не знал, как будет правильно поступить.
        - Дело в том, Гарди, - покровительственно посмотрел на меня Стик. - Что у нас намечается турнир, но один из наших друзей сломал ногу и теперь нас не ровное количество, чтобы провести честные спарринги. Мерик, - указал он на мальчика лет двенадцати с курносым носом. - Заметил тебя и предложил присоединиться к нашему турниру. Ведь чем разнообразнее будут противники, тем более достойной окажется победа, - парень вскинул руку над головой и все поддержали его. - Что скажешь? Продемонстрируешь нам свои навыки? Или ты только горазд на акробатику?
        Это была явная провокация, чтобы заставить меня участвовать, но я не видел в этом ничего такого, так что просто кивнул, чем вызвал новый шквал радостных эмоций среди детей.
        В итоге я пошел за группой весело обсуждающих последние события в деревне детей, пытаясь понять, а, собственно, кем я ощущаю себя среди них? С одной стороны, большинство поднимаемых ими тем мне были совершенно непонятны, но с другой - они так же, как я и мои братья и сестры, мечтали стать практиками высокой ступени.
        При этом они действительно верили в то, что, несмотря на свои стартовые условия, смогут этого достичь, ведь в легендах сохранилась много имен простолюдинов, которые благодаря упорству становились выше даже потомственных аристократов, которые обладают лучшими условиями для формирования своего фундамента, без которого не достичь вершин пути Возвышения.
        Вот только мои учителя, как и книги из центральной пагоды, говорили об этом однозначно: если кто-то кто в истории запомнился простолюдином, достигшим вершин, то, как правило, либо был бастардом какого-то рода, либо везунчиком, получившим древнее сокровище, которое и позволило ему избавиться от минусов своего развития.
        Правда, некоторым особняком стояло так называемое Наследие Крови, но в целом это относилось к тем же бастардам, просто эти люди были ими не в первом поколении. Им, тем или иным образом, удавалось пробудить эти частички, доставшиеся им от далеких предков.
        В любом случае надеяться на это было глупо, так как до сих пор не было известно, каким образом можно гарантированно пробудить такое Наследие, а значит все отдается на волю случая, что в нашем мире слишком уж зыбкая величина, которой веры нет.
        Погрузившись в эти мысли, я не заметил, как мы покинули пределы деревни и углубились в лес, чтобы выйти на специально подготовленную площадку. По всей видимости, ее использовали для тренировок, так как вся площадь была покрыта золотистым песком, а по краям площадки хватало различных инструментов для развития тела.
        - Все мы видели, как это делали старшие, так что давайте тоже проведем свой Турнир, - встав перед всеми, произнес лидер этой компании, выделив голосом последнее слово.
        - Какие правила? - решил уточнить я.
        - Мы решили, что будем проводить бои до двух поражений, - ответил Стик. - Ну и самое главное, не использовать ничего, что может нанести серьезную травму. Все же мы тренируемся, а не сражаемся на смерть.
        - Как будет проходить распределение противников? - продолжил задавать я вопросы.
        - Будем тянуть жребий, - улыбнулся парень, доставая из-за пазухи десять небольших веточек, которые в его руке выглядели, как будто были одинаковой длины. - Первый круг Турнира определим по мере того, у кого окажется веточка длиннее. Дальше посмотрим, может кто и после первого боя не сможет продолжать.
        Правила действительно были простыми, так что сам этап жеребьевки не занял много времени. В итоге в первом своем бое в этом импровизированном турнире я должен был выйти против парня выше меня на две головы. Да и чисто внешне он был крупнее меня, так что я на его фоне смотрелся еще младше, чем был на самом деле.
        Но удивительное дело - никакого презрения или показательного превосходства от моего противника не чувствовалось. Он просто согласился с таким выбором судьбы и, казалось, ему даже было интересно узнать, какой у нашего сражения будет итог.
        Мы кивнули друг другу и отошли в сторону, так как наш выход был после первых двух боев, и я мог наглядно посмотреть на уровень деревенских ребят.
        К счастью или сожалению, я не знал их имен, но наглядно видел татуировку на левой руке, которую они даже не планировали скрывать. У первых двух участников было по пять и шесть мечей, соответственно, что с учетом их происхождения было даже довольно много. Пускай их потенциал был выше моего, к чему я, собственно говоря, уже давно привык, но вот в каждом движении чувствовалось, что им не хватает основ.
        Да они вполне могли бы развиться до ступени Чувствующего, а то и Понимающего, но вот их фундамент для дальнейшего развития был слишком зыбок для тех, кто решил идти путем Возвышения. Даже я, слабейший в своей семье, это прекрасно понимал.
        Со мной же была парадоксально обратная ситуация. Я все никак не мог стать Чувствующим, но вместо этого тренировки укрепили мой фундамент настолько, сколько никогда не нужно было моим братьям и сестрам. А что поделать, если я мог только тренироваться и отрабатывать связки движений, что показывал мне отец? Он говорил, что если хорошо стараться, то я все же смогу пройти на следующую стадию развития, и я верю ему.
        Тем временем бой двух деревенских мальчишек пускай и не обладал грацией и точностью движений, но в то же время был довольно интересен. Я привык, что при спаррингах, проходящих в поместье рода, оба участника боя не особо заботятся о здоровье своего противника. Конечно, были запрещены смертельные удары, но калечить другого никто не запрещал. Тем более на территории поместья хватало целителей, которые бы подняли на ноги практически после любых ранений, что может нанести своему противнику кто-то на ступени Понимающего. С теми, кто стоял выше, конечно, пришлось бы повозиться подольше, но итог все равно бы был один - никто бы не умер.
        Да и как закаляться во время тренировок, если ты не рискуешь собственным здоровьем? Тем более для практика важно уметь приспособиться к боли, чтобы во время критического момента боль не стала тем, что приведет к смерти.
        Деревенские же парни старались победить друг друга, не причиняя сильно вреда. Они даже не пытались сломать конечности противника и только брали его в болевые захваты, пока тот не успевал либо выбраться, либо сдавался, поняв, что не сможет освободиться.
        Немного уважения от меня они получили после того, как никто из двух двоек не стал сдаваться. Каждая победа была присуждена уже после того, как один из парней просто не мог подняться с земли.
        В итоге определилось двое первых победителей и теперь предстояло выйти мне против своего противника. Пускай у всех них не было того же обучения, что у меня, и сомневаюсь, что они могли посвящать тренировка много времени, но несколько интересных приемов я все же у ребят подсмотрел и, вполне возможно, сам когда-то ими воспользуюсь, если это впишется в рамки того, что я изучил до этого.
        По этой же причине я не собирался недооценивать вышедшего против меня парня. Как-никак, он был выше и массивнее меня и имел фору в пару лет, чтобы изучить какие-нибудь хитрые приемчики. Все же эти деревенские дети были далеки от совершенства боевых искусств и порой делали то, за что учителя любого в поместье уже давно бы оприходовали палками. Но то в поместье, а здесь обычная деревня Империи.
        Ну посмотрим, что в итоге из этого выйдет.
        Глава 13
        Как только Стик дал отмашку к началу боя, мой противник всего за пару движений оказался рядом со мной и от неожиданности я только в последний момент успел заблокировать его удар, а потом увести руку парню в сторону, чтобы в следующий миг оказаться за его спиной и в паре шагов впереди.
        Вот об этом я и думал, когда оценивал возможности позвавших меня в этот импровизированный турнир ребят. Пускай они не могли все время посвящать тренировкам боевых исскуств и оттачиванию необходимых навыков, но своих собственных навыков и наработок это не отменяло.
        Мой противник двигался на удивление быстро и заставлял меня постоянно перемещаться. Он скорее всего был уже близок к прорыву на стадию Чувствующего, так как его удары были сильнее и быстрее, чем должны быть у простого человека. Уже то, что этот парень вступил на путь Возвышения, говорило о том, что у него есть определенные задатки к этому.
        Мне даже стало немного завидно, но думать об этом было некогда.
        Связку из трех ударов, нацеленных в голову, я избежал просто отклонением корпуса и полушагом, уведшим меня под правый открытый бок моего противника, чем, собственно, я воспользовался, ударив туда кулаком. Хоть я и попал, но пришлось блокировать колено парня, чтобы в следующий миг в попытке подбить его опорную ногу самому оказаться на земле. Мой противник воспользовался тем, что я слишком сосредоточился на нижних конечностях и попросту повалил меня вслед за собой.
        Перекувыркнувшись через плечо, я в следующий миг стоял на ногах, но пришлось скрестить руки перед собой, принимая размашистый удар ногой. Руки моментально отсушило и я предпочел сделать несколько шагов назад, чем принимать очередь подобных атак.
        Мой противник не переставал размахивать ногами, показывая, в чем он на самом деле силен. При этом я все никак не мог уловить момент и сблизиться с ним без опасения получить очередной удар. Все же парень, вышедший против меня, обладал большей массой тела, да и на пути Возвышения стоял выше, что давало ему определенные преимущества.
        И все же всего этого было недостаточно, чтобы победить меня. Будь у моего противника родовая подготовка, то скорее всего у меня не было больших шансов выйти победителем в этом бою, но я не зря столько времени посвящал тренировкам и отработке боевых искусств. Бесспорно, атаки ногами парня были его сильной стороной и он успешно теснил меня, но все же они были слишком размашистыми и часто под действием инерции моего противника заносило несколько дальше.
        Я решил воспользоваться именно этим его недостатком и сделал вид, что выдыхаюсь и специально принял две атаки подряд на блоки рук, последний уведя чуть в сторону. Окрыленный успехом и скорой, по его мнению, победой мой противник попытался эффектно закончить бой, что его, собственно, и подвело.
        Поднырнув под ногу, я толкнул ее в бок, добавляя тем самым ускорения. Еще два шага, за которые парень просто не успевает восстановить равновесие, - и я сбиваю его с ног, чтобы в следующий миг оказаться сверху и ударить его голову, гарантированно вырубая.
        - Неплохо, Гарди! - восхищенно отозвался о моей победе Стик, когда я поднялся на ноги, а деревенские дети стали приводить моего противника в чувства. - Я знал, что на тебя можно положиться! - довольно улыбнулся он, давая отмашку следующей паре.
        Я, конечно, понимал, что лучше подготовлен, чем деревенские мальчишки, но все же это, наверное, была моя первая победа за долгое время. Последние года все, кто выходил против меня в спарринге, больше пользовались тем, что я быстро не сдаюсь, а значит можно как можно дольше тренировать удары. Но сейчас я победил и сделал это с легкостью.
        - Ну что же, - обведя взглядом друзей, произнес Стик. - По результатам первого круга турнира у нас шесть претендентов на дальнейшее участие. К сожалению, Микрой и Шол потянули мышцы и, чтобы не усугублять, решили отказаться от дальнейшего участия, - указал он на потирающих места ушибов парней. - Также Элой и Говар решили просто посмотреть на бои остальных, признав, что им еще необходимо потренироваться. Думаю, никто не будет против, что мы дадим такую возможность нашим младшим братьям посмотреть на то, как сражаются старшие товарищи.
        В целом, я был не сильно этому удивлен, так как для всех участвующих это было лишь развлечение и никто не хотел получить серьезную травму, из-за которой не получится работать. Так ведь еще и старшие родственники не преминут разразиться длинными нравоучениями. Об этом отдельно упомянул Стик, чтобы никому не было обидно. Его слова отозвались в сердцах каждого участника деревенского турнира, и изначально недовольные голоса стали понимающими и даже сочувствующими, ведь они-то ничего кроме парочки синяков не получили.
        - Поэтому предлагаю не затягивать и провести три боя, а дальше уже победители по жребию определят, кто выйдет в финальном сражении, - предложил Стик.
        - Но это нечестно, - возразил кто-то из мальчишек.
        - Ты можешь отказаться, - развел руками лидер этой группы. - Но лучше нам закончить чуть раньше, чтобы парни могли дойти до знахаря и обработать повреждения. Мы устроили это не столько для победы, сколько отработать свои навыки в турнире, как это делает старшее поколение. Например, Гарди легко справился с Турошем, который его старше и намного опытнее. Так что всем нам есть куда расти, если мы хотим пойти в войска!
        А вот это уже, по всей видимости, не предназначалось для посторонних, но, судя по тому, что я вижу, Стик действительно горел этой идеей, правда, он не замечал, что его энтузиазм поддерживает лишь трое человек, а остальные просто не хотят отделяться от своей компании. В любом случае это не мое дело.
        Следующие бои прошли довольно быстро и в итоге определились три лидера. Я, так и не представленный мне парень и, собственно, сам Стик. Впрочем, насчет последнего я не сомневался, так как у этого парня были лучшие навыки боя среди деревенских детей. По крайней мере это было видно на мой непрофессиональный взгляд.
        Легко, наверное, догадаться, кто в итоге вышел в финальный бой? Тут даже жребий тянуть не надо было, так как третьему участнику рассекло от неудачного попадания бровь и сейчас кровь заливала его глаз, мешая дальнейшему участию. Ждать же, когда ему обработают рану, никто не хотел, так что он попросту отказался от своей попытки.
        - Прости, Гарди, - обратился ко мне Стик, когда мы встали друг напротив друга. - Хоть ты и гость в нашей деревне, но сдерживаться я не буду. Я хочу проверить себя в бою с тобой.
        - Об ином и не прошу, - ухмыльнулся я, невольно подражая поведению старших братьев, которые порой демонстрировали юному поколению рода свои умения. Ведь важно не только изучать боевые искусства, но и подчеркнуть в чужих навыках то, что поможет тебе развиться дальше или даже переступить на порог новой ступени.
        В отличии от остальных ребят, в действиях Стика чувствовалась определенная школа. Он знал больше остальных, но все же был слишком неопытным, чтобы применять весь потенциал того, чему его обучили. Хотя, возможно, сами знания, переданные деревенскому парню, имели определенные пробелы.
        В любом случае он уже был на стадии Чувствующего, а значит был по умолчанию сильнее обычного человека, коим я пока что оставался, несмотря на каждодневные тренировки. Поэтому мне ни в коем случае нельзя расслабляться.
        Первые же атаки я не стал принимать на жесткие блоки, уже прекрасно понимая, что даже такие удары довольно болезненны. Вместо этого я стал отводить их в сторону, и если Стик открывался, то бил в незащищенное место.
        Благодаря своим навыкам мне пока удавалось избегать большинства атак, но вот урон парню я наносил незначительный. Он был очень быстрым и тоже старался по большей части уклоняться от моих контратак.
        Вот его кулак проносится над моей головой из-за того, что я резко присел. Можно было бы ударить в локоть и хотя бы вызвать болевой эффект, но к голове уже устремляется колено Стика. Я откидываюсь назад и он попадает по мне по касательной, тратя весь импульс удара, по своей сути, в пустоту, но завершить движение и вернуться в исходную позицию я не даю, перехватив ногу, и докручиваю, одновременно продолжая движение в сторону.
        Стик, чувствуя, что теряет опору, еще до того, как я успеваю повалить его на землю, отталкивается от земли и в попытке вращения избегает удара моей ноги, но все же я успеваю выкрутиться и с разворота подсечь его опорную ногу, на которую он толком не успевает перенести вес. Одновременно с этим я дергаю в сторону и освобождаю вторую его ногу, и парень чуть ли не в растяжке приземляется на землю.
        Вышло жестко, но он лишь слегка морщился, даже из такого положения пытаясь задеть меня кулаком. Быстрый перекат - и вот я уже на ногах, готовый к еще одному раунду нашего сражения. Специально даю ему время, чтобы подняться и встать в стойку. Благодаря этому я смог оценить его нынешнее состояние и то, что он слегка потянул мышцы на левой ноге.
        После этого Стик начинает осторожничать, но я не намерен был излишне затягивать бой. Мой противник на стадии Чувствующего, а значит он в любом случае будет выносливее меня, да и про естественную регенерацию практика забывать не стоит - слишком незначительное повреждение он получил, чтобы надеяться, что на этом все и закончится.
        Следующий обмен ударами показал, что я могу довольно успешно теснить своего противника, но тот компенсирует это своим уровнем развития. Да, и в отличие от остальных, Стик действовал более грамотно и старался излишне не подставляться. Пускай ему не удалось уверенно по мне попасть, но пару раз действительно было близко.
        Эх, будь я на стадии Чувствующего, то расправился бы с ним намного быстрее, но приходится пользоваться своим преимуществом индивидуального обучения, чтобы компенсировать разницу между нами.
        Постепенно лидер деревенских мальчишек стал замедляться. Пускай прошло от силы пару минут с начала нашего боя, но я старался попадать в болевые точки или мышцы, чтобы заставить его тело испытывать боль и усталость. Причем пытался ударить в одни и те же места, чтобы Стик банально не успел восстановиться.
        В итоге после очередного пропущенного удара ногой по левому бедру парень скривился от вспышки боли, его подкосило на левый бок, он попытался прикрыть голову руками. Я не медлил и, резко развернувшись, чтобы придать атаке силу, ударил вытянутой ногой ему в голову. Избежать травмы удалось только потому, что он смог принять это на руки, но все же переданный импульс был слишком велик, чтобы Стик смог устоять на ногах.
        В следующий миг я уже был над ним, замерев в добивающем движении.
        - Сдаюсь, - вымученно улыбнулся парень, здраво оценив, почему я остановился.
        Я отошел чуть в сторону и помог подняться моему новому знакомому.
        - Признаюсь, ты меня удивил, - потерев подбородок, где было заметно покраснение и, скорее всего, скоро появится синяк, радостно произнес Стик. - Так и знал, что было верным решением пригласить тебя.
        - Странно радоваться своему проигрышу, - слегка ворчливо отозвался я, не понимая, почему он отреагировал так странно.
        - Ну это же был не бой на смерть, - развел руками парень. - Да и проигрыш означает, что мне есть куда расти и не дает возгордится от того, что я уже умею. Спасибо тебе за это, - склонился он в поклоне.
        Что странно, но и остальные ребята повторили за ним этот жест, чем изрядно смутили меня.
        - Перестаньте, я же ничего не сделал, - замахал я руками, не зная, как стоит себя вести в такой ситуации.
        - Нет, Гарди, - не согласился со мной тот мальчишка, с которым я сошелся на этом турнире первым. - Мы не можем продемонстрировать ничего нового, так как прекрасно знаем возможности друг друга, но наблюдая за тобой, каждый может что-то подчеркнуть.
        - Правильно, - поддержал его Стик. - Пускай у нас нет учителя, который бы мог все рассказать, но даже наблюдая за тем, кто опытнее тебя, можно многому научиться. Да и интересно было проиграть тому, кто, казалось, был слабее тебя. Это наш путь Возвышения, - открыто улыбнулся он.
        Я растерянно посмотрел на этих радующихся от того, что они только что проиграли, парней и не понимал, что происходит. И только после того, как я помог им довести тех, кто пострадал сильнее всего, до местного знахаря, я понял, что действительно - скорее всего это единственный известный им способ узнать что-то новое о боевых искусствах.
        Все же простолюдинов никто специально обучать не будет, а пройти отбор хотя бы в слуги рода надо еще суметь. Так что им не остается ничего иного, как наблюдать за другими бойцами и пытаться применить то, что они продемонстрировали в своей системе боя. И не сказать, что это было плохо. Да, малоэффективно, но если судить по прочитанным мной книгам, таким образом часто зарождались стили боевых искусств, которые позволяли в дальнейшем людям возвыситься, а то и создать собственный род.
        Даже интересно, а выйдет ли у Стика и его друзей что-нибудь или они так и остануться никому неизвестными деревенскими мальчишками?
        Глава 14
        Остаток времени до отправления в Восточные горы я провел в компании этих ребят. Они тактично не расспрашивали меня ничего о моем происхождении и чему я обучался раньше. Стик верно подметил, что деревенская жизнь мне не знакома и устроил небольшую экскурсию, показывая, чем живет их поселение.
        Ранее, проживая в поместье, я и не подозревал, что людям приходиться изучать столь много различных направлений в изготовлении предметов, чтобы обеспечить себя всем необходимым. Как-то об этом не задумываешься, живя в одном месте на протяжении нескольких лет. По сути, все об окружающем мире я подчеркивал либо из книг, либо из разговоров слуг, а теперь у меня была возможность вживую увидеть, как живут обычные люди.
        По моей просьбе Стик провел меня по местным мастерам, показав, что честный труд цениться в деревне даже больше, чем ступень развития этого человека. Здесь было не важно, каков твой потенциал, если ты умеешь честно работать и тем более если достиг определенного мастерства в своем деле.
        Охотники были, конечно, уважаемыми членами этого сообщества, но на таком же уровне ценились услуги плотника или, например, уже знакомого мне кузнеца. Без их работы деревенским пришлось бы закупаться всем необходимым в других поселениях, а так всегда есть возможность получить именно то, что ты хочешь. Да и часто это делали не за деньги, а по бартеру: услуга за услугу, что позволяло даже бедным жителям деревни иметь все необходимое в счет дальнейшей отработки.
        Причем местные мастера были вовсе не против интереса мальчишек к их работе и даже с готовностью демонстрировали свои навыка, радуясь, что молодежь интересуется работой вместо того, чтобы драться (впрочем, осуждающих взглядов было не так много).
        Так незаметно пролетело время до моего отправления. Мне даже жаль было покидать общество людей, которым было наплевать на мой Бергис и что он именно показывает. Большинству местных, несмотря на их возможный потенциал, просто некогда было его реализовывать - необходимо было кормить свою семью, а те, кто мечтал пойти по пути Вознесения, могли рассчитывать по большей части лишь на армию. К сожалению, необходимые для развития ресурсы были слишком дороги, чтобы их мог позволить себе каждый, да и спрос всегда превышал предложение.
        Главное, что мне дало пребывание в этой деревне, то, что во мне вновь поселилась уверенность в собственных силах, которая изрядно пошатнулась после той встречи с монстром-жабой. Да и отдохнуть после пробежки по лесу было необходимо, чтобы показать наилучший результат на испытании у мастер Ора.
        Проснулся я вместе со всеми. Часть людей из отряда моих новых знакомых в столь раннее утро не спала, а занималась медитацией. Видимо, все еще пытаются прорваться на следующую ступень, несмотря на возраст. Такому упорству можно позавидовать. Я же решил еще немного полежать - слишком много событий навалилось в последнее время и медитировать нисколько не хотелось.
        Понимаю, что это нарушает то, чему меня учили, но отдых так же необходим в развитии практика, как и интенсивные тренировки. Только грамотное сочетание обоих пунктов ведет к успеху.
        Завтрак и прощание с приютившими меня людьми прошло буднично. Хозяин дома похлопал главу отряда этих лесорубов/не лесорубов по плечу и развернувшись ушел в дом, не сказав больше ни слова. Возможно, это была часть какого-то неведомого мне ритуала, но никто не высказал по этому поводу удивления, а значит так и должно быть.
        ***
        Возницей оказался дряхлый, но все еще на удивление живой дед. Всю дорогу, кажущаяся из-за этого бесконечной, он причитал о расплодившихся в наше время разбойниках - вот в его молодости такого не было! Не очень веря в подобные сведения, решил, что лучшим вариантом будет не поддерживать разговор, благо деду это не мешало. Он и сам справлялся за двоих, нисколько не смущаясь от того, что я перестал поддакивать его словам.
        Чтобы отстранится от старческого брюзжания, решил все-таки помедитировать.
        Выровнял дыхание, успокоил сердечный ритм и направил энергию к духовной татуировке.
        [СТАТУС: СВОБОДНЫЙ ПРАКТИК
        РАСА: ЧЕЛОВЕК
        СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: ИДУЩИЙ
        ЗАКЛЮЧЕННЫЕ КОНТРАКТЫ/КЛЯТЫ: ОТСУТСТВУЮТ
        ЗАДАНИЯ: ОТСУТСТВУЮТ
        ИЗУЧЕННЫЕ ЗАКОНЫ:
        - ЗАКОНЫ КРОВИ - ПЕРВАЯ СТУПЕНЬ
        ИЗУЧЕННЫЕ ТЕХНИКИ:
        - ОБНОВЛЕНИЕ
        ПАРАМЕТРЫ:
        - ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 7
        - ЭНЕРГИЯ: 4
        - ДУХОВНАЯ ЭНЕРГИЯ: 10 + 12(???)]
        Сами параметры не особо изменились. Все цифры остались теми же, что я видел совсем недавно в поместье, но на уровне ощущений казалось, что телосложение уже на границе повышения.
        Так было всегда при изменении параметров. Арбитр показывал только округленные параметры, все остальные деления были на уровне четкой интуиции. Эти значения были всего лишь беспристрастной структурированной информацией о возможностях практика и учиться их понимать каждый из нас начинал с момента появления татуировки на запястье.
        Благодаря этому можно было здраво оценить свой прогресс, что во время тренировок бывает очень полезно. Жаль только, что мои показатели так медленно растут, хоть сейчас они и значительно выше среднестатистического человека, находящегося на моем уровне развития.
        Я много времени проводил в центральной пагоде в поисках ответа на этот вопрос, но вместо этого нашел сравнительный анализ значения параметров для стадий развития. Так что да, сейчас я, можно сказать, сильнее кого-то, еще не перешедшего на стадию Чувствующего и имеющего столь же слабый потенциал. Вот только стоит лишь перейти на следующую ступень, как зависимость параметров не становится столь однозначной, ведь в ход уже идет внутренняя энергия практика, который ее осознанно или нет (в зависимости от ступени понимания стадии) использует во всех своих действиях.
        К сожалению, это я мог почерпнуть только из книг, так как учителя, как, впрочем, и отец, наотрез отказывались рассказать про это подробнее, объясняя это тем, что эти знания мне могут лишь помешать развиваться дальше. Если свести их слова к общему изречению, то получалось, что только на стадии Чувствующего я смогу это более полно понять и неправильное представление об этом может быть губительным для дальнейшего пути Возвышения.
        Еще раз внимательно изучив всю предоставленную информацию, я перешел, собственно, к самой медитации. Пускай саму энергию в полноценном понимании ощутить еще не могу, то остается заниматься техниками медитации низких ступеней. В них не заложена работа с энергией - лишь ее имитация. В дальнейшем такая отработка должна будет помочь мне быстрее начать работать с энергией. Правда, как оно пойдет на самом деле, пока я не перейду на следующую ступень развития, было не совсем понятно.
        Но все же, обладая пониманием закона крови, я намного лучше могу чувствовать путь, по которому должны струится потоки энергии. Пытаюсь проводить по нему как можно больше энергии закона крови, ведь это тоже энергия, пускай и иного рода. По подслушанным разговорам в поместье я уже давно должен был перешагнуть на следующую ступень, хотя бы на ее начало. Но этого так и не произошло. По требованию отца меня осмотрели лучшие лекари, но не смогли объяснить причину. Все ссылались на татуировки и объясняли отсутствие прогресса низким талантом.
        То есть мне необходимо прикладывать в десятки раз больше усилий, чтобы продвинуться хоть немного. Ну что же, это вовсе не означает, что я намерен из-за этого сдаваться.
        Спустя несколько часов я закончил медитацию и, почувствовав изменения, с затаенной надеждой решил проверить свои параметры.
        [СТАТУС: СВОБОДНЫЙ ПРАКТИК
        РАСА: ЧЕЛОВЕК
        СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: ИДУЩИЙ
        ЗАКЛЮЧЕННЫЕ КОНТРАКТЫ/КЛЯТЫ: ОТСУТСТВУЮТ
        ЗАДАНИЯ: ОТСУТСТВУЮТ
        ИЗУЧЕННЫЕ ЗАКОНЫ:
        - ЗАКОНЫ КРОВИ - ПЕРВАЯ СТУПЕНЬ
        ИЗУЧЕННЫЕ ТЕХНИКИ:
        - ОБНОВЛЕНИЕ
        ПАРАМЕТРЫ:
        - ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 8
        - ЭНЕРГИЯ: 4
        - ДУХОВНАЯ ЭНЕРГИЯ: 10 + 12(???)]
        Наконец-то телосложение увеличило свое значение. Посчитав совпадение того, что мы подъезжали к предгорьям, и свой прорыв не просто случайностью, а указанием правильности выбранного пути, мое настроение взлетело до небес.
        Может, теперь в моей жизни наступит более светлая полоса?
        ***
        Попрощавшись с дедушкой, я еле сдерживал улыбку. Все же увеличение своего показателя для меня действительно было сравнимо с праздником, ведь для этого приходилось прикладывать много усилий.
        Расстались же мы с моим попутчиком из-за того, что с этого места начинался мой путь в школу мастера Ора, а дедушке необходимо проехать чуть дальше, чтобы заехать в какую-то деревеньку, и уже после забрать своего пассажира. Ну, насколько я понял из того потока информации, который он выливал на меня за все время нашего небольшого, но на удивление затянувшегося путешествия.
        Побежал по широкой тропе, идущей чуть в стороне от дороги и метров через сто круто поворачивающей вверх.
        Местами порванная одежда, которую успел лишь слегка подлатать за время моего пребывания в деревне, плохо защищала от промозглого ветра. Даже это не мешало мне представлять себя входящим во врата школы с высоко поднятой головой, прошедшим все сложнейшие испытания без единой царапины. А то, что одежда была потрепанной, так это я преодолевал трудности на пути к Возвышению и никак иначе!
        Минут через десять бодрого шага начался более густой лес, а тропа окончательно затерялась в нем. Так что пришлось не только идти под уклоном вверх, но еще и смотреть под ноги, чтобы не запнуться о какой-нибудь корень. Оставалась лишь надежда, что я не заплутаю и мне не придется возвращаться назад, чтобы начать все сначала.
        Может, это какое-нибудь испытание для учеников? А значит я просто обязан его пройти.
        Еще примерно через полчаса, когда ноги уже стали немного гудеть от прикладываемых усилий, передо мной неожиданно вынырнули самые настоящие трехметровые врата на закрытую ото всех высокими деревьями территорию. На вид они были каменными и очень старыми. Несмотря на обилие трещин и кое-где разросшиеся побеги, это не смотрелось как заброшенный объект. Наоборот, как раз все это прекрасно подходило под место, где обучают будущих практиков. Да и уже то, что мой пункт назначения вынырнул, когда я его не ждал, говорило о многом.
        Черепица, венчающая стены, блестела на солнце и сообщала всем, что место не заброшено. Что служило определенным контрастом на фоне врат.
        В общем, все говорило, что я нахожусь на верном пути и осталось сделать последний шаг, который, возможно, изменит мою жизнь навсегда.
        Глава 15
        Перед входом под небольшим навесом, защищающим от непогоды, сидел в кресле молодой парень. На вид ему было около восемнадцати лет, но практики вообще могут долго выглядеть молодо, так что ему с тем же успехом может быть и пятьдесят. В его руках была небольшая книга, которую он с увлечением читал, не обращая ни на что внимания.
        Все элементы одежды явно носили отпечаток школы - сделанные однотонно зелеными и с искусно вышитой на правом предплечье эмблемой в виде коричнево-золотого круга с тремя линиями, пересекающимися по диагонали.
        Истинное значение эмблемы я не знал. До того, как был лишен особого положения почти наследника семьи, подобное мне было неинтересно, а после, когда почти любое знание доставалось с трудом, такие тонкости тем более не стоили прикладываемых усилий по их добыче. Я вообще не верил, что такие вещи мне когда-нибудь пригодятся и лучше часы чтения потратить на улучшения своего тела и наконец-то добиться от Арбитра изменений показателей.
        Сейчас же я немного жалел об этом. Думаю, для создания правильного впечатления неплохо было бы блеснуть знаниями перед проверяющим. Так что лучше сделать вид, будто эта вещь не стоит моего внимания и является обыденной.
        Так же для любого практика было очевидно, что человек под навесом находится на средней ступени Понимающего. Это легко определялось не только по общим ощущениям силы, исходящей от парня, но и по сплошному сантиметра три шириной серебряному браслету с двумя полосами, закрывающему духовную татуировку на левой руке.
        В поместье я ничего такого не видел, но вот все в тех же книгах (единственном способе для меня изучать внешний мир) было описано, что любая уважающая себя школа обязана давать подобные вещи своим ученикам и мастерам. Это делалось в первую очередь, чтобы в случае вызова от другой организации или учебного заведения не произошло ошибки и не случился заведомо нечестный бой. Или бой, построенный на обмане и сокрытии своего ранга.
        Были случаи, когда этим пользовались сознательно, например, в целях мести. Так что за этим сейчас строго следили. Рассказывали, тех, кто подделывает подобные браслеты, отлавливают и жестоко карают. Причем подделывали не только ради того, что показать себя слабее, чем есть на самом деле, и получить при вызове преимущество, но и выставляя себя более сильным. Хвастунов никто не любит.
        Решив, что лучшей стратегией будет быть вежливым и немного польстить парню, я подошел к нему. Даже если это мне ничем не поможет, то хотя бы проявлю уважение к тому, кто достиг такого статуса.
        - Приветствую молодого мастера, - поклонившись, произнес я.
        Такое обращение явно было приятно практику, назначенному встречать претендентов. Это было видно по тому, что он, отложив книгу в сторону, с легкой улыбкой посмотрел на меня. А то, что он здесь, чтобы встречать новоприбывших учеников, практик подтвердил своим ответом:
        - Приветствую претендента на вступление в школу мастера Ора, - с важным видом кивнув, он продолжил: - Перед тем, как продолжим наш разговор, предъяви свиток, - требовательно протянул он руку.
        - Сейчас, - торопливо ответил я, начав рыться в своем мешке, благо там и вещей было совсем немного. Найдя искомое, я сделал шаг вперед и со всем уважением и осторожностью вложил его в руку встречающего. После этого сразу же поспешил вернуться на свою начальную позицию.
        - Все верно, - ознакомился со свитком, но не распечатал его практик. - К сожалению, хоть ты, представитель рода Кристер, и столь почтителен, я не могу тебе позволить проходить испытание. Практикам, не достигшим верхней границы ступени Чувствующего, не пройти уготованное мастером задание, - закончив свою речь, он с ожиданием уставился на меня. Видимо, сидеть весь день тут, несмотря на книгу, было скучно и даже такое развлечение его заинтересовало.
        - Но у меня же есть свиток с рекомендацией и просьбой пройти испытание, - указал я на него, понадеявшись, что этого будет достаточно.
        - Действительно, печать советника главы города не поддельная. Да и сам свиток был сделан в нашей школе, - согласился парень. - Подобный пропуск дает тебе возможность начать проходить испытание, но хочу все же предостеречь, - чуть понизив голос и придав себе более мрачный вид, он продолжил: - У тебя не хватит сил, а мастер не любит тех, кто не справился с испытанием. Ты можешь умереть в самом начале своего пути. Возьми пропуск и вернись к семье. Ты можешь попробовать в следующем году, - протянув мне свиток, он в ожидании немного потряс его. Видимо, таким образом практик предлагал мне забрать свиток и отказаться от самоубийственной идеи.
        - Вынужден отказаться и не послушать столь мудрого совета, - поклонившись и не притронувшись к протянутому пропуску внутрь, произнес я.
        - Что же, - вздохнул парень, - право твое. Пройди через арку, - указал он на ворота, - там будет первое испытание. Тебе предстоит пройти двести метров под духовным давлением одного из мастеров школы. И не беспокойся, - слегка улыбнулся практик. - Если ты не выдержишь, то испытание тут же прекратят. Дальше, - после небольшой паузы продолжил он, будто ждал, что я все же откажусь. - В случае успешного прохождения будет тренировочный поединок с внешним учеником школы. И если этот поединок понравиться мастеру, то тебя возьмут в ученики, а внешним или внутренним - это будет решать мастер, тебя проверяющий.
        - Спасибо за объяснения, - уже не помня, в какой раз поклонившись и с ожиданием непонятно чего, посмотрел на вход в школу.
        - Не стой тут, если решился, проходи уже, - немного раздраженно произнес практик, держа к этому моменту в руках книгу. Видимо, я уже давненько стою тут в нерешительности, если он решил избавиться от столь не интересного, но все же развлечения, и вернутся к своему времяпрепровождению.
        - А как же мастер Ор? - решился я все же на вопрос.
        - А что мастер Ор?
        - Разве не он должен проводить испытание? - пояснил я.
        - Парень, - отчего-то прокашлялся встречающий у ворот представитель школы мастера Ора. - Ты сначала пройди хотя бы первый этап. Мастер лично проверяет далеко не всех поступающих.
        После этого мой собеседник сел в свое кресло, всем своим видом показывая, что дальнейшего продолжения разговора не будет.
        Чувствуя, что меня начинает от нервов немного потряхивать, я решительно толкнул каменные ворота и те с неожиданной легкостью открылись во внутрь, пропуская меня дальше. Постаравшись не делать удивленное лицо от такой простоты первого шага, я стремительно вошел внутрь. И все же мои действия не укрылись от ученика школы, так как в спину я услышал ироничный хмык, благо ворота сами собой закрылись, отсекая меня от пути к отступлению.
        Оказавшись внутри, я решил прежде всего осмотреться.
        Первое бросалось в глаза большое пустое пространство прямоугольной формы. Оно занимало минимум двести пятьдесят метров в длину и несколько десятков в ширину. Протянулось оно от врат до небольшого, но крепкого и не обделенного украшениями здания с каменными колоннами, которые устремились ввысь (этажа на три, но все же) и поддерживали крышу. На самих колоннах было что-то изображено, но барельеф с такого расстояния рассмотреть было сложно.
        По бокам площади дороги росли высокие с пышной кроной деревья. Изредка в них попадались чуть более широкие промежутки, указывающие на небольшие тропинки, которые вели куда-то в сторону.
        Не прошло и минуты, пока я осматривался, как с одной из троп вышел мужчина в зеленом однотонном одеянии, состоящем из широких штанов, подпоясанных тканевым поясом, и рубахи. Мягкие кожаные сапоги делали его шаги практически бесшумными. Но главное, у него на плече был уже знакомый мне знак школы, выполненный полностью в золотом цвете, на ярко-зеленом фоне.
        Черные волосы мужчины были скручены в странное подобие косичек, которые потом вместе переплетались в длинный хвост. В самих же волосах были вплетены какие-то металлические фенечки, предназначение которых мне было неизвестно, но сомневаюсь, что они служат лишь для красоты.
        Успеваю сделать поклон, так как скорее всего это и есть мастер, который будет проводить ждущее меня впереди испытание.
        - Приветствую на испытании школы, - сказал он с небольшим отголоском напускной важности, внимательно осматривая меня стального цвета глазами. - Пройди до зеленой черты, - после его слов я увидел, что площадь не была однородна и на идеально подогнанных блоках местами были нанесены различные символы или линии. И ведь до этого их точно не было, а значит что-то укрывало эти символы от постороннего взгляда. К одной из таких линий, которая была ближе всего ко мне, я и пошел быстрым шагом, не переставая слушать мастера, который в этот момент не смотрел на меня, а отвернувшись созерцал горы. - Для прохождения первого этапа испытания нужно пройти промежуток от зеленой до золотой черты, - указал он на дальний конец площади. - Время прохождения ограничено десятью минутами. Но чем раньше ты пройдешь это расстояние, тем лучше. Начали!
        Даже не спросив о моей готовности, мастер раскрыл силу своей духовной ауры. Моментально возникшее давление прибило меня к земле, словно по мне со всей силы ударили молотом. Мне лишь удалось удержаться на четвереньках, а не позорно распластаться на земле.
        Пришло понимание, что преодолеть духовное давление практика начала средних ступеней (я не настолько был сведущий в этом вопросе, чтобы однозначно сказать, на какой стадии развития находится этот мастер, но явно не ниже Владеющего), не перейдя даже на ступень Чувствующего, невозможно. Однако сдаваться я не планировал. Не для того я прибыл сюда, чтобы отступить.
        Попытался подняться, но не смог распрямить даже спину. Пот заливал глаза, а мышцы уже стали болеть из-за отчаянных попыток продвинуться хоть немного вперед. Мне удалось лишь немного повернуть голову, чтобы посмотреть на мастера, но меня как раскаленной иглой обожгло презрение в его взгляде. Он смотрел на меня как на насекомое, которое решило вдруг прыгнуть выше своей головы.
        Подобное отношение в ситуации, когда на мне висит ответственность за честь семьи, ввела меня в странное состояние, которое сложно было определить однозначно. С одной стороны ярость переполняла меня. С другой же - разум не затуманивали стремления убить посмевшего на меня так смотреть человека, да и с учетом разницы в нашем развитии сомневаюсь, что мне бы вообще удалось бы его коснуться, не говоря уж о большем.
        Нет, мне требовалось сделать что-то иное, требовалось доказать этому человеку, что я силен. Меня рано списывать со счетов. Я решился, хоть отец и запретил применять Закон Крови, к которому у меня была уникальная предрасположенность, но без этого сейчас никак. Только это даст мне возможность компенсировать мое слабое развития как практика.
        Глава 16
        Обратившись к Закону Крови, я начал постепенно ускорять кровообращение быстро доведя его до скорости, когда сердце обычного человека уже не выдержало бы, лопнув как переспелый фрукт. Из-за долгого нахождения на пути к ступени Идущего, постоянных тренировок и попыток познания Закона Крови, мой организм может выдержать намного большие нагрузки. Именно благодаря последнему я хоть как-то мог выходить живым после дружественных спаррингов, которые устраивали мои братья и сестры.
        Благодаря отработанному контролю, мышцы в моем теле налились силой и постепенно я начал подниматься. Сначала выпрямил спину, перестав держаться руками за плиты площади, потом поднялся постепенно с колен и, не смотря на мастера и даже немного отвернувшись от него, чтобы он не увидел налившихся кровью глаз, пошел вперед. Будет лучше, если он не поймет, что я использую Закон.
        Взор застилала кровавая пелена, но ошибиться не боялся. Таким образом я мог нанести себе травму, которую исправить потом будет довольно проблемно, но на самом деле я в этот момент даже не мог думать об этом - просто упрямо шел прямо. Слишком много сил тратилось на поддержание подобной продуктивности организма, на лишние мысли не оставалось ресурсов. По сути, я сейчас шел только за счет временного физического усиления, таким топорным способом обходя тот момент, что я еще не могу чувствовать энергию, а значит имею слишком слабые шансы пройти это испытание.
        Пройдя половину пути, я услышал треск, а затем правую ногу прострелила боль - это не выдержала оказываемой на нее нагрузки стопа. Еще никогда я не испытывал подобного. Казалось, мое тело стало в десятки раз тяжелее и оно протестовало от дальнейших шагов.
        Сознание почти померкло. Сосредоточив все силы, чтобы не отключится, простоял так, кажется, несколько минут, хоть и знал, что дорога каждая секунда. Просто если бы я не дал себе такую «передышку», то чувствую, что следующий шаг я бы просто не сделал.
        Не имея возможности посмотреть в сторону экзаменатора, стал представлять его небрежно-презрительную улыбку и снова злость и ярость, как и много раз до этого, помогают взбодриться.
        Направляю энергию Закона в ступню и заставляю кровь там остановиться, загустеть. Долго поддерживать такое состояние не смогу, так как управлять Законами на моем уровне нормально не получается. Без осознанной подпитки они практически не работают. А я и так делаю с этим Законом вещи, которые вызывают удивление у моего отца, пускай он и пытался это скрыть за маской невозмутимости.
        То, что еще мог контролировать, просто направил в ноги, делая ставку на последний рывок. Оставшуюся часть маршрута не прошел, а пробежал, выжимая все соки из своего организма.
        Перешагнув золотую черту я все же не выдержал - ноги подкосились, а я, не сумев сохранить равновесие, упал на плиты. Слишком дорого мне стало это испытание, но все же, даже не пройдя стадию Идущего, я смог сделать это. Интересно, а как много таких же поступающих в школу смогли бы пройти эту площадь, находясь в таких же условиях?
        В тот же момент давление исчезло и послышались комментарии, заставившие меня как радоваться, так и печалиться:
        - Ты прошел испытание, - не особо довольным тоном произнес мастер. - Но советую тебе сдаться. Спарринг ты можешь и не пережить. Решай! - прикрикнул он на меня. - У тебя минута!
        После этих слов стал по мере своих сил приводить себя в порядок. Связки на левой ступне сильно растянуты, судя по болевым ощущениям. Многострадальная левая рука снова пострадала, получив царапины при падении на четвереньки, да и мышцы сковывало от судорог боли. Видимо, я неосознанно на нее перевел часть своего веса во время попытки подняться на ноги, вот они и перенапряглись. Но хоть в этот раз она не фаворит - все-таки уступила первенство правой ступне, благо кровопотерю удалось остановить с помощью Закона Крови. Правда, снимать сапог я не решился, чтобы не видеть, в каком она ужасающем состоянии.
        В голове проносились подобные мысли, пока я хоть как-то пытался привести тело в тонус, несмотря на оказанные ранее сверхнагрузки. На тренировках я часто выжимал из себя все что мог в надежде преодолеть свои пределы и таким образом прорваться на ступень Чувствующего, но таких нагрузок я даже представить себе не мог. Хорошо хоть я уделял развитию тела должное внимание, а то, боюсь, исход этого испытания был иным.
        Мастер ждал, кажется, смотря на меня с толикой любопытства, но это продлилось недолго. Еще до того, как он успел что-то сказать, я решаюсь перебить его.
        - Готов продолжить, - хриплым голосом произношу и начинаю натужно кашлять, сплевывая кровь. Это было из-за внутренних повреждений, но благо после этого приступ кашля прошел и я смог спокойно вздохнуть.
        Брезгливо посмотрев на это зрелище, мастер развернулся, не говоря ни слова.
        Мне бы еще хотя бы полчаса, а то и час и, возможно, удалось бы привести организм в более-менее нормальное состояние, но никто давать мне дополнительное время для отдыха не собирался.
        С усилием встав, последовал за мастером. Подворачивая правую ногу и прижимая левую руку к груди, я, закусив губу, старался не сильно отставать и в то же время пребывать в поверхностной медитации, чтобы направить внутренние резервы организма на восстановление. Как-никак, моим единственным преимуществом была повышенная благодаря Закону Крови регенерация. Последнее хотя бы не требовало обращения непосредственно к самому Закону, чтобы добиться результата.
        Пройдя до здания, мастер сказал, не оборачиваясь:
        - Жди.
        Расслабленно опустившись на землю, с грустью рассматриваю набухающие кровоподтеки по всему телу. У всего есть цена, как и в том, что я использую Закон Крови без использования энергии, так как попросту не могу пока ей управлять. И все же это была еще одна небольшая передышка и не воспользоваться ей для восстановления я просто не мог, хоть и было любопытно рассмотреть здание в подробностях, особенно барельефы на колоннах.
        Пытаюсь понять, как пройти остальные испытания, но в голову ничего не приходит. Да и не знаю я, что меня на самом деле может ждать дальше. Даже это испытание с духовным давлением оказалось для меня неожиданным, хоть я и предполагал, что ждать. Но одно дело предполагать, а другое - испытать на себе.
        Все козыри уже истрачены. Похоже, проверяющий ничего не заметил - это, наверное, единственное, что хорошо. Однако дальше мне просто не хватит энергии для поддержания Закона. Я не могу ей управлять и чувствовать напрямую, но у меня сейчас сильная слабость - все силы организма брошены на залатывание повреждений. Если попытаться вызвать Закон в надежде, что организм интуитивно поделиться с ним энергией, выйдет только хуже. Тут уже пойдут затраты жизненных сил, а это только усугубит ситуацию.
        Закон Крови на самом деле сложен в постижении, хоть мне и удалось немного в нем продвинуться, что уже считается невиданным достижением. Мда, единственное, чем я мог похвастаться, жаль, что этого мало, чтобы продолжить путь Возвышения.
        По словам отца, этот Закон состоит из частей Законов Воды и Жизни, являясь в то же время более сложной их производной и самостоятельным аспектом, который можно изучить.
        Жизнь - одним из высших Законов, а Вода - это вообще Закон первоэлементов. Они не терпят пренебрежения к себе. Если осознанно использовать их, когда понимаешь, что нельзя - нет ни энергии, ни силы воли для удержания, - то можно получить плачевный результат. Высшие законы все равно заберут причитающуюся им энергию, если самой энергии нет, то последует растрата жизненных сил.
        Благодаря сильному сродству для меня это несет меньшую травмоопасность, но до определенной черты, после которой меня ждет сильная отдача, которую я могу и не пережить. И уже на первом этапе испытания я подошел слишком близко к черте.
        Прошло не меньше получаса до появления на площади нового действующего лица. Я только в последний момент ощутил его присутствие, слегка отвлекаясь от восстановительной медитации.
        В нескольких метрах от меня встал молодой светловолосый практик, внешне примерно пятнадцати-восемнадцати лет. Вся одежда, состоящая из неизменных для практиков Империи рубашки и штанов в сочетании с сапогами, новоприбывшего была расшита золотыми узорами роз на черном фоне. Это напоминало какие-то родовые знаки, но я что-то не мог припомнить, чтобы читал о чем-то похожем. Впрочем, Империя обширна, а книги, находящиеся в павильоне, могли банально устареть.
        В то же время на одежде неизвестного мне практика были кожаные элементы защиты, которые прикрывали его плечи и суставы на руках и ногах. Предплечье же было защищено металлическими нарукавниками.
        На поясе парня висел узкий меч, на гарду которого он расслабленно положил руку, а вот его ножны были ярко-белыми, выделяясь, приковывая к себе все внимание. Правда, на самих ножнах, если приглядеться, можно было рассмотреть те же узоры, что и на одежде и элементах защиты.
        Даже интересно, зачем ему потребовалось так одеваться, или же все это выполнено из высокоранговых материалов. Если последнее, то насколько же богата семья этого практика, если смогла обеспечить его такими вещами?
        И кстати, откуда он появился? Ведь парень пришел без сопровождения мастера школы. Или же здесь имеется несколько полос испытаний? Одни вопросы и никто почему-то не спешит давать ответы.
        Новоприбывшему не пришлось долго ждать. Почти сразу появился мастер, проводивший мое испытание, в сопровождении ученика и еще одного мастера, судя по золотому кулону, небрежно висящему на груди, в форме герба школы, это был мастер Ор.
        Внешность его была неприметна: одежда однотонно зеленого цвета (получается, это что-то вроде униформы для учителей данной школы); седые волосы указывали вроде бы на большой возраст мужчины, но на лице было лишь несколько морщин, так что однозначно сказать было сложно; сильное тело, как у любого практика, достигшего средних ступеней возвышение, не скрывалось, даже несмотря на свободно сидящую рубашку. Выделяло его лишь два признака: наличие кулона с гербом и отсутствие одного глаза, закрытого черной повязкой. Впрочем, последняя не скрывала разрез, наискось прошедший по пустой глазнице.
        Мастер с почтением посмотрел на главу школы и указал в сторону новых практиков, желающих поступить в его учебное заведение. На это он получил кивок и разрешение уйти, что он и сделал, отправившись к вратам.
        Я попытался вскочить на ноги, но был остановлен жестом мужчины. Что же, значит, воспользуюсь этим, чтобы продолжить медитацию. Возможно, именно эти дополнительные секунды дадут мне шанс пройти дальше.
        Глава 17
        Глава школы остался стоять у ступеней, ведущих в здание. За ним по левую руку чуть в отдалении остановился ученик, лениво поглядывающий на возможных новеньких.
        Мужчина начал произносить какую-то речь, но, судя по виду пришедшего вместе с ним ученика, она была стандартной, и я решил что лучше сосредоточусь на восстановлении тела. Тем более никто не заставил меня подняться с земли, да и вообще как-то проявлять знаки уважения по отношению к ним.
        Закончив, мастер Ор, как и предыдущий учитель школы, раскрыл часть своей ауры, мгновенно увеличив духовное давление в области рядом с собой. Скорее всего это было еще одной проверкой, чтобы подтвердить, что полосу духовного давления мы прошли не благодаря удаче. В ином случае не вижу смысла повторять уже пройденный этап.
        Вот только в этот раз это ощущалось несколько иначе. Если при испытании на площади давление ощущалось как нечто безличностное, то в этот раз я будто чувствовал эмоции мастера Ора. Ему было слегка любопытно, но в то же время скучно, как будто от рутинного дела, которое он вынужден делать постоянно.
        Новенький на это почти никак не отреагировал, лишь слегка прикрыв глаза. Только в момент начала нового испытания я увидел, что за спиной, казалось, не столь внушительного парня скрывается миниатюрная светловолосая девчушка лет двенадцати. Она выглядела противоположностью юноши - вся ее одежда была белой с вышитыми золотыми розами, а меч с ножнами на таком фоне казался кромешной тьмой. Да и, несмотря на свой возраст, незнакомка была самой настоящей красавицей. А что будет, когда она вырастет? Даже страшно представить.
        И откуда они такие взялись?
        И вот если парень остался стоять на месте, то блондинка совершала какой-то комплекс движений, видимо, помогающий ей выстоять под таким давлением. Впрочем, не мне судить о методах, если это в итоге ведет к нужному результату.
        И все же, почему она пряталась за спиной этого парня, да и до этого момента я ни его, ни ее ощутить не мог, будто тут никого и не было.
        Любуясь грациозными движениями миниатюрной девушки, опомнился только, встретившись с ней взглядом. В нем читалось небольшое недоумение и брезгливость. Видимо, все же на теле осталось больше повреждений кожи, чем я думал, ведь посмотреть на себя в зеркало было невозможно. Потупив взгляд, отвернулся.
        Но не только от ее взгляда. Парочка уже прошла испытание. Судя по их внешнему виду, это не составило труда. Слишком просто, особенно если сравнивать это с тем, что мне вновь пришлось прикладывать усилия, чтобы остаться в сидячем положении, благо во время медитации это было сделать проще.
        - Вы успешно прошли первый этап испытания, - вышел вперед ученик после жеста главы школы. Одновременно с этим прекратилось духовное давление. - Сейчас мастер Ор проверял, что вы прошли первый этап без использования артефактов или иных уловок. Судя по результатам, я верю, что вы не разочаруете мастера, - слегка улыбнулся он. - Также вам повезло и не придется ждать. Второй этап можно начать сразу и вашим оппонентом буду я.
        Я внимательнее присмотрелся к говорившему. Он обладал на удивление смуглой кожей, будто долгое время жил под палящим солнцем. Он с южных окраин Империи или с островов?
        Кроме этого, внешность его была ничем не примечательной. В принципе большинство практиков, особенно на высоких ступенях Возвышения, лишены внешних недостатков - все же изменение энергетической составляющей и изучаемые Законы благоприятно влияют на физическое состояние и в том числе продлевают срок жизни.
        Еще одной важной деталью было то, что на поясе ученика школы висела сабля и, судя по потертости ее эфеса, он точно умел пользоваться этим оружием. Значит, нам будет противостоять мечник?
        - Грит, - коротко произнес мастер Ор, прерывая молодого практика.
        - Да, мастер, - тут же склонился в уважительном поклоне экзаменатор нашего второго этапа.
        - Сегодня немного отступим от привычного порядка поединков, - потерев подбородок, сказал мужчина, окинув взглядом нашу троицу. - У нас сегодня есть три кандидата. Пройдет внутрь только два. Кто будет биться за второе место, решай сам.
        - Как прикажите, - еще раз склонился Грит. - Вы слышали решение мастера! - обратился он к нам. - Первый поединок: представитель рода Кристер против представительницы клана «Гармоничной розы», - при упоминании семьи я поморщился, а девушка удивленно приподняла бровь. - Думаю, тут нет необходимости идти на площадку для поединков, - его глаза стрельнули в мою сторону, явно выражая отношение к моим возможностям, как практика. Да и видно, он специально выбрал первым меня, чтобы дать клановцам пройти дальше, иначе я мог бы пройти, и вовсе не участвуя в бою. - Пройдите к центру площади и начинайте. Бой будет длиться, пока один из вас не сдастся или не потеряет сознание.
        Встал я чудом, сдерживая стон боли. Пока сидел, этого не чувствовалось, но стоило только изменить положение тела, как оно напомнило о том, что не стоило так издеваться над собой, чтобы пройти первый этап испытаний. Медленно направился за девушкой, легкой походкой идущей к центру площади.
        Пускай всем и так должен был понятен исход этого боя, но это не значит, что я так просто сдамся. Может, благодаря моему упорству мастер Ор все же примет меня хотя бы в качестве внешнего ученика его школы.
        - Глава твоей семьи является старшим советником Стограда? - когда мы встали друг напротив друга, неожиданно спросила девушка.
        - Да, - кивнул я, собираясь с силами, точнее с их остатками.
        Обращаться как-то уважительно я посчитал излишним, так как и сама блондинка не проявила никакого в этом участия, да и в данный момент мы были лишь кандидатами для поступления в школу боевых искусств, а значит на время были равны, несмотря на наши возможные статусы.
        - Тогда как так получилось, что ты до сих пор на начальной ступени? - недоуменно посмотрела она на меня.
        Я, например, об этом клане узнал только сегодня, но то, что они знают моего отца, было даже отчасти приятно, жаль, что это ничем мне не поможет.
        - Мой талант к культивации низок, - развел руками.
        - Ты понимаешь, что мне достаточно немного надавить энергией - и ты проиграешь? - скептически посмотрела на меня эта красавица.
        - Ну как-то ведь я прошел первое испытание, - неловко улыбнулся я. - Может, и тут удастся проявить себя.
        - Действительно, - задумчиво хмыкнула моя противница.
        В этот момент прозвучала короткая команда мастера:
        - Начали!
        Девушка не сделал ни шага, не дрогнул ни один мускул. Она просто направила энергетическое давление (схожее с духовным давлением, но основанное на управлении внешней энергией), мгновенно покрыв расстояние между нами, посчитав, что этого будет достаточно, чтобы не дать мне сдвинуться с места. Пускай я выдержал более сильное духовное давление от мастера Ора, но ведь я просто сидел на земле, а не сражался. Так что в этом был определенный резон, да и в текущем состоянии я не выглядел как человек, способный с этим справиться.
        В этот раз я примерно предполагал, что меня ждет. За прошедший отрезок времени после испытания энергия не восстановилась. Только с помощью осознанного и продолжительного впитывания разлитой в окружающей среде энергии был бы шанс на такое. Пускай эффективным этот метод становится только со ступени Чувствующего, но даже на текущем этапе, как вступивший на путь Возвышения, я мог это делать, пускай и теряя большую часть потенциала такого способа восстановления. Да и само мое тело, даже сильно поврежденное, как сейчас, все равно оставалось крепким.
        Давление было минимум в два раза меньше в сравнении с испытанием, да суть его была несколько иной. Напрягая все мышцы, я мог устоять на ногах, а не упасть на четвереньки, как это было с мастером школы. Хорошо еще, что никто кроме него, этого не видел.
        Простояв так секунд десять и смотря в слегка удивленные от данного обстоятельства глаза девушки, я сделал первый шаг. Только вот он скорее походил на шажочек. Видимо, такое упрямство было не по душе юной особе. Она нахмурилась, направив в мою сторону руки. Тяжесть, давящая на меня, стала увеличиваться. Но я продолжил стоять, осознанно идя на вызов. На прекрасном юном лице моей противницы появился азартный оскал.
        Продолжая удерживать энергетическое давление, представительница клана «Гармоничной розы» развела руки в стороны и к ним начала слетаться пыль с мелкими камнями из-за границ площади. На самой поверхности испытательной полосы не было ни песчинки, как и зазоров между плитами, так что материала для создаваемой техники тут просто не было.
        Пока она была занята техникой, попытался приблизиться, но девушка, несмотря на сосредоточенность на технике, не перестала поддерживать давление на том же заданном уровне. В итоге я смог сделать только еще пару шагов, но все же до моей соперницы в этой битве было далековато.
        Притянув к себе пыль и камешки, она сформировала из них два шара, каждый размером с грецкий орех или может даже чуть больше. Впрочем, это было не так важно, как осознание того, что использование данной техники невозможно без познания начальных ступеней Закона Земли, а значит девушка еще более опасная, чем я мог предполагать.
        - Сдавайся, либо будешь покалечен, - усмехнувшись, произнесла она, ярко блеснув своими красивыми глазами. - Я еще плохо управляю полетом снарядов, так что не могу гарантировать, что мне удастся сдержаться и ты выживешь.
        - У меня, кха… - прикусил язык из-за давления, - Нет такой возможности. Я не вернусь домой, проиграв!
        После моего отказа, она свела разведенные руки - в ее ладонях уже не было земляных снарядов. Только в последний момент я успел прикрыться в защитном жесте руками, защищая голову и грудь. Мгновение спустя сильнейшая боль прострелила локоть на левой руке и в солнечное сплетение ударили как будто кувалдой, моментально выбив весь дух. Не выдержав удара такой силы, да еще и под энергетическим давлением, упал на пятую точку с зажмуренными от боли глазами. Попытавшись пошевелить левой рукой, почувствовал только боль и лишь усилием воли не дал стону позорно сорваться с губ.
        Девушка не движется, даже не смотрит на меня. Взгляд клановой направлен исключительно на главу школы в ожидании его вердикта.
        Давление энергии оказалось неожиданно убрано, чему я отчасти был даже рад, так как не придется тратить усилия на его преодоление. С другой же стороны, похоже, меня признали неспособным продолжать бой, а это было очень обидно. Пускай я прекрасно осознавал свои шансы как близкие к нулевым, но мне даже проявиться себя толком не дали.
        Перенеся взгляд на поврежденную руку, я немного успокоился. Да, поврежден локоть, это очень плохо, но сам сустав вроде не раскрошен, только вырван кусок мяса да может трещины в костях. Будь иначе, болеть должно было бы сильнее. Наверное, все же я не специалист во врачевании и вполне могу ошибаться.
        Второй удар пришелся на грудь, но не пробил, попав в кристалл, хранящийся в кожаном мешочке на шее, переданный отцом. Хоть в этот раз он мне помог, оказавшись не настолько бесполезной вещью.
        Закончив беглый осмотр, придержал левую руку, зажав рану. Требовалось срочно попросить помощи, а то если запустить такое, то последствия могут быть очень не хорошими.
        Подняв голову и посмотрев на место, где недавно стояла девушка, увидел мастера Ора. Его взгляд ничего не выражал, там отсутствовало пренебрежение и брезгливость, но не было и участия, сожаления. Полностью равнодушный взгляд. Последнее мне особенно не понравилось.
        - Моя школа известна суровыми испытаниями для новых учеников, - медленно произнес мужчина, неотрывно смотря на меня. - Ко мне, зная это не придет, тот, кто слаб духом. Через ворота школы на испытания идут лишь подготовленные, сильные и… иногда глупые. Похоже, ты относишься к последней категории, - выдержав небольшую паузу, он продолжил: - У тебя сильное тело, на его укрепление скорее всего было потрачено много бесценных ресурсов рода, - а вот от этих слов стало до жути обидно, ведь я не получал ничего сверх того, что получили мои братья и сестры. Особенно если учитывать, что они повышали свои ступени развития, а я оставался все на том же уровне и всего добился сам. - Однако уровень возвышения говорит о слабой культивации, - меня обожгло оценивающим взглядом, когда мастер Ор посмотрел на мою духовную татуировку. - Два предмета, - будто зачитывая приговор, сказал он. - Обычное дело для крестьянина и позор для знатных семей. И как с такими задатками ты решил попытаться поступить ко мне? - уже более тихо добавил он вопрос, который предназначался только мне. Отвечать само собой я не стал, больше
сконцентрировавшись на том, чтобы удержать себя в сознании и не проявить слабость, несмотря на мое состояние.
        Сделав длинную паузу, рассматривая, как медленно по пальцам, перехватившим левую руку, капает кровь, глава школы продолжил:
        - Тот, кто прошел испытание, для меня становиться равным детям из знатных семей. Верно и обратное. Не прошедший опускается в моих глазах до уровня обычного крестьянина, не способного встать на путь Возвышения. А у крестьянина нет денег на лечение таких повреждений. Убери руку от раны и встань!
        После его грозных слов, сказанных более грубым голосом, я, не осознавая себя, убрал правую руку, поднялся на негнущихся ногах. Левая рука тут же отозвалась острой болью, но я, закусив губу, перетерпел первые самые острые ощущения.
        Кажется, я только моргнул, пережидая приступ боли, - и вот в руке оказавшегося всего в шаге от меня мастера Ора появился широкий меч из красного металла, на клинке которого были вытравлены сложные узоры, смысл которых в данный момент от меня ускользал.
        Но сейчас клинок был направлен в мою сторону, точнее он касался меня. Запоздало я осознал сильнейшую боль от ожога, мгновенно перебившую все прошлые ощущения, и услышал, как что-то упало мне под ноги.
        От новой неожиданной боли я снова упал, в этот раз на колени, не смог удержать спину и продолжил падение вперед. В рефлекторной попытке защититься, еще не до конца осознавая, что произошло, выставил руки, чтобы упереться о плиты, и открыл глаза, дабы видеть, куда упаду. Но в итоге все равно не смог удержаться и провалился на левую сторону.
        Лежа касался щекой оказавшейся на удивление шершавой каменной плиты, смотрел на руку, из которой вытекала такая ярко-красная кровь. На руку, которая по какой-то причине лежала отдельно от меня. Всего в каком-то метре.
        В голове билась лишь одна мысль: Мне отрезали руку! Мне отрезали руку! Мне отрезали РУКУ!
        Не выдержав напряжения, организм за меня решил избавиться от содержимого желудка. Сквозь боль и ужас, охвативший меня, услышал отрывистые слова мастера Ора, полные пренебрежения:
        - Медицинская помощь оказана. Рана обработана. Вынесите его за пределы школы, - приказал он и я, не выдержав, потерял сознание.
        Глава 18
        Очнулся я уже за границами территории школы, рядом с каменными вратами. Судя по всему, меня выбросили как куль с мусором, так как лежал я лицом вниз, да еще и на каком-то мелком соре, который, казался, набился везде.
        - А ты быстро пришел в себя, - раздался рядом со мной голос.
        Я повернулся, чтобы посмотреть, кто это был, и увидел уже знакомого мне практика все с той же с книгой в руках.
        - Воды, - хрипло произнес я, с трудом поднявшись с земли.
        - Извини, парень, - покачал головой ученик школы. - Но я только слежу, чтобы внутрь заходили только те, у кого есть пропуск. Остальное вне моей компетенции.
        Вздохнув, я еще раз посмотрел на него и повернул к вратам, чтобы войти внутрь. Так просто я сдаваться был не намерен. Вот только в этот раз они так легко мне не поддались и, несмотря на слабость в теле, я попробовал привалиться к ним со всей доступной силой, но даже так они не сдвинулись и на миллиметр.
        - Это бесполезно, - когда я уже практически совсем обессилел, сказал практик. - Ты не сможешь войти.
        - Но я должен попытаться еще раз, - упрямо возразил я и в следующий миг оказался отброшен в сторону и, только ударившись спиной о ствол дерева, я остановился.
        Поднявшись с земли, чувствуя дополнительную боль еще и со стороны спины, я посмотрел на ученика школы, который оказался рядом с вратами, преграждая мне путь.
        - Тебе отказали в обучении, - холодно произнес он. - Тем более калеки никогда не пройти по пути Возвышения, - презрительно добавил он.
        Эти слова больно кольнули меня и я невольно посмотрел на левую руку, у которой не хватало части ниже локтя. До этого мой разум спасал меня от этого, ведь я так до конца не осознал произошедшее, но такое сложно игнорировать долго.
        Поняв, что сейчас у меня нет и шансов на повторную попытку, я развернулся и пошел вниз. В этот момент я не думал ни о чем и бездумно переставлял ноги, даже несмотря вниз, что меня и подвело. Запнувшись о корень, я кубарем полетел и, ударившись о что-то твердое, потерял сознание.
        ***
        Кровавая дымка уже довольно привычно встречала меня во сне. И впервые я даже был рад очередному кошмару - здесь я имел две руки и мог сражаться, как практики высокой стадии развития.
        Еще до того, как я успел осмотреться по сторонам, мне в спину что-то ударило и я, кувыркнувшись вперед, резко развернулся, чтобы посмотреть, кто посмел это сделать. Этим неизвестным оказался могучий воин почти двух метров ростом. Носил он сплошную броню черного цвета с красными прожилками, которые пульсировали будто бы в такт ударам сердца. В его же руках обнаружился двуручный молот, который он легко одной рукой закинул на плечо и, по всей видимости, что-то сказал, так как при этом очень эмоционально жестикулировал.
        К сожалению, что именно он говорит, я не услышал из-за гула, который сопровождал меня в этом сне и отсекал все звуки. Впрочем, несмотря на четкость брони и оружия, в руках незнакомца его лицо было похоже на размазанную кляксу. Какие-то черты лица угадывались, но стоило только перестать сосредотачиваться на них, как они снова смазывались.
        И, судя по ощущениям, он не представлял для меня угрозы. Вот только почему тогда в моей руке появился меч, будто состоящий из сгустков крови? Спустя миг он приобрел финальную форму и уже ничто, кроме его цвета, не говорило о том, из чего он был создан.
        Даже мне, не настолько хорошо знакомому с мастерством ковки, было видно, что это самое настоящее произведение искусства. Все, начиная от острейшего клинка и заканчивая эфесом меча в виде переплетенных то ли водных потоков, то ли змей, говорило о том, что это великолепное оружие, которым можно любоваться, повесив на стену над камином долгими вечерами. Вот только сам меч был слишком… хищным, наверное, это будет самое верное определение для него, чтобы просто покоиться в доме. Нет, он был предназначен для того, чтобы уничтожать врагов своих владельцев и пить их кровь.
        Стоящий напротив меня мужчина перекинул молот в другую руку и в следующий миг мы скрестили наше оружие. Пускай этот сон был как всегда странным и скупым на детали, но упоение боя и наслаждение от него настолько были яркими, что полностью захватили меня. Я так мастерски владел своим телом и оружием, что оставалось только разочарованно вздыхать, ведь я так не умею.
        А вот закончился дружеский бой неожиданно.
        Я не мог понять, в каком окружении мы были, но появление черных фигур вокруг нас сложно было игнорировать. Мы с моим соперником по бою мгновенно встали спина к спине, чтобы контролировать обстановку.
        Меч в моих руках стал изменяться и вскоре в них было уже знакомое мне по предыдущим снам копье. Это будто бы послужило стартом, и уже в следующий миг я бился в гуще врагов и в то же время знал, что рядом находится тот, кто поддержит меня и на кого можно опереться. За время сражения мы несколько раз использовали явно не раз отработанные связки и наши противники просто ничего не могли поделать с этим.
        Вот только это не могло продолжаться вечно. Несмотря на то, что мы уничтожали наших противников, стараясь экономить силы, их все равно было слишком много, да и из-за границ моего восприятия стали появляться более сильные убийцы. То, что они пришли именно за нашими жизнями, не вызывало у меня никаких сомнений.
        В какой-то момент наступило критическое состояние, когда я с трудом ушел от атаки сразу тройки бойцов, использующих разное оружие и каким-то образом вплетая это в единый узор, который не давал мне прорваться дальше. Меня явно теснили, причем делали так, чтобы я оказался как можно дальше от моего менее быстрого товарища.
        Следующие секунды боя оказались смазанными, но вот тот момент, когда мой товарищ пал, сраженный одним из противников, был до ужаса четким. Пускай я не мог разглядеть его лица, но отделенная от тела мужчины голова, которая пренебрежительно было отброшена в мою сторону, вызывала ужас и боль утраты.
        Больше не обращая внимания на окруживших меня убийц, я бросился в сторону того, кто лишил меня товарища и друга, а тот, будто издеваясь, приглашающе помахал мне рукой.
        ***
        Проснулся я от того, что ярко слепящее солнце светило мне прямо в глаза. Недовольно зажмурившись, я снова закрыл глаза, думая, как теперь жить. То, что я лежу на земле весь грязный и в порванной одежде меня сейчас мало волновало. Боли почти не чувствовалось, и я боялся, что если попытаюсь встать, то все ощущения тела вернуться в полной мере.
        Дела мои были неважными.
        Не смог отстоять честь семьи, теперь отец перестанет защищать меня от остальных родственников. Его поддержка и так была слишком большой для кого-то со столь слабым потенциалом развития, а теперь и подавно будет смотреться странно, если он продолжит со мной заниматься.
        Я потерял руку и как боец теперь никто. Кто-то, кто сведущий в Законе Жизни, мог бы мне помочь исправить такой недуг, но таких людей не так много, а ресурсов, необходимых для восстановления, мне просто негде достать. Да и кто станет напрягаться ради меня, ведь на те деньги, что будут потрачены на мое восстановление, можно закупить ресурсов для того, чтобы за пару лет проскочить несколько стадий или воспитать бойцов, которые будут до конца своей жизни верны роду, который позволил им достичь таких высот.
        В такой манере я размышлял все время с тех пор, как очнулся на камне. Не пытался встать, так как некуда было идти. Просто не было смысла и я не знал, что делать.
        Может, лучше было умереть, чем жить так?
        - Неважно выглядишь, парень, - раздался рядом чуть хриплый старческий голос.
        На произнесенные слова я никак не прореагировал. Сейчас мне было все равно, лишь бы не трогали, все остальное безразлично.
        - Да, совсем неважно, - продолжил говорить незнакомец, будто ему не особо важно было, отвечу я или нет. - Хотя рана заросла.
        Действительно, организм быстро справился с ожогом и на плече уже видна не свежая рана, а зарубцевавшаяся короста. Хоть какая-та польза от того, что я умею. Жаль, в боевом плане от нее мало толку.
        - Хочешь отомстить? - это было произнесено уже не голосом старика, как все предыдущие комментарии, а сильным, властным, пробирающим до костей тоном.
        - Нет, - просто ответил я, так и не раскрыв глаза, пожав плечами.
        - Почему? - а вот появилась толика удивления и заинтересованности.
        - Я знал, на что иду, - слегка улыбнулся я своим так и не состоявшимся чаяниям.
        - Интересно-интересно, - вернулся неизвестный к старческой манере разговора. - Хочешь есть?
        А вот это предложение вызвало у меня больший отклик, да и интересно было посмотреть на говорившего, так что я просто открыл глаза.
        Передо мной на камне сидел странный мужчина в возрасте, можно даже сказать, что старик, то-то его голос был таким. Он носил мешковатый серый плащ с длинным капюшоном, сейчас откинутым за спину. Волосы седые, лицо доброго дедушки, готового угостить нерадивого внучка чем-то вкусным. А вот взгляд стальной, как по цвету, так и по ощущениям. Никак не вяжется с добродушным лицом.
        Указав рукой на камень перед собой, где была разложена простая деревенская еда, он сказал:
        - Угощайся, только представиться не забудь. Меня, кстати, Хрон кличут.
        - Гарди, - представившись, посмотрел подробней на еду. Желудок утробно заурчал, призывая поскорее отведать угощения и не глупить с отказом.
        Еда оказалась действительно простой - представлена хлебом, сыром, вяленым мясом и неизвестной мне зеленью. Пускай это не приготовлено поваром, но есть уж очень хотелось, да и привык я как-то за последние дни к походной пище, которая тоже оказалась на удивление вкусной.
        - Не переживай, ешь, - слегка улыбнулся старик. Впрочем, его улыбка никак не изменила тяжелый взгляд, которым он сверлил меня.
        - Спасибо, - не стал отказываться я. А то, что сверлит взглядом, - пускай. Мне все равно.
        Неуклюже кушая, мельком поглядывал на старика. Что это за человек? Зачем ему кормить никому не нужного паренька? Думая о таком, не переставал быстро подчищать разложенные яства, которые в данный момент казались самой изысканной пищей.
        Закончив есть, я запил еду из предложенного бурдюка. Только после этого посмотрел на решившего поделиться со мной человека.
        - Расскажи мне свою историю, Гарди, - с легкой улыбкой на устах попросил он. - Это будет платой за еду.
        Я посмотрел на то место, где раньше была разложена еда, и понял, что сам не заметил, как не оставил ни крошки. Более того, я не припомню, чтобы сам незнакомец что-то успел съесть кроме пары кусков.
        - Зачем вам это? - немного смущенно спросил я. Все же мне было несколько неловко, что я не обратил до этого внимание на это.
        - Ну как же? Утолить старческое любопытство, - хмыкнув, сказал он. - Да и вдруг еще чем смогу помочь кроме еды. В последнее время мне не попадалось ничего интересного, так что можно сказать, что я заскучал.
        Как и с людьми, встреченными в лесу, мне не было смысла скрывать все. Тем более в моем положении мне все равно некуда идти, а тут вдруг старик что и посоветует. Рассказал ему ту же историю, только теперь в ней присутствовала еще часть про испытание в школе боевых искусств мастера Ора.
        - Зачем отстаивал честь семьи, хоть и простой слуга? - спросил у меня мой новый знакомый.
        - Таков был приказ. Отказаться нельзя, - коротко ответил я. - Да и разве я мог иначе?
        На это он лишь усмехнулся.
        Подумав, я решил все же не обращать на это внимание и закончить свой рассказ, хоть он уже порядком меня утомил. Да и вновь переживать свое поражение и напоминать себе о потере руки было тяжело.
        - История интересная, - кивнул он, проведя рукой по подбородку. - В одном лишь скрыта ложь: не сын слуги, а представитель знатного рода, не так ли, Гарди? - пристальный взгляд уперся в меня.
        - С чего вы так решили? - настороженно спросил я, впрочем, сразу отведя взгляд. - Да и какая разница, кем я был? Теперь-то я точно никто, - закончил фразу уже шепотом.
        - Определить было несложно, - иронично улыбнулся старик. - Я знаю, как ведут себя дети слуг, как они едят, - указал он на место, где раньше была еда, и только теперь я понял, что это было чем-то вроде проверки, которую я провалил. - Ты ел как аристократ, которому с раннего детства прививали манеры и этикет. Даже сейчас, снедаемый сильным желанием как можно быстрее насытиться, ты ел не сильно спеша, - покачал Хрон головой. - В следующий раз, когда будешь придумывать легенду, то старайся вести себя соответственно, а то это слишком заметно. Как ты ешь, говоришь, ведешь себя с другими - все это показывает, в какой среде ты жил и к чему привык. А по поводу разницы, действительно это не столь важно.
        После этого наш разговор сам собой закончился.
        Я смотрел на закат, только сейчас поняв, что наступил вечер, только было непонятно, это вечер того же для или уже следующего. Моя жизнь как последние лучи солнца идет на встречу тьме. Правда мне, в отличие от него, скорее всего не суждено снова появится на небосклоне мира практиков и лучше будет исчезнуть.
        Глава 19
        - Не хочешь пойти со мной и стать моим учеником? - задал неожиданный вопрос старик, как и я, все это время спокойно наблюдая за закатом.
        - Зачем это? - настороженно спросил я. - Хотите воспользоваться моим телом?! - вскочил я, приготовившись дорого отдать свою жизнь. Пускай мой путь как практика сегодня закончился, но отдавать свое тело я не намерен!
        Я постарался произнести это как можно более твердо, но вот левую руку вновь кольнуло болью, и я приложил правую руку к обрубку, чтобы хоть так успокоить пульсирующие ощущения. Это окончательно сбило весь боевой настрой.
        - Что за фантазия у тебя! - расхохотался Хрон. - Мне это уж точно не нужно. И думаешь, так много будут стоить органы юнца, который не смог пройти до конца даже по ступени Идущего?
        - Откуда вы знаете про мое развитие? - хоть я чуть успокоился, но все равно это было слишком подозрительно.
        - Думаю, ты уже должен был заметить, я довольно наблюдательный, - улыбнувшись, похвастался старик. - Да и ты совершенно не умеешь скрываться, так что любому практику понятно, что ты довольно слаб.
        - В таком случае, чему вы сможете меня научить?
        - У тебя крепкая воля и упорства не занимать, - кивнул сам себе Хрон. - Ума, правда, маловато, - хохотнул он, а я лишь мог гневно посмотреть на него, прекрасно осознавая, что ничего не могу ему противопоставить. Пускай от него не чувствовалось силы, как от практиков высоких ступеней, но уже то, что он смог прочитать меня так легко, говорило о многом и заставляло задуматься. - Учить буду разному, благо за свою длинную жизнь кем мне только не довелось побывать. Пожалуй, начнем с основ обработки древесины и научу сносно пользоваться мечом, чтобы сам себя случайно не зарезал.
        - Так вы воин или плотник?
        - А почему бы не быть и тем, и тем? - хитро прищурился старик.
        - Я читал, что отвечают вопросом на вопрос исключительно гоблины, - насупившись, ответил я. Не нравилось мне его веселое настроение и эти подколки, совсем не нравилось.
        - От гоблина слышу, - ворчливо отозвался мой новый знакомый, который все больше приоткрывал граней своей личности. Правда, тем самым только сильнее запутывая меня. Я просто не знал, как к нему относится и кем на самом деле может быть мой собеседник.
        - Зачем вам такой ученик? У меня слишком малый талант к культивации - всего два предмета на духовной татуировке… - взгляд невольно прошелся по руке и наткнулся на пустоту, отчего меня невольно замутило и еда, недавно так удобно расположившаяся в животе, попросилась наружу, но я лишь тяжело сглотнул и усилием воли удержал ее на месте. Еще не хватало так опозорить перед этим непонятным человеком.
        - Количество предметов… - сочувствующе посмотрел на меня старик, - говорит лишь о том, с какой скорость ты можешь насыщать свое тело энергией. Лишь это, - наставническим тоном произнес он, подняв руку с выставленным указательным пальцем. - Просто тебе надо приложить больше усилий чем остальным, чтобы идти путем Возвышения.
        - Так это же и есть самое главное, что требуется от практика в начале его пути! - воскликнул я. - Я столько тренировался, чтобы пройти хотя бы первую ступень, но толку! - эмоционально махнул я правой рукой.
        От столь резкого движения левую руку кольнуло болью и я мгновенно пожалел о своей вспышке. Впрочем, что теперь говорить, если мне это все точно не грозит - с такой травмой путь Возвышения мне заказан.
        - В твоем случае это действительно долго и тяжело, - согласился со мной Хрон. - Но все же не невозможно. Посмотри сюда, - с этими словами старик закатал рукав и показал свой Бергис.
        Духовная татуировка была представлена в виде единственного предмета, который слишком сильно походил на простой деревянный меч, чтобы думать, что мои глаза обманывают меня. Получается, этот человек по потенциалу даже слабее меня? Но как же тогда..?
        - Попробуй ответить, на какой я сейчас ступени развития, - предложил он. - Хотя бы примерно.
        - Идущий? - удивившись столь слабой татуировке, произнес я. Это же сколько усилий ему пришлось приложить, чтобы достичь хотя бы этой ступени?
        - Почти, - мягко улыбнулся старик.
        Все же моя чувствительность не достаточно развита, чтобы сказать об этом однозначно, но, судя по виду моего собеседника, я несколько занизил его способности. Или же дело в другом?
        Не понимаю.
        - Теперь попробуй предположить, с практиком какой ступени я могу справиться в битве? - задал он следующий вопрос.
        - Да откуда же мне знать! - в сердцах воскликнул я.
        - Не заставляй меня повторять мои слова про твой ум, - покачал головой Хрон. - Просто предположи.
        - С практиком на ступени Владеющего начальной стадии. Если, конечно, это не клановый и не родовитый, - после небольшой паузы добавил я.
        - Почему ты решил, что именно с Владеющим? - заинтересованно спросил старик.
        - За вашими словами кроется слишком многое, - недовольно произнес я. - Сначала я хотел сказать про ступень Понимающего, но с учетом того, как вы себя ведете и ваш возраст… Решил попробовать вообще перескочить через ступень, чтобы не ошибиться.
        - Вот как? - по какой-то причине почесал левую руку в районе духовной печати Хрон. - Все же решил воспользоваться своим разумом, - хмыкнул он. - Похвально-похвально. Ты можешь, конечно, подумать, что я вру, но я могу при должной подготовке потягаться и с практиком средней ступени Разрушающего.
        - Верится с трудом, - скептически посмотрел я на него. Уже то, что я сказал про Владеющего, было завышено, а уж такое тем более. - В таком случае количество энергии противника будет превосходить вашу больше, чем в двадцать раз. Если предположить, что противник окажется полным бездарем, а то так может и больше.
        - Для практика разве главное количество энергии, которой он располагает? - вновь спросил старик. - А как же опыт?
        - Опыт у каждого может быть разным, - неожиданно для себя я увлекся этим разговором, да и хотелось мне блеснуть знаниями, подчеркнутыми из книг и того, что я успел увидеть как в поместье, так и за его территорией. - Кто-то может прожить всю жизнь в сражениях, а кто-то пользоваться своим происхождением, чтобы пройти все стадии развития быстрее и легче. И все же во втором случае у практика больше времени, чтобы получить необходимый опыт.
        - С этим сложно поспорить, - соглашаясь с моими словами, кивнул Хрон. - Но вот скажи, как много из тех, кто идет путем Возвышения, старательно изучает основы, прежде чем перейти на следующую ступень, если есть шанс это сделать с помощью ресурсов на вроде духовных камней и кристаллов? Особенно если ты родился аристократом и у тебя есть доступ к лучшим товарам на континенте? - прищурившись, спросил он.
        И действительно, как-то об этом я не задумывался. Но тот же Крил, мой брат, не уделял тренировкам много времени, выполняя строго только тот комплекс упражнений, что заставляли делать учителя. Они беспорно были тяжелыми и интенсивными, но все равно после них оставалось достаточно много времени, чтобы заниматься самостоятельно, но на моей памяти если кто и занимался, то не на регулярной основе. Да и той же медитацией мои братья и сестры не слишком любили заниматься, предпочитая уделять время совершенно другому.
        Возможно, проводить время за совместными играми и просто в развлечениях тоже полезно для развития, но не когда это идет в ущерб пути Возвышения. Впрочем, все это компенсировалось ресурсами, которые помогали повысить уровень энергии, да и в целом другие характеристики, и почти без особых проблем прорывать на следующие стадии.
        К сожалению, на меня эти ресурсы в должной мере не действовали, так что я не мог похвастаться такими же успехами.
        - Из того, что я наблюдал… Возможно, вы и правы, - согласился я с ним, хоть этого делать и не хотелось.
        - Беспорно есть гении, у которых путь Возвышения проходил легко, они постигают Законы за очень короткие сроки, но таких в действительности не так много, да и о большинстве из них мы слышали из легенд. А легендам доверять не стоит, - иронично улыбнулся старик, будто вспомнил в этот момент что-то из прошлого. - Есть, конечно, относительно небольшое количество практиков, которые прилежно постигают себя, окружающий мир и Законы, но все же большинство ведут себя иначе. Поэтому у большинства практиков их фундамент развития, можно сказать, пестрит дырами, из-за которых они не могут проявить свой потенциал.
        - Разве это не то, что должны понимать все? - недоуменно посмотрел я на моего нового знакомого.
        Чем дальше шел разговор, тем больше он увлекал меня. Тем более учителя ничего нам про такое не говорили, наоборот всячески поощряя более быстрое развитие, чтобы как можно раньше реализовать весь свой потенциал. Да и в книгах из пагоды я не находил ничего подобного.
        - Как думаешь, ребенку удастся объяснить, что если он будет, например, упорно тренировать медитацию, то когда он перейдет на следующую стадию, то будет сильнее тех же ребят, которые решили этим не заниматься и с помощью духовных ресурсов прорвались на нее? Ведь пока он сам совершит переход, все его сверстники будут уже на несколько стадий впереди и догнать их будет очень сложно. Может, куда проще действовать как все и соревноваться за силу? Да и, возможно, в силу своего возраста ты не знаешь, но Империя постоянно ведет войну с другими государствами и стране нужны воины высоких стадий прямо сейчас, а не спустя сотню лет. Так что проще воспитать тысячу посредственных практиков, чем одного, но более умелого и сильного. Время порой решает слишком многое.
        - Вот оно как? - пораженно прошептал я. Все это заставляло задуматься о вещах, которые раньше меня никак не касались. Даже голова начинала побаливать от роя мыслей, которые ускользали от меня.
        - Да и насчет духовной татуировки, - перебил мои размышления старик. - Чем больше предметов, тем беспорно выше потенциал практика. Но в то же время слишком силен соблазн как можно быстрее достичь вершины силы, а не оттачивать свое боевое исскуство и делать путь Возвышения прочным, словно лучшие артефактные мечи.
        - Хотите сказать, что чем меньше предметов у Бергиса, тем лучше? Звучит очень странно.
        - Нет, - покачал головой Хрон. - Такого я не говорил. Я больше клоню к тому, что какой бы изначально ни был у тебя потенциал, но при должном упорстве можно достичь намного больше, чем ты думаешь тебе уготовано.
        Вроде бы простые слова, но та интонация, с которой они были произнесены, вызывала у меня внутреннюю дрожь и я не мог понять, почему это происходит. Чем-то они отдавались в глубине моей души. Я чувствовал, что если старик о чем-то и не договаривал, но все это время он говорил только правду.
        - К чему все эти разговоры, если вы хотите сделать из меня плотника и почему-то мечника, - продемонстрировал я обрубок левой руки, который все так же пульсировал болью, но, кажется, мне удалось привыкнуть к этому чувству. Привыкнуть к отсутствию руки - звучит странно, но мне теперь с этим жить. - Сомневаюсь, что калека сможет чего-то достичь на пути Возвышения, будь у него хоть самый большой потенциал развития в Империи.
        - Не зря же я упоминал легенды, - хмыкнул Хрон. - Были среди них и те, кто имел «физические недостатки» и при этом это не мешало им быть сильнейшими в своем поколении.
        - Вы же сами сказали, что «легендам доверять не стоит», - припомнил я старику его же слова.
        - Но это не значит, что они не могут быть примером, - наставительно поднял указательный палец этот человек. - Скажу по секрету, - громкость его голоса опустилась до шепота и из-за этого я был вынужден прислушиваться, - если познаешь Закон Жизни до высшей стадии, то легко сможешь отрастить себе руку.
        - Конечно, - согласился я с ним, постаравшись сказать это как можно более саркастически. - Познать один из сложнейших Законов до высшей стадии - это же так просто. Да, каждый крестьянин только это и делает.
        - Никто не говорит, что будет легко, но это не невозможно, - не обратил на мою эмоциональную вспышку никакого внимания Хрон. - Да и если не получится, то ведь можно накопить деньги, чтобы оплатить эту процедуру у такого мастера, - предложил он альтернативный вариант, жаль, что стоимость такой услуги слишком нереальна.
        Может, действительно стоит изучить Закон Жизни? По сравнению с теми мешками денег, что придется отдать за руку, это отчасти выглядит более реальным.
        Старик замолчал, а я попытался утрясти все произнесенное в голове.
        - Я пойду к вам в ученики, - тихо произнес через какое-то время.
        Хрон на это лишь улыбнулся и кивнул.
        Глава 20
        Мое решение принять ученичество от этого странного человека было отчасти спонтанным, но теперь, через несколько дней, проведенных в пути, я понимал, что Хрон весь разговор специально подталкивал меня к этому решению. Может, я еще не умею распознавать такие интриги в виду возраста, но практики взрослеют рано, а книги в центральном павильоне рода поведали мне чужой опыт, на которой я сейчас и опирался.
        Пускай это тоже не совсем хорошее решение, так как в книгах было далеко не все, что могло бы мне потребоваться в текущей ситуации, но это все же лучше, чем быть полностью слепым и ничего не понимать. Теперь я понимал, что, живя на территории поместья, был слишком ограничен его стенами и попросту не был готов к жизни за его пределами.
        Старик же дал мне возможность изучить все это самостоятельно, только мне все равно не до конца было понятно, зачем он решил взять с собой калеку. И ладно бы я что-то умел, но я все время нашего пути до дома Хрона скорее был лишь балластом, который нас сильно замедлял. Впрочем, старик никак не комментировал это.
        Мне же приходилось привыкать к своей новой особенности. Я до этого даже не знал, что настолько полагался на наличие обеих рук, что просто не понимал, как лучше приноровиться к отсутствию одной из них. Утешало лишь то, что правая была со мной, а то переучиваться все делать не основной рукой было бы совсем печально.
        Кажется, я должен был бы в такой ситуации жаловаться на несправедливость судьбы и ныть о том, как мне больно, но это было бы справедливо, будь я жителем деревни. Я же жил как аристократ и проходил через тренировки, где не раз получал травмы. Пускай они не были столь ужасны как эта, но все же это понемногу закаляет организм и ты отчасти привыкаешь к боли.
        Да и некогда мне было думать об отсутствующей руке, ведь вокруг был неизведанный мир и Хрон меня знакомил с ним, рассказывая довольно занимательные вещи.
        Спустя несколько дней мы наконец-то добрались до жилища старика. Теперь мне предстояло прожить здесь какое-то время, вот только пока непонятно, чем это все обернется. Правда, идти мне все равно некуда и это куда лучше, чем бродяжничать или стать кормом для какого-нибудь монстра.
        Дом располагался прямо посреди густого леса, вдали от обжитых людных мест. Если пройти от расчищенной поляны, занимаемой жилимы, и хозяйственными постройками на пару метров, то мгновенно попадешь в трудно проходимую чащу, куда и звери-то не суются, не то что человек. Так что набрести на жилище Хрона можно было либо точно зная, что тут что-то есть, либо случайно.
        Но больше всего в этом привлекало внимание не то, как старик смог здесь все обжить, а то, что примерно в середине поляны был ухоженный пруд с небольшими, но искусно вырезанными мостками со стороны дома.
        Сказав мне отдохнуть в кресле, стоящем на крыльце дома, Хрон куда-то ушел. Я даже не стал смотреть, куда он направляется и что там собирается делать, хотя, не скрою, было любопытно.
        Мы шли сюда несколько дней и до этого не было возможности толком отдохнуть. Старик гнал так, будто за нами была погоня, так что приходилось мириться со сложившимися условиями. Стоило только расслабиться, как все полученные за время испытания в школу мастера Ора повреждения решили напомнить о себе. Так что стоило только присесть, я не заметил, как провалился в сон. Слава богам, в этот раз без кошмаров, впрочем, как и весь путь до сюда.
        Проснулся я, когда на дворе стоял ранний вечер. Вся обозреваемая территория освещалась закатным солнцем.
        Возникает уже такое ощущение, что в последнее время все изменения в моей жизни происходят под этими теплыми лучами. Было в закате что-то чарующее, что настраивало меня на медитативный лад.
        Пока спал, то совсем потерял счет времени. Мне и так некогда было следить за временем, пока мы шли сюда, но я точно помнил, что когда мы пришли, солнце было прямо над головой.
        Попытался сладко потянуться и тут же об этом пожалел, так как тело живо напомнило, что я не так давно над ним изрядно поиздевался, так ведь еще и заснул в неудобной позе и сейчас все затекло. Благо эти неприятные ощущения быстро прошли.
        Я огляделся по сторонам в поисках моего нового знакомого и просто не мог не зацепиться глазами за неожиданно появившееся строение. Его точно не было здесь, когда мы только прошли на полянку. Слева от пруда появился небольшой домик.
        Строение было сделано полностью из дерева, что при наличии леса под рукой не сильно удивляло. Но вот действительно любопытство разжигал тот факт, что оно выглядело так, будто выросло тут, а не было сделано руками человека.
        Корни переплелись, обозначив нижнюю часть каркаса здания, и сходились вместе, обозначив крыльцо. Стены состояли из стволов, но не уложенных горизонтально, как я видел в той же деревне, а находящиеся строго вертикально. Причем расположены они были довольно плотно друг к другу, так что не было видно никаких просветов. Было лишь несколько мест, явно предназначенных для окон, иначе внутри была бы непроглядная тьма.
        - Уже успел рассмотреть свой новый дом? - опять старик подкрался незаметно, в этот раз испугав меня.
        - У меня так сердце может не выдержать! - возмущенно посмотрел я на явно веселящегося Хрона. Впрочем, на его лице это выглядело как-то устало и что ли неуверенно, словно он заново вспоминал, как это - улыбаться.
        - Молодой, справишься, - хмыкнул он.
        - Погодите, - из-за его такого появления я не сразу понял смысл заданного вопроса. - В каком смысле мой дом? Когда мы пришли, этого здания тут не было, - ткнул я пальцем в возвышающееся строение.
        - Ну вот постарался для своего ученика, - довольно кивнул старик.
        - Вы вырастили дом за несколько часов? - хоть я и понимал, что глаза меня не обманывают, но все же это было слишком странным.
        - Есть такое дело, - не стал он отрицать. - Видишь, - поднял Хрон указательный палец, - и старик еще может на что-то сгодится. А это еще в мои-то годы.
        - Но как?
        - Я уже несколько десятков лет практикую Закон Жизни с уклоном во взаимодействие с растениями. Так что при должной подготовке и заготовках такое вполне мне под силам, хоть и изрядно выматывает. Хорошо, что еще несколько месяцев назад задумался о новом здании. Правда, хотел склад сделать, но да ладно, - махнул старик рукой. - Пошли, покажу его изнутри.
        Вблизи строение казалось еще более удивительным, но и одновременно пугающим. Заглянув внутрь через проем, в котором должна быть дверь, но ее по какой-то неведомой причине здесь не было, мне почудились движения в тенях, отшатнулся. Старик прокомментировал это смешком и словами:
        - Не бойся, это всего лишь тени, - посмеиваясь, он подтолкнул меня в спину к проходу. - Заходи-заходи, тут безопасно. Не все еще закончено, но остальное тебе предстоит сделать самому. Не все же на шее старика ехать.
        Внутри помещения делилось на пять неравных частей.
        Одно явно было выделено под кухню, только тут был камень, выложенный в форме очага, что отчасти выбивалось из общего стиля «выращенного здания». По следующим трем - так сразу и не сказать, для чего они были предназначены, так что это я оставил на потом. Но скорее всего это просто были дополнительные огороженные стенами участки, которые я смогу использовать для собственных нужд, да и были они гораздо меньше, чем остальные комнаты.
        В последнем же помещении бил ключ. Судя по отсутствию пара, погреться в теплой воде вряд ли представиться в ближайшее время, но хотя бы чистая вода есть, что уже неплохо.
        Позже в этой комнате я нашел небольшое огороженное пространство с реализованным чудом механики, которое откуда-то притащил Хрон. Такое было в особняке рода, где я раньше проживал. Обнаружить место для справления нужды, не вынесенное за пределы дома и не источающее зловония, как это было в деревне, было удивительно.
        Мебель практически отсутствовала. Только одинокая кровать, расположенная все на той же кухне, рядом с очагом, видимо, чтобы было теплее ночью. На ней хотя бы был матрас и мне не предстояло спать на досках, что, впрочем, было лучше, чем спать на холодной земле. На этой кровати старик и предложил мне разместиться после ополаскивания в ледяной воде домового источника.
        За время нашего пути, да и после испытания в школе мастера Ора, я, конечно, не вонял, но и благоуханием это назвать можно было с трудом. Да и следов крови на мне еще было много, несмотря на то, что во время пути до этого места мне удалось кое-как привести себя в порядок, но делать это одной рукой было не очень удобно, да и Хрон меня поторапливал. Так что возможность умыться воспринял как что-то хорошее. Жаль, что тут не было мыльного корня и благовоний, чтобы избавиться от грязи окончательно, но, думаю, потом удастся что-то придумать.
        Сказав, что завтра подберет мне что-нибудь из своей старой одежды, старик ушел к себе в дом, оставив меня наедине со своими мыслями.
        Проводив его взглядом, с небольшой завистью смотря, как закрывается дверь облагороженного дома, печально посмотрел на одинокую кровать с тонким матрасом на ней. Да, это лучше, чем спать на земле, но, надеюсь, в дальнейшем удастся улучшить свои условия проживания. Хороший отдых так же необходим, как и тренировки, но спать на такой кровати будет не самым удобным.
        Перед сном снова размышлял над дальнейшей жизнью и над тем, как все изменилось за очень короткое время.
        Общение с Хроном на камнях и во время пути сюда многое поменяло. Отчаяние стало удаляться и вроде как появились какие-то смутные перспективы. То, что старик смог вырастить дом, имея потенциал даже меньше, чем у меня (если судить по духовной татуировке), явно говорило о том, что к силе можно идти разными путями. Очень сомневаюсь, что он использовал какие-то уловки, ведь я не тот человек, перед которым ему надо было бы блеснуть чем-то сверх того, что он может. Хоть и не спорю, это производило впечатление. Жаль, что только раньше я не видел никого, кто открыто демонстрировал знания Закона Жизни, чтобы понимать, насколько возможности Хрона действительно велики. Пока же оставалось слишком много тайн, которые никто не спешил мне приоткрывать.
        Разместившись поудобней на лежанке, которая, надеюсь, в скором времени станет удобной кроватью, не стал медитировать, я решил просто поспать. Организм до сих пор не мог полностью восстановиться после повреждений, полученных при унижении на испытании и сон - один из способов исправить это. Плотно поесть тоже бы не мешало, но, надеюсь, с утра удастся решить и этот вопрос.
        Глава 21
        - Гарди, сейчас мы проведем официальное подтверждение того, что ты становишься моим учеником. У тебя последний шанс отказаться, - предупредил Хрон.
        Когда я по привычке проснулся ранним утром, рядом с моей головой уже лежал сверток с одеждой. Она была простая, местами потертая, но все еще крепкая и как раз подходящая для жизни в столь дремучем лесу. Сапоги из неизвестной мне мягкой кожи, рубаха и штаны серого цвета раньше явно были из одного комплекта. Рядом обнаружились также бинты и мазь, чтобы я мог перевязать свою рану.
        Умывшись и переодевшись (проблема возникла с левой рукой, но я просто закатал рукава), направился к старику. Раз уж одежда оказалась в моем доме, то он сам тоже проснулся.
        Хрон ждал меня, сидя на мостках и наблюдая за гладью озера. Он выглядел на удивление умиротворенным и даже, кажется, стал несколько моложе, что и стариком назвать его язык не поворачивался. При этом было что-то в его взгляде печальное, что-то направленное вглубь себя. Впрочем, это наваждение быстро пропало, когда он заметил меня.
        - Младший согласен стать Учеником старшего, - произнес я уважительно и, склонившись, попытался свести руки вместе, но совершенно забыл, что в моем случае это невозможно. Вышло, в целом, довольно неловко.
        - Ты мне это прекращай, - с легкой улыбкой на устах ответил на это Хрон, жестом руки показав, чтобы я выпрямился. - Я не аристократ, так что такого офизиоца не надо.
        - Хорошо, - немного смущенно ответил я. Все никак не могу привыкнуть к тому, что левой руки нет, хоть прекрасно это осознаю и даже несколько минут сам обматывал руку бинтами, хоть и пришлось для этого изрядно повозиться.
        - Ты согласен стать моим учеником? - уже более серьезным голосом спросил старик.
        - Да, согласен, - уверенно ответил я, посмотрев прямо в стальные глаза мужчины, которые, будто острейшие на свете мечи, пронзали меня и, кажется, касались самой моей души.
        Не знаю, отчего у меня возникло такое ощущения, но такое чувство, что Хрон сейчас меня очень внимательно изучает.
        - Число учителей, с которыми ты сможешь заключить договор, ученичество ограниченно тринадцатью, - меж тем продолжил говорить он. - Данное ограничение будет действовать до перехода на высшие ступени развития практика. Дальше уже зависит от того, что ты успеешь достигнуть и какие связи приобретешь за это время.
        Причем про связи было сказано иным тоном, чтобы понимать однозначно, что речь идет не о знакомствах среди влиятельных людей, а неком более таинственном и сокровенном понятии. Как, например, связь учитель-ученик.
        - Знаю, дома отец рассказывал мне об этом, - кивнул я.
        - Точно уверен, что старик, живущий в лесу, будет для тебя хорошим наставником? - будто пытаясь переубедить меня, спросил Хрон.
        - Человек, который смог за одну ночь возвести дом, точно сможет научить такого, как я, многому, - старик с улыбкой принял мои слова.
        Надеюсь, все же что-то из этого выйдет. Но это свое опасение я само собой не стал озвучивать.
        - Что же, тогда приступим, - кивнул человек, с которым вскоре будет связана часть моей новой жизни.
        Он закрыл глаза и, судя по всему, погрузился в легкую медитацию. Спустя несколько секунд я увидел результат его действий:
        [ВНИМАНИЕ!
        ПОЛУЧЕН ЗАПРОС НА УСТАНОВКУ СВЯЗИ УЧИТЕЛЬ-УЧЕНИК.
        ВАМ ОТВЕДЕНА РОЛЬ УЧЕНИКА.
        УЧИТЕЛЬ - ХРОН МОРГАРД.
        СОГЛАСНЫ НА УСТАНОВКУ СВЯЗИ?
        ДА/НЕТ]
        Само собой, я выбрал, не колебаясь, «Да». Как будто у меня были другие варианты.
        [ВНИМАНИЕ!
        СВЯЗЬ С УСТАНОВЛЕНА.
        ПОДРОБНОЕ ОПИСАНИЕ СВЯЗИ ЗАНЕСЕНО В БЕРГИС]
        [ВНИМАНИЕ!
        В СВЯЗИ С ИЗМЕНЕНИЯМИ РАСШИРЕН ФУНКЦИОНАЛ БЕРГИСА]
        - По твоим глазам видно, что я первый твой учитель, - понял по моему заинтересованному виду Хрон, который, оказывается, носил фамилию Моргард. Не припомню никакого рода аристократов с такой фамилией. Или же его род заслужил право на фамилию? Только больше вопросов, но нет ответов. - Неожиданно, - меж тем продолжил говорить старик, - чаще всего, если жив отец, он становиться первым учителем, - на это мне нечего было ответить, просто пожал плечами. - Ясно, в таком случае подробнее посмотришь позже. В таком случае, Гарди, сейчас я расскажу основные моменты, чтобы не было недопонимания. Эх, - тяжело вздохнул он. - Сказал бы раньше, но это действительно неожиданно…
        Основная суть в том, что ты не можешь причинить мне вред или вред моему имуществу по злому умыслу или если я сам об этом не попрошу, - принял объяснять мой… учитель. - Ты должен выполнять мои задания и для завершения обучения достигнуть как минимум половины моих показателей в выбранной области по моему усмотрению или до моей смерти.
        - Это же сколько мне лет потребуется, чтобы достичь вашей стадии развития? - недоуменно посмотрел я на него.
        - Вообще-то я говорил только про показатели, а не про стадию развития, - недовольно покачал головой старик. - На чем я там остановился? Ах, да. Вообще, условия связи ученик-учитель могут иметь различные параметры и обязательства, но я установил именно такие, как твой учитель. С моей же стороны, я так же не могу причинять тебе вред с злым умыслом, а вот сложность заданий могу поставить любую. Так же могу видеть твои характеристики и уровень развития для улучшения тренировок. Ну и остальное по мелочи. И еще, ты уже должен был увидеть мое имя и фамилию при установке связи, - внимательно посмотрел он на меня.
        - Значит, и вы увидели мои? - слегка настороженно спросил я, хотя деваться все равно теперь некуда.
        - Если ты беспокоишься об этом, то и так понятно, что ты аристократ. Твоя же фамилия никак не отразится на учебе, так что можешь считать, что до конца обучения у тебя ее и вовсе нет.
        - И что теперь, учитель? - решил я обращаться к этому человеку по его статусу.
        - А теперь я выдам твои первые задания, после которых буду уже решать, как лучше построить твою систему обучения, - Хрону явно было приятно, что я его так назвал. - Первое задание, - поднял он указательный палец, - ознакомиться с понятием нашей связи в Бергисе. Второе - начни облагораживать свой дом, - поднял старик средний палец. - Для начала сделай себе дверь. Материал для этого можешь взять за моим домом. Тебе запрещено причинять вред лесу, который окружает эту поляну. Можешь собирать только сухие ветки или высохшие от старости деревья для выполнения задания. А я пока ознакомлюсь с твоими параметрами, чтобы лучше понимать, с чем придется иметь дело.
        После его слов передо мной появилось четыре сообщения Арбитра:
        [ВНИМАНИЕ!
        ПОЛУЧЕНО ПЕРВОЕ ЗАДАНИЕ ОТ НАСТАВНИКА.
        ВНУТРИ БЕРГИС РАЗБЛОКИРОВАН РАЗДЕЛ С ЗАДАНИЯМИ НАСТАВНИКА.]
        [ВНИМАНИЕ!
        ПОЛУЧЕНО ЗАДАНИЕ ОТ НАСТАВНИКА. «ОЗНАКОМЛЕНИЕ».
        ТРЕБУЕТСЯ ОЗНАКОМИТЬСЯ С ИЗМЕНЕНИЯМИ В БЕРГИС, УДЕЛИТЬ БОЛЬШЕ ВНИМАНИЯ ОПИСАНИЮ СВЯЗИ УЧЕНИК-УЧИТЕЛЬ.
        НАГРАДА: ОТСУТСТВУЕТ.
        ШТРАФ: ОТСУТСТВУЕТ.
        ВРЕМЯ ВЫПОЛНЕНИЯ: ДВЕНАДЦАТЬ ЧАСОВ.]
        [ВНИМАНИЕ!
        ПОЛУЧЕНО ЗАДАНИЕ ОТ НАСТАВНИКА «БЛАГОУСТРОЙСТВО ДОМА». ПЕРВОЕ ИЗ ЦЕПОЧКИ.
        СОЗДАТЬ ДВЕРЬ, ИСПОЛЬЗУЯ МАТЕРИАЛЫ С ЗАДНЕГО ДВОРА ДОМА НАСТАВНИКА.
        НАГРАДА: МАЛЫЙ КРИСТАЛЛ ЭНЕРГИИ.
        ШТРАФ: ПОТЕРЯ ВОЗМОЖНОСТИ НА ДВАДЦАТЬ ЧЕТЫРЕ ЧАСА ПОСЕЩЕНИЯ ДОМА, ВЫДЕЛЕННОГО ВАМ ДЛЯ ЖИЛЬЯ НАСТАВНИКОМ.
        ВРЕМЯ ВЫПОЛНЕНИЯ: СОРОК ВОСЕМЬ ЧАСОВ.]
        [ВНИМАНИЕ!
        ДОПОЛНЕН РАЗДЕЛ ОГРАНИЧЕНИЙ.
        ПОДРОБНЕЕ ОЗНАКОМЬТЕСЬ В БЕРГИС]
        - Но я же не плотник! - воскликнул я, когда увидел, что учитель собирается уходить. - Как мне сделать эту дверь?
        - Используй свой разум, - ухмыльнувшись, указал Хрон на свою голову. - Я не жду от тебя полноценной двери, но как-то прикрыть выход ты должен. И да, я должен быть удовлетворен результатом, так что просто забросать вход вещами не выйдет, - предостерег меня учитель. - И вообще, лучше начни с первого задания, - произнеся это, старик ушел и мне не оставалось ничего иного, как попытаться разобраться во всем этом.
        Направив поток духовной энергии в татуировку, перенесся сознанием в свой духовный мир. Если для ознакомления с информацией из Бергиса требовались лишь крохи этой энергии и, по сути, только волевое усилие, то для того, что сделал я, нужно было уметь концентрироваться на нем и иметь больший запас духовной энергии. Благо последним я не был обделен, но и пользы особой я от этого не имел. По крайней мере не на моей стадии развития практика.
        Пока мой духовный мир представлял из себя несколько небольших комнат, где все, кроме одной, были полностью пусты. Учителя в поместье говорили, что духовный мир развивается и видоизменяется по мере постижением владельцем себя и окружающего мира. Чем больше будет знаний, тем обширней будут духовные владения, также называемые внутренним миром практика, вступившего на путь возвышения. Также духовный мир создается из особенностей человека и из-за каждой из них является неповторимым.
        Оглядевшись, сразу заметил новый предмет, которого здесь раньше не было, - это был свиток. Как и все вокруг, он был красного цвета и находился на небольшом постаменте, так что не заметить его было сложно.
        Да, мой духовный мир довольно странный и не предполагает отдых в медитации, но скорее всего это было связано с моей связью с Законом Крови. К сожалению, никто не мог сказать об этом подробнее, так как спрашивать про свой духовный мир было чем-то вроде табу и каждый должен был изучать его самостоятельно. Также не допускалось, чтобы кто-то проникал в твой духовный мир - это было слишком опасно, ведь вошедший, имей он большие силы, чем ты, может не только украсть твои знания, но и извратить духовный мир через него, повлияв на практика. Так что любые манипуляции с чужим духовным миром в Империи были запрещены. Правда, это возможно только на ступени Созидающего, но все же.
        Внутри своего мира я вновь был со своей левой рукой, так как еще до конца не пришло осознание того, что я ее потерял, да и потерял я физическое воплощение, а не энергетическую или духовную составляющую. Так-то они все взаимосвязаны между собой, но, думаю, мой образ еще достаточно долго будет иметь обе конечности, прежде чем рука начнет исчезать. Так же в этом мире я был чуть старше, хотя учителя говорили, что здесь мы оказываемся в том же виде, что и наше тело, но со мной явно было что-то не так.
        В любом случае все это еще предстоит выяснить мне в дальнейшем, если, конечно, удастся найти ответы на эти вопросы.
        С предметами внутри духовного мира, являющимися различного рода воплощением событий, произошедших со мной, страхов или тех вещей, что сильно повлияли на меня, можно было взаимодействовать по-разному. Тот же свиток можно было развернуть и, по сути, прочитать, но также достаточно просто прикоснуться к предмету, чтобы разом получить необходимые знания.
        В полученных от свитка знаниях я не нашел ничего, что бы противоречило тому, что сказал Хрон. Единственное, что эта информация была более полной и пестрела примерами недобросовестного использования связи ученик-учитель. Так что принимать ее надо было с человеком, которому готов доверить свою жизнь.
        Доверял ли я старику? Нет. Но у меня впринципе не было другого варианта, как жить дальше, а он, кажется, хотел мне помочь. Возможно, Хрон преследует какой-то свой интерес, но не в моем положении разбрасываться такими предложениями.
        После того, как я, закрыв глаза для большей сосредоточенности, полностью усвоил все знания из свитка, рядом с ним появился еще один, будто только и ожидая, когда я наконец-то закончу все изучать.
        Новый свиток находился в прозрачном с оттенком крови округлом футляре, перевязанном белой шипастой цепью. Довольно угрожающе, но, кажется, я уже догадываюсь, что там. Тут оказалось достаточно касания футляра для получения знаний. Его предназначением было хранение информации о запретах учителей и о том, что будет с нарушителем. В случае, если я совершу что-то, что запретил учитель, то мне грозит не много не мало потеря развития, либо ухудшение общего уровня Возвышения. Самым наименьшим наказанием было потеря конкретного параметра в зависимости, насколько будет проигнорирован запрет.
        Все это являлось очень хорошим инструментом для того, чтобы ученик не вздумал бунтовать, но вот только есть ли подобные ограничения у учителя к сожалению, сказано не было. Жестко, но это мир боевых искусств и практиков. Наш путь Возвышения сложен и тернист и это лишь малая часть того, что меня может ждать в дальнейшем.
        Могло бы ждать… если бы я не потерял руку. Так что, наверное, ничто из этого мне не грозит.
        Выйдя из глубокой медитации, получил уведомление от Арбитра:
        [ВНИМАНИЕ!
        ЗАДАНИЕ «ОЗНАКОМЛЕНИЕ» ВЫПОЛНЕНО]
        Глава 22
        Выйдя из духовного мира, я просидел, несколько минут обдумывая текущую ситуацию.
        Я довольно быстро выбрал наставника и согласился на установку связи через Арбитра, даже не зная о стольких нюансах. Правда, особого выбора у меня, можно сказать, и не было - никому я сейчас особенно в таком состоянии не нужен. Оставалось лишь надеяться, что мне удастся понять, зачем я так понадобился Хрону.
        Пока из предположений были просто скука - живя в такой глуши, действительно можно изрядно соскучиться по обществу, а мальчишка, который полностью от тебя зависим, может стать неплохой компанией в особенности из-за того, что я и вреда-то никакого ему причинить не смогу, и жалость. Но чтобы это выяснить, надо напрямую задать вопросы, а спрашивать о подобном как-то неудобно.
        Чему он все же намерен учить калеку? В его речах слишком явно слышалось то, что я смогу продолжить путь Возвышения, пускай это и будет тяжело.
        Что же, пора перейти ко второй части.
        Второе задание казалось бессмысленным с точки зрения моего развития, так как не способствовало ничему, связанному с боевыми искусствами. Больше это походило на часть обещания научить меня работать с деревом, но отказаться и потом ночевать на улице не хотелось, не после того, как я успел отоспаться в доме.
        Так что пошел на задний двор наставника. Тут обнаружил множество высушенных деревьев, как небольших, которые можно обхватить одной рукой, так и огромных, видимо, подготовленных для дальнейшей колки на дрова.
        Думая о том, какая дверь может быть у моего нового жилища, решил, что мощная, цельная, сделанная из одного куска дерева не подойдет. Все остальные элементы дома были выполнены в виде переплетенных ветвей разного диаметра, значит, нужно попробовать смастерить что-то похожее. Да и у самого Хрона хоть дверь была из обработанных досок, но все же в том же стиле «выращенного дерева». Так что лучше придерживаться того же стиля, насколько это вообще возможно.
        Одной рукой многого не сделаешь, поэтому решил попробовать сделать какое-то подобие, используя прутья с корой красно-оранжевого цвета, которых тут было больше всего. По крайней мере у меня будет несколько попыток без боязни, что старик будет ворчать, что я использовал все его запасы. Что-то подсказывает мне, что ворчать он точно будет.
        Единственное, я что-то не припомню деревьев в лесу с таким цветом. Откуда он только их притащил?
        Самый сложный этап - это, собственно, попробовать сделать саму дверь, как-то сцепив прутья между собой.
        Сам я никогда ничего не мастерил, больше занятый тренировками и попыткой прорваться на ступень Возвышения. Но в деревне я с интересом смотрел, как работают люди и видел несколько мастеров, которые из прутьев, подобных тем, что нашел я, мастерили изгороди без использования каких-либо инструментов. По словам Стика это нужно было для того, чтобы сдерживать небольших животных в загонах. Да и они не чувствовали себя в западне, когда сама изгородь походила на выросший кустарник.
        Согласен, не самое лучшее решение для двери, но хоть как-то, я думаю, смогу сделать подходящего размера изгородь, которой просто перекрою вход в дом. Правда, в деревне эти прутья вымачивали и переплетали между собой, чтобы они составили более устойчивую конструкцию, но там требовалось именно две руки, иначе такую задумку не реализовать.
        Порыскав немного среди всего, что тут было расположено, все же нашел пару досок подходящей длины и кое-какие инструменты. С этим определенно будет легче реализовать мою задумку.
        В начале отобрал прутья, которые были прямыми, насколько это вообще возможно. После выбрал одну из досок и, зажав ее между коленями, с помощью ножа за час смог сделать отверстия толщиной с выбранные прутья. Пришлось, конечно, повозиться, но в итоге, расширив некоторые отверстия, удалось воткнуть все вертикальные прутики в доску и продвинуть ее до середины по их длине, чтобы всю эту конструкцию не шатало от малейшего прикосновения.
        После этого между прутьями стал просовывать менее прямые прутики, так, чтобы перекрыть все пространство. Понятное дело, щели оставались, да и не все прутики были подходящей длины и приходилось просовывать сразу несколько, пока, скажем так, полоска не заполнялась полностью.
        Делать это все одной рукой было очень сложно, но я неожиданно для себя увлекся работой и больше ни на что не отвлекался и лишь тихо ругался себе под нос, когда не получалось протянуть очередной прутик и приходилось прикладывать больше усилий, дабы его протолкнуть дальше.
        В итоге, по ощущениям часов через двенадцать, когда стемнело, работа была выполнена только на половину. Осмотрев, что получилось, не смог остаться довольным, но полностью разочарованным тоже не был.
        Что-то лучшее, чем это сделать одной рукой, в моем возрасте маловероятно. Вышло, конечно, кривенько, но хоть отчасти, если отойти подальше и приложить фантазию, это становится похоже на дверь. Хочется надеяться.
        Направив духовную энергию в Бергис, я вывел перед собой информацию о текущем задании. У меня осталось еще тридцать два часа до завершения задания, а значит, если продолжить так же завтра, то я вполне могу отправиться спать. Благо обещанный штраф настигнет меня только после истечения этого срока.
        Около кровати меня ждала еда, представленная в виде хлеба, сыра и вяленого мяса. Запить все это предлагалось травяным настоем. Еда простая, но даже так я ей был вполне рад, да и насытиться удалось вдоволь. Самое то, чтобы продолжить восстанавливать организм, а то из-за периодически простреливаемых болей я так долго и провозился.
        Попробовал заняться медитацией перед сном, но усталость оказалась сильнее и медитация переросла в сон.
        Проснувшись утром от очередного кошмара, правда, которого я совсем не помнил, я продолжил заниматься дверью. Самого наставника я так и не увидел, но в оправдание могу сказать, что я его и не особо искал, стараясь сделать задание как можно быстрее.
        В итоге уже ближе к вечеру было готово деревянное «полотно», которое я снизу и сверху зафиксировал еще двумя досками, решив, что лучше провожусь чуть больше, но хотя бы «дверь» не будет расходится в стороны.
        Оставался открытым вопрос, чем его можно обрамить и придать окончательную форму моему творению, а то очень уж убого оно сейчас выглядело.
        Среди множества вариантов материала нашел самое, на мой взгляд, гибкое. Им оказалось когда-то бывшее небольшим, но длинным деревце. Кроме гибкости его выделяло наличие синего отлива коры, что мне сильно приглянулось. Только увидев это, был сильно удивлен таким сочетанием цветов, потому что они полностью совпадали с моей татуировкой. Возникли подозрения, мог ли наставник специально положить здесь именно эти материалы.
        Но нет, не мог же он заранее предположить, что у него появится такой ученик. Или мог? Что-то я его совсем делаю каким-то мистическим практиком из сказок. Ведь все можно объяснить намного проще.
        Наделав в гибком деревце множество отверстий и соединив с предыдущим моим творением, прикладывая большие усилия, зафиксировал получившуюся конструкцию. Как раз сумев ограничить концы вертикальных прутов, чтобы сверху и снизу получилось более-менее плоская поверхность, иначе ровно стоять такая «дверь» точно не будет. Возникали большие подозрения в долговечности такого изделия. Но как-то еще улучшить итоговую конструкцию я не придумал, а рядом не было никого, кто мог бы мне подсказать лучшее решение.
        Вновь провозился я до позднего вечера, но хотя бы успел все закончить. Срок задания заканчивается как раз к завтрашнему утру, так что, думаю, как раз под его завершение придет Хрон.
        Кстати, за все это время я что-то его совсем не замечал. Может, он вообще куда-то уходил?
        Кое-как дотянув эту дверь, которая, кажется, с каждым пройденным метром становилась все тяжелее, я подставил ее в проход, просто приложив к нему. Главное, чтобы она сама не упала, а там уж попрошу какие-нибудь петли, чтобы создать полноценный проход.
        Проснувшись как всегда рано утром, я отдал должное удобству расположение ключа прямо в доме. Вода неплохо бодрила и в то же время позволяла привести энергию тела к спокойному течению. Про последнее я вычитал все в тех же книгах и, честно, пытался повторить методы, описанные в них, но пока результата особого не было. Разве что после этого кошмары, мучающие меня, действительно казались снами, да и воспоминания о них становились менее яркими.
        Уже собирался выходить, чтобы сдать задание до крайнего срока, которого осталось несколько часов, когда понял, что дверь, которая должна была закрыть вход в дом, настолько успешно справлялась со своей задачей, что я теперь не мог выйти через этот проход.
        Такого развития событий особенно с утра я никак не ожидал. Только внимательно присмотревшись в неверном свете восходящего светила к двери, понял, что она приросла к остальному дому. Побеги неизвестных мне красных деревьев по какой-то причине проникли сквозь отливающее синевой обрамление и углубились в стены, тем самым надежно закупорив выход.
        Хорошо еще, что окна, больше похожие на узкие бойницы, были ничем не перекрыты и все же достаточно широкие, чтобы я мог протиснуться через них. При проведении подобного рода побега из собственного дома меня, собственно, и застал наставник. Причем сделал это, когда я неловко приземлился на корточки и чуть не потерял равновесие, вновь позабыв об отсутствующей руке.
        - Гарди, мне казалось, что ты получил достаточный уровень образования, чтобы понимать, что люди должны выходить через двери, а не через любой проем, подходящий для этого, - в голосе Хрона чувствовался сдерживаемый смех, но все же он старался выглядеть серьезным. - Интересный способ все же ты выбрал для того, чтобы выбраться на свежий воздух.
        - Ваше задание выполнено! - вскочив из своего положения, отрапортовал я.
        - В таком случае пойдем посмотрим, что у тебя получилось, - предложил старик, правда, чтобы увидеть саму дверь, потребовалось всего несколько шагов. Все же домик был не сильно большим. - Для первого раза даже можно сказать, что сделано аккуратно и довольно неплохо, - вынес вердикт Хрон. - Вот только как ты теперь собираешься ее открывать? - с усмешкой спросил наставник.
        - Тут не совсем все пошло по плану, - отвел я взгляд. Я и сам не ожидал такого результата, но говорить напрямую не хотел.
        - Честно говоря, я ожидал куда худшего, - подмигнул он мне. - Ты заслужил свою награду, - протянул Хрон мне небольшой кристалл синего цвета. - А задание я засчитываю.
        [ВНИМАНИЕ!
        ПЕРВОЕ ЗАДАНИЕ ИЗ ЦЕПОЧКИ «БЛАГОУСТРОИТЬ ДОМ» ВЫПОЛНЕНО.
        НАГРАДА: МАЛЫЙ КРИСТАЛЛ ЭНЕРГИИ]
        Глава 23
        Полюбовавшись игрой света на моей награде, я собирался уже убрать его за пазуху, как в последний момент был остановлен.
        - А теперь дай мне этот кристалл, - попросил старик. Я, немного поколебавшись, все же передал так понравившийся мне камень, достойный быть наградой за столь сложное задание. Но перечить своему учителю тоже было не правильно, если, конечно, это не часть обучения. - Не переживай, не буду же портить выданную мной же награду, - подойдя к тому, что должно было быть дверью, он продолжил: - Для использования Законов требуется энергия, которая находится как внутри наших тел и является основным ее резервом и источником, так и во внешнем мире, откуда мы ее черпаем для собственного восстановления и продвижения по пути Восхождения.
        - Это мне известно, - кивнул я после того, как наставник замолчал, явно ожидая от меня каких-то действий. Это, по сути, знал любой практик, но, видимо, Хрон решил проверить знания основ.
        - Хорошо. Но знаешь ли ты, что затрачиваемый объем энергии зависит от понимания практиком Закона; чем выше понимание, тем меньше энергии нужно для воплощения техник основанных на том или ином Законе?
        - То есть если познать законы на очень большом уровне, то энергии совсем не будет нужно? - удивленно посмотрел я на него.
        Вот об этом мне точно никто не говорил. Понятное дело, что с каждой следующей ступенью развития энергии в теле становится все больше, но то, что и затраты могут при этом уменьшаться, почему-то нигде не упоминалось.
        - Есть такая теория, - подтвердил наставник. - Но мне не известны практики, которые смогли достичь чего-нибудь похожего. Но если твой контроль на должном уровне, а стадия развития высока, то, думаю, тут и возможностей больше, - пожал плечами Хрон. - Так вот, применяя Законы, мы опираемся на их суть и нашу фантазию. Закон Жизни стремиться к созданию, росту, развитию. Если мы захотим с его помощью, например, состарить дерево, мы это вполне сможем сделать, но усилий будет потрачено в разы больше, чем если бы мы использовали Закон Времени или Смерти, ведь нам придется тратить энергию на развитие до момента старения. Также можно было бы пойти путем изменения структуры, чтобы она была нежизнеспособна, и потом толкнуть в нее жизнь, тем самым убив, но это уже другой эффект, - посмотрев на мало что понимающего меня, вздохнув, Хрон продолжил: - Как же давно я не занимался с детьми. В целом, тебе надо понять две вещи. Первое - чем лучше понимаешь Закон, тем меньше требуется энергии. Насколько - это уже индивидуально и зависит от множества факторов. Второе - управление энергией Закона и ее окончательный
эффект зависит только от тебя. Смотри.
        Наставник приложил руку к двери, а вторую с лежащим на ней кристаллом специально отвел в мою сторону, чтобы я видел лучше и ничего не пропустил. Вокруг синего кристалла вдруг появилось едва видимое зеленое свечение и он начал таять прямо на глазах, истончаться. В этот момент рука, прислоненная к двери, так же засветилась тем же зеленым светом, только поток энергии из нее был не внутрь руки, а уходил к двери, пропитывая ее. Послышался звук трущейся древесины, и постепенно часть вросших прутьев начали отсоединяться с одной стороны и уплотняться, образуя петли с другой. В итоге, когда исчез синий кристалл, мое творение стало похоже на полноценную дверь.
        После такой демонстрации Хрон попросту выдал мне еще один кристалл. Так прошел мой первый урок по тому, как можно управлять энергией.
        ***
        С того дня прошло уже около месяца. Считать дни я перестал уже на второй неделе, так как в этом не было особого смысла. По крайней мере я такого не видел.
        Все это время я выполнял задания из цепочки «Благоустроить дом». Так у меня появились вещи, необходимые для более-менее комфортного житья в этом месте: стулья, скамьи, столы, оконные рамы и много других мелочей. Хорошо еще, что только первое задание я делал самостоятельно, остальные уже были с наставником, где он действительно объяснял мне, как лучше работать с древесиной и как, например, смастерить банальную ложку, если ты находишься в походе. Все это расширяло мой кругозор и я учился все ловчее управляться одной рукой, будто такое со мной было всегда.
        За каждое выполненное задание я получал кристаллы энергии. Их объем менялся в зависимости от сложности задания.
        Моя жизнь становилась заметно комфортнее. Да и было определенное чувство гордости за себя, когда, заходя в дом, я видел те вещи, что создал сам. Пускай им было далеко до совершенства, но это сделал именно я и таких точно больше ни у кого нет.
        А вот учился я пока только теории как управляться с энергией да слушал рассуждения Хрона о природе Законов и как их можно применять к различным аспектам жизни. Во всем этом чувствовался богатый жизненный опыт и то, что наставник много времени посвятил этой теме, так как его рассуждения часто были подкреплены цитатами из различных трактатов, которые он зачитывал по памяти.
        Все это время старик пытался понять, почему я не могу перейти на ступень Чувствующего. Благодаря созданной между нами связи, подтвержденной Арбитром, Хрон мог видеть мои параметры и даже какими Законами я владею. Для моей ступени это очень большая редкость и, как правило, те, кто добивался подобного, всегда взлетали вверх на пути возвышения стремительно, словно блик на водной глади.
        Пока же все это оставалось загадкой, которую наставник непременно старался разгадать.
        В ожидании наставника, как и много дней до этого, я сидел у пруда и пребывал в легкой медитации, сосредоточившись на водной глади. По какой-то причине открывающийся с берега вид меня успокаивал и мысли невольно начинали течь, неспешно настраивая меня на созерцательный лад. Было в этом что-то, что все время ускользало от меня, но все же я старался поймать это ощущения, пробуя снова и снова.
        Закрыв глаза, я пытался ощутить мир вокруг себя. То, как блестит солнце в отражении пруда. То, как ветер колышет листву деревьев, окруживших поляну плотным забором. То, как различные мелкие жучки копошатся в траве.
        Полностью обратившись в ощущения окружающего пространства, я пытался ощутить мир вокруг себя. Самое сложное в этом было не потерять себя в окружающем, ведь мое тело является якорем, что удерживает меня на месте.
        Благодаря тому, что я весь обратился в чувства, я легка услышал неспешное приближение наставника. Медленно открыв глаза, я плавно поднялся с земли и посмотрел в ту сторону, откуда шел наставник. Так-то он мог перемещаться бесшумно или по крайней мере настолько тихо, что я не мог его услышать и по первой довольно бурно реагировал на его неожиданные появления. После этого, по моей просьбе, Хрон перестал так делать и вот таким образом предупреждает меня, заодно тренируя на слух определять, откуда идет человек.
        - Вам что-то удалось выяснить сегодня? - спросил я у учителя после взаимного приветствия. Понемногу я учился различать настроение наставника и сейчас он явно демонстрировал желание поделиться новостями.
        - Это оказалось не так просто, как я и предполагал, - произнес старик, предложив мне сесть на берегу пруда. - Понаблюдав за тобой и исследовав ток энергии в твоем теле, я пришел к выводу, что в целом ты как практик не имеешь каких-то особых проблем с дальнейшим возвышением. Порой бывает что-то из-за дефектов в энергетике практика, он не может идти путем культивации, но даже такие проблемы по большей части решаемы. Правда, это и не твой случай.
        - Но почему же тогда я не могу прорваться на ступень Чувствующего? - недоуменно спросил я.
        - Просто тебе не подходят методы, которые ты изучал в своем роду, - пожал плечами Хрон. - Такое иногда случается даже в родах, ведущих свою историю тысячелетия. Как правило, все родственники имеют схожие силы и благодаря этому методики развития отработаны для наибольшей скорости прогресса. Но если появляется кто-то с отклонениями от утвержденных и проверенных практик, то это необходимо исследовать и искать другие методы.
        Молча кивнув, я покрутил эту мысль в голове. Говорить учителю, что я бастард, мне не хотелось, но даже так я знал, что не сильно похож на всех своих родственников. Может действительно остановка моего прогресса была связана с тем, что меня обучали тому, что мне не подходит? Мог ли этого отец не знать или же он надеялся, что его кровь и наследие все же пробудятся во мне?
        - На данный момент я вижу для перехода на следующую ступень две преграды, - меж тем продолжил Хрон. - Первая, часто встречающаяся, но для представителя аристократии довольно редкая - недостаток энергии. У тебя сильный перекос в сторону духовной энергии и это отчасти нарушает твой внутренний баланс. Вторая причина сложнее и появилась только недавно.
        - Вы хотите сказать…
        - Да, - перебил меня наставник. - Потеря руки сильно повлияла на тебя. Моральное состояние практика тоже является важным аспектом дальнейшего пути Возвышения. Ты привык полагаться на две руки и пускай за это время ты научился справлять и одной, но все же это тебя может тормозить и тогда прорыв на следующую ступень может занять года, а то и десятилетия.
        - Я понял, - глухо ответил я, опустив взгляд.
        - У меня есть способ разрушить обе преграды, - неожиданно произнес старик, и я с надеждой посмотрел на него. За время нашего непродолжительного знакомства я убедился, что этот человек имеет знания в областях, о которых я даже не слышал. Поэтому почему бы ему не знать о каком-то методе, о котором не знали в моем роду? - Способ есть, - повторил наставник после небольшой паузы, - но он будет крайне болезненным и не гарантирует стопроцентного результата. Рискнешь, Гарди? - внимательно посмотрев на меня, спросил он.
        - Конечно, - твердо ответил я, посмотрев в глаза наставнику. - Если я не перейду на следующую ступень Возвышения, то получается, все усилия, что я прикладывал до этого, были зря? Я не намерен отступать от своего пути.
        - Хорошо, именно такого ответа я и ждал от тебя, - на этих словах в руках Хрона появилась массивная шкатулка зеленого цвета с довольно необычным узором из серебристых прожилок. - Тут хранится семя дерева легендарного ранга, доставшееся мне давным давно. В данный момент нас больше интересует не его ступень развития или история, а что данное дерево может накапливать и хранить чудовищный запас энергии. С помощью меня ты сможешь из семени вырастить себе временную руку и использовать остаток накопленной после этого в нем энергии, чтобы прорваться на следующую ступень развития.
        - Вы уверены, что столь ценный ресурс стоит тратиться на меня? - осторожно спросил я, неотрывно смотря на шкатулку, которая может стать избавлением от всех моих проблем. - Все же мы мало знакомы и я вам, по сути, никто, а эта вещь стоит огромных денег.
        - Ты, конечно, прав, что мы еще мало знакомы, - согласился со мной старик, чего я никак не ожидал услышать. - Но, - хмыкнул он. - Но все же именно я предложил тебе стать моим учеником. Я верю в тебя и уверен, что у тебя, Гарди, еще будет шанс добиться большего, - довольно туманно произнес Хрон. - Насчет же «ресурса» можешь не беспокоиться, - выделил он голосом слово «ресурс». Такое чувство, что с этим семенем неизвестного дерева были связаны какие-то воспоминания, правда, не понятно, хорошие или плохие. - Я уже достаточно стар, чтобы пробовать с помощью него пробиться на следующую ступень. Да оно мне и не к чему - все, чего мне хотелось, я уже достиг и я просто доживаю свой век здесь, наедине с природой. Если бы ты не стал моим учеником, все это, - обвел он рукой поляну, - попросту поглотил бы лес, так что не стоит волноваться на этот счет. В том, что я хочу сделать, мне важно твое добровольное согласие, иначе это не будет иметь ровным счетом никакого смысла.
        - Если наставник так считает, то я соглашусь, - склонил я голову, принимая такой драгоценный дар, предоставленный моим учителем. Постарался, чтобы голос не дрожал, но в этот момент я даже не знал, получилось ли что-то из этого или нет.
        Глава 24
        - Хорошо, - решительно кивнул Хрон, довольно улыбнувшись. - Мне стоит подготовить печать, которая задержит распространение энергии и уменьшит ее потерю, чтобы использования семени дало тебе максимальный результат. Отчасти все это у меня есть в подвале, но нужно время, чтобы все перепроверить. Да и необходимо найти недостающие компоненты. Поэтому меня не будет примерно два-три дня. Твоя же задача будет состоять в медитации и попытке почувствовать ток энергии и Законы Жизни в этом цветке.
        Увидеть духовное растение, да еще и содержащее в себе Законы, было довольно большой редкостью. И дело не в том, что они встречаются редко, скорее наоборот животных и растений, тоже идущих по собственным аналогам пути Возвышения, довольно много. Просто дело в том, что стоит только такого обнаружить, как за них начинается настоящая охота. Есть даже практики, которые специализируются на поиске таких источников Законов и духовной энергии и неплохо на этом зарабатывают, так как спрос всегда превышает предложение.
        Взяв странный цветок черно-угольного цвета, весь какой-то перекрученный и будто изломанный, я посмотрел на него с большим скепсисом. От его вида возникало стойкое чувство, что это растение может максимум дать понимание Законов Смерти, но никак не жизни.
        - Не смотри на него так, будто оно сейчас рассыпется у тебя в руках. Это растения еще и нас с тобой переживет, - верно истолковав мой взгляд и настроение, предупредил наставник. - Это Глорентор. Очень редкое растение, произрастающее на большой глубине и прячущиеся во тьме. Если вынести его на свет, то оно сильно повреждается и превращается в то, что ты сейчас видишь. Глорентор является на моей памяти одним из самых больших естественных хранилищ Закона Жизни. Единственная проблема его в том, что при транспортировке необходимо соблюдать, чтобы на него не попадали солнечные лучи, иначе он получит слишком много повреждений и не сможет восстановиться. Без должной сноровки его просто не достать, - замолчал Хрон, что-то обдумывая. - В общем, пока медитируй и пытайся настроиться на это растение. Если все пройдет удачно, то тебе будет легче взаимодействовать с семенем. А мне надо все подготовить для обещанного.
        Оставшись в одиночестве на берегу пруда, я приступил к более подробному изучению цветка. Глорентор был принесен наставником в небольшом горшке. Вот только на самом горшке были какие-то незнакомые мне письмена и, кажется, они были здесь не просто для украшения. Может только благодаря этому цветок еще более-менее, насколько вообще с ним возможно, выживает под светом солнца.
        Правда странно, что в горшке находятся только корни и совсем нет земли. Довольно странное отношение к растению от человека, который должен хорошо разбираться в Законе Жизни, или же я чего-то не понимаю?
        - И что с тобой делать? - спросил я, обращаясь к отданному наставником растению. Оно, понятное дело, мне не ответило. - Давай для начала тебя хотя бы польем.
        Для удобства я перешел на один из мостков, что вел в воду, и просто зачерпнул ладонью воду, став аккуратно поливать это необычное растение. За всем этим процессом я внимательно следил, пытаясь настроиться на происходящие изменения в цветке. Только благодаря этому я обнаружил едва видимые искры, что иногда проскакивали на изломанных стеблях Глорентора. Они были очень похожи на тот свет, что испускали руки наставника при применении им техники. Посчитав это хорошим признаком, решил продолжить изучение растения и провести медитацию в воде. Раз уж такая реакция у него именно на это, то надо этим пользоваться.
        Спустившись на пару ступеней ниже, так, чтобы сидя вода достигала пояса, я поставил цветок себе на ноги. Не очень удобно, но раз растение имеет такую реакцию, то придется потерпеть.
        Вроде бы дождь не намечается, так что можно попробовать. Закончив с подготовкой, я не стал прислушиваться к окружающему миру, а наоборот постарался погрузиться в себя и в цветок, что соприкасался с моими руками.
        Что же, посмотрим, удастся ли мне с помощью него хоть немного понять Законы Жизни.
        ***
        Во время медитации часто теряется ощущение времени, так что я не знаю, сколько точно в ней провел в этот раз. До этого момента мне просто не попадались духовные ресурсы, так что ничего похожего я просто не испытывал. То, что в поместье был духовный кристалл высокого ранга с Законами Жизни, за таковой можно было и не считать, так как я не умел, да и не мог поглотить частицы Закона из кристалла.
        Здесь же само растение служило в какой-то мере источником этого Закона и мне необходимо было попытаться каким-то образом принять его частицы, даже не находясь на ступени Чувствующего. Впрочем, Законы напрямую не связаны со стадией развития практика, хоть их и легче постигать, когда ты уже можешь управлять энергией как внутри себя, так и той, что является внешней.
        Правда, и в этом случае нет гарантии, что их удастся изучить хотя бы до начальных стадий. Слишком много было индивидуальных особенностей, которые зависели как от самого практика и от источника того или иного Закона.
        Единственное, что эти знания мной были подчеркнуты из книг первого этажа центрального павильона моего рода, а там не было книг, которые имели бы большую ценность. Так что не факт, что все было именно так или самих нюансов для постижения Закона было намного больше, чем я успел прочитать.
        Например, от стражников рода я слышал о так называемом эффекте «вдохновения», когда просто наблюдая за природным явлением или смотря на бой двух практиков, можно прикоснуться к таинству Закона и, возможно, даже прорваться на следующую ступень его понимания. Именно поэтому все, что было связано с духовными ресурсами и Законами, было столь ценно.
        Все же каждый хочет стать сильнее, а чем выше твоя стадия развития, тем все сложнее прорваться на следующую. Законы же позволяют стать сильнее без учета ступени развития, а это зависит только от индивидуальных навыков практика, и опосредственно подстегивают его продвижение на пути Возвышения.
        Из погружения в медитацию меня, по сути, вырвали крики, раздающиеся, казалось, под самым ухом. С учетом того, что я отрешился от внешнего мира, для этого надо было приложить определенные усилия.
        И все же из медитации я выходил постепенно, так как в ином случае можно даже повредить себе. Удивленно озираясь по стороном, первое, что я увидел, - коричневые гибкие ветви, которые переплелись в конструкцию, похожую на клетку. Сами же ветви походили на лозу, которая по неведомым причинам стала такой твердой, что ее было даже не сдвинуть с места. Крик же, выведший меня из медитации, принадлежал наставнику, который находился рядом и, по всей видимости, пытался привести меня в чувство.
        - На два дня всего отошел и что за чертовщина тут твориться?! - начал сокрушаться Хрон, увидев, что я наконец-то слежу за тем, что происходит вокруг. - Ну кто меня дернул дать Глорентор в руки неопытного юнца?!
        Крики, полные возмущения, постепенно перешли в едва разборчивое бурчание. Это происходило до тех пор, пока недовольный взгляд старика не встретился с моим.
        Постаравшись сделать самый честный и невинный взгляд из всех, на который я был способен, спросил:
        - Наставник, - уважительно склонил я голову. К сожалению, из-за оплетщей меня клетки встать я не мог, так что ограничился только этим жестом. - Вы уже закончили с необходимой подготовкой?
        - Только не делай вид, что ты тут не причем.
        - Простите, - вновь склонил я голову. - Но действительно не знаю, что тут произошло. Вы вывели меня из медитации и я еще не успел разобраться, откуда появились эти корни. Если в этом виноват я, то я честно ничего такого не хотел.
        Ничего не ответив на подобное оправдание, наставник положил руку на разросшееся растение. Стоило ему только коснуться того, что раньше было небольшим цветком, как разросшиеся ветви пришли в движение, выпуская меня из кокона. Судя по всему, Хрон специально не стал расширять путь до полноценного, оставив лишь узкий проход. Но ведь озвучивать я это точно не стану, так что мне пришлось пролезать по небольшому тоннелю, освобожденному от ветвей. Сделать это без одной руки было сложно - пока вылезал, несколько раз застревал в ветвях и приходилось прикладывать усилия, чтобы сделать еще один шаг вперед. Хорошо еще, что рана уже полностью зажила и когда я задевал ветви левой рукой, то не испытывал боли.
        Когда я наконец-то выбрался, то невольно окинул взглядом пруд и теперь в полной мере осознал причину недовольства старика. От умиротворенного островка водяной стихии, рядом с которым я часто медитировал, почти не осталось следов. Глорентор впитал в себя большую часть воды и сильно углубился в землю, заняв большую часть территории, что была отведена под пруд. В некоторых местах он даже смог повредить столь искусно сделанные деревянные мостки, ведущие к воде.
        Этого не могло произойти за пару часов медитации, да и наставник обещал вернуться через пару дней, а значит я просто не заметил, как пролетело время в попытке изучить это необычное растение.
        При всем этом Глорентор продолжал расти. Это было видно пускай и по медленному, но все же перемещению веток и корней, будто он стремился занять все возможное пространство. Видимо, подносить его к воде было не самым лучшим решением. Хорошо еще, что сейчас уже ночь и не светит солнце, а то картина была бы более ужасной.
        Понурив голову, повернулся к наставнику.
        - Ты сделал явную глупость, - строго посмотрел на меня Хрон. Впрочем, с этим после увиденного спорить было сложно. - Но в том есть и часть моей вины. Я слишком торопился, не объяснив тебе, что нельзя делать с этим растением, - уже не обвиняюще, а просто грустно с небольшой долей усталости проговорил учитель, смотря на трещины в мостках.
        - Извините.
        - Сделанного уже не воротишь, - махнул рукой старик. - Подойти поближе, - попросил он и я сделал шаг вперед. Хрон схватил меня за правую руку в районе запястья и, закрыв глаза, к чему-то прислушался. - Очень хорошо, - кивнул он, отпуская меня. - В целом есть и хорошие новости. Благодаря тому, что ты сделал, Глорентор продолжительное время испускал Закон Жизни. При этом он тебя не поглотил, оставив в центре своей корневой системе. В итоге это означает, что ты либо смог осознать суть Глорентора, либо проникнуться Законами Жизни. При этом я не вижу, чтобы на тебя оказывалось негативное воздействие, наоборот у тебя сейчас приток жизненных сил и именно поэтому ты не чувствовал, что провел столько времени в медитации. Я же прав?
        - Да, по моим ощущениям прошло лишь пару часов, - подтвердил я.
        - Глорентор сам по себе довольно агрессивное в своем произрастании растение, - показал наставник на то разрушение, что нас окружало. - И еще раз повторюсь. Раз тебя растение не тронуло, то мы используем его, чтобы повысить твои шансы на успех. Правда, сразу предупрежу, что это будет больно, но используя это растение, шансы на успех возрастут на порядок. Применив его как связующий компонент, мы сможем увеличить эффективность и скорость роста твоей новой «руки», - убежденно заверил меня Хрон.
        Когда наставник говорил вначале про то, что я натворил, в его голосе слышалась непонятная печаль, как-то связанная с прудом и поврежденными мостками. В то же время, когда он понял, что я уцелел в центре разросшегося растения, то в его голосе слышался энтузиазм, как будто ему самому не терпиться проверить все это на деле.
        И все же старик говорил честно, ничего от меня не утаивая, хотя о боли мог и промолчать, чтобы не пугать меня раньше времени. Такая честность отчасти подкупала, да и я знал с самого детства, что путь практика никогда не бывает легким. Так зачем печалиться, тем более у меня есть реальные шансы вновь стать полноценным практиком без своей травмы.
        На губах сама собой растянулась довольная предвкушающая улыбка.
        Глава 25
        - Не стоит так радоваться, - не согласился с моим настроением Хрон. - Ты просто не понимаешь, какая боль тебя ждет, - устало и в то же время предвкушающе, как от работы, которую делал уже очень давно и теперь наконец-то готов ее завершить, добавил наставник. Развернувшись, он направился к дому. - Пошли, для начала ритуала тебе Глорентор не потребуется.
        Собранный настрой учителя передался и мне. Смотря на то, что успел натворить тот небольшой росток растения, которое, казалось, было на последнем издыхании, я чувствовал острую вину перед человеком, приютившем меня. Все же я здесь был гостем, а теперь пруд был разрушен и неизвестно, удастся ли его восстановить в прежнем великолепии.
        Пускай на поляне, скрытой среди леса, было все просто, как у обычного деревенского жителя, но все же множество нюансов указывало на то, что Хрон приложил много усилий, чтобы обустроить это место. Одни вырезанные символы на всех предметах обихода говорили, что за этим делом были проведены долгие вечера, когда думаешь о прошлом.
        Войдя в дом, что было впервые на моей памяти, так как наставник запрещал мне появляться внутри, мы прошли до конца центральной комнаты. На полу под ковром, состоящим из переплетенных ветвей Ирвента (вьюна, ветви которого очень эластичны, а на ощупь за счет мягкой коры были как бархат), оказался металлический люк. Я смог определить растение благодаря лекциям, которые мне давал Хрон, да и парочка таких вьюнов росла на территории поляны. А тут по-видимому ему удалось создать искусственный климат, чтобы даже в виде ковра Ирвент жил и оставался таким же мягким и бархатистым. Вот что значит уметь применять Закон Жизни даже в таких вещах домашнего обихода.
        С учетом того, что все здесь было выращено с помощью техник практика, использующего Закон Жизни, видеть настолько инородное тело, как металлический люк, было необычно.
        - Не спи, спускайся, - поторопил меня хозяин дома, пропуская меня первым пройти в открытый им люк.
        Пришлось как можно быстрее воспользоваться небольшой лесенкой, ведущей в неизвестность, чтобы не сильно раздражать наставника, который все больше погружался в собственные размышления, перестав быть столь дружелюбным, как раньше.
        В подвале дома было сухо. Само помещение представляло из себя ровный квадрат с таким же квадратным углублением по центру. Вокруг этого углубления были расставлены свечи по одной на каждый угол. Собственно, благодаря этому здесь было хоть что-то видно. Кроме этого тут не было ничего или же я просто больше ничего такого не замечал.
        - Оголи торс и садись в центр, - сказал мне наставник, проигнорировав лестницу и просто единым легким движением спрыгнув вниз. Все же для практика высокой ступени развития часто возраст - лишь внешнее визуальное проявление, которое может никак не согласовываться с его физическим состоянием.
        Выполнив его указания, я стал ждать следующий инструкций, с любопытством смотря за подготовкой Хрона к предстоящему ритуалу. Все из тех же книг я знал, что практики, идущие путем Возвышения, используют великое множество методик для перехода на все более высокие стадии развития. Практически у каждого рода, чья история превышает несколько веков, были собственные методики, которые подходили лучше всего именно членам рода.
        Мне же те, что были, не подходили. То ли недостаточно чистая кровь, то ли наследие матери, вступившее в конфликт с тем, что было у остальных моих родственников. Итог один - я последние годы занимался отдельно ото всех, самостоятельно пытаясь нащупать нужный путь.
        В данный момент мне предстояло увидеть что-то новое, во что так просто не посвящают.
        - Сейчас будет не самая приятная часть, - предупредил наставник. - Мне необходимо срезать часть кожи на твоей левой руке. Необходимо сделать рану, в которую я помещу семя растения из шкатулки.
        - Понял, - кивнул я, постаравшись, чтобы мой голос не дрожал.
        Все же одно дело знать, что будет больно, а другое ощутить это все в полной мере. Порой ожидание боли действует куда страшнее и выматывающе, чем сама боль. Хорошо еще, что все время до ритуала я провел в медитации и просто не думал обо всем этом и поэтому не успел себя накрутить.
        - Как только оно почувствует влагу, - продолжил инструктаж Хрон, - начнется этап стремительного роста. Чтобы ты лучше понимал, то семя выстрелит ростками и начнет впитываться в твою плоть. После этого начнется самая сложная часть, от прохождения которой зависит весь остальной успех нашей затеи.
        - Хорошо, - сглотнув, кивнул я.
        Невольно в голове проскальзывали мысли отказаться от всего и продолжить спокойно жить. Вот только эти мысли были проявлением слабости и я усилием воли избавился от них. Если уж решился довериться этому человеку, то надо действовать до конца. Тем более в ином случае меня все равно ждала бы смерть, так что лучше рискнуть и попытаться вновь стать полноценным практиком, чем забиться в углу.
        - Мне сложно объяснять тому, кто не в полной мере знаком с такими тонкостями, поэтому попробую попроще, - вздохнув, произнес старик, посмотрев на меня своими стального цвета глазами. - Я создам духовный каркас в форме руки. Твоей задачей будет почувствовать его и попытаться пропитать своей кровью.
        После этих слов наставник начал выкладывать из принесенной с собой сумки шкатулку и странного вида деревянный нож. Если с первой я был знаком, то вот второй видел впервые. У него было короткое широкое лезвие и таким, наверное, удобно снимать кожуру с фруктов, но чувствовалось, что все не так просто, как кажется. Да и сам металл лезвия вызывал у меня смутные опасения (да и был ли это металл?), хоть я и не понимал почему.
        Помимо этого Хрон достал баночки с какими-то порошками, которые стал тасовать в одном известном ему порядке.
        - Но ведь я не могу направлять свою энергию осознанно, - решил я высказать свои опасения. - Поэтому у меня может не получиться сделать то, о чем вы говорите.
        - Я уже говорил, что учителю видны параметры ученика. Так что мне прекрасно известно, что у тебя освоен Закон Крови на начальной стадии. Поэтому будем пользоваться всеми твоими возможностями. Собственно, и сам ритуал я строил, исходя из твоих параметров. Нужно только увеличить уровень энергии, чтобы ты мог поддерживать процесс. Вокруг тебя стоят четыре свечи, - указал наставник на них, после принявшись натирать лезвие ножа порошками, используя то одну, то несколько щепочек для этого. - Разве их описание тебе ни о чем не говорит?
        Странный вопрос, как будто предполагающий какой-то определенный ответ.
        - Что за описание? - недоумевающе я пожал плечами.
        - Погоди, - даже остановился от такой новости старик. - Ты не видишь описания этих предметов? - вновь указал он на свечи. - Они низкого ранга и на них нет никаких печатей сокрытия, - уже более тихо добавил Хрон.
        - Нет, к сожалению, я не понимаю, о чем вы, - покачал я головой.
        - Тогда попробуем по-другому, - задумчиво проговорил наставник, зарывшись в сумку и достав оттуда короткую ветку неизвестного мне дерева или куста. - Расскажи мне про этот предмет максимально подробно.
        Взяв ее испытывая скепсис и подозрения, я начал говорить:
        - Это обычная на вид ветка. Она имеет синий оттенок, на ощупь слегка шершавая. Для своего размера довольно тяжелая, - перечислил я все, что мог про нее рассказать.
        - Странно, - обронил Хрон. - Получается, у тебя не открыт навык «суть вещей». Обычно у детей аристократов его открывают как только проявляется духовная татуировка. В тот же момент начинается обучение, чтобы понимать, как им пользоваться. Этот навык не из тех, что показывается через нашу связь, так как является пассивным, - довольно подробно объяснил свое замешательство он. - Да и вообще не аристократы редко тратят деньги на его открытие. А со ступени Понимающего он открывается сам собой.
        - Понятно, - ответил я на это, так как задумчивая пауза наставника затянулась.
        Я уже понял из его речей, что меня учили довольно урезано, опуская многие моменты, которые по идее должны быть известны любому аристократу.
        - Ладно, мы отвлеклись, - прокашлялся Хрон, возвращаясь, собственно, к самому ритуалу. - Раз ты действительно не можешь пока читать описания ранговых предметов, то твой вопрос не столь глуп, как может показаться, - я бы и хотел возмутиться, но все равно это ни к чему не приведет, так что решил, что лучше послушать, что мне сейчас будет объяснять наставник. - Вокруг тебе четыре свечи. Две из них при сжигании выделяют в пространство чистую энергию. Оставшиеся две - Законы жизни. Именно для их изготовления мне требовалось уйти и добыть недостающие компоненты. Все это даст подпитку твоему организму как в заживлении, так и твоему Закону Крови, который ты не можешь использовать в должной мере из-за недостатка энергии. Созданный же мной духовный каркас во время ритуала ты будешь ощущать как онемевшую руку. Причем все это в полной мере должно будет повторять то же самое, что ты бы испытывал от настоящей руки.
        Дальше, - продолжил пояснять Хрон. - Как только основные линии каркаса ты заполнишь кровью, то необходимо будет поддерживать этот дублирующий каркас Законом Крови. Тебе предстоит удержать всю конструкцию, пока росток, питаясь созданной энергией и частицами Закона Жизни, заполнит все пустоты каркаса. Сколько займет весь процесс создания «руки» точно нельзя сказать - все зависит только от тебя.
        - Несколько часов? - несмело предположил я.
        - Нет, - покачал головой учитель. - Скорее всего не меньше пары дней. Ты уже хорошо владеешь медитацией, а Закон Жизни будет поддерживать тебя в бодрствующем состоянии, компенсирую твое слабое развитие как практика. В завершении я встрою в созданную «руку» росток Глорентора. Изначально я хотел его использовать лишь для твоей тренировки, но раз ты напитал его водой и вырастил в моем пруду, - ворчливо произнес он последние слова, конечно же, упустив тот момент, что сам мне не сказал, что не стоит с ним делать. - Он стал куда сильнее благодаря тому, что в нем теперь гораздо больше частиц Закона Жизни. Удержать его в рамках будет очень сложно и больно.
        - Но ведь можно использовать другой росток такого растения? - предложил я, так как не испытывал большого желания испытывать лишние страдания. И так предстоит долго концентрироваться на сложном процессе, а тут еще и это.
        - Новый росток достать будет довольно проблематично, так как я не знаю, где его теперь можно найти. Глорентор довольно редок и этот росток был у меня единственным, - ответил Хрон. - Так что будем использовать то, что есть. Тем более так скорее всего получиться куда лучший результат, чем я думал изначально. Так что придется немного потерпеть, ученик, - слегка улыбнулся он, убирая порошки обратно в сумку. - Когда Глорентор закончит внедрение в общую структуру каркаса, у тебя уже будет практически полноценная рука из дерева. После тебя ждет еще один этап медиации, дабы растения не отвергли тебя как носителя.
        - А вы уверены, что у меня выйдет?
        - Я знаю, что ты способный малец, - впервые за время разговора ободряюще улыбнулся старик. - Да и я весь процесс создания протеза буду рядом и, если что, поддержу тебя. Ну что, готов?
        - Да, - пускай слова наставника немного успокоили меня, но все равно я не был до конца уверен в успехе этой затеи.
        Даже закрадывались мысли, что это зачем-то нужно самому Хрону, но уже слишком сложная схема для проведения такого эксперимента, когда для этой задачи можно было взять любого деревенского паренька с высоким потенциалом развития и попытаться все провернуть с ним.
        - Тогда попытайся войти в легкую медитацию.
        Глава 26
        Перед тем, как закрыть глаза, я на миг увидел вспыхнувшие свечи. Пространство рядом со мной стало заметно насыщенней энергией и было такое чувство, будто я вышел из дома только после прошедшего дождя с грозой. Дышать стало легче и появилась прохлада, которая успокаивала не только тело, но и мысли, скачущие в голове.
        Благодаря созданной наставником благоприятной среде войти в поверхностную медитацию не составило труда. Хоть меня переполняли тревога и надежда, связанные с возвращением руки (правда, я не понимал, как деревянный протез может заменить мне отсутствующую конечность, но Хрону было виднее), но, настроившись на ток крови в собственном теле, я быстро успокоился.
        Раньше таким образом я проводил физические тренировки. Когда эмоции из-за оскорблений или насмешек переполняли меня, а обычная физическая нагрузка на износ не спасала, способ сосредоточиться на движении крови внутри себя на удивление безотказно помогал. Правда, это я использовал лишь в крайних случаях, так как мое начальное понятие Законов Крови было чем-то необычным для представителя рода Кристер и выпячивать это больше необходимого мне не хотелось. Сейчас я понимал, что, возможно, и зря.
        Не знаю, сколько в действительности прошло времени, но по моим ощущения вскоре я услышал приглушенный из-за медитации голос наставника:
        - Приготовься, - уверенно и твердо говорил он. - Я начинаю. Старайся не терять текущего состояния, но не уходи в глубокую медитацию. Ты должен чувствовать весь процесс, чтобы образовались необходимые связи для функционирования протеза.
        После этих слов я почувствовал в левом плече резкую боль и то, как из меня стала вытекать циркулирующая кровь. Из-за этого действительно чуть не потерял концентрацию, но все же благодаря предупреждению усилием воли удержался. Не для того я согласился на такой ритуал, чтобы потерять шанс хотя бы отчасти вернуть свою руку из-за какого-то пореза.
        - Останови кровотечение, - в этот раз голос старика был более напряженным. - Иначе потеряешь слишком много сил.
        Вот и настал момент, когда мне необходимо воспользоваться моим единственным преимуществом - Законом Крови. Обратившись вглубь себя, я мысленным усилием представил внутри энергию Закона Крови.
        Проходили томительные секунды, но ничего не происходило. Несмотря на медитацию, я чувствовал, как по лбу скатываются капельки пота от прикладываемых усилий. И все же этот Закон всегда был со мной, пускай я и не мог им воспользоваться в полной мере, пока не научусь контролировать энергию внутри себя.
        Наконец-то я почувствовал знакомый отклик и, мысленно обрадованно улыбнувшись, направил эту энергию по венам и сосудам от сердца, которое было у меня источником данного Закона. По крайней мере именно так я ощущал его.
        При приближении к поврежденному участку энергия начала замедлять и перенаправлять естественное движение крови по сосудам в обход поврежденного места. В результате я перестал терять ценную жидкость.
        Будто только и дожидаясь этого, Хрон вновь засунул в рану свой нож и поместил туда небольшой предмет, от которого я сразу же ощутил небольшое тепло, которое стало мягко распространяться по левой руке. Вот только прошло лишь пару мгновений - и тепло сменилось жаром, да так, что я чуть не дернулся, но смог удержать себя в состоянии медитации. Возможно, это отчасти мне помогло, когда я ощутил, что в оставшуюся часть руки будто стали впиваться раскаленные иглы, постепенно передвигаясь от места повреждения и до самого верха плеча.
        Это было больно и я прикладывал все усилия, чтобы оставаться в отрешенном состоянии и не обращать так сильно внимание на боль, которая пронзала все мое существо. Чтобы не происходило сейчас с моей рукой, но это воздействие было не только на физическую составляющую, но и на энергетическую, затрагивая каким-то образом и духовную.
        Когда я наконец-то притерпелся к боли, иглы, что я до этого ощущал в руке, вдруг стали увеличиться в диаметре, вот тогда я почувствовал, что все до этого было лишь легкой разминкой перед настоящим действом.
        Чтобы не потерять концентрацию и не выпасть из медитации, я сильнее сосредоточился на токе крови, который помогал мне несколько отрешится от этих, мягко говоря, неприятных ощущениях. Кровь меня еще никогда не подводила и вновь помогла. В голове даже будто что-то щелкнуло и начала проявляться какая-то смутная структура. Создавалось такое впечатление, что я смотрю на себя изнутри каким-то странным образом. Правда, тут больше подходило не смотрю, а чувствую. Странное ощущение, которому я не мог подобрать точного определения.
        Пока основное место среди моих мыслей занимало это открытие, наставник, видимо, закончил с созданием духовного каркаса для будущей руки.
        - Почувствуй структуру каркаса как часть себя, - в этот раз голос наставника звучал как приказ, которому я должен беспрекословно следовать. - Я постарался сделать полную копию твоей отсутствующей руки, так что с этим не должно быть проблем. Начинай вливать в каркас кровь.
        Корни, именно они в моем восприятии ощущались как иглы, по словам Хрона, растения легендарного ранга, наконец-то перестали вытягиваться, пронзая мою плоть и увеличиваться, причиняя ужасающую боль. Эти ощущения поутихли, но тело практика может адаптироваться ко многому, в том числе и к боли, так что когда после слов старика духовный каркас будто впился в мой локоть, даря мне новую волну боли, я был готов.
        Если отринуть в сторону болевые ощущения, сейчас в локте ощущалось тепло будто от близко находящегося источника огня. В него как будто воткнули полые гибкие трубки, которые удивительным образом не причиняли мне сильные неудобства. Или же они попросту не могли мне причинить настолько же сильную боль, как семечко дерева, начавшее рост в моем теле.
        Всего таких участков в локте ощущалось пять штук. В обычных условиях для вливания туда крови требовалось бы делать новые надрезы, но сейчас моя рука, должно быть, представляла из себя одну сплошную рану, которая оставалась еще относительно целой благодаря энергии и Законам как Жизни, созданной в этой области, так и Крови, что контролировал я. Внутренняя энергия на поддержание меня стремительно утекала, но за счет подготовки Хрона к ритуалу я этот отток практически не ощущал, так как она почти мгновенно пополнялась из внешнего источника.
        Так что, просто сконцентрировавшись на предстоящем действии, я направил кровь в полости духовного каркаса. Во время наполнения созданного неведомо каким образом подобия руки кровью, которая и кровью-то в полной мере не являлась, а была одновременно и ее физическим проявлением, и энергией, и в то же время частицами Закона Крови (все это увязывалось в такой коктейль, который я бы ни за что не смог сейчас разобрать, но ведь с этим получалось работать), я видел все тот же образ со стороны. В нем темное пятно в районе левого локтя постепенно начинало светлеть, что, наверное, служило хорошим знаком.
        - Приготовься, - вновь предостерег меня Хрон. - Сейчас я направлю растение внутрь созданного каркаса. Постарайся удержать кровь по его контуру, чтобы ростки не могли вырваться наружу.
        Боль в плече, к этому времени почти переставшая досаждать, снова стала постепенно накатывать волнами, вызывая невольную судорогу мышц, но я продолжал держать концентрацию, удивляясь своей стойкости. При этом я чувствовал, как в удерживаемый мной и наставником (правда, им к этому моменту в меньшей мере) каркас проникают корни или ветки, так и не разобрать, из этого странного ростка. В плечо они проникали резко и хаотично, а тут, видимо, наставник целенаправленно контролировал их рост, так как изменения были плавными и постепенными. При этом они старательно огибали и оплетали продолговатые трубки каркаса, в которых находилась моя кровь. Последняя, кстати, несмотря на то, что я старался удерживать ее в одном положении, проникала все дальше в каркас, заполняя все полости созданной структуры.
        Я мало понимал, как все происходило, и просто полностью доверился действиям старика, благо пока никаких ошибок вроде не совершил. О том, что ценой ошибки может стать моя жизнь, я в этот момент старался не думать.
        Постепенно пришло осознание, что созданные наставником полые трубки и то, как они расходятся на более мелкие ближе к будущей кисти, сильно напоминало вены и кровеносные сосуды. Пускай это было похоже на грубый рисунок, не учитывающий всех особенностей физиологии человека, но, кажется, я понял, что мне нельзя допустить их разрушения, если я хочу, чтобы ритуал успешно завершился.
        Неожиданно часть ростков стала излишне сильно давить на одну из таких «вен», так что она даже стала искривляться. Понимая, что вскоре она так может и разрушиться и это в итоге повлияет на ход ритуала, направил максимум энергии Закона Крови для уплотнения вен на этом участке. На время подобное возымело нужный эффект, но вскоре ситуация начала повторяться в других местах.
        Это походило на то, как пытаться вычерпать реку с помощью дырявой кружки. Я вроде бы успевал залатать прорехи в одном месте, как они появлялись в другом, да еще и не в одном количестве. Я и так изрядно превысил рамки своих возможностей и если ситуация продолжит развиваться так же, то я попросту не справлюсь.
        В этот момент мне пришла отчасти безумная идея - раз все равно не получается удержать оборону, то может лучше стоит напасть самому? Интуиция говорила, что я прав, а практик должен доверять этому зыбкому чувству, если готов преодолеть себя на пути Возвышения.
        Отринув все остальные мысли, я сосредоточился на своей левой руке. Все в том же удивительном стороннем виденье меня самого картинка руки увеличилась и теперь я мог окинуть внутренним взглядом всю схему переплетения новых вен. Их оказалось гораздо больше, чем я ощущал, но в целом это была многочисленная разветвленная сеть, начинающаяся пятью большими притоками.
        Через примерно равные промежутки на этой системе стал концентрировать частицы Закона Крови. Как только на участке перед ними «вена» разрушалась, каждая такая точка выстреливала пятью кровавыми шипами, которые насквозь прошивали окружающее их побеги и дополнительно впрыскивали в разрушенный участок концентрат наполненной энергией крови.
        Действуя, основываясь на интуиции и чем-то похожем на вдохновение, я не до конца осознавал, что делаю и что может произойти после таких нестандартных действий. Но в итоге благодаря такому решению давление на сосуды стало уменьшать и вроде как совсем сошло на нет. Если где-то и выходило излишнее напряжение на вены, то их устранять было куда легче.
        К сожалению, это было еще не завершение процесса воссоздания руки, поэтому я начал постепенно уменьшать концентрацию Закона Крови и заставлял его свободно течь внутри каркаса. Надеюсь, своими действиями все же не помешал Хрону и все пройдет, как запланировано.
        Только после этого я с трудом услышал голос наставника, который, по всей видимости, безуспешно пытался дозваться до меня.
        - Наконец-то, - тяжело выдохнул Хрон, когда понял, что я его слышу. - Я уже боялся, что все пойдет вразнос, но твой метод помог, - похвалил он меня. - Однако это далеко не конец.
        Глава 27
        Наставник выдержал небольшую паузу, будто давал мне силы на новый рывок.
        - Мы могли бы остановиться на простом протезе, но не думаю, что тебе этого будет достаточно. Именно поэтому я собираюсь добавить Глорентор, который, как ты уже должен был заметить, обладает потрясающей гибкостью и это свойство поможет твоему протезу действовать так же, как и настоящей рукой. Из-за твоих действий растение стало сильнее, а искать новый росток слишком долго, так что приготовься к новой порции боли. На этом этапе я уже мало чем могу помочь, так как все зависит только от тебя. Попробуй идти путем, куда ведет тебя Кровь, - сказал он, заметно выделив последнее слово, чтобы сразу стало понятно, что он говорит про единственный мне доступный Закон. - И не переживай по поводу энергии. Если понадобиться, я увеличу ее концентрацию. И помни, насколько успешно выйдет протез теперь зависит только от тебя. Приготовься.
        И снова я был в состоянии лишь слушать наставления старика, но не имел возможность на них ответить хоть что-то из-за опасения, что это нарушит концентрацию, которую и так неведомо каким образом мне удается удержать. Не открывая глаза, я начал погружаться все глубже в свои ощущения и попытался снова приблизить внутренний образ левой руки. Не знаю, как это у меня получалось, но с видимым образом работалось в разы легче, чем если бы я действовал, основываясь только на своих ощущениях.
        Процесс роста необычного дерева, которое Хрон каким-то образом заставлял расти в рамках созданной им структуры, все это время продолжался, поэтому не следить за этим процессом и не пытаться его контролировать я просто не мог. Не для того я испытывал столько боли и даже превзошел известные мне возможности, чтобы ближе к концу потерять все.
        На задворках сознания скользнула мысль, что в случае неудачи меня может ждать участь хуже смерти, но как мелькнула, так и исчезла. Отвлечение куда более вероятно приведет меня к печальному концу, чем все остальное.
        Казалось бы, что сейчас можно будет просто поддерживать весь процесс, но вот наставник, судя по ощущениям, положил что-то на левую руку и меня пронзила новая вспышка боли, которая стала вгрызаться не только в плечо, но и в создаваемый протез, который на удивление так же отдавался вспышками боли.
        В этот раз, пережив уже не первую волну подобного рода ощущений, сконцентрироваться на новом этапе изменений, происходящих с моей рукой, удалось быстрее. Боль уже не нарушала мою медитацию, а наоборот заставляла усиливать концентрацию. Правда, все это было таковым, если имеешь силы бороться и отстраниться от самых болезненных вспышек. То, что у меня в принципе нет иного выхода, подстегнуло похлеще остального, так что я старался и продолжал держаться.
        Видение руки в моем внутреннем взоре становилось все четче, будто во время ритуала стремительно рос уровень нового навыка. Передо мной разворачивалась интересная и вызывающая непонятное чувство восхищения картина. Так восхищаешься чужой работой, в которой ничего не понимаешь, но знаешь, что сделать такое было очень сложно и у тебя вряд ли получилось бы что-то подобное, потрать ты на это хоть десяток лет.
        Левую руку, начиная с запястья, стали оплетать черные цепи, которые как проходили по поверхности протеза, так и входили в него. Двигались они по спирали, поднимаясь к локтю. Когда я уже думал, что они остановятся, достигнув моей, так сказать, не деревянной части, цепи продолжили свой путь и остановились, только достигнув верха плеча.
        То, что весь процесс сопровождался волнами боли, думаю, упоминать не стоит, да и притерпелся я, что ли, к ней и вроде пока не ощущал ее так остро как раньше.
        Я, конечно, ожидал чего-то подобного, после того как наставник сказал, что добавит к создаваемой руке Глорентор, но даже в медитации был сильно удивлен происходящими процессами. По всей длине новоявленной цепи стали быстро формироваться отростки побегов и их явно не смущало, что, вторгаясь в протез и мое тело, они причиняют сильную боль. Помимо этого в этом видении я наблюдал, как весь этот процесс сопровождается зеленым свечением. Во всяком случая я ощущал то же самое, что происходило в тот момент времени, когда Глорентор испускал частицы Закона жизни.
        Как я это ощутил и как понял, я и сам себе ответить бы, наверное, не смог, но рассуждать на эту тему не было ни времени, ни сил.
        С каждым миллиметром пройденного шипами пути внутрь меня я чувствовал, как со стороны левой руки все усиливается боль. Боль, что пульсировала в такт с моим сердцем, внося изменения в мое тело.
        Однако были от этого процесса и явные плюсы. Опять же, каким-то образом смотря внутренним зрением на руку, я видел и чувствовал, что шипы Глорентора не только причиняют мне страдания, но и явно испускают частицы Закона Жизни, вместо влаги используя мою кровь, что несла в себе Закон Крови. Такое сочетание усиливало все живое, с чем контактировала моя левая рука и деревянный протез. Именно мое тело было тем живым объектом, на которое оказывалось воздействие.
        На периферии видимости даже в таком состоянии мелькали сообщения от Арбитра, но ознакомиться с ними попросту не получалось. Зная, что так просто они не появляются, я пару раз пытался сконцентрироваться на них, но в эти же моменты интуиция, «громко крича опасностью», предостерегала меня от этого.
        Потерять сейчас состояние медитации было слишком опасно. Я сильно сомневаюсь, что смогу выдержать ритуал, если не буду приглушать свои чувства, концентрируясь лишь на удержании духовного каркаса. Если даже в таком состоянии я чувствую сильную, раздирающую нутро боль, то даже боюсь представить, что было бы, находись я в ясном сознании.
        Если бы умел входить в боевую медитацию, сочетающую оба состояния, то, возможно, у меня что-то бы и получилось. Но ей обучают только при достижении ступени Понимающего из-за каких-то ограничений, о которых мне, само собой, никто не говорил.
        По крайней мере об этом виде медитации и ее особенностях я слышал от стражников поместья, которые обсуждали тренировочные бои своих товарищей. Иногда мне удавалось подглядеть за ними, в надежде лучше понять, как мне необходимо проводить тренировки, чтобы стать сильнее. Пускай их методы обучения мне не подходили, но все равно что-то из увиденного можно было подчеркнуть. В любом случае попробовать стоило, особенно когда отец уезжал из поместья на несколько месяцев и не мог меня отругать за проявленное любопытство, нарушающее его систему тренировок.
        Когда шипы увеличились примерно до трех сантиметров, их продвижение неожиданно остановилось. Так же, кажется, прекратился рост из семени неизвестного мне дерева.
        Удерживать конструкт оказалось после этого гораздо легче и мне даже показалось, что я снова слышу голос наставника, но разобрать слова никак не удавалось.
        Несмотря на боль, что продолжала терзать, меня стало клонить в сон. Я пытался противиться этому, но, видимо, мои силы на этом стали заканчиваться и я мог лишь стараться удерживаться как можно дольше в состоянии медитации.
        Видения руки перед внутренним взором неожиданно подернулась рябью и растворилось во тьме. Я инстинктивно попытался открыть глаза, чтобы удержать ускользающий образ.
        Почувствовал движение век, но темнота почему-то никуда не делась. Паника чуть не накрыла меня с головой, но все же я смог ее преодолеть.
        Я не могу ощутить своего тела. А что, если в данный момент ритуал пошел как-то не правильно и сейчас я умираю или уже умер? Даже такое привычное знание того, что внутри меня есть кровь и я всегда могу ее почувствовать, хоть и сил до сегодняшнего дня не хватало ни на что более существенное, не помогало мне. Ведь в данный момент я не чувствовал ее и только сейчас я понял, насколько ощущения родства и близости с кровью всегда сопровождало меня. Настолько постоянно, что я даже не понимал этого и принимал за должное.
        Не было никаких сообщений от Арбитра. Таких привычных и часто игнорируемых из-за понимания того, что ничего нового там для меня написано не будет.
        Вновь ощущения времени пропало. Я не знаю, сколько находился в полнейшей темноте, не ощущая ничего, кроме своего сознания. Но любой процесс имеет свое завершение, конец цикла.
        Постепенно как будто стало чуточку светлее. Свечение, изначально непонятно откуда взявшееся, оказывается, исходило из меня. Ощущения тела не вернулось, но вот внутреннее зрение каким-то образом вновь стало доступно. Только благодаря этому я понял, что в этой посветлевший тьме стою в доме из чертогов моей души внутри Бергиса.
        При этом я стоял и теперь видел свое тело, но вот только моими движениями как будто кто-то управлял. Так как я направился к двери наружу, даже не подумав о том, чтобы это сделать. Раньше ее вообще здесь не было, так как весь мой духовный мир состоял из комнат, в которых не было ни окон, ни дверей - только проходы друг в друга.
        Дверь была массивной и казалось, что мне не хватит сил, чтобы сдвинуть ее с места. Но этого и не потребовалось - я просто прошел сквозь нее, будто и не было передо мной никакого препятствия.
        Стоило лишь сделать шаг вперед - и я увидел густой красный туман, который скрывал все вокруг. Такой знакомый туман, как в моих кошмарах. Наверное, именно поэтому я не сильно ему удивился.
        Впрочем, своим телом я все так же не мог управлять, так что мое движение продолжилось, а из-за того, что не мог вертеть головой, приходилось смотреть только в одном направлении. Передо мной был лишь туман кровавого цвета с некоторыми оттенками багряного. Все это постоянно перемещалось, будто внутри что-то находилось, но не спешило попадать мне на глаза.
        Будь моя воля, я бы постарался отсюда сбежать, но тело меня не слушалось, а когда туман полностью обволок меня, мне показалось, что мои движения замедлились.
        Вместо того, чтобы бороться с тем, что мне было неподвластно, я попытался запомнить и понять, почему все в моем духовном мире выглядит именно так и причину расположения тех или иных вещей. Бергис ведет практика во внутренний мир его души, а чем лучше практики понимает свою душу, а значит и самого себя, тем его фундамент крепче и непоколебимее. Параметр «Стойкость души», который появляется у понимающих свой внутренний мир, - очень большое подспорье к дальнейшему продвижению по пути Возвышения.
        Когда я об этом думал, в мыслях проскользнула какая-то важная мысль, но она была стремительна, словно ласточка, и ухватить ее не было никаких сил. Так что, если удастся, обдумаю это, позднее мой фундамент еще немного укрепится, а если нет, то нет. Значит не столь важной она была.
        Постепенно туман передо мной начинал истончаться и вскоре мне открылся вид на небольшое деревце, успевшее обзавестись не сильно густой кроной. Листья этого дерева испускали из себя едва видимое серебристое свечение, но в кровавом тумане это сильно бросалось в глаза. Оно явно было еще молодым и пока что достигло только метра в высоту.
        В глаза сразу бросилось два момента. Первое - в радиусе полутора метров от него не было красного тумана и росла обычная на вид зеленая трава. Правда, трава имела прямо-таки насыщенный зеленый цвет, будто так и говоря, насколько она полна жизни. Второе - внизу, рядом с корнями, ствол молодого дерева оплели знакомые мне уже ростки Глорентора. И, судя по всему, этому необычному растению на этом месте было очень комфортно.
        При моем приближении ростки Глорентора стали удлиняться и двигаться в мою сторону, будто тянулись ко мне.
        И вновь не знаю, что вело меня, но стоило растению приблизиться к границе зеленого круга, как я сделал медленный шаг назад, а затем еще несколько. Глорентор на несколько секунд замер, будто обдумывая, а стоит ли соваться за мной в туман, но все же продолжил свое движение. Одновременно с этим я начал пятиться назад в сторону дома.
        На душе не было чувства, что мне грозит опасность или я чего-то боюсь. Наоборот была уверенность, что именно так все и должно происходить и я как будто направляю столь необычное растение в нужную сторону.
        Путь обратно оказался еще более долгим из-за того, что необходимо было идти медленно, дабы ростки Глорентора не потеряли меня из вида. Каким-то образом они меня чувствовали и приходилось их направлять.
        При приближении к дому я неожиданного для самого себя остановился и понял, что теперь могу действовать самостоятельно. Не став нарушать направление движения, я пошел дальше к дому.
        До этого момента я не мог смотреть по сторонам и теперь убедился, что это действительно дом, который, оказывается, имеет три этажа и сам по себе довольно большой. Вот только не помню, чтобы хоть в одной из комнат была лестница наверх, как и не было спуска в подвал. Впрочем, и двери тут раньше не было. Сам дом был каким-то странным и точно не походил ни на один из виденных мной, вот только детали, как часто бывало в моих кошмарах, ускользали от моего взгляда и я никак не мог на них сосредоточиться, чтобы осознать здание в полной мере.
        Бросив эту бесполезную на данный момент затею, я поднялся на крыльцо и, остановившись, обернулся. Вот только растение не стало и дальше следовать за мной, а начало постепенно обвивать дом по кругу.
        Наблюдая за этим процессом, в голове возникло новое знание. Мне необходимо погрузиться еще глубже, иначе все будет напрасно.
        Как это глубже или вообще возможно ли это я не стал спрашивать. Если уж весь ритуал меня ведет интуиция, которая помогала мне, то надо следовать ей и дальше.
        Сосредоточившись на ощущениях, что подталкивали меня к этому решению, я просто обратился внутрь себя. На миг я каким-то образом погрузился в медитацию и следующее, что я понял, что нахожусь в собственном теле. До этого момента мое поведение воспринималось как нечто абстрактное, да и тела я своего как такого не видел. Но теперь я в полной мере оказался в своем внутреннем мире, а значит не все так плохо. Осознание этого так сильно меня порадовало, что не сразу обратил внимание на произошедшие изменения, а их было немало.
        Весь дом до уровня окон был оплетен Глорентором, светящимся зелено серебристым светом, как листья на том небольшом деревце, что я видел ранее. Каким-то образом эти побеги стали сочетанием двух растений.
        Путь, который мы прошли от деревца, теперь представлял из себя тропинку, не затронутую туманом и очищенную от красного цвета. Данное открытие вызвало два противоречивых чувства: вроде все идет хорошо и у меня даже есть радужные мысли по поводу того, что может значить зеленое свечение, которое явно тут неспроста, а вот уменьшение красного вызвало грусть.
        И снова я не успел до конца обдумать эту мысль, как вновь меня подтолкнуло наитие к новым шагам. Не став противиться, я прошел к участку побегов рядом с последней ступенькой крыльца. Недолго думая, я просто прокусил палец и капнул кровью на растение, только в последний момент заметив, насколько яркой оказалась капля.
        Изменения не заставили себя долго ждать. Зеленое свечение осталось без изменений, а вот серебристое как будто поблекло, уравновесившись с красным, новым оттенком. Окружающее пространство снова стало выглядеть более угрожающе, но в голове появилось тепло и тяга к этой, казалось бы, страшноватой метаморфозе. Посмотрев в сторону тропы, я не мог во всех подробностях рассмотреть деревце, частично скрытое туманом. Вот только несмотря на это, довольно сложно скрыть то, что оно как будто подросло. Может, мне так только показалось или расстояние в духовном мире сыграло со мной такую шутку, но тяги идти к деревцу и проверять, так ли это на самом деле, не было.
        Осмотрев новые границы своего внутреннего мира, я дал себе зарок позже обязательно изучить его подробнее, но уже пришло время возвращаться обратно. Чувствую, что в реальности меня будет ждать много новостей и стоит надеяться, что хороших. По крайней мере мой духовный мир стал больше и обзавелся новыми элементами.
        Не успел толком открыть глаза, оказавшись в реальном мире, как тут же посыпались сообщения от Арбитра, которые попросту не получалось игнорировать, так как они заполнили все видимое пространство и, можно сказать, настойчиво лезли в центр, чтобы я их обязательно прочел.
        [ПОЗДРАВЛЯЮ!
        ВЫ ПЕРЕШЛИ НА СТУПЕНЬ ЧУВСТВУЮЩЕГО.
        ВАМ ДОСТУПНО УПРАВЛЕНИЕ ЭНЕРГИЕЙ ВНУТРИ СОБСТВЕННОГО ТЕЛА.
        ВСЕ ПАРАМЕТРЫ УВЕЛИЧЕНЫ НА ДВА.]
        [ПОЗДРАВЛЯЮ!
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «СТАЛЬНАЯ ВОЛЯ».
        ВО ВРЕМЯ ПЕРЕХОДА НА НОВУЮ СТУПЕНЬ ВЫ ПРЕОДОЛЕЛИ СИЛЬНЕЙШУЮ ДЛЯ ВАШЕГО УРОВНЯ РАЗВИТИЯ БОЛЬ И НЕ ПОТЕРЯЛИ СОЗНАНИЕ. ДЛИТЕЛЬНОСТЬ ВОЗДЕЙСТВИЯ СОСТАВИЛА ПЯТНАДЦАТЬ ДНЕЙ. СТЕПЕНЬ ВЫПОЛНЕНИЯ ДОСТИЖЕНИЯ ПРЕВЫШЕНА НА ВОСЕМЬ ДНЕЙ. НАГРАДА УВЕЛИЧЕНА.
        НАГРАДА: ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ДУХОВНОЕ КОЛЬЦО.]
        [ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!
        В МИРЕ ДУШИ НАХОДИТЬСЯ ДУХОВНАЯ СИЛА РАСТЕНИЯ ЛЕГЕНДАРНОГО РАНГА. ОСУЩЕСТВЛЕНО ЗАПЕЧАТЫВАНИЕ В КОЛЬЦО ДУХА.
        КОЛЕЦ ДУХА - 1
        СВОБОДНЫХ КОЛЕЦ ДУХА - 0]
        [ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!
        В КОЛЬЦО ДУХА ПОМЕЩЕНА ЭНЕРГИЯ ЛЕГЕНДАРНОГО УРОВНЯ. ДВЕ ЕДИНИЦЫ ДУХОВНОЙ ЭНЕРГИИ ПОТРАЧЕНЫ БЕЗВОЗВРАТНО НА СТАБИЛИЗАЦИЮ ДУХОВНОГО КОЛЬЦА.
        ДЕСЯТЬ ЕДИНИЦ ЗАРЕЗЕРВИРОВАНО СРОКОМ НА ТРИ ГОДА.]
        [Поздравляю!
        Достигнуто понимание Закона Жизни начального уровня.]
        [Поздравляю!
        Находясь на ступени Чувствующего, вы освоили два Закона.
        Получено достижение «Малый прорыв».
        Предоставлен выбор…
        Ожидание…
        Автоматический выбор награды…
        Награда: на двадцать процентов увеличена скорость освоения Закона Воды.]
        [Поздравляю!
        Получено достижение «Последовательный успех».
        Не сдвигаясь с места, вы получили больше одного достижения за одну минуту.
        Награда: Получен титул «Целеустремленный»
        «ЦЕЛЕУСТРЕМЛЕННЫЙ» - ДОБАВЛЯЕТ ПЛЮС ОДИН КО ВСЕМ ПАРАМЕТРАМ. ПОВЫШАЕТ ЛОЯЛЬНОСТЬ МАЛЫХ ЭЛЕМЕНТАЛЕЙ.]
        От такого многообразия сообщений даже перехотелось открывать глаза, вдруг это все мне только привиделось или вокруг будет снова тьма. Пересилив себя, все-таки открыл глаза. Раз нет сообщений о проблемах, то, наверное, все получилось?
        Глава 28
        Я находился на том же месте, в квадратном углублении подвала, что, впрочем, было неудивительно. До сих пор горели странные свечи, установленные наставниками, а он сам сидел рядом с лестнице и то ли спал, то ли медитировал.
        Правда, присмотревшись повнимательнее к свечам, я понял, что это не те же самые, что были изначально, да и увеличившееся количество потеков от сгоревшего в пламени материала явно указывало на то, что их несколько раз меняли. Это же сколько моему учителю пришлось использовать ингредиентов, чтобы изготовить столь специфические свечи? Наверное, даже хорошо, что я не знаком с настоящими ценами на них, а то чувствую, что от озвученных цифр мне бы стало плохо.
        Стараясь сначала самостоятельно разобраться с ситуацией, не стал звать Хрона. Так, сначала проверить параметры.
        [СТАТУС: СВОБОДНЫЙ ПРАКТИК
        РАСА: ЧЕЛОВЕК
        СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: ЧУВСТВУЮЩИЙ
        ЗАКЛЮЧЕННЫЕ КОНТРАКТЫ/КЛЯТВЫ: УЧЕНИЧЕСКИЙ КОНТРАКТ (РОЛЬ: УЧЕНИК).
        ЗАДАНИЯ: ОТСУТСТВУЮТ
        ИЗУЧЕННЫЕ ЗАКОНЫ:
        - ЗАКОНЫ КРОВИ - ПЕРВАЯ СТУПЕНЬ
        - ЗАКОНЫ ЖИЗНИ - ПЕРВАЯ СТУПЕНЬ
        ИЗУЧЕННЫЕ ТЕХНИКИ:
        - ОБНОВЛЕНИЕ
        ПАРАМЕТРЫ:
        - ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ: 10
        - ЭНЕРГИЯ: 7
        - ДУХОВНАЯ ЭНЕРГИЯ: 11 + 12(???) - 10(СРОК ТРИ ГОДА) = 13
        ДОСТИЖЕНИЯ:
        - МАЛЫЙ ПРОРЫВ
        - ПОСЛЕДОВАТЕЛЬНЫЙ УСПЕХ
        - СТАЛЬНАЯ ВОЛЯ
        ТИТУЛЫ:
        - ЦЕЛЕУСТРЕМЛЕННЫЙ]
        Мои параметры, если верить Бергису, сильно изменились. Телосложение и энергия увеличились на три. Если брать энергию, у меня ее стало почти в два раза больше, что довольно значительно должно отразиться на моих возможностях как практика. А вот с духовной энергией произошло не до конца понятное. Что за духовное кольцо и почему при его заполнении произошло такое, что у меня навсегда забрали два пункта? Титул «Целеустремленный», полученный за достижение перехода на следующую ступень, смог только перекрыть потери по этому параметру. А еще и странный временный блок на десять единиц. Об этом точно надо будет расспросить наставника.
        Даже беря в расчет странные сообщения с уменьшением параметров, все остальное перекрывало это. Я наконец-то перешел на следующий этап пути Возвышения! На это потребовалось столько лет и вот я сделал этот первый шаг. Пускай он и стал возможен только благодаря начальному пониманию Закона Крови.
        И еще рука. Я ее… чувствую. Вроде бы понимаю, что это деревянный протез, но вот ощущается он как часть меня, пускай и отчасти приглушенно, будто она побывала на холоде. Хоть сейчас и не могу активно ее использовать, судя по тому, как медленно по моему желанию перемещаются пальцы, но ведь могу!
        Правда, и разглядеть саму руку я толком не смог, так как все плечо и часть груди была плотно перевязана бинтами, как будто меня лечили от ранений, что, впрочем, было недалеко от истины.
        Недавно я был калекой, при этом находясь на самой начальной ступени пути Возвышения, но сейчас все изменилось и на этом мне уже не позволит остановиться как минимум гордость и то, сколько я уже потратил на это времени и усилий.
        Еще эти достижения. Вряд ли есть так много практиков с достижениями, по крайней мере не от других людей не из книг я подобного нигде не находил, а у меня их целых три и заодно титул! Говорят, что при наличии титула можно основать свой род, мне это, конечно, ввиду малого возраста не особо интересно, но все же как сам факт. Правда, для этого также требуется одобрение имперской канцелярии, но этим я точно не собираюсь заниматься.
        Теперь надо только дорасти до следующей ступени и я смогу с гордостью вернуться домой! А не как недавно не знал, куда себя деть, из-за того поражения клановой, которая победила меня слишком легко, чтобы я мог с гордость нести фамилию своего рода.
        Вот такие оптимистичные мысли переполняли меня, что я даже не удержался и решил вскочить, чтобы побыстрее рассказать о достижениях Хрону. Правда, попробовав подняться, все, что смог, - это упасть на бок и еле удержаться от ругательств. Только в этот момент пришло в голову, что я уже минимум пятнадцать дней тут сижу без движения, судя по информации от Арбитра. И у меня не только левая рука плохо движется, а заодно и все остальное тело, хоть и не так заметно.
        Пускай медитация позволяет игнорировать неудобства тела, но все же я в ней был не настолько хорош, чтобы спустя столько дней чувствовать себя столь же бодро, как и в начале.
        Пока я пытался подняться на ноги и хоть как-то привести себя в порядок, не заметил, как надо мной навис наставник. С его рук слетели зеленые искры, что стали быстро впитываться в мое тело. И теперь я уже мог не догадываться, что это внешнее проявление использования Закона Жизни, а просто знал, чувствовал теплоту, которую дает энергия. Как она проходит в каждую клеточку моего тела и наполняет их живительной силой. Наставник решил меня успокоить, видимо, чтобы я не предпринимал резких движений:
        - Спокойно. Терпи. Скоро боль в теле пройдет, - я уже хотел сказать, что ничего не болит и так, но понял, что боль все же есть, просто она намного слабее того, через что я прошел недавно, и я уже на автомате ее игнорирую. Мою попытку что-то сказать наставник прервал еще до ее начала. - Молчи, со всем разберемся позже. Сейчас твоя задача будет сделать небольшую разминку и поесть, - устало произнес он. - Пока посмотрю, что изменилось у тебя в параметрах.
        Согласно кивнув, я решил, что лучшим вариантом будет просто лежать, пока Хрон будет мне помогать и не мешать его работе. Через примерно десять минут наставник опустил руки и одновременно с этим поток зеленых частиц перестал впитываться в мое тело. По старику было видно, что он устал, но эта усталость была привычной от хорошо проделанной работы, а не то что делается на износ, так что я за него сильно не переживал. Да и как практик он намного сильнее меня, а значит и сам должен понимать, где находится предел его способностей.
        - Теперь осторожно поднимайся и постарайся провести легкую разминку, не слишком сильно нагружая свой протез, - отдал распоряжение Хрон. - Ты довольно долгое время провел в неподвижном состоянии и мышцам надо придать необходимый тонус, а то будешь ходить весь день как какой-то старик, - усмехнувшись, добавил он. Понятно, какое именно он имел в виду состояние, но все же старики бывают разными.
        Завершив разминочный комплекс, я, как и просил наставник, не нагружал левую руку. Если в самом начале движения действительно были замедленными и шли «со скрипом», то уже под конец мышцы достаточно разогрелись и закончил я знакомый с детства комплекс движений довольно бодро.
        - Держи, - передал мне поднос с какими-то овощами и фруктами Хрон, когда увидел, что я остановился. - Старайся есть небольшими кусочками и растягивай прием пищи. Ты еще не слишком привычен к длительным медитациям и поспешными действиями можешь навредить себе.
        - Но здесь нет мяса, - удивленно перепроверил я предоставленную еду.
        - Здесь намного лучше, - указал старик на неприметный корешок серого цвета. - Ешь и не мешай мне.
        После этих слов он вернулся на то место, где я застал наставника медитирующим, и вновь закрыл глаза.
        - И все же ты удивительно везучий парень, Гарди, - открыв глаза, изрек Хрон.
        - Я бы так не сказал, - пожал я плечами, незамысловато указав на левую руку, на которую после ритуала и той боли, что сопровождала меня, старался не смотреть. Да и она вся была перевязана бинтами, так что толком и не поймешь, что там сокрыто, хоть и было довольно любопытно. Но раз надо, чтобы было именно так, то, наверное, на это есть какие-то причины.
        - С практиками на их пути Возвышения случается всякое, - развел руками наставник. - И то, что ты всего лишь потерял руку, - лишь малая часть того, что с тобой может произойти, если ты хочешь достигнуть вершины. В любом случае, - сменил он тему, - получить в твоем возрасте столько достижений, зафиксированных Арбитром, да еще освоить Закон Жизни. С учетом, что у тебя уже был развит Закон Крови на начальной ступени - это уровень гениев, - неожиданно похвалил меня Хрон. - Только не зазнавайся, - правда, тут же спустил с небес на землю. - Для того, чтобы завершить свое обучение, тебе потребуется осознать Закон Жизни на более высоком уровне. Теперь иди спать и завтра поговорим про твое дальнейшее обучение.
        - Хорошо, - согласно кивнул я.
        Спать, даже несмотря на помощью старика, действительно хотелось, так что я решил не пренебрегать приказом наставника и сразу же отправился в свой дом. Достаточно было коснуться головой подушки, как я провалился в глубокий сон без сновидений.
        Вчера я был слишком уставшим, чтобы проявлять любопытство, да и боль, что простреливала левую руку, не слишком располагала к тому, чтобы срывать бинты. Теперь же болей со стороны руки не ощущалось, так что если на бинтах и были какие-то мази, то, думаю, будет не страшно, если я их сорву.
        Выйдя на крыльцо под лучи поднимающегося солнца, я медленно развязал бинты и сейчас с любопытством осматривал, чем же я таким обзавелся благодаря помощи наставника.
        На вид протез выглядел как тщательно очищенная от коры древесина, отливающая едва видимым серебром. По всей поверхности проходили черные побеги Глорентора, который спиралью закручивался по всей поверхности протеза. Но самое главное, новая рука полностью анатомически повторяла ту, что у меня была, и если бы не явная ее искусственность, то можно было бы и не заметить отличия от настоящей. Даже были видны вены, проступающие близко к поверхности «кожи».
        Удивительно, каким образом старику удалось воссоздать мою руку с такой детализацией. Странно, что с такими навыками он живет как отшельник, спрятавшись от всего мира, но мне так даже лучше. Если у Хрона такие навыки, значит он умеет не только рассказывать лекции и заниматься плотницким делом, но и что-то понимать в боевых искусствах.
        Во всем этом был лишь один неприятный момент - при свете дня от Глорентора начинал идти небольшой дымок и падать уровень внутренней энергии. Видимо, она тратилась на исправление повреждений этого растения. И ведь все за мой счет, хорошо еще отток энергии, судя по ощущениям, был не слишком большой.
        Решив, что не помешает получше узнать об особенностях моей новой «руки», сел на крыльцо, не обращая внимание на это жжение, которое после ритуала я вполне мог игнорировать. По крайней мере какое-то время точно.
        Первым же делом я погрузился в медитацию, чтобы попытаться уловить то, чувство внутреннего взгляда, что неожиданно вышел у меня во время ритуала. Я думал, что это займет продолжительное время, но стоило только настроиться на те же ощущения, как я вновь увидел свой образ, показывающий мое состояние. Пока в этом было мало что понятно, но, похоже, если развивать это умение дальше, то я смогу видеть все, что происходит с моим организмом. Осталось лишь научиться помогать ему справляться с проблемами, как это было в момент выращивание протеза. Возможно, это даже пригодиться мне в дальнейшем.
        Поэкспериментировав с этими ощущениями, я, уже выйдя из медитации, особое внимание уделил месту крепления протеза. Тот как будто всегда был на этом месте и почти не чувствовалось, что он здесь посторонний. Место соединения живой плоти с деревом имело не самый эстетичный вид, но мне было важнее, что протез получился на удивление удобным и я каким-то образом мог даже сжимать свои деревянные пальцы, хотя изначально думал, что это будет лишь деревянная болванка. Вот что значит высокое мастерство практика, изучающего Закон Жизни.
        Взгляд невольно скользнул выше к плечу. В него как влитые вошли корни этого необычного дерева, причем по ощущениям они отчасти переплелись с мышцами и обволокли кости, но никакого дискомфорта я от этого не испытывал. Так ведь еще черные лианы Глорентора имели по своей длине острые шипы, которые прошили мою плоть, но я сколько бы ни двигал рукой, не испытывал от этого никаких проблем.
        Странная в итоге получилась конструкция - ощущается мной как моя потерянная рука, пускай с меньшей чувствительностью, и в то же время со стороны выглядит так, будто мою руку постепенно пожирает растение. Не знал бы, что она выросла под контролем меня и наставника, уже был бы в панике, что меня может съесть какое-то неведомое растение.
        Определенно придется прятать руку под бинтами и одеждой, а то, боюсь, люди будут на такую мою особенность реагировать не совсем адекватно.
        Глава 29
        - Ну и как тебе твоя новая конечность? - тихо подошедший Хрон прервал мои собственные исследования.
        - Странное чувство, - задумчиво ответил. - Я определенно рад, что теперь у меня есть рука, но до конца даже не могу ей управлять. Движение пальцев очень медленные, - наглядно продемонстрировал я, сжав и разжав кулак, - может, со стороны это не было заметно, но реагировала она с явным опозданием, так еще и пальцы действительно отвечали на команды не торопливо. - Вы же подскажите, что с этим делать? - с верой в голосе не то чтобы спросил, скорее утвердительно произнес, смотря на старика.
        - И не слова благодарности, - ворчливо отозвался он, всплеснув руками. - Что за ученики пошли. Может, это испытание, преподнесенное мне небесами? - посмотрел Хрон наверх, но, видимо, никаких подтверждений этим словам он не нашел и сокрушенно вздохнул. - Тратишь на них редкие ресурсы, а им даже спасибо сложно сказать.
        - Спасибо! - тут же поспешил произнести я, крайне смущенный тем, что не подумал об этом раньше. - Я не хотел ничего такого… Честно… Просто все так неожиданно и… вот, - развел я руками, не зная, как объяснить все, что твориться в моей душе. Да и я правда был благодарен наставнику и ни в коем случае не хотел, чтобы он подумал обо мне как о неблагодарном человеке.
        - Ладно уж, - с легкой улыбкой на устах проговорил Хрон. - Что взять с молодежи, особенно от аристократа, - ухмыльнувшись, добавил он.
        Присев рядом со мной, наставник с кряхтением и явной неспешностью распрямил ноги, тяжело выдохнув. Ведь прекрасно понимает мое нетерпение и что я хочу как можно быстрее узнать о ближайшем своем будущем, но все равно тянет время.
        - Ну, думаю, с тебя хватит, - хитро посмотрел на меня старик, когда я уже чуть ли не стал ерзать от нетерпения. - Судя по тому, что я вижу благодаря нашей связи, Арбитр пока не считает твой протез именно как протез. Он его видит как самодостаточное растение высокого ранга, которое ты держишь в «руках». Но на данный момент у вас уже установлена тесная связь. Симбиоз - так это можно назвать, - немного подумав, произнес он. - Не совсем верное определение, но наиболее близко объясняющее, что получилось у нас в итоге проведенного ритуала. Дальше зависит от твоего усердия в медитациях и настройке на протез. Если все пройдет успешно, то в период от пары дней до пары недель у тебя высветиться оповещение о создании симбиотической связи. Дальше, чем чаще будешь использовать протез, тем больше он будет тебя слушаться.
        - Вы уже внедряли подобного рода протез? - решил уточнить я.
        - Откуда вдруг вопросы? - ухмыльнулся Хрон. - Запомни, ты их должен был задать до того, как мы начали сам ритуал. Так что тебе остается только догадываться об ответе, чтобы в следующий раз думал наперед, - строго произнес он.
        - Хорошо, - сдержал я свое недовольство подобного рода ответом, так как действительно сам был виноват, что не расспросил обо всем в подробностях. - Мне остается только ждать этого события и я никак не могу ускорить данный процесс?
        - Какой ты нетерпеливый, - покачал головой наставник. - Запомни, для практика боевых искусств, желающего достичь высот культивации, терпение - одна из важнейших добродетелей. Порой, чтобы осознать какую-то истину в своем искусстве, мастера годами медитируют в закрытых секциях и только достигнув просветления выходят наружу, либо не выходят вообще, - последнее он произнес каким-то жутким голосом, что меня невольно пробрало холодом, будто я в одно мгновение попал в зимнюю стужу. Хорошо хоть миг наваждения был лишь мигом.
        - Я понимаю, - согласно склонил голову перед учителем. - Но просто я чувствую, что уже могу управлять рукой, но происходит это с задержкой, будто что-то мне мешает. Значит, должна быть возможность исправить это. Да и с двумя работающими руками я стану вам куда полезнее как в хозяйстве, так и в учебе, - добавил я под конец.
        - Ладно, приму и такое объяснение. Ты бы мог догадаться до ответа и сам, но, видимо, ощущения от новой руки совсем лишили тебя сообразительности, - вновь попенял он на мой слабый разум, что несколько раздражало, но высказать по этому поводу я, само собой, ничего не мог. - Если ты будешь проводить медитацию в своем духовном мире рядом с духовной проекцией дерева, из которого сделан твой протез, то это может значительно ускорить ваше взаимопонимание.
        - Но откуда в моем духовном мире его душа? - недоуменно спросил я, переводя взгляд с наставника на руку и обратно. Впрочем, в следующий миг я вспомнил небольшое деревце с Глорентором в красном тумане и, кажется, оно и было проекцией души этого дерева, но забрать свой вопрос обратно я уже не мог и готов был выслушать очередное ворчание старика.
        - Мог бы и сам догадаться об этом, - вновь тяжело вздохнул Хрон. - Мне, как твоему учителю, доступны все твои характеристики. И пускай это не все, что можно о тебе узнать, но мне достаточно было увидеть, что у тебя открылось духовное кольцо. При этом ты получил огромный штраф на показатель духовной энергии, то скорее всего Арбитр связал дерево, из которого была выращена твоя рука, с этим кольцом. Сами же духовные кольца находятся в мире твоей души, - развел руками старик, говоря все это таким тоном, будто объяснял мне прописные истины.
        - Если бы я хотя бы знал, что это за духовные кольца такие, - недовольно высказался я на это, чувствуя толику обиды, хоть и сам понимал, что мне очень много не рассказывали о мире вокруг.
        - Опять эти странные пробелы в твоих знаниях, - удручающе покачал головой наставник. - Будто ты и не аристократ, а какой-то деревенский мальчишка. И то они порой знают больше.
        - И все же? - напомнил я о себе.
        - Духовные кольца являются одним из столпов силы практиков со ступени Понимающего. В принципе это один из моментов, что сильно различает этапы развития до этой ступени и после нее. Ты уже должен знать, что даже если два практика находяться на одной ступени и стадии развития, то их силы все равно не равны, - в ответ на внимательный взгляд Хрона я кивнул и он продолжил: - Разница идет от так называемого фундамента практика. Фундамент строиться на трех столпах, - показал он три пальца на правой руке и затем левой коснулся безымянного: - Талант - то что было дано тебе от рождения. Как хорошо ты чувствуешь свое развитие и управляешь энергиями, для прорыва на следующие ступени. Сюда же входит твоя родословная, которая может усиливать заложенные в тебе возможности, и наследие в виде техник и систем медитации. От всего этого зависит, сколько времени тебе требуется для освоения каждой ступени пути Возвышения и куда вообще приведет этот путь.
        Законы, - согнув безымянный палец, Хрон коснулся среднего, - сколько тобой освоено законов и до какого уровня в их понимании ты смог дойти. На ступень Владеющего вообще нельзя подняться, если не изучен хотя бы один закон. Так что к выбору Закона надо подходить, тщательно все обдумав, ведь он должен сочетаться с твоим талантом и тем наследием, которым ты владеешь. При неудачном выборе дальнейшая культивация может оказаться вообще невозможной или замедлиться до крайности.
        Духовные кольца, - не согнут остался лишь один указательный палец, - обычно человеческим практикам дается одно духовное кольцо на каждой стадии со ступени Владеющего и одно на ступени Понимающего. Есть, правда, и особенности - некоторым может выдаваться больше, это зависит от многих нюансов. Пока нет смысла подробно это обсуждать, так как тебе предстоит многое изучить, чтобы в полной мере осознать данную информацию. Но у тебя случай уникальный, никогда не слышал о практике, получившем кольцо духа на ступени Чувствующего, - неожиданно улыбнувшись, произнес наставник. - И это будет сильным подспорьем для твоего дальнейшего развития. Также в этом плане тебе очень повезло получить на столь низкой ступени привязку к духовному кольцу духовного ресурса столь высокого ранга. Пускай даже со штрафом к духовной энергии, но он временный. Однако тут ситуация уникальна не по причине того, что у других нет таких ресурсов, а в том, что на твоем месте любой другой бы просто погиб от качественной разницы между ступенью развития и рангом растения, - Хрон произнес это странным тоном, посмотрев на меня каким-то
нечитаемым взглядом, у меня даже пошли мурашки. Задавать же вопрос о том, что было бы, не появись у меня духовное кольцо, с моим протезом, я не стал, опасаясь услышать ответ. Хотя скорее всего это действительно был бы лишь протез, у которого есть подвижная часть, чтобы я мог зажимать в нем какие-то предметы, а не как сейчас, пусть со скрипом, но движущиеся пальцы. - Чем выше ранг того, что ты помещаешь в духовное кольцо, тем больший штраф накладывается на духовную энергию, - продолжил объяснять наставник. - Когда ее значение доходит до нуля, существо, кем бы оно ни было, впадает в кому и если быстро ситуация не измениться, умирает. А вот с твоими объемами духа тебе можно с самого начала заключать в духовные кольца сильнейших духовных сущностей или, более по-простому, души.
        - А что они дают? - спросил я. - Я понял, что духовные кольца важны, но для чего их вообще заполнять душами других существ.
        - Не только существ, - покачал указательным пальцем Хрон. - В духовном кольце может хранится сущность животного, растения или же предмета, - на последнем слове он замолчал и строго посмотрел на меня. - Учти, что про последнее знает не так много людей, так что лучше тебе в дальнейшем про все это не болтать, если не хочешь неприятностей.
        - П-понял.
        - Так вот - для чего заключать души? Самое основное, что можно получить из-за этого, так это сродство с тем Законом, который хранился в этой сущности. Все более-менее развитые существа и предметы высоких рангов так или иначе содержат в себе частицы Законов и, помещая их в свой духовный мир, ты в какой-то мере становишься обладателем этих частиц, - для меня эти объяснения были очень запутанными, но прерывать наставника я не посмел. - Например, ты получил сильное сродство с Законом Жизни и даже смог познать начальную ступень этого многогранного и сложного Закона в столь юном возрасте. Многим на это требуются десятилетия упорных тренировок и добыча ресурсов, содержащих соответствующие законы.
        Также по мере, скажем так, усвоения души духовным кольцом и его стабилизации тебе откроется понимае до трех техник. Боевых или нет - тут уж как повезет, - хмыкнул он. - К тому же могут даваться сторонние усиления или, наоборот, появятся негативные стороны. Так что к выбору того, что ты поместишь в свое духовное кольцо, надо подходить трезво и все тщательно обдумав. Думаю, теперь ты будешь получать больше болевых ощущений от огня, а вот звери и растения станут относится к тебе менее настороженно. Но это мои предположения, как оно будет на самом деле покажет лишь время и твои усердные тренировки.
        - А что тогда будет, если…
        - Стоп, - старик не дал мне договорить, резко прервав. - Раз у тебя есть силы на дополнительные вопросы, значит, силы есть и для тренировок. Остальные вопросы задашь потом, - посмотрев строго на мой открывшийся рот, в котором застряли слова возражения, Хрон продолжил: - Я пока не определился, как конкретно буду тебя обучать с учетом того, что у нас получилось. Простейших заданий больше давать не буду. Как это все работает, ты уяснил. Теперь же медитируй, пытайся циркулировать энергию внутри себя по кровеносным сосудам. У тебе должно подобное получиться без дополнительной помощи, так как с подобным ты прекрасно справлялся во время ритуала. А я пока пойду подумаю, что с тобой делать дальше.
        Глава 30
        Почти весь первый день после этого разговора я занимался исключительно медитацией. Я пытался понять, что именно изменилось во мне с переходом на ступень Чувствующего. Пока моего знания обо всех этих процессах было недостаточно, но я уже частично чувствовал потоки энергии внутри себя и с помощью циркуляции крови с малой толикой частичек одноименного Закона заставлял эту энергию так же циркулировать по телу, дабы затронуть как можно больше участков.
        Еще из книг в поместье рода я почерпнул, как важно равномерно напитывать тело энергией, чтобы оно развивалось в одном темпе и нигде не было перекосов. Так что как раз исправлением последнего я пробовал заниматься. У меня хватало участков, где энергии было больше чем положено, и тех, где ее были сущие крохи.
        Ну по крайней мере теперь я это чувствую, а не, как раньше, в слепую занимаюсь тренировками, развивая только свою физическую составляющую. Впрочем, только это мне и было доступно до перехода на ступень Чувствующего.
        Правда, просто гонять энергию по телу толком, не понимая, как это все влияет на него, мне быстро надоело, поэтому я решил попробовать более привычный способ тренировок, которому я выделял столько времени все эти годы. Да и проверить свои физические силы мне тоже хотелось, ведь должен же практик становится сильнее при переходе на следующую ступень пути Возвышения.
        Комплекс упражнений выполнился примерно так же, как и раньше, хоть я и почувствовал большую эффективность от каждого движения. Теперь, находясь на второй ступени пути Возвышения, я чувствовал, что за каждым движением, некогда показанным моим отцом, было не только само движение и переход в следующую стойку. Нет, за этим была еще циркуляция энергии, которая перестраивалась при выполнении комплекса.
        Я сумел уловить только малую толику этих ощущений, но получается, что все это время я не только тренировал свое тело физически, но и подспудно развивал энергетическую систему. Ведь получается, энергия в моем теле перемещалась вместе с каждым переходом из стойки к стойке даже без моего сознательного участия. Интересно, а так происходит с каждым практиком?
        Помимо самих тренировочных комплексов я проверил свою силу, выносливость и гибкость со скоростью. Во дворе у наставника хватало предметов, которые можно было поднять, да и для лучшей работы своего протеза мне надо было нагружать его работой, так что я решил все это совместить.
        Действовать левой рукой было не очень удобно, но если просто переносить на нее вес, а всю работу проводить правой рукой, то становилось чуточку легче.
        В целом можно было сказать, что я теперь могу поднять груз как минимум в два раза больший, чем был способен раньше. С учетом того, что я сам не стал крупнее, а мои руки не бугрились мышцами, то это точно было эффектом от перехода на новую ступень развития меня как практика. Выносливость также подросла - устал от таскания тяжестей я гораздо позднее, чем предполагал. А вот с гибкостью и скоростью было все не так хорошо. Скорее я стал чувствовать себя скованно, да и левая рука откликалась с большим запозданием, но если верить словам Хрона, то этот недостаток у меня должно получится исправить.
        Это были лишь мои догадки на основании того, что я чувствовал и благодаря появившемуся внутреннему видению самого себя, но, как я понял, мое тело во время ритуала пропиталось большим количеством энергии и Законов. Из-за этих двух факторов я наконец-то смог преодолеть границу, отделяющую меня от перехода с первой ступени на вторую по пути Возвышения и мой организм потратил это на то, чтобы стать прочнее и сильнее. В тот момент я уже больше двух недель сидел на одном месте, так что об улучшении гибкости тут и нечего говорить. По крайней мере это не то, что далось бы мне просто так, ну или надо было применять другую методику для прорыва на ступень Чувствующего.
        В итоге помня, что все в развитии практика должно быть гармонично, следующие два дня занимался растяжкой, чтобы вернуть гибкость телу и подстроиться под изменения. Пускай Бергис показывал изменившиеся показатели, но если не тренироваться, то они не только не закрепятся, но могут и уменьшиться, чего я допускать ни в коем случае не хотел.
        Да и мне интересно было ощущать, как внутри меня движется энергия, подстраиваясь под то или иное движение. Это было странное и сложно описываемое чувство, которое будто бы всегда сопровождало меня, но я по какой-то причине не обращал на него внимания, как на нечто незначительное.
        Несомненным плюсом из моих изменений было то, что процесс тренировок шел намного быстрее чем раньше. Теперь я мог небольшими потоками энергии и с помощью Закона Крови залечивать микроповреждения мышц и давать им больше энергии и питательных веществ для их развития.
        Раньше для залечивания ран мне требовалось либо подождать определенное время и это происходило само, либо заниматься медитацией и пытаться направлять энергию к поврежденным участкам. Ну как направлять, тут скорее необходимо выделить слово «пытался». Теперь же я чувствовал энергию внутри себя и при помощи Закона Крови это делать было куда легче. В то же время мой протез в сочетании с ростком были в какой-то мере источником Закона Жизни, а что еще, как не этот Закон, может восстанавливать повреждения тела?
        Поэтому я пользовался всеми возможностями своей ступени развития, чтобы как можно быстрее привести себя в порядок и соответствовать уровню практика ступени Чувствующего. Понятное дело, что на это потребуется еще не один месяц работы, но главное - заложить первые шаги в этом направлении и понять, насколько это вообще реально.
        Ощущать то, как тело наконец-то может выполнять то, что заложено в техниках, которые показывал отец, было потрясающе, но если в них есть такой скрытый уровень понимания, то, возможно, на следующей ступени развития мне откроется еще больше. Кто знает. По крайней мере остальные мои братья и сестры усердно повторяли схожие комплекты, чтобы развиваться как мастера боевых искусств.
        Момент самостоятельного развития довольно быстро закончился. Я продолжал заниматься и прямо ощущал, насколько сильно изменился благодаря тому, что стал полноценным практиком, вступившим на путь Возвышения. За моими тренировками наблюдал наставник, но каждый раз он это делал в отдалении, чтобы не мешать мне.
        - Я понял, какой стиль боя для тебя будет самым оптимальным на данный момент. Тебе решать, использовать его в дальнейшем в основе своих умений или выбрать что-то другое, наиболее полно отвечающее тем задачам, что ты будешь ставить перед собой, - таким заявлением огорошил меня наставник во время утренней разминки, наконец-то закончив свое задумчивое молчание. Я к этому моменту медитировал рядом с уже отчасти восстановленным прудом (только мостки еще требовалось сделать новые) и старик сел рядом со мной. - До завершения обучения в любом случае тебе предстоит освоить то, что предлагаю я, - убедившись, что я его внимательно слушаю, Хрон продолжил: - В этом решении я основывался на твоем текущем уровне развития и понимании, что дальнейший путь Возвышения с переходом на следующую ступень будет нескоро, но при этом на ступени Чувствующего у тебя уже очень хорошие физические параметры и понимание законов. Я не могу сказать, что это решение будет идеальным, но из всего, что я знаю, это лучшее, что подойдет именно тебе. Так что твоим стилем на время обучения будет ближний бой и использование печатей.
        - Печатей? Каких печатей? - в недоумении произнес я, перебив наставника.
        Ладно еще ближний бой - это и так понятно. Правда, он не уточнил, какого именно плана ближний бой мне предстоит изучать, ведь различных стилей, как с использованием оружия, так и без него, существует великое множество. А вот про «печати» я ничего не слышал, впрочем, старик рассказывал многое из того, что я не знал.
        - В другой ситуации я бы возмутился твоей бестактность и напомнил бы, что перебивать своего учителя невежливо, - строго посмотрел на меня Хрон, отвлекаясь от рассматривания водной глади пруда. В который раз замечаю, что наставник дорожит им и в то же время он выглядит таким грустным, когда смотрит на него. - Хотя зная тебя, ты про это все равно почти сразу забываешь. В общем, - тяжело вздохнул старик. - Тут я несколько не прав. Раньше я тебе не рассказывал про «печати», а услышать о них даже у себя в роду ты бы вряд ли смог.
        - Это что-то секретное? - тут же полюбопытствовал я.
        - Скорее то, что считают слишком устаревшим, чтобы тратить время на изучение, - хмыкнув, ответил наставник. - Если не вдаваться в частности, то «печати» - это древний способ формирования техник. Именно с печатей начинали наши предки свой путь Возвышения, но затем с развитием навыков и увеличением сил практиков такие знания постепенно утрачивались. Не знаю почему, но они даже не записываются в Бергис, а ведь сейчас все техники практиков отражаются в нем. Есть теории о том, что когда-то не было Арбитра и подобный способ использования энергии применяли в те времена. Подтвердить или опровергнуть это, как понимаешь, нельзя - слишком давно это было, что не сохранилось никаких письменных упоминаний о том, что происходило в то время, - развел руками Хрон, произнеся это с явной долей огорчения. - Формирование печати происходит за счет создания каркаса из духовной энергии и потом вливания в него энергии. Как и что делать - я расскажу позднее, - не дал он мне задать новый вопрос, поведя перед моим лицом указательным пальцем.
        Сам способ в наше время повсеместно не используется и это связано с его неэффективным применением в бою. Частично на самых простых печатях строятся массивы, но все же там переработанный и, что уж скрывать, улучшенный подход. Прогресс не стоит на месте и практики нашли применение и для таких устаревших знаний, на их основе сделали что-то новое, пускай и отличающееся от первоосновы. А вот для боя их считают неподходящими из-за того, что для формирования каркаса печатей тратится довольно-таки много духовной энергии. Поэтому практикам нет смысла изучать подобный способ ради одной атаки, когда они могут на основе техник или даже просто Законов сделать то же самое. Ведь духовной энергии обычно не так много и тратить ее на это не всегда рационально, но ты уникален в этом плане, - неожиданно то ли похвалил, то ли нет старик. - У тебя очень большое количество духовной энергии, что не типично для твоей ступени культивации. Да, сейчас часть заблокирована духовным кольцом, но даже то, что осталось, превосходит объемы практиков на ступени Чувствующего.
        - Вы, получается, тоже практикуете использование печатей? Получается, и у вас много духовной энергии?
        - Нет, - в этот раз без повторного брюзжания ответил наставник. - У меня просто высокие показатели духа, что, впрочем, вполне средний показатель для моей ступени. Так что ничего выдающегося или особенного. А печати… - потер он подушечки пальцев правой руки, будто вспоминал какие-то позабытые ощущения. - Просто мой отец был хранителем знаний в одной старой библиотеке и так как я часто проводил с ним время, то меня заинтересовали книги, что были на его попечении. Среди них были труды, связанные с изучением печатей, и эта тема меня в тот момент сильно заинтересовала. По итогу я не смог все это гармонично внедрить в свой стиль боя, но знания, - постучал он по голове, - знания остались. Чтобы ты не задавал еще больше вопросов, сразу предупрежу, что я знаю ограниченное количество печатей и не обладаю знаниями их построения. Как я уже упомянул, это знания древние и почти исчезнувшие в современном мире, так что для дальнейшего увеличения доступного арсенала в будущем тебе придется самому искать утерянные знания. Как знать, может, именно тебе удастся разобраться в их структуре, - ухмыльнулся Хрон, будто
произнес какую-то шутку. Вот только я не понял, в какой момент необходимо было начать смеяться.
        - А разве если печати не отображаются в Бергисе, это не запрещено? - решил уточнить я. Ноги из-за неудобной позы стали затекать и я сел поудобнее.
        Понятное дело, наставнику я доверяю, глупо этого не делать после того, как я почти без вопросов согласился на проведение непонятного ритуала, результат которого был довольно смутным, но все же не спросить я тоже не мог. Как-то меня выбивает из колеи мысль об использовании неизвестного и о возможном наступлении кар от Арбитра. Слишком много я слышал жутких историй о тех, кто нарушает запреты и что их жизнь после этого сложно назвать жизнью в полной мере.
        - Нет, - отрицательно покачал головой старик, отвернувшись от меня и устремив свой взор куда-то вглубь пруда. - Уверяю, в использовании печатей нет ничего опасного, связанного с Арбитром. Я знал людей, которые использовали их постоянно, правда, только одну из печатей, но все же. Кстати, я тоже использую одну из известных мне печатей.
        - Но вы же говорили, что не смогли внедрить их в свой стиль боя, - нашел я нестыковку в словах наставника.
        - Верно, - не стал отрицать он. - Это хорошо, что ты стал меня внимательно слушать, но я не говорил, что печати предназначены только для боя, - улыбнувшись, произнес учитель. - Печать Гармонии. Она успокаивает течение мыслей и очищает разум от гнева и сильных эмоций.
        - Действует как мое Обновление, получается, - задумчиво тихо обронил я, больше произнеся просто мысли вслух, чем действительно хотя что-то сказать по этому поводу.
        - Не совсем. У тебя-то как раз техника, которая является более многогранным и сложным инструментом в плане воздействия на твое тело. Печать Гармонии затрагивает только эмоции практика, но не влияет на его организм, - наставническим тоном пояснил Хрон, вновь посмотрев на меня. - Подробнее по каждой из известных мне печатей разберемся позже. Сейчас тебе предстоит тренироваться в управлении духовной энергии, раз уж у тебя такой высокий показатель духа. И не забывай, что ты на ступени Чувствующего, так что формировать печати предстоит внутри себя или на поверхности кожи. А там одна ошибка - и все, - изобразил он руками взрыв. - Либо совсем от тебя ничего не останется, либо станешь калекой. Второго ресурса, подобного твоему протезу, у меня больше нет. Так что постарайся не делать ошибок.
        - Получается, печати в том числе не изучают, потому что они опасны?
        - Да, будь ты на более высокой стадии и умей управлять энергией вне рамок собственного тела, то тебе бы удалось избежать многих рисков, но мы имеем то, что имеем. Поэтому старайся слушать меня внимательно и в данном случае лучше переспросить несколько раз, чем допустить малейшую неточность.
        У меня еще было много вопросов, но я решил, что лучше как следует обдумать все, что мне сегодня поведал Хрон, и тогда уже спросить про непонятные моменты. Да и было видно, что старик не слишком привык общаться так много и его недовольство пускай и не слишком заметно, но все же росло с каждым моим вопросом. Похоже, он слишком долго жил один и, видимо, мое присутствие нарушало уже сложившийся уклад жизни. Правда, на его месте я скорее всего вел бы себя еще хуже. Так что мне ли жаловаться на его ворчание, да и возраст наверняка сказывается.
        И все же интересно, что в итоге у нас получиться из этого?
        Глава 31
        - Что же, раз у тебя больше нет вопросов, - на этой фразе старик саркастически приподнял правую бровь, - то можно перейти непосредственно к тренировке.
        Он плавно поднялся на ноги и я поспешил тоже вскочить со своего места. Что-то нехорошее у меня предчувствие насчет этого.
        - Поначалу для контроля духовной энергии придется использовать не самый приятный способ, - на ладони Хрона появилась небольшая россыпь камней размером до полутора сантиметров у самых крупных. Но все же большинство было довольно мелкими. Они были разных оттенков от полупрозрачных зеленых до непроглядно черных. И, кстати, я не видел, чтобы он их откуда-то доставал. Такое чувство, что они просто по волшебству оказались у него на ладони. - Эти камни называются Юран. Они являются сырьем, из которого создают кристаллы, способные удерживать информацию, записываемую с помощью духовной энергии. Как можно понять, это делают с вливанием этой энергии в него. Чем больше помещено внутрь, тем прозрачней становится камень. Изначальные цвета камней, как ты, наверное, уже догадался, показывают сложность напитки камня.
        - А как я смогу на ступени Чувствующего сделать это? - не смог я удержаться от вопроса, да и было видно, что наставник его только и ждал, чтобы сказать какую-то очевидную вещь, о которой я ничего не знал. Отчасти мое незнание, по-видимому, забавляло его, пускай он каждый раз ворчал на очередной вопрос. - Ведь на управление энергией способны только практики со ступени Понимающего.
        - Не совсем верно, - покачал головой он. - Со ступени Понимающего культиваторы могут использовать дух и энергию вне тела, но и на твоей текущей ступени уже возможно передавать энергию и дух. Вот только для этого не достаточно касания, ведь это уже можно считать контролем вне тела. Тебе же необходимо, чтобы кристалл был внутри твоего тела, - с улыбкой он закончил говорить, а я в недоумении воззрился на его ехидное лицо.
        - В каком смысле внутри? - подозрительно спросил я, с опаской смотря на камни, которые уже не казались такими уж маленькими. Лишь бы мои догадки не оказались правильными.
        - В самом прямом. Тебе надо проглотить Юран и напитать его духовной энергией до состояния прозрачности. Что удобно с этим кристаллом - он не впитывает ничего кроме этого вида энергии, так что заодно научишься различать внутреннюю и духовную энергию, - пояснил Хрон, чем только подтвердил мои опасения. - Все это позволит улучшить умение оперировать с большими потоками духовной энергии. Для начала мы начнем с наиболее простых камней, а когда будешь напитывать коричневые и тем более черные камни, то уже потребуются навыки более тонкого манипулирования. А этому лучше всего учиться на практике.
        - Эм, извините, конечно, за такой вопрос, - мне даже самому неловко было об этом говорить, но лучше узнать об этом сразу. - Но как мне потом избавляться от этих камней?
        Пускай мне предстоит их глотать, чтобы научиться даже на своей ступени управлять духовной энергией, что потом может стать хорошим подспорьем для дальнейшего развития, да и сами камни были небольшими, но ведь они же должны как-то покидать мое тело. В таком плане такой специфический инструмент для тренировок не сильно меня воодушевлял.
        - А ты как думаешь? - хмыкнул Хрон. Судя по его лицу, он прекрасно понял, о каком варианте я сейчас думаю. - Можешь не беспокоиться, - после небольшой паузы улыбнувшись он похлопал меня по плечу. - Для тренировок будешь использовать не самые большие из них. Даже чтобы их напитать духовной энергией, тебе придется постараться. А если не хочешь естественным путем избавлять от них, то ты на свое счастье можешь управлять своей кровью. А что, - воодушевленно произнес он, будто его осенила догадка. - Тоже неплохая тренировка выйдет для лучшего понимания Закона Крови. Пускай я в нем и не сведущ, но пару общих трюков с точки зрения теории рассказать смогу. Так что попробуем и таким способ выводить камни из тебя.
        - Хорошо, а то я уже начал переживать, - мысленно смахнул я пот со лба. - Но мне же раньше удавалось передавать духовную энергию в кристаллы с информацией, просто прикасаясь к ним. Получается, можно это сделать, и не глотая Юран? - припомнил я, как обращался с подобного рода кристаллами. Если бы для обращения с ними требовались бы такие манипуляции, то, думаю, мало кто решался вообще их трогать.
        - Если хочется научиться контролю до перехода на следующую ступень, пока иного способа не придумали, - пожал плечами Хрон. - А что насчет передачи духовной энергии в кристаллы, то это была не передача в полной мере, а получение. С обработанными правильным образом кристаллами может создать связь даже практик, не достигший ступени Понимающего, да даже не практикующий обычный смертный на такое будет способен, - на последних его словах я даже потупил взор, так как действительно видел, как пользовались кристаллами слуги даже из тех, кто не встал на путь Возвышения, а у них точно не могло еще формироваться духовной энергии в достаточной мере, чтобы их активировать. - Иначе придумали бы другой способ передачи информации для только вступивших на путь Возвышения, - вторя моим мыслям, добавил наставник.
        ***
        После того дня наконец-то начались нормальные тренировки, а то от заданий в виде сделай тумбочку или кровать как-то я подустал, а самостоятельные занятия, особенно до появления протеза, не воодушевляли. Ведь хоть я и был замкнут, живя в поместье, мне удавалось перекидываться парой слов хоть с кем-нибудь, да и постоянно слышал человеческую речь, а тут только звуки леса. Это отчасти давило на меня, да и сам наставник часто куда-то уходил, так что я много времени проводил наедине с собой.
        Перед непосредственными попытками глотания камней Юран Хрон, как и обещал, поведал теорию, каким образом я буду их извлекать. Она была не идеальной, но это по его словам было лучшее, что он смог придумать на данный момент.
        Для эксперимента был выбран подходящий по размеру вид орехов, сорванных с ближайшего дерева. Секрет был в нанесении себе микротравмы, через которые просачивалась кровь в гортань и, уже управляя ей, можно было поднять орех вверх и извлечь через рот.
        Однако для меня данный процесс оказался далек от приятного, что, впрочем, не было удивительно. Вообще странно, чтобы кто-то соглашался на такие методы, дабы тренировать свой контроль энергии. Хотя если хочешь стать сильнее, то пойдешь и не на такое.
        Травмы необходимо было наносить самому себе, используя Закон Крови, так как иным путем, даже используя тонкий нож, мне бы не удалось так извернуться, чтобы сделать надрезы на горле. Проще было его тогда просто перерезать, но тогда я бы точно не выполнил цель данного упражнения.
        Контроль крови на столь тонком уровне, когда требуется наносить очень маленькие разрезы рядом с внутренними органами, мне давался не просто тяжело, а он просто не получался. Что и повлекло пару дней болевых ощущений, когда на одной из первых подобного рода тренировок я каким-то образом сумел нанести себе внутреннее ранение и зацепить печень. Как я умудрился это сделать и почему именно задел только печень, а не то, что было поближе к ореху, застрявшему в горле, я даже не знаю. Повторить же такой эксперимент я просто не решился, опасаясь более серьезных последствий. В тот момент представил процесс извлечения естественным путем, который остается единственно возможным, и решил не допустить подобного во чтобы то ни стало.
        Благодаря наставнику и возможности управления кровью, удалось быстро залечить повреждения и только благодаря этому я не умер на этих тренировках.
        Столь неприятный опыт в свою очередь позволил мне по-новому взглянуть на данную тренировку и в итоге я предложил более оптимальный вариант.
        Теперь внутри моей правой руки всегда находится камень Юрана. С помощью Закона Крови я создал вместилище для камня в виде небольшой области, избавленной от сосудов, а мягкие ткани и мышцы удалось подвинуть, благо сам камешек был не сильно большим и, по сути, мне своим присутствием никак не мешал. С помощью же тех крох, понимая Закон Жизни, я поддерживал небольшое поле энергии в том месте для предотвращения отторжения телом инородного объекта.
        Мне не хотелось, чтобы при внедрении камня мне в тело попала какая-то инфекция. Понятно, что я уже и сам по чуть-чуть начинал разбираться в Законе Жизни, да и регенерация моя была на высоте. В случае же чего-то серьезного помог бы наставник, но все равно все это образовало бы задержки в плане занятий, чего мне хотелось избежать. Я и так слишком долго шел, чтобы достичь ступени Чувствующего, чтобы позволить себе и дальше терять время.
        Таким образом одновременно получалось тренировать и запитывать духовной энергией камни, и оттачивать понимание Законов Жизни и Крови. Пускай с последними были лишь крохи прогресса, но каждая проведенная минута тренировок приближала меня к большему пониманию этих аспектов.
        Возвращенная конечность двигалась пока что не очень активно, так что наставник не требовал большого количества физических упражнений, больше уделяя время разговорам и указаниям на повышения контроля энергий.
        - Что такое путь Возвышения? - спросил у меня Хрон, когда я проводил очередной тренировочный комплекс, оттачивая движение ног вместе с попытками почувствовать, как во время этих движений циркулирует внутри меня энергия.
        - Когда практик культивирует для познания себя и окружающего мира, - ответил я цитатой одной из прочитанных книг. Можно было сказать и другими словами, но, на мой взгляд, это было ближе всего к истине.
        - Лишь это? - прищурившись, посмотрел на меня учитель.
        - Это основа, - коротко произнес я, больше занятый тем, чтобы не допустить ошибку в следующих трех шагах, которые мне пока давались не столь хорошо, как хотелось бы, из-за чего комплекс движений часто срывался и приходилось повторять всю последовательность заново.
        - Возможно, но все же не только это, - возразил мне Хрон. - Путь Возвышения несет в себе целую философию и он может значит очень многое. Однако если совсем упростить, то для простых людей - это способ защититься от опасностей мира, что окружает нас. Для знати - способ повелевать и быть на вершине. Общее для этих двух категорий - способ подольше пожить. Многих практиков на путь Возвышения приводит страх смерти и об этом не стоит никогда забывать.
        - Понимаю, - согласился я с ним, осознавая, что второй шаг у меня вновь не получился и придется начать сначала.
        Возможно, не отвлекайся я, у меня бы все вышло, но благодаря этим разговорам я учился действовать, несмотря на неблагоприятное окружение, так, чтобы на мои действия не влияли сторонние факторы.
        Каждая тренировка сопровождалась подобными разговорами, переходящими в полноценные лекции, благодаря чему я на многие вещи начинал смотреть иначе. Хрон узнавал, что я знаю и думаю по какому-нибудь вопросу и рассказывал свое мнение на этот счет. Он не настаивал на своем, но еще ни разу мне не удалось переспорить его. Все мои логические выводы рушились, заваленные множеством фактов, оспорить которые просто не хватало жизненного опыта. Да и я сам часто соглашался с мыслями наставника, понимая, что он в целом прав, а если есть нюансы, которые остаются за темой обсуждения, то у меня еще есть время, чтобы самому познать их на собственном опыте.
        Не все разговоры были связаны только с Возвышением. Часто обсуждалась структура власти, природные явления. Бывали дни, когда Хрон просто рассказывал легенды, которые по его мнению могут быть правдивыми или не слишком изменены людской молвой.
        Во всем этом так и проскальзывала какая-то система образования, полученная когда-то стариком. Помнится, отец ради подобных лекций довольно много платил приезжим учителям, а тут я получал все открыто, да еще и мог задавать глупые вопросы, если чего-то не понимал. Здесь мне некого было стесняться, а сам Хрон постепенно отучил меня от робости в этом деле. Сам же старик был очень начитанным человеком и, казалось, тот объем знаний, которым он владеет, мне никогда не освоить и именно поэтому так интересно было слушать его и вступать с ним в обсуждения.
        Что касается физических тренировок, я все еще продолжал усиливать тело. Дела больший упор на владении оружием (с учетом еще плохо слушающейся левой руки рукопашный бой мне пока не светил). Не только меч, которым я хотя бы немного владел ранее, - наставник учил сражаться даже простой палкой, изготовленной из первой попавшейся ветки в лесу.
        - Не всегда рядом с тобой будет подготовленное оружие. Конечно, лучше всего иметь тот комплект вооружения, с которым ты привыкнешь работать и который будет увеличивать твою эффективность, но существует слишком много ситуаций в жизни, когда ты можешь оказаться без него. Ты можешь, например, захотеть поплавать, а с оружием, согласись, это делать не очень удобно, - возможно, Хрон этого не заметил, но я невольно поморщился, вспоминая как раз схожий момент в своей жизни, когда на меня напала жаба-переросток. - Или ты можешь оказаться наедине с женщиной и тогда в твоем распоряжении будет только один меч, который предназначен для битв иного рода, - ухмыльнувшись на этом примере, старик продолжил: - А вот если научишься правильно бросать те же камни и пользоваться любыми попавшимися под руку предметами, то сможешь дать отпор нападающим в намного большем количестве жизненных ситуаций. Да и никто кроме совсем откровенных идиотов не будет давать тебе шанс взяться за свое оружие, так что лучше быть готовым к неприятным ситуациям, чтобы неожиданно не оказаться мертвым.
        Глава 32
        Постепенно наставник начал увеличивать нагрузку и забивать все свободное от тренировок временем по бытовыми делам, аргументируя это познанием жизни простого человека и его забот. Ведь я когда-нибудь должен буду покинуть его, а выпускать меня в мир без элементарных навыков он не собирался, иначе какой из него учитель. Да и необходимо было телу давать небольшой отдых, пускай и просто переключаясь на другую деятельность.
        По моему же мнению Хрону просто нравилось давать мне поручения, а самому спокойно сидеть на берегу пруда. Правда, от меня не укрылось, что с каждым днем он становился чуточку живее и общительнее. Будто вспоминал, как это - жить не одному и вообще заниматься довольно интенсивным делом. Возможно, не только он помогает мне, но и я ему?
        Помимо тренировок теперь мне приходилось заниматься рубкой деревьев, их переноской, очисткой от сучков. Сама рубка не вызывала сложности, а вот выбрать правильное дерево, за вырубку которой меня не накажут, было труднее всего. Ведь наставник разрешал рубить только мертвые деревья, но без знаний леса иногда было сложно понять, насколько оно вообще мертво, да и сами деревья были настолько непохожими друг на друга, будто в этом лесу постарались собрать все возможные виды. Или же мне это казалось из-за того, что я совершенно не понимал лес. Лишь благодаря Закону Жизни и малым медитациям у каждого подозрительного дерева мне удавалось пока что не часто получать обещанные кары.
        Старик давал простые задания по вырезанию столовых изделий: ложек, тарелок и другой утвари. Хотя раньше обещал, что такого не будет. Это несколько раздражало, но я старался этого не показывать и покорно исполнял требуемое. Получалось, откровенно говоря, плохо. Одной рукой выполнять работы, требующие аккуратности, было тяжело, но хотя бы сейчас я мог зажать будущую заготовку в левой руке и хотя бы так фиксировать ее, а не, как раньше, держать ногами.
        Я не сдавался. Хрон дал мне шанс стать сильнее и пускай сам способ с напитыванием энергией камня Юрана наставник называл архаичным, забытым почти всеми, но я чувствовал - это начинало приносить результат. Теперь я был способен удерживать под контролем намного больше духовной энергии. Где-то на уровне подсознания я уже начинал ощущать дух и за пределами тела, пускай в Бергис мне показывало, что я являюсь практиком ступени Чувствующий, но все же. Конечно, до момента, когда смогу контролировать, еще очень далеко.
        Также благодаря медитациям я не только учился контролировать духовную энергию, но и внимательно изучал протез и происходящие в нем процессы. Последние хоть и были чем-то схожи с тем, что происходило в моей правой руке, но все же отличались, так как протез не был изначальной частью меня. Именно это мне надо было изучить как можно более полно, чтобы добиться успеха.
        Еще небольшим успехом было то, что я успел за это время познать одну из печатей. Но об этом чуть позднее.
        Самым главным событием в этой череде дней было сообщение Арбитра, которое разбудило меня посреди ночи, когда я переживал очередной кошмар.
        [ПОЗДРАВЛЯЕМ!
        СВЯЗЬ С СИМБИОТОМ УСТАНОВЛЕНА.
        ДОСТУПНО ВЗАИМОВЫГОДНОЕ ВЗАИМОДЕЙСТВИЕ.
        НА ОСНОВЕ СФОРМИРОВАННОЙ СВЯЗИ И ТЕКУЩИХ ОГРАНИЧЕНИЙ ДОСТУПНО ДВА ВАРИАНТА СОТРУДНИЧЕСТВА (УМЕНИЙ СИМБИОТА):
        ДРЕВЕСНЫЙ ДРОТИК - НАРАЩИВАЕТ ДЕРЕВЯННЫЙ ДРОТИК, КОТОРЫМ МОЖНО СОВЕРШИТЬ ВЫСТРЕЛ.
        ГИБКОСТЬ - УСКОРЕННАЯ ПОДВИЖНОСТЬ С ВЫСОКОЙ СТЕПЕНЬЮ КОНТРОЛЯ СО СТОРОНЫ ПАРТНЕРА.
        ПРЕДУПРЕЖДЕНИЕ!
        ИСПОЛЬЗОВАНИЕ АКТИВНЫХ УМЕНИЙ СИМБИОТА РАСХОДУЕТ РЕСУРС, УКАЗАННЫЙ В КОНТРАКТЕ.
        ВАША СВЯЗЬ БЫЛА СФОРМИРОВАНА БЕЗ ДОГОВОРА. КОНТРАКТНЫЙ РЕСУРС ВЫБРАН АРБИТРОМ… ВЫБРАНА «КРОВЬ»]
        Как и говорил наставник, требовалось приложить немного усилий и подождать - и теперь Арбитр увидел мой протез.
        Этой новостью я сразу же поделился с Хроном, который был очень доволен полученным результатом и как быстро у меня вышло наладить связь с протезом. Ну хоть в чем-то я оказался быстрее, чем думали другие.
        Вместе с наставником без лишних задержек провели испытание новых умений. Оказалось, что древесный дротик, несмотря на свое название, был довольно сильным ударным навыком, но вот даже после одного применения я мог еле двигаться. Протез просто пожирал кровь для активации умения, а с учетом сколько этого драгоценного ресурса в итоге требовалось, то получалось, что и активация занимала не меньше двадцати секунд. В какой-то мере это было умением последнего шанса, когда других вариантов больше не осталось - после его применения я уже вряд ли смогу продолжать бой.
        Второе умение показало себя лучше. Из плюсов была почти мгновенная активация, а значит и усиление себя, но вот затраты крови были столь же чудовищны. В итоге в состоянии усиления, чтобы оставаться хоть немного после него в боевой форме, я могу провести до пяти секунд. Чуть больше - и я вновь останусь без сил, чуть меньше - и особого толка от этого умения уже не будет.
        В любом случае мне необходимо еще долго тренироваться, чтобы получать от этих навыком более-менее приемлемые результаты.
        Меня такие итоги симбиоза вгоняли в уныние. К тому же после испытания каждого умения приходилось по три дня восстанавливаться, чтобы прийти в форму. Хрон, правда, обещал, что со временем и практикой результаты улучшатся - крови будет требоваться меньше, а умения станут мощнее.
        Само собой я с нетерпением задал вопрос, когда же это может произойти и они перестанут в моем случае быть столь бесполезными. К сожалению, на это был лишь один ответ: когда я стану чувствовать протез как настоящую руку, повышу знание Закона Жизни и долгое время попрактикуюсь в данных умениях. Только так у меня появится реальный шанс для использования навыков, данных симбиозом в бою.
        Но, видимо, наставник посчитал, что для меня будет не достаточно преград для дальнейшего продвижения на пути Возвышения и наращивания своих навыков, подкинув мне еще одну.
        По словам Хрона выходило, что раз симбиоз с протезом был признан Арбитром, то теперь энергия в моем теле циркулирует как надо и теперь я наконец-то могу приступить к освоению ранее упомянутых им печатей.
        Начать обучение этим полузабытым знаниям он предложил мне с печати, не совсем пригодной к использованию в бою, хоть и могущей для него пригодится, особенно в моем случае. Так что выбор пал на печать Барьера.
        Не подходящей для боя данная печать была в силу того, что требовала колоссальное количество духа для своей активации, особенно на моей ступени развития - целых шесть единиц для активации и после ее ведь необходимо было поддерживать, что тоже тратит энергию. Суть данной печати была в создании барьера для сдерживания и удержания техник противника. Ведь любая созданная практиком боевых искусств техника по своей сути представляет собой измененную его волей энергию, несущую различное предназначение. Вот именно ее удержанием и занимался Барьер.
        Так как я еще не мог управлять энергией вне себя, то я мог поставить данную печать только на свое тело. Для меня это было хорошо с той стороны, что я искусственно мог поддерживать высокую концентрацию энергии, просто не выпуская ее из себя. Тем самым по оценке наставника я должен буду быстрее усиливаться и получить шанс перехода на следующую ступень раньше, чем если бы не использовал данный метод. Ведь благодаря Барьеру я мог во время медитации циркулировать энергию внутри себя, не обращая внимание на ее естественное рассеивание вне тела, что неизбежно происходит, пока контроль над энергией слаб. Избежав таких вот утечек, я мог дольше заниматься над оттачиванием своих навыков, ведь без этого барьера я мог это делать лишь максимум полчаса, а затем мне требовался отдых, чтобы естественным образом восполнить потери энергии в организме.
        Минусом такого подхода была его дороговизна в плане необходимых ресурсов. Ведь Барьер также ограничивал поступление внутрь внешней энергии и мешал ественному смешиванию энергий в моем теле. Для поддержания и увеличения количества энергии внутри Барьера будет требоваться уничтожать кристаллы энергии и духовные ядра, что само по себе требует их добычу или покупку. По итогу этот способ звучит очень интересно, однако на практике осуществить нечто подобное смогу, только вернувшись домой и попросив у отца ресурсы со складов. В ином случае этот процесс при самостоятельных поисках ресурсов затянется надолго.
        Печать Барьера была самой простой из известных Хроном, так что именно с нее мы и начали, даже несмотря на будущие проблемы с обеспечением всего необходимого для полной реализации данной печати в моем развитии.
        Создание печати в грубом и упрощенном специально для меня виде оказалось довольно легким делом. Достаточно было сформировать контур печати на поверхности кожи, пример которой был нарисован наставником на земле с помощью обычной палки. Все же сама печать мало чем отличалась от сложного геометрического рисунка с добавлением каких-то символов до того, как с ней начинаешь работать. После того, как она будет готова, необходимо направить туда два потока: один из духовной энергии, другой - из внутренней.
        Если рассматривать более детально, то печать Барьера представляла из себя два круга, один вписанный в другой. Между кругами по окружности нанесены символы неизвестного мне языка, благо они были достаточно простыми в своем начертании, что позволило их изобразить без особых проблем. Боюсь представить, как можно было бы намучаться с ними, если бы они были какими-нибудь витиеватыми и требовалось бы каллиграфическая точность, чтобы печать сработала как надо. В таком случае на отработку одной печати уходило бы куда больше времени, чем мне бы хотелось на них тратить, но благо тут повезло по крайней мере с конкретно этой печатью.
        Еще Хрон говорил, что чем меньше в размере удасться создать печать, тем лучше. Правда, не мог объяснить почему, отговариваясь тем, что так было написано в тех текстах, что ему удалось когда-то изучить. Экспериментировать с ними у него никогда не было в планах, так что он знал лишь простейшие закономерности без более глубокого понимания.
        Саму печать за пару дней тренировок я мог воспроизвести только на своем животе с помощью принесенных наставником чернил (состав их он мне пока не раскрывал), которые легко смывались водой в случае ошибки. Только на этом участке было достаточно места, чтобы я с необходимой точностью мог с помощью тонкой кисти нарисовать печать. Ее уменьшение вело к увеличению количества ошибок. Да и помимо этого с уменьшением размера резко возрастала нагрузка и либо всю печать смывал поток энергии (уничтожая чернила при своем вливании в нее), либо он просто иссякал, осушая уже сформированные участки; это вызывало их развеивание и все требовалось начинать сначала. Эти ошибки всегда сопровождались болезненными ощущениями, так что создавать печать правильно я старался научиться как можно быстрее.
        По крайней мере теперь началось настоящее обучение, которое действительно меня увлекло.
        Глава 33
        Пока мой контроль был, откровенно говоря, плох. Хотя, если смотреть с другой стороны, то при моей ступени развития это было не так удивительно, но Хрон все же заставлял меня тренироваться, не обращая на это внимания.
        При удачной активной печати, когда это все же получалось, на меня как будто надевали тяжелый балахон. Казалось, что все ощущения притуплялись и вроде как становилось темнее. По словам учителя, это было связано с тем, что я отсекал от себя поступления внешней энергии, но чем лучше я буду воспроизводить печать, тем меньше будет проявляться этот эффект, вплоть до полного его исчезновения. Да и чем дольше я буду поддерживать Барьер, тем он станет для меня привычнее, а затем я и вовсе должен буду подогнать его под каждый изгиб моего тела, чтобы эффект от этой печати стал словно второй кожей.
        На словах может кажется просто, но предстоял еще долгий путь, чтобы добиться результата.
        В дальнейшем печать Барьера даст мне довольно сильную защиту от внезапных атак с использованием техник, но даже так он не выдержит больше одного попадания, попросту разрушившись в момент рассеивания энергии. В случае, если бы у меня еще оставалась энергия на создание нового Барьера, то в бою довольно сложно сосредоточится на воспроизведении печати, где тем более требуется точность, даже несмотря на свою простоту. Да и я слабо представляю, как во время боя буду доставать чернила и кисть, чтобы начертить новую печать.
        Но даже так это была очень перспективная возможность, ведь выдержать атаку, когда противник уже решит, что он победил и не будет ждать ответного удара, может стать решающим фактором, который дарует мне победу. Остается только научиться быстро создавать эту печать. Впрочем, во времени меня вроде особо и не ограничивали.
        Всего наставник показал после более-менее сносного усвоения одной шесть печатей. Печать Барьера, Импульса, Сигнала, Маскировки, Иллюзии и Светоча.
        Судя по простоте наименования печатей, это варианты наставника. Сильно сомневаюсь, что мастера прошлого согласились на подобное пренебрежения искуством того, как они заставляли с помощью каких-то символов и фигур изменять реальность. По крайней мере верилось слабо. Ну или вполне возможно, именно в таком виде их донесли до нашего времени в книгах и тогда это не столь удивительно.
        Каждая из печатей была по-своему уникальной и они действительно были сложнее Барьера, который я изучал первым.
        Печать Импульса позволяет высвобождать поток энергий, который вызывает разрушение техник путем смешивания всех энергий в определенном радиусе действия, последний зависит от мастерства практика. Благодаря этой печати, по сути, можно было разрушать довольно много направленных против тебя техник, если, конечно, это не мастера высокого уровня, у которых техники не собьются от создаваемых помех. Но против многих молодых практиков и, скорее всего, монстров все же этот метод будет достаточно эффективным. Научиться бы еще ее вовремя активировать и воспроизводить.
        Сигнал, в отличие от Импульса, я использовать еще долго не смогу. Все дело в том, что он в месте активации создавал что-то вроде средоточия или ядра, начинающего впитывать внешнюю энергию и концентрировать ее в одной точке, после этого в указанном направлении происходил направленный взрыв с яркими всполохами различной интенсивности и цвета. А так как я пока что смогу сформировать печать только на себе, то подобный взрыв как минимум нанесет мне повреждения. Так что перспектива не самая лучшая в текущей ситуации, но в будущем такое может пригодится либо в качестве отвлечения внимания, либо запугивания монстров.
        Маскировка - данная печать скрывала ауру от практиков на две ступени выше включительно и защищала от техник обнаружения, по сути, делая объект, к которому она была применена, единым с окружающим фоном. Полезное умение, а вот приведенный Хроном пример тренировки, когда он будет специально занижать свою ступень и искать спрятавшегося меня в лесу, а при нахождении кидаться в меня чем-нибудь болезненным, уже не так воодушевлял.
        Вот только непонятно, а будет ли данная печать эффективна против монстров, которые в поиске добыче полагаются далеко не только на зрение.
        Иллюзия - самая сложная печать. Она представляла из себя десяток геометрических фигур, пересеченных в определенной последовательности, а ведь тут и последовательность пересечения линий оказалась очень важным аспектом. При формировании печати именно поток духовной энергии должен будет следовать от одной фигуры к другой и тут нельзя будет сбиться, иначе самое лучшее, что случиться, - будет израсходована энергия в никуда, что при ее ограниченном количестве не очень хорошо. К тому же каждую фигуру сопровождали письмена и вот тут их надо повторять как можно с большей точностью. И тут тоже свою роль играло, какие символы за какими наносить, а потом запитывать энергией.
        Пока даже не представляю, когда я смогу ее изучить и изучу ли вообще, ведь даже сам рисунок печати мне не удавалось воспроизвести без ошибок, а это еще и без напитывания ее энергией и рисовании на себе.
        Древние мастера на ее основе явно могли создавать разнообразные иллюзии, по крайней мере так интуитивно становилось понятно из-за особенностей нанесения символов и последовательностей, но мне досталась лишь одна вариация. Печать, точнее ее вариация, переданная Хроном, при активации создавала зверя пятого ранга, выглядящего свирепым трехметровым крокодилом, даже на вид весившим несколько тонн, обладающим сродством с двумя стихиями: воды и земли.
        Может показаться, что это бесполезно, но были в этом и положительные моменты. После создания иллюзия начинала жить своей жизнью и реагировать на окружающую обстановку, будто в действительности была этим зверем. В основном ее задачей было как можно дольше стараться не дать врагу понять, что крокодил - всего лишь иллюзия.
        По словам Хрона, даже он сам может создавать только грубую форму данной печати и все, что он мне объяснял про ее действие, было подчеркнуто им из описания книги, так что на практике ему пока ее не довелось испытать. Вместо этого она очень хорошо подходила для отработки начертания печатей и контроля энергии, являясь своеобразным тестовым инструментом, когда при неудаче ничего ужасного попросту не происходит.
        Так что мне освоить ее в ближайшее время явно не светит.
        А вот печать Светоч как раз светит освоить, так как не так много сложностей с ее начертанием. Правда, скорее всего мой внешний вид при использовании печати будет очень странным. Она создает свет - просто расфокусированный поток света. По написанию была чуть сложнее Барьера: имела три круга с надписями и все они были заключены в квадрат.
        Все эти описания печатей, конечно, были довольно утрированным, так как тут было столько мелких нюансов, влияющих на рисунок печати, что сложно учесть их все, но в целом это были просто рисунки, несущие какой-то тайный смысл, для большинства практиков скрытый и в принципе бесполезный.
        Еще одним нюансом в обучении печатей было то, что проходили они не на самой поляне, где я больше занимался отработкой движений и медитацией. Наставник больше не желал, чтобы я разрушал то, что он так долго возводил. Для меня он создал тренировочную площадку в десяти минутах ходьбы от места проживания, посчитав, что этого будет достаточно, чтобы ничего не задеть на самой поляне, если я что-то напутаю в печатях. Такое отношение несколько настораживало, но все равно особого выбора у меня не было.
        Она представляла из себя небольшую полянку, освобожденную от деревьев и травы. Судя по отсутствию ям или остовов деревьев, все они были пересажены на новое место, а земля выровнена в целях удобства.
        В который раз поражаюсь такому показу умения Хрона, который не видит в этом ничего необычного. Интересно, а у меня когда начнет получаться что-то похожее и начнет ли вообще?
        По краю очищенной площади протекал ручей, исключающий необходимость постоянно возвращаться на обжитую территорию, чтобы утолить жажду, а еду я могу прихватить с собой. Чтобы я ненароком не повредил, как выразился наставник, «местную живность или она тебя», по краям поляны он вырастил деревянный частокол высотой в два моих роста из прочного дерева.
        И только одна секция в нем отодвигалась в сторону, да и то надо было понять, как именно нажать, чтобы ее сдвинуть. По крайней мере случайный зверь так бы точно не смог и этого в принципе было достаточно.
        Первое время пришлось привыкать к давящему ощущению стен вокруг. С учетом того, что вокруг был неизвестный лес, а я, по сути, был заперт в ограниченном пространстве, спокойствия это не сильно добавляло, но человек быстро привыкает ко всему - так говорили учителя в поместье. Да и отчасти это тоже можно было считать тренировкой, ведь не всегда есть возможность относительно безопасно заниматься тренировками, окруженным враждебной средой.
        Я периодически вспоминал о доме и думал, ищут ли меня или проклинают за позор? Наверняка весть о том, с каким результатом я закончил испытание мастера Ора, уже дошла до всех интересующихся, да и сомневаюсь, что устроивший все это Крил так бы оставил все без внимания. Такие мысли угнетали. Но я их неизменно отгонял от себя. Вот поднимусь на ступень Понимающего и тогда никто не будет смотреть на меня с презрением и скрытыми ухмылками. Возможно, тогда все вспомнят, что я не только бастард, а в первую очередь сын своего отца.
        Вот и сейчас, находясь в одиночестве на тренировочной поляне, погрузился в раздумья. Но все-таки смог собрать силу воли в кулак и отринуть грусть.
        - Я стану сильнее и докажу всем, что они были неправы! - выкрикнул я обещание в пустоту.
        Лес ответил мне шевелением листвы и ничем больше. Впрочем, я и не надеялся на какой-то знак свыше, одобряющий мое решение. Уже давно понял, что все, что я могу получить, я могу добиться только своим потом и кровью и то, что у меня появился такой, пускай и несколько странный, но все же наставник и так было подарком судьбы. Не думаю, что еще кто-то взял бы себе в ученики калеку, когда в любой деревне можно найти паренька с куда большим потенциалом на пути Возвышения.
        В первую очередь на этой выделенной для меня полянке я занялся отработкой печати Барьера, посчитав, что лучше мне добиться хотя бы от первой получившейся печати лучшего результата и хоть какого-то автоматизма создания, чем приступать к более сложным. Да когда печать истощала запасы моей духовной энергии, я занимался медитацией, погружаясь в свой внутренний мир в попытках понять, почему он выглядит именно так. В такие моменты духовная энергия восстанавливалась чуть быстрее.
        Когда только Хрон показывал мне эту печать и давал первые наставления, он сам с помощью техники ломал созданный Барьер. Вот только ему не хотелось тут находится со мной в ожидании, когда у меня сработает печать, чтобы проверять, насколько успешно я ее создал. Вместо этого старик сделал специальный шест, больше похожий на обычную дубину, выстругунную с первой попавшейся на земле сухой ветки. Точнее, таких дубинок было три - в них были запечатаны техники (Хрон наотрез отказывался рассказать, как он это сделал, ссылаясь на мою слишком низкую ступень развития и что я просто не пойму его объяснения из-за этого) с плотностью энергии, соответствующей определенному уровню культивации. От Понимающего до Разрушающего.
        Моей задачей было создавать Барьер и пытаться поддерживать его в течении десяти минут, что получалось далеко не всегда и не так хорошо, как мне бы хотелось. Если проблем с поддержанием не возникало, то я должен был взять один из шестов и ударить себя. Если барьер схлопнется, передав всю энергию в место удара и тем самым предотвратив попадание техники, то это будет положительный результат. Если я получу удар и место попадание окрасится в зеленый цвет, а именно техника окраски была заложена в шестах, то это будет означать неточность в построении барьера. Надо было добиться устойчивой защиты от первых двух шестов.
        Наверное, и так понятно, что первые дни я постоянно ходил перемазанный в зеленый цвет. Хорошо еще, что в округе больше не было ни одной живой души, чтобы высмеять такого неумеху.
        Как я уже упоминал, на каждую активацию печати Барьера тратилось довольно много духовной энергии, а она естественным образом восстанавливалась слишком долго, чтобы я мог использовать печать чаще. В промежутки между восстановлениями я использовал камни Юран, наполненные моим духом. Ведь если я их могу наполнить энергией, то и они могут ее отдавать обратно. Так я отрабатывал свой контроль над данным типом энергии, которого у меня было в какой-то мере аномально больше по сравнению с внутренней энергией и в то же время я благодаря этому запасу мог использовать печать чаще.
        Как только я дошел до такого способа ускорения тренировок, то сразу же сообщил о своем открытии Хрону. Это происходило вечером, когда я, уже истощенный от частых активаций печатей, вернулся обратно на поляну и застал наставника за вырезанием какой-то фигурки из дерева.
        - Ведь если есть возможность быстрее восполнять свою духовную энергию, то тогда печати можно использовать в бою более эффективно, как минимум из-за того, что их можно будет применять чаще, - гордый от собственной догадки, рассказал я старику о своей задумке.
        - Молодец, что смог прийти к такому решению без подсказки с моей стороны, - похвалил меня, отложив в сторону еще не оконченную заготовку. - Вот только это подходит для спокойной обстановки и в рамках боя будет довольно проблемно использовать. Да, восполнение духовной энергии за счет камней Юран более быстрый процесс, чем ее естественное восстановление. С этим спорить сложно. Вот только помимо, собственно, самой скорости есть еще нюансы, - начал объяснять Хрон. - Практик из этих камней может забрать только духовную энергию, что сам вложил в них. Если наполнением камня занимается другой человек, то его духовная энергия неизбежно содержит отблеск его воли. Это не дает возможность усвоить ее в полной мере, да еще ведь придется прилагать усилия, чтобы перебороть пускай ослабленную, но все же чужую волю, которая не хочет подчиняться кому-то иному, кроме своего хозяина.
        И последнее… - произнес старик, сделав небольшую паузу. - Обычный практик сможет поглотить лишь примерно тридцать процентов духовной энергии, заложенной в Юран, остальные семьдесят просто развеются. Так что представь, сколько надо времени на подготовку даже для участия в небольшом бою с использованием печатей, - устало произнес это Хрон. - Так что лучше учись концентрации, ученик!
        Как только я научился более-менее сносно ставить Барьер, способный выдержать удар палки с техникой уровня Понимающего, наставник разрешил практиковаться в следующей печати. Само собой, отработку печати Барьера с меня никто не снимал, так что, несмотря на успех, нагрузка только возросла.
        Следующей печатью для изучения стал Импульс. Сама печать представляла из себя ряд кругов с неизвестным мне сложным в написании символом посередине. В момент активации круги схлопывались и вызывали направленный резонанс. И это были слова наставника. Правда, сам он не мог мне объяснить, как рисунок может так меняться и что такое резонанс, что, впрочем, не мешало печати работать как заложено в ее функционале.
        Чтобы тренировать эту печать, Хрон сделал манекен с установленным внутри него ядром монстра не слишком высокого ранга. Ядро восстанавливало наложенную на манекен технику, если мне удавалось разрушить щит, очень похожий на печать Барьера, но все же здесь были отличия, которые заставляли в этом сомневаться. В любом случае техника щита закрывала всю поверхность манекена, так что особой разницы, куда бить, не имело смысла, да и слабых мест в технике я не нашел.
        В случае успешного снятия щита Импульсом манекен начинал окрашиваться в зеленый цвет, если пробить щит не удавалось, то красным. Довольно наглядно и не надо каждый раз подходить к нему поближе, чтобы понять, есть ли на манекене еще щит или нет - визуально он был полностью прозрачным и на моей стадии развития незаметным. Правда, в моем случае я мог Импульс выдавать лишь на небольшом расстоянии, буквально в паре сантиметров от себя, так что я и так бы увидел, снял ли я печатью щит или нет.
        Таким образом я занимался каждый день. Начиная с раннего утра из-за побудки от очередного кошмара, посетившего меня, до поздней ночи, когда я, истощенный от постоянного использования духовной энергии, возвращался назад.
        Больше всего времени у меня тратилось не на сами печати, которые все равно часто срывались и не срабатывали как надо. Ух, сколько я извел чернил за это время, но на удивление наставник не ворчал и исправно поставлял мне новые баночки с этой таинственной жидкостью. Нет, большую часть времени я тратил на напитку камней Юран, перейдя постепенно от менее вместительных к более темным и, соответственно, прожорливым в плане поглощения духовной энергии.
        В итоге самим печатям мне удавалось в течение дня посвятить максимум три-четыре часа, в зависимости от успехов, остальное время я тренировал контроль энергии, перемежая это тренировкой медленно растущих физических показателей, чередуя с развитием гибкости. После перехода на ступень Чувствующего тело ощущалось скованным и каким-то деревянным, так что я всеми силами старался это исправить, чтобы быть если и не на пике своих возможностей, то хотя бы на приемлемом уровне.
        Так что физические тренировки мной, несмотря на увлечение темой печатей, были не заброшены. Да и сложно представить себе практика, который не будет уделять много времени своему физическому развитию. Хотя в книгах, прочитанных дома, я читал о практиках, которые могли выглядеть совсем не презентабельно и вообще казаться запустившими свое физическое состояние, что, впрочем, им не мешало быть опасными противниками. Но не думаю, что таких людей много, ведь куда лучше чувствовать себя в здоровом физически развитом теле.
        Несколько раз в неделю мои тренировки с печатями прерывались отработкой боя с мечом против наставника. Вот только то, что выступало в качестве «меча», меня несколько смущало. Все же как ни посмотри, это больше палица, но никак не меч, но Хрон упорно именовал полутораметровый кусок слегка обработанного дерева мечом, так что мне просто пришлось смириться с этим.
        Тем более старик не давал расслабиться и я еще ни разу не выходил после тренировки, не имея десяток ушибов различной тяжести. Не знаю, кем был большую часть жизни этот человек, но вот как мечник он действительно мог мне показать очень многое. Мне же оставалось впитать и осознать всю эту мудрость.
        Да и я в самом начале своего пути. Так что время у меня еще есть, чтобы обучиться всему, что может дать Хрон.
        Интерлюдия
        - Где Гарди? - строго спросил высокий черноволосый мужчина, стоя спиной к своему собеседнику.
        Даже так от него шла такая аура силы, которая давила на любого неподготовленного человека. Обычно мужчина сдерживался, чтобы остальные не испытывали в его присутствии дискомфорта, но его не радовало, что он услышал недавно и его собеседник должен был чувствовать на себе.
        - Пару месяцев назад он должен был проходить испытание в школе мастера Ора, - поклонившись, произнес немного полноватый седовласый человек, являющийся дворецким рода Кристер.
        В его обязанности входило знать все, что происходит на территории поместья, пока глава отсутствует, но, как оказалось, он совсем упустил из виду бастарда, убедившись, что за столько лет бездействия от него не стоит ничего ждать. Да и другие дети, только недавно вступившие на путь Возвышения, доставляли столько проблем, что следить еще и за Гарди просто не было сил.
        Разумеется, такой ответ, несмотря на все почтение в голосе, не понравился главе рода и дворецкий упал на колени. Удержаться он просто бы не смог - на мужчину тяжелым саваном давила аура практика начальной ступени Созидающего.
        А ведь ему всего стоило слегка повернуться в сторону отвечающего. Яркие синие глаза Кристофа, в которых, казалось, если вглядеться, можно будет увидеть бурю, смотрели на слугу, который столько лет верой служил роду и вот впервые допустил такую оплошность.
        - Мастер Ор проводит испытание только по просьбам знати или из-за выдающегося таланта кандидата. Гарди выдающемся талантом не обладает, - ответил на это глава рода голосом, от которого веяло северными ветрами, что промораживают путников до самых костей. - Кто организовал это?
        - Я лишь слышал, как ваш сын, Крил, обсуждал получение свитка-пропуска для Гарди с вашим братом, - не смея подняться с земли, пока глава рода в не настроении, моментально ответил дворецкий.
        - Вот как? - задумчиво обронил мужчина и, кажется, давление, оказываемое на слугу, стало чуть слабее. - Где сейчас Крег?
        - В закрытом саду. Созерцает цветение Стеклянки, - добавил в конце слуга, склонившись ниже. - Как раз подошел срок для раскрытия бутонов.
        - Ударился в философию, что ли? - эти слова Кристоф сказал, уже отправляясь на территорию закрытого сада.
        Закрытым садом назывался небольшой огороженный участок на территории поместья, куда не было доступа никому кроме ограниченного круга лиц. Его достоинство и ценность была в произрастающих на его территории редких растениях, которые собирались в течение несколько столетий.
        Для большинства членов рода это было что-то вроде коллекции, которую традиционно стараются пополнять, особенно если удается найти действительно что-то интересное. А для главы семьи часть из этих уникальных растений была жизненно необходима, если он, конечно, намерен добиться успеха в том, что запланировал.
        Именно сейчас был идеальный момент подумать и отдать необходимые приказы. Начало зимы, период цветения Ложного лотоса, редчайшего растения, добытого с большим трудом и еще с большими затратами прижившееся на территории поместья. Ложный лотос распространял вокруг себя довольно специфическую духовную энергию, о пользе эффекта которой знали считанные единицы, так как это был слишком опасный секрет.
        Пока практик находился в этом поле, он мог нарушать клятвы - любые духовные запреты переставали действовать. В прошлом Ложный лотос встречался относительно часто, но многие вассалы, догадавшись о его свойствах, убивали своих сюзеренов. И по приказу императора все подобные растения были объявлены вне закона. За выращивание Освободителя, так в народе именовали растение, убивали всю семью, не жалея даже младенцев. Но до сих пор находились смельчаки, рискующие всем.
        Одним из них и являлся Кристоф, глава рода Кристер.
        - В кои-то веке решил заняться медитацией? Непохоже на тебя, - с небольшой усмешкой произнес Кристоф, подходя к круглой площадке, по центру которой сидел в позе для медитации могучий воин.
        То, что сидящий был именно воином в чистом понимании этого слова, сразу было видно по его одежде, шрамам на лице, крепкому телосложению, а главное - культивации, находящейся на пиковой стадии ступени Разрушающего. Последнего в Империи Ниар достигают лишь не больше сотни практиков в сто лет, что по праву можно считать достижением.
        - В бою я развиваюсь намного быстрее, - не восприняв тон брата за оскорбление, не открывая глаза, ответил Крег. На его скрещенных ногах лежал широкий меч, на котором было множество зарубок, говоривших о том, что это оружие повидало много битв. Это был именно тот товарищ, который никогда тебя не подведет и именно поэтому член рода Кристер его еще не заменил на что-то более подходящее. Впрочем, пока лучшего инструмента он еще не нашел. - Лучше скажи, что будешь делать с пропажей поганца?
        - Ничего, - встав сбоку от воина, легкомысленно ответил Кристоф.
        - А клятвы? - в голосе Крега появились капли удивления и только благодаря тому, что братья были довольно близки, глава рода это прекрасно расслышал.
        - За годы я научился сдерживать их при небольшом отклонении, - пояснил Кристоф. - Сейчас, перейдя на новую ступень, я могу позволить себе чуть больше вольности. Конечно, если его при мне будут убивать, не вмешаться не смогу, но когда он где-то там и мне не поступила информация, ранен он или с ним все хорошо, я могу сдерживать давление клятвы без вреда для себя.
        - Освободитель точно действует? - впервые с начала разговора раскрыв глаза, подозрительно посмотрев на цветы, густо посаженные возле круглой мощеной поляны, спросил Крег.
        - Да, никакого давления, можешь говорить свободно, - подтвердил глава рода. Все же именно ему в случае чего рисковать, так что он был даже отчасти благодарен брату за такое проявление заботы о нем.
        - Мне послать убийц за ним? - прямо задал вопрос мужчина.
        - Да, - после небольшой паузы все же согласился Кристоф. - Пусть он умрет, но выбери на эту роль кого не жалко. Когда он умрет и я об этом узнаю, буду обязан найти и покарать убийцу. С этим я ничего поделать не могу, - развел он руками, как бы извиняясь за свои ответные действия при таком исходе.
        - Жаль терять людей, - равнодушно пожал плечами воин. - Для него сойдет и кто-нибудь из наемников послабее. Не беда - подберем смертника, который не будет знать о своей роли в этом деле.
        - Мог бы и без моего разрешения решить этот вопрос, - недовольно поморщившись, произнес глава рода.
        - Решил подождать тебя, - невозмутимо ответил Крег. - Лучше уточнить у тебя, чем потом ты попадешь под влияние своих клятв. Я сам прибыл не так давно. Прошло, может, пару дней. Людей уже послал на разведку, - рублено стал говорить он, будто делал удары мечом. - По доставленной информации он, разумеется, не смог пройти испытание. Про последствия провала, думаю, тебе лучше не знать. Дальше его путь мне неизвестен, - поймав раздраженный взгляд, продолжил: - Наемники справятся, не переживай. Не мог мальчишка скрыть свой след, да так, чтобы его не нашли.
        - Нам наконец-то представился такой шанс, будет печально им не воспользоваться, - подвел итог их разговору Кристоф, вместе с братом начав смотреть за цветением Стеклянки, несмотря на свое простое название, действительно являющееся довольно красивым растением, содержащим в себе Законы Ветра.
        ВОТ И ЗАКОНЧИЛСЯ ПЕРВЫЙ ТОМ В СЕРИИ ПРО ПРИКЛЮЧЕНИЯ ГАРДИ.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к