Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Ткачев Андрей / Наследие: " №03 Путь Крови В Начале Пути " - читать онлайн

Сохранить .
Путь крови. В начале пути. Том 3 Ткачев Андре
  Наследие #3
  Бастард рода, по воле отца обучающийся вместе с другими наследниками. Ты не похож на них и тебя сторонится большинство родственников. Мало того - твой потенциал развития как практика ниже, чем у остальных. Мир боевых искусств жестокое место, а ты столь юн.
  Стоит ли противиться судьбе или отринуть путь Возвышения? Может рискнуть и пойти наперекор всему, дабы доказать, что сын достоин величия отца? Будет ли твой путь тверд, если это Путь Крови?

  ТКАЧЕВ АНДРЕЙ, ИВАН СМИРНОВ
  ПУТЬ КРОВИ. В НАЧАЛЕ ПУТИ. ТОМ 3

  Глава 67

  Впереди, в каких-то десяти метрах от меня, стоял кабан точь-в-точь как тот, с которым мне довелось вырываться из клетки, образованной огненным барьером, созданного техникой неизвестного мне наемника. Хотя вокруг и была почти та же местность, однако ситуация была совершенно другой. Теперь я был охотником, а он моей добычей.
  И в этот раз я его совершенно не боялся.
  Сам кабан в отличие от прошлого моего знакомого не стал применять каменный доспех или пытаться как-то по-другому усилить себя перед встречей с опасностью. Можно сказать, что сейчас он смотрел на меня в недоумении, явно не понимая, почему я не убегаю от него. Зверь ощущает (на его ступени развития это вполне реальная способность), что на ступень выше меня, но из-за того, что я просто стою и мое лицо не искажено ужасом, своим недалеким, не до конца сформировавшимся разумом пытается понять причину, найти ловушку и все не находит ее. Животные, идущие путем Возвышения, постепенно развивают уровень интеллекта до человеческого. Чаще всего это возникает на первой ступени средних этапов, как правило, на четвертом уровне, до этого интеллект хотя и выше, чем у обычных животных, но неполноценный.
  Так и не увидев во мне серьезного противника, но, не желая отпускать ценную дичь, которая сама пришла к нему, кабан быстро, и при этом, как будто с ленцой кинулся в мою сторону. Я видел какую скорость может развивать этот зверь и меня не обманул его маневр.
  Губы растянулись в предвкушающей улыбке, хотя у меня и пробегали мурашки, а голову посещали немного панические мысли. Это было мое испытание: мне надо было победить зверя третьего ранга, равного ступени Понимающего.
  Я его обязательно пройду.
  Прошло полтора года с момента как с помощью Налима мы с наставником переместились в Обитель Ордена Странников. Все это время я провел в непрекращающихся тренировках, правда так считал я, а по мнению наставника, большинство моих медитаций были отдыхом перед тем, что мне предстоит в дальнейшем и стоит больше уделять внимание тренировочным связкам, чем медитациям.
  Даже не хочу вспоминать это, чтобы не испортить себе настроение.
  Наставник просто не знает о существовании Элианны. Ради того чтобы это так и оставалось мне приходилось из кожи вон лезть и буквально отказаться даже от тех крох сна, которые раньше служили у меня для отдыха. Плюсом этого решения было отсутствие кошмаров, мучивших меня на протяжении многих лет, а также действительно фантастическая скорость развития. Собственно говоря, медитация в какой-то мере позволяла мне не спать довольно долго без вреда для здоровья. А уж редкие часы, которые я все-таки был вынужден спать, чтобы быть в тонусе, проносились совершенно без сновидений - настолько я был вымотан от тренировок в своем духовном мире. Правда, иногда по наставлению Элианны я все же давал волю своим кошмарам, но теперь они не были неконтролируемыми и также являлись частью тренировки.
  Я до сих пор был на срединной стадии ступени Чувствующего, но мое понимание Законов шагнуло далеко вперед и это не говоря о самом главном - техниках.
  Закон Крови сейчас был третьего уровня. Это позволяло мне формировать техники на его основе вне тела в пределах двадцати сантиметров. К тому же я стал чувствовать свое тело намного лучше. Теперь, когда мне требовалось достать или, наоборот, извлечь камни Юран, то никакой боли не было - филигранно надрезалась кожа, расходились мышцы и никакой боли, совсем. Потом оставалась применить либо технику лечения, либо технику регенерации.
  Разумеется, только Законом Крови такое не сделать, но ведь он у меня был изучен не в единственном числе.
  Закон Жизни перешел на второй уровень и благодаря сформировавшейся внутри моего тела частице Закона Воды, и этот Закон уже был аналогичного уровня.
  Множество раз за эти полтора года я сражался с различными практиками и монстрами, но все это было, к счастью или нет, не по-настоящему. Это было очень реалистично, но проходило все в моем духовном мире под руководством требовательной наставницы. Элианна очень хорошо чувствовала мое состояние и легко понимала, где я уже не могу справиться, а где мне необходимо приложить чуть больше усилий, чтобы гарантированно одолеть очередного противника.
  Тело лишь немногим уступало по развитию от своей духовной составляющей, но, благодаря непрекращающемуся прогрессу, одно неизбежно влияло на другое и повторение пройденного уже вне духовного мира позволяло мне закрепить все связки до состояния, близкого к идеальному. Дело оставалось за опытом проведения реальных схваток, что вскоре мне обеспечил наставник.
  Теперь же, уже по заданию Хрона я должен был сразиться с этим зверем и если моя победа будет чистой, то эта бесконечно безумная тренировка закончится.
  Несущийся на меня кабан не осознавал, какая сейчас большая ответственность за мою дальнейшую судьбу как минимум на ближайшие пару месяцев на его плечах, он не понимал, что встать на моем пути именно сегодня будет очень плохим решением.
  Прокрутив в голове мимолетные воспоминания тренировок и их результаты, ко мне вернулась уверенность в себе. Мысли покинула паника и осталось только предвкушение отдыха.
  Быстро сформировал в руках два кастета: один - в левой, был из дерева преобразованного и поддерживаемого благодаря Закону Жизни; второй - в правой, был на основе Закона Крови. Для их формирования использовал технику «Кровавого оружия», с помощью Элианны доработанную и для моего протеза. Не использовать вторую руку было попросту не рационально, а применять к протезу технику Закона Крови получалось не каждый раз, из-за чего от этого пришлось отказаться и придумать такой выход из ситуации.
  Когда недооценивший меня противник был в паре метров, на расстоянии, подходящем для нанесения смертельного удара, я активировал технику «Жертва». Она была очень похожа на способность моего протеза - тратилась кровь и энергия для временного увеличения физических параметров, но действовала более мягко, и я сам мог регулировать степень усиления. Это позволяло рассчитывать свои силы, чтобы в решающий момент все сделать как надо.
  Усилив себя, прыгнул прямо на противника. Уклонившись от желтоватых клыков зверя, ударил правой рукой с кастетом в твердый лоб кабана. Мне хотелось проверить, насколько я стал сильнее в реальности.
  Как и ожидалось, подобный удар в укрепленный участок тела противника не нанес ему значительного урона, лишь немного оглушил. А меня снесло в противоположную сторону, когда кабан в ответ боднул меня своей башкой.
  Это не было неожиданно, просто в голове крутились робкие надежды на большую силу удара. Или же мне просто попался более «твердолобый» противник? Впрочем, неважно. Запасной план был продуман, поэтому в полете, сделав сальто назад, я аккуратно остановил свой непредвиденный полет о ствол дерева и на несколько мгновений оказался стоящим параллельно земле, будто на меня не действовала гравитация. При касании ствола дерева мне оставалось предусмотрительно согнуть ноги в коленях и пока противник оглушен, сделать повторный прыжок, воспользовавшись созданным импульсом.
  Но наносить один и тот же удар, который не привел к желаемому результату дважды, было не совсем разумно, поэтому я прыгнул на соседнее дерево и уже оттолкнувшись от него, одновременно с этим усиливая себя «Жертвой» на максимум, нанес повторный удар, но только уже в висок кабану. В следующее мгновение я схватился левой рукой за один из клыков и забрался зверю на голову. С такой позиции своими клыками он меня достать уже не мог.
  Силы удара снова не хватило, чтобы кабан окончательно потерял ориентацию в пространстве, но донести всю серьезность своих на него претензий, похоже, получилось.
  Желая меня сбросить, кабан резко мотнул головой. Не будучи уверенным, что смогу удержаться при таких движениях и в итоге окажусь в очень невыгодном положении, прыжком переместился ближе к спине зверя. Поняв, что не добился нужного эффекта, он набрал разбег и устремился к стволу дерева перед собой.
  Мимолетно бросил взгляд на бедное дерево, от которого я отталкивался и увидел, что оно надломилось в месте столкновения - все же я отталкивался, используя внутреннюю энергию, и итоговый импульс получился достаточно сильным. Не желая проверять, что будет со мной, когда кабан, выбравший дерево покрупнее, в него с разбега врежется и, надеясь на получение им при этих действиях значительных повреждений, просто прыгнул вверх.
  Приземляясь, услышал треск древесины и увидел падающий ствол дерева, который не выдержал лобовой атаки зверя. Сам же кабан не выглядел при этом пострадавшим.
  Его морда с клыками скрывались под толстой, местами потрескавшейся, но по-прежнему держащейся броней из земли. Я и не заметил, когда он успел применить технику. Выглядел при этом зверь специфически: как будто на кабана надели старую маску, которая полностью повторяла его морду. Не успев обдумать эту мысль, был вынужден уклоняться.
  Совершив перекат влево, за ним следом еще один, смог уйти от атаки зверя. Но выполнение условий по «чистой» победе становилось с каждым мгновением все более неосуществимым. Ведь под «чистой» наставник подразумевал не получить травм, а как этого добиться, когда с каждой секундой на противнике формируется и усиливается броня, которая из земляной становится уже каменной.
  Впрочем, решение для такой, казалось бы, не самой удобной ситуации у меня имелось. Для того чтобы осуществить задуманное требовалось на несколько секунд сковать противника или хотя бы сильно замедлить.
  Поднявшись, достал из внутреннего кармана куртки пару камней Юран наполненных бессвязной информацией под завязку. Выкидывать раньше было просто жалко, а теперь они вполне могли мне пригодиться.
  Размахнувшись, бросил их, целясь в голову зверя. Камни, ударившись о каменный «шлем» не нанесли никаких повреждений, однако и не упали на землю. От удара камни Юран, рассыпавшись на мельчайшие осколки, исчезли, оставив после себя два бело-красных облака, что небольшой взвесью зависли перед кабаном.
  Вместе с броском я уже бежал в его сторону, используя все силы, так как надолго подобный трюк зверя не дезориентирует.
  Если рассмотреть, что же это за трюк, то идея казалась простой и в то же время она была сложнее. В камни Юран специальным образом помещались под завязку путаные воспоминания, и когда такой камень разбивался, оставалось облако из его мельчайших частиц. Любой попавший в это облако, если не обладал должными навыками контроля духовной энергии, без своей на то воли впитывал часть воспоминаний.
  Многое зависело от того на кого применяется подобный метод. Простого человека, не идущего путем Возвышения, доза примененная мной на кабане почти мгновенно убила бы - поток информации выжег бы мозг. А вот почти для всех практиков со ступени Чувствующего эффектом будет максимум дезориентация, на сколько - уже зависит от конкретных навыков.
  У меня было не больше десяти секунд, пока временно дезориентированный зверь не придет в норму.
  Я успел.
  Разогнавшись и запрыгнув ему на шею, левой рукой активировал печать Импульса. Эффектом стал потерявший прочность кусок защиты, теперь являющийся просто кучкой спрессованной земли без укрепления подпитывающим ее структуру Законом. Подобная броня остановила бы не вступившего на путь Возвышения, но никак не удар практика, использующего технику, предназначение которой нарушать целостность энергетических структур.
  Как только почувствовал эффект печати - немного перестроил структуру кастета, трансформируя его из состояния, предназначенного в первую очередь для дробящих ударов в рубящее.
  Было что-то завораживающее в том, как оружие в моих руках меняло свою структуру, избавляясь от укрепленных широких элементов на костяшках пальцев. Буквально мгновение спустя, это утолщение превратилось в недлинное лезвие, которое мне как раз сейчас было необходимо.
  Удар был хорош.
  С максимального размаха, насколько вообще это было возможно в текущем положении, концентрируя все имеющиеся силы в одном действии и, направив дополнительную энергию на увеличение рубящей кромки кровавого оружия, мне удалось с первого же удара перебить хребет зверю. Ноги кабана подкосились, и он рухнул на землю, но я сумел удержаться на его шее.
  Потребовалось еще три повторения, чтобы жизнь покинула его тело, и теперь я стоял на полуобезглавленной туше, с гордостью обозревая окрестности. Я смог. Я сделал это. В одиночку убил зверя на ступень выше. Да, это не то же самое, что убить полностью разумного практика аналогичной ступени, но раньше мне даже в голову не могло прийти, что я смогу сотворить ТАКОЕ. Тем более с теми трудностями, которые мне приходилось преодолевать, чтобы стать сильнее.
  - Поздравляю, это было интересное… зрелище, - рядом со мной появился, как всегда неслышно Хрон, медленно аплодируя моему выступлению.
  Спрыгнув на землю и постаравшись скрыть усталость, появившуюся от интенсивного применения техники Жертвы, поклонился наставнику.
  - Благодарю, - сделав небольшую паузу, все же продолжил: - надеюсь, я прошел испытание.
  - Да, теперь ты можешь покинуть Обитель. А я могу дать тебе ответы на часть интересующих тебя вопросов. Пока разделай эту тушу, - легкий взмах руки в сторону поверженного кабана. - Я установил барьер. После за едой и поговорим о том, что будет ждать тебя дальше, Гарди.

  Глава 68

  Как правильно разделывать тех или иных зверей, чтобы ингредиенты при этом не потеряли в своем качестве, я уже знал по не самому приятному опыту. Нет ничего приятного в том, чтобы разделывать мертвое существо, которое совсем недавно спокойно жило своей жизнью и могло еще прожить достаточно долго, если бы на его пути не оказался охотник.
  Так что пару раз наставник приносил местных зверей и показывал, что и как следует делать. Какие части представляют наибольшую ценность у торговцев, а какие не будут стоить затраченных на их правильное извлечение и сохранение усилий. Тут даже проблема не столько чтобы добыть части тел зверя с должным старанием, сколько успеть дотащить этот трофей до города до того, как он станет портиться. Были и на это свои придумки, но стоили они слишком дорого, чтобы в самом начале своего пути пользоваться такой поблажкой.
  Первым делом извлек ядро, представляющее из себя круглый шар размером с небольшой орех. По сути, это было самое ценное, что можно было достать из любого зверя, идущего путем Возвышения.
  У данного вида оно находилось в груди недалеко от сердца, при извлечении шкуру совсем не жалел. Она вся пропитана Законом Земли и без понимания этого Закона, да и без нужной сноровки просто нет возможности ее правильно снять. И даже если я попытаюсь, то у меня получатся лишь отдельные куски, а не полноценная шкура - такое даже не продашь.
  Для того чтобы добраться до ядра использовал технику Кровавого Оружия, в этот раз придав своей крови форму длинного кинжала.
  Весь перепачкался кровью и порядком устал, еще не до конца отойдя от боя, поэтому решил сделать небольшой перерыв. Тем более рядом никого помимо нас не ощущалось, так что при должном уровне везения мне действительно удастся передохнуть. Правда и расслабляться полностью нельзя не только из-за того, что я находился в лесу, где полно разной живности, но и из-за нахождения рядом Хрона, который в любой момент мог начать новую проверку, не предупреждая об этом.
  Ручья поблизости не было, но мне, чтобы очиститься при наличии энергии такие мелочи были уже не столь важны. Чужая кровь, повинуясь моему желанию, просто стекла с меня, а после, используя частицы Закона Воды, убрал мелкую грязь и пот с себя.
  Данный Закон мне подчинялся не так хорошо, как основной, но второго уровня хватало для воздействия на себя в пределах нескольких миллиметров. Правда, на несколько мгновений ощущал себя, будто вошел в мокрую взвесь, созданную густым туманом, но постепенно это ощущение пропадало.
  Подойдя к наставнику, который уже жарил мясо кабана на костре, расположился рядом на старом поваленном дереве. Хрон даже не пожалел шкуры, видимо, достал ее из пространственного кармана. Она сейчас была наброшена на ствол дерева, и в итоге получилось мягкое и довольно удобное место для отдыха.
  - Ответы на какие вопросы ты хотел бы услышать? - спросил старик, вороша тростинкой угли в костре.
  - Если честно, таких много… - в этот момент я, как и Хрон, наблюдал за языками пламени, которые слегка, словно робея, облизывали большие куски мяса нанизанные на металлические спицы. Хрон пошевелил тростинкой, и пламя стало намного жарче. Мясо животных, идущих путем Возвышения, становилось намного устойчивее к такого рода «повреждениям» и спалить его было довольно сложно. Да, готовка из мяса зверей это тоже в своем роде искусство. - Думаю, самым главным вопросом будет: зачем все это? Для каких целей вкладывать в меня такое большое количество ресурсов? Я уже не совсем тот наивный ребенок, - на этих словах я постарался не обращать внимания на усмешку, возникшую на лице наставника, - каким был раньше и понимаю, что стал тем, кем есть и приобрел силы только благодаря огромному вкладу в мое развитие. Да за продажу всех этих ресурсов можно купить пожизненные услуги от некоторых некрупных сект. Так зачем же все это?
  - Начнем с того, что не все так как ты описываешь, - посмотрел на меня Хрон, отвлекаясь от своего занятия. - Многим можно дать возможность Возвыситься, во всех смыслах, но не каждому по силам воспользоваться предоставленным им шансом, - сделав небольшую паузу, он продолжил: - Ты смог, хотя пока еще и находишься лишь в начале пути, но первые шаги сделаны тобой уверенно. А отвечая на твой вопрос… Я стар, может, внешне это незаметно, но я уже очень долго живу, - я с волнением посмотрел на Хрона, так как мне показалось, что за этими словами что-то скрывается. Заметив это, наставник улыбнулся и продолжил: - Не переживай, умирать в ближайшие годы точно не собираюсь, но мои враги желают иного, - в этот раз пауза была несколько большей, чем обычно, будто наставник собирался с мыслями и я не решился прервать его своим вопросом. - В тот день, когда мы с тобой встретились в первый раз… это не было случайностью, - признался Хрон. - Мой старый друг направил мне весточку, что есть один интересный парень и предложил мне присмотреться к нему. Им, как несложно догадаться, был ты. В этот момент я давно жил уединенно в
горах, лишь изредка встречаясь с призраками прошлого. На той поляне, где ты проходил начальные этапы своего обучения, я не просто жил, а скрывался от своих врагов и планировал так делать до самой смерти. И когда увидел тебя, сломленного и обреченного на незавидную судьбу, я увидел в тебе себя. Человека, у которого нет возможности отомстить, человека, спрятавшегося в берлоге своего сознания и неготового действовать. Тогда и принял решение дать шанс тебе, а потом дать шанс себе. По этому вопросу пока могу сказать лишь это. Для остального ты пока не готов.
  - Мне надо будет взять на себя вашу месть? - слишком сильно акцентировался на врагах и мести учитель голосом в своей речи, да и от меня не укрылись гневные искры в глазах, когда он упомянул врагов. Так что я не мог трактовать это иначе.
  - Пока рано об этом говорить, - покачал головой Хрон. - Твоя воля крепка, я верю, что ты сможешь добиться многого, но развивать эту тему сейчас равносильно тому, как стрелять из катапульты по недостроенной стене, разбить может и не разобьет, но тем не менее целостность фундамента будет нарушена. Тем более сложно будет избежать повреждений в городе, которые эта стена должна защищать.
  Мне ничего не оставалось как пока оставить эту тему. Особого выбора у меня все равно не было, способов переубедить Хрона в том, что я уже могу быть готовым, чтобы мне поручили более ответственные задания - я не знал. Наставник всегда был сам себе на уме и не так часто мои предположения совпадали с тем, что он делал в дальнейшем.
  - Что касается Ордена Странников, - начал говорить я. - Я, не задумываясь, вступил в него, принял обеты, получил за них прибавку к параметрам, пользуюсь знаниями и ресурсами Ордена, но при этом до сих пор не понимаю, чем мне предстоит отплатить за это. Хотя не поднимал эту тему раньше, но ваши слова о том, что достаточно следовать обетам, звучат не очень правдоподобно.
  - Это уже более, чем просто вопрос, - хмыкнул Хрон. - На самом деле так и есть - нужно просто следовать обетам, во всяком случае, в таких покинутых обителях как эта, за которой ты закреплен. Все будет так, пока ты не встретишься с другими членами Ордена либо его врагами. Что в нашем регионе очень маловероятно, да, и если честно, во всей империи Ниар довольно мало представительств ковенантов. Так что сомнительно, что в ближайший десяток лет тебе это грозит.
  - Вы так и не ответили, - слегка нахмурился я, недовольно посмотрев на наставника. - Что мне надо будет делать, когда от меня все же потребуется отплатить за то, что я нахожусь в Ордене. Тем более, когда есть другие ковенанты.
  - Убивать врагов и защищать других членов Ордена, - пожал плечами старик, будто это было само собой разумеющимся. - Если встретишь врагов и тебе потребуется помощь - ты можешь обратиться за ней, но в таком случае придется расплачиваться, оплачивая затраченные на твое спасение ресурсы. Пока ты еще, скажем так, в статусе ученика и за все плачу я, но в дальнейшем ситуация станет иной. Также если захочешь совершенствоваться в академии Ордена, то там будут свои требования.
  - Академия как в столице? - удивился я.
  Мне казалось, что Орден Странников - не то общество, которое стремится раскрыть свое существование миру. Тут же целая академия, о которой мне никто до этого не говорил.
  - Да, как раньше и обсуждали, я планирую направить тебя в академию Леран, расположенную в столице империи, - наконец-то поделился своими дальнейшими планами на меня учитель. - Это как раз и связано с тем, что в таком случае ты будешь более свободный, чем переходя полностью на службу Ордену. В ином случае у тебя будет меньше возможности действовать самостоятельно, пока ты не докажешь, что заслуживаешь этого.
  - Звучит так, как будто мое вступление в Орден было лишь ширмой и на самом деле вы сами недолюбливаете его? - подобный вопрос задавал, волнуясь, все-таки слишком крамольный подтекст он мог вскрыть, но сейчас настало время подобных вопросов.
  Хмыкнув, наставник ответил:
  - Я поддерживаю суть Ордена, - поднял он указательный палец. - То каким он был и, по моему мнению, должен быть, но не то каким стал спустя время. Это уже так же частично относится к твоему первому вопросу.
  - Будут ли какие-нибудь цели от вас на время моего свободного путешествия? Я же правильно понимаю, что скоро мне надо будет отправиться в путь?
  - Да. Живи и усваивай мир, больше ничего, - хмыкнул Хрон. - Тебе надо получить как можно больше впечатлений, полноценно узнать окружающий мир. Это позволит укрепить волю - основную составляющую твоего фундамента на текущий момент. Возвращайся через два года, - отдал он мне следующее распоряжение. - Оставшегося времени хватит на прорыв к конечной стадии твоей текущей ступени, с такими показателями ты сможешь поступить в академию и показать более-менее приемлемый результат, чтобы не быть там на последних ролях.
  Академия, да. После того как прорвался к срединной стадии, Хрон пару раз упоминал о том, что для полноценного развития недостаточно одного учителя и требуется получить от имеющихся возможностей максимум. И такой возможностью была столичная академия.
  С одной стороны, я уже столького добился, что могу повернуть назад и зайти домой с гордо поднятой головой - все же мой прогресс был достаточно большим, чтобы уже не быть на прежних позициях в роду. Но с другой - кем я буду там? Самое лучшее, что меня ждет - это участие в турнире города вместе с местными гениями за право быть избранным в кандидаты в академию или заведение попроще, если я не смогу пройти отбора. Так зачем возвращаться, если путь все равно меня приведет в столицу. Во всяком случае, на меньшее я уже не согласен. Не после того сколько мне пришлось приложить усилий, чтобы достичь нынешнего этапа развития на пути Возвышения.
  Как говорил Хрон, верь в худший результат, но стремись к лучшему.
  Поев и поговорив с наставником о всяких мелочах, время пролетело незаметно и, чтобы мне успеть в Креон до закрытия ворот, нужно было поторапливаться. Старику-то хорошо, он обладает техникой шагов, которая позволяет ему быстро преодолевать большие расстояния, я же пока, по его словам, к подобному не был готов.
  Пока шла неспешная беседа, в которой темы были не столь важны, как до этого, делал пару подходов к туше кабана, в основном ограничился извлечением лучших частей мяса и забрал пару клыков на память о первой чистой победе. Как-никак раньше я даже подумать не мог, что смогу завалить подобного зверя, а вот сейчас собираю с него трофеи.
  Хрон передал мне сумку с нужными в походной жизни мелочами и небольшое количество финансов на первое время. Зарабатывать я планировал в качестве наемника, тем более что уже успел себя попробовать в этом качестве и не был совсем уж зеленым новичком, хотя и опытным меня еще слишком рано называть. Зимион должен был помочь уладить вопрос с моим длительным отсутствием в гильдии, чтобы у наемников не возникло лишних вопросов и меня не лишили положенного статуса. Последний позволяет мне действовать более свободно во многих ситуациях, просто называясь членом гильдии, что, по словам наставника, должно снимать у заинтересованных часть вопросов.
  Постояли недолго, смотря на затухающие угли, и, не прощаясь, пошли в разные стороны. Наставник должен был вернуться в Обитель, а мой путь лежал в город. Навстречу новой, по-настоящему самостоятельной жизни.
  Наконец-то.

  Глава 69

  По лесу я шел легко, за время отдыха у костра силы вернулись в норму. К тому же мясо кабана третьего ранга значительно ускоряло восстановление энергии, а ее уже можно было пустить на технику Регенерации. Данная техника никак не могла вернуть мне руку (слишком еще слабой она была для подобного), но для восполнения потраченной крови подходила идеально, чем я, собственно говоря, и пользовался.
  На мне взамен испорченной одежды был кожаный костюм синего цвета, благодаря умелой обработке внешне и по удобству он был как тканевый, тем не менее изнашивался намного дольше и выступал какой-никакой защитой, да и сама кожа была со зверя второго ранга, что делало ее намного удобнее в применении.
  Белый костюм, когда покидал дворец госпожи Рирацу, а по другому ее жилище язык не поворачивался назвать, у меня никто не забрал. Этому я был очень рад, но недолго, так как буквально через полгода тренировок под руководством наставника и прорыва на следующую стадию довольно сильно подрос, да и мышечной массы набрал, так что никак не мог влезть в него. Пришлось оставить в Обители, можно было бы и выкинуть, но тут ситуация как с не особо нужными мне клыками - важны как память. Да и воспоминания о целительнице позволяли мне напомнить, что в моей жизни были и светлые моменты, пусть не все так однозначно с ними было впоследствии.
  Даже Элианна говорила, что талантливые практики редко умирают от старости, а удачливые могут жить очень долго. Мне, разумеется, хотелось причислять себя и к талантливым, и к удачливым.
  Чтобы не потерять себя в долгой жизни, нужно с самого начала приучить себя не разбрасываться воспоминаниями. Не помня, кем ты был, можно потерять себя настоящего. В некоторых ситуациях это может закончиться довольно страшной участью, когда изначальная суть практика необратимо искажается и даже его семья больше не может в нем увидеть прежнего родственника.
  Уже привычно я прихватил с собой маску, которую надел после прощания с наставником. Ее основа была все той же с какой я первый раз попал в Креон. Только теперь никто не подумает про меня ничего дурного из-за наличия на ней символа одного из эльфийских прародителей. Я до сих пор не до конца понимал зачем Хрон дал мне именно такую маску, но он также не был против того, чтобы я ходил в другой.
  Нынешняя моя маска была полностью красная лишь с двумя полосами под глазами справа зеленая, слева синяя. Данным рисунком я сам для себя показывал понимание Законов и их приоритет. Также с внутренней стороны по окантовке были вшиты небольшие камни Юран, но в большом количестве. Благодаря этому, у меня был дополнительный источник духовной энергии - все-таки печати до сих пор были ключевым элементом в моей боевой системе, несмотря на куда большее, чем в начале количество выученных техник.
  Не надевал ее полтора года (не было такой необходимости), но никаких неудобств в маске не чувствовал да и в какой-то мере закрывать лицо мне было даже комфортно. Мне казалось, что таким образом люди будут судить обо мне по моим поступкам и достижениям, а не потому, что я принадлежу роду Кристер.
  Особого иного смысла ее носить так-то не было, так как убийцы меня найдут и так, а скрываться от тех, кто может меня узнать и опорочить имя рода Кристер, было слишком незначительным поводом. По сути, уж в этом плане мне надо быть честным с самим собой: я все еще ребенок, а значит, и отношение ко мне людей будет соответствующим. В то же время, за те месяцы, прошедшие с момента моего ухода из поместья, я сильно изменился внешне и, наверное, меня вот так сразу сможет узнать лишь небольшое количество людей.
  На входе в Креон была небольшая очередь. Интересно, а бывает ситуация, когда ее вообще нет, ну или хотя бы она минимальна?
  Простоял я в ней минут пятнадцать, пока ждал, от нечего делать всматривался в лица торговцев и стражи, вспоминая, как весело с наставником мы проходили в город первый раз. Благодаря тому, что людей было немного, мой черед проходить в город наступил относительно быстро.
  Я подошел к молодому напыщенному стражнику, каково же было мое удивление, когда узнал в нем того самого, кто так дерзко разговаривал с наставником и в итоге напал на нас, чем вызвал целую череду событий. Он, видимо, тоже что-то почувствовал, так как насторожился, рассматривая мою маску, и когда я показал жетон принадлежности к гильдии наемников, он немного вздрогнул, осматриваясь.
  Похоже, по итогу произошедшего, стражник стал более осмотрительным после своих не совсем корректных действий. Не то чтобы наемников в масках было немного, они все же порой встречались. Тут преследовались разные причины, но это не суть важно. И все же знакомый мне стражник, видимо, решил на всякий случай опасаться всех приходящих в масках, ведь никогда не знаешь, кто именно за ней скрывается.
  Процесс прохода через врата не занял много времени - стражник с максимальной расторопностью проверил меня камнем. Скорее всего, в него каким-то образом встроен сканирующий массив, так что как только камень показал, что ничего запрещенного при мне нет - меня отпустили.
  Конечно, странно, что теперь проверяют всех входящих дополнительно ручным массивом, да и в прошлый раз, насколько я помню, ничего такого не делали, даже во время больших караванов. Возможно, за время моего отсутствия выявили пару контрабандистов и поэтому решили усилить меры проверки.
  Попав в город, я в первую очередь огляделся по сторонам. А я ведь и, правда, почти забыл, как он выглядел за надежными стенами, защищающими жителей от опасностей внешнего мира. Меня накрыла волна воспоминаний. Для других полтора года не такой уж большой срок, но для меня все те события, произошедшие здесь, были уже очень давно. Идя по знакомым улицам, проходя мимо рыночных площадей, я получал удовольствие от приятных воспоминаний. Так и добрался до гостиницы, где жил вместе с телохранителем, казалось бы, совсем недавно и все же прошло много времени.
  Подойдя к зданию, увидел вывеску с названием «Вечный Странник», немного зависнув из-за этого. Только сейчас понял, что пока жил в этом месте так и не удосужился узнать название заведения, а вывески раньше не было. Или же просто я ее не замечал: забот однако в тот период моей жизни хватало.
  Неожиданное совпадение… Как не остановиться в заведении с таким названием, когда состоишь в Ордене Странников? Может, его основал один из членов ордена? Улыбнувшись своим мыслям, направился договариваться с владельцем о комнате.
  Хозяина не было, зато его место занимала симпатичная молодая девушка. На ней было ярко синее платье, которое не сочетается с модой Креона, все-таки здесь среди местных преобладали зеленые и коричневые цвета. Хотя, может, это новое веяние и все наоборот - синий является шиком? Я был слишком далек от таких нюансов, чтобы улавливать их вот так, с наскока, да и ни к чему мне все это было: следить за модой и следовать ей.
  - Добрый день. Желаете остановиться у нас? - сначала, увидев мою маску, она немного засмотрелась на нее, но быстро взяла себя в руки и с хоть профессиональной, но все же наигранной улыбкой обратилась ко мне.
  - Да, комнату на два дня, - вежливо кивнул я ей.
  - Полтора серебряных за ночь. С вас три серебряных, - в сравнении с последним разом цены повысились. И что-то дама какая-то неприветливая, даже не предложила еды. Неважно, обсужу этот момент с Дверью - надеюсь, он сейчас в городе и не откажется помочь своему бывшему «работодателю». Передавая оплату, решил сразу уточнить, не тут ли он сейчас проживает.
  - Подскажите, а наемник по прозвищу «Дверь» сейчас не снимает комнату в вашем заведении?
  - «Дверь»? - недоуменно посмотрела на меня она. - Эм-м, молодой практик точно уверен в подобном наименовании? Никогда не слышала о таком, - отрицательно покачала головой девушка.
  - Понятно, - коротко ответил я.
  Странно. Возможно, конечно, что она новенькая и просто его не знает, но мне казалось он довольно известен в Креоне, во всяком случае среди женской части населения. Все же, несмотря на свое дурацкое прозвище, мужчина был вполне неплохо сложен, да и за время нашей совместной работы он достаточно много времени уделял женщинам, и те отвечали ему, как мне кажется, искренней взаимностью.
  Мне был выдан ключ от комнаты. Зайдя в неё, увидел небольшое помещение с одной кроватью и тумбочкой, это все, что тут было, отсутствовал даже стул, не говоря уже о столе. Аскетично, но за время нахождения в Обители и не к такому привыкнешь.
  - М-да, раньше тут было определенно лучше, - произнеся эти слова, решил остаться тут до утра, а уже после сходить в гильдию, чтобы случайно не найти неприятностей в ночное время.
  Да и полноценный сон я все ж таки заслужил, а то давненько его не «практиковал». Усмехнувшись своим мыслям и отношению к такой, казалось бы, простой вещи как сон, подошел к двери и привязал веревку к ручке и торчащему, так кстати рядом, крючку. Веревка была пропитана моей кровью и если ее перережут или разорвут, да и если просто коснутся, то я почувствую и буду готов к атаке. С окном ничего такого делать не пришлось в связи с его отсутствием.
  Да уж, обстановочка так себе.
  Приняв минимальные меры предосторожности, завалился на кровать, которая оказалась на удивление хорошей и даже не скрипнула подо мной, а матрас был довольно мягким, так что я быстро провалился в сон.
  Я уже не боялся кошмаров, как раньше. Элиана до сих пор не рассказала, почему именно я их вижу, но объяснила, как к ним относиться, чтобы не только перестать страдать, но и начать получать полезную информацию. Все же во время моих кошмаров я часто видел сражения, а моя духовная наставница намекала, что с этим не все так просто и лучше не стараться вырваться из очередного кошмара, а попытаться его запомнить.
  Полгода практики в этом направлении все-таки были проведены не зря. Теперь сон для меня, если у меня еще остаются силы после тренировки, делится на две части: когда я действительно полностью расслаблен и сплю, восстанавливая свои собственные силы, и даю разуму отдых, и когда я нахожусь в своих кошмарах. Вот только в последних теперь одновременно являюсь и участником, и зрителем. Раньше это было не совсем осознано, но со временем, кажется, выходит все лучше и лучше.
  Кошмар, как всегда, начался с туманной дымки, в которой очень сложно разглядеть хоть что-то, но постепенно, будто погружаясь все глубже, я начинал видеть все больше деталей. В какой-то момент дымка резко отступила, и я смог оглядеться.
  Под ногами располагалось долина с золотым храмом в центре. С той точки, откуда я его сейчас видел, он казался не столь большим и величественным, но чувствовалось, что это впечатление обманчиво, просто сейчас мы находимся на горном пике сильно выше его.
  И да, здесь я был не один.
  Практик, пропорциями тела похожий на человека, но выглядящий как натуральная прямоходящая ящерица, обращаясь ко мне, произнес:
  - Господин, все готово, - в его голосе слышится предвкушение. Длинный язык существа скользнул между острых зубов, облизнув один из клыков.
  - Ты действительно это сделаешь? Боги не простят подобное и очень скоро покарают тебя, - еще одно существо обратилось ко мне. - Может, не стоило их злить?
  В этот момент ментальным усилием перенес вектор восприятия действительности, увидев «себя» и близлежащих существ со стороны.
  Раньше я даже не мог подумать о чем-то подобном, но осторожные и не всегда понятные подсказки Элианны позволили расширить мои возможности во время этих эпизодов, да и чем больше я во всем этом разбирался, тем более полными они становились. После кошмара в моей памяти оставалось куда больше деталей, пусть и до полного запоминания пока было далеко, но это уже что-то.
  Тот, кто хотел остановить «меня», выглядел как человек, недавно искупавшийся в жидком золоте. Причем создавалось такое впечатление, что его окунули в чан с расплавленным золотом, а потом так же быстро достали. В целом человеческие черты вполне угадывались, но все было смазано, а где-то, наоборот, можно было разглядеть наросты, которых не должно было быть. Даже не представляю, каково сейчас было этому существу.
  Говоривший не был связан, но чувствовалось что он испытывает ко «мне» не самые дружелюбные чувства. И все же атаковать меня он не пытался, да и не факт, что в нынешнем состоянии он вообще мог двигаться без причинения себе новой порции боли.
  Я же в данный момент был представлен в виде статного воина в кожаных одеждах, подходящих все же больше наемнику, чем солдату. Длинные черные волосы и голубые глаза, да и в сумме одежда выделялись своей стандартностью среди остальных представленных существ. Из необычного у «меня» были рога, бликующие красным светом, по ним пробегали черные пульсирующие линии.
  Одновременно с этим в голове возникло понимание - это плохой признак, означающий серьезные повреждения души.
  - Предупреждения, угрозы, обещания покарать - как это все знакомо, - насмешливо покачал я головой, смерив существо передо мной презрительным взглядом. - Я выжил на испытании Ритуала Богов, что мне их кары?! Они и так пытались и по-прежнему пытаются меня убить. Запускай массив, - отдал приказ «я» явно обращаясь к ящероликому.
  После этих слов из отвесных горных склонов начали вырываться черные лианы и опутывать собой храм. Их количество все возрастало, постепенно скрывая здание от наших глаз. После полного сокрытия видимой части храма натяжение лиан выросло, и сформированная ими огромная клетка начала сжиматься.
  - Ты глупец, раз решился на такое и раз ты еще жив, я принесу свою жизнь и душу в жертву. Ты… - золотой-человек с жаром выговаривающий угрозы был грубо прерван «мной».
  - Быстрее, да-да не смотри на меня так, - хмыкнул я под недовольный взгляд моего собеседника. - Выслушивать очередные бредни я не готов, хочешь выслужиться перед хозяевами, так делай это быстро.
  Больше не пытаясь что-либо произнести, по всей видимости, служитель храма или кто-то из приближенных к этой должности, перешел к действиям. Его кожа из золотой превратилась в серую, глаза налились синевой, тело начало наполняться силой. От такой подпитки мышцы стали раздуваться, а одежда рваться. Да и сама кожа покрылась сетью трещин проявляя в них синие прожилки.
  Наблюдая подобное зрелище, кроме любопытства мне пришло понимание: золотой он был не от пыток, а потому что это его родной цвет кожи, только подвергшийся какому-то воздействию, из-за чего собственно и возник столь внешне отталкивающий эффект.
  За всем этим с полуулыбкой наблюдал не только «я», но и ящеролицый. В этих взглядах не было страха, лишь предвкушение. Будто все происходящее с пленником было ожидаемо.
  После того как метаморфоза завершилась, теперь уже не золотой, а сероликий попытался ударить «меня». В момент атаки его губы исказились в ухмылке, и, кажется, он даже начал произносить речь, предполагая, что первым же ударом убьет, ну или хотя бы смертельно ранит (должен же я был выслушать, что он там хочет сказать) своего недруга. Однако стоило ему приблизиться ближе, чем на метр, как из кольца на «моем» пальце вырвался луч света. Он встретился с таким же, ударившим с небес. Служитель храма оказался в коконе, который сразу, как и черные лианы недавно, начал сдавливать попавшегося в него неудачника.
  - Видишь ли, какой нюанс, многие боги хотят меня убить, но у нас, можно сказать, существует соглашение на этот счет, - ехидно улыбнулся я, смотря на то, как мой противник корчится на земле. В данный момент я явно был доволен тем, что он все же посмел на меня напасть и тем самым развязал мне руки. - Ты же, использовав заемную силу бога без его ведома, попытался напасть на меня, - подробно описывал я произошедшее, наслаждаясь моментом. - В соглашении подобное запрещено и по результату этой атаки твоя душа послужит для меня хорошим лекарством.
  Плоть нападавшего сминалась под все продолжающим действовать давлением. В какой-то момент воздействие стало настолько сильным, что мой противник перестал подавать признаки жизни. В итоге все его тело обратилось в прах, который спустя мгновение, небольшим золотисто-белым шаром впитался в кольцо.
  В этот момент я смотрел на происходящее со стороны, а не от первого лица и заметил, как на голове того, от чьего лица я вижу кошмары, на рогах стало меньше черных линий.
  - Люблю глупцов, ими так легко манипулировать, - сказал я-он в пустоту, двинувшись вперед.

  Глава 70

  Вот так очередное сновидение, собственно говоря, и завершилось. В этот раз особых знаний получить не удалось, но посмотреть на столь масштабное действие, как разрушение храма было интересно. Да и то, что я успел вспомнить большую часть из того, что удалось увидеть, тоже говорило о большом прогрессе в этом направлении. Жаль только, пока было непонятно, а все ли я видел, и не было ли во время сна еще каких-то необычных эпизодов, которые мне не удалось удержать в памяти. Слишком это сложный был вопрос, чтобы ответить на него с уверенностью.
  Пробуждение не принесло никаких сюрпризов - никто не пытался меня побеспокоить, да и никакой опасности я рядом с собой тоже не ощущал.
  Сразу с утра не стал идти, как раньше, на тренировочную площадку таверны. Надо также выяснить - точно ли тот же человек владеет ею сейчас, а то работница, не знающая друга хозяина, это возможно, но странно.
  Сев на кровати в позу удобную для медитации, достал из мешочка, висящего на шее хранящиеся там предметы. Это был кристалл-подарок отца и знак принадлежности к ковенанту.
  Первый напоминал мне о родном доме, так что, просто полюбовавшись на отблески внутри кристалла при попадании на его грани лучей солнца, вернул кристалл в экранирующий мешочек. Все равно раньше ступени Понимающего, я не смогу с ним ничего сделать.
  Символ Ордена же мне был необходим для небольшой медитации. Прогоняя свою энергии через него, можно было успокоить ее течение внутри себя и быстрее войти в тонус. Такой вот небольшой бонус от, казалось бы, не особо полезной, на первый взгляд вещи.
  Хоть повреждений вчера не получил, но опять же лишним не будет, тем более так все равно укрепляются энергетические каналы, да и от застоя энергии в узких местах легко можно было избавиться. Хрон советовал делать так почаще - подобное благотворно сказывается на энергетическом каркасе практика. В то же время, чем лучше чувствуешь свою энергию, тем легче ею управлять.
  Пока занимался этим, невольно вернулся воспоминаниями к моменту полуторагодовалой давности, когда только в полной мере поселился в Обители и получил этот знак.

  ***

  После возвращения в обитель первые дни я проводил в библиотеке. Меня, наконец, научили пользоваться Массивом Выбора, который находился в этом помещении и дальше я экспериментировал в разных запросах.
  Если говорить честно, то от меня поначалу было довольно много глупых запросов. Мое поведение можно было назвать даже непочтительным, так как я, по правде говоря, позволял себе играть с артефактом. Допустим, пытался максимально четко представить себе способ изменения цвета кожи или тому подобные шутливые техники, а потом ждал - найдет Массив Выбора что-нибудь или нет. И, как ни странно, большинство подобных запросов выдавали положительный результат.
  Вот только иногда результат такого запроса был довольно непредсказуемым. Например, на мысли об изменении цвета кожи, по мнению артефакта, созданного неизвестным мне мастером-заклинателем, так же подходили такие техники как «Вулканическая Купель», в которой, попавших в нее, зажаривало почти мгновенно, и их кожа становилась черной, словно обугленная. Не самая приятная жизнь ждала бы практика, если бы он попал под такую технику. Или, допустим, техника «Бунт Крови» - одна из немногих техник, имеющаяся в обители и основанная на Законе Крови. Она нарушает циркуляцию крови и заставляет ее просачиваться за пределы кожи от чего оная становится красной.
  Тем не менее я не только развлекался, но и обдумывал какие техники мне больше всего пригодятся в будущем. Конечно, итоговый выбор будет за учителем, но если есть возможность повлиять на это, то глупо отказываться. Тем более в библиотеке Обители оказалось такое большое разнообразие различных техник, что просто пройти мимо них и хотя бы не ознакомиться я не мог.
  Также не забыл о своем желании разобраться с умением «Родная Материя». Не будь этой информации в Бергисе, я, может, и забыл бы об этом пока что бесполезном умении, но благодаря просмотру своих характеристик и уже полученных техник можно было ориентироваться насчет собственных возможностей.
  Самой техники с таким эффектом, как описанная в Бергисе «Родная Материя» не нашлось, но в одном кристалле была информация о ней. Сам кристалл относился к категории информационных, где часто выносят какую-то общую информацию без детальной конкретики. Уже отталкиваясь от общих списков, можно было уточнить свой запрос, чтобы Массив Выбора выдал более удачные варианты. В найденном мной кристалле было представлено описание большого количества техник на основе Закона Земли. Как минимум благодаря таким описаниям я по внешним признакам применения техники мог бы попробовать предсказать, что будет дальше, а значит, повышаются мои шансы увернуться от подобного рода атаки.
  Мне же еще интересно было узнать, а на что вообще способны практики, выбравшие этот Закон в качестве основы для своего боевого стиля.
  Из того что понял, в организме культиваторов высоких ступеней, практикующих в основе собственного стиля Закон Земли, за время их жизни и ради собственного усиления увеличивается концентрация определенного металла или породы. Практик специально может покрыть свои кости или изменить их структуру изнутри, сделав таким образом их стальными или серебряными. На этом изменения не ограничивались, просто эти два были самыми распространенными среди техник в Обители, да и сам состав мог быть различным в зависимости от того, к какому стилю ведет все это или какую технику изучают в конкретном роду.
  Внесение таких изменений в собственный организм позволяет увеличить сродство с Законом и усилить техники, использующие конкретный материал. Сама же техника «Родная Материя» позволяет чувствовать «родные» культиватору минералы и относится к бытовым, небоевым техникам.
  Полезна она была в первую очередь практикам-кузнецам. Именно они чаще всего используют связку из двух стихийных Законов Огня и Земли, а также Закон Металла, который в какой-то мере был производным от связки этих двух Законов.
  В кристалле как пример еще был описан случай применения этого Закона рыбаком - с его помощью он искал жемчужины. В теле же он изменению подверг ногти для преобразования в искомую материю, используя для этих целей жемчужную крошку или поврежденные жемчужинки, за которые все равно много не выручишь. Но благодаря такой придумке рыбак стал довольно богатым и вроде как основал собственный род. К сожалению, записи об этом были старыми и не факт, что этот род существует до сих пор. И все же это был прекрасный пример того, как техники культиваторов применяют, по не совсем прямому назначению получая из этого неожиданные результаты.
  По итогу было непонятно, что с этим делать, так как вся найденная информация о «Родной Материи» относилась к техникам, а я владел умением. Вот такое вот противоречие, объяснение которому не может дать ни один источник в Обители. К тому же по найденной информации следовало, что практик до применения техники сам выбирает для себя «родную» материю, что вкладывается в своеобразный поиск по подобию элемента.
  А что делать мне с уже активированным пассивным умением - было непонятно. Обычно в подобных ситуациях, когда появляется умение, сам Арбитр подсказывает и дарует знания, да и информация об этом также доступна в Бергисе. Но со мной почему-то в тот раз так не произошло, а все попытки хоть как-то воздействовать на строку с умением ни к чему не приводили.
  Уделив попыткам разобраться в этом несколько дней и даже посоветовавшись с наставником, ни к чему не пришел. У Хрона не было готового ответа по этому поводу, он лишь сказал, что позже можно будет выбраться в горы для попытки понять действие умения. Есть шанс, что когда я окажусь рядом с нужным минералом, придет и осознание работы умения.
  Такое пусть и редко, с умениями все же случается, но тут ничего не оставалось делать, как только рассчитывать на метод проб и ошибок.
  В итоге список техник, которые я для себя выбрал, был не очень обширным - в него входили в основном укрепляющие тело и техники лечения. Боевые, конечно, тоже были, но из-за того, что я пока что являюсь практиком ступени Чувствующий, а не Понимающий или выше, мне было недоступно управление техниками за пределами своего тела.
  Некоторые техники более высоких ступеней я тоже на всякий случай пытался запомнить, но на данном этапе моего развития у меня все равно не выйдет их использовать. Так что лучше сосредоточиться на том, что может получиться сейчас.
  Хорошо еще, что все это отчасти компенсировалось тем, что Кровь мне подчинялась на куда более высоком уровне, чем ожидаешь на ступени Чувствующего от этого Закона. Да, о нужной степени контроля для применения техник вне тела приходилось только мечтать, но все же. Этот Закон я уже мог относительно неплохо использовать в бою, что увеличивало мои шансы на выживание и дальнейшее развитие.
  Окончательно определившись с тем набором техник, что буду изучать в ближайшие недели, я пошел искать Хрона, чтобы посоветоваться насчет этого. Все-таки я вполне могу не видеть каких-то более хороших вариантов или, вообще, техника, кажущаяся, на первый взгляд, очень хорошей, в дальнейшем будет только мешать мне в развитии. Так что лучше действительно спросить про это, чем потом сожалеть и прикладывать еще больше усилий, чтобы исправить свои ошибки, которые можно было бы и не допускать.
  Прикинув, сколько сейчас времени, предположил, что Хрон в данный момент должен находиться в столовой. Из-за запутанности системы нахождения помещения в Обители наставник придерживался определенного временного графика, чтобы я хотя бы примерно представлял, где его стоит искать в случае необходимости. Боюсь, иначе мне пришлось бы побродить в этом самом настоящем лабиринте. Даже сейчас путь до столовой занял достаточно много времени из-за того, что я знал только направление, а не кратчайший путь до нее.
  - Приятного аппетита, наставник, - поклонился я старику, который неспешно пил чай, закусывая какими-то лепешками.
  - Присоединяйся, - хмыкнул Хрон, указывая на место напротив себя, - скоро как раз обещал подойти Хом с амулетом для тебя. А то по твоему лицу видно насколько ты недоволен плутаниями по здешним коридорам.
  Мысль о том, что вскоре мне не придется блуждать в сером «лабиринте» обрадовала и я, позабыв негативные мысли, приступил к еде. Пока с наставником разговаривали о техниках, подошел Хом и вручил мне амулет члена Ордена.
  Сам амулет мне передали без особых церемоний, ну не считать же за такую Хома, с выпрямленной спиной, передавшего его мне, тем более и никаких сопроводительных речей при передаче не было. Все произошло так буднично, будто мне передали вилку или еще какую-то мелочь из посуды.
  Впрочем, в этот момент мне было не до этого - я изучал амулет.
  Визуально он выглядел как круглый диск с семью отверстиями, четыре были квадратные и располагались на окраинах, а три были круглыми и ближе к центру. Также был вручен специальный мешочек, он скрывал символ Ордена и позволял удобно повесить его на шею. Диск был небольшим по размеру и внешне ничем особо не выделялся, что было удобно - так он привлекал меньше всего внимания среди обывателей, а если уж положить в мешочек, то тот позволит скрыть его и от знающих людей.
  После того как я осмотрел его, то не почувствовал в себе никаких изменений. Даже закралось подозрение, что если выйду из зала и пройду пару коридоров - не факт, что смогу быстро вернуться. Поэтому чтобы не ломать себе голову обратил вопросительный взор на Хома.
  - Просто капни кровью на амулет, - буркнул старый знакомый наставника, в данный момент увлеченный тем, что наливал себе чай в чашу.
  Не медля, я достал небольшой нож и аккуратно уколол палец. Как только на нем выступила капля крови, приложил палец к амулету. Изменение от этого действия было разительным.
  От меня в итоге потребовалось семь капель, и каждая капля заняла свое место в отверстии, запечатав собой оные, будто вставил драгоценные рубины в ювелирную заготовку. Как только это произошло, меня посетило чувство, которое я не могу назвать никаким иным словом кроме озарения. Я увидел всю схему тоннелей обители, а потом, как и с моей возможностью наблюдать участки тела изнутри благодаря пониманию Закона Крови, приблизил к красной точке. Рядом с ней находилось две зеленые точки, как я понял обозначающие наставника и хранителя обители. Хом при этом выделялся золотой обводкой, что на интуитивном уровне давало понимание о том, что сейчас в этом месте у этого старика самые высокие права, - значит, в его руках находится власть над этой Обителью. Даже странно, что до этого я ничего подобного не видел.
  Мгновение озарения прошло, и теперь я смотрел на схему коридоров, видимую только мне. Она проецировалась из центра амулета по принципу, схожему с Бергисом, только тут не требовалось погружаться в медитацию, что было все же удобнее - не всегда есть возможность сделать это быстро. Вызывало удивление, насколько создатели обители позаботились о безопасности и в таком неочевидном виде. Это выражалось в том, что передо мной висела схема только одного уровня, но даже она отличалась изменением как по горизонтали, так и вертикали. Притом каждый коридор был искажен, найти прямой участок больше двадцати метров мне не удалось.
  Похоже, я не обладал достаточными правами, чтобы получить более подробную информацию, либо она всегда выглядит именно так.
  Закончив любоваться схемой и поблагодарив Хранителя Обители, вернулся к разговору с наставником. Обсуждение затянулось и, незаметно закончив с едой, вкуса которой из-за разговора я толком не ощутил, мы переместились в библиотеку, где я передал наставнику кристалл со своими записями о том, что хочу изучить.
  - Хороший выбор, - на этом мое лицо озарила довольная улыбка, правда, Хрон не был бы собой, если бы сразу не спустил меня обратно на землю: - Для деревенского паренька, не являющегося членом великого Ордена. Много в принципе необходимо, но зачем тебе техника Восходящего потока…
  Начался разбор того, что я сделал и, похоже, мне предстояло понять, что я вообще ничего не делаю так, как надо.

  ***

  В дверь комнаты раздался громкий стук, и меня резко вырвало из воспоминаний. Вот только я оплатил комнату на два дня и меня не должны были тревожить раньше этого времени.

  Глава 71

  Не получив ответ на стук, незнакомцы перешли к крикам с угрозами:
  - Открывай! Нам сказали, ты не выходил из комнаты. Так что не дергайся и быстро открой дверь, иначе мы ее выбьем!
  Накинув на себя серую рубашку в дополнение к кожаным штанам и, надев маску, скрывая тем самым лицо, подошел к двери. Особого смысла спорить с этими людьми не было, и ничего не мешало узнать, кто решил мне испортить утро.
  Открыв дверь, я увидел двух людей примерно в возрасте сорока лет с крепким телосложением. Одеты они были в одинаковые кожаные одежды с потертым гербом на рукавах. Из-за последнего не было до конца понятно, кому они принадлежат, но все же так становилось ясно что, скорее всего, это слуги средней руки рода, либо рода, который потерял свое былое величие.
  Более мелкие рода обычно следят за тем как одеваются их слуги, дабы наработать репутацию, крупные уже, чтобы ее не потерять, а вот среди средних иногда попадаются те, кто может позволить подобное шатание в своих рядах.
  Правда, опять же не все рода могут позволить себе наем квалифицированных слуг, но тут уже начинается столько частностей, что голову можно сломать. Главное, что это не были представители великих родов, а значит, с этим можно работать.
  - Пацан, шустрее освободи комнату. Нашему господину требуется срочно отдохнуть, - перекинув зубочистку из одной стороны рта в другую, заявил шрамолиций мужчина. Шрам шел поперек носа, будто он в самый последний миг успел убрать голову из-под удара.
  Странно. Эта гостиница была не такой уж дорогой и, чтобы «господин» решил тут переночевать, у него должно было случиться много бед. Да и сами его подчиненные вызывали лишь жалость - они больше походили на обычных бандитов с улицы, чем на слуг рода.
  - Добрый день, господа. В этой гостинице множество пустых номеров. Обратитесь к владельцам таверны, и я уверен, что они с радостью вам помогут решить данную проблему, - хоть меня и потревожили, испортив начало дня, но раздувать конфликт желания не было.
  Тем более я знал, что в ближайших комнатах нет живых существ. Третий уровень Закона Крови позволял мне ощущать отклики чужой крови, с четвертого уровня Элианна гарантировала, что я смогу и управлять ею. Точнее, не чужой кровью внутри тел, а просто любыми следами крови, так же как это делают те, кто посвятил себя изучению Закона Воды. В этом плане оба Закона имеют ряд пересечений, просто с разными подходами в работе.
  Хотел закрыть дверь, но шрамолицый схватил ее руками.
  - Ты, урод! Тебя не спрашивали, а приказали выметаться! - в разговор вступил второй, который до этого молча стоял в стороне. И тут я отчетливо унюхал сильное алкогольное амбре с их стороны. Теперь отчасти хотя бы понятно, почему они ведут себя столь смело.
  - Если продолжите, вы можете пожалеть, - сделал я последнюю попытку решить дело миром.
  Даже раньше я бы не стерпел подобного отношения от посторонних к себе и пусть безнадежно, но попытался отстоять свое. Теперь же я уверился в своих силах. Что мне два подвыпивших практика ступени Чувствующего, да и то, скорее всего, не выше средней стадии? В то, что они могут быть на ступени Понимающего, я слабо верю.
  Вот были бы они трезвы, еще возникли бы мысли о том, что меня задавят опытом в связи с их возрастом. Все же одно дело ступень развития, а другое - умение применять то, чем ты владеешь в полной мере. Тем не менее я бы все равно смог их удивить.
  Мой ответ их явно не порадовал. Впрочем, оба мужчины осклабились, демонстрируя на удивление наличие всех зубов. Почему-то в этот момент это вызвало больше всего недоумения у меня.
  Тот, кто держал дверь, рванул ее на себя. Я не стал противиться этому и просто отпустил ручку в момент его рывка. В итоге шрамолицый не рассчитал собственных сил, по всей видимости, рассчитывая на сопротивление с моей стороны, и сделал это, прикладывая силу, из-за чего в итоге начал заваливаться влево, уходя в сторону. Второй из положения стоя прыгнул на меня, явно планируя сбить массой, однако на его выпад я ответил жестким ударом по его кулаку, перед этим покрыв правую кисть кровавой перчаткой. Это произошло за миг до удара, так что мужчина просто не успел бы среагировать на изменившиеся условия, хоть и изрядно удивился такому эффекту.
  Да, это потеря моей крови, но треск костей недоброжелателя стоил таких жертв. Тем более во время тренировок я использовал подобные методы не один раз и уже отчасти привык к происходящему, да и не сильно это ослабляло меня, чтобы придавать этому такое значение.
  Остановив первоначальную попытку нападения нахрапом, ударил левой ногой мужчине в грудь. Не испытывай он сейчас боль от поврежденной руки, спокойно бы уклонился, так как я не стремился прикладывать много сил в этой атаке. Но боль была, и он даже не смог подумать об этом, полностью поглощенный этим ощущением и, не видя ничего вокруг себя, кроме поврежденной руки. Вылетев в коридор, незнакомец впечатался в противоположную дверь и сполз на пол.
  Все произошло достаточно быстро, и шрамолицый успел только выровнять положение тела, чтобы не растянуться на полу. На поражение товарища он не обратил никакого внимания, явно находясь в более сильном алкогольном опьянении. Да и, похоже, никто из них не ожидал от меня такого яростного сопротивления, так что мужчина больше пытался сфокусировать взгляд на мне, но получалось откровенно плохо. Может, ему голову тряхнуло, когда он чуть не упал?
  Пускать их в номер я не хотел, ведь повреждения внутри могут легко записать на меня, а за коридор пусть с них выбивают, тем более вели они себя достаточно громко и не особо скрывались.
  Нападавшего шрамолицего поймал правой рукой за горло при этом левой ударил чуть ниже ребер. Рука была все еще покрыта моей кровью и мне не составляла труда трансформировать ее в небольшие, но острые шипы, что сразу же впились, пусть и не сильно, в кожу на шее мужчины. А ведь относительно недавно о таком я и подумать не мог, а вот сейчас все выходит легко, подобно дыханию, когда не особо задумываешься над контролем, а просто делаешь.
  От боли в боку мужчина еще сильнее потерял ориентацию в пространстве. Он инстинктивно попытался согнуться, но я не дал ему этого сделать, сдавив горло рукой чуть сильнее и немного его приподняв. Пусть я был и ниже его ростом, но сам мужчина был не великаном, и такое проделать было не так сложно. В итоге на меня уставились залитые кровью глаза мужчины, который не очень ловко пытался захватить мою руку и ослабить хватку.
  В другой ситуации я бы подумал, что он применил технику сжигания жизни или ей подобную. Слишком уж внешний вид напоминал ряд таких техник, описание которых я прочитал в информационных кристаллах в Обители. Благодаря этим техникам можно обменять жизненную энергию в обмен на относительно кратковременное усиление и тем самым превысить свои текущие возможности. Будь так, мне бы потребовалось либо убить его, либо отступить, пока эффект не пройдет: слишком опасна была подобная техника сама по себе и применивший ее мог в некоторых случаях даже превысить свои возможности на ступень.
  Но здесь и сейчас передо мной был просто ни на что не годный алкоголик. В глазах которого от чрезмерных усилий и боли полопались кровеносные каналы. Я разжал пальцы и дернул руку на себя, оставляя небольшие, но саднящие ранки в большом количестве, действовать мягко я даже не подумал.
  После, как и с первым, просто ударил ногой, отбрасывая к противоположной стене, где они уже вдвоем и замерли, держась за грудь, поскуливая от боли. Похоже, я смог если и не сломать им пару ребер, то наградить мужчин приличного размера ушибами.
  Брезгливо осмотрев получившуюся композицию, я просто вернулся в номер. Не став медлить быстро облачился, на всякий случай, беря с собой весь походный арсенал.
  То, что придется разговаривать с работниками трактира и выяснять, кто виноват - сомнений не вызывало. А тот факт, что они смогли спокойно подняться сюда мог быть как оплошностью, так и намеренной провокацией. Кто знает, какими делами промышляют местные работники и почему в качестве цели выбрали меня?
  Второй раз за утро раздались громкие стуки в дверь. Я думал, будет ломиться местный охранник, которого я, кстати, вчера не видел, но точно помнил, что раньше подобный работник у этого заведения был. Но меня смогли удивить.
  - Откройте именем закона! - раздался грозный голос с той стороны. - Иначе мы сами зайдем, и тогда вам придется компенсировать заведению стоимость ремонта двери.
  - Добрый день, уважаемые стражи, - открыв дверь, я благоразумно сразу сместился в сторону и вежливо к ним обратился. Да и предупреждение о ремонте было довольно необычным, чтобы не стать их игнорировать.
  Они могли неправильно понять картину двух избитых людей в коридоре, и тогда мое пренебрежительное поведение в дверном проходе вызвало бы ненужную агрессию, а так начал вежливо, не мешаю пройти в помещение, в целом, добропорядочный человек. Правда, в маске, но ведь у всех бывают недостатки. Ну, так я думал сначала.
  В помещение зашло трое стражников, облаченных в стандартную форменную одежду. Их оружие было обнажено и по какой-то причине хищно смотрело в мою сторону.
  Это явно было плохим знаком.
  - Вы обвиняетесь в нападении на добропорядочных горожан и контрабанде запрещенными артефактами, - лицо, по-видимому, главного в этой группе, озарила мерзкая улыбка, его товарищи зеркально повторили это действие, осматриваясь по сторонам. Как будто тут мог быть еще кто-то кроме меня. - Если бы было только второе, мы могли бы договориться, взяв в уплату штрафа, допустим… все, что принадлежит тебе, - насмешливо улыбнулся он. - Но теперь даже не знаю… - сокрушительно вздохнул мужчина будто и, правда, всем сердцем переживал об этом. - Вот и ответь мне, чем ты можешь быть полезным, чтобы загладить свою вину?!
  - Брат! Да кончай этого ублюдка, посмотри, что он со мной сделал, - это кричал тот, которому я исполосовал шею, оставив, скорее всего, память на всю его оставшуюся жизнь. Вот только с таким поведением, не думаю, что у шрамолицего оно будет долгим.
  Осознание сложившейся ситуации пришло хоть не сразу, тем не менее быстро. Такой наглости я просто не ожидал.
  Конечно, что местные стражи довольно продажны я знал и раньше, ведь при нападении убийцы, Дверь задержали именно стражи и как предполагаю, это были все же не самозванцы, а вполне настоящие стражники, но прочувствовать подобное на себе в обычной, по сути, ситуации оказалось очень неприятно. Неприятно и непонятно как вообще это допустили.
  Что примечательно, но двум слугам неизвестного рода стражники даже не подумали помогать, впрочем, те и не просили о помощи, похоже, сталкиваясь с таким не в первый раз.
  - А что если я расскажу об этом вашему начальству? - высказал я последнюю мысль и, незаметно для вошедших, расположил руки в позиции, где удобно будет как выхватить оружие, так и атаковать.
  - Какой смелый, - покачал головой мужчина, а затем хмыкнул: - Попробуй. Только после этого мы потеряем деньги, так как придется делиться больше, чем при мирном разрешении ситуации. А вот ты потеряешь либо жизнь, либо несколько конечностей. В зависимости от настроения. Оставим только самое необходимое, дабы мог отработать затраты. Калекам, знаешь ли, подают больше, чем просто нищим, - стражник засмеялся, будто только что произнес удачную шутку, вот только его чувство юмора никто не оценил. Впрочем, мужчине, похоже, и не требовалась чужая поддержка в этом вопросе.
  Получается все хуже, чем я думал. Как Налим допустил подобное, даже не представляю. Или он воспользовался древней мудростью: «Не можешь победить - возглавь»? В голове никак не укладывалось, что он способен на такое, слишком уж добропорядочный образ сложился в моей голове об этом человеке. А раз я не верю в это, то надо найти способ с ним связаться. Вполне может быть, что от Налима такие подробности скрывают - все же он должен быть достаточно занятым человеком, чтобы иметь возможность контролировать каждую мелочь, происходящую в городе.
  - Что выбираешь, парень? Договоримся по-хорошему или по-плохому?

  Глава 72

  - Подскажите, а что может привлечь внимание Военного Хранителя? - решил невинно осведомиться я.
  Подобным вопросом вывел стражников из их расслабленного состояния. Видимо, жертвы обычно либо нападали, что уже входило в разряд нападения на стражу города с соответствующими последствиями, либо сразу пытались договориться, чтобы избежать еще больших проблем, а не начинали пустую болтовню.
  - Парень, не неси чушь! - фыркнул на такое заявление главный в этой группе. - Давай побыстрее решим возникшие вопросы и все будем довольны.
  - Все же настаиваю на ответе, - не сходил я с выбранной линии поведения. Тем более я же ни в чем виноват не был и мне нечего скрывать, и я точно не собирался по какой-то только им понятной причине платить страже, чтобы меня не тронули. - Вот тот висящий на вас амулет, - я обратился к говорящему со мной практику, выделяющемуся чуть лучшим качеством одежды и нашивками на руках, которые вроде как символизировали о том, что он либо глава отряда, либо просто старший на время. Эту информацию наставник мне рассказывал, но в свое время я не придал ей значение, так как не слишком верил, что это пригодится, а оно вот как случилось. Собственно говоря, он все это время со мной и говорил, не давая своим подчиненным вставить и слово, а только поддерживать его гоготом и улыбками. Ах да, еще тем, что их мечи были направлены на меня, будто я особо опасный преступник. - Если его активировать, он ведь подаст сигнал о нападении и, если ты захочешь, может сообщить о прорыве крупных сил неприятеля, я ведь прав?
  - Глядите-ка, какой осведомленный нам попался, - уже не так весело произнес мужчина. Он не чувствовал от меня особой опасности, но этот вопрос, похоже, заставил стражника начать задумываться о моем поведении. - Это так, - неожиданно для меня не стал отрицать мужчина, - но если ты хочешь попытаться сделать такое, то явно не понимаешь, в какой ситуации оказался. Перед тобой три практика ступени Понимающего, а ты всего один и лишь на ступени Чувствующего. Как думаешь, каковы у тебя шансы на успех? - они даже не подумали напрячься после моих слов, а даже расслабились еще сильнее.
  Похоже, стражники посчитали мои слова началом паники, и что я просто пытаюсь их устрашить начальством.
  Мою ступень они наверняка определили с помощью артефакта, должно же быть что-то подобное у воинов, охраняющих покой в городе, чтобы понять, смогут ли они справиться своими силами или лучше вызвать подкрепление. То, что мне с ними не справиться тоже была истина, но справляться и не обязательно, главное, продержаться до прихода Налима, а показать пару трюков я точно смогу. Правда, и переусердствовать в этом деле тоже нельзя.
  И почему мне так везет на неприятности?
  Глава не очень честных стражей начал мне снова проговаривать, как будет «лучше» поступить. Его пьяный «брат» в это же время пытался уговорить его на расправу со мной, но на это мужчина лишь морщился и игнорировал его. Терять прибыль он намерен не был, да и сомневаюсь, что, даже если бы я выплатил требуемое, этим двум пьяницам что-нибудь досталось.
  Перспективные практикующие не занимались бы подобным, работая в страже, это может слишком печально закончиться для репутации и потом не удастся поступить в ученики к уважаемым мастерам, а раз так то, скорее всего, их восприятие энергии и Законов не столь высоко. Да и те стражники, что посильнее точно не будут заниматься обходом, их, скорее, будут держать в резерве для непредвиденных случаев.
  Основываясь на подобном выводе, направил в правую руку энергию и пустил кровь на предплечье, постепенно накапливая под курткой необходимый объем для формирования кровавого кастета. Кровь себе пускать не самое приятное, но благодаря Закону Крови у меня также была повышенная регенерация, так что я не испытывал больших проблем с кровопотерей. Скорее всего, на более высоких ступенях понимания Закона Крови у меня вообще с этим не будет трудностей.
  - У меня есть драгоценные камни, возможно, сможем договориться, если я их передам вам? - я полез за пазуху, доставая камни Юран, изначально бывшие черными, а сейчас кристально прозрачными, будучи переполненными духовной энергией с очень большим объемом информации.
  Мои текущие противники не полуразумные звери, так что надолго их это не остановит, но пару секунд выиграть должен. Тем более если не присматриваться, то камни действительно выглядят довольно интересно и привлекают к себе внимание. Да и я упомянул, что они драгоценные, а значит, в первую очередь вместо них они будут видеть деньги, которые за них можно выручить.
  - Вот, это уже правильные слова, - заулыбался стражник, поверив, что я наконец-то сдался. - Двигаешься в верном направлении. Только отдать придется не просто часть камней, а все, что у тебя есть. И мы уже утомились, ускорься. Иначе… - недвусмысленно он покачал все еще обнаженным мечом.
  - Сейчас-сейчас, вот, - с этими словами я резко выбросил руку в их сторону.
  Не пожалел всех своих черных камней, а их, на минуточку, было восемь. Ни один из них не врезался в стражников - все были блокированы оружием. Впрочем, такое было вполне ожидаемо, не те скорости, чтобы они не успели среагировать.
  Двое отбили мечами, один воспользовался древком копья. Тем не менее план оказался успешен: все камни разбились и выплеснули духовную энергию вместе с потоком бессвязной и перемешанной информации. Мне и самому было опасно заходить в место со столь концентрированным объемом воспоминаний, но в отличие от них я был подготовлен к подобному.
  В этот раз «Жертва» была не совсем к месту. Делать себя сильнее за счет потери крови пока не было необходимости, а вот рефлексы и скорость - самое то. Активировал «Гибкость», технику протеза, и приступил к действию.
  Прыжок вперед. Кастетом на правой руке пробиваю пелену слабого защитного артефакта, который возник перед стражниками во время моей атаки. Мог бы использовать печать для его преодоления, но, не зная, как после воздействия печати будет работать сигнальный массив, заключенный в амулете стражника, есть риск его на время вывести из строя, а если Налим не явится вовремя мне долго не жить. Уже то, что я сделал, можно будет трактовать как нападение на стражу и без разницы, что они первые начали угрожать мне.
  Все же я старался трезво оценивать свои силы и понимал, что, скорее всего, долго мне сразу против троих стражников не продержаться. Пусть они и оказались ничем не лучше бандитов, но их обучению посвятили немало времени и они были хоть немного опытными бойцами. Да и лучше в этом случае проявить осторожность, чем потом жалеть о том, что недооценил противника.
  Щит пробит и лишь слабо мерцают его отдельные сегменты, но и те истаивают в воздухе, потеряв целостность структуры. Левой рукой хватаю цепочку, крепящуюся к амулету, и тяну на себя, но сил сорвать не хватает. Противник использует Закон Земли и даже будучи дезориентированным, запустил технику не позволяющую сдвинуть его с места и одновременно укрепляющую и его и все, что на нем есть. Не особо сильная техника, но в данный момент она прекрасно справляется со своей задачей.
  Жизнь мужчины для меня не столь важна, так что активирую «Древесный дротик».
  После того как синхронизация с протезом поднялась на новый уровень, затраты не уменьшились, но скорость подготовки сократилась до почти мгновенной и это позволяло использовать это умение в бою более эффективно. Благо, что мало кто ожидает метательного оружия, особенно когда на тебе самом нет ничего подобного.
  Целился в первую очередь в цепочку, в то место, куда точно невозможно нанести смертельное ранение, особенно для практика. Я ожидал, что атака разорвет как цепочку, так и прошьет тело стражника насквозь и, возможно, даже на некоторое время выведет его из строя.
  Амулет сорвать мне удалось, но вот снаряд вошел в тело максимум на сантиметр. Слишком уж хорошо укрепленным оказалось тело практика и, по сути, весь успех закончился на том, что я испортил ему одежду. Сам стражник лишь зло зыркал на меня - похоже, его техника, несмотря на свои защитные свойства, имела существенный недостаток: не было возможности ее снять в любой момент, и практик вынужден был изображать из себя замершую статую.
  В левый бок прилетел удар копья, так и не дав мне дотянуться до заветного амулета. Копейщик пока был не в состоянии использовать техники или просто не посчитал нужным тратить на меня энергию, но даже так я получил серьезное ранение. Благо понимание Законов Жизни и Крови позволяет, пока есть энергия, игнорировать не смертельные повреждения тела. А сама боль перестала сбивать мою концентрацию уже как полгода назад и мои техники продолжали действовать несмотря на ранение.
  Повезло, что наконечник копья был не зазубренный и мой уход на полшага влево не вызвал потерю куска плоти, когда копье все же умудрилось зацепить мой бок. Тут же пришлось перекатом уходить от удара старшего из стражников, что избавился от воздействия собственной техники.
  Развернувшись к ним спиной, активировал помимо «Гибкости» еще и «Жертву», сейчас мне потребуется превзойти свои силы. Надеюсь, основатель этого «гостеприимного» заведения при строительстве не укреплял стены Законами или каким-нибудь массивом. Иначе из моей задумки ничего не выйдет.
  Эх, надо было сразу выпрыгивать в окно, когда все начало стремится к подобному сценарию. Хотя о чем это я? В помещении и окна ведь нет, а ведь так все могло оказаться гораздо проще.
  Ударных техник для того чтобы проламывать стены я не знал и оставалось надеяться на прочность тела и что кости выдержат такую нагрузку (все же эти повреждения заживают намного дольше).
  Во время рывка в сторону стены ощутил, как от правого плеча по лопаткам прошелся скользящий удар мечом. Куртку точно придется менять, но это меньшая цена из возможных.
  Несмотря на маску, я все же прикрыл лицо левой рукой и, сгруппировавшись, со всей силы ударил в преграду, понадеявшись на прочность деревянного протеза. Пробивать стену правой рукой я даже не подумал, понимая, что она в этом столкновении явно проигрывает по прочности. Стена такого надругательства не выдержала, и я вывалился на улицу со второго этажа, правда, и мое тело было не радо такому обращению от хозяина, что проявилось в болевых ощущениях.
  Протез был цел, что, впрочем, не удивительно, а вот левое плечо явно вывихнуто, правая нога сломана и силы поддерживать закрытыми раны, от копья в боку и от меча на спине, заканчивались.
  До этого момента в попытках вырваться я попросту не замечал этих ранений и действовал неосознанно, но рухнув на землю, на миг потерял концентрацию и раны стали чувствоваться острее. Да и применение Жертвы не способствовало изменению ситуации с повреждениями в лучшую сторону, но хотя бы укрепило тело перед падением.
  Но все это было мелочью по сравнению с тем, что мне все же удалось в пылу боя стащить амулет, на который я и был нацелен.
  Еще в полете направил духовную энергий внутрь артефакта, чтобы активировать сигнал, благо в этом плане никакой защиты от несанкционированного использования не было. Мне требовалось не просто сообщить о нападение на стражу, а именно о вторжении или еще о чем-нибудь глобальном, дабы на это явился сам Военный Хранитель Креона. Из-за этого и сломал ногу, так как падал уже как есть, разделять потоки сознания пока не умел, а сигнал сейчас был важнее, чем укрепление тела, ради передачи сообщения все это и затевалось.
  Я не сомневался, что стражники вскоре окажутся на улице, так что приходилось действовать быстро.
  Массив в амулете был относительно прост - по крайней мере, мне, после штудирования огромного количества свитков в Обители долго не пришлось разбираться, да и были у этого массива общие принципы, которые повторяются для простоты использования практически в каждом подобном артефакте. Имелось всего три вариации активации амулета: первый сообщал о нападении на стражу; второй об убийстве стражника, этот, скорее всего, активировался в момент смерти носителя; и третий требовал срочно стягивать все силы к месту, сигнализируя о глобальном нападении.
  С учетом того, что на город действительно могли неожиданно напасть как другие практики высоких ступеней развития, так и звери, решившие испытать стены людей на прочность, такая предосторожность была не лишней и доступной любому стражнику. Правда, в данном случае такого рода амулет я увидел только у старшего в этой группе, но это уже были мелочи.
  Мне не оставалось ничего, кроме как верить, что Налим в городе и откликнется на вызов. Сверху в меня уже летели техники, основанные на оружейных Законах (их вариаций существовало великое множество, так что определить, что это конкретно можно, только увидев последствия их применения), но рядом в небе так же увидел открытие портала. Благо практикам уровня Налима не требовалось много времени для осознания ситуации и когда я был готов направить всю энергию к голове, чтобы защитить в первую очередь ее (остальное можно и восстановить, а такие повреждения могут оказаться фатальными), передо мной открылся портал, в который и улетели все атаки, будто их и не было. Только буйство остаточной энергии напоминало о том, что могло тут только что произойти.
  Рядом со мной приземлился беловолосый старик в неизменном белом доспехе, кинув на меня мимолетный взгляд и похоже, воспользовавшись техникой сканирования, не медля, наклонился надо мной и мы в следующий миг оказались в лазарете. Никаким иным словом помещение с большим количеством коек и запахом трав назвать я не мог. Правда, вот других людей я здесь почему-то не наблюдал.
  - Не шевелись, сюда уже бегут лекари.
  М-да, первый день в Креоне спустя долгие месяцы, а уже жизнь радует подобными событиями. Что будет на второй день и далее даже думать не хочется.

  Глава 73

  Я сидел в кабинете Налима и спокойно рассказывал моё видение ситуации, делая акцент на определенных деталях и вообще выставляя себя исключительно жертвой обстоятельств. Сюда попал через пару часов после захватывающих утренних событий. Военным лекарям чтобы залатать меня не потребовалось много времени, думаю, старик приказал им не мелочиться с ресурсами, поэтому я так быстро оказался полностью здоровым и под завязку накаченным энергией.
  Да уж, это было близко.
  - Гарди, я понимаю, что ты давно не был в людных местах, но постарайся в будущем поменьше влипать в разные сомнительные ситуации, - после небольшой паузы попросил мужчина. Вот только в его словах чувствовалось, что он и сам слабо верит в то, что я смогу исполнить эту просьбу. - Что касается стражников - их проверит практик Закона Разума и Души, в случае, если твои обвинения верны их соответствующим образом накажут. Заметь, тебя проверять не буду только из-за хорошего отношения к твоему наставнику. Иначе… - сделал он недвусмысленную паузу, бросив на меня строгий взгляд.
  - Благодарю, - сказано это было немного с издевкой, но не сдержись я, высказался бы в более грубой форме. Меня возмутило, что он не поверил мне, хотя наверняка знает, какие обеты я взял, вступив в Орден. К тому же косвенно ведь и он виноват в этой ситуации хоть и не напрямую, но в его подчинении находится стража города, а там сейчас служит такой сброд. Предугадывая его следующий логичный вопрос, продолжил: - Сегодня же возьму заказ в гильдии. Думаю, отправлюсь в леса на пару дней.
  Это позволит мне оказаться в стороне от разборок, которые должен устроить Налим и в то же время не дать стражникам через своих знакомых дотянуться до меня.
  - Удачи, - благосклонно кивнул головой мужчина. Похоже, его изрядно успокоило то, что не надо будет отвечать за мою безопасность.
  Понимаю, что между нашими ступенями пропасть и еще большая пропасть между нашим положением в обществе, но ощущать изменение его отношения ко мне, когда я находился с Хроном и как он относится ко мне сейчас, было неприятно.

  ***

  Еще в лазарете, когда на меня не пожалели сильного эликсира, воспользовался энергией и очистил одежду от крови, благодаря этому, идя по городу, не выделялся среди остальных прохожих. Тем не менее куртка и рубашка требовали замены или ремонта и тут, как смогу договориться и хватит ли у меня денег на новые. Все же восстановление одежды может оказаться даже дороже, чем покупка новой, да и не требовалось мне ничего исключительного.
  Штаны, в отличие от верхней части одежды, достойно выдержали падение. Перелом ноги был закрытым, так что я просто очистил штаны от крови и с помощью Закона Воды убрал грязь. По итогу они теперь были как новые.
  Когда Налим меня забрал, думал: сразу после лечения пойду разбираться с владельцем Вечного Странника, но увидев реакцию беловолосого старика на эту ситуацию, перестал считать его полностью непричастным, а раз так, то мне еще рано влезать в подобные дела. Если бы он хоть намеком показал, что я могу потребовать с кого-нибудь хоть какую-то компенсацию за причиненный ущерб, но нет - все, что он пообещал, это наказание стражникам, если их вину докажут.
  Причем формулировка звучала именно как «если», потому что я и сам нарушил правила, напав на них, что намного серьезней, чем попытка выбить взятки с наемника, который тем более не является жителем города.
  Попытавшись успокоиться, даже остановился, но внимание привлек близкий шум воды. Пройдя за ближайший дом, оказался у памятного фонтана, где в свое время Ари позвала меня в трактир. Желание встретиться с ней вытеснило чувство обиды и несправедливости, но порываться и бежать в гильдию не стал (это было первое место, пришедшее на ум, где я смог бы пересечься со своей знакомой, рыскать же по всему городу было бессмысленно). Требовалось в первую очередь привести себя в порядок, а перед тратой денег лучше подумать, что и как я буду делать.
  Сейчас у меня было примерно сто пятьдесят серебряных и ядро зверя третьего ранга, которое и так планировал продавать. Ядро должно стоить не меньше десяти золотых, но мне вряд ли заплатят больше восьми. Его проще всего продать через гильдию: там я точно узнаю, за сколько продали и какую комиссию взяли. По словам Хрона, так часто делают с добычей - ведь в ином случае придется побегать по лавочникам, чтобы продать свои трофеи, а так все делаешь в одном месте, не мучаясь поисками того, кому можно этот товар отдать за деньги. Если ресурс не редкий, то гильдия его не выкупает, а берет на себя заботу о его продаже за определенный процент. В ином случае гильдия и сама была не прочь приобрести часть добычи для собственных целей.
  Получается, в данный момент я могу использовать только то, что уже со мной. Значит, по плану будет посещение рынка; потом, в случае нехватки средств - квартал ремесленников, где под меня могут поправить уже готовый наряд, что точно не станут делать на рынке, где сами же ремесленники продают готовую продукцию. Тем более мне ничего особенного не требуется, лишь бы исполняло свои функции. На рынке еще потребуется купить продукты на пару дней походной жизни и уже потом в гильдию.
  Обо всем этом размышлял, присев на ближайшую скамейку. В задумчивости не заметил, как рядом сгустился туман и из него проступили очертания красивой девушки. Пришел в себя рывком, когда меня неожиданно позвали. Причем сделали так, как это может делать только один знакомый мне человек… Почти человек.
  - Гар, ау! По твоим словам, на тебя охотятся убийцы, а ты тут блуждаешь по чертогам разума. Не стоит погружаться слишком глубоко в свои мысли в месте, где ты не можешь полностью контролировать обстановку, - раздался не особо довольный голос девушки. Вздрогнув и повернувшись вправо, увидел Элианну, мою наставницу из духовного мира. - Да, вот такая я прекрасная, - она даже изменила позу, чтобы продемонстрировать свое новое одеяние и то, как оно выгодно подчеркивает ее высокую грудь и широкие бедра. И ведь так каждый раз, когда я встречаюсь с ней - будто у девушки существуют тысячи нарядов. Мне пришлось приложить определенные усилия, чтобы отвести от столь соблазнительного образа взгляд. - Но сейчас не тот случай, когда стоит на меня пристально смотреть, видишь меня только ты. Люди тебя могут понять превратно.
  - Как такое возможно? - оглянувшись по сторонам и убедившись, что рядом никого нет, тихо спросил я.
  - Все просто, - легкомысленно пожала плечами Элианна, крутанувшись на месте, от чего ее легкое летнее платье взметнулось вверх и чуть не показало кое-что выходящее за рамки приличия. Ей определенно нравится дразнить меня таким вот незамысловатым образом и все же определенные границы девушка не переходила. - Сейчас поблизости нет никого, кто бы мог меня обнаружить, и отсутствуют сильные источники ковенантов, так что, используя твою духовную энергию, я могу воплощаться на короткое время в реальности. И меня не только видишь, но и слышишь только ты, так что можешь просто громко думать - я услышу, - приложила она свои ладошки к ушам и подмигнула мне. - Нет, я не читаю твои мысли как открытую книгу, но все же я проживаю в твоем духовном мире, мы тесно связаны, так что если мысли будут обращены ко мне, я их услышу.
  «Могла бы предупредить», - попытался даже мыслями выразить я свое недовольство.
  - Одно из сердец ковенанта было слишком близко, я не могла показываться ему. А любое проявление меня во внешнем мире, даже в такой малости, как иллюзия моего тела, может быть замечена, - поводила указательным пальцем туда-сюда Элианна.
  «Орден для тебя опасен?» - сразу же насторожился я. Раньше она ничего подобного не упомянула, да и вообще не говорила, что может так проявлять себя в реальном мире.
  - Пока нет, - приложив руку к подбородку и подняв глаза, задумчиво проговорила девушка, - сейчас эта сила спит. Но предосторожность не помешает, - важно кивнула она, став на мгновение серьезнее. - Тебе нужно многому научиться, чтобы иметь возможность противостоять будущим угрозам.
  «Каким угрозам так и не ответишь?» - без особой надежды на полноценный ответ спросил у нее.
  - Рассказать подробнее смогу, когда достигнешь ступени Понимающего, а пока тебе надо учиться и еще раз учиться, - весело улыбнулась она.
  Вот только для меня это было далеко не так радостно, так как означало, что ответы на свои вопросы я получу нескоро.
  «Ты сама настаивала, что не следует мне показывать новых техник, взятых из ниоткуда, ограничившись более быстрым освоением Закона Крови», - припомнил я ее собственные слова.
  - Сейчас, Гар, ты в свободном плавании, - раскинула руки в сторону Элианна и весело закрутилась на месте, - придумаем какую-нибудь легенду о том, что нашел чью-нибудь гробницу или еще что-то похожее. В этом мире подобных вещей хватает, вспомни сколько ты сам читал о подобном, в том числе и в Обители. Так что никто не удивится, если вдруг спустя пару месяцев ты станешь резко сильнее или придешь с новыми знаниями. Пусть и нечасто, но такое случается, и все просто подумают, что тебе повезло, чем надумают что-то близкое к истине.
  «Я полтора года трудился без отдыха, а когда появилась возможность нормально пообщаться с людьми, мне снова надо забиваться в какую-нибудь глушь подальше от посторонних и продолжать обучение?» - собирался произнести это спокойно, но при мысленном общении сдержать возмущение было проблематично.
  - Если тебе интересно… - резко остановилась девушка, безэмоционально посмотрев на меня. Это настолько резко контрастировало с ее привычным легкомысленным образом, что я невольно замер на месте. Из-за постоянного ее дурашливого поведения я слишком часто забывал, кем на самом деле является эта юная девушка. Внешне юная, но на самом деле в разы старше меня. - В свое время я потратила больше двадцати лет только на начальную подготовку. И да, там мне все же удавалось пообщаться с другими. Правда, «пообщаться» с людьми, это, конечно, сильно сказано, - криво улыбнулась она. - Утреннее общение было больше похоже на драку, хотя у мальчиков это почти одно и то же, - пренебрежительно фыркнула она, высказывая тем самым, что она думает обо всем этом.
  «Эх».
  - Не переживай, - вновь тепло улыбнулась Элианна, возвращаясь к более живому образу. - Я согласна с твоим этим… Хроном, - не сразу вспомнила она имя моего наставника, к которому по какой-то причине всегда относилась с определенной долей предубеждения, - тебе нужно больше общения и живые эмоции для укрепления фундамента. Боевые искусства боевыми искусствами, но это тоже влияет на твое развитие. Да и лишать тебя полностью юности нет необходимости - у практиков и так не так много возможности на что-то подобное, - в этот раз улыбка была не такой веселой. - Поэтому наши уроки продолжатся в режиме снов, часа по четыре в день.
  «Все это ты бы могла мне сказать и при следующей медитации», - не преминул подметить я.
  - Тебе неприятно смотреть на такую прекрасную меня? - недовольно цокнула языком девушка, но тут же показала мне язык, разрушив строгий вид. - Теперь если рядом с тобой не будет сильных культиваторов, я могу тебе давать советы. Часто делать это не буду, чтобы ты не разучился думать сам, но если бы я первый раз появилась в стрессовой для тебя ситуации, сомневаюсь, что ты правильно бы отреагировал. Да и вообще дай девушке удовлетворить свое любопытство, а то, знаешь ли, в твоем духовном мире довольно скучно, - пожаловалась она.
  Только сейчас обратил внимание на не сильно выделяющееся сообщение Арбитра.

  [ИСПОЛЬЗОВАНА ОДНА ЕДИНИЦА ДУХОВНОЙ ЭНЕРГИИ.]

  Ее развлечения идут еще и за мой счет? Однако даже попытавшись заставить себя возмутиться подобным стечением обстоятельств, как говорится, из принципа, у меня не получилось этого добиться, ведь злится на обычно непоседливую девушку всегда было сложно, а сейчас, смотря на довольно открытый наряд, даже мысли в эту сторону не двигались. Тем более она прекрасно знала, что я ее единственный зритель.

  Глава 74

  Вспоминая первую встречу с Элианной, я вообще поражаюсь тому, как мы смогли найти общий язык, ну или его подобие. С ней вообще сложно было быть уверенным в таких вещах.
  В тот момент я только завершил прорыв на средний этап ступени Чувствующего и до сих пор находился в состоянии, которое можно охарактеризовать как что-то похожее на «Озарение». К сожалению, сказать точно было это оно или нет - я не мог, так как знал о нем только из книг; но в них всегда утверждалось, что в такие моменты надо продолжать двигаться дальше, ведь это состояние слишком мимолетное; но оно позволяет выйти за свои пределы и сделать то, на что бы ты потратил, возможно, несколько лет, уместив в пару секунд.
  И вот в такой важный момент для любого культиватора передо мной появляется практически обнаженная девушка с очень притягательными внешними данными. То, что было на ней - сложно назвать одеждой, да и она, скорее, не скрывала особенности ее фигуры, а всячески их подчеркивала.
  Так ладно было бы такое в реальности, тогда ее можно было бы принять за одного из членов Ордена, который неожиданно появился в обители. Но она появилась в моем духовном мире, где кроме меня не должно быть никого. По крайней мере, во всех свитках, что я прочел об этом, не было никогда упоминаний о подобном явлении, так что сказать, что я был удивлен, это значит, ничего не сказать.
  Из идей у меня было лишь два варианта. Раз это мой мир и передо мной шикарная девушка, то, может, я невольно уснул (хотя опять же, как это возможно - неясно) и мне теперь снится просто очень хороший сон, что в моей ситуации было довольно необычно. Слишком я привык к тому, что вижу кошмары, а не что-то хорошее и тем более что-то связанное с девушками. И в то же время я продолжал ощущать себя в духовном мире, так что утверждать однозначно о сне было преждевременно. Вторым же вариантом было вторжение и тут надо было не медлить и нападать самому. Пусть в духовном мире я по идее являюсь всесильным, но более умелый практик с легкостью сможет обойти это и нанести мне непоправимый вред.
  Разрываясь между этими решениями, я застыл, пока в голове прокручивалось множество мыслей. В этот момент незнакомка решила представиться:
  - Приветствую тебя Гар из рода Ди, - церемониально поклонилась она. Правда, в тот момент я отвлекся на довольно соблазнительные «аргументы» в споре, мелькнувшие в глубоком вырезе платья. Но меня тоже можно было понять - на это очень сложно не отвлечься. - Меня зовут Элианна из рода Оши, с этого дня я буду твоим наставником на Пути Крови.
  - Погоди, что? - непонимающе посмотрел я на нее. - Из какого рода Ди? Меня Гарди зовут! - почему-то в этот момент коверкание моего имени вызвало больше всего возмущения, и я совершенно забыл о варианте того, что это может быть враждебный мне вторженец.
  К тому же ее слова показались мне знакомыми. Ко мне так уже обращались, но вот когда и при каких обстоятельствах - никак не мог вспомнить.
  - Ты из рода Ди, который… - неожиданно замерла девушка, резко оборвав свою речь.
  - Который что? - нетерпеливо спросил я.
  - Прости, что? - слегка наклонив голову набок, с любопытством спросила она.
  - Ты только что что-то говорила, что я из рода Ди, который… - не окончил я фразу, предоставляя ей возможность продолжить самостоятельно.
  - Разве? - озадаченно хмыкнула она. - Я не помню ничего такого.
  - Ладно, - медленно выдохнул я, решив пока отложить в сторону эту странность. - Что ты делаешь в моем духовном мире.
  - О, это проще продемонстрировать, - улыбнулась девушка, махнула рукой и в этот момент мы резко оказались в другом месте.
  Тренировался я на лужайке, сидя, на предварительно постеленной циновке рядом с домом, который с каждым месяцем обрастал все большим количество деталей, что говорило об успешном укреплении моего духовного фундамента. Если вначале эта постройка была довольно расплывчатой, и угадывались только контуры, то сейчас дом выглядел вполне обжитым, пусть и создавалось впечатление, что в него заселились совсем недавно и хозяева еще не успели обрасти необходимыми для полноценного проживания предметами обихода.
  Для примера: лишь на нижнем этаже на окнах были ставни, да и то только со стороны крыльца. Остальные были, скорее, просто прорезями в стенах и не имели четких границ. Все это демонстрировало как мой рост, так и то, что мне есть еще к чему стремиться. Даже интересно было: во что в итоге превратится этот дом, спустя несколько лет.
  Мне не требовалось отходить далеко от этого места, чтобы заниматься, но внутри дома я чувствовал себя пока не очень уютно из-за того, что он был слишком уж пустым. А вот снаружи, несмотря на преимущественные оттенки красного, можно вполне любоваться окружением. Туман окружающий это пространство не слишком пугал меня, а скорее завораживал своим движением в попытке угадать, что скрывается за ним.
  Так вот, из-за действий Эллианы мы оказались на равнине у самой границы с туманом. Да, к этому моменту туман отступил относительно далеко, чтобы я теперь мог убедиться, что вокруг находится довольно большое пустое пространство.
  Внутрь же областей, заполненных туманом, с момента появления у меня духовного кольца (что вызвало прорастание пока еще молоденького деревца, выросшего за это время примерно еще на метр в духовном мире) я старался не заходить. В такие моменты я ощущал сильное давление, которое прижимало меня к земле, а картинка перед глазами все время ускользала и расплывалась. Этого было достаточно, чтобы понять, что туман меня дальше не пропустит, да и дел других хватало, чтобы пытаться пробиться сквозь подобную преграду.
  Видимо, я смог достаточно укрепить свою душу и когда покину духовный мир, наверняка увижу от Арбитра сообщение о приобретении нового параметра. «Духовная выносливость» явно достигла единицы в своем значении - иначе не знаю, как объяснить столь большую территорию, вдруг очистившуюся от тумана. Похоже, Озарение действительно успело повлиять на меня, и я не потерял свой шанс продвинуться дальше на пути Возвышения намного быстрее, чем предполагал.
  В данный момент мне открывался вид на равнину, покрытую кроваво-красной травой, и небольшой дом, стоящий по центру этого мира. Рядом росло дерево, часть которого далеко выдавалась в сторону строения, обвивая корнями пристройку. Так же рядом присутствовал небольшой пруд.
  Все это было знакомо, но помимо старого стало четко видно и ранее скрывающееся от меня.
  Я знал о наличии в моей душе неких статуй скрытых туманом, но подойти к ним из-за тумана попросту не мог. Теперь же я четко видел разрушенную статую мужчины с потрескавшимся постаментом. Чуть дальше располагался похожий, но целый и полностью пустой. Кроме этого в тумане проступили еще два силуэта, думаю, не ошибусь, предположив, что они такие же. Но все из-за того же тумана их разглядеть более отчетливо никак не удавалось.
  Девушка как раз указывала на второй постамент, который в данный момент был пуст.
  - Я все это время находилась тут, - мягко улыбнувшись, произнесла она. - Так что, можно сказать, что я почти всю жизнь была с тобой.
  - Но почему тогда вы раньше не связались со мной? К тому же я не знал, что в моем духовном мире есть вообще что-то подобное. Как такое возможно?! - эмоции так и бились через край в этот момент.
  - Духовный мир - это само по себе довольно сложное место и оно содержит в себе столько же тайн, как и душа любого существа, - пожала плечами Элианна, не став напрямую отвечать на мой вопрос.
  - И что это означает? Что я должен тебе безоговорочно верить? - скепсиса в моем голосе было выше крыши.
  - Вовсе нет. Наоборот, хорошо, что ты проявляешь здравое опасение, - довольно улыбнулась она. - Но меня действительно ты можешь не опасаться, так как я являюсь в какой-то мере частью твоей души и вредить тебе - значит вредить самой себе.
  - Но кто ты тогда? Я не видел ни одного упоминания о том, что в душе практика может находиться живая сущность, - вот только, несмотря на мой вопрос, девушка продолжала улыбаться и ничего не говорила. - Я задал вопрос! - терпеливо напомнил я.
  - Какой? - вновь склонила голову набок Элианна, с любопытством посмотрев на меня. - Если я смогу ответить на него, то постараюсь удовлетворить твое любопытство, Гар.
  - Кто ты такая? - повторил я и вновь девушка никак на него отреагировала. Очень странно. - И чему ты можешь научить меня?
  - Это хороший вопрос, Гар из рода Ди, - с готовностью кивнула девушка.
  - Давай только без этого, - прервал я ее. - Обращайся ко мне - Гарди.
  - Хорошо, Гарди, - покладисто согласилось со мной она. - Тогда начнем с того что тебе необходимо научиться извлекать собственную кровь так, чтобы не умереть в процессе.
  В ее руках сам собой откуда-то возник нож, который она протянул мне рукояткой вперед.
  - Я должен себя резать? - несколько ошарашенно произнес я.
  - Да, - кивнула она, и в этот же момент я ощутил боль в правой руке, а девушка передо мной исчезла. - Примерно так. Такой разрез достаточно удобный чтобы собрать большой объем крови и в то же время его легко залечить.
  - Эй! - возмутился я, прикладывая руку к ране. - А предупреждать о подобном?
  - Не беспокойся, в духовном мире от моих действий ты не умрешь, - мило улыбнулась Элианна, но в данном случае это выглядело зловеще. - Так что продолжим, пока не поймешь основной принцип, чтобы потом воплотить это в реальном мире.
  - А если я этого не хочу?! - возмутился я.
  - Извини, Гарди, - развела руками девушка, в руках которой было уже два ножа. - Но эта часть обучения, через которую ты должен пройти с гордо поднятой головой. Я начинаю, - предупредила она, прежде чем исчезнуть из виду.
  Рана наносилась за раной, а все, что я мог - лишь беспомощно прикрываться руками и ждать, когда же все это прекратится.
  - Вот так, - довольно улыбнулась Элианна, облизнув один из ножей. Даже прекрасно понимая, что это была моя кровь, это действие выглядело настолько завораживающим, что я невольно замер, любуясь тем, что делает эта девушка. - Хорошо запомни те места, где я нанесла ранения. И вообще, тебе бы лучше начать затягивать раны, если не хочешь потерять сознание. Пусть это и духовный мир, но это не значит, что эти повреждения не перейдут на твое физическое тело, если ты заранее об этом не позаботишься.
  - Но как?
  - Это же твой мир, - мягко улыбнулась девушка. - Просто используй те техники, что ты знаешь. Дальше же обучимся техникам, связанным с Законом Крови.
  - Но я не знаю как, - уже более тихо произнес я, чувствуя, как меня все стремительнее покидают силы.
  - Ладно, - хлопнула в ладоши Элианна. И я мог поклясться, что в этот момент из ее рук ножи исчезли, но стоило развести руки в стороны, как они вновь появились.
  Одновременно с этим я почувствовал, что вновь чувствую себя прекрасно, а когда посмотрел на места ранений, то их на себе не обнаружил.
  - Погоди, но ведь раны не могут быть нанесены тем, что является частью меня в духовном мире, да и исцелить их вот так… Как ты это сделала?
  Вот только в ответ вновь улыбка и ожидание действий с моей стороны. Она, получается, не может отвечать на определенные вопросы? И непонятно с чем это связано. Расспрашивать про это я, откровенно говоря, опасался, так как если сейчас она просто стоит, будто я ничего не спросил, то кто знает как девушка, находящаяся в моей душе, отреагирует на более подробные расспросы. Если уж Элианна смогла нанести мне раны.
  - Продолжим, - вдруг заговорила она. - Теперь постарайся запомнить все более внимательно. После этого обещаю объяснить, в какие точки лучше всего бить в человеческом теле, чтобы извлечь определенное количество крови. Это тебе поможет в освоении дальнейших техник. А сейчас закрепим основы, на которых будет строиться твое обучение.
  Вот таким образом всё и началось. Думаю, если бы не интуиция, говорящая, что эта девушка не желает мне зла, я бы не смог довериться ей. Да и, если честно, чувствовалось от нее что-то родное, будто встретил родственника, которого давно не видел. Наверное, это не удивительно, если она была частью моей души?
  Ух, сколько раз я пытался достать свою мучительницу, чтобы это все прекратилось, но она неизменно оказывалась быстрее меня и все мои потуги только забавляли Элианну, от чего становилось еще обиднее.
  И все же сложно отрицать, но благодаря ее жестоким методам, я действительно сильно продвинулся в понимании Закона Крови. Жаль только, что никто не хотел у меня спрашивать, а хотел бы я пойти на такие жертвы, чтобы достичь подобного. Зная, через что придется пройти, я бы крепко задумался, прежде чем однозначно ответить «да».

  Глава 75

  На рынке закупился лишь продуктами, новая одежда по цене не устроила. Те варианты, что были бы практичны в лесу и могли пережить в пригодном состоянии хотя бы несколько недель активных действий, стоили от сорока серебряных - посчитал, что слишком дорого. В итоге за десять серебряных в ремесленном квартале портной подлатал рубашку и куртку, нанеся декоративную вязь в местах, где были прорехи. К сожалению, ничего из готового, но что так и не купили - не нашлось, хоть я и очень надеялся на такой результат.
  В здание гильдии на Зеленой улице входил с предвкушением узнать информацию, где сейчас команда Ари. Конечно, капитаном команды являлся Люр, тем не менее интересовала меня в первую очередь она: та, кто первая хотела броситься мне на помощь только увидев мои раны при встрече в лесу после боя с неизвестной мне командой охотников.
  Как же давно все это было…
  Вспомнив про них даже замер на мгновение, как-то со всем многообразием тренировок, свалившихся на меня, забыл про тот эпизод, а точнее о том, что охотники при встрече могут попытаться напасть ради того, чтобы выяснить, кто я такой и с какой стати сорвал им тогда охоту. Причем с их стороны охоту вполне успешную, несмотря, на мой взгляд, на слишком уж масштабные действия, чтобы поймать каких-то кабанов. Явно кому-то из участников этой команды не занимает запасов энергии, раз он так ее легко тратит на подобные вещи.
  Но сейчас я никак не могу изменить то, что тогда произошло или дополнительно подготовиться к случайной встрече - буду действовать по обстоятельствам. Приняв для себя решение, окончательно пришел в себя и стал осматриваться.
  Внутри ничего не поменялось. Так же за столиками группами сидели наемники, обсуждая предстоящие задания или просто общаясь со знакомыми, узнавая и делясь последними новостями и случившимися с ними событиями. По прежнему за стойкой стоял Ризо со своей полуулыбкой, которая выглядела слишком уж дежурной, чтобы быть искренней. К нему и направился.
  - Приветствую Ризо, - как и в первый раз со словами приветствия протянул знак гильдии, чтобы подтвердить, что не просто мимо проходящий человек.
  - День добрый Гарди. А ты изменился, возмужал, - он совершенно не удивился.
  Все так же внимательно, будто изучая, смотрел на меня, держа на лице свою полуулыбку. Странно.
  - Время идет, люди меняются, - сначала думал пообщаться с ним побольше, но его спокойствие вызывало подозрения.
  Скорее всего, я просто перестраховываюсь, тем не менее в моей ситуации, считаю, будет правильным решением не стараться поддержать разговор. Да и несколько нервничаю я от его взгляда.
  Правда, уточнить информацию о команде Люра все же надо, а если уточнять сразу, то покажу свой интерес.
  Да… беда.
  Хотя с наставником, кроме боевых тренировок были и связанные с искусствами, этикетом, как и с кем общаться и тому подобное, но это все было в теории. Практики мне явно не хватает, а когда я был еще на родовых землях, этим тоже никто не озаботился ввиду моей обособленной жизни от остальных.
  - Ризо, не подскажешь есть ли что-нибудь, что я должен знать? Давненько не был в Креоне, вдруг что кардинально поменялось? - решил я зайти с такого вопроса.
  - Новостей немного, город, как всегда, живет своей собственной особенной жизнью, - начал отвечать мужчина даже несколько более многословно, чем я мог от него ожидать. - Было пару нападений. Несколько родов объединились и устроили бодания с другими такими же, - отвечал он спокойно, но монотонно будто зачитывал текст. Перед тем как начать говорить, не было даже небольшой паузы. Вот и думаю: он профессионал или его кто предупредил, и он подготовился к моей встрече?
  Хотя нет, бред. Слишком масштабно.
  Я, конечно, не слабак, но и далеко не силен, а тем более значим, чтобы привлекать такие силы которые могут подчинить себе сотрудника Гильдии. Наверняка ведь сюда захаживают наемники из других городов, да и на высоких рангах некоторые заказы могут выполняться месяцами, а то и годами. Наш мир довольно велик и никогда не знаешь куда занесет тебя во время выполнения очередного заказа. Историй про это хватало и далеко не все было только придумками самих наемников, чтобы набить себе цену.
  Да даже на моем ранге, на самом деле, ограничение по количеству необходимых выполненных заказов в месяц исчезает, стоит мне присоединиться к команде. Тем временем пока я размышлял, Ризо продолжал говорить.
  - Но это все не касается наемников, так что вряд ли тебе интересно слушать. Подытожив: Гильдия стоит, Креон стоит, живы те, кто может делать заказы, как и те ради кого эти заказы делают, что еще нужно наемникам? - безразличным взглядом Ризо посмотрел на меня.
  На подобную речь мне было нечем ответить.
  Спрашивать совета, какой заказ взять, было бы глупо, ведь он даже не знает моих нынешних сил и если будет ориентироваться на прошлое, то, каким я был, то мне достанется всякая мелочь. Я же чувствовал в себе силы сделать что-то более значимое, чем доставить посылку или очистить склад от вредителей, не говоря уж о поиске сбежавших питомцев.
  - Пойду посмотрю какие сейчас заказы висят и еще подойду к тебе, - взяться за что-то мне все равно придется, так что во время принятия обязательств и уточню о так интересующей меня команде.
  Еще вчера вечером я думал взять первый заказ за полтора года сразу на поимку или уничтожение зверя, но сегодня решил все же быть более осторожным и начать со сбора растений. Правда судя по описанию, придется пройти довольно приличное расстояние, однако после разговора с Налимом это даже к лучшему. Чем дальше я окажусь от города и на больший срок, тем быстрее все уляжется.
  Их, как всегда, было размещено больше пяти десятков, но все же большинство из них были более высокого ранга, чем у меня. Так же имелось несколько простых, но уже слишком легких для моих текущих умений. Тратить на них время просто бесполезно как в качестве оплаты, так и собственного роста.
  Следовало все-таки зайти с утра, тогда, возможно, заказов было бы больше. И кажется, мне повезло - среди них был один, который мне более-менее подходил.
  Взяв заказ, отправился заключать договор.
  - Поиск «Кровавого Болотника» - интересный выбор… - задумчиво обронил служащий гильдии. - Вспомнил! Ты же практикуешь Закон Крови, - внимательно посмотрел на меня Ризо, но я на это никак не отреагировал. - Ну да, так его будет найти проще, но в любом случае, удачи.
  Вот последнее, откровенно говоря, было неожиданным. Таких слов от этого человека… вообще, странно слышать. Видимо, проблемное занятие, но, думаю, справлюсь. То, что Хрон говорил про это растение, уже, конечно, делает его ценным, тем не менее про опасность он не упоминал. А для дальнейшего развития моего основного Закона, по словам наставницы, надо много ресурсов с нужным излучением частиц того или иного Закона.
  Да и вообще, хорошая была идея: брать заказы, которые помогут мне не только заработать деньги, но и продвинуться дальше на пути Возвышения из-за сбора ценных ресурсов.
  - А откуда информация, что я практикую именно Кровь? - прошло, конечно, много времени, но не помню, чтобы при нем применял что-нибудь этакое, да и не мог я тогда ничего использовать, так как не знал нужных техник.
  - Так Дверь поделился информацией, - пожал плечами Ризо, будто говорил о чем-то, само собой разумеющимся.
  Как интересно.
  - А он сейчас где? Хотелось бы увидеться с ним, - конечно неприятно, что он с кем-то делился информацией обо мне, но выяснить, все ли у него хорошо - надо, да и уточнить, что его сподвигло распространяться такими знаниями тоже стоит.
  - Провалил последний заказ и решил взять перерыв. Где он сейчас - не знаю, - немного скривившись и дернув плечом, произнес Ризо.
  Тут стоит упомянуть, что, по словам Хрона, каждый наемник может в любой момент, конечно, когда не выполняет заказ, выйти временно из гильдии с сохранением своего текущего статуса. Это отменяет обязанность выполнения регулярных миссий. Таким способом пользуются в основном те, кто хочет уйти на покой, но также бывает много случаев, когда наемник получил травму, либо требуется время на прорыв в Возвышении и на выполнение заказов времени нет. Особенно часто это происходит из-за прорыва на новую ступень, когда этот процесс может занять далеко не одну неделю, а то и года. Все зависит от того, какой практики придерживается культиватор и какого результата он хочет достичь.
  Всем подобным ставится специальная метка на жетон гильдии, она означает, что данный практик добровольно покинул гильдию и сейчас не является ее постоянным членом. В свою очередь, он не может быть представителем гильдии и брать задания, так как это уже выходит за рамки работы гильдии.
  - Ясно, - что-то он темнит, нужно будет поспрашивать у кого-то еще. - Не подскажешь, где сейчас команда «Лазурные Ветви»?
  - В городе были неделю назад, - немного подумав ответил мужчина. - Сейчас работают по взятому заданию. Рассказывать где, как понимаешь, не могу. Не думал, что у тебя так много знакомых в гильдии, - на меня был брошен нечитаемый взгляд и хоть я и не понял этой реакции, но его улыбка уже не казалась такой радушной.
  Впрочем, и раньше она тоже таковой не была, но ее хотя бы можно было принять за нее. С большой натяжкой, но все же. Ладно, сейчас дело не в этом.
  - Просто перечислял всех, с кем ранее пересекался, - пожал я плечами, стремясь показать максимум своего безразличия к этому вопросу. - Назвать их знакомыми можно с большой натяжкой. Надеюсь, смогу в ближайшее время среди наемников найти тех, кого можно будет назвать друзьями.
  - Удачи. Дело непростое, но явно стоит к такому стремиться.
  Распрощавшись с Ризо, вышел на улицу. В отделении гильдии делать было больше нечего. Узнать чего-либо интересного не удалось, да и больше подходящих заказов я тоже не нашел, хотя и старался.
  В принципе, в городе все дела были завершены, хотел бы отдохнуть побольше, однако мне тут явно не рады. Даже жаль, ведь я подумывал снова сходить на местный рынок и поискать то, что может помочь в дальних походах, да и вдруг удалось бы найти что-то достойное до того, как оно исчезнет с прилавков.
  В следующий раз еще и новое место временного проживания искать надо будет. И кто знает, окажется ли оно лучше того, что было?
  Эх, с наставником было проще.
  С такими мыслями отправился к северному выходу из города.

  Глава 76

  Первоочередная цель - получить следующий, бронзовый, ранг в гильдии. Странное ощущение от общения с Ризо на это никак пока не влияет, но все же подумать об обращении в другое отделение гильдии в Креоне стоит.
  По личной оценке, основанной на известной мне информации, если трудиться, не попадая в неприятности, справлюсь за месяц.
  На моем счету должно быть пять успешных заказов и поручительство кого-нибудь из наемников более высокого ранга. Зимион не вариант, он слишком высокопоставленный, да и нет у меня с ним связи, все только через наставника. Размышлял на счет Ризо, но и он теперь под вопросом. Можно, конечно, вступить к кому-нибудь в команду и тогда капитан команды сможет за меня поручиться, что будет неплохим выходом в данном случае. Да и в команде можно пойти выполнять более прибыльные задания, а там может повезет найти что-то ценное или подходящее для моего пути Возвышения.
  Надо будет после пары успешных заказов поискать информацию о наемниках Креона. Да и пока непонятно, насколько охотно наемники берут в свои команды новичков.
  Так-то я был бы не прочь присоединиться к Лазурным ветвям, но тут надо еще уточнить какие у них сейчас ранги и требования на вступление, ведь ранее две третьих состава уже были на ступени Понимающего. И если ориентироваться на это, то формально я не совсем подходящая для них кандидатура, но не факт, что все основывается только на ступени.
  Отойдя недалеко от города, устроил себе небольшой лагерь, да и зачем мне больше. Для этого использовал среднее по размеру дерево с пышной кроной. Вот в этой кроне и организовал себе спальное место. Если бы еще мое понимание Закона Жизни было на уровень выше, мог бы приказать веткам меня укрыть от случайного взгляда снизу, а раз понимания недостаточно и нет знания техник с таким эффектом, то пришлось поработать руками. Впрочем, дело привычное и было закончено довольно быстро.
  Ночь прошла спокойно, как и последующие три дня пути до места начала задания. «Кровавый болотник» как следовало из названия, рос в болотистой местности. Моей же задачей было принести десять растений хорошего качества и информацию о месте произрастания.
  Не знаю, правда, зачем второе, ведь в заключенном договоре не было пункта о неразглашении, так что мне ничто не мешало самому все собрать или если будет слишком большой объем, то продать эти знания на стороне. Может, заказчик подавал заявку в спешке и просто не продумал этот момент? Особого смысла гадать нет, главное, что требования мне не усложняют жизнь, остальное не важно. Уж разбираться в умах других людей дело неблагодарное.
  Шел почти параллельно гряде, разделяющей Креон и Стоград, понемногу беря все ближе к ней. Постепенно ландшафт менялся, начало появляться больше оврагов, ручьев, камней и в какой-то момент неожиданно передо мной предстало небольшое болото. Точнее, я знал, что оно огромно, просто тот кусок, который могу обозреть - первый предвестник скорого попадания на территорию топей.
  С изученными мной законами и с их большим уровнем мне не должно ничего в них угрожать, конечно, если не брать в расчет проживающих тут зверей, но ощущение опасности, исходящее от почвы под ногами, напрягало. Делая шаг, я не проваливался, но уже начал утопать на пару сантиметров, тем не менее казалось, что следующий шаг будет шагом в пропасть. Нужно было найти выход, а то если так идти весь день, никаких нервов и силы воли не хватит. Я таким образом точно буду не готов к нападению.
  Был уже вечер, да и в голову ничего быстро не пришло, в связи с этим решил сделать привал. Путь вымотал меня сильнее, чем я предполагал.
  Как всегда, выбрал дерево. Ночевать на земле, особенно когда так близко к болотам, никак не хотелось. Да и от многих зверей подобные меры безопасности помогали, ведь изученные мной Законы позволяли убирать запах, так что встать на мой след им было проблематично.
  Вроде бы и не подумаешь, что Закон Воды, Жизни и Крови может привести к подобным результатам, но их использование порой выходит за рамки представления об этом аспекте силы. Да и сочетаний различных законов существует великое множество, так что выдумок хватает, главное в этом деле - не изобретать то, что уже сделали до тебя и смогли отшлифовать в лучшем виде.
  Обратившись к Бергису, я не мог не порадоваться росту моих характеристик по сравнению с тем, что было, когда я покинул родовое поместье. Прогресс был, и уж я никак не думал, что он будет, в том числе и в Законах.

  [СТАТУС: ПРЕДСТАВИТЕЛЬ КОВЕНАНТА «ОРДЕН СТРАННИКОВ»
  РАСА: ЧЕЛОВЕК
  СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: ЧУВСТВУЮЩИЙ
  СТАДИЯ РАЗВИТИЯ: СРЕДНЯЯ

  Заключенные контракты/клятвы/обеты:
  - ученический контракт (роль: ученик);
  - обет «Честность превыше всего»;
  - обет «Достойный разумный - не значит влиятельный»;
  - Симбиотическая связь (ознакомиться с умениями симбионта).

  Задания:
  - Выполнение контракта гильдии наемников: «Сбор Кровавого Болотника»

  Изученные законы:
  - Законы Крови - третья ступень;
  - Законы Жизни - вторая ступень.
  - Законы Воды - вторая ступень.

  Изученные техники:
  - Обновление
  - Жертва
  - Очищение
  - Кровавое оружие
  - Разжижение
  - Регенерация
  - Целебное касание
  (ознакомиться с полным списком освоенных техник)

  Параметры:
  - телосложение: 33;
  - энергия: 14;
  - духовная энергия: 17 + 12(???) - 10(период усвоения духовного кольца) = 17.
  - Духовная выносливость: 1

  Навыки/Умения:
  - Навык: Взор судьи;
  - Умение: Родная материя

  Достижения:
  - Малый прорыв;
  - Последовательный успех;
  - Стальная воля.

  Титулы:
  - ЦЕЛЕУСТРЕМЛЕННЫЙ]

  В будущем, когда заработаю побольше денег, обязательно обзаведусь массивом похожим на тот, что использовал Хрон во время ночевок в лесу. Он не просто скрывает тех, кто находится внутри, но также в случае, если спящих зверь все-таки обнаружил, ставит барьер, позволяющий подготовиться к бою, удерживая хищника на расстоянии.
  По ночам чаще всего я просыпался от того, что ощущал поблизости перемещающееся скопление крови, что было в какой-то мере благодаря более глубокому пониманию Закона Крови. Это позволяло собраться с мыслями и не попадать под неожиданную атаку, заранее обнаруживая возможную опасность. Благо в нашем регионе редко где встречается нежить и элементали, а у большинства других по венам течет жидкость (не всегда являющаяся кровью в полной мере), которую в будущем я смогу контролировать, а пока могу уже чувствовать.
  Правда есть еще монстры-растения, но тут только остается надеяться, что они не попадутся на моем пути. Да и, как правило, они намного медлительнее обычных зверей и в крайнем случае можно просто сбежать.
  В этот раз, неожиданно проснувшись посреди ночи, сначала подумал, что причина этого была в скоплении животных, двигающихся под деревом, собственно, оно действительно присутствовало. Слабые создания довольно большой численностью для этих пустынных мест пробегали внизу, вот только было непонятно, что им в таком количестве понадобилось в этом месте. Да шуршание какое-то… паническое, что ли.
  Однако разбудил меня все же треск, такой который происходит от скачков шаровых молний - природного феномена, по словам учителей из поместья рода - это игры духов молний. Нам рекомендовали держаться от них подальше. Не знаю насколько это правда, но звук приближался.
  Все признаки указывали на битву, в которой одна из сторон вынуждена либо отступать, либо бежать и кто-то из них использует Закон Молнии на полную. Воздух заметно наэлектризовался, да и вообще появилось такое ощущение, будто вышел на улицу после грозы.
  Несмотря на возможную опасность, унять свое любопытство было сложно, так что перебороть желание узнать, кто же решил выяснить отношения, не удалось. Да и порой наблюдение за сражением более сильных практиков помогает лучше понять собственный путь Возвышения, ведь никогда не знаешь, что из этого ты сможешь почерпнуть для себя, а что и вовсе натолкнет на решение проблемы, повисшей перед тобой.
  Поэтому не стал менять позицию, которая, на мой взгляд, была удобной для наблюдения. Лишь заранее сформировал Кровавый кастет, чтобы потом не тратить на это время. Да и пока не применяю эту технику для боя, либо по-другому не повреждаю созданный с помощью собственной крови инструмент, то на поддержание целостности структуры техники почти не тратится энергия. По крайней мере, она не превышает естественную ее восполняемость, так что потерями можно пренебречь.
  М-да, понахватался я умных слов за время нахождения в библиотеке Ордена. Но поделать с собой ничего не мог - я всегда любил читать, а тут столько различных источников мудрости, которые мне еще не попадались.
  Конечно, тут не могла не вспомниться ситуация с охотниками на кабана, когда я только из-за любопытства попал в огненную ловушку, но ведь мое «везение» не может быть столь специфическим. Или может?
  Так как я немного отошел от болотистой местности, обзор мне перекрывали кроны других деревьев. Подождав немного понял, что до меня сражающиеся могут и не добраться, а любопытство заставляет меня покинуть так удачно маскирующее меня дерево. Не стал сопротивляться этому чувству и двинулся на звук боя.
  Возможно глупо, но не предстало тому, кто идет путем Возвышения бояться трудностей и избегать битв! Если всегда так делать, то выше своего уровня я точно не поднимусь.
  Неожиданностью оказалось то, что сражались не звери, а практик со зверем против еще одного зверя. То, что количественно последний был в меньшинстве, его нисколько не смущало. И вообще, скорее, против него противников было недостаточно.
  Тот зверь, что был один, выглядел как большой жук, точнее, просто огромный по сравнению с теми, которых я мог видеть за свою жизнь. Я, конечно, знал из свитков и книг, что существует много зверей-насекомых, но вот видеть их вживую довелось впервые.
  Восемь массивных многосуставных конечностей, что позволяло ему двигать ими в разных плоскостях и наносить неожиданные удары из разных позиций. Сейчас зверь стоял на четырех, приподняв переднюю часть тела, что позволило ему возвышаться на два человеческих роста над землей. Четыре передних он использовал для нападения, ловко орудуя ими в воздухе. Задние же конечности устойчиво вгрызались в землю и быстро перемещали тело огромного жука, уводя его от ответных атак.
  Все тело зверя было покрыто костяными наростами, а в местах, где наросты не закрывали всю поверхность, не проступало и кусочка более мягкой и уязвимой для атаки плоти. Вместо нее там виднелся гладкий хитиновый панцирь.
  Стоило также упомянуть голову насекомого, которая обладала более толстыми наростами и делала попытки добраться до его мозгов безуспешными. Не удивлюсь, если своей башкой он вообще может пойти на таран и от столкновения ему ничего не будет.
  Кроме лап-лезвий, которые даже в какой-то мере походили на копья по своей длине, он также имел массивную челюсть, смыкающуюся не по вертикали, а по горизонтали, на манер жвал, впрочем, в его случаи они ими и были.
  Жук-переросток теснил практика лет двадцати. Выглядел тот почти как человек, но вот длинные уши на лысой голове давали однозначно понять, что это эльф. Как минимум полукровка точно. Очень сомневаюсь, что кому-то из людей повезло появиться на свет с подобного рода ушами без примеси нечеловеческой крови.
  В руках он не держал оружие ближнего боя, зато там присутствовали боевые перчатки, по которым пробегали видимые обычному глазу молнии. Периодически с его рук вместе с выпадами в воздухе срывались искрящиеся жгуты, бьющие по жуку, но подобное его останавливало ненадолго, не причиняя особого вреда. Сложно было сказать, сколько продолжается их противостояние, но на насекомом осталось только пара подпалин от молний и пара не слишком глубоких царапин на боку. По крайней мере, последних не хватило, для того чтобы добраться до более нежной плоти их противника.
  Судя по всему, эти повреждения брони оставила тигрица, именно такой зверь был на стороне практика. Ее шкура выделялась белым цветом, в дополнение на ней присутствовала небольшая особенность, что привлекала внимание. Практически по всей поверхности был нанесен синий рисунок, который смотрелся очень органично и, кажется, только дополнял боевой облик зверя, подчиненного культиватору. В настоящий момент по рисунку в точности так, как и по перчаткам практика бегали молнии. А когти - не то что вспыхивали, а безостановочно сверкали, будто с них готов был сорваться новый заряд энергии, чтобы нанести урон врагу.
  - Гарди, нам нужен этот зверь.
  Рядом со мной неожиданно материализовалась Элианна. Если бы это был первый такой раз, то не знаю, как отреагировал бы, а так лишь дернулся в попытке замаха в первые мгновения, подумав о новой угрозе. И ведь ей любая техника была нипочем, так как физически девушки тут не находилось.
  «Зачем?» - конечно, была не совсем та ситуация, чтобы вести разговор, но если наставница просит вмешаться, значит, у этого есть причина, а если я буду ее знать, то с большей вероятностью захочу выполнить то, чего от меня хотят. Единственное, вел я его мысленно, чтобы не привлекать к себе внимание, уж Элианне это никак не мешало из-за того, что ее ответы слышал только я.
  - Это очень редкий подвид - «Багровый Ползун», - убежденно заговорила девушка. - Причем, молодая особь. Из него для нас является ценным только кровь, - с горящими глазами посмотрела она на меня. В этот момент моя духовная наставница напоминала хищника вставшего на путь охоты. С учетом двух рогов, которые хоть и были загнуты довольно сильно назад, но всё равно выступали из-под ее прически, смотрелось это несколько агрессивно. - Помоги этому практику и можешь отдать ему ядро, панцирь, вообще все, кроме крови. Сомневаюсь, что его это вообще заинтересует, так как все остальное более ценное для продажи, - оставалось только удивляться осведомленности девушки, которая жила в моей душе и, по идее, не должна была знать таких подробностей. Или это было с ней еще при ее жизни? Но на этот вопрос она как всегда не ответит и остается только гадать, кем или чем была Элианна, до того как оказалась со мной. - У «Багрового Ползуна» кровь пропитана Законом Крови, и если изготовить специальный настой, а потом принять ванну из него, то ты сможешь повысить понимание Закона, а также провести вторую закалку тела.
  «Вторую?» - недоуменно посмотрел я на нее. А когда, спрашивается, я прошел первую?
  - Сейчас это неважно, - отмахнулась девушка, больше поглощенная боем, чем ответом на мой вопрос. - Помоги ему. В одиночку ты не справишься с Ползуном.
  В этот момент практику помогла уклониться его тигрица, попросту сбив того с ног. Сама при этом, получив глубокий порез на спине. Ее скорость замедлилась. Молнии, струящиеся по всему телу, потускнели. Тем не менее оставлять своего хозяина на растерзание тигрица не стала и продолжила кружить вокруг врага. Будто ее эта атака вообще никак не зацепила.
  Я понимал, что шансов на вмешательство остается все меньше, если, конечно, я хочу получить благополучный исход из этой ситуации, а не просто погибнуть за компанию. Что ж - решено.

  Глава 77

  Запас камней Юран я еще не пополнил, да даже если бы купил, то не смог бы напитать их достаточным количеством духа за время, прошедшее с момента их покупки. Оглушение выбросом духовной энергии отменяется, остается только воспользоваться техниками и печатями. Вряд ли моей физической силы хватит на пробитие панциря без применения Импульса. Тем более у практика, который бился с этим существом, это тоже пока никак не выходило, а по тому, как он сражается, становилось ясно, что его ступень либо Понимающий, минимум начальной стадии, либо те перчатки, а может, еще что-то из его экипировки, находится на уровне точно не ниже Эпических артефактов. Пока что склонялся ко второму варианту.
  В момент моего рывка Ползун стоял ко мне почти спиной. Первой мыслью было закончить ударом в корпус, точнее, ближе к переходу из задней части к верхней, но Элианна изменила мои планы.
  - Нет! Не рискуй, - будто бы прочла она мои мысли или же по положению тела поняла, куда я целюсь. - Уменьшай сначала подвижность, а потом пробуй.
  Уменьшать так уменьшать.
  На бегу запустил технику Жертвы для ускорения. Первоочередной целью стали суставы на «ногах», для этих целей придал кастету новую форму, сделав короткое, но широкое лезвие длинной как раз закрывающей костяшки пальцев и делая из руки этакое своеобразное копье. Интуиция подсказывала - шип тут не поможет, а так есть шанс за один удар нанести достаточно повреждений, дабы противник не мог управлять конечностью. Ну, или это хотя бы заставит его осторожнее переносить вес на поврежденную конечность, что уже может сказаться на подвижности.
  Был бы это не жукоподобный монстр и если бы жидкость в нем не была для меня ценной, то для боя на истощение я бы применил технику Разжижения Крови. Правда, если бы все было так, как я хотел, то не бегал бы сейчас с деревянной рукой.
  Удар вышел что надо, но попасть в сустав все же не удалось, мои действия привели лишь к появлению глубокой царапины, но даже так она была больше, чем те, что оставляла тигрица. Импульс я применил, но это не дало более существенного результата. Видимо, броня твари сама по себе без укрепления Законами очень крепкая.
  Вот только пусть удар я и успел нанести, но самого меня откинула «нога-клешня», по которой пришлась моя атака. Остроухий не стал пользоваться шансом для своего хода, решив потратить высвободившиеся мгновения на помощь своему раненому зверю. И тем самым он упустил момент для атаки, когда жук отвлекся на меня.
  Я, конечно, понимаю - родное тебе существо, да и повысить утерянную подвижность одного из союзников важно, однако в тот момент я уклонялся от разъяренного монстра и был недоволен таким ведением предполагаемого совместного боя. С его помощью все можно было бы завершить гораздо быстрее.
  Чтобы не получить дополнительных отверстий в теле не предусмотренных природой от одновременных ударов трех лап Ползуна, мне пришлось резко пригнуться и практически лечь на землю. Лишь интуиция, просигналившая о грозящей опасности, спасла от удара оставшейся свободной конечности, позволив заранее уйти перекатом. Так бы лежать мне пришпиленным к земле, а ведь нога зверя ушла на несколько десятков сантиметров в землю без видимого усилия.
  Этот омерзительный чавкающий звук от вхождения ноги жука в болотистую землю я, наверное, будут вспоминать еще долго.
  Для отвлечения внимания, ну и зачем себя обманывать, также надеясь причинить более значимый урон, использовал технику протеза «Древесный дротик». На левой руке сформировался снаряд, который с силой, но при этом почти без отдачи, выстрелил в сторону груди противника. Удача, наконец, улыбнулась мне, и пусть первый удар всего лишь поцарапал, а дальше я лишь защищался, но техника, приобретенная за счет Легендарного духа, помещенного в Духовное кольцо, смогла пробить броню, правда, не сильно глубоко уйдя в тело. И все же это был определенно лучший результат, чем до этого.
  Я бы не назвал это удачей, если бы в момент активации техники немного не поскользнулся и невольно дернул рукой в попытке сохранить равновесие. Это в итоге привело к попаданию снаряда не в бронированную грудь, куда я целился, надеясь попасть в одно из сочленений природной брони жука-переростка, а в сустав одной из ударных конечностей, которой он прикрывался. Защита в этом месте оказалась менее устойчивой к такому виду урона, да и дротик, застрявший в одной из конечностей, не доставлял удобства нашему противнику.
  - Прыгай!
  Призыв к действию и громовой рык тигрицы услышал одновременно, после такого глупо было медлить, да и оставаться на одном месте с таким противником опасно. Поэтому больше не раздумывая, я, с силой оттолкнувшись и применив к этому толику энергии, отпрыгнул назад, упав спиной в небольшие кусты. Затем немедля кувыркнулся через голову, чтобы оказаться еще дальше от возможной зоны атаки, и был откинут еще на пару метров неожиданно возникшей ударной волной, но смог сгруппироваться и вовремя остановиться. Боюсь, если бы я этого не сделал, то скатился бы в низину и все пропустил. И это, не считая дополнительных повреждений при таком действии.
  Багрового ползуна между тем продолжало бить крупными разрядами молний, так и скользящими по его телу даже после завершения техники моего союзника. Похоже, эльф время зря не терял и подготовил мощную технику, а ударная волна - это одно из последствий этой атаки.
  Тигрица между тем, не сильно обращая внимания на молнии, которые у нее не вызвали никаких затруднений в подвижности, запрыгнула на жука-переростка. Вместо того чтобы атаковать голову, которая была вся в хитиновых наростах, ее целью стали ноги существа. Видимо, на земле она боялась попасть под случайный удар противника. С такой позиции конечности жука просто не могли попасть по ней, и ему только и оставалось, что пытаться сбросить ее резкими рывками, но тигрица держалась и продолжала атаковать выбранную конечность. В итоге это позволило оторвать одну ногу и сильно повредить еще одну.
  Дальше Багровый ползун все же смог приспособиться к новым условиям боя и начал более активно пытаться стряхнуть с себя зверя. Так же поврежденная мной одна из конечностей во время этих попыток оказалась избавлена от дротика, и теперь она двигалась, почти не отставая от других.
  В итоге я пришел к выводу: адаптация к любым противникам и соответственно к различным воздействиям - вот в чем заключается чудовищная сила этого создания. По крайней мере, Багровый ползун действительно быстро перестраивал ход боя под изменяющиеся условия. Хорошо, что, по словам наставницы, это молодая особь. Думаю, против старой и, соответственно, более опытной я бы не продержался и нескольких секунд. Тут действительно надо собирать команду практиков для охоты на ползуна или даже лучше несколько.
  Раз так, то истощить жука точно не выйдет, необходимо сразу наносить смертельные или близкие к ним ранения. Идея была безумной, но иного выхода из сложившейся ситуации не видел.
  Запустив технику Жертвы на максимум, одновременно активируя Гибкость, изменил кровавый кастет, придав ему форму заостренного стержня. В левой руке сформировал такое же оружие только из дерева. Моей целью были глаза ну или что там у ползуна было вместо них? Лишь это место я видел достаточно уязвимым, да и то даже они периодически скрывались под хитиновыми наростами существа.
  Применив к себе еще технику Регенерации, влив в нее побольше энергии, снова сделал рывок в сторону противника со спины, с которой к этому моменту уже слетела тигрица. Слишком рьяно стал скакать Багровый ползун, чтобы она могла не только удерживаться на его спине, но и продолжать атаковать.
  Жук-переросток не видел меня, в этом я точно мог поклясться, однако каким-то образом смог ощутить приближение и начать разворот в мою сторону еще до того, как я успел выйти на удобную для нападения дистанцию. Наполовину развернувшись и подготовив конечности к ответному рывку в мою сторону, он все же не до конца меня просчитал. Я, оттолкнувшись от земли что есть сил, кувыркнулся через голову и ногами вперед проскочил под брюхом жука-переростка. Тем самым я избежал одновременно двойного нападения конечностей сверху и снизу. Заостренные конечности ползуна пронеслись буквально в паре сантиметров от меня, оказавшись на удивление длинными и быстрыми, но все же недостаточно.
  Оказавшись с другой стороны от монстра и еще до того, как он успел определить где я, уперся в сгнивший, но все еще достаточно крепкий для моих целей пень. Земля вокруг была разрыхлена ползуном и если бы не пень, то моя затея провалилась. Хорошо, что я его подметил до того, как начал действовать.
  За все это время Багровый ползун не успел развернуться, правда, и прошло от силы пару секунд, растянувшихся в куда более длительный промежуток времени. Хоть существо и было крайне проворно, но и я был ускорен на максимум Жертвой и Гибкостью и, похоже, в данный момент не намного, но всё-таки превосходил его в этом.
  Оттолкнувшись от опоры, я оказался на спине Ползуна, в том самом месте, где секундами ранее бесновалась тигрица.
  Руки-копья монстра начали противно хрустеть, выгибаясь, дабы иметь возможность бить назад и достать надоедливую букашку, в роли которой сейчас выступал я, но время на маневр у меня еще было. Наблюдая до этого, как проходит битва с эльфийским зверем, заметил, что существу все равно требуется видеть противника, дабы наносить прицельные удары, в этом и был мой план.
  Голова Багряного ползуна начала поворачиваться, но ее подвижность была явно менее быстрой, чем с теми же конечностями. По плану я должен был увидеть глаз и всадить туда один из двух стержней, попытавшись достать за один удар до мозга. Сейчас появился удобный момент для атаки левой рукой, но я совсем не учел технику эльфа, до сих пор активированную и воздействующую на монстра.
  То ли он не мог ее быстро развеять, то ли она все же сковывала движение Ползуна, но один из молниевых разрядов встретился с моей левой рукой, и я впервые испытал болевые ощущения от протеза, а древесный стержень просто взорвался. Вот только, несмотря на это, другого шанса могло и не представиться и если я сейчас отвлекусь, то у меня ничего не выйдет. Игнорируя боль, прыгнул влево и, находясь в полете, ударил рукой с кастетом, тем самым воткнув кровавый стержень в глаз монстра.
  Меня закрутило, и я мгновенно потерял ориентацию в пространстве. Ползун начал биться, дергаясь во все стороны, одно из рук-копий воткнулось в меня и пробило бок насквозь. Судя по ощущениям, ничего важного не задел, но все же в этом было мало приятного.
  Все-таки приобрел дополнительное отверстие в теле, а ведь так не хотелось! На такой бредовой мысли мои силы закончились. Боль превысила все мыслимые границы. Похоже, в этом виновато не только ранение, такое я бы смог пережить, но и нечто большее - в меня попал яд, что сейчас воздействует на нервы, причиняя мне дополнительные вспышки боли.
  Сил поддерживать техники больше не было, меня откинуло к кустам, в которых я уже валялся, видимо, сегодня и не их день.
  Тем временем Багровый Ползун продолжал метаться туда-сюда, но все это происходило в пределах пяти метров. Чтобы отвлечься от боли звал Элианну, но она не появлялась. Позже я понял, что в тот момент был слишком истощен, и если бы она использовала мою духовную энергию для появления, то шансы на выживание значительно сократились бы. Все же все это отражается на использовании и управлении Законами и техниками.
  Не обращая внимания на метания Ползуна, эльф побежал в мою сторону, лишь чуть смещаясь, дабы не попасть в область его предсмертной агонии, во всяком случае, я хотел верить, что это агония. А то было бы обидно сделать все и в итоге лишь слегка ранить эту тварь.
  - Держись, пей, - мне был протянут эликсир, но рука поднималась с трудом, и я не смог дотянуться до пузырька. Быстро поняв, что я даже взять его не могу, практик помог мне выпить живительную влагу. - Черт, это все, чем я могу тебе помочь! Надеюсь, хватит, - бормотал он себе под нос. - А, точно, еще противоядие! - слова про противоядие эльф говорил уже удаляясь.
  После этих слов он куда-то побежал и начал рыться в земле. Предыдущий эликсир практик снял с пояса, а сейчас, что-то найдя, он громко отругал себя и побежал обратно ко мне. Вытащив из ниоткуда, похоже воспользовавшись пространственным артефактом, еще один флакон, в меня был влит новый эликсир, правда, теперь на вкус он был жуть каким отвратительным, и это даже на несколько мгновений отвлекло меня от боли. В тот момент я был готов пить любую дрянь, лишь бы это помогло уменьшить раздирающую сознание боль.
  Краем сознания во всем этом отметил, что раз он пользуется пространственным артефактом, то его уровень никак не ниже Понимающего. А ведь я думал, что помогаю более слабому. Надеюсь, он меня не добьет и не лишит части добычи, хотя тогда, наверное, и на эликсиры бы тратиться эльф не стал. Наверное…
  На фоне всего этого я понял, что полноценно остаться в сознании не выйдет, да и если полностью вырублюсь, то техника Регенерации перестанет работать. Чтобы не провалиться в забытье и в то же время отстраниться от реальности ввел сознание в состояние, приближенное к глубокой медитации. Только так я мог продержаться до того момента, когда зелья, влитые в меня, начнут действовать активнее. Остается надеяться, что они действительно помогут мне справиться.

  Глава 78

  Эльф уже и не надеялся оторваться от противника - слишком долго длилось преследование; благо, что в этих местах Багровые Ползуны были королями, и другие монстры просто разбегались от них. Это хоть как-то помогало продвигаться дальше, иначе стычки бы его замедлили еще сильнее.
  Под неясным светом луны появление практика в маске с красным оружием стало неожиданностью не только для твари. Эрун сначала даже подумал, что это кто-то из низших демонов, так как от него не исходило ауры страха (даже ему с трудом удавалось удерживать эмоции под контролем), которая неизменно должна появиться при виде столь сильного монстра, как Ползун. И все же неизвестный внешне был очень похож на потустороннее существо.
  Или же ему от истощения долгой битвой так показалось? Сейчас и не поймешь.
  Поэтому первым делом он помог своему зверю, а лишь потом начал готовить атакующую технику, пользуясь моментом, пока Багровый Ползун отвлекся.
  Видя, как неизвестный практик потерял сознание от сильного удара монстра, Эрун не то чтобы расстроился, но, тем не менее благодарность за помощь в бою была еще сильна, а, следовательно, беспокойство за случайного союзника требовало действия. Все-таки никто не может назвать его не отдающим долги.
  Но сделать более этого он уже не мог: его познания в целительстве ограничивались парой лечебных техник, да и то самого низкого уровня. Такие позволят лишь закрыть пару порезов. Можно, конечно, было применить и их, да только он видел, как рана на боку незнакомца постепенно сама закрывается. Это означало, что либо тот хороший целитель, либо у него с собой есть артефакт целебного типа. В любом из этих случаев применение им лечебных техник низкого ранга может уменьшить эффективность текущих и, возможно, даже помешать.
  Сигнал о помощи команде был отправлен уже давно, они должны подойти в течение нескольких часов. Эрун надеялся, что Ари успеет попрактиковаться в своих лечебных техниках и практик с маской на лице выживет. Не хотелось бы вешать на себя долг, который потом придется отдавать связанным с этим практиком одной кровью - это еще та морока: найти родственников человека, которого ты видишь впервые.
  - Как думаешь, его участие заслуживает долга жизни? - эльф обратился к тигрице, та в этот момент вылизывала поврежденную при падении со спины Ползуна лапу. Рана под воздействием, казалось бы, обычного для кошек действия, постепенно затягивалась. Этот процесс шел не так быстро, как хотелось бы, но главное, было убрать грязь из места ранения, чтобы не вызвать более неприятных последствий.
  В ответ на вопрос тигрица прервала свое занятие. Она медленно и будто о чем-то задумавшись подняла взгляд на хозяина, а после этого, задержавшись на пару секунд, перевела его на лежащего и безразлично фыркнула.
  - Черствая ты, - качая головой, практик достал из пространственного кармана мазь и направился помогать Громовой Тигрице, продолжая говорить: - Согласен, он странный. Даже очень… По тому, как сражался, по мощи ударов… явно не ниже ступени Понимающего, но техника «Взора леса» говорит обратное. Похоже, на нем надета куча артефактов, скрывающих суть, - собственный голос всегда успокаивал Эруна, а молчаливая собеседница могла служить оправданием для такой привычки. Тем более, она изредка даже кивала на его слова. - М-да, не спаси он мне жизнь, могли бы подзаработать, а так придется еще делиться добычей. И почему мне «посчастливилось» наткнуться на Багрового Ползуна?
  Продолжая обрабатывать раны тигрицы, он время от времени посматривал на незнакомца и в сторону, откуда должна была прийти его команда. Его роль в ее составе - разведчик. Эльфу и раньше доводилось уходить далеко вперед, высматривая опасности, но вот так попасть получилось впервые.

  ***

  Сознанием я находился у себя в духовном мире и слушал, как меня распекает Элианна. Ей несильно понравились мои действия. В этом, впрочем, я был с ней согласен - как минимум первая атака была точно ошибочной.
  - Ты только посмотри сюда. Пройдет неделя, не меньше, пока он восстановится, а это - потеря твоей эффективности, понимаешь?! - в этот момент девушка показывала на растущий Меллорн, по стволу которого проходила трещина.
  Частицы молнии того эльфа были сильны и смогли причинить моему протезу, а через него и духовному кольцу, серьезные ранения.
  - Я понимаю, - тяжело вздохнул я, принимая ее слова, - но другого выхода в той ситуации не видел.
  - У тебя была возможность сделать еще минимум пять выстрелов Древесным дротиком. Пять, - повторила Элианна, показав для наглядности ладонь с растопыренными пальцами. - За это время ты вывел бы из строя несколько лап Ползуна. Техника того эльфа уже ослабла бы и ты без последствий мог убить эту тварь. Но нет! - эмоционально взмахнула она руками, отвернувшись от меня. - Такое чувство, что ты захотел показать себя героем и бросился в лобовую атаку. Глупо!
  Решив сменить тему, вернулся к старому вопросу о техниках Аруга. Я уже мог подойти к его расколотой статуе и видел на пьедестале свитки техник, которые, вроде как мог взять. Но все останавливалось на том, что наставница запрещала мне их применять. Я бы мог ее не послушать, однако в этом случае наши отношения были бы подпорчены, да и Элианна явно лучше знает, как мне будет выгоднее. Несмотря на то, что она до сих пор хранит тайну ее запечатывания в моей душе, все же интуиция подсказывает, что ее намерения направлены мне на пользу. Да и если со мной что-нибудь случится это в том числе отразится и на девушке.
  - Когда я смогу изучить техники? - перебивая ее, спросил я.
  Не требовалось пояснять, о каких именно техниках я говорю, не проходило и месяца, как я снова и снова задавал этот вопрос.
  - Понятно. Хочешь перевести тему, так и быть, - укоризненный взгляд и небольшое покачивание головы немного смутили меня. Эх, видит насквозь. - Думаешь, я опять скажу, что как только ты прорвешься на новую ступень или повысишь Закон Крови до четвертого уровня? Так вот, удивлю тебя, - покачал она пальчиком. - Теперь появился третий путь: тебе нужно принять ванну из эссенции крови Багрового Ползуна. Подобная процедура закалит твое тело и увеличит понимание основного Закона.
  После такого заявления мне резко захотелось прийти в себя, чтобы проследить, не потеряю ли я свою часть добычи, а то среди эльфов, проживающих на территории империи, в основном торговцы или, возможно, что ещё хуже - их родственники. Такие ушлые типы могут все сразу присвоить себе. Тем не менее я удержался от этого необдуманного шага. Частью сознания я все еще поддерживал технику Регенерации и понимал, что пока рано приходить в себя. Боль не даст контролировать процесс восстановления в должной мере, что может привести к смерти от банального болевого шока.
  Вести дальнейший разговор Элианна была не намерена. Так что все, что оставалось - это медитация и проверка своего состояния.
  Жаль, что после такого боя оно было не самым лучшим, это отразилось на характеристиках, которые выдавал Бергис:

  [СТАТУС: ПРЕДСТАВИТЕЛЬ КОВЕНАНТА «ОРДЕН СТРАННИКОВ»
  РАСА: ЧЕЛОВЕК
  СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: ЧУВСТВУЮЩИЙ
  СТАДИЯ РАЗВИТИЯ: СРЕДНЯЯ

  Заключенные контракты/клятвы/обеты…

  Задания…

  Изученные законы…

  Изученные техники…

  Параметры:
  - телосложение: ~11 (33);
  - энергия: ~7 (14);
  - духовная энергия: 17 + 12(???) - 10(период усвоения духовного кольца) = 19.
  - ДУХОВНАЯ ВЫНОСЛИВОСТЬ: ~ 1]

  Не обращая внимания на не изменившуюся информацию, сразу перешел к параметрам.
  Для наглядности вывел перед собой свой текущий статус. Это стало доступно после повышения моей ступени и позволяло наблюдать за некоторыми процессами, ориентируясь не только на свои ощущения.

  [ПРОЦЕСС ВОССТАНОВЛЕНИЯ… 30 %]

  [Процесс восстановления… 31 %]

  [ПРОЦЕСС ВОССТАНОВЛЕНИЯ… 32 %]

  Все же меня неслабо приложило той техникой с молнией, но сейчас лучше сконцентрироваться на медитации и подпитывании техники Регенерации энергией. Надеюсь, я скоро достигну того уровня, когда прямого вмешательства на это не будет требоваться.

  ***

  Очнулся неожиданно для самого себя. Вот, еще остается процентов сорок травм, а тут раз и… все - они за жалкие пару минут исцеляются, а мое сознание силой пробуждается.
  Открыв глаза первое, что увидел, было лицо красивой девушки, украшенное несколькими прядями черных волос. Несмотря на то, что волосы частично скрывали лицо, сразу пришло узнавание. Это была Ари, вот только она в этот момент уже закончила лечение и резко поднявшись, ушла из поля зрения.
  - Подлатай Ори. Я почти не получил повреждений. Мной можно и позже заняться, - раздался голос эльфа, которому я решил помочь, в стороне.
  - Эрун, мы уже поняли, что ты оплошал и разбудил Ползуна, который мирно спал в своем логове. Но ты еще не объяснил, откуда он тут взялся? - немного изменившийся голос, но узнать в нем Люра удалось без труда.
  - А тебе самому он не кажется знакомым? - а вот и его сестра Лора.
  Куда бы он пошел без нее? Пусть наше знакомство было недолгим, но я уже понял, что старший брат постоянно опекает свою сестру хотя и старается этого не демонстрировать.
  Я же пока старался не показывать, что уже готов подняться. Лучше послушать, что они еще скажут.
  - Что ты имеешь в виду? - насторожился парень.
  - Мы уже встречали практика с похожей маской, - дала ему подсказку Лора, которая в принципе могла и прямо сказать, но, похоже, ей нравилось дразнить старшего родственника.
  - По телосложению не подходит, - с сомнением проговорил Люр.
  - Это Гарди, - голос Ари. Сосредоточенный. Похоже, сейчас она использует сложную технику.
  - Уверена? - все с большой долей сомнения спрашивает лидер команды.
  - Да, - коротко отвечает черноволосая воительница.
  - Но это не отменяет твоего объяснения, Эрун, - переключился Люр на эльфа.
  - Так точно, командир, - ответ был произнесен немного шутливым голосом, но чувствовалась наигранность, так бывает у плохих актеров, вроде и старается, но не веришь. - В общем, когда я уже начал выбиваться из сил и решил принять очередной скоротечный бой, дабы и противник не расслаблялся… - тут он был прерван.
  - Багровый Ползун?! Не расслаблялся?! - возмутилась Лора. - Ты бестиарий читал вообще или просто так полистал и забыл?! Их основная сила это адаптироваться. Ты делал его только сильнее, оттягивая бой.
  - Читал, сильнее - не сильнее, - ворчливо отозвался на это Эрун. - А если бы нам с Ори удалось лишить его нескольких конечностей, то могли бы и оторваться.
  - Ладно, потом подробно разберем твои действия. Продолжай, - отдал распоряжение Люр.
  - А дальше Ори меня вытащила из-под удара, но сама получила ранение. Появился он…
  Потом Эрун пересказал, как протекал бой. Не зная обо всех моих возможностях, он отметил мою силу и не стал критиковать действия. А то последнего я уже наслушался от наставницы. Еще не хватало услышать подобное от того, кого я спас.
  Наверное, лучше уже будет показать, что со мной все в порядке, а то это слишком уж походит на то, что я их подслушиваю.
  Медленно поднялся, ощущая легкость в теле, которую можно почувствовать только после недавнего качественного исцеления. Все практики сейчас обсуждали произошедшее и не смотрели в мою сторону, так что пришлось дополнительно пару раз кашлянуть, не столько для привлечения внимания, а больше, чтобы команда наемников среагировали адекватно на мои действия. Не хотелось бы получить случайную стрелу только из-за того, что кто-то слишком напряжен.
  - Приветствую всех, - произнес, чуть склонив голову, показывая уважение и благодарность за лечение, но при этом, явно давая понять, что готов к бою, положив руку на пояс.
  Конечно, команда «Лазурные Ветви» не заслужила от меня такого отношения, но это больше для своей же репутации, которую еще необходимо сформировать. Если бы я начал сразу проявлять радость, не удостоверившись, в каком именно статусе нахожусь, это банально могли бы воспринять как признак слабости. К тому же за время пока я их не видел, многое могло измениться. Как, собственно, и дружественное отношение ко мне.
  - Приветствую тебя от лица нашей команды, Гарди, - на последних словах Люр бросил взгляд в сторону Ари в этот момент занятую тигрицей. - Благодарю за помощь с Ползуном, Эрун нам рассказал, что без тебя ему было не справиться.
  На это я просто кивнул, отрицать помощь точно не планировал, так как мне требовались ресурсы из этого монстра, а бахвалиться никогда не любил.
  - Думаю, стоит сразу перейти к делу. Как ты понимаешь, полностью мы не можем отказаться от трофеев с него, - рукой махнул в сторону трупа Ползуна.
  Сам обсуждаемый объект находился неподалеку в недвижимом состоянии с отрубленными конечностями и расколотым панцирем.
  - Варвары. Там добить оставалось… ведь основной мозг ты уже повредил, и он бы сам издох, спустя несколько минут. Они испортили столько материала… - Элианна появилась рядом, комментируя представшее нам зрелище.
  - Поэтому предлагаю тебе выбрать из его тела что-то одно, оно пойдет как благодарность за помощь Эруну, - Люр продолжил говорить, само собой, не слыша комментариев моей наставницы. Единственное, что из его речи я не мог не заметить так то, что он сделал упор на помощь. То есть считает, что эльф и сам мог бы справиться с этим монстром. - Только кроме ядра.
  На последних словах он положил руку на эфес меча, висящего на поясе. Тем самым закрыв изображение совы. Видимо он думал, что из-за подобного деления трофеев я могу на них напасть. Странно. Хотя, скорее всего, этим он показывал, что будет защищать то, что считает своим и это лучше даже не пытаться обсуждать.
  Усмехнувшись под маской, без раздумий сделал выбор.
  - Кровь, - после этого уже и Лора взялась за эфес. Похоже, меня неправильно поняли и на всякий случай я пояснил: - Я выбираю в качестве трофея кровь этого существа.
  Когда смысл сказанного дошел до них, они расслабились.
  - Хорошо. После того, как Эрун придет в норму, мы с ним займемся разделкой. Можешь пока располагаться с нами у костра.
  Ари потребовалось еще минут десять, чтобы закончить с тигрицей по имени Ори. За пару минут до того, как она подсела к костру, у которого уже сидел я, Эрун и Люр начали разделку Ползуна.
  - Привет.
  До этого Лора занимала неловкую паузу, готовя кашу и рассуждая о полезности и вкусности тех или иных ингредиентов, поэтому решил начать общение с Ари с такой банальности.
  - Привет, - устало улыбнулась девушка. - Дай мне пару минут, - попросила Ари. - Сейчас я слишком вымоталась. Нужно поесть.
  Лора протянула ей миску с кашей, а у меня под маской все лицо покраснело от смущения. Не подумать о том, что ей может быть тяжело после двух подряд применений целительских техник… Похоже, я сильно отвык от общения с обычными людьми.
  Вскоре девушка закончила с едой. С силой выдохнув и вдохнув, Ари перевела на меня взгляд. Похоже, это означало, что она пополнила силы.
  - Говорили, на тебя было совершено нападение в Креоне? - спросила она.
  - Да было такое, - не стал отрицать я эту часть своей истории, - но там все закончилось хорошо.
  - А где пропадал последние полтора года?
  - Обучался у наставника…

  Глава 79

  Дальше, пока к нам не присоединились занятые разделкой Ползуна, разговор строился примерно в таком же ключе. Постепенно Ари перешла от вопросов к рассказу о себе и своей команде. Девушка в том числе поведала пару забавных историй, произошедших во время выполнения заказов.
  Когда к костру вернулись все, мне были переданы колбы с кровью. Крови получилось не очень много, около трех литров, но думаю этого должно хватить.
  После этого речь снова вернулась ко мне.
  - Что ты делаешь в этих местах? - слово взял Люр на правах капитана команды и старшего в этой группе.
  - Выполняю заказ на сбор Кровавого Болотника.
  После моих слов все многозначительно переглянулись между собой. Только я не участвовал в этом, судя по всему, увлекательном занятии.
  - Что-то не так? - слегка настороженно спросил я.
  - Вот думаю, какая у тебя ступень, что ты берешься за подобное, - слова звучали со странной интонацией, смесью удивления и настороженности.
  - Чувствующий. Срединная стадия, - особо как-то скрывать свою стадию не видел смысла. Все равно это будет понятно по моим действиям.
  Снова началось это переглядывание.
  - С твоей стороны подобное может быть воспринято как оскорбление, но мы не можем в это поверить, - мягко и медленно подбирая слова, стал говорить Люр. - По рассказу Эруна, ты формировал внешнюю технику. А думаю, все знают, - переглянулся он с товарищами, которые с готовностью кивнули, - что на ступени Чувствующего применение энергии вне тела практически невозможно.
  - Тут я согласен, - кивнул я. - Но ведь Ари лечила меня, находясь на аналогичной ступени.
  - Это так. Но она была на конечной стадии. К тому же является гением в освоении Закона Воды, что и позволяло ей применять техники на окружающих до достижения необходимой для таких манипуляций ступени развития.
  - У меня тоже высокий уровень понимания Закона. Только в данном случае Крови, - признался я.
  Для наглядности сделал надрез на руке и выпустил небольшое количество своей крови. Всего несколько капель. После чего закрыл порез, активировав Регенерацию, а зависшие в воздухе капли запустил вращаться по кругу.
  - Как-то так, - произнес я смущенно, просто для того чтобы хоть что-то сказать, а то после его слов про гения стало немного неловко.
  - Не думал, что в этом регионе найдется талант равный Ари. Да ты, брат, крут, - эти слова произнес Эрун.
  Все время до этого эльф сидел молча, не особо участвуя в разговоре, да и эмоций не показывал, а тут такое панибратское отношение - сильно же его впечатлила моя демонстрация.
  Конечно, наставник говорил о довольно низком среднем уровне понимания Законов практиками, однако не называл меня гением. Странно. Или же это очередное умалчивание с его стороны?
  - Я развивался в уединении и понимаю, что подобное не принято спрашивать… - начал осторожно говорить я. - Тем не менее… Практика с каким уровнем понимания Закона считают гениальным?
  - На ступени Чувствующего это второй уровень понимании закона, - с готовностью пояснила Лора. - На ступени Понимающего - в зависимости от стадии: третий или четвертый.
  Получается, в этом аспекте я значительно продвинулся, можно даже собой гордиться. Но как вспомню, через что мне пришлось пройти ради такого результата, становится грустно. Как перейду на ступень Понимающего, устрою себе отдых, обязательно. Заодно надо будет это дело отметить, вроде же так поступают, когда достигают успеха?
  - А что не так с Кровавым Болотником? - спросил я то, от чего меня отвлекли этими вопросами.
  - Видишь ли, - слегка улыбнулся Люр, указывая себе за спину. - Он растет на территории, где обитают Багровые Ползуны и чаще всего не просто рядом, а у самых их лежбищ. Именно фон, окружающий Ползунов, и питает Болотник. Сама их аура содержит необходимые для его произрастания частицы закона, его эманации. А тут ты, практик ступени Чувствующего, говоришь, что взял задание на сбор того, что охраняют сложно убиваемые на нашей ступени развития монстры; ведь там не только молодые особи как та, которую вы одолели совместно, а и вполне себе взрослые. Последние не только крупнее, но и намного опытнее и, соответственно, опаснее. Победа над одной такой силами всех нас считалась бы чудом.
  - Но ранг у заказа позволял мне его взять, - недоуменно я посмотрел на него. Хотя, скорее всего, в маске это было не так заметно. - В чем секрет?
  - А скажи, не было ли там приписки не просто принести растения, а еще сообщить, где ты их собрал? - спросила Ари.
  - Была, - немного подумав, вспомнил я подробности задания, и там, в самом деле, имелась похожая приписка.
  - Никто из живущих в Креоне не пошел бы в топи выполнять такой заказ, а направился бы в горы или в противоположную сторону топей в поисках аномалии, где мог произрастать необходимый Болотник. Это куда безопаснее, чем сталкиваться с Багровыми Ползунами. Как-то так, - развела девушка руками.
  Дальнейшие разговоры были в основном на пустые темы. А я… я был погружен в собственные мысли о том, что непозволительно мало знаю о мире и, действительно, мог воспользоваться более легким путем. Просто о нем не знал.

  ***

  Отойдя немного от болот, разбили совместный лагерь на ночь. «Лазурные Ветви» были обеспеченными наемниками - у них даже имелся похожий массив, которым пользовался Хрон при путешествиях. Не знаю, такой же эффективный или нет, но его наличие успокаивало, позволяя расслабиться и полноценно отдохнуть.
  Устроив себе навес под деревом, там и организовал свое спальное место. Получалось, что я как бы с командой внутри защитного периметра, но в то же время отдельно.
  У членов команды были свои отдельные палатки. Деление было по полу: одна палатка на Ари и Лору, вторая - на Люра и Эруна.
  Когда разговоры у костра стихли, я отправился спать. Возможно, мое присутствие мешало им обсудить свои дела, поэтому решил быть не сильно навязчивым. Тем более, мне и так разрешили ночевать рядом, что значительно обезопасило мой сон.
  Уже подходя к своему навесу, почувствовал легкое колебание энергии. Бросив мимолетный взгляд на костер, отметил небольшое искажение в воздухе, которое не давало толком разглядеть фигуры у костра, как, впрочем, и услышать их.
  Я им точно мешал - они дополнительно воспользовались техникой под названием Купол тишины.
  Было ли мне обидно? Нет, я не часть команды, а по сути, просто посторонний. Эти мысли принесли с собой чувство одиночества. Я не прочь присоединиться к ним, если бы они разрешили. Может, поговорить с Люром на эту тему или с Эруном, все же спас его, он должен быть на моей стороне?
  А пока, чтобы отвлечься, стоить выяснить у наставницы, чего же такого ценного я добыл и как мне применить кровь Ползуна.

  ***

  - Ари, ну как ты не понимаешь, он для нас - чужой человек. Гарди не связан ни с твоим родом, ни с союзническими, чтобы ему вот так доверять, - это говорил Люр.
  На последних словах командир команды бросил взгляд в сторону сидящего эльфа, на лице которого не было видно ни малейшего оттенка эмоций. Просто холодная маска существа, отличного природой от человека.
  - Вот именно, скорее всего, он не связан с кланами и сделать его другом будет правильным решением, - спокойно, но сосредоточенно и как можно более убедительно говорила черноволосая красавица, как будто ведя торговые переговоры на высшем уровне. Переговоры, результат которых ей необходимо свести в свою пользу.
  - Послушай себя! Речь идет о практике, достигшем второго уровня понимания Закона, находясь лишь на средней стадии ступени Чувствующего. Судя же по словам Эруна, его физические возможности не уступают, а, возможно, превосходят средние для практиков ступени Понимающего, - тут командир отряда взял паузу, пытаясь сдержать себя и не повышать голос. Он продолжил через несколько секунд: - И ты считаешь, вот такой гений не связан с кланами или, не приведи Повелители, с сектами? Сомневаюсь, что такой прогресс возможен без помощи и поддержки со стороны.
  - Проведем проверку, - проигнорировав слова оппонента, произнесла Ари.
  - Какую проверку? - уже устало произнес Люр, понимая, что доказать ей опасность чужака логичными доводами не получается.
  «Эх. И почему я родился именно в этом поколении? - размышлял он про себя. - Ее предшественники редко покидали свои земли».
  Рука Люра сама собой провела по эфесу меча, на навершии которого была изображена сова - символ рода. Его всегда успокаивало прикосновение к нему, дающее возможность сосредоточиться.
  - Создадим ситуацию, при которой я буду в опасности и посмотрим на его действия, - предложила Ари после небольших раздумий. - Если он попытается меня спасти, то, значит, он как минимум не наш враг.
  - Ему могли приказать использовать тебя, и твоя смерть разрушит его планы. Подобная «проверка» ничего не даст, - Люр немного сорвался, и сдерживаемые эмоции вылились в сарказм.
  Да, это неправильно, особенно в отношении Ари, но ее упрямство уже стало выводить из себя. По идее, девушка должна подчиняться его приказам, ведь он старший в группе. Но вот ее право по рождению тоже никто не отменял, и в этом случае слова девушки были все же в приоритете.
  - Можно провести подобный эксперимент со мной, - эти слова произнесла неожиданно для всех Лора.
  - Аргх, - то ли прорычал, то ли простонал Люр. - За что мне все это? - спросил он у неба, но получил в ответ лишь две улыбки от девушек, которые уже между собой решили, что это будет прекрасным решением и один безразличный взгляд от эльфа.
  Ему-то, конечно, было наплевать, что будет своей жизнью рисковать сестра командира. Он в отряде был для совершенно иных целей.

  ***

  В своем духовном мире я появился, как и в большинстве случаев до этого, около крыльца. Осмотревшись, проверил, изменилось ли что-нибудь с прошлого раза, но, как и ожидалось, особых перемен не произошло. Для этого все же требуется больше времени или события, которые могут потрясти духовный мир.
  Все так же в центре моего духовного пространства (до полноценного «мира» тут еще было далеко, уж в этом самому себе можно было признаться) находился просто деревянный дом без особых изысков. По мере моего продвижения на пути Возвышения он непременно изменится, но сейчас главное то, что дом был довольно основательным и монументальным. Как-никак это олицетворение моего фундамента.
  Красная трава, как и раньше, была полна жизни и даже, кажется, подросла на пару сантиметров, скрывая под собой землю. Возможно, кому-то все это показалось бы отталкивающим, но я давно привык, что таким образом в моем мире отражается связь с Законом Крови, которая проявлялась везде, куда ни кинь взгляд.
  Чуть в стороне находилось дерево, которое уже вскоре, как я надеюсь, станет настоящим великаном. Даже сейчас это олицетворение Закона Жизни и одновременно моя связь с деревянным протезом возвышалось среди травы, выбиваясь из общего вида. Лишь красно-черная лоза скользила по его стволу словно живая, уходя дальше в землю.
  Силуэты двух статуй виднелись сквозь красновато-серый туман, который ограничивал мою духовную область. Пока к ним приблизиться мне так и не удалось - туман банально становился непроходимым. Но ведь и два текущих пьедестала, раньше были не видны, а, значит, у меня все еще впереди.
  Ну и последним объектом, появившемся в моем духовном мире, был пруд, который сначала был небольшим родником. По мере же изучения Закона Воды он становился больше. Вот только из-за лозы, которая шевелилась где-то на его дне, я бы никому не рекомендовал в нем плавать. Впрочем, плавает ли вообще кто-то в олицетворении Закона? Естественно, кроме хозяина.
  К пруду, собственно говоря, и направился. Мне нравилось у него сидеть и просто проводить время в медитации. Вода умиротворяла, позволяла расслабиться и просто насладиться легкой прохладой, идущей от воды.
  Может, когда стану Понимающим или за достижение получу Кольцо Духа, то мне следует поместить в кольцо дух рыбы. Интересно, а если будет два духа рыбы, у них может получиться произвести потомство? И в итоге, что это может дать для моего развития? К сожалению, описание подобного я в свитках не встречал.
  Элианна не всегда показывалась сразу, а сам я не мог ее вызвать. Хоть мне и говорилось, что я могу владеть здесь всем, ведь это мой духовный мир, но контроля не хватало. Да и сомневаюсь, что в отношении наставницы вообще применимо понятие «владеть». Слишком своевольной она была личностью, чтобы подчиняться мне.
  - Гарди, хватит отдыхать!
  Именно такими были первые слова, которые она произнесла, показавшись всего в двух шагах позади меня. Не знаю уж, чем она была там так занята, но прошло минут тридцать.
  Чем вообще может быть занят дух живого существа, находящийся в духовном мире практика? Одна сама формулировка вопроса может вызвать головную боль, несмотря на попытку найти на него ответ.
  - Я ждал вас, - спокойно ответил ей. Может, раньше и вздрагивал от ее появлений, ведь делала это наставница абсолютно бесшумно, то теперь я почти всегда ожидал подобного.
  - Пока ждал, мог потренироваться, - недовольно произнесла Элианна, усаживаясь рядом со мной.
  Уже успел понять, что ей нравится проводить время у пруда и именно поэтому его выбрал для ожидания. Жаль, что он пока не выглядел живым, но, надеюсь, этот момент со временем удастся исправить.
  - Однако по вашей рекомендации я ввязался в бой и устал, - с улыбкой произнес. - Поэтому у меня небольшой отдых от тренировок.
  - А разве сам бы не вступил в тот бой, пытаясь спасти эльфа? - с хитринкой в глазах посмотрев на меня, спросила красавица.
  - Возможно, - немного уклончиво прозвучал мой ответ даже для меня, поэтому я и ограничился одним словом. Скорее всего, она права. Я, конечно, в спокойной обстановке могу решить и расставить по полочкам в связке с приоритетами моей жизни, но тогда рядом проходил бой насмерть и времени рассуждать не было. Так что да, без веской причины я бы не стал стоять на месте. Не могу я находиться в стороне, когда кому-то нужна помощь, и я в силах ее оказать. - Но вернемся к крови той твари, - перевел я тему на ту, которая меня интересовала больше. - Что она мне даст и как ее использовать?
  - А спросить, как у твоей любимой наставницы дела? - недовольно фыркнула девушка, резко отвернувшись от меня.
  Насколько я понял по обмолвкам разговоров с Элианной, она в несколько раз старше меня и как бы не старше Хрона, который даже внешне был стариком. И все же порой наставница вела себя как совсем молодая девушка. И как все это понимать?
  - Вы же дух, - пожал я плечами. - Да и не говорили мы никогда ни о каких делах?
  - Фи, - недовольно бросила Элианна. - Так говорить с девушкой. Такими темпами у тебя еще долго не будет подружки, не говоря уж о большем.
  Немного помолчав и посмотрев на воду успокаиваясь, продолжил.
  - Может, все-таки перейдем к серьезной теме? - как можно спокойнее и без лишних эмоций задал вопрос.
  - Ладно-ладно, - замахала рукой наставница, посмотрев на меня. - Не надо на меня так смотреть. На ком-нибудь другом тренируй свой страшный взгляд. В общем…
  По ее словам выходило, что кровь Багрового Ползуна сильно насыщена Законом Крови. Даже сам монстр не в состоянии использовать всего потенциала из этого явления пока не достигнет пика средних ступеней (это получается примерно шестой ранг, если следовать общей классификации Возвышения). Плохо то, что, не считая потери из-за варварского, по словам Элианны, убийства, в этом подвиде Ползунов в целом мало крови, даже, несмотря на большие размеры, которую можно преобразовать в эссенцию для проведения необходимой закалки.
  В идеале мне надо было бы принять ванну, наполненную только эссенцией, созданной из крови этого монстра, но имеющихся трех литров для этого явно мало. Поэтому будет произведено три разных процедуры, которые смогут частично исправить этот недостаток.
  Сначала один литр пойдет на производство пилюли для ванны. Ею мне надо будет укрепить верхний покров тела. Следующую пилюлю надо будет проглотить, а последний литр пойдет на самое важное - повышение уровня понимания Закона Крови.
  Но вот есть один нюанс с последним, для этого мне потребуется перенести кровь в свой духовный мир, а я даже не знал, что могу сюда что-то принести напрямую извне.
  Насчет этого мне было сказано много слов, из которых я понял главное, это будет больно и потребует вмешательство практика со стороны. Найти того, кому смогу довериться во время медитации будет тяжело, похоже, придется возвращаться в Обитель для этого и полагаться на помощь Хрона.
  - Может, мне лучше было бы сначала усилить связь с Законом, а уже потом укреплять тело? Ведь в таком случае я буду эффективней расходовать ценный ресурс, - предположил я.
  - Думаешь, твоя наставница не подумала бы о такой вещи? - не особо воодушевленно покачала головой Элианна. - Нет, я описала правильный порядок. Когда тело будет укреплено, повышение понимания произойдет и так, а когда насытим напрямую твою душу, частицы, оставшиеся в теле, создадут мост для еще большего усиления телесной оболочки. Это старый действенный способ закалки тела, просто поверь мне. Болезненный, правда, но ты выдержишь.
  - Точно. Ты уже несколько раз говорила про закалку и то, что это будет второй, возникает вопрос, когда был первый?
  - Может, сам подумаешь? - укор во взгляде заметил бы и слепой, так тут еще и интонация была подобрана соответствующая - будто с тупым говорила.
  - Благословение Леса? - это все что мне пришло в голову через пару минут раздумий, и то, большую часть времени я потратил на то, чтобы не разозлиться. Нет, она определенно испытывает предел моего терпения.
  - Да. Можешь ведь, когда хочешь пошевелить мозгами, - непонятно, она издевается или действительно считает это очевидным. - Это привело к укреплению тела и являлось первой скрытой закалкой. В ближайшее время мы сможем провести вторую, а вот для третьей желательно подкопить побольше ресурсов и, если все будет сделано правильно, ты даже сможешь получить достижение от этого… Арбитра.
  Я на всякий случай подметил этот момент с заминкой, но не стал задавать вопрос, чтобы Элианна вдруг снова не впала в ступор, как уже бывало не раз.
  - Получается, мне нужно как можно скорее добраться до Обители и все это сделать?
  - И да, и нет, - улыбнулась наставница. - То что, чем быстрее, тем лучше - да. Так как извлеченная из тела кровь хоть и сразу помещенная в плохонький, но специальный сосуд, постепенно теряет частицы Закона, просто уходя в «мир» в стремлении соединиться со своей основной - мировой энергией. А вот что касается «нет»… - сделала она небольшую паузу. - Обитель можно будет использовать лишь для первых двух этапов, последний является запрещенным способом, и такие силы, как ковенанты, не могут не соблюдать некоторые фундаментальные законы. Законы, действующие не просто в рамках одного пусть и большого государства, а всего мира. И так как все три этапа нужно провести подряд с малой разницей во времени, то лучше бы найти более подходящее место. Тем более, это все может быть весьма болезненным, и в этот момент ты будешь как никогда слаб - лучше заранее обезопасить себя от разных неожиданностей.
  - И опять не можешь рассказать о ковенантах больше, - покачал я головой.
  - Ответ тебе уже известен.
  После разговора, оставшееся время до рассвета провел в созерцании взаимодействия Законов Воды и Жизни. Воды мне удалось почти сразу поднять до второго уровня, но слияние законов было именно Крови и Воды. Мне еще не хватало понимания для того, чтобы объединить Законы между собой, не используя Кровь, а уж чего говорить об объединении всех трех.
  Да и последнее это, действительно, на мой взгляд, уровень гениев, а я к таким себя не причислял. Если, конечно, не считать мое упорство тоже чем-то вроде проявления гениальности. И все же мне кажется, что гении все схватывают на лету, а не как я: кучу лет бьются о стену не в силах преодолеть следующий шаг на своем пути.

  Глава 80

  За завтраком, приготовленным, как и вчерашний ужин Лорой, Люр рассказал, что они в этой местности занимаются поиском рудной жилы. Думал, что на болотах не должно быть подобного, но меня переубедили. Объяснялась эта уверенность тем, что раньше в этих местах болот никаких не было, а всю долину занимали шахты. Раньше - это если измерять временными отрезками равными векам. И относительно недавно - меньше двадцати лет назад - произошло сильное землетрясение, которое несколько изменило эту ситуацию. Теперь в топях можно найти участки поднявшейся породы, а с ними и рудные жилы, которые долгое время никто не мог собрать.
  Команду интересовала любая жила. А уже чем ценнее был ресурс, который из нее можно извлечь, тем больше они получат по завершении заказа. Тем более, никто не мешал часть ресурсов взять себе, ведь в задании не говорилось о том, что им запрещается так делать.
  Мне неожиданно быстро поступило предложение временно неофициально вступить в их команду. Уже думал сам высказаться на эту тему, но то, что оно поступило от Люра, поставило меня в ступор на несколько мгновений. По сути, мне можно было просто двигаться вместе, дабы избежать лишних угроз, да и в случае чего я совместно с ними справлялся с возникшими опасностями.
  Вчерашнее ощущение одиночества было еще сильно. Поэтому, для вида немного подумав, согласился.
  - Для лучшего понимания как совместно действовать нужно, чтобы ты описал свои сильные и слабые стороны, - начал утренний инструктаж командир отряда. - Так мы будем понимать, что от тебя можно ждать и в чем ты можешь помочь. Чтобы тебе было проще, начнем сначала мы.
  Люр поочередно указывал на каждого члена своей команды, давая краткую справку.
  - Эрун, - указал он на эльфа. - Гений в познании Закона Молнии. Слабый ближний бой, мощные дальние атаки. Его зверь тигрица Ори. Она усиливает атаки и сражается в ближнем бою, - дальше он перевел взгляд на свою сестру. - Лора - по большей части боец ближнего боя. Дальний так себе, - поморщился Люр, за что получил злой и колкий взгляд от девушки. - Основной Закон - Штормовой Ветер, - теперь наступила очередь моей старой знакомой, которая изначально лучше всех относилась ко мне. - Ари - гений в познании Закона Воды. Средние навыки ближнего боя. Возможность дальнего почти нулевая, - недовольно покачал парень головой. Его действия Ари проигнорировала. - В основном отвечает за лечение. Я так же, как Лора, - ухмыльнулся он и самодовольно добавил: - Только немного лучше в дальнем бою. Твоя очередь.
  - Дальний бой почти нет, - отрицательно помотал я головой. Уж в чем я был слаб, так в этом. - Основа - ближний бой, даже скорее сверхближний бой. Основной Закон у меня - Кровь. Есть понимание Воды и Жизни, но не очень высокого уровня.
  - Три закона, - задумчиво проговорил Люр. - Да ты еще больший гений, чем мы думали.
  - Зато у вас Закон со специализацией, - подметил я название Закона, который изучали брат с сестрой. - Говорят, его освоить сложнее, чем обычный стихийный.
  - Врут, - пренебрежительно махнула рукой Лора. - Если есть предрасположенность, а наш род из поколения в поколение обучает всех детей именно этому виду Закона, то нет ничего сложного выучить основы. Вот усилить его позже будет довольно трудно, но мы справимся, - уверенно заявила девушка, бросив строгий взгляд на брата. Похоже, по этому поводу у них уже не раз были споры или что-то подобное.
  Законы со специализацией, по словам наставника, сильнее, но в тоже время менее универсальны. Тот же упомянутый Закон Штормового Ветра, рассчитан на нанесение режущего урона. Бесспорно, он силен в атаке и весьма опасен, но на его основе сложнее выполнять защитные техники. Летать или планировать с его помощью смогут лишь очень талантливые и опытные практики. И то все остальные техники все равно будут частично атакующими из-за самой сути этого Закона, он просто не может находиться в спокойном состоянии.
  Если когда-нибудь я дойду до десятого уровня понимания хоть какого-нибудь Закона, то там начинается совсем другой путь. По словам Хрона, для меня будет очень большим усилением, если мои второстепенные Законы не сильно отстанут. Поэтому лучше придерживаться равномерного развития. Да, это, несомненно, дольше, но итоговый результат должен оказаться достаточно весомым, чтобы идти на подобное.
  В этом случае я смогу встать на смешанный Путь, но об этом пока рано думать. Подобное произойдет не в ближайшие десятилетия, хотя, возможно, мне и удастся прогрессировать быстрее. Вот только последнее связано с большим риском для жизни и стоит десяток раз подумать, чем соваться в авантюру, из которой я могу и не выбраться.

  ***

  По итогу подобного более подробного знакомства каждый для себя что-нибудь да решил. Меня поставили в пару, как бы это странно ни звучало, к Ори. Да-да, к тигрице, которая, оказывается, вполне понимала человеческую речь, а если что-то ей было непонятно, то тут уже дело в свои руки брал Эрун. По сути, эльф как раз и был моим напарником, но в ближнем бою я буду сражаться именно с ней плечом к плечу.
  Со слов Эруна, Ори была зверем третьего ранга, выращенная в семье эльфа специально, как помощник при выполнении боевых заданий. Ее разум почти как человеческий по интеллектуальным способностям, а преданность хозяину безоговорочная. Именно для этого еще детенышем животное знакомится со своим хозяином, и дальше они уже существуют вместе в своеобразном симбиозе.
  Я и Эрун с тигрицей во время переходов находились то позади, то впереди, время от времени меняясь с Лорой и Люром, выполняя то роль разведки, то защиты тылов. Ари же располагалась по центру построения. Среди практиков лекарей ценили, мало кто хотел ими быть так как считается и, по моему мнению тоже, что они слабы в прямых столкновениях в связи с чем им можно ставить ультиматумы, угрожая родным или отобрать все что есть. Да и выбить из боя в первую очередь лекаря является лучшим решением, так как при достаточном мастерстве целитель может поставить на ноги и практика без головы. Проверять же возможности целителя в бою никто не будет.
  Но и в то же время иметь хорошего целителя во врагах желающих мало. Они слишком ценны и за их лояльность некоторые рода и кланы могут согласиться осуществить месть тем, кто причинил вред такому ценному практику. Да и тут не стоит забывать про упорные слухи о том, что целитель на высоких ступенях собственного развития может исправить ошибки развития другого практика, а то и вовсе продлить его жизнь. Такое стоит очень дорого и вообще удивительно, что Ари разрешили участвовать в подобных авантюрах. Если только для целителей тоже верно правило, что практик лучше развивается в бою. В таком порядке мы передвигались примерно до обеда, наше движение было в целом выверено в направлении топей, но со смещением к равнинам, чтобы не слишком углубляться на территорию, где можно встретить уже более взрослых особей Багрового Ползуна.
  По словам Люра, в предгорьях уже все исследовано и если они хотят найти жилу, то следует направиться в сторону бывших равнин, а Кровавый Болотник без живых Ползунов есть шанс найти случайно в любой части топей. Подобное может быть вызвано переселением этих тварей или их войной с другими обитателями. Уж очень прожорливыми и агрессивными они были, чтобы усидеть на одном месте на достаточно длительный срок, поэтому говорить о конкретном месте обитания не приходилось.
  По тому, как об этом говорил глава отряда, я понял, что он и сам не верит в такую возможность. Тем не менее оценив перспективы самостоятельной победы над Ползуном, пришел к выводу - награда за заказ не оправдывает риска. Думаю, наемники более высоких рангов и не берутся за подобные заказы, так как для их найма требуется предложить намного большую сумму, которая может компенсировать все риски и выплату семьям погибших.
  До обеда на нас пару раз нападали, но ничего особо серьезного. Правда, благодаря этому, немного отработали командное взаимодействие, да и я более наглядно посмотрел на возможности практиков.
  Животное, похожее на кабана, возможно, один из предков которого решил изменить своему виду с оленем. И даже не спрашивайте как это вообще возможно, но это точно выглядело ненормально, когда здоровенная туша перемещалась не на мощных и относительно недлинных ногах, а высилась над землей метра на два. Несуразное существо, но это не означает, что оно не может быть опасным, ведь как-то выживало все это время.
  Странный монстр не пошел в лобовую, а появился из-за ближайшей рощи, когда мы проходили одну из болотистых проплешин напрямую. Клыки и рога на его голове заискрились, а в нас выстрелила небольшая молния.
  В этот момент впереди шли я и Эрун. Собственно говоря, молния устремилась именно к нам, правда, почему-то выбрав целью меня. Эльфу не потребовалось даже поднимать руку. Его правая перчатка заискрилась похожим образом, и летящий снаряд перенаправился в ее сторону, в конечном итоге врезавшись и впитавшись в нее, не оставив никаких повреждений.
  Благодаря этому, эффект неожиданной атаки провалился и дальше уже мы вдвоем убили это существо, которое не смогло оказать должного сопротивления. Возникла лишь небольшая задержка, чтобы вырезать из тушки монстра ингредиенты, которые потом можно продать за хорошую цену в городе.
  В другой ситуации Лора или Люр поставили воздушный барьер, чтобы отгородиться от стаи летучих мышей. Конечно, их Закон не был предназначен для защиты в прямом смысле этого слова, но и барьер был не непреодолимой стеной, а центром возмущения ветра. Если обычный щит ветра согласно описанию можно было выставить так, чтобы он уплотнился и сдерживал врага, то с Законом Штормового Ветра было по-другому. Даже защитная техника выступала в основном как атакующая и останавливала тех же летучих мышей не стеной, а резкими порывами ветра, которые разметали большую группу зверей по окрестностям.
  Посмотреть на все это лично было интересно, так как до этого много времени посвящал тренировкам и видел не так уж много техник от других культиваторов. Да и у каждого свой подход к бою, что тоже любопытно изучить.
  Остановились на обед. Практикам на ступени Понимающего был не особо нужен отдых, да и не встретили мы на своем пути ничего такого, чтобы заставило бы выложиться на полную. Да и то после такого нужен был не привал, а время для медитации. Последнее вполне может заменять пару дней полноценный отдых и сон за счет выносливости организма практика и напитки себя энергией.
  Но за обедом еще дополнительно обсудили план дальнейших действий, и мне стало немного стыдно за себя, а точнее, за свои действия. После присоединения к отряду я еще не сделал ничего полезного. Конечно, пока просто не было шанса, но все же подобное немного смущало. На данный момент выходило, что я просто пристроился к более сильной группе, но сам пользу ей не принес.
  - Эрун, отправляйся на запад и исследуй территорию на расстоянии получаса отсюда, - говоря, Люр смотрел в глаза бесстрастному эльфу. На приказ тот лишь равнодушно кивнул и отправился выполнять. - Мы пока подождем результатов, - и, давая пояснение персонально мне, продолжил: - Эрун в связке с Ори очень хороший разведчик. Так для отряда безопаснее. В большинстве своем половину, если не больше, интересных мест находит именно он. Как минимум пока мы находимся в лесу, что является его стихией.
  Командир «Лазурных ветвей» принял решение дожидаться разведчика и пока просто немного отдохнуть. Это было немного странно, так как, на мой взгляд, нам следовало либо продолжить маршрут, а потом встретиться с эльфом, либо цель разведки была уже определена и ее просто скрыли от меня. Отсюда и сама остановка, которая была вовсе не обязательной.
  Костер разводить не стали, просто уселись на извлеченные из пространственного артефакта обработанные шкуры. Где-то через полчаса Люр резко стал серьезным, достал из-под одежды цепочку с синим камнем, обрамленным серебряным кулоном. После обвел всех присутствующих взглядом и заговорил:
  - Эрун просит помощи, - пояснил он свои действия. - Ситуация не критичная, но медлить не стоит. К тому же Ори получила повреждения, поэтому, Ари, ты пойдешь со мной. Лора и Гарди, оставайтесь тут.
  Так это получается какой-то способ передачи сообщений, несмотря на дальнее расстояние? Интересно, а какие принципы используются для связи и насколько вообще большие сообщения так можно передавать. Может, эта вещь вообще одноразовая?
  Столько вопросов сразу возникло в голове после этой демонстрации, но задавать их сейчас было бы бестактным. Определенно надо будет прошерстить библиотеку Обители насчет этого.
  - Не лучше ли пойти вместе? - все же не удержался я от одного вопроса.
  На это Люр лишь поморщился и тяжело вздохнул. Видимо, я нарушил устоявшийся образ общения в экстренных ситуациях, но мне простительно, так как я незнаком с принципами работы этой команды в подобной ситуации.
  - Нет. У Лоры есть такой же артефакт связи как этот, - Люр помахал рукой, в которой был зажат кулон. - Если потребуется помощь нам или вам, через него мы сможем передать послание. Идти всем опасно, чем больше участников, тем больше шума мы издаем. К тому же прости, Гарди, но я не могу до конца тебе довериться… Точнее, не так - я тебе верю, а вот поверить в твои навыки, пока не увидел их в действии своими глазами - не могу, - посмотрев на меня серьезно, он встал и продолжил: - Все времени нет, быстрее.
  И подавая пример, устремился на запад, в направлении, куда ушел Эрун. Через миг к нему присоединилась взволнованная Ари.
  - Не обижайся на него, - мягко произнесла Лора, отвлекая меня от размышлений. - Все-таки от тех, кто пойдет, будет зависеть жизнь члена команды. Командир не может поступить по-другому, не зная твоих навыков.
  - Я понимаю, - медленно ответил я. - Но можно же было оставить меня одного. А так получается дробится отряд.
  - Это тоже было бы неправильно, - не согласилась со мной девушка, покачав головой. - Ведь тогда получилось бы, что мы тебя бросили. Может случиться так, что они не смогут отступить в эту сторону и придется держать связь через артефакт, - предположила Лора, откинув в сторону прядь волос, что упала ей на лицо. Девушка была удивительно спокойной внешне, но все же ее взгляд был направлен в ту сторону, куда убежал ее брат. - В общем, еще много мелочей. Просто не думай об этом как об оскорблении. Лучше быть готовыми прийти на помощь, - на этих словах Лора поднялась и начала переносить достанные ранее шкуры и другие походные мелочи в пространственный артефакт.
  - Хорошо.
  Мне не нужно было готовиться к бою, я всегда был собран. Единственное, что сделал - это проверил, как хорошо закреплен походный мешок на плечах. Так я не потеряю лишние секунды на это действие, если нам потребуется начать бежать на помощь.

  Глава 81

  Прошел час напряженного ожидания. Лора, несмотря на свое изначальное спокойствие, постепенно теряла терпение и мерила поляну шагами, посматривая по сторонам. Я сидел примерно по центру поляны, погрузившись в поверхностную медитацию, и был готов в любой момент сорваться на помощь, либо отразить атаку.
  Надеялся, что этого не потребуется, но оказалось, не зря был готов к изменению ситуации.
  Сначала услышал непонятное жужжание. Если бы не сосредоточенность на внешнем мире, мог бы и не услышать этого заранее, тогда для реагирования стало бы слишком поздно. Поднявшись с земли, направился поближе к Лоре, которая и сама к этому моменту оказалась на ногах. Звук постепенно нарастал.
  Девушка уже сама услышала непонятный шум, источник которого мне был неясен и, судя по ее встревоженному лицу, он не несет нам ничего хорошего. Впрочем, сложно было сомневаться в ином.
  - Бежим! - вдруг приказала она и, подавая пример, первой побежала в сторону от источника жужжания.
  Уже на бегу из пространственного артефакта Лоры был извлечен непонятный сверток и брошен на землю. Я еще успел заметить, как он начал дымиться, но оглядываться назад было некогда, так как воительница после этого действия ускорилась, и мне не хотелось бы от нее отстать.
  Девушка постепенно набирала скорость, мне даже пришлось активировать Жертву, чтобы поспевать за ней. Благо для меня эта техника не так ужасна, как следует из названия, да и вообще за счет сразу же запущенной Регенерации это вообще не вызывало проблем, да и не активировал я Жертву на полную, лишь до того уровня, чтобы не отстать. И конечно, это было не максимальное ускорение, поэтому с такой скоростью я могу перемещаться многие часы. Однако неизвестность напрягала, и раз она знает, что делать, значит, враг как минимум для нее известен, надо выяснить кто или что является угрозой.
  - От чего мы бежим? - поравнявшись с ней, спросил я.
  - Тьма, - короткий рубленый ответ от сосредоточенной на чем-то воительницы.
  - Что? Элементаль Закона Тьмы? - услышав подобный вопрос, Лора запнулась, но успела переступить и не упасть.
  Ну что я могу поделать, если это первое что пришло мне на ум, а сама девушка не спешила пояснять, что это за «Тьма» такая?
  - Нет, конечно, - оглянувшись, практик махнула рукой в сторону места, которое мы только что покинули. - Это, можно сказать, бытовое название, которое используют в поселениях. Им-то без разницы как тварь по-умному называется, главное, как ее определить и обезопасить себя. Правильное именование - Небесные Черви Тьмы. Насекомые, выглядят как черви с крыльями. Отвратительны, - на бегу было сложно заметить, тем не менее я четко представил, как она передернула плечами. По крайней мере, собственное отношение девушки к этим существам было однозначно. - Перемещаются большим числом. Пока не найдут жертву - не остановятся. Правда, не факт, что одной жертвы им будет достаточно.
  - Тогда почему бежим на запад? Может, стоит выбрать другую сторону, чтобы мы их не привели к команде?
  - Такой умный? Хочешь быть приманкой? Так будь ей! - от волнения Лора прокричала эти слова и только в конце спохватилась, а я уже начал менять направление движения.
  Рисковать жизнью просто так, без гарантированного спасения жертвы, да и без понятия опасности врага, ради той же Лоры я бы не стал. К сожалению, в той стороне, куда мы двигаемся сейчас - Ари, а привести за собой возможную смерть для нее, я точно не могу. Это выставит меня совсем неблагодарным за то, что сделала эта девушка для меня.
  Меня остановил окрик Лоры, которая к этому моменту догнала меня.
  - Да стой же ты! Прости, вырвалось на нервах, - извинилась она. - Я не хочу, чтобы ты был приманкой. Это слишком опасно. Ты не понимаешь, что за угроза на нас надвигается. Нужно объединиться с остальными, только так мы выживем. Либо нам должно очень сильно повезти и на помощь придет практик средних ступеней.
  Судя по предыдущей реакции Люра и Лоры в лагере на мои вопросы, сейчас они не воспринимают меня как сильного бойца, а лишь как уникального, но все же практика ступени Чувствующего. Именно поэтому так реагируют на мои вопросы и возражения.
  Промолчав, снова сменил направления движения. Раз все именно так, то надо двигаться в сторону, где должны были быть остальные члены команды. Мы не скрывались и набрали приличный темп, так что в любой момент могли воссоединиться с оставшейся тройкой бойцов.
  Гул позади нас немного утих, что давало надежду на то, что нам не придется с ними сталкиваться, но Лора не замедлялась. В какой-то момент она резко остановилась, и я чуть не врезался ей в спину. Девушка выхватила точно такой же, как у Люра кулон-артефакт и замерла.
  Прислушавшись, понял: шум хоть и утих, однако постепенно звук все же стал нарастать, будто нас на время потеряли и теперь устремились в погоню. И слышится он уже не только с одной стороны, а, казалось, появился также слева и справа, беря в клещи.
  - Черт! Бежим! - высказавшись в таком эмоциональном ключе, девушка сорвалась в стремительном беге налево и немного назад.
  - Зачем?
  Ее скорость возросла еще выше. Думаю, она выкладывалась сейчас по полной. Мне тоже пришлось увеличить расход энергии на поддержание техники Жертвы, чтобы не отстать.
  Чахлые деревья, которые все равно выживали здесь, несмотря на все условия местности, пролетали мимо с бешеной скоростью, тем не менее девушка нашла силы ответить.
  - В той стороне осталась Ари, - после вспышки эмоций в момент остановки, Лора стала очень сосредоточенной. Ледяная маска спокойной злости легла на ее лицо, как бы противоречиво это ни звучало, но выглядело это примерно так.
  Эти слова еще больше увеличили мою скорость, знать бы, где точно находится Ари, я бы уже оставил Лору позади, но этой информацией могла владеть только девушка с ее кулоном-артефактом. Возможно, у нее есть еще способы определить местоположение члена команды «Лазурные Ветви».
  Жаль, что в Обители не нашлось ничего из техник способных ставить метки, но опять же ставить ее против желания другого человека… В общем, это довольно тонкий момент.
  Буквально меньше чем через минуту мы выбежали на средних размеров поляну, скорее, даже проплешину. Она была усыпана разными по величине камнями и имела множество неровностей. Думается мне: либо это последствия боя практиков, либо экстравагантный выверт природы. Правда, в последнем я сильно сомневаюсь.
  Ари спокойно сидела на одном из камней и после нашего резкого появления она встрепенулась и развернулась к нам. Миг узнавания, ее мимика переходит из взволнованного в удивленное состояние.
  - Где Люр и Эрун? - Лора быстро подбежала к Ари и начала задавать вопросы, при этом постаравшись незаметно для девушки осмотреть ее. Ну, точно нянька-наседка, которая больше взволнована состоянием своей подопечной, чем всем остальным.
  Интересно.
  - Действуют по плану, - на последнем слове Ари немного сбилась, не понимая, что происходит и чем вызвана такая обеспокоенность со стороны ее подруги.
  - К черту план, - отмахнулась Лора. - На нас надвигается Тьма. Нужно укрыться и надеяться, что не только мы такие неудачники, кто не сможет от нее убежать.
  - Но твой брат и Эрун… нам нужно объединиться, - волнение и испуг, вот что выражало лицо целительницы в этот момент.
  - Мы уже не успеваем. Прислушайся, - и, не давая выполнить указание, продолжила Лора, начав озираться по сторонам. - Где Ори?
  - Она тут, - Ари в дополнение к ответу свистнула и из небольших кустов на краю поляны выпрыгнула тигрица.
  Ума не приложу, как она смогла замаскироваться в том месте, учитывая, что даже лежа была больше этих болезных кустов.
  - Хорошо, - кивнула Лора, подойдя поближе к тигрице. Присев на корточки она внимательно посмотрела в глаза зверю, положив руку на ее загривок. - Ори, слушай меня. Тебе нужно найти хозяина и передать ему информацию, что мы не сможем убежать от Тьмы и активируем барьер Тысячи Громовых Ударов, чтобы защититься от нее. Поспеши!
  Тигрица внимательно посмотрела в глаза сначала Лоре, потом Ари, на мгновение замерла и молнией рванула с места.
  Я, конечно, понимал, что не являюсь настоящим членом команды «Лазурные Ветви», но вопросов в голове крутилось много. Несколько из них решил задать, пока Лора извлекала из пространственного артефакта странный шарообразный предмет и пыталась с ним что-то сделать.
  - Зачем посылать тигрицу? Ведь у вас есть артефакт, позволяющий установить связь? К тому же они не могли не услышать так называемую Тьму. Или что это такое… - неопределенно махнул я рукой. Сложно опасаться того, чего ты в глаза не видел и я не знал величину неприятностей, в которых мы оказались.
  - Подобная напасть пусть и очень редкая, но все же может встретиться на нашем пути. В следующий раз, - не отвлекаясь от своей работы, посоветовала Лора, - если он настанет, старайся всегда ознакомляться с бестиарием тех мест, куда направляешься. Тьма создает много помех и связаться с кем-либо относительно дешевыми артефактами становится невозможно, - девушка на этих словах тяжело вздохнула. - Услышать-то они ее услышали, а вот пробиться точно не успеют. Так что лучше дать им понять, какой наш план, тогда еще возможно, что они смогут привести помощь или найти жертву, которая привлечет внимание этих тварей.
  Как понял описание противника - это насекомые размером с кисть человека, которые передвигаются по воздуху огромным роем. Если судить по тому, что уже со всех сторон слышен звук гудения, просто чудовищно огромным роем.
  Если бы тут была только Ари и я, то усилившись Жертвой на максимум и при условии, что девушка будет передавать мне энергию и восстанавливать неизбежные повреждения, мы бы развили очень большую скорость. Возможно, таким образом даже смогли бы уйти, но тут присутствовала еще и Лора. Даже я не был готов бросить мечницу, а уж Ари подавно. По общению между ними было видно, насколько они дорожат друг другом.
  - Гарди, встань ближе, - махнула рукой Лора, отвлекая меня от собственных мыслей.
  Подойдя почти вплотную к девушкам замер рядом. Мечница, еще раз проверив все свои приготовления, активировала артефакт. Из него вырвался электрический барьер. Пройдя сквозь нас и не причинив вреда, кроме легкого дискомфорта, он остановился на расстоянии метра; уже после этого даже для не практикующего боевые искусства стало бы понятно, что он непреодолим. Не без вреда для себя.
  Толщиной в полметра непреодолимый барьер молний. А хорошими артефактами владеет команда «Лазурные Ветви». Да и не думаю, что подобные вещи так уж легко достать кому-то из наемников, пусть и находящихся на хорошем счету у Гильдии.
  Прошла пару минут. Все это время шум продолжал нарастать, пока не стал громогласным. Наконец появились враги, а то слышать звук без видимого объекта стало порядком раздражать.
  С того места где мы стояли, это выглядело, как черный вал, погребающий под собой все: деревья, кусты, камни. Надвигался он с трех сторон. Сияющий барьер явно не смутил крупных насекомых, хотя у подобных тварей обычно коллективное сознание и общего интеллекта должно было хватить на осознание опасности, исходящей от окружающей нас сферы.
  Момент столкновения был волнительным и мерзким. Нервничал я от того, что никак не мог повлиять на ситуацию, а отвращения вызвали сгорающие искривленные тела летающих червей. Они бились о созданную артефактом защиту, наваливались непрекращающимся потоком. Мы с девушками стояли очень близко друг к другу, и я ощутил, как задрожала Лора, хотя внешне и выглядела невозмутимой и только крепче сжимала сферу в своих ладонях. Сначала подумал на Ари, так как не ожидал подобной реакции от мечницы, но потом осознал, что та управляет барьером Тысячи Громовых Ударов. Она была полностью поглощена этим процессом и, судя по всему, толком не видела ничего, что происходило вокруг.
  Похоже, массив, запечатанный внутри, не может полностью работать в пассивном режиме и ему требуется контроль, а при такой большой самоотдаче Тьмы, увеличивается и нагрузка на барьер, часть которой передается на того, кто управляет им.
  Лора побелела, ее руки, держащие в этот момент артефакт, начали дрожать сильнее. Ари обняла подругу за талию и начала либо просто передавать энергию и уверенность, либо активировала какую-то технику поддержки, тут не был уверен. В таком буйстве энергии более тонкие манипуляции очень сложно было почувствовать.
  Натиск тварей не ослабевал, но постепенно лицо Лоры вернулось в норму, пусть и осталось очень сосредоточенным.
  Через пять минут я понял, почему в названии защитного артефакта есть слово «Ударов». В начале нападения пленка была полуметровая, теперь же она исчерпала себя на две трети и составляла не больше пятнадцати сантиметров. Именно в этот момент из артефакта вырвался ветвистый луч, больше похожий на молнию, он устремился вверх, спокойно миновал барьер и, испепелив всех врагов в небольшой области, ушел в небо.
  Сначала это привело меня в ужас, ведь я увидел, что мы погребены под насекомыми. Над нами было не меньше пяти метров копошащихся мерзких тварей. Благо этого не увидели девушки, занятые: одна управлением, а вторая ее поддержкой. Думаю, было бы печально, потеряй Лора контроль над массивом из-за ужаса. Смертельно печально для всех нас.
  Мое опасение длилось недолго, буквально через пять секунд до нас донесся сильный раскат грома, а после столб, состоящий из тысяч объединенных молний, ударил сверху, вливаясь в барьер. Часть Тьмы погибла, но большая часть осталась, так как молнии выжгли лишь тех, кто был сверху, дальше же в стороны удар не распространился, а заряд полностью впитался в барьер, вернув ему первоначальный вид. Правда, он все равно, на мой взгляд, стал несколько тоньше и неизвестно, сколько таких разрядов готова выдать техника и будет ли этого вообще достаточно.

  Глава 82

  Ситуация повторялась уже двенадцать раз, целый час мы стояли вплотную не зная, сколько еще будем взаперти. Да и судя по внешнему виду, девушки не смогут вечно продолжать управление массивом. Хуже того внутри температура стала постепенно повышаться, а маска как-то не способствовала хорошей вентиляции. В то же время и снимать я ее не хотел, так что приходилось терпеть, тем более девушек это нисколько не беспокоило и, получается, от этого неудобства мучился только я.
  Отвлекать их расспросами не решался, пытаясь придумать выход из ситуации самостоятельно. Даже если предположить, что этот артефакт невероятно высокого качества и взять за основу отсчета цифру из его названия, что дало бы нам понимание о том, что мы можем продержаться еще около трех с половиной суток, мы не можем знать, успеет ли прийти за это время помощь и выдержит ли Лора подобное испытание. Судя по ее лицу управлять подобной вещью далеко не так просто, как хотелось бы, да и энергию же откуда-то на поддержание своей работы он тоже берет. Конечно, скорее всего, она уже запечатана внутри артефакта, но полностью быть уверенным в этом я не мог.
  Перехватывать же контроль на себя тоже невыход, она ведь на ступень выше меня и явно имеет больше навыков управления массивами. Да и не могу я представить, какая это нагрузка и сколько продержусь сам. Вполне вероятно, что при попытке перехвата контроля все это рухнет, и мы окажемся в незавидном положении.
  Еще можно поверить в то, что врагов окажется не бесконечно много и вскоре они будут вынуждены отступить. Пока буду ждать, а если ничего не поменяется в ближайшие часы, придется использовать свое «решение». Правда, наставник вряд ли бы его одобрил, но если мне не оставят выхода…
  Прошло еще три часа, Лора уже не могла стоять, ее держала Ари, тоже выглядящая не очень-то бодрой. Время пришло, дальше выжидать смысла нет - Тьма вокруг нас как была Тьмой, так ею и осталась. Вот, действительно, подходящее название для этого роя, так как, облепив нас, они полностью перекрыли дневной свет, погрузив нас в темноту.
  В свое время после нападения убийцы мне на память об этом остались не только воспоминания, но и древесные сферы, оставшиеся в моем теле. До сих пор рядом с ними я хранил камни Юран, но также еще в гостях у госпожи Рирацу я подумал о возможности поглощать с их помощью не только духовную энергию, но и обычную. Подобное я провернул во время трансформации тела.
  Когда поведал наставнику о подобном желании, и мы провели ряд тестов, выяснилось, что не все так радужно, как мне изначально думалось.

  ***

  - Гарди, тебе нельзя просто так пользоваться подобным, пока ты не узнаешь всех рисков.
  В этот момент я сражался на арене с очередной куклой, а Хрон стоял с задумчивым видом и смотрел сквозь меня, размышляя о моих новых способностях.
  - Почему? - грустить или думать времени пока не было, так как приходилось постоянно уклоняться и бить в ответ. Посторонние мысли тут мешали, но в то же время ведение связанного разговора тоже помогало развитию, пускай из-за этого я огребал куда чаще, чем мне бы хотелось.
  - Эти древесные полусферы направляют большую часть духовной энергии именно тебе, так как душа твоего симбионта заключена в твоем духовном кольце, а вот с энергией все не совсем так и при ее поглощении основная часть идет на усиление протеза, что может привести к потере контроля с твоей стороны. По сути, он банально превысит твой текущий уровень контроля. Последствия, думаю, тебе описывать не требуется.
  Вспомнив одеревенение своего тела, сбился с ритма и пропустил удар от тренировочной куклы, вылетев с арены. Поднявшись и отряхнувшись, подошел к наставнику.
  - Получается, подобная возможность для меня бесполезна? - терять столь многообещающее усиление не хотелось.
  - Скажем так, это будет последним шансом, пока взаимодействие с протезом не достигнет ста процентов естественным способом и его дух в духовном кольце не перестанет бороться. Если у тебя не будет возможности отступить и будет время на подготовку, то ты можешь им воспользоваться. Но поступай так только в тех случаях, где действительно нет другого выхода, - последние размышления Хрона звучали как приказ, терять ученика из-за его безрассудства он точно был не намерен.

  ***

  И все же я решился несмотря на все предостережения. Из сумки все это время болтающейся у меня за спиной аккуратно извлек кристаллы энергии и ядро зверя третьего ранга, которое так и не успел продать. После чего присел, слегка потревожив девушек, им пришлось чуть сместиться. Ари непонимающе посмотрела на меня, не осознавая, чем я занимаюсь. Я же вспорол штанины, трансформировав кровь в кинжал, после чего с помощью Законов Крови и Жизни распределил дюжину кристаллов энергии по двум древесным полусферам, пока оставив небольшое поле из своих частиц Жизни для того, чтобы поступление энергии не началось раньше времени.
  Ядро кабана поместил в полусферу, находящуюся в правой руке. Надеясь на то, что протез был недавно поврежден, возможно, это даст мне шанс не потерять контроль. Заодно его полностью восстановлю в результате такого воздействия.
  - Ари, послушай меня, - внимательно посмотрел в глаза целительницы, что сейчас поддерживала свою подругу. - Мне нужно получить ответы.
  - Я… мне… тяжело… говорить, - было видно что и эти слова, сказанные через силу, чтобы не потерять контроль над подпитывающей Лору техникой, дались ей тяжело. Но проявлять жалость и бездействовать приведет лишь к нашей гибели.
  - Сначала послушай меня, - повторил я. - Уже ясно, что мы не продержимся. Скоро ваши силы закончатся, и мы умрем, но я предлагаю выход. Скорее, шанс. Нам надо защититься настолько, чтобы Тьма не достала до нас всей своей массой и в этом нам может помочь земля. В ней мы сможем укрыть. Я не обладаю пониманием в Законе Земли, но могу временно усилиться и пробить путь вниз.
  - Тюрьма… это будет… тюрьма, - похоже, ее не очень вдохновил мой план. - Из которой… мы…
  - Мы посреди болота, а стоим на твердой каменной поверхности, - перебил я девушку, уже понимая, о чем она. - Есть вполне реальный шанс, что, когда было землетрясение и пласты почвы сместились, могли образоваться полости или даже пещеры. И есть вероятность, что укрывшись в одной из них, мы сможем выжить и дождаться помощи или же выбраться самостоятельно подальше от Тьмы.
  Я сам не особо верил в подобное, но смысл был сейчас не важен. В текущем состоянии у Ари нет возможности все проанализировать и сейчас в первую очередь мне надо просто быть убедительным. Главное - звучать уверенно. На самом деле под ногами, меньше чем в метре, ощущал отголоски воды, но это могла быть и просто болотистая земля или подземный ручеек. Тем не менее другого выхода все равно не оставалась: либо пробьемся вниз либо умрем, когда техника барьера все же не выдержит столь длительного воздействия. Или точнее, пока еще хватает сил у девушки, контролирующей данный артефакт.
  - Нужно привести Лору в чувство на некоторое время, - попросил я у целительницы. - Желательно, чтобы она расширила границы сферы, когда это потребуется.
  На это Ари коротко кивнула, затем ее руки засияли, а из носа неожиданно полилась кровь. Девушка только успела прикоснуться к голове своей подруге и тут же потеряла сознание.
  Подхватив съезжающее тело и поддерживая одновременно мечницу, направил частицы Закона Жизни в Ари, чтобы хоть как-то проанализировать ее состояние. Ответ пришел, скажем так, положительный - она жива, но в ближайшее время не очнется, так как истощила не только свой собственный резерв, но и частично задействовала жизненные силы. Последнее никогда не было хорошим вариантом, но когда нет иного выбора…
  - Гарди? - хоть и слабым охрипшим голосом, но с достаточно сосредоточенным на мне взглядом, произнесла она. Значит, сможет понять, чего от нее хочу - уже хорошо.
  - Лора, мне нужно, чтобы, когда я попрошу, ты либо увеличила область барьера, либо силу атаки.
  - Сила атаки и так на максимуме, - вяло возразила девушка. - А увеличение области приведет к ослаблению купола. И если ты не понял, - тяжело вздохнула Лора, - восполнять купол нельзя мгновенно. Сейчас это минимальный отрезок времени в пять минут, увеличим защищенную область, и Тьма может успеть прорваться. Тогда нам точно конец.
  Немного прикинув в уме, все же принял решение. Другого выхода все равно не видно.
  - Другого пути нет, - решительно произнес так, чтобы и сама мечница поверила в эти слова. - Мне потребуется какое-то время на подготовку и когда дам сигнал, надо будет увеличить сферу минимум в два раза.
  Девушка осмотрелась вокруг. В первую очередь она увидела слои копошащихся червей, накрывающих сферу даже сверху несмотря на все предыдущие громогласные удары. Потом взглянула мне в глаза и медленно кивнула.
  Настала моя очередь действовать и спасать положение.
  Убрал свои частицы Жизни с кристаллов энергии и ядра зверя. После этого впитыванию энергии ничего не препятствовало. Резерв был полон, поэтому сразу активировал поочередно несколько техник: начал с Жертвы, потом Регенерация, дополнительно использовал Обновление. Во время обучения часто применял эту технику по совету Элианны, - оказалось, она способствует увеличению понимания Закона Крови. Также эта техника непосредственно упрощает проявление и управление его частицами, что может в дальнейшем служить большим подспорьем в различных сферах, где задействован данный Закон.
  Подготовившись, нанес несколько глубоких разрезов на запястьях, так чтобы обильный поток крови начал орошать камень под ногами. Сейчас моей основной задачей было покрыть всю поверхность камня внутри сферы своей кровью. Закончив с первым этапом и убедившись, что благодаря техникам не чувствую головокружения от потери крови, начал формировать кровавые уплотнения в виде стержней, три по центру и шесть по периметру свободного пространства.
  Прошло минут десять.
  Все это время занимался уплотнением стержней, спрессовывая собственную кровь, которой пришлось пролить немало. Техника Регенерации работала на полную, что позволяло создавать большие объемы этой ценной жидкости.
  Техника же Жертвы оставалась активной, так как помимо увеличения физических параметров во время ее использования шло улучшение реакции и концентрации. Не так, как при активации Гибкости, но я имел предел и поддерживать абсолютно все техники, которыми я владел разом, пока что был неспособен. В любом случае это позволяло действовать мне быстро и ни на что не отвлекаться, допуская минимум помарок.
  Закончив формирование стержней, по задумке способных пробить земную твердь, переключил внимание на повышение физических возможностей за счет Жертвы и одновременно Гибкости. Чтобы выдержать активацию стольких способностей, пришлось приостановить Регенерацию. Обновление оставил, так как оно не требовало большой концентрации, и было необходимо для поддержания уровня контроля над кровью, из которой состоят стержни. Иначе стоить только ослабить контроль, как они расплывутся кровавыми кляксами, вернувшись в свое изначальное жидкое состояние. Повторное воздействие на уже обработанную кровь будет в разы сложнее, так что лучше мне не ошибаться.
  Сами стержни в итоге были метровой высоты и примерно по два сантиметра в диаметре у тех, что располагались по периметру и один сантиметр у расположенных по центру.
  - Увеличивай, скорее!
  Не смог сдержать крик, всеми силами поддерживал концентрацию и не считал нужным тратить даже крохи на то, чтобы вежливо подать сигнал.

  Глава 83

  Глаза Лоры опасно блеснули на такую фамильярность, но тем не менее к своей задаче она приступила незамедлительно. Барьер из молний окружающий нас начал небольшими рывками, по паре сантиметров, увеличиваться, сминая и сжигая на своем пути копошащихся тварей, часть из которых попросту не успела вовремя среагировать и оказаться подальше от жгущей их тельца преграды.
  Как только закончилось расширение барьера, я нанес первый удар по стержню. Рука, покрытая спрессованной кровью, встретилась со своим подобием. Прогремел оглушительный, похожий на громовой раскат гул, ушедший по большей части в землю под нами. Возможно, мне показалась, но есть вероятность, что даже сформировалась ударная волна.
  Однако такой силы воздействия не хватило для задуманного. Стержень выдержал, но выдержал и камень. Это было неожиданно, все же я верил в свои силы. Для следующего удара я подкопил энергии, впитываемой из кристаллов и ядра, после чего всю разом пустил на усиление и ударил.
  Стержень пробил преграду и полностью погрузился в камень, оставив лишь самый кончик вверху. Через него я смог почувствовать что да - под нами действительно пустота и есть шанс спрятаться в пещере. Если Тьма пойдет за нами, то хотя бы можно будет уменьшить нагрузку на Барьер Тысячи ударов. Но он там не будет перезаряжаться (ведь основная подпитка барьера происходит за счет нахождения на открытом пространстве под небом - только в таком случае возможен сбор природной энергии молнии)? Вот черт! Об этом я не подумал.
  Мысли скакали с сумасшедшей скоростью, тем не менее позволить себе останавливаться я не мог. Посматривая на уменьшающуюся толщину защищающего нас купола, наносил уже не пару сильных ударов, а сколько получиться, но быстро. Времени оставалось все меньше и меньше, если замедлюсь, нас уже ничего не спасет. И так моя затея чистой воды авантюра и не факт, что сработает, но и других вариантов тоже нет.
  Твари как будто почувствовали, что жертва может от них уйти или, может, поняли, что барьер ослабевает и расправа близка, но, когда мне оставалась забить последние три стержня, в центре щит уже дрожал, едва удерживаемый Лорой.
  А ведь то, что я забиваю стержни, не сделает дыру под нами… Нужно раскрошить камень толщиной не меньше чем полметра. На такое я бы был способен, если бы он стоял передо мной, а не находился в земле.
  Поэтому вбив последний стержень, я не расслабился, а достал из сумки все свои запасы кристаллов энергии. Их даже не рассматривал как средство платежа кому-либо или бартера. Это был неприкосновенный резерв на случай необходимости восстановить силы там, где в пространстве разлито слишком мало энергии.
  Сейчас распределив почти равномерно все мои сбережения по стержням и выделив чуть больше количество на центральные, с помощью Закона Крови опустил кристаллы на глубину двадцати-тридцати сантиметров внутрь стержней, заставив погрузиться в них кристаллы.
  Обхватив руками Ари и Лору, которая в силу концентрации на артефакте не могла сопротивляться, больше не медля послал приказ своей крови уничтожить кристаллы. Звука взрыва не было, однако ноги ощутили сильную вибрацию. Она шла не единой волной, так как кристаллы взрывались неравномерно - для такого действия моих навыков было недостаточно.
  Один из стержней, видимо, был либо мной плохо спрессован, либо ослаб по другим причинам… все это было неважно. Главное в этом было то, что он не выдержал силы давления и вылетел из земли, врезавшись в барьер, оставив в нем трещину. После этого кровь, из которой состоял стержень, потеряла твердость, расплескавшись и покрыв нас всех кровавой взвесью.
  Тьма отпрянула от трещины. Мне даже показалась, что твари были в недоумении. Как так жертва сама уничтожает свою скорлупу, так долго прятавшись за ней до этого?
  Долго это не продлилось, однако хватило нескольких секунд, чтобы череда взрывов настолько повредили структура камня под нами, что мы наконец начали проваливаться под землю.
  Благо защищающий нас артефакт был отличного качества и каким-то образом понимал, что нет смысла тратиться на барьер, пытаясь его сформировать в толще земли. Когда мы стали проваливаться, купол с нами начал уходить под землю, одновременно уменьшая свою площадь, это позволило не дать прорваться Тьме внутрь. Лишь одна тварь, успевшая просунуться, была разрублена пополам восстановившимся барьером. В то же время разрушающиеся своды созданного мной туннеля падали на щит и собой, по сути, закупоривали проход.
  За время активных действий энергия из кристаллов была полностью израсходована, однако в ядре кабана еще оставалось ее небольшое количество. Именно ее я пустил всю без остатка на формирование частиц Жизни, чтобы попытаться дополнительно перекрыть проход растениями, которые должны начать активно расти, не давая ничему крупному отправиться за нами. Конечно, моего понимания вряд ли хватит на подобный подвиг, но дать лишние мгновения, если Тьма сунется вниз, должно.
  Свет померк, и мы провалились под землю в кромешную темноту, но тут, как бы это странно ни звучало, не было Тьмы, и это меня обнадеживало. Не хотелось бы стать кормом для летающих червей.

  ***

  Сознание я не терял, но действовать сразу был не в состоянии. Во-первых, для тех свершений, которые сделал, пришлось потратить всю духовную выносливость, и теперь обращение к энергии и Законам давалось с большим трудом. А вторым моментом являлось то, что после падения, держа в руках девушек, я оттолкнулся от поверхности естественной пещеры и отлетел в сторону, в последний момент дополнительно кинув свою ношу подальше. Этими действиями мне удалось избавить их от тех ощущений, которые испытывал я сейчас, а именно половина моего тела была под завалом, хорошо еще не под основной его частью, а то бы точно меня раздавило.
  Благо из повреждений присутствовали лишь сильные ушибы и перелом левой ноги - отделаться лишь этим в подобной передряге, можно было считать большим успехом. Просканировав себя изнутри, хоть это и далось с трудом, определил, что перелом к тому же открытый, и я потихоньку теряю ценную жидкость. Требовалось срочно приостановить такой пагубный процесс, а то я, таким образом, могу и не выбраться из этой заварушки.
  Энергия не слушалась, но все же кровь являлась тем, к чему у меня была сильная предрасположенность, и через несколько минут мне удалось волевым усилием перекрыть кровотечение. Пусть Закон Крови еще не достиг у меня уровня его понимания, когда для управления кровью достаточно даже мимолетной мысли, но с теми крохами энергии, что у меня оставались, я все же мог управлять своей кровью.
  Заглушив боль усилием воли, начал процесс собственного откапывания, ждать помощи от девушек не приходилось. Неизвестно сколько они пробудут в таком бессознательном состоянии.
  Не успел до конца выбраться, как услышал шуршание и звуки, похожие на кабацкую ругань только произнесенные шепотом. Вот этого тут услышать никак не ожидал.
  Замер и прислушался, стараясь ничем не выдать своего присутствия. В той стороне, куда я закинул девушек, началось копошение - похоже, они начинали приходить в себя. Даже немного раньше, чем я думал. Подтверждая мои предположения, в той стороне зажегся свет, разогнавший тьму на небольшом пятачке вокруг себя. Практически сразу я увидел Лору, держащую светящийся камень, и Ари, которая пока лежала. Под голову целительницы уже было что-то подложено, но в неясном свете определить детали было сложно. Когда Лора увеличила подачу энергии в «лампу», стали видны и пустые пузырьки из-под зелий. Похоже, первым делом она оценила ситуацию и занялась лечением подруги.
  Когда свет добрался до моего участка пещеры, Лора наконец-то взглянула в мою сторону. Правда, вид у нее при этом был, как будто воительница увидела призрака. С небольшой задержкой и явно колеблясь в своем решении, девушка, смотря то на меня, то на Ари, достала какой-то предмет и установила его рядом с подругой. Уже после этого Лора направилась в мою сторону, осторожно обходя расщелины и выбоины в полу.
  - Выглядишь бледновато, - подойдя ближе, она не стала сразу помогать, а зачем-то решила пообщаться.
  - День был тяжелый, видимо, устал, - она, конечно, на ступень выше меня в Возвышении и я должен быть вежлив, но удержаться от ироничного тона не смог.
  - Да, день не из легких, - подумав еще несколько секунд, она неспешно достала из пространственного артефакта пару эликсиров. Подержав их некоторое время в руках, будто пребывая в раздумьях, все же помогла мне их выпить, и мы стали наконец совместно разгребать кучу земли и камней завалившую меня.
  В конечном итоге, когда я откопался с помощью Лоры, Ари уже пришла в себя и порывалась наплевать на собственное состояние и подняться, дабы воспользоваться техниками и помочь мне. Но Лора не просто так оставляла какой-то артефакт рядом с девушкой. Это была защита купольного типа, на случай, если кто-то внезапно нападет, пока Лора будет помогать мне. В то же время она служила защитой от самой себя - барьер работал в обе стороны и у Ари не было возможности принять необдуманное решение впопыхах. Зная девушку, она вполне могла потратить те немногие силы, что удалось накопить, чтобы помочь другому, и тем самым окончательно подорвать свои возможности на быстрое восстановление.
  Ломать же артефакт союзника просто так из собственной прихоти и, толком не поговорив, она не могла. Все же не просто так ее заключили в «клетку», к тому же, скорее всего, это Лора сделала специально. Так что в данной ситуации ей оставалась лишь возможность просто повозмущаться. Вот был бы кто смертельно ранен, тут она, скорее всего, попыталась бы разрушить барьер, так как для нее он был вполне преодолим, просто потребовал бы много сил для перегрузки силовых линий поля, создаваемого артефактом. Все же целительница являлась довольно сильным практиком.
  После того как со всем разобрались, я и Ари занялись медитацией для восстановления сил и залечивания ран. Лора же в это время потихоньку перемещалась внутри пещеры, изучая ее и пытаясь найти выход из получившейся западни. Ну, по крайней мере, все признали, что от Тьмы мы, таким образом, избавились и даже остались живы, что было совсем хорошим результатом.
  Прошло несколько часов с момента, когда все пришли в себя.
  Мы сидели у маленького костерка, и в обычной ситуации я бы забеспокоился о том, что в пещере закончится воздух, но этот костерок не давал дыма и действовал, казалось бы, по другим принципам, давая тепло, но, не тратя на это ни дерево, ни воздух. Девушки еще смеялись надо мной за то, что я опасаюсь костра, называя дремучим лесным жителем. Думаю, все же с их стороны это был способ сбросить стресс и не стал обижаться на подобное. Да и продемонстрировать свое отношение к этому в маске было проблематично.
  Наконец пришло время обсудить важные вопросы.
  - Я нашла три выхода отсюда, - начала говорить Лора. - Одни завален слишком сильно и оттуда максимум что воздух или вода к нам попадет, а вот два других достаточно широкие для того, чтобы через них к нам пришел хищник или еще кто с не очень хорошим замыслом. Мы вообще не имеем представления, какие опасности могут тут таиться, так что надо предполагать худший сценарий.
  - А место нашего появления? - этот вопрос был задан Ари, которая выглядела уже вполне здоровой и к этому моменту даже немного подлечила меня. Благо я имел в своем арсенале техники для самостоятельного восстановления.
  - Как ни странно, но мы провалились намного глубже, чем мне рассказал Гарди, - я действительно поведал о том, каким примерно способом все провернул.
  - Что ты имеешь в виду? - во мне взыграло как любопытство, так и немного обиды, все же я их спас, а меня еще в чем-то косвенно обвиняют.
  Если честно, сам не ожидал, что нам удастся таким образом попасть в полость в земле и провалиться еще глубже.
  - Ты говорил, что пробил плиту примерно полуметровой высоты или, может, чуть больше, - пояснила Лора. - Так вот мы находимся примерно в пятнадцати метрах ниже того места, где начали наше падение. И выбраться тем же путем либо пробить еще один у нас вряд ли получится.
  Меня ее слова не очень обеспокоили, сейчас нужно просто прийти в себя, немного восстановиться, и выход точно найдется. В крайнем случае просто прокопаем проход. Да, это будет сложно, долго, грязно, но, по моему мнению, возможно. А вот Ари переживала по поводу выхода.
  - И что нам делать? - беспокойство так и читалась на ее лице.
  - Думаю, стоит исследовать местные пещеры, есть шанс, что найдем жилу, - пожала плечами Лора. - Так хоть чуть-чуть минимизируем потери. А Люр с Эруном наверняка уже вызвали помощь или попытаются пробиться к нам самостоятельно. Тигрица Эруна вполне способна выйти к нам, несмотря на толщу земли.
  - Эта помощь поставит крест на всех начинаниях, - грустно и для меня не особо понятно произнесла Ари.
  - Подобное лучше, чем быть мертвой, - хмыкнул Лора, неодобрительно посмотрев на подругу. - А так, может, у нас будет возможность найти что-то действительно ценное.
  Приняв такое решение, выделили себе еще шесть часов на медитацию, после чего случайным образом - мне показалась, что была использована какая-то считалочка - выбрали один из двух выходов, в который и полезли.
  Оба найденных Лорой прохода вели вниз, а с их стенок капала вода, так что нам явно придется испачкаться во влажной земле. Да и вырасти в таких условиях могло всякое. Будем надеяться, что пока мы пробираемся, тут все не обвалится.

  Глава 84

  Дерево в восприятии практика медленно заваливалось, грозя оставить пару ветвящихся разломов на теле земли в момент падения, но не успело оно упасть, как было уничтожено, разлетевшись множеством мелких щепок, словно густым облаком. Так Люр, срывая свою злость, срубал беззащитное дерево, а потом с помощью Закона Штормового Ветра уничтожал его. Сначала Эрун планировал дать время командиру выпустить пар, но прошло уже несколько часов и ничего не менялось, нужно было прекращать подобное нерациональное расходование энергии. Да и шума это создавало изрядно, благо рядом пока никого не было.
  - Люр, - попробовал вразумить своего командира эльф, - успокойся. Ты же знаешь, что они живы. Видимо, там был обвал породы, и им удалось таким образом скрыться от преследования Тьмы, а девочки не столь слабы, чтобы не продержаться под землей несколько суток. До момента прихода подмоги они точно доживут, - как можно с большой уверенностью в голосе добавил он под конец.
  Ответом был недовольный озлобленный взгляд, брошенный в его сторону и еще одно уничтоженное дерево, после которого командир «Лазурных Ветвей» все-таки остановился. Эрун понимал причину такого поведения практика, но проявление столь ярких эмоций вряд ли могли быть им одобрены. Все же Люр - командир и должен трезво смотреть на ситуацию.
  - Ты не понимаешь, - тяжело выдохнул Люр, приводя эмоции в относительный порядок. - Такой исход именно сейчас рушит все планы. Клан начнет давить на Ари, и выбора уже не будет.
  - Для тебя и твоей сестры подобный исход ведь лучше всего, - равнодушно пожал плечами Эрун. Он вообще не понимал, почему для Ари лучшим решением было дать возможность свободного развития, вместо того, что можно было достичь под присмотром клана. - Вернетесь на родовые земли и вместе с госпожой будете продолжать развитие под присмотром клановых мастеров. Они и советом могут помочь и поправят в случае ошибки.
  - Да, я всегда ворчу, что она такая боевитая и не следует принятым канонам, - вновь тяжело вздохнул Люр, присаживаясь на пень, оставшийся от последнего дерева. - Но все же если ее запрут, а потом выдадут замуж, то я и Лора потеряем возможность развития на долгие годы. Да и Ари не сможет относиться к нам также как раньше, а уж мы к ней тем более. Ей просто не позволят вести себя по-другому, - признался парень в своих переживаниях. - Все перейдет в плоскость господин и слуга, в лучшем случае господин - подчиненный.
  - Не вижу в этом никаких проблем.
  - Ты эльф, - произнес Люр, так что не знай его Эрун так хорошо, то это можно было бы посчитать за оскорбление, но парень действительно не имел за этим словом негативного смысла. - К тому же твой клан еще относится к старым ветвям. Таким как ты, хорошо это или плохо, сложно понять, то о чем я говорю.
  - Долг перед кланом выше личного, - иронично улыбнулся Эрун, что в его исполнении выразилось в легком подергивании вверх кончиками губ.
  - О чем и речь, - покачал головой Люр. - Ты ведь меня терпеть не можешь, но раз слово клана гласит помогать и не конфликтовать со спутниками госпожи, то ты следуешь подобному беспрекословно, - поймав вопросительно-настороженный взгляд эльфа, мечник пояснил: - Это не оскорбление - я уважаю подобное. Тем не менее в полной мере понять и принять не могу.
  - Понятно, - вновь равнодушно ответил эльф.
  Некоторое время простояв в молчании, Эрун все же продолжил разговор, когда увидел что Люр снова хочет вернуться к разрушительному для местной флоры занятию.
  - Лучше подумай, как поведаешь эту историю главе.
  - Хочешь сказать, у меня есть выбор, и ты не будешь кристально честным при ответах? - удивленно посмотрел на эльфа командир отряда. Услышать определенный намек в произнесенном было несложно.
  - Моя задача - помочь Ари и войти в ее ближний круг, - посмотрев в сторону, произнес остроухий воитель. - Так зачем подставлять того, кто может на нее повлиять, когда у меня нет приказа, выполнять все требования союзнического клана?
  Вот только Люр не был уверен, что у Эруна не было еще и других приказов и все это только часть чего-то большего, чего он пока не видит. Эльфы живут очень долго и отчасти из-за этого в совершенстве владеют искусством интриг. Да что там говорить - Люр даже не знал, сколько на самом деле лет их навязанному спутнику и зачем он на самом деле был представлен к отряду.
  - Это многое меняет, - и все же не отреагировать на данное предложение парень не мог.
  Люр успокоился и начал быстро просчитывать варианты. Все дело в том, что его вполне могли казнить за такую оплошность. Еще это накладывалось на то, что госпожу, скорее всего, заберут на территорию клана и вся ситуация складывается так, что парень полностью провалился в своем задании, да еще и не уберег свою подопечную.
  Он был на нервах и никак не мог взять себя в руки, ведь рядом был эльф Эрун из клана Леруонор, в составе которого в основном были представители старых эльфийских родов, а для них врать напрямую неприемлемо. Обычно, такие как он, максимум могут недоговаривать или немного искажать информацию, меняя акценты, но зная его нелюбовь к нему лично, пусть он и редко проявляет подобное, поверить в благоприятный исход он не мог. Тем более, из-за того, что они говорили правду и все про это знали интриговать и расставлять ловушки, основываясь на правде, клан Леруонор умел как никто другой. Им верили, а эльфы очень любили достигать собственных целей, даже когда казалось, что выгоды с этого они никакой не получат.
  Теперь можно будет уже самому сменить акценты и выставить кого-нибудь другого виновным в произошедшем, показав все под таким углом, чтобы к нему было как можно меньше претензий. Все же жить охота, а желательно еще и сытно жить.
  Во-первых, задумку по обманному нападению они реализовать не успели. Во-вторых, в составе их команды был Гарди и именно в его присутствие Тьма напала на Ари и Лору, так что, возможно, он посланник вражеского клана, решивший уничтожить наследницу врага таким самоубийственным путем. Жизнь одного слабого практика против жизни наследницы - размен более чем положительный. Люр с Эруном просто не успели вернуться с разведки и точно не тревожили никакое гнездо.
  Точно-точно.
  Определившись с основными акцентами этой версии, Люр дополнительно попросил Эруна поправить память тигрицы Ори, чтобы избежать прокола с этой стороны. Все-таки ее тоже могли использовать в качестве свидетеля произошедшего - маловероятно, но все же. Эльф на все согласился, однако предупредил:
  - Рискуешь. Ведь ты же видел, насколько он гениален в Законах, - напомнил Эрун про возможности этого Гарди.
  О том, что он может быть далеко не просто пешкой в этой игре, эльф говорить даже не стал - это и так было понятно.
  - Если у него действительно нет поддержи клана, секты или какого-нибудь из сильных свободных родов, то угроза в его лице в будущем несущественна, - отмахнулся от этой версии Люр.
  На этом обсуждение закончилось, теперь осталось дождаться гвардию клана и убедить их в своей версии. Версии, что была удобна Люру.

  ***

  Спуск не занял много времени. Метров пять мы брели вниз, согнувшись, практически вприсядку, после чего лаз превратился в пещеру и перемещаться стало гораздо комфортнее. Все же находиться в скрюченном состоянии, даже, несмотря на мой не такой уж большой рост, было не очень удобно, да и отреагировать на угрозу в таком случае будет сложно.
  Похоже, Лора с помощью Закона Ветра, точнее, ее подвида Штормового Ветра смогла разведать этот путь, поэтому не проявляла особого беспокойства во время спуска.
  Наткнувшись на множество развилок туннеля, мы выяснили, что оказались не в одной большой пещере, а в целой разветвленной сети. Ну, хоть какая-то определенность. Пока мы продвигались все дальше, я думал, что нам придется перебираться через каменные завалы, расщелины, расчищать себе путь от породы, но нет, мы шли по относительно ровной поверхности. Местами, правда, нам попадались ямы, наполненные водой, это не было большой проблемой, ведь и Ари и я обладали пониманием в Законе Воды. Так что хватало просто опустить руку в воду, чтобы понять скрывается внутри кто-нибудь опасный или нет. Пока противников, кроме странных мерзких слизней, не обнаружили. Да и те, являлись больше просто неприятностью, но не опасным фактором, с которым нам было тяжело справиться.
  Так бы и дальше удивлялся такой удобной для нас сети пещер, если бы спустя полчаса неспешного осторожного движения мы не наткнулись на белеющий даже в темноте скелет. Одежда, в которую он был когда-то одет, истлела безвозвратно, из сохранившегося были кости и ряд металлических инструментов, которых, казалось, время почти и не тронуло.
  - Похоже, это бывший рабочий, а мы находимся в шахте, - Лора произнесла пришедшую ко всем мысль.
  - Но ведь высота земли, засыпавшей всю равнину, не меньше пятидесяти метров, а тоннели шахты должны были располагаться еще ниже! - Ари, видимо, обладала большей информацией об этом регионе. Мне такие точные детали были неизвестны, да и в целом я мало знал о том месте, которое сейчас называют просто Топи.
  - Землетрясение многое поменяло, так что это вполне возможно, - не согласилась с ней воительница. - И если честно, это большая удача, ведь вряд ли шахту бы построили просто так. Значит, тут есть ценные материалы. А раз так, мы обязаны их найти.
  - С нами нет того, кто бы был близок к металлам или хотя бы земле, - с сожалением в голосе произнесла Ари, и я был с ней полностью согласен. Все это сильно могло облегчить работу команды, да и выход найти получилось бы быстрее.
  - Может, новый член нашей команды по совместительству гений в Законах снова преподнесет сюрприз? - после заданного Лорой вопроса, на меня пали два скептических взгляда.
  - До этого я не врал и говорил честно про свои возможности, - поднял я руки, сразу признавая поражение. - А если вы думаете то, что за пару часов могу понять новый Закон, то сильно ошибаетесь.
  Такое только в фантастических романах бывает, но никак не в жизни. Да и боюсь представить какая бы цена стояла за столь быстрым изучением Закона, если бы это действительно было возможно.
  - Попробовать стоило, - безмятежности мечницы можно было только позавидовать. Я вот так не умею. - Тогда остается просто найти слитки или хотя бы кусочки металлов, добываемых тут раньше. Не смотрите на меня так подозрительно, - фыркнула она, когда я посмотрел на Лору при упоминании слитков. Похоже, и Ари не была в курсе таких подробностей. - Ведь когда тут все погребло под землю, никто не успел ничего толком вынести. Во всяком случае, так говорится в хрониках тех лет, - уточнила она, чтобы все шишки потом не сыпались на ее прелестную головку. - А если тут оставили это, - носок ее сапога показал в сторону скелета, - то можно прийти к выводу: если и забирали что-то, то только самое ценное, а нам и требуется определить, какая тут руда добывается, и все. Остальное - не наши проблемы, задание и так будет выполнено.
  После ее долгой речи сказанной спокойным голосом как-то даже прибавилось уверенности в правильности происходящего. Возможно то, что я считал печальным стечением обстоятельств, окажется удачным поворотом в жизни. Ведь вряд ли стоимость информации о новом месторождении какого-нибудь редкого металла стоит мало. Особенно когда часть этого металла ты можешь забрать себе, и никто не будет против.

  Глава 85

  Следующий признак рукотворности места, где мы находимся, обнаружился метров через двести - это были остатки металлических рельсов, по которым в свое время наверняка перевозили добытые из земли минералы. Было удивительно попасть сюда из сети пещер естественного происхождения, будто оказались вдруг в совершенно ином месте.
  Осторожно продвигаясь дальше, все чаще и чаще видели признаки давнего присутствия разумных существ, одновременно с этим увеличилось количество развилок. Это явно была обширная сеть туннелей, но даже мысль о том, что мы отдаляемся от точки, где нас будут искать, никого не смущала. Я попробовал поднять этот вопрос, получив в итоге лаконичный ответ и позже небольшое пояснение.
  - Нет, тех, кого отправят нам на помощь, не будут смущать такие мелочи, как расстояние, - уверенно заявила Лора.
  Ну не будут, так не будут. Видимо, у этой команды есть связи на самом верху в иерархии какого-то клана, раз они так думают. Во всяком случае, если девушек ничего не беспокоит в этом, мне проявлять опасение тоже не стоит, как минимум, чтобы не показаться трусом в их глазах.
  Выйдя на очередную ровную площадку с развилкой, обнаружили не просто древний скелет, как подспудно ожидалось найти за каждым новым поворотом, а останки здания и систему похожую на лифтовую шахту, уходящую вверх и вниз, но сейчас, разумеется, с неисправным подъемником. Все же, несмотря на удивительно целую сеть тоннелей, на механизмы, созданные людьми, время неумолимо влияло.
  В самом доме не было найдено никаких интересных для меня предметов, а вот Ари нашла символ какого-то ныне уже вряд ли существующего клана. На ней был изображен глаз, перечеркнутый молнией. Сам я такого символа раньше не видел, Ари с Лорой тоже, так что будем считать его уничтоженным. Все равно сейчас данная информация ни на что не влияет, а уж про судьбу неизвестного клана можно узнать и потом.
  Спускаться вниз желанием обладала лишь Лора, судя по ее взгляду, но рисковать нашими жизнями, а думается мне, она переживала все же только об Ари, воительница не стала и поддержала идею подъема по шахте вверх, в попытке найти выход на поверхность. Благо, кроме ныне не работающего механизма подъемника, тут присутствовали еще и аварийные ступеньки тянущиеся по всей протяженности шахты, если смотреть с того места, где мы были.
  Вот только трудности не заставили себя ждать. Стены подъемника, как и все тоннели, по которым мы шли ранее, явно укреплялись дополнительно Законами и энергией, вот только прошло слишком много времени и катаклизмов. Все это неизбежно повлекло за собой смещение породы и обвала части путей. Подобное произошло и с шахтой.
  До следующего уровня добраться оказалось проблемно - ряд пролетов лестницы отсутствовал, и при неудаче можно было сверзиться вниз и еще долго лететь до земли, чего по понятным причинам хотелось избежать. Нам приходилось перепрыгивать разрушенные участки, но даже так мы смогли добраться только до середины пути. Дальше ступеньки отсутствовали, и впереди нас ждала лишь голая выщербленная порода.
  - Перед тем как пытаться всем лезть вперед нужен тот, кто сможет разведать, возможно ли это вообще. К тому же у меня есть веревка, и тогда нам всем не придется мучиться, поднимаясь, да и дополнительная страховка не помешает. Я хочу попросить об этом тебя Гарди.
  Сказанное Лорой по интонации звучало не как просьба, а как приказ. Тем не менее препираться не стал, понимая, что мной, как новичком она готова рискнуть, а вот своей подругой уже нет. За время медитации, а потом медленного перехода моя выносливость немного восстановилась, и я мог позволить себе воспользоваться техникой Кровавого оружия, для формирования перчаток с зацепами - так мне не составит труда взобраться по этой стене. По крайней мере, я на это надеюсь.
  - Хорошо, я готов, - решительно кивнул я.
  Мне был вручен моток веревки, артефакт для освещения пути и со словом «удачи» я начал подъем. Все это время я мог бы пользоваться печатью Светоч, но ее сложнее выдать за технику при близком контакте с другими практиками. Так как она яркая, привлекает внимание, постоянная, но в то же время от нее почти не фонит энергией. Подобное возможно для практиков, однако добиться такого результата можно только идеально понимая технику, и необходим очень высокий уровень контроля энергии. Я же в глазах своих спутниц подобными навыками обладать никак не должен, а вызвать неудобные вопросы не хотелось бы.
  Через десяток метров обнаружил завал, уходящий немного вглубь. Судя по всему, именно тут был вход на новый ярус этой сети тоннелей, где добывали ценную руду. Осмотрев его более внимательно, понял, что есть маленький проход, не перекрытый камнями и им еще можно воспользоваться.
  Скидывать веревку пока не стал, лишь прокричал спутницам о том, какова текущая ситуация и свои дальнейшие действия, направленные на разведку.
  Вообще, в самом начале, по словам Лоры, мы были на глубине порядка пятнадцати двадцати метров, но сейчас точно глубже. Все же переходы и тоннели не вели точно вверх, некоторые, которые идут вверх были завалены, иногда такие и вовсе отсутствовали, так что по итогу мы находимся намного глубже начальной точки. Но с этим ничего не поделаешь - проще попытаться разведать дальнейший путь, чем пытаться разобрать завал как тебе кажется перспективного прохода.
  Оставив моток веревки тут, чтобы не носить на себе лишнюю тяжесть продолжил путь сквозь земную твердь. Во время этого процесса меня преследовала стойкая ассоциация с земляным червем, но мне больше нравилось представлять себя песчаной змеей, которая целеустремленно зарывается в землю, чтобы напасть на ничего не подозревающего путника. Если и делать такие нелепые сравнения, то хотя бы с хищником, который унес много жизней и заставил с собой считаться.

  ***

  - Что о нем думаешь? - Лора говорила спокойно, дополнительно активировав технику «Малого купола тишины». Сложно понять на какие расстояния в тоннелях разносится звук, да и их спутник демонстрировал необычные возможности, и девушке меньше всего хотелось, чтобы он их сейчас подслушал.
  Ари не потупила взгляд, как от нее ожидала ее защитница.
  - Гений, решительный судя по тому, как он действовал, - уверенно заявила она, глядя на свою подругу. - В нашей команде ему бы нашлось место, да и не только в команде. Если расскажу отцу о нем - клан не отстанет, пока не получит такого практика в свои руки. Я в этом уверена.
  - Как-то в тебе нет огонька, - с вздернутой вверх в недоумении бровью произнесла девушка, явно выводя целительницу на определенные эмоции.
  - Гарди не похож на него, если ты про это, - Ари с грустью посмотрела в бездну шахты. - И не сможет его заменить, пусть он трижды гений.
  - Тогда зачем все это, зачем он тебе? - Лора тоже стала серьезной.
  - Не знаю… - опустила взгляд девушка. - Может, я хочу найти замену, тому, что у меня уже было. Снова полюбить, но сама не верю в то, что смогу. Я просто не знаю… Но пока это не причиняет никому боль… почему бы и нет?
  - Видя, как он на тебя смотрит, думаю, рано или поздно ты ранишь его сердце.
  На это она уже ничего не сказала, продолжая задумчиво смотреть в черный зев.
  Лора в этом разговоре упустила еще то, что раня чужое сердце, не меньшую рану ты можешь нанести и себе, особенно когда одна такая уже была и еще не успела толком зажить.

  ***

  Как только выбрался на более-менее свободное пространство, это заняло пару минут, хотя расстояние и было не больше семи метров, сразу хотел вернуться назад и скинуть веревку. Вот только запах, который принес слабый порыв ветра, изменил мое первоначальное решение.
  Пахло грязью и навозом - такое могло быть от старой заброшенной лежки некоторых хищников, питающихся падалью. Требовалось все проверить, прежде чем возвращаться к девушкам.
  Светоч во время тренировок с Хроном я освоил на высоком уровне - теперь при активации этой печати, мог делать так, чтобы не светиться целиком, а ограничивать эффект на одном участке тела. Сейчас, воспользовавшись данной печатью, сделал так чтобы из моего лба вырывался рассеянный луч света, наподобие масляной лампы.
  Осмотревшись таким образом, заметил странные следы. С одной стороны, они принадлежали зверям, так как кроме грязи оставляли видимые царапины на камнях, что говорило о наличии острых и длинных когтей, но при этом отпечаток пятки имел структуру очень похожую на обычные сапоги. Вот это несоответствие и сбивало меня с толку.
  Решив разобраться с этой проблемой, пошел по следам и, чем ближе подходил, тем более неприятный запах витал вокруг. В конечном итоге эта зловонная тропа привела меня к обрыву, осмотревшись, точно определил - туда явно справляют малую и большую нужду, притом делают это не одно десятилетие. Сомневаюсь, что такое амбре возможно создать за пару дней. В то же время следы говорил о том, что в этой части тоннелей появляются нечасто.
  Все это очень странно выглядело в целом. Ведь если тут обитают разумные, они бы не стали так относиться к месту, в котором живут. А звери не стали бы целенаправленно идти в конкретное место, да и что им тут есть, как тут вообще кто-то выжил?
  Вопросов было много, а ответы все еще отсутствовали. Пока не могу возвращаться - нужно идти в другую сторону по следу. В крайнем случае, убегу и разрушу созданный мной же проход, попробовав уже в другом месте.
  Спустя пару километров по ровным коридорам, я вышел на ровную площадку, с которой открывался вид на сохранившийся город и то, что я увидел, мне сильно не понравилось.
  Обнаруженный мной город был прекрасен, несмотря на прошедшие с его постройки многие столетия. Стены домов до сих пор излучали свет, поддерживая легкий полумрак. Даже фонтаны и те в некоторых местах продолжали работать несмотря на то, что их функционал уже давно никто не поддерживал.
  Сама архитектура была незамысловата - все было прямоугольным, порой прямо до абсурда. Строгие линии с такими же строгими провалами под окна, но свет, он придавал им особый шарм, заставляя простую голую стену ощущаться, как произведение искусства. Особенно сейчас, когда по стенам неизбежно пошла сеточка трещин, а растения частично скрыли их под собой.
  А вот то, что по всему городу бродили монстры, похожие на двуногих собак и чем-то напоминающие малочисленную расу Гноллов, меня не впечатляло. Не успел я толком рассмотреть все, как услышал вой, перемежающийся с раздражающим тявканьем. И только в этот момент понял, что зависнув от открывшегося вида, до сих пор не отменил действие печати!
  Было уже поздно что-то менять. Меня заметили и судя по их оживлению, агрессивным жестам и движению в мою сторону, на мирное решение рассчитывать не приходится. Да и для гноллов люди всегда были добычей, если, конечно, у них на пути не встречается практик, способный уничтожить эту агрессивную и воинственную расу в одиночку.
  Сначала думал, что смогу выстоять перед этим противником - гноллы пусть и были не прочь напасть на любого, кто появлялся на их территории, но навыками боя хотя бы среднего уровня похвастаться не могли. Да и если сейчас убегу, то вернуться будет сложно. Пролезь через лаз, когда его будут сторожить, станет почти невозможно. Свою ошибку понял, когда первый противник приблизился на расстояние удара.
  В этот момент осознал два момента: во-первых, вопреки моим ожиданиям, противник был не слабее меня физически, так же был на ступени Чувствующего только пиковой стадии, а во-вторых, что это разумный противник, а не зверь.
  В момент его приближения Арбитр оповестил меня о том, что я вижу перед собой представителя расы Гнолл-Граморен. Так всегда происходит, когда практик видит представителя другой расы первый раз в жизни. Такая вот своеобразная помощь при работе с разумными расами.
  По внешнему виду я не ошибся, и это действительно были Гноллы, а второе слово означало, что он относится к какому-то отделившемуся племени. То есть либо они сами отреклись от своей расы, либо их изгнали. Подобное случается очень редко, я и знал это только из книг, в которых иногда упоминались злодеи, решившие отомстить за свою судьбу изгнанных. Но опять же это было больше в художественных романах, так что верить подобному надо было с осторожностью.
  И все же являясь изгнанным представителем расы, постепенно начинаешь терять контроль над своими животными инстинктами (это справедливо практически для всех звероподобных рас, которые без общения с себе подобными буквально дичают). Конечно, все это происходит, если воля изгнанников недостаточно крепка и лишь следующее поколение лишается этого дефекта, в случае, если смогут появиться на свет с такими-то родителями.
  Но сейчас подобные рассуждения мне нисколько не помогали. Противник точно не готов к переговорам и при этом идет по пути Возвышения. В таком случае у меня нет шансов противостоять всем - одного-двух я еще успею убить, но вот к тому времени подтянутся и остальные. Нужно бежать, иначе меня задавят числом.
  Увернувшись от оружия Гнолла, похожего на огромную заточенную кость, активировал Древесный дротик. Так как самому использовать техники в боевом режиме пока было трудно, а вот то, что давал протез, просто требовало подпитки кровью и почти не влияло на мою Духовную выносливость.
  Благо левая рука восстановилась от инцидента с попаданием под технику эльфа. Это произошло, когда я прогонял через древесные полусферы большой поток энергии. Думается, если бы у меня было сразу три ядра таких же, как ядро, добытое мной из кабана, то могли бы начаться непоправимые изменения, а так протез лишь залечил в ускоренном режиме полученные повреждения.
  Эффект дротика разочаровал. Да он пробил противника насквозь и немного снизил его подвижность, но буквально через пару секунд, за которые я смог увернуться еще от трех ударов, он вернулся к своей изначальной скорости.
  Выбора не оставалось - пришлось пустить всю энергию на активацию Жертвы и усиление ног, для увеличения скорости. Резко оторвавшись на десять метров, был вынужден остановиться, путь уже был перекрыт. Кажется, эта авантюра может такими темпами оказаться для меня последней.

  Глава 86

  Прошел уже час, целый гребаный час, который я бегаю преследуемый лающей толпой зверей-практиков и стараюсь уклоняться от периодически догоняющих меня костей, точнее, костяного оружия, но уж очень грубо оно у них было сделано.
  Из того туннеля я смог выбраться, получив лишь синяки. Этому поспособствовало резкое изменение направления моего движения - гноллы не успели взмахнуть своими костяными топорами, чтобы перекрыть мне открывший на миг просвет, а я, с разбегу протаранив их, побежал в сторону города.
  Тем самым увел их даже от небольшой вероятности того, что они наткнутся на моих спутниц. Пусть они и сильнее меня как практики, но в том месте, да еще и с превосходящим числом противников точно не справятся.
  Вырвавшись на свободное место, стал носиться туда-сюда, используя крыши домов и другие препятствия в попытке оторваться от упертого врага. Все равно я эту местность не знал, так что мои метания по городу заодно позволяли его чуть лучше изучить и, возможно, найти путь спасения.
  Не все включились в игру под названием «догони несчастного Гарди». Было видно, что в толпе охотников не было практиков выше ступени Чувствующий, а у некоторых домов стояли более крупные представители местного народа, следящие за мной, но не прикладывающие и малейших усилий по моей поимке.
  Этих старался на всякий случай избегать. Думается мне, они ступенью повыше и просто дают поиграть с игрушкой подрастающему поколению или статус не позволяет гоняться за мной, а вот если приближусь, не постесняются кинуть в мою сторону какую-нибудь неприятную технику. Далеко не факт что я подобное переживу.
  Такое стечение обстоятельств меня и радовало, и печалило. Конечно, хорошо, что они бездействуют - в ином случае я был бы уже мертв, но раз они так поступают, значит, уверены - мне не выбраться, а это плохо, очень плохо. Я бы даже сказал ужасно.
  Что же делать? Необходимо придумать хоть какое-то решение!
  Перепрыгнув на очередную крышу, только в этот раз выбрав самое высокое здание из ближайших, чуть не сорвался, но, как любил поговаривать один из старых воинов в поместье, когда комментировал успехи с техниками молодого поколения: «чуть не считается».
  Подтянувшись и встав на ноги на возвышенности, с которой мог обозреть всю близлежащую территорию заметил один занимательный факт. Ближе к центру города начинались свободные от грязи и моих текущих противников территории. Не знаю, что их останавливает туда соваться, но если это их и сейчас остановит, то стоит попробовать прорваться туда. Возможно, мне повезет и это окажется спасительным выходом.
  В любом случае выбора нет - на мне и так найти место без ссадин и ушибов, скорее всего, не удастся. Благо хоть в основном это были пока легкие травмы, которые меня не сильно замедляли. Есть, конечно, пару порезов, но пока могу останавливать кровотечение это не критично. Как найду более спокойное место, обязательно займусь медитацией и активирую Регенерацию, но в данной ситуации это делать пока опасно, да и как знать, куда еще потребуется направить энергию.
  Собравшись с силами, набрал разбег и оттолкнулся, прыгая на соседнюю крышу. Чтобы добраться до намеченной мной точки мне потребуется это повторить еще семь раз, потом пробежать по открытому пространству площади, в центре которой и происходит это мистическое разделение на чистую и грязную сторону города. А там уже посмотрим, как будут развиваться события дальше.
  Видимо, просчитав траекторию моего движения и не желая терять игрушку, на четвертом прыжке в меня запустили первую дальнобойную технику (до этого они ограничивались лишь своими физическими возможностями) - это был порыв ветра с несколькими воздушными серпами. Сама атака прошлась по мне вскользь или на излете, пополнив коллекцию порезов. Несмотря на это, я удачно приземлился на намеченный участок и продолжил движение.
  Похоже, качество данной техники было очень низким. Больше ничем не могу объяснить, почему она ударила так слабо, что я смог продолжать и даже долетел до намеченной цели, хотя нанес ее точно практик ступени Понимающего. Остается лишь надеяться, что никого более умелого среди моих противников не найдется.
  Во время следующего прыжка ситуация повторилась, только в этот раз все сложилось еще удачнее, если так можно сказать относительно той ситуации, в которой я оказался. В меня ударили с двух сторон, а я, уже зная, что будут бить воздушной техникой, успел активировать печать Барьера. Обе техники попали под ее останавливающее воздействие, не причинив мне вреда. И хоть мощность нового удара была велика, однако примененные с нескольких сторон, они компенсировали воздействие друг друга, и я снова удачно завершил прыжок, даже не изменив свою траекторию. Если только самую малость, но это уже незначительно.
  Из какофонии лающих звуков удалось вычленить несколько громогласных возгласов. Либо обвиняют друг друга, либо проклинают меня. Надеюсь - первое: было бы неплохо, если бы они еще устроили бой среди своих соплеменников. Хоть я и не стал оборачиваться, но все же сомневаюсь в таком развитии событий. Это мне очень сильно должно было повезти.
  Оставалось два прыжка, и я выйду на финишную прямую. Для осуществления подобного вновь активировал печать Барьера и сконцентрировался, чтобы иметь возможность быстро воспользоваться всеми заготовками этого типа нанесенными на протез. Только так печати можно было использовать быстро, так как они, к моему большому сожалению, были слишком медлительными в своем исполнении, чтобы успешно применять их в бою.
  Прыжок дался тяжело, но потратив пять печатей и почти все резервы духа мне удалось прорваться.
  Под зданиями, воздвигнутыми неизвестными строителями (очень сомневаюсь, что эти существа сами могли бы такое создать, скорее, они заселили, что было брошено), слышался рев бегущей стаи, чувствующей приближение заветного момента, когда они смогут наконец-то растерзать непрошеного гостя.
  Прыгая последний раз, я даже сам не верил в успех выхода из этой западни. Хорошо, что мне это не помешало, так как разум находился в боевом трансе и даже такие панические рассуждения не сбивали концентрацию, направленную на выживание.
  Самостоятельно я так и не научился управлять этим состоянием, но вот в такие моменты полного истощения и борьбы на грани, сознание, как будто защищаясь, проваливалось в кокон, а его оболочкой становилась безэмоциональная расчетливая и холодная личность.
  Сильнейший порыв секущего ветра от комбинированных техник ударил мне в спину и все никак не прекращался. Рядом со мной все поверхности зданий стали получать множество порезов, а я в это время продолжал напитывать все новые и новые заготовки печатей энергией. Тем самым кое-как предотвращал получение летального урона, но долго так продолжаться не могло. Мной уже начал использоваться запас духа на крайний день, хранящийся в маске, а печати подошли к концу.
  Начертить новые я банально не успевал, да и как в такой ситуации еще сконцентрируешься, чтобы вывести рисунок печати и не допустить ошибки?
  Били по мне сзади так, что мою цель - крышу, я перелетел разогнанный техниками врагов. Хорошо еще, что рядом оказалась возвышенность и площадка, так что мой полет не оказался таким уж фатальным.
  Уже при падении на площадку последний Барьер окончательно истощился, и я получил множество глубоких разрезов в области спины. Также, что было гораздо хуже, мне рассекли сухожилия на ногах (благо не глубоко, но и так в этом было мало приятного). В падении я никак не смог удержаться и выровнять бег - просто кубарем покатился по грязи, дополнительно натыкаясь на множество разбросанных камней оставшихся от каких-то постаментов, изначальный вид которых сейчас невозможно было предположить, но хотя бы погасил энергию падения и не обзавелся более значительными травмами.
  У меня почти не осталась козырей. Как-то все заготовки, все придумки, что были подготовлены во время обучения в Обители, израсходовались слишком быстро. Не прошел еще и месяц, а я уже столько раз был на грани.
  Не об этом ли говорили Хрон и Элианна?
  Такую жизнь я должен был познать?
  Хоть ноги и не работали, но я продолжал ползти на руках в сторону белой половины площадки, сдаваться несмотря ни на что был не намерен.
  Позже я не мог понять, зачем вообще выбрал для преодоления барьера окружающего чистую часть города именно площадь, которая является открытым местом и я на ней уязвим, особенно для воздушных техник, когда мог по крышам добраться с большей безопасностью. Похоже, держать хладнокровность в стрессовой ситуации получается не всегда.
  Толпа гноллов, не достигших ступени Понимающего, быстро собралась полукругом от меня, моментально заполнив гулом своих подвываний все вокруг. Будто бы я собирался бежать обратно, чтобы попасть в их «дружелюбные» объятия.
  Изредка бросая взгляд по сторонам, я видел, как в мою сторону, рассекая эту толпу, движутся около десятка здоровенных особей, каждый не меньше двух метров в высоту. У них была короткая коричневая шерсть, на морде отливающая черным. Уши торчали вверх, чутко прислушиваясь к звукам, но, похоже, создаваемая какофония им не доставляла особых проблем. На телах, скрывая наготу, обнаружились кожаные доспехи. В отличие от толпы «слабых» гноллов, на этих были вполне хорошие по человеческим меркам доспехи.
  Интересно, и где они их достали?
  В любом случае эти особи выдвинулись из своеобразного полукруга создаваемого слабыми гноллами и на определенном расстоянии замерли, создав еще один полукруг вокруг меня. Остановились все кроме одного. Именно этот, похоже, был их предводителем, либо самым сильным из воинов в данный момент времени находящихся в этом безымянном городе. Его шею украшали мощные посеребренные цепи, переходящие в странные наплечники, также сплетенные из цепей.
  Я успел проползти буквально несколько метров, когда костяной меч, созданный из позвоночника неизвестного мне существа, воткнулся в мое бедро, пришпилив меня к мостовой.
  Ох, как же это было больно, но в то же время я благоволил удаче, которую на меня ниспослал явно кто-то из Повелителей. Ведь один противник, при наличии у меня самого последнего трюка, это очень хорошо. Да, я потеряю ценную мне вещь, ценную не только в материальном плане, но и духовном, тем не менее это лучше, чем лишится всего, так и не достигнув своей мечты. Возможно, это вообще единственный шанс вырваться.
  - Меня стоило убить сразу, а ты еще подошел ко мне в одиночестве, самодовольный ублюдок! - выкрикнул, перевернувшись на спину, одновременно разрезая бедро об вонзенное оружие (благо вонзил его гнолл сбоку, и на самом деле для этого действия не требовалось много усилий).
  В конце моей речи, произносимой хриплым булькающим голосом, похоже, все же ребра при падении были повреждены сильнее, чем я думал и были задеты легкие, предводитель гноллов смешно наклонил голову к плечу, как бы спрашивая, что такого хочет мне сказать эта букашка, сейчас истекающая перед ним кровью?
  Я же в этот момент резким движением сорвал маску и бросил ее ему в ноги. Гнолл не стал уклоняться, наверняка подумал, что такой жалкий еле двигающийся противник ему ничего не сможет сделать.
  Возможно, его я убить не смогу, а вот сделать так чтобы моя тушка не досталась им, похоже, получится.
  Маска замерла буквально в сантиметре от ног этого существа и в тот же миг взорвалась, породив световую вспышку и наполнив пространство рядом с собой буйством энергии. И пока облако из стратегического запаса камней Юран вывело из строя эту собаку-переростка, я продолжил ползти, удерживаясь в сознании только за счет силы воли. За мной тянулся кровавый след.
  По возобновившемуся гомону и возросшему шуму, даже не смотря назад было ясно, что стая решила прийти на помощь своему вожаку, но быстро преодолеть разделяющее нас расстояние и дезориентирующее марево им было не суждено. Во всяком случае, до момента, когда я переберусь на светлую сторону.
  Зацепившись за очередную трещину темной стороны напряг мышцы рук и преодолел наконец-таки границу. В этот же момент все звуки для меня неожиданно стихли. Сначала вообще показалось, что это признаки моей скорой кончины, однако появившееся сообщение от Арбитра, которое пылало перед взором огненными буквами и к тому же зачитывающий его неизвестный голос, опровергли эту гипотезу.

  [ВЫ ОСУЩЕСТВИЛИ ВТОРЖЕНИЕ НА ТЕРРИТОРИЮ ПОСЕЛЕНИЯ ПРЕОРИД.
  ИНФОРМАЦИЯ ПЕРЕДАНА СТРАЖЕ.
  ОШИБКА! НЕТ ОТКЛИКА ОТ ЦЕНТРАЛЬНОГО МАССИВА.
  ПРОИЗВОДИТСЯ РАСЧЕТ…
  ВНИМАНИЕ! ВЫ ПРИЗНАНЫ НАРУШИТЕЛЕМ И ПРИНУДИТЕЛЬНО ЗАДЕРЖАНЫ. ВАМ ЗАПРЕЩЕНО ИСПОЛЬЗОВАТЬ ЭНЕРГИЮ. ЛЮБОЕ НАРУШЕНИЕ СТРУКТУРЫ БАРЬЕРА С ВНУТРЕННЕЙ СТОРОНЫ ПОВЛЕЧЕТ ВАШУ ГИБЕЛЬ.]

  Глава 87

  Использовать энергию… Смешно. Сейчас я даже не уверен, что смогу использовать мою самую первую технику Обновления, не говоря уже о чем-то другом.
  Зрение, несмотря на мое общее плачевное состояние после погони и падения еще работало. Благодаря этому, увидел, как вокруг меня появился искрящийся барьер, в который с секундной задержкой ударилось несколько воздушных серпов. Голова была удачно повернута в сторону гноллов и я видел, что техники запустили несколько практиков из оставшейся десятки стоящих ближе всего к главарю.
  Он сам уже неожиданно быстро пришел в себя и тем не менее не предпринимал никаких агрессивных действий в мою сторону. Мне даже показалось, что он пролаял что-то грозное на тех, кто использовал техники. А все, кто этого еще не успел сделать, постарались максимально удалиться от, видимо, нарушивших какой-то запрет.
  Сложно было понять подоплеку происходящего не понимая язык, так что все это были лишь мои предположения.
  Через секунду я понял причину паники в рядах более слабых существ по иерархии этой расы. Мне в глаза смотрели два гнолла, осознавших свою участь - в них не было ненависти, гнева, ничего такого, лишь бесконечная обида и покорность. Все дело в том, что барьер в месте соприкосновения с энергией практиков вспучился и выстрелил зарядом энергии, раздвоившимся во время своего полета. Умерли они, не издав ни звука - раз и их нет. Лишь два облачка пепла кружатся медленно оседая.

  [ОБНАРУЖЕНЫ ВСПЛЕСКИ ЭНЕРГИИ, ЗАПУЩЕН АНАЛИЗ…
  СВЯЗЬ С НАРУШИТЕЛЕМ НЕ УСТАНОВЛЕНО.
  ВЫЯВЛЕНО КРИТИЧЕСКОЕ СОСТОЯНИЕ НАРУШИТЕЛЯ.
  ОТПРАВЛЕН ЗАПРОС СТРАЖЕ ГОРОДА.
  ОШИБКА! НЕТ ОТКЛИКА ОТ ЦЕНТРАЛЬНОГО МАССИВА.
  ОТВЕТ НЕ БЫЛ ПОЛУЧЕН, АКТИВИРОВАН АВТОНОМНЫЙ ПРОТОКОЛ ДЕЙСТВИЙ.
  НАРУШИТЕЛЬ, ВАС ТРАНСПОРТИРУЮТ В ЛАЗАРЕТ. НАСТОЯТЕЛЬНО РЕКОМЕНДУЕТСЯ НЕ ПРИМЕНЯТЬ ЭНЕРГИИ - НАРУШЕНИЕ ПРИВЕДЕТ К ВАШЕЙ ГИБЕЛИ.]

  Всплеск энергии и последующая за ним яркая белая вспышка ослепила меня. Дальше я ощутил, что нахожусь уже не на площади, а в запыленном помещении, может, и бывшим когда-то лазаретом, но сейчас точно никто бы его так не назвал. Не успел додумать, как внешний вид всего вокруг начал чудесным образом преображаться. Пыль исчезла, истлевшая ткань начала восстанавливаться. Думаю, если бы мог нормально дышать почувствовал бы что и воздух стал свежее.
  Все это время я не мог пошевелить и пальцем, так что мне оставалось лишь сдерживаться от приступов боли и безучастно наблюдать за происходящим вокруг. Все равно ничего с этим сделать я не мог.
  Меня подхватили полупрозрачные энергетические руки, если можно назвать таковыми те потоки энергии, которые вдруг приобрели некоторую материальность, чтобы воздействовать на мое тело, и перенесли на стол, стоящий в центре помещения. Рядом со мной неожиданно появилось странное, как будто созданное из мутного стекла существо. Казалось, оно все это время стояло тут, но я просто по какой-то причине не обращал на него внимания. Смотря немигающим взглядом, это создание что-то сказало на незнакомом мне языке.
  Что на это ответить я не знал, но, видимо, ответ и не требовался, так как меня уже обволакивало зелено-синее сияние. Можно было бы начать беспокоиться, но все чувства, включая интуицию, твердили о том, что меня начали лечить.
  Приняв для себя мысль, что гибель пока откладывается, ослабил давление воли, что все это время поддерживало меня в сознании и провалился в забытье. Сил и желания попытаться уйти в медитацию, а не терять сознание просто не было.
  Я слишком устал и вымотался.

  ***

  Разбудило меня сообщение, возникшее перед закрытыми глазами. Все также каждый его символ полыхал, правда, в этот раз зачитывать мне его никто не спешил. Ну, я негордый могу и сам, с шутливой мыслью переключил фокус внимания на текст. Впрочем, раз есть силы шутить, то мне определенно стало лучше, что не может не радовать.

  [СОСТОЯНИЕ НАРУШИТЕЛЯ СТАБИЛИЗИРОВАНО.
  ОШИБКА! НЕТ ОТКЛИКА ОТ ЦЕНТРАЛЬНОГО МАССИВА.
  ИНФОРМАЦИИ О ДАЛЬНЕЙШЕЙ СУДЬБЕ НАРУШИТЕЛЯ НЕ ПОСТУПИЛО.
  НАРУШИТЕЛЬ ПРИНУДИТЕЛЬНО ПЕРЕНАПРАВЛЕН В КАМЕРУ.]

  Новая вспышка и обнаруживаю себя лежащим в центре просторного помещения. Оно так же было все покрыто пылью, как и предыдущее, но стоило пройти паре секунд и от нее не осталось и следа.
  В этот раз я был достаточно здоров, чтобы почувствовать колебание энергии, но так как не достиг ступени Понимающего, не мог определить, какого типа и кому хотя бы примерно она принадлежит. Тем не менее логика говорит, что все эти чудесные преобразования грязного в чистое результат запуска массивов, построенных умершими владельцами. Массивов, которые продолжали работать даже в отсутствии своих хозяев. Повезло, что в них не появилось никаких критичных ошибок, а то лечение могло закончиться с совершенно иным результатом. И это не говоря уж о способах переноса - во время которого вообще все может пойти не так.
  Судя по последним событиям и словам, переданным мне местными массивами управления через Арбитра, я нахожусь в камере как заключенный. И если внимательно осмотреться, то становилось понятно, что условия содержания заключенных в этом городе в свое время были не самыми плохими. Стены однотонно серые без следов физического воздействия, кровать даже с одеялом и подушкой, отдельный закуток для справления нужды.
  Кроме этого, заметил циновку, по традиции предназначенную для медитаций. Осмотрев все доступное мне пространство и не заметив решеток или окон, через которые мог бы выбраться, либо что-нибудь еще придумать, решил погрузиться в духовный мир и попросить совета у Элианны. Похоже, она не может самостоятельно проявиться в этом месте, иначе, думаю, уже давно бы со мной разговаривала.
  Стоило лишь подумать, что придется снова ждать ее появления и начать идти от дома в сторону пруда, где девушка предпочитала коротать время, как сразу услышал ее голос.
  - Рассказывай, - ее серьезное лицо выбило меня из умиротворенного состояния, которое появилось, когда неминуемая гибель отступила. Все же довольно редко видел ее в таком сосредоточенном и серьезном виде.
  - Разве ты сама все не видела, как обычно это делаешь?
  - Нет, - покачала головой девушка. - Я чувствую, если проявлю свою активность даже в такой малости, то могут быть проблемы. Это очень старый город, - задумчиво проговорила Элианна, смотря на водную гладь. - Точнее, мы находимся в элитных кварталах древнего города. Порядок в них обычно обеспечивали духи, либо тени умерших мастеров, добровольно согласившихся продолжить свою службу, уйдя за грань. И те и другие могли дожить до сегодняшнего дня. Мое появление может быть воспринято неоднозначно местными защитными массивами. Поэтому как только ты заметил светлую часть города, что говорило о работающих массивах, я перестала, так сказать, «слушать» окружающий мир через тебя.
  Подробно пересказав все, что со мной произошло после и, получив несколько нотаций о том, как бы стоило поступить, перешли к разбору того, каким образом можно выбраться из этой ситуации.
  - Раз все заготовки уничтожены, следует хотя бы полностью восстановиться. Это можно ускорить. Как уже говорила, и судя по твоему описанию увиденного, мы находимся в элитном квартале. Чаще всего нарушителями в подобных местах становились представители гениальной молодежи. К ним, сам понимаешь, не принято относиться грубо, но и терпеть выходки тоже, поэтому условия нарушителю предоставлены такие комфортные. Тебе нужно найти стену с уплотнением энергии прислонить к ней ладонь, дальше попроси предоставить ресурсы для культивации.
  - Они пойдут на выдачу ресурсов непонятно кому? - недоумение, вот что я ощущал от ее предложений.
  Как-то не верилось, что заключенному еще будут предоставлять ценные ресурсы, чтобы он не просто так просиживал все это время здесь.
  - Конечно, притом то, что они могут предложить как подачку, для тебя с большой вероятностью окажутся наиценнейшими ресурсами. Ведь даже сейчас ты не сделал и шага в сторону действительно ценных ресурсов доступных лишь влиятельным аристократам, - тут я хотел поправить ее ведь, все же я сам аристократ, пусть и не получал много ресурсов, но представляю что это такое. Вместо этого я решил, что будет лучшим решением промолчать. - Из того что я вижу сейчас, этот регион находится в сильном упадке. Я помню, что раньше было по-другому, и он был гораздо богаче, - вот и сейчас в речи моей духовной наставницы проскользнула ценная информация, но я попросту боялся задавать вопросы, чтобы она вновь не потерял нить разговора, как это происходило каждый раз, когда мы касались подобных тем. - А что касается твоих родственников, то твой род занимает жалкую позицию, особенно на фоне остальных. Всего лишь советники главы в людском городе, а ведь у человечества множество городов и империй. И это не учитывая того, что кроме них есть еще другие расы. Так что этот древний город может преподнести тебе сюрпризы, как
положительные, так, конечно, и отрицательные, куда же без этого, - невесело развела руками Элианна, мягко вытолкнув меня из духовного мира
  Вернувшись в обычный мир, начал искать нужную стену. Затратил на это минут пятнадцать, так и не добившись успехов. Похоже, все, кто сюда попадал раньше, были не ниже ступени Понимающего, никаких удобств для более слабых практиков мной обнаружено так и не было.
  Устав от бесполезных действий, выпустил на волю гнев и сформировал облако из крови, придав ему форму ладони, после чего обошел все стены, оставляя через каждые тридцать сантиметров кровавый отпечаток. Это действие в итоге дало свой результат, так как кровь была частью меня. Я заставлял просачиваться ее даже в мельчайшие поры, таким образом удалось найти зону наивысшего сопротивления этому варварскому воздействию. Да, я нигде не смог проникнуть больше, чем на миллиметр вглубь, но в одном месте мне даже такого прогресса добиться не удалось.
  На всякий случай, закончив обход и убедившись, что аномалия подтверждена, приступил к выполнению рекомендаций наставницы.
  - Приветствую управляющих, - вежливо обратился я к стене, будто говорил с живым человеком. - Прошу выдать мне ресурсы для длительной медитации.
  Хоть мое лицо ничего не выражало, но в душе я чувствовал себя максимально глупо. Примерно так же, как когда-то еще в поместье отрабатывал недолгое время гордый взгляд перед зеркалом.
  Эх, были же времена. Казалось, прошло всего ничего, но последние месяцы были настолько насыщены различными событиями, что казалось, будто до момента побега из поместья рода я толком и не жил.
  К моему удивлению, я получил ответ. Место, куда приложил руку, ощутимо потеплело. Видимо, это можно считать за то, что заказ передан. Вернувшись к центру комнаты, где размещалась циновка, решил просто посидеть и подумать, надеясь на положительный результат. Но вот только местные системы долго не стали тормозить с выполнением моей просьбы и уже через пару минут в той части стены, где я вел разговор, возникла щель, и перед ней появился поднос с различными ресурсами.
  Деформация стены, похоже, была только для привлечения внимания, так как ресурсы попали внутрь явно с помощью Закона Пространства, их просто переместили на поднос, который тоже появился подобным образом.
  Предоставленные ресурсы по своему разнообразию и объему не впечатлили, но вот их качество было превосходным.

  Глава 88

  Я еще раз внимательно посмотрел на поднос с ресурсами для культивации, до сих пор не сильно веря, в то, что у меня получилось это сделать.
  Крупные ядра зверей, в сравнении с тем, что было у меня раньше минимум в два раза больше, это уже ядро зверя четвертого ранга, никак не меньше. Таких присутствовало здесь целых три.
  Еще была россыпь кристаллов энергии - в количестве примерно пары десятков. Их точное количество не стал подсчитывать. Помимо этого, рядом располагался пучок неизвестных мне растений, коренья различного цвета от красного до серебряного.
  Что делать с травами я не знал - потребуется консультация Элианны, но для более плодотворных медитаций и увеличения их продолжительности сначала стоит пополнить запасы энергии. Последней, несмотря на лечение и некоторое время, проведенное в бессознательном состоянии, все же было недостаточно, чтобы чувствовать себя комфортно.
  Взяв с десяток мелких кристаллов в руки начал процесс медленного усваивания и насыщения тела энергией. Через два часа пополнил запасы остатком мелких кристаллов и приступил к медитации с погружением в духовный мир.
  - Мне действительно предоставили ресурсы, - уважительно произнес я, обращаясь к Элианне. Подспудно я до последнего думал, что ничего не сработает. - Похоже, ты знаешь как вести себя в подобной ситуации. Как мне выбраться отсюда?
  - Сначала перечисли, что тебе дали, - улыбнувшись, попросила девушка.
  Пока перечислял переданное массивом, наставница ходила из стороны в сторону с задумчивым видом. Она не была такой серьезной, как при предыдущей встрече, но усердную работу мыслей показывала. Похоже, факт того, что со мной в принципе взаимодействуют местные управляющие системы, выводит ситуацию из критической и делает всего лишь сложной.
  Хотелось бы надеяться, что я верно истолковал ее поведение.
  - Обычно в такой ситуации информация о тебе передается страже, а там они либо решают, что с тобой делать, либо передают информацию выше. Если никто не ответит, то в дело вступают резервные протоколы. И вот определить, как долго в этом городе заведено держать нарушителя в ожидании мне не под силу, - удрученно вздохнула она наконец-то остановившись.
  - И? - поторопил ее, ведь явно это было не все, что она хотела сказать.
  - Нужно поговорить с духом, управляющим этим местом, - после небольшой паузы кивнув собственным мыслям, решительно произнесла наставница. - Сначала затребуй встречи со стражей. Подожди полчаса и после того как ответа все еще не будет, а его не будет, потребуй уже разговор с управляющим. После того как никто не ответит, запроси установку связи с духом-хранителем города. Будем надеяться, что он пережил время упадка этого места. Уболтать того, кто знает ситуацию, будет намного легче, чем общаться с духом-управляющим конкретной части города. Да и его возможности могут быть ограничены
  - И что же мне ему говорить? - непонимающе посмотрел я на нее. Инструкции вроде и понятные, но без подробностей совершенно неизвестно как себя следует вести.
  - Правду, - указательный палец был направлен в небо, а на ее губах играла улыбка.
  - Какой-то не впечатляющий план.
  - Бери что дают, других пока нет, - на мои сомнения она не расстроилась, продолжая улыбаться. - Возможны разные варианты того, что тебе ответят на это. Могут отпустить, могут убить, могут на время или навечно заточить, - развела Элианна руками. - Однако… - замерла девушка напротив меня. - Есть шанс, что тебе предоставят ресурсы, дабы ты смог очистить город от племени гноллов. Все это можно обернуть в виде исправительных работ, чтобы снять с тебя статус нарушителя. Я бы на месте хранителя выбрала именно последний вариант, но гарантий нет. Если все же оставят только вариант смерть или вечное заточение, выбирай второе. Мы, возможно, не быстро, но я уверена, найдем способ выбраться отсюда.
  - Я не сдамся!
  - Все-все, - улыбнулась наставница. - Я так, на всякий случай.

  ***

  Остальное время провел в полноценной медитации, используя энергию для подготовки к прорыву на пиковую стадию текущей ступени.
  В принципе техника Пяти Кровавых Вспышек позволяет не тратить время на подобное, достаточно просто восстановить повреждения перед предыдущим прорывом и начинать следующий. Тем не менее такой подход, как мне объяснили оба моих наставника, критически неверен. Ведь страдает не просто фундамент, а с каждым разом увеличивается шанс на мою смерть. Поэтому без подготовки тела и души переходить на следующую стадию смысла нет, да и слишком это опасно.
  Во время перехода на среднюю стадию в моем теле начали формироваться энергетические ядра. Без необходимых ресурсов, насыщенных конкретными Законами, прорваться или насытить их нет никакой возможности. Однако это не означает, что при наличии больших источников энергии мне будет некуда ее потратить.
  Между уже сформировавшимися ядрами начал циркулировать энергию, постепенно поглощаемую из предоставленных мне кристаллов. Они не расширялись, но не в этом была суть. Основным являлось то, что они привносили в простую «бесцветную» энергию частицы Законов, которыми были насыщены. По большей части, конечно, Кровь и Жизнь. Вода в момент прорыва еще мной не была освоена.
  Подобная циркуляция положительно сказывалась на укреплении организма и дополнительно развивала навык контроля энергии. Может, и просто звучит «начал циркулировать», но на самом деле это трудоемкий процесс, где ценой ошибки может быть получение увечий, а учитывая, что одно из начавших формироваться ядер находится в голове, то и к гибели.
  Также понимание Законов дает возможность самостоятельно укреплять организм, по чуть-чуть, но если делать это постоянно, можно добиться значительных результатов. В конечном итоге так я добьюсь необходимой закалки тела, чтобы стать более устойчивым к различным видам урона.
  Вот такими вещами я и занимался следующие часов семь. После, когда закончились обычные кристаллы, собрал оставшиеся ресурсы к себе в сумку, которая чудом уцелела в прошедших событиях. Несколько порезов можно было и не считать за большие повреждения, тем более они легко исправлялись с помощью нитки и иголки. Не то чтобы я хорошо умел чинить вещи, но так хотя бы она дольше продержится, а там уже приобрету другую.
  Тратить остальные ресурсы, предоставленные мне не хотелось, ведь моя ступень недостаточно высока, чтобы иметь возможность качественно поглотить такой большой объем энергии, который содержат ядра зверей выше третьего ранга. В ином случае слишком велики потери и кто знает, когда я смогу получить доступ к подобным ресурсам. Так что лучше их пока отложить до лучших времен.
  Когда складывал все в сумку, обнаружил сильно расстроивший меня факт - отсутствовала кровь Багрового Ползуна.
  В целом же я выглядел как представитель бездомных: вся моя одежда являла собой печальное зрелище каких-то рубленных лент. Все же противостоять практикам, владеющим хоть и слабыми, но техниками на основе Закона Воздуха то еще разорение. Поэтому факт того, что сумка не сорвалась во время побега очень радовал, но получается, пока бегал туда-сюда от стаи гноллов умудрился обронить склянки с кровью.
  Они точно не разбилась, материал емкостей специально подготовлен для использования наемниками, а они обычно не имеют возможности быть аккуратными. Значит, мне остается надеяться, что ее не найдут местные и то, что я потом смогу найти ее сам. Обидно было бы потерять настолько подходящий мне для развития ресурс.
  Грустно вздохнув, снова подошел к стене. Настало время начать переговоры.

  ***

  Я выполнил все наставления Элианны. Каждый раз, когда что-то говорил, стена становилась теплее, но пока не добился никакого успеха.
  Прошло уже четыре часа после завершения медитации. Меня начало клонить в сон, единственное, почему я еще не в сновидениях - это желание есть. Местные массивы на просьбу еды не откликнулись, видимо, посчитав, что предоставленные ресурсы - это и развитие и еда в одном флаконе. Да и кто знает, как они на самом деле устроены - повезло, что ресурсы были предоставлены, а то за время с момента запустения города с ними могло произойти что угодно.
  Появились мысли снова войти в медитацию и посоветоваться с наставницей, но наконец-таки я увидел еще одно движение в камере, кроме производимого мной.
  Рядом со стеной, у которой появился поднос, из небольшой светлой точки медленно сформировался силуэт мужчины. Он выглядел как призрак, рассмотреть черты лица не удавалось, было ясно лишь то, что это не дух в истинном значении этого слова. А скорее всего, тень некогда умершего мастера, использовавшего свою волю, чтобы оставить посланника в мире живых. Посланника, который все еще продолжал функционировать.
  Ведь как говорила наставница, любой дух, будь он хоть сколько могущественный, всегда оставляет признак своего природного происхождения. Это может быть цветок, растущий на голове, звериные когти или еще какой-то элемент внешнего вида, который явственно указывает на подобные особенности. А если так сложилось, что дух сформировался как гуманоидный представитель, то он всегда формирует себе два тела. Мне, конечно, не пристало пока что сомневаться в наставнице, но даже она сказала, что все это истинна только по отношению к тем, кто сам ничего не скрывает.
  Рискну предположить, что местным духам передо мной скрывать свою суть нет необходимости, пока что ступенью не вышел, чтобы они вообще могли подумать о том, что меня следует опасаться.
  - Приветствую нарушителя, - изобразил кивок этот дух, вот только из-за того, что его силуэт не был достаточным четким, скорее, это походило на пляску светового пятна. - Сожалею за задержку… Не все массивы работают, как должно и на распознавание известного нам языка ушло много времени.
  - Приветствую владельцев этого места, - глубоко поклонился ему, проявляя максимум вежливости. - Я бы хотел объясниться и рассказать вам, что сподвигло меня проникнуть на вашу территорию как нарушителя.
  - Если ты ведешь речь о том, как бежал от собакоподобных гуманоидов, то мне это известно, - степенно произнес дух.
  - И каково ваше решение? - с замиранием сердца спросил я.
  - Я думал… долго думал, как поступить, - медленно ответил мой собеседник, увеличивая паузы между словами.
  И замолчал, простояв так минут десять.
  Мне в голову пришла мысль: а не уснул ли этот сгусток воли? Не, ну а вдруг! Все же провести века в одиночестве может сказаться на целостности любой личности, а такая мелочь, как сон для тени это еще ничего.
  Покашлял, привлекая к себе внимание, но ничего не изменилось и лишь только где-то через десять минут незнакомец продолжил.
  - Ты пройдешь испытания. На нем либо погибнешь, либо сможешь стать претендентом на наследие.
  - Претендентом? - переспросил я.
  Что еще за непонятное наследие?
  - А ты хочешь получить сразу все? - голос перестал быть гласом мудреца и обрел живость.
  - Я просто хочу разобраться в ваших словах, старший, - с поклоном поспешно произнес я.
  Мне не сложно проявить большую вежливость, а вот уменьшить уровень раздражения такой древней сущности будет не лишним.
  - Сейчас это не важно. Думаю, мотивации возможности сохранить жизнь тебе хватит. У тебя один час, - предупредил меня дух. - Подготовься. Потом ты будешь перенесен в тренировочный зал.
  Не представившаяся Тень не стала покидать меня и маячила у стены. Из-за этого обстоятельства я не решился связываться с Элианной - мало ли какими силами обладает подобное существо на таком близком расстоянии. Так рисковать я не мог.
  Ресурсы, которые мог использовать, я уже истратил и час потратил на моральную подготовку. Говорить сразу, что уже готов начать испытание не стал, лишнему общению с тенью мешала каждый раз интуиция, кричащая, что не стоит. Хотя и хотелось, ведь Ари и Лора остались в туннелях - они могут последовать за мной и попасться в лапы гноллов. Даже мысль о том, что девушки будут пленены этими собаками-переростками, вызывала во мне бурю негативных эмоций. Вот в попытках сдержать эти чувства и прошел час.
  - Время на подготовку вышло.

  ***

  - Его уже нет слишком долго, - слова Ари были сказаны обеспокоенным голосом.
  - Прошло только шесть часов. Возможно, там много завалов и тупиков, исследовать их не так и быстро. Не стоит переживать, - Лора же была спокойна, ведь на них сейчас никто не нападал, да и опасности она не ощущала.
  Беспокоиться о новичке больше, чем о случайном спутнике, она не могла. Слишком мало времени они были вместе, как часть команды. Да и Гарди не нравился ее брату, однако она предложила свою кандидатуру в качестве приманки для его испытания. Тогда Лора пошла на это больше, чтобы увидеть недоуменно-недовольное лицо брата и еще сильнее сблизиться с Ари, чем как помощь новичку.
  - Нужно последовать за ним, - продолжила настаивать на своем целительница.
  - Ари, нет. Это будет неправильно, - покачала головой Лора. - Помощь должна прийти в ближайшее время и тогда можно будет попросить клановых воинов найти Гарди. Все же он гений, так что они вряд ли откажутся от помощи в поиске такого самородка.
  Ари на это ничего не ответила, но и возражать не стала. Логика была не на ее стороне, а чувства? Они не должны влиять на наследницу клана! К сожалению.

  ***

  - Где же помощь? - все больше нервничая спросила Ари. - Ведь прошло уже больше суток.
  - Не знаю, - на этот вопрос мечница ответить ничего не могла.
  К этому моменту и она нервно сжимала рукоять меча, думая о том, что ситуация выходит из-под контроля. Ведь если их не нашли, то она знает только два варианта почему: либо на клан напал кто-то из сильных противников, либо они в аномалии и поисковые массивы не справляются. Про первый не хотелось думать, а второй мог привести к тому, что их и не найдут. Остается выбираться самостоятельно, но это высокий риск.
  - Выбора не остается. Придется пойти по следу Гарди, я ведь правильно поняла? - вся мимика Ари выражала сосредоточенность.
  - Нет, - после небольшой задержки покачала головой Лора. - Сначала мы вернемся на место, с которого мы начали путь по этим туннелям и подождем там часов десять, после этого уже снова придем сюда и найдем Гарди.
  - Но если он спустится? - Ари понимала, что это правильное решение для сохранения ее жизни. Ведь именно это для Лоры было основным приоритетом во всех действиях, но бросать этого парня она почему-то не хотела, хоть и знала, что не может любить его.
  Клан подобное не позволит, не ей.
  - Мы оставим ему послание тут, - предложила воительница. - Пусть ждет. Либо мы придем сюда, либо воины клана.
  - Хорошо, - согласилась с ней целительница.
  Лора была довольна тем, что объект защиты согласился на ее план, хотя в голове она уже построила цепочку диалога и какие аргументы следует сказать. Похоже, Ари взрослеет и все больше следует логике и долгу, чем чувствам.

  ***

  - Старший Леард, мы не можем их обнаружить. Слишком много помех, - статный воин отчитывался перед главой их отряда и по совместительству своим отцом.
  Он испытывал легкий страх, из-за того, что не мог быстро найти наследницу, а его отец всегда больше переживал за клан, чем за собственных детей и не прощал им ошибок. Тем не менее он научился скрывать свои истинные эмоции, так что никто не мог заподозрить мужчину, уважаемого многими воинами клана, в боязни собственного отца.
  - Подробнее, - пожилой, но все еще крепкий человек сидел на массивном деревянном стуле, принесенном сюда слугами, расположившись на краю каменной площадки, где совсем недавно были сожжены последние остатки Тьмы.
  - Множественные аномалии под землей, - продолжил доклад воин клана. - Предположу, что там находится большая сеть разветвленных тоннелей. Тот, который был пробит в этом месте, не ведет никуда, а просто упирается в маленькую пещеру, расположенную в двух метрах под землей. Те, кто туда пробился, скорее всего, попали в пространственную аномалию и были перемещены в другое место.
  - «Те, кто…»? - хмуро переспросил Леард, так и не взглянув на своего преклоненного сына.
  - По информации, полученной от Люра и Эруна, с ними был еще некий Гарди. Возможно, простолюдин. По их словам, этот практик гений как минимум в освоении Законов. Какой у него потенциал они не знают, но по описаниям, думаю, его Бергис насчитывает не меньше тридцати предметов. Ведь им были освоены на средней стадии ступени Чувствующего уже три Закона. Причем Законов-Аспектов, а не более мелких сущностей.
  - Предложения? - сухо спросил старик.
  - Вызвать подмогу из клана, - с готовностью ответил мужчина. - Требуется мастер, владеющий Законом Пространства выше пятого уровня.
  - Я услышал тебя, - после минутной паузы все же ответил Леард. - Продолжайте. Если через три часа ситуация не изменится, подойди, и мы передадим весть. Я пока все подготовлю.
  Воин уже начал отходить, но был остановлен.
  - Где сейчас ее телохранитель?
  - Вместе с эльфом ожидает на противоположной стороне. Мы отвели их в сторону и оставили пару человек присматривать.
  - Заковать в цепи, - отдал распоряжение старик. - Пусть ждут, пока не найдут наследницу и при этом чувствуют себя заключенными.
  - Эруна тоже? - осторожно уточнил его сын, стараясь не показывать, что он удивлен таким решением. Отцу и патриарху его рода виднее, как следует поступить в данной ситуации.
  - Ты прав, это будет слишком. Ему просто запрети отдаляться от Люра, ведь так его зовут?
  - Все верно, старший Леард.
  - Вот и хорошо, иди, - повелительный взмах руки, после чего воин растворился в воздухе, спеша выполнить приказ отца.
  Сам же Леард был занят собственными мыслями, и никто не мог сказать, о чем же думал один из сильнейших культиваторов своего клана, ведь его лицо было подобно камню, что не сдается под порывами штормового ветра.

  Глава 89

  После перемещения я оказался в большом пустом зале, а передо мной снова высветились сообщения Арбитра. Видимо, раньше было модно взаимодействовать с Арбитром по любому поводу или сейчас просто нет других способов удобных для общения со мной. По крайней мере, до этого момента столь частых сообщений, напрямую не связанных со мной, мне видеть не доводилось.
  Как бы то ни было нужно сосредоточиться.

  [ВНИМАНИЕ!
  КАНДИДАТ НА ИСПЫТАНИЯ В ЭЛИТНЫЕ СТРАЖИ ГОРОДА ПРЕОРИД, ПРЕДУПРЕЖДАЕМ - ВЫ НЕСЕТЕ ПОЛНУЮ ОТВЕТСТВЕННОСТЬ ЗА СВОЮ ЖИЗНЬ, И В СЛУЧАЕ ВАШЕЙ ГИБЕЛИ ОТВЕТСТВЕННОСТЬ ЗА СЛУЧИВШЕЕСЯ БУДЕТ ЛЕЖАТЬ ТОЛЬКО НА ВАС.
  ПРОИЗВОДИТСЯ СКАНИРОВАНИЕ… ОШИБКА!
  СЛОЖНОСТЬ ИСПЫТАНИЯ СНИЖЕНА ДО МИНИМАЛЬНОГО ЗНАЧЕНИЯ. СОЖАЛЕЕМ, НО ВАША СТУПЕНЬ НИЖЕ МИНИМАЛЬНОЙ. УРОВЕНЬ ИСПЫТАНИЯ УСТАНОВЛЕН ДЛЯ НАЧАЛЬНОЙ СТАДИИ СТУПЕНИ ПОНИМАЮЩЕГО.
  ЗАДАЧА: ВЫЖИТЬ В ТЕЧЕНИЕ ДВЕНАДЦАТИ ЧАСОВ.
  ИСПЫТАНИЕ НАЧНЕТСЯ ЧЕРЕЗ ШЕСТЬДЕСЯТ СЕКУНД.
  КАНДИДАТУ ПРИГОТОВИТЬСЯ!]

  Только я дочитал последние слова, как слева сверху на периферии зрения начался отсчет до начала испытания. За это время я сформировал кровавый и деревянный кастеты, да активировал технику Обновления для лучшего управления Законами. К сожалению, не осталось заготовок для печати Барьера. Жертву пока не стал активировать, придержав на будущее. Похоже, мне предстоит преодолеть свои пределы в выносливости, а раз так, то лучше поберечь силы.
  После завершения отсчета ничего не изменилось. Так казалось сначала.
  По прошествии пяти минут я начал ощущать увеличивающееся давление в комнате. Такое, которое вызывает уплотненная по воле практика энергия, начиная со ступени Понимающего.
  Давление возрастало в течение часа и достигло уровня как на памятном мне экзамене на вступление в школу мастера Ора, однако я уже был другим, и подобное воздействие было некритичным. Да неудобства доставляло, но почти не сковывало движений, при этом я еще даже не активировал Жертву.
  Как только прошел первый час, время проведения испытания также показывалось на периферии зрения, плотность давления перестала увеличиваться, достигнув определенного предела, но появились физические враги.
  Отдаленно они напоминали тренировочных кукол, в боях с которыми я долго тренировался под руководством Хрона. В отличие от тех, движения местных были более рваные, но и одновременно быстрые.
  Визуально они отличались, как дерево от камня, причем буквально. Все дело в том, что в Обители куклы и были из дерева, а тут из камня. Контраста придавала то, что материал был белого цвета.
  Подобных воинов против меня вышло четыре.
  Когда на меня бросился первый, остальные не сдвинулись с места.
  Для начала решил проверить силу удара куклы, пока есть такая возможность. Использовал мягкий блок, отведя прямой жесткий выпад, и уверился в своих шансах на успешное прохождение испытания.
  Мощь противника оказалась ниже, чем я сначала подумал. Теперь требовалось проверить его прочность.
  Не используя Импульс, ударил кровавым кастетом, целясь в плечо куклы. Мой противник отлетел сломанной игрушкой под ноги другой марионетке и больше не поднялся. Пробить их плоть без усиления не смог, однако силы удара хватило на полное выведение из строя.
  С этим уже можно работать.
  На все про все ушло буквально несколько секунд. Еще почти минуту я простоял окруженный недвижимыми болванками, а потом на меня бросились оставшиеся трое. С ними тоже не возникло больших сложностей, даже когда приходилось принимать удары на жесткий блок, ничего страшного не происходило. Под конец скоротечной схватки с обменом ударами активировал технику Регенерации, излечив все небольшие повреждения, что неизбежно возникли у меня за время боя. Все-таки сражаться сразу против троих противников было тяжело, да и я не до конца восстановился, чтобы работать на свой максимум.
  Как только четвертая кукла выбыла из строя, некая сила подхватила их и собрала в одном месте. Там пропал пол и снова я остался один в зале.
  Все же интересно здесь действуют заклинательные массивы, жаль, что только никто не объяснит принцип их действия, чтобы потом можно было повторить это уже самому. Правда, если говорить уж совсем честно, то моих текущих знаний и навыков попросту не хватит, чтобы понять всю эту грандиозную сложность работы мастеров прошлого. Чего только стоило одно то, что массивы исправно работали в настоящем!
  Еще пять минут и ситуация повторяется. Снова в окружении, но на этот раз не было тренировочного нападения, подготавливающего меня к дальнейшему. То, что первый бой был только разминкой, догадаться было несложно.
  Все куклы бросились в атаку одновременно. Они были чуть сильнее предыдущих, но до сих пор оставались на том уровне, когда мне не требовалось рвать жилы для победы.
  По истечении второго часа сила противников постепенно вышла на новый уровень. Приходилось выкладываться на полную, чтобы сохранить жизнь. При нападении первой четверки новых противников, хоть их внешность оставалась такой же, произошла опасная ситуация.
  Я уже привык, что их силы увеличиваются буквально на пару процентов с каждой волной и, невольно приспособившись к этому, не ожидал нарушения устраивающей меня тенденции. К тому же они начали действовать совместно, подстраивая атаки друг под друга. Мне никак не удавалось вывести из строя хотя бы одного из этих безликих каменных истуканов. Каждый раз, когда казалось вот он, момент контратаки, приходилось уклоняться от очередного удара и отступать.
  Когда собирался отпрыгнуть, дабы увеличить дистанцию, не заметил, как одна из марионеток обошла меня сзади, осознав, что происходит уже в самом прыжке, не смог увернуться. Получил удар в спину с правой стороны. Мощь доставшей меня марионетки была таковой, что с правой стороны, казалось, поселился очаг жгучей боли. Явно было сломано пара ребер, но все же хотелось надеяться, что обошлось все только трещинами.
  Используя инерцию, приданную мне противником во время атаки, развернулся в полете. Заглушая боль, ударил комбинацией из двух действий. Сначала левый кастет буквально чуть-чуть задел противника. Главной задачей было, используя заготовку печати Импульса уменьшить защитные свойства материала, из которого сделана кукла. И уже вторым ударом, вложив в него дополнительную энергию для укрепления кровавого кастета, атаковал по-настоящему.
  Если бы мой противник пережил и это, тогда бы ничего не оставалось, как пытаться найти способ остановить испытания. Однако кастет, временно изменивший свою форму на шипообразную, прошил каменную грудь насквозь. Продолжая разворот вокруг своей оси, кинул останки переставшей двигаться, как заложено в ее функционале, куклы в сторону оставшихся врагов.
  Между тем за время боя я обратил внимание на то, что внутри кукол есть подобие крови, но какой-то кристаллической. Несколько оставшихся на правой руке кристаллов впитались в кровавый кастет. Это было очень странно, ведь я еще не мог использовать чужую кровь при формировании своих техник. А тут как будто это моя собственная, пропитанная именно моей энергией, кровь. Такая родная и близкая.
  Ощущения, накатившие на меня, не заняли много времени, тело продолжало движение направленное на погашение инерции. Организм уже начал восстановление нанесенного спине урона. Конечно, кости в бою срастить я неспособен, тем не менее укрепить вокруг них мышцы, создать подпорки из крови в моих силах. Да и Регенерация продолжала работать, так что постепенно я восстанавливался к своему исходному состоянию.
  Выбывший из строя на время задержал троицу, что, собственно говоря, от него и требовалось. Использовал появившиеся мгновения на обдумывание произошедшего. В голову пришла безумная мысль, но если она окажется истинной, то смогу пройти это испытание куда легче, чем думал изначально. И не просто пройти, а даже если после мне ничего не достанется, все равно остаться в большом плюсе.
  Весь объем энергии, который так сильно экономил вот уже на протяжении двух часов пошел на усиление. Не жалея энергии активировал Жертву на максимум. Деревянный кастет был усилен дополнительно кровавой пленкой. Так же как на правой руке его форма видоизменилась на шип.
  Последним активировал технику протеза - Гибкость.
  В подобном состоянии враг такой силы мне уже был не страшен. Рывком бросившись прямо на противника, я атаковал сразу двоих. Каждому в место, где у людей находится сердце, а у них подобие сосредоточения энергии, я подарил по сквозному отверстию, но не стал сразу доставать руки. Третьего же откинул ударом ноги от себя подальше.
  Тем временем деформировал технику кровавого оружия, заставляя свою кровь внутри тел марионеток занять как можно больше места, проскользнув в образовавшиеся трещины, чтобы взаимодействовать с максимальным количеством кристаллов внутри. Требовалось только начать, как я понял, что, да - безумная идея перестала быть безумной и преобразовалась в гениальную.
  Ведь кристаллическая кровь неожиданно откликнулась на умение Родная материя. Не просто откликнулась, а позволяла использовать себя как свою кровь и забрать всю энергию из себя. Последнее я и провернул, стремительно восстанавливая потраченный на этот рывок объем энергии.
  Я понимал, что как только последний из четверки выйдет из строя, появятся новые противники. Именно поэтому не стал быстро добивать оставшихся, решив, как и в начале испытания провести несколько тестов. Надеюсь, местные заклинательные массивы спокойно отреагируют на мои действия.
  Теперь, даже откатив усиления на предыдущий уровень, уклоняться стало намного легче. После активации спящего умения, которое до этого времени действительно никак не откликалось несмотря на все мои попытки его растормошить, больше не требовалось видеть противника, чтобы уклоняться или контратаковать. Я точно знал, где он находится. По колебаниям энергии внутри кристаллов мог интуитивно понимать, какой конечностью будет нанесен удар и когда. Хорошо, что они имели человекоподобную форму. Будь по-другому, понимать намерения вряд ли получилось бы. А так выходило, что находящаяся внутри марионеток кристаллическая кровь управляла их телами, и я мог реагировать на все эти импульсы.
  Долго играться с противником в итоге не получилось. По прошествии пяти минут с появления той четверки, частью которой была до сих пор живая кукла, в бой вступили еще четверо новых врагов.
  Пришлось быстро наносить финальный удар, впитывать энергию и приступать к отражению града ударов от «свежих» боевых манекенов.
  Так и продолжалось следующие восемь часов. Появлялись враги, я выводил их из строя при этом высасывая питающую их энергию, учась манипулировать ею как своей. Примерно каждые два часа сила марионеток усиливалась на порядок. Последние два часа уже работал на максимальном усилении, благо, что объем энергии внутри врагов тоже становился больше и ее хватало на восстановление потраченного на предыдущий бой.
  Вот только заготовки печати Импульса давно подошли к концу. Теперь я сражался почти как обычный практик, используя только техники на основе энергии. К тому же если бы умел формировать печати с достаточной скоростью, объемы духа мне бы не позволил применять их на протяжении такого затяжного боя. И это несмотря на то, что за прошедшие года удалось на порядок уменьшить расход духовной энергии при их применении.

  Глава 90

  С началом одиннадцатого часа никто так и не появился. Озираясь по сторонам, я искал новую угрозу. Не находил.
  Может, теперь требуется решить какую-нибудь головоломку? Но абсолютно ничего не изменилось в окружении. Есть вероятность, что раз это испытание рассчитано на практиков ступени Понимающего и выше, то требуется более высокий контроль окружающего пространства с точки зрения чувствительности к энергии.
  Да и вполне возможно, что я успел пройти какой-то этап испытания и сейчас должен начаться новый, но вот только ничего не происходило. Это начинало нервировать.
  - Нужно найти выход, должен быть способ!
  Пробежавшись по периметру помещения, пользуясь тем же методом как недавно в камере, обнаружить изъяны не удалось. Время утекало, даже таймер все это время ведущий мерный счет на периферии зрения стал красного цвета. Думаю, это не самый хороший признак и мне следует поторопиться.
  Так прошел час. Я уже смирился, что провалил испытание. Все же разница между ступенями слишком велика.
  В начале двенадцатого часа неожиданно появились новые куклы. Только на этот раз они были невидимыми, но благо за счет умения Родная Материя мне это не сильно мешало. К тому же таймер перестал быть опасно красного цвета и появилось пояснение, что же не так с одиннадцатым часом.

  [ЗАГАДКА НЕ РАЗГАДАНА.
  ВНИМАНИЕ! ИНТЕЛЛЕКТУАЛЬНЫЕ СПОСОБНОСТИ ОЦЕНЕНЫ КАК НИЗКИЕ.
  СЛОЖНОСТЬ ИСПЫТАНИЯ УВЕЛИЧЕНА НА ОДНУ СТАДИЮ.]

  Скорее всего, местный массив во время одиннадцатого часа пытался связаться со мной через энергетические подсказки, но я пока не в состоянии взаимодействовать с внешней энергией на таком тонком уровне. Из-за этого попросту не мог никак пройти данный этап.
  Выходит, для местных теперь я недалекий практик и нужно увеличить сложность. Так сказать, штраф за глупость. Интересно и немного обидно.
  Первые полчаса не принесли особых проблем, ведь их основным усилением была невидимость, а раз мне она сильно не мешает, то я успевал расправляться, как и с предыдущими примерно за пять минут.
  На тридцатой минуте последнего часа начались проблемы.
  В меня полетели техники на основе двух Законов - Земли и Воздуха. Они не были какими-то могучими, представляя собой базовые техники в виде воздушных серпов, создание земных пик и тому подобного. Тем не менее сам факт дальних атак привел меня к критическому положению.
  Помимо всего прочего, ведь я последние часы не отдыхал, а очень активно расходовал энергию, да и про физическую выносливость тоже не стоит забывать. В сумме, думаю, прогнал через себя объем энергии превышающий мой обычный в несколько сотен раз. Только благодаря умению Родная Материя, делающему странную вражескую силу моей собственной, моя Духовная выносливость еще не подошла к концу.
  Однако у всего есть предел.
  Попытавшись уклониться, провалился ногой в яму, сотворенную марионеткой, а остальные направили в меня воздушные серпы. Два серпа принял на протез. На нем после попадания остались глубокие борозды, но хотя бы уберег себя от более серьезных ран. Еще один разрушил кровавый кастет на правой руке. Последний же был применен чуть позже и почти отрезал мне правую руку в районе плеча.
  Невольно вспомнил похожую ситуацию, когда ничего не мог сделать и потерял руку. Сейчас все повторялось, но я уже стал другим, сейчас я не потеряю сознание. Смерть или что хуже, меня ничто не остановит!
  - Так просто я не сдамся!
  Озарение ли это, пробуждение ли, не знаю. Но в тот момент, когда я уже начал запускать процесс разрушения своего фундамента - это была даже не техника, а скорее, определенный набор духовных ударов по самому себе для высвобождения всей энергии, после такого смерть неминуема; не выдержит тело, но это не главное, основное же то, что не останется духа, и искру души ничего не будет сдерживать в этом плане бытия - мои мысли стали сначала четкими, а потом я как будто отстранился от боя, наблюдая за всем со стороны. Как будто стал зрителем.
  Словно в своих кошмарах.
  Кровь, которую секунду назад уже не мог сдерживать, вернулась в тело. Враги застыли и начали притягиваться ко мне как к сильному магниту. Хоть они и не двигались, но это не мешало им использовать техники, как минимум на основе Закона Ветра. На мое тело обрушился ураган, состоящий из клинков спрессованного воздуха, чья суть была пропитана Законом этого элемента минимум четвертой ступени Понимания.
  Но все они не могли сделать абсолютно ничего. Встречаясь с одним из пяти кровавых кинжалов, парящих вокруг меня (они сами собой сформировались во время притягивания крови), каждый воздушный серп разбивался, становился ничем не страшнее просто сильного порыва ветра.
  Когда тела марионеток приблизились на расстояние вытянутой руки, я уже сам не понимал, что в данный момент делаю. Та сила, которой я питался во время всего испытания, теперь не просто была мной впитана и использована как своя собственная энергия, нет!
  Вся кристаллическая «кровь» вытекла из их тел, через нанесенные парящими клинками порезы. Она не просто падала на пол, ценный ресурс зависал в воздухе, формируя идеальный кровавый шар. Процесс завершения шара выглядел еще более завораживающим, ведь это все же были кристаллы, однако они начинали плавиться, тем самым завершая начавшийся процесс.
  Когда «кровавые кристаллы» покинули тела кукол, появились новые противники. Теперь не приходилось ждать пять минут, чтобы они проявили себя. Но это было бесполезно, стоило им появиться как их тела замирали, а буквально через десяток секунд они становились просто новыми кровавыми шарами.
  Не знаю, сколько продолжался этот процесс. Я перестал понимать - реальность вижу перед собой или лишь плод фантазии, возникший в умирающей душе. Тем не менее периодически мир становился не таким расплывчатым. Мне удалось застать момент, когда количество сфер достигло ста. В тот же миг все они были соединены между собой нитью, сформированной из моей крови.
  На это ушла почти вся кровь, что есть в человеческом теле. Дальше начало и конец нити впились мне в шею и начали засасывать кристаллические шары. Утрамбовывая их в концентрированные жидкие капли.
  Следующее что более-менее отчетливо помню - гигантская кукла похожая на предыдущих. Миг, и ее тело распадается от взрыва, произошедшего по моей воле. Ведь в ней все также была «кристаллическая кровь». Кровь, которой я мог управлять будто собственной.

  ***

  - Господин, это тот самый грязнокровка, который посмел заполучить Кровавую Розу.
  Я был скован цепями, состоящими из крови моего конвоира. Чуть впереди, склонившись в почтительном поклоне, стоял старик, одетый в странную мантию как будто созданную из множества небольших рубинов.
  В трех метрах от него на троне сидел молодо выглядящий практик небывалой силы. Хоть все происходящее и было чьими-то воспоминаниями, но даже в них я ощущал мощь, исходящую от него. Опыт прохождения через кошмары имеющих схожую особенность давала мне возможность не потерять себя в этих событиях и в полной мере осознавать происходящее.
  Все тело, названного Господином, было облачено в черную броню с красными прожилками. На голову надет шлем подчеркивающий два элегантных рога. Они были красивы своей элегантной простотой и в то же время ощутимой угрозой. Рога будто бы служили знаком власти и правом повелевать.
  Однако в целом весь образ создавал впечатление могучего воина, привыкшего находиться в центре боя, а не как не лощеного аристократа, возомнившего о себе лишнего. Ведь даже такие могли развиться до высоких рангов за счет ресурсов семьи, но это определенно был не тот случай.
  Передо мной на троне восседал воин, способный вести за собой и повелевать. К тому же в отличие от склоненного в поклоне он не казался старым, что также подтверждало его гениальность.
  - Интересно, - безразлично произнес он, смотря на говорившего. - Вы выяснили, кто его обучал?
  - Нет, - поклон старика стал еще ниже. - Он не хочет «делиться» информацией.
  - И палачи не смогли выбить из него ответы? - признаки удивления появились на его лице.
  - Прошу простить, господин, - практик упал на колени, - но тогда мы не сможем вырвать дух древнего цветка. Он успел запечатать его в своем духовном кольце. Только добровольное согласие позволит его изъять.
  - Молчать! Не нужно мне рассказывать прописные истины.
  Мужчина выпрямил спину и обратил свой взор на меня. До этого цепи хоть и давили, но не мешали стоять или ходить. Теперь же давление ауры, превышающее силу того, в чьем теле я оказался, сковало меня. Хмурый взгляд, не мигая, был направлен мне в глаза. Я, даже будучи зажатым со всех сторон, не опустил головы. Отвечая ему непокорным взглядом, достойно выдерживая подобное. На самом деле это было очень тяжело, но я, казалось, продолжал держаться на одном упрямстве.
  - Дерзкий мальчишка, - отрывисто бросил этот практик. - К тому же грязнокровка, - последнее было произнесено с явным пренебрежением. - Как ты вообще проник в сад Императора? - не дождавшись моего ответа, он уже более грозно продолжил. - Отвечай!
  Давление мгновенно усилилось и чтобы не пасть на колени, пришлось задействовать технику укрепления. Цепи мгновенно отреагировали на это сильнее, сжимаясь вокруг меня, но этим только помогая мне выдерживать ауру практика высоких ступеней. По крайней мере, их натяжении не давало мне упасть.
  - Тебе ли говорить со мной о чистоте крови, - слова давались с трудом. - Аренум из рода Руно, в чьих жилах течет кровь презренных богов, - сплюнул я на пол. - И такой дэвер с якобы «чистой» кровью судит меня за мою? Ха-ха, это смешно.
  Старик упал набок не в силах выдержать давление, которое теперь сковывало не только меня, а стремительной волной заполнило весь зал. Сам же Аренум преображался, медленно поднимаясь с трона. Рога окрашивались в золотой цвет. Правый глаз стал сиять чистым золотом, левый же наоборот представлялся багровым сгустком крови. В воздухе рядом с ним начали материализоваться обоюдоострые топоры. Взяв их в руки, этот могучий воин направился в мою сторону. Явно не с очень благими намерениями.
  Конечно, смерть в моих кошмарах не являлась конечной, но лишний раз испытывать подобное не хотелось. Уже давно не было подобных снов и будет жаль, если они вернутся.
  - Ты забываешься! Тебе бы стоило быть более почтительным. Кровавая Роза, конечно, ценный ресурс, но за подобные оскорбления нужно будет заплатить. Ты будешь страдать! - кровожадно оскалился воин.
  За время своей речи он успел подойти ближе и приставить лезвие топора к моему горлу.
  - Однако раз ты заговорил о чистоте крови, мы проведем сравнение, - он взмахнул топором зажатым в левой руке и цепи, сдерживающие меня, распались, превратившись в кровавую пыль, разлетевшуюся по залу. Давление ауры не исчезло, тем не менее теперь оно не давило, а как будто демонстрировало свое присутствие, напоминая о недавних ощущениях. - Создай кровавую Сферу Предков! - отдал мужчина приказ. - Покажи мне, чего стоят твои слова!
  В полуметре от меня появилась его сфера. Она была около двадцати сантиметров в диаметре. Основной цвет был багряный, но присутствовали и дефекты, такие как золотистое свечение, оно ореолом окутывало ее, а также трещинки того же цвета по какой-то причине располагающиеся лишь с одной стороны.
  Почувствовав, как мое лицо меняет выражение на насмешливый оскал, удивился. Ведь явно этот воин куда сильнее меня - это ощущалось четко и не вызывало сомнений, но почему-то никакого пиетета, тот, чьими глазами я смотрел, перед практиком не испытывал.
  На запястьях сами собой возникли тонкие и аккуратные разрезы, из которых начала вытекать кровь. Вопреки всему она не падала на пол, а зависала передо мной, начиная формировать сферу. В сравнении с той, которая парила рядом, красный цвет был не столь насыщенным.
  Лицо практика стоящего рядом так же как и мое начало меняться. На смену грозному оно приобрело черты превосходства и насмешки надо мной. Тем не менее он не стал мешать закончить формирование «Сферы Предков», как назвал ее ранее.
  В итоге была сформирована сфера намного более тусклая и маленькая, не достигающая и половины размера от соседней. В ней также оставалось много пустых участков, и называть это цельным объектом было бы стыдно.
  - Ха, и это все, - насмешливо произнес практик. - Такой как ты смел разевать рот, насмехаясь надо мной. О чем ты думал, грязнокровка?!
  - Я еще не закончил, - безэмоционально произношу я, так как если его слова меня и задевают, то я этого никак внешне не показываю.
  В правой руке сформировался кинжал, после чего он ударил мне в грудь. Тело прошило болью. Старик, лежащий на полу и пока не предпринимающий попыток подняться, удивился. Похоже, он посчитал мои действия за акт самоубийства.
  В следующий момент из груди вырвался поток очень яркой и насыщенной крови. Там были не только капли, но и кусочки красных кристаллов. Все это постепенно занимало свои места в сфере, наконец-таки, делая ее цельной.
  - Императорская кровь?! - мужчина резко отшатнулся от такого. Его лицо было искажено удивлением и ужасом. - Как такое возможно?! Ты ведь жалкий грязнокровка… Откуда?!
  - Меня не оскверняли боги! Я тот, кто я есть. И тебе не помешать мне возвыситься! - с вызовом бросил я, больше не скрывая за этим волю, что позволяла мне продержаться все это время. Волю, что вела меня дальше, несмотря на все сложности.
  На этом воспоминание прекратилось.
  Я просыпался, а все чувства твердили о том, что моему телу пришлось многое пережить за последнее время. Ведь меня раздирала боль, которая постепенно усиливалась, будто с запозданием.
  Эх, надеюсь, все конечности остались со мной. Не хотелось бы получить еще один деревянный протез в своем теле.

  Глава 91

  Очнувшись, первое, что я увидел перед собой - огромный список сообщений от Арбитра. Но не успел его осознать, как пришлось начать заниматься восстановлением повреждений. Продолжи я находиться в беспамятном состоянии, мог и умереть таким образом.
  Сначала даже не понял что не так. Все органы были судя по ощущениям, а им я уже привык доверять, целы. Правая почти отрезанная рука оставалась на своем месте, в целом тело было в идеальном состоянии. Но постепенно я понял, что причиняет мне такую сильную боль - сердце.
  Болело сердце, натужно перекачивающее густую кровь, она стала не просто более густой, а к тому же содержала кристаллы. Это я чувствовал благодаря высокому пониманию Закона Крови, когда такое знание возникает само собой, как, например, определение цвета предмета.
  При каждом ударе, от каждой проведенной через себя капли крови этот важный орган получал повреждения. Они, конечно, исчезали так же быстро, как и появлялись, все же порезы были слишком малы, но это происходило каждую секунду. И это был лишь главный очаг проблем. Страдали вены и органы, мозг не стал исключением. С этим требовалось срочно что-то решить.
  Проверив запас энергии и духа, убедился, что они заполнены полностью. А оперировать ими по какой-то причине стало намного легче. Благодаря этому, быстро смог призвать частицы Закона Крови и пустить их в себя. Сталкиваясь с кристаллами, что благодаря моей воле происходило быстро и точечно, частицы трансформировали их из твердого состояния в жидкое.
  Лишь спустя несколько часов, когда процесс преобразования закончился и стало понятно, что пока он не обращается вспять, я смог открыть глаза и осмотреться. Да, скорее всего, еще предстояло провести не одну медитацию, чтобы справиться с этой проблемой, но начало было положено, и самый критический момент уже был пройден.
  Находился уже в другом месте. Все так же вокруг были стены, но на этот раз помещение по своей отделке явно предназначалась для встречи высоких гостей. Стены отделаны драгоценными камнями, впрочем, и мебель тут была под стать этой обстановке. Размер зала позволял расположиться тут одновременно нескольким сотням разумных. У одной из стен стоят стулья, возвышающиеся над всем вокруг. Похоже, именно там располагались правители города при проведении приемов.
  Вокруг не происходило ничего опасного и перед тем как осматриваться дальше, решил выделить время для проверки сообщений от Арбитра и хоть немного приблизиться к пониманию: что же со мной было.
  Слишком все неожиданно произошло, да еще и этот сон-кошмар…

  [ВНИМАНИЕ!
  ПРОИЗОШЛА АКТИВАЦИЯ УМЕНИЯ РОДНАЯ МАТЕРИЯ, В СВЯЗИ С БЛИЗКИМ ИСТОЧНИКОМ НЕОБХОДИМОГО МАТЕРИАЛА.
  УСПЕХ!
  ПО РЕЗУЛЬТАТАМ АКТИВАЦИИ, ДОСТИГНУТО ИДЕАЛЬНОЕ ПОНИМАНИЕ УМЕНИЯ.
  НАДОБНОСТЬ В УМЕНИИ ИСЧЕРПАНА, ОНО ПЕРЕСТАЕТ ДЛЯ ВАС СУЩЕСТВОВАТЬ.
  НАГРАДА ЗА ПЕРВОЕ ИДЕАЛЬНОЕ ОСВОЕНИЕ УМЕНИЯ ОТЛОЖЕНА.]

  Это как понять - «надобность исчерпана»? Как вообще надобность в умении может исчезнуть. Жаль, но ответить на этот вопрос мне никто не спешил. Пришлось оставить это на потом и продолжить просмотр.

  [ВНИМАНИЕ! КРИТИЧЕСКАЯ ОШИБКА!
  НАХОЖДЕНИЕ ПУТИ РЕШЕНИЯ… НАЙДЕНО!
  РАЗРУШЕНИЕ ОКОВ ДУШИ ПРИОСТАНОВЛЕНО.
  ПОЛУЧЕНА ТРАВМА. НАВСЕГДА ПОТЕРЯНА ОДНА ЕДИНИЦА ДУХОВНОЙ ЭНЕРГИИ.]

  Да что же это такое?! Я понимал, что рисковал, когда решил попробовать выделить максимум энергии, но что «оковы души»? Меня как никогда раньше жутко раздражало то, что Арбитр не отвечает на подобные вопросы более подробной справкой, а просто информирует о самом факте.

  [ПРОИЗВЕДЕНА ЗАКАЛКА КАК НА ФИЗИЧЕСКОМ, ТАК И НА ДУХОВНОМ УРОВНЕ.
  ПАРАМЕТР ТЕЛОСЛОЖЕНИЕ УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА ПЯТЬ ПУНКТОВ.
  ПАРАМЕТР ДУХОВНАЯ ВЫНОСЛИВОСТЬ УВЕЛИЧИВАЕТСЯ НА ДВА ПУНКТА.]

  [Поздравляем! Освоение Закона Крови достигло четвертого уровня.]

  [Получено достижение: «Дитя Императора».
  Не достигнув возраста в двадцать лет и являясь практиком ступени ниже Понимающего вы подняли управление одним из Законов на уровень больше второго и одновременно с этим успешно усвоили огромное количество ресурса «Кровь Императора».
  Награда: в течение двадцати дней освоение любого Закона и техник будет ускорено в два раза.]

  [В связи с большим количеством манипуляций с душой, а также возросшей силой, духовное кольцо смиряет свой нрав.
  Разблокировано раньше времени десять единиц духовной энергии.
  Понимание Закона Жизни перешло на третий уровень.]

  [Испытание в элитные стражи города Преорид пройдено.
  НАГРАДА: АУДИЕНЦИЯ С ГЛАВОЙ ГОРОДА ПРЕОРИД.]

  Ох как много всего нового над чем следует как следует подумать. Я и не успел почувствовать этих изменений. Чтобы убедиться, вошел в состояние легкой медитации для ознакомления со своими параметрами.

  [СТАТУС: ПРЕДСТАВИТЕЛЬ КОВЕНАНТА «ОРДЕН СТРАННИКОВ»
  РАСА: ~ ЧЕЛОВЕК
  СТУПЕНЬ РАЗВИТИЯ: ЧУВСТВУЮЩИЙ
  СТАДИЯ РАЗВИТИЯ: СРЕДНЯЯ

  Заключенные контракты/клятвы/обеты:
  - ученический контракт (роль: ученик);
  - обет «Честность превыше всего»;
  - обет «Достойный разумный - не значит влиятельный»;
  - Симбиотическая связь (ознакомиться с умениями симбионта).

  Задания:
  - Выполнение контракта гильдии наемников: «Сбор Кровавого Болотника»

  Изученные законы:
  - Законы Крови - четвертая ступень;
  - Законы Жизни - третья ступень.
  - Законы Воды - вторая ступень.

  Изученные техники:
  - Обновление
  - Жертва
  - Очищение
  - Кровавое оружие
  - Разжижение
  - Регенерация
  - Целебное касание
  (ознакомиться с полным списком освоенных техник)

  Параметры:
  - телосложение: 38;
  - энергия: 14;
  - духовная энергия: 17 + 12(???) = 29.
  - Духовная выносливость: 3

  Навыки/Умения:
  - Навык: Взор судьи;

  Достижения:
  - Малый прорыв;
  - Последовательный успех;
  - Стальная воля;
  - Дитя императора.

  Титулы:
  - ЦЕЛЕУСТРЕМЛЕННЫЙ]

  Все оказалось правдой. Конечно, не верить Арбитру это полный бред, но все же такое усиление выглядит как сладкий сон использовавшего галлюциногенную алхимию практика.
  Хотел уйти в глубокую медитацию, чтобы поговорить с Элианной, но был прерван громким покашливанием и волной энергии, прошедшей через меня. Мягко скажем, это воздействие было довольно отрезвляющим, полностью нарушив ход мыслей.
  Распахнув глаза, я быстро вскочил с пола готовый вступить в бой. Правда, как я понял спустя мгновение, необходимость в этом отсутствовала. Недалеко от меня застыл призрачный силуэт, уже виденный ранее в камере. Вот только на этот раз в нем можно было разглядеть больше деталей.
  Внешне призрачный мужчина походил на умудренного жизнью воина высоких ступеней. Лицо суровое, испещренное морщинами. При этом тело достаточно мускулистое, поджарое. Одеждой выступал халат, прошитый кожаными вставками. Звучит не очень, но глазу это не казалось аляповатостью, наоборот, придавая ему некоторой элегантности.
  - Приветствую претендента на наследие, - голос был хриплым, тем не менее достаточно человечным.
  - Приветствую старшего, - не только голосом, но и поклоном выказал свое уважение.
  - Ты попал сюда во время упадка. Мне без разницы, что стало с Империей, судьба правителей или других городов меня не волнует. Умирая и перерождаясь в «духа-хранителя», я желал лишь защитить свой родной город и не допустить его упадка, - грустно произнес он. - Теперь из жителей здесь только собаки переростки, - пока говорил, дух-хранитель не стоял на месте и обходил зал по кругу. - Моих собственных возможностей, к сожалению, недостаточно, но я могу передать тебе все, что осталось от этого города, - неожиданно предложил он. - В это входят знания и ресурсы, - остановившись и поймав мой взгляд, мужчина продолжил: - Для этого мы заключим контракт перед взглядом Арбитра.
  Я несколько опешил от такого предложения, но и перечить его словам не стал. Вполне возможно, при ином исходе у меня не будет шанса получить выход из этого места.
  - Мои условия таковы, - меж тем продолжал дух. - Ты освобождаешь город от гноллов в течение пятидесяти лет и в течение ста лет в этом городе должны появиться первые постоянные жители, числом не меньше пятидесяти разумных. Награда тебе уже известна. Также предупрежу, ты последняя моя надежда и в случае отказа умрешь. Твое слово?
  - Конечно, навыков переговоров вам не занимать, - его слова о моей смерти так сильно разозлили, что не сдержал раздражения, ответив без какого-либо почитания. Правда, у призрака это не вызвало никакой реакции. - Я согласен, - обреченно вздохнул и честно признался: - Только я слишком слаб, чтобы справиться с этим заданием. Мне ведь можно будет воспользоваться ресурсами города для увеличения своих сил? Без этого я даже покинуть его не смогу и точно никак не восстановлю былое величие города.
  - Величия тут никогда и не было, - улыбка посетила его лицо. - Что касается ресурсов, часть да, сможешь. Готов принести клятвы?
  Похоже, у этого духа, действительно, не осталось иных вариантов. Будь иначе, сомневаюсь, что мне вообще предложили бы подобное, а значит, ворох проблем, опускающийся на мою голову, становится все больше. И как выгрести из всего этого?
  - Да.

  ***

  После того как все слова были сказаны и зафиксированы Арбитром, настал черед нескольких неприятных сюрпризов. Впрочем, о них и так подозревал, но чтобы настолько…
  - Как нет энергии? - непонимание так и сквозило в моем вопросе.
  - Массивы давно никто не обслуживал, - совсем по-человечески пожал плечами дух. - Элементы, отвечающие за напитку охранных и других систем энергией вышли из строя. Пару сотен лет назад мне уже пришлось уменьшить защитный периметр до половины города. На активацию лазарета и камеры для содержания пленников была израсходовано много энергии. Проведение испытания забрало еще больше. В итоге получается, что город окончательно потеряет свою защиту в течение пары месяцев. А если гноллы пойдут на штурм, то она истощится за пару часов.
  - Но ведь мне были предоставлены ядра зверей четвертого уровня. Ими же можно напитать массивы?
  - Я не сказал, что в городе нет источников энергии. Нет, их достаточно. Нет возможности напитать массивы. А без массивов окончательно умру и я, - казалось, как только мы заключили контракт, так сразу он снял с себя всю ответственность и перестал волноваться.
  Вот ведь ленивый призрак!
  - И что можно придумать? - тяжело посмотрел я на этого… духа.
  - На незащищенной половине города есть вспомогательный массив. Он находится в запечатанных подвальных помещениях и, скорее всего, сохранился до сегодняшнего времени, - вот только уверенности в голосе моего собеседника особо не чувствовалось.
  - Там живут гноллы, которых я пока не в состоянии уничтожить!
  - Верно, мое существование не важно, - невпопад ответил дух. При чем здесь вообще его существование, если он посылает меня на очевидно провальное задание? - Я умру с приостановкой работы массивов, но город Преорит возродится благодаря тебе. Остатки моей души спокойны.
  Его остатки, может, и спокойны, но мне бы не было лишним провести сюда двух девушек, что я оставил в тоннелях. Запасов еды было не так много, чтобы они могли долго продержаться. С другой стороны, как их вообще провести через толпу агрессивных существ?
  - А все то наследие, которое ты обещал, будет уничтожено гноллами еще до того, как я смогу набрать достаточно силы, так?
  - Целостность того, что будет тебе передано, мы не обсуждали, - пожал плечами дух. - Так что да, скорее всего, ты получишь лишь малую часть.
  - Аргхх!
  Этот дух-хранитель меня просто кинул, обманул! Да еще и заставил поклясться, что я сделаю все возможное для этого города.
  Конечно, выхода у меня все равно не было. Угроза смерти была реальной, но все равно его ответы так сильно раздражают!
  - Какие ресурсы ты можешь мне передать прямо сейчас?
  - Я ограничен в возможностях, пока ты не станешь наследником, максимальный уровень ресурсов ограничен примерно ядрами зверя четвертого ранга. К тому же они все будут нейтральными. Источники Законов выдать не могу.
  - Проведи меня в место, где я смогу эффективно помедитировать.
  - Хорошо, - согласно кивнул дух. - Кельи для гостей находятся в пока что защищенной части города.

  Глава 92

  Требуется срочно посоветоваться с наставницей, как именно мне поступить в сложившейся ситуации. Раз есть шанс получить ценные ресурсы, так необходимые мне для качественного прорыва на следующие стадии и ступени, нужно попытаться использовать все, чтобы этого достичь. И теперь очень важной целью является как можно быстрее уничтожить гноллов.
  Конечно, самой приоритетной являлось найти Ари и Лору. Прошло уже несколько дней, и они могли пойти по моему следу. Думая об этом мои эмоции бурлили, но разум все же выигрывал. Нужно посоветоваться с более опытным практиком и уже потом решать, как поступить.
  Рассказ затянулся. Элианна хотела знать все в мельчайших подробностях. Мне самому было интересно, но поделиться многим я не мог, так как не помнил всего, что произошло во время испытания. Даже так некоторые детали ее сильно впечатлили.
  - Легендарная Кровь Императора! Превосходно! Значит, в тебе начал пробу…
  И снова как бывало много раз до этого, она на середине мысли начинала просто улыбаться. Эх, как бы это все расшифровать или наконец достичь необходимого уровня силы, чтобы более тонко отслеживать ее состояния. Одна надежда, что когда я действительно стану сильнее, как культиватор, ограничения стоящие на моей наставнице либо спадут, либо я сам найду решение этой задачи.
  - Насмешка небес.
  Именно такую фразу она сказала произносить, когда происходит подобное. Условная фраза, которая хотя бы давала ей возможность понять, что опять произошла подобная ситуация.
  - Понятно. В общем, если кратко и зная твои собственные желания, - задумчиво произнесла она, - я рекомендую привести за барьер твоих подружек. После либо во время этого вернуть кровь Ползуна и провести так необходимую для успеха закалку тела. Конечно, подобная закалка не сравнится с легендарной, которую ты уже прошел. Тем не менее если провести все правильно уровень понимания Закона Крови может подняться до пятого уровня и тогда большинство практиков начальной стадии ступени Понимающего тебе уже будут не так страшны. При должной подготовке и осторожности, разумеется, - добавила она под конец.
  Все же культиваторов в мире существует великое множество и не всегда ступень Возвышения соответствует реальному боевому потенциалу практика. Особенно верно это утверждение для клановых воинов, которые не только проходят закалки под соответствующие техники, но и изучают отработанные веками методики, делающие их сильнее бойцов, находящихся на той же ступени, но без подобных ресурсов. Да и гениев различного рода в каждом поколении бывает достаточно много, чтобы не учитывать эту вероятность.
  - Может, наследие Аруна усилит меня прямо сейчас? - предложил я. - Ведь уровня понимания Закона уже должно быть достаточно?
  - Не стоит, это займет много времени. Ведь ты не хочешь, чтобы с девочками поразвлекались гноллы? - насмешливо посмотрела Элианна на меня.
  - Понял, - вздохнул я, тяжело посмотрев на девушку, поселившуюся в моей душе. - Ты ведь специально злишь меня?
  - Не стоит поддаваться эмоциям, - наставительно произнесла она. - Заодно лишний раз поработаешь над их контролем.
  - Когда проведу закалку, мне хватит сил для очистки города?
  - Не уверена, но вместе с двумя практиками ступени Понимающего это выглядит не столь дикой идеей.
  - Хорошо.
  - Удачи, Гар, - последние слова услышал, уже покидая мысленно свой духовный мир.

  ***

  - Хранитель.
  Дух говорил, стоит обратиться к нему так и он услышит. Все же в этой части его возможности были довольно обширны, да и самому духу особо нечем было заняться, и я естественным образом стал его единственным развлечением. Как бы мне только потом не пожалеть о такой роли.
  Ждать его появления долго не потребовалось. Буквально пару десятков секунд и призрачный мужчина стоит передо мной. Мы находились в помещении, предназначенном для медитаций, которое я не стал покидать после обсуждения произошедшего с наставницей. Тут все было похоже на то, как подобные места делали, например, в поместье моего рода, а значит, сколько бы времени ни прошло, но общие принципы оставались для нашей империи теми же.
  Отличительной особенностью являлся уровень ядра зверя используемый тут. Он был ориентировочно шестого ранга - пик средних рангов. Такую келью могли позволить себе только очень влиятельные кланы. Так что заниматься тут действительно было очень полезно для ускорения развития.
  - Слушаю тебя, претендент, - вежливо обратился ко мне дух.
  - За пределами города остались мои товарищи. Позволишь ли ты им войти под защиту барьера? - в случае отказа мне не останется ничего кроме как покинуть это место.
  Бросить Ари ради призрачного шанса на уничтожение гноллов… нет, на такое я не пойду. Даже если бы за такое решение сразу давали кучу ресурсов, а тут и такого не предлагают. Да и вообще все довольно сомнительно.
  - Подобное возможно.
  - Хорошо, - ответ успокоил. - Есть ли надежный способ миновать гноллов и выйти в туннели?
  - Некоторые подземные тоннели до сих пор целы, - после небольшой паузы все же ответил хранитель. - Но я могу гарантировать безопасность и знать, не завален ли проход, только в защищенной части города.
  - Этого будет достаточно, - довольно улыбнулся я. - Проведи меня.
  Через десять минут я уже стоял в одиночестве в узком неосвещенном тоннеле. Применив печать Светоча на кисти рук, и ориентируясь по плану, показанному мне Хранителем, начал движение. Потребовалось около сорока минут, чтобы выбраться в большую пещеру, некогда бывшую одной из городских площадей, назначение которой сейчас сложно угадывалось. Благо повезло, что по дороге мне не встретились завалы.
  Следующая задача была сложнее и требовала большой сосредоточенности. Мне предстояло обогнуть уцелевшую часть города, дабы вернуться к спуску на нижние ярусы. Именно там я надеялся встретиться с Ари и Лорой. Девушек необходимо привести сюда, пока не случилась какая-нибудь беда.
  Хранитель рассказал что то, что я вижу сейчас, имеется в виду не только защищенная часть города, а он целиком, это всего лишь маленький клочок от величественного в прошлом города. Во время катаклизма остальные кварталы территории, прилегающие к центральному элитному, разрушило полностью. Думается, так он намекал на более приличный выигрыш, если я выполню его условия. Ведь разница в том, какие ресурсы будут храниться в небольшом поселке и огромном городе, колоссальна - как минимум тут жили более состоятельные люди и сомневаюсь, что им удалось забрать все богатства, и это не говоря о том, что у стражи города тоже были свои ресурсы.
  По пути мне встречались гноллы, однако я подготовился к этому. Заранее отменил действие Светоча. С помощью Законов Крови и Воды скрыл свой запах. И еще чтобы уменьшить заметность весь измазался в местной грязи пополам с песком. Такая маскировка недолго бы продержалась, но на коже я зафиксировал ее благодаря своей крови.
  Сейчас управление моим основным Законом давалось намного проще. Еще не пробовал создавать что-либо длиннее кинжала или кастета, тем не менее ощущал в себе силы на формирование меча, а может, и доспеха. Просто для применения подобных умений в бою требуется множество тренировок. Ведь ослабь я контроль, и длинный кровавый меч просто развалится или произойдет еще что-нибудь не менее неприятное. Поэтому хоть я и стал сильнее, однако в бою пока что придется пользоваться старыми трюками. Просто они теперь будут немного усилены
  Мысли о том, что мне потребуется вырезать всех представителей разумной расы приходили в голову. Но тут как в дикой природе, жалости не место. Мне требуются ресурсы, а их я могу получить только таким способом. Вот если бы они при первой нашей встрече не стали сразу нападать, то сейчас мои колебания и война со своей совестью шли бы намного жарче. А так я уже принял на себя эту ношу и был готов действовать.
  Вступив на путь Возвышения, я уже должен был быть готов к подобным вещам. Отступать было уже поздно.
  Вскоре мне представился случай для действия. Добравшись до памятного коридора, где меня заметили эти существа при появлении в городе, я стал свидетелем не слишком уж приятной сцены поедания останков умерших тут совсем недавно существ.
  Гноллы ели гноллов, похоже, для них это было естественно. По их мимике и поведению я не мог сказать, что они в ярости или у них бешенство. Нет, все происходило неспешно. Трупы стащили в одну кучу, где самый большой представитель этой расы в данном месте, разделывал тела, предварительно аккуратно снимая с них одежду. Похоже, у этой расы проблемы с этим, либо мне просто попался настолько щепетильный в этом вопросе гнолл. Кто знает.
  Потом «лакомство» в виде кусков плоти он раздавал находящимся тут собратьям. Грозный выкрик и к нему подбегал тот или иной представитель этой расы. Кому-то шло больше, кому-то меньше. Видимо, деление происходило по иерархии и вкладу в прошедшую тут битву.
  Большинство собралось около этого своеобразного повара, но не все. По краю пещеры максимально тихо и незаметно пробираясь в нужном мне направлении я столкнулся с раненым гноллом. У него напрочь отсутствовала нога чуть выше колена. Не знаю, оставят ли его в живых или пустят на корм себе подобных из-за увечья. Узнать это мне не суждено.
  Хотя по его морде было видно, что он принял свою судьбу. Просто замер, стеклянным полубезумным взглядом рассматривая потолок. Тем не менее увидев меня, он вознамерился сообщить своим соплеменникам о таком приятном «госте». Я из-за того, что он изначально не шевелился, пропустил этого гнолла, подумав, что сейчас его сознание точно не тут.
  Ошибся.
  Но все-таки я успел нанести колющий удар ему по горлу, перед этим заблокировав пасть левой рукой, чтобы он не сумел издать ни звука. Благо силы укуса раненой особи не хватило, чтобы повредить протез.
  Не задерживаясь на месте, быстро покинул столь многолюдную пещеру. Дальше уже перешел на ускоренный шаг. Хоть это было и неправильно, однако картина, как гнолл обгладывает голову, возможно, своего брата (у них был похожий отличающийся от других окрас шерсти) и высасывает глаза, меня все же впечатлила. Это вызывало желание убраться отсюда поскорее, чтобы не видеть столь тошнотворной сцены.
  Дойдя до своего лаза, обнаружил кровавые следы на стенах и то, что сам лаз был значительно расширен. Попытавшись понять, что же тут произошло, и нет ли по ту сторону ловушки начал обследование этого места. По всему выходило, что тут была битва с использованием техник на основе Закона Ветра. Это настораживало, так как кроме стандартных следов от ветряных серпов встречались следы и более качественных техник. Например, на одной из стен был, знакомый мне по родному поместью, отпечаток от применения техники Воздушной стрелы. Техника отличалась усиленной пробивной мощью и несла в себе помимо прочего не только режущий эффект, а также пробив броню, активировался взрыв. Вот и тут я заметил похожее на стенах.
  Выходило, либо местные при моей поимке не хотели использовать подобное, либо это были не они. Чтобы успокоить нервы, все-таки полез в лаз, который был расширен только до половины. Гноллам явно стало интересно, откуда я пожаловал в их уютную обитель, и нет ли там еще таких «гостей».
  Выбравшись на другой стороне, увидел поднятую веревку и отпечатки ног, похожие на следы моих спутниц. А так как проход для массивных гноллов был непригодным, то с этой стороны могли оказаться только они. Все же решились пойти на поиски.
  Плохо. Очень плохо.
  Скорее всего, битва у лаза была их рук делом. Они спрятали тела и пошли дальше. Но судя по всему, натолкнулись на большое число противников и не смогли справиться. Вряд ли местное население стало бы пировать пока враг у них под носом. Хранитель бы предупредил меня, появись они внутри. Остаются только плохие варианты: они в плену, либо уже мертвы.
  Черт! Ударив кулаком по стене и выбив несколько камней полетевших в пропасть, начал пытаться взять чувства под контроль. Сейчас резкие движения мне ничем не помогут. Буду исходить из того что они живы и находятся в плену. Тогда мне нужно скорее вернуться к поселению и заняться поиском. Сконцентрировавшись на этой цели, начал по лазу возвращаться в столь неприветливые пещеры.

  Глава 93

  Местные до сих пор пировали. Они настолько были поглощены этим процессом, что я тем же путем прошел по краю, не потревожив их. В этот раз больше внимания обращал на стены и также увидел следы, непохожие на простейшие техники Закона Ветра. Лора тут сильно выложилась.
  Обходить снова все поселение не было смысла. Нужен был план, как провести разведку при этом, не попавшись в лапы врагу. Прошло минут двадцать, а я так и не смог ничего придумать. Уже был готов идти в лобовую атаку, чтобы заставить гноллов действовать и тем самым хоть как-то мне помочь в поисках. Благо этого не потребовалось.
  Местный царь, который провожал меня до барьера, вышел на открытое пространство и громко завыл. Начинался странный ритуал или представление. О тех же эльфах или дворфах я хотя бы читал рассказы в книгах родового поместья и некоторых представителей видел. А вот гноллы были мне практически неизвестны, и все что я мог, так это предполагать.
  Нервно наблюдая за тем, что происходит, впился глазами в колонну из шести особей, несущих на своих плечах каменную конструкцию. Она была похожа на гроб, в котором хоронят некоторых влиятельных личностей, но не это привлекло мое внимание.
  Внутри конструкции было три столба. К каждому из них был привязан разумный. Двумя из них были Ари и Лора, третьим же был незнакомый мне темный эльф, точнее, эльфийка. Они были еще более редкими гостями в этом регионе Империи, чем обычные эльфы. Но все-таки не узнать знаменитую серую кожу, как будто сияющую платиновым оттенком, и белые волосы было сложно.
  Все трое были без одежды. Однако при всей моей нерешительности и одновременно заинтересованности в этом зрелище сейчас меня интересовало совершенно другое. Ведь их жизни были под угрозой и не будущей, а которая наступит прямо сейчас. Интуиция подсказывала, что это все же ритуал и вряд ли три девушки самостоятельно выберутся из него живыми.
  Правда, обнаженное тело эльфийки не могло не притягивать взгляда. Пусть своей я и хотел видеть Ари, но эстетическая красота незнакомки завораживала. Она не была человеком, и уже это добавляло ей определенной экзотики и необычности.
  Спрятавшись за грудой камней, стал размышлять. Надо быть честным с самим собой. В случае прямого нападения я просто умру и никак их не спасу. Из вариантов нужен отвлекающий маневр. Что же можно придумать? В голову лезли странные мысли, ничего конструктивного не попадалось. В отчаянии хотел ударить по земле и именно в этот момент лямка сумки неожиданно порвалась. Похоже, ремешок давно хотел совершить этот поступок, но его держала моя вера в него - ничем иным я этого объяснить просто не могу.
  Стечение обстоятельств спасло меня от раскрытия. Ведь звук удара мог привлечь внимание. Но это было не все. Ударил я не очень сильно и ничего внутри не повредил. Зато вспомнил, что же все это время ношу с собой - ядра четвертого уровня.
  Вот это уже больше похоже на наметки реального плана.
  Мне требуется повредить ядра. Благодаря этому, они взорвутся, привлекая к себе внимание собак-переростков. Однако как же устроить подобное на расстоянии?
  В это время к площади, куда вынесли гроб с установленными внутри столбами, стекались местные жители. Оглядываясь из своего укрытия, я видел, что на местах остаются только редкие часовые.
  По всей видимости, сейчас должен был пройти важный для них ритуал. Сомневаюсь в том, что им удается каждый день находить такое количество жертв.
  Знать бы как темная эльфийка тут очутилась. Мог бы попросить ее спутников о помощи. Ведь не одна же она сюда пришла. Хотя если она в плену, то скорее всего, они уже мертвы. Либо не знают, как ее найти.
  Как же разрушить ядра?
  В какой-то момент все звуки смолкли. Именно этот миг выбрало озарение, чтобы осчастливить меня своим появлением. Пусть я не могу контролировать энергию и Законы далеко вне тела, но даже подобный недостаток можно использовать. Придумав план, улыбнулся тому, что появился шанс все удачно провернуть, не попавшись на глаза гноллам.
  Первым пунктом стояло незаметно пробраться в один из домов, расположенных относительно недалеко от площади. Мне требуется такой взрыв, чтобы местные не просто его услышали или увидели, а чтобы большая их часть бросилась выяснять причину. Нужное здание обнаружил в ста метрах от скопления гноллов. Не так далеко чтобы проигнорировать и не так близко, чтобы быстро вернуться обратно.
  В мыслях еще было устроить несколько взрывов поменьше, однако остановился на одном большом.
  Не знаю, какой временной промежуток у меня есть до момента принесения девушек в жертву. Может, конечно, и не в этом заключается ритуал, но то, что их не ждет ничего хорошего, я был более чем уверен. Поэтому стоит поторопиться, а не искать еще одно подходящее место.
  Вторым пунктом было размещение специальной конструкции. А именно: требовалось сделать так, чтобы когда я буду далеко отсюда, на ядра обрушилась крыша. Казалось бы, как мне этого добиться, находясь лишь на ступени Чувствующего. Но не зря же команда «Лазурные Ветви» назвали меня гением в понимании Закона Крови.
  Сформировав длинный кинжал, я выбрал одну из стен, которая вела в соседний зал. Потребовалось около десяти минут, чтобы выпилить таким образом плиту необходимой массы. Она получилась примерно метр на метр. Этого вполне должно хватить разбить оболочку ядер, особенно, если такая махина обрушится на них в один момент, да еще и с высоты.
  Хорошо, что меня не услышали, да и в эту сторону никто из этих существ не ходил.
  Отчасти это было благодаря тому, что после затишья, помогшего мне понять, как поступить, местные жители стали бить в барабаны и подвывать неизвестные мне мотивы. Думается, даже если бы я тут просто долбил стены, а не старался взрезать их потише, то все равно никто бы ничего не услышал. Настолько яростными были их завывания.
  Третьим пунктом я поднял плиту на уровень пояса. Для этого пришлось активировать Жертву. Местный камень был тяжелее того что я видел на поверхности. Ведь для моих текущих параметров не составило бы труда с легкостью переносить подобный объем породы в обычных условиях.
  Держа ее в воздухе, начал формировать сеть или, лучше сказать, кровавую паутину. Как и на памятной поляне под напором Тьмы из моих запястий полились тонкие ручейки крови. С повышением уровня понимания Закона мой контроль и область применения возросли, позволяя мне действовать более тонко.
  Из этой ценной жидкости я формировал нити и вбивал их внутрь стены и одновременно внутрь плиты, пронзая камень как обычную землю. Для верности установил также четыре подпорки, дабы успеть уйти подальше от этого чуда «инженерной» мысли. Оставалось надеяться, что это все не развалится в самый неподходящий момент.
  Суть плана была в том, что пусть я и не контролирую частицы Закона на большом расстоянии, но и то, что было мной создано на основе Закона Крови, не пропадет мгновенно. Потребуется несколько минут, пока спрессованная кровь потеряет вложенные в нее силы и установки. Только в этот момент плита рухнет и произойдет взрыв.
  Не теряя времени и не опасаясь, что меня заметят, бросился в сторону продолжающего усиливаться боя барабанов. Нужно успеть до кульминации их ритуала, чтобы быть к тому моменту как можно ближе к девушкам.
  Как оказалось, мои опасения были не напрасны, но даже так я не успевал. Пока не произойдет взрыв ничего предпринять не смогу. А уже сейчас одни из столбов был пуст. Темная эльфийка сгорала на костре, разложенном по центру площади. Рядом стоял местный правитель, выкрикивающий что-то в толпу, которая судя по синхронному ответу, полностью его поддерживала.
  Мне было больно даже смотреть в ту сторону. Хоть незнакомка была для меня никем, тем не менее допустить ее гибель было сродни тому, как самому получить удар мечом. Слишком прекрасной она была для того, чтобы умереть вот так на руинах города от рук гноллов-отступников. Да и не мог я не думать, что действуй я быстрее, то…
  Похоже, кто-то из Повелителей услышал меня или она была изначально под их защитой. Больше ничем я не могу объяснить то, что начало происходить дальше. Крики, звучавшие до этого как будто изо рта великана, настолько они сливались, начали сбиваться, путаться, а многие просто замолчали. Даже выкрики царя прекратились. Понимая важность того, что нужно быть в курсе о происходящем на площади снова выглянул из-за укрытия, готовый в любой момент спрятать или вовсе начать бежать.
  Эльфийка стояла в потоках оранжевого пламени. Они закручивались вокруг нее, образуя спираль, постепенно сужающуюся вверху, образуя по итогу своеобразный защитный кокон. Присмотревшись, не увидел ни одного ожога на ее прекрасной серебристой коже. Судя по морде самого большого гнолла, такого поворота событий он точно не ожидал. В этот момент от Ари отделился синий призрачный силуэт повторяющий форму ее тела и прыгнул в сторону Лоры. Достигнув мечницы, он проник внутрь ее, оставив после себя легкое голубоватое свечение вокруг девушки.
  Получив подобный необычный эффект Лора, до этого, казалось, пребывавшая в бессознательном состоянии не только мгновенно очнулась, но и призвала известный ей Закон Штормового Ветра, таким образом уничтожив путы, фиксирующие девушек на столбах. Ари в этот момент завалилась вниз - похоже, техника, создавшая синего призрака, забрала все ее силы. Сейчас она потеряла сознание.
  Тем временем Лора не стала останавливаться. Применив несколько простейших техник наподобие воздушных серпов, воительница приступила к созданию чего-то более мощного. Думаю, находясь в плену, они смогли договориться с эльфийкой и составить план освобождения. Так как сейчас спираль, ранее защищающая лишь беловолосую девушку, расширилась, она тоже не стояла на месте, и как только ее путы были сожжены, подбежала к гробу, заслонив от возможных атак и Ари с Лорой.
  В этот момент очень удачно прогремел взрыв. Сила наконец-таки покинула сформированные мной кровавые крепления. Я видел, как девушки насторожились, не понимая, что происходит. Ведь раньше местное население применяло лишь слабые техники, а тут странный взрыв большой мощи, создавший целое буйство энергии. Но несмотря на это, лица девушек быстро приняли сосредоточенное выражение. Они осознали, что для гноллов подобное еще большая неожиданность. Самые слабые духом уже начали бежать с площади в противоположное от взрыва направление. К сожалению, таких было меньшинство.
  Гнолл с цепью на плечах быстро взял себя в руки и начал раздавать указания, к которым остальные с готовностью прислушивались. Все же не зря он занимал место правителя. Большая часть направилась в сторону взрыва, чтобы отреагировать на новую угрозу. Вокруг остались в основном представители той десятки элитных воинов гноллов, которая провожала меня до момента, как я попал под защиту барьера. Они начали методично осыпать огненный барьер техниками на основе воздуха. Похоже, именно они были сильнейшими практиками и сопровождали своего вождя везде.
  Либо Лоре что-то мешало, либо она передумала, но из-под спирали так и не вылетело никакой атакующей техники. Я не имел больше возможности ждать. Вскоре вернутся отправленные на разведку и тогда нас просто задавят числом.

  ***

  Немного ранее.
  Ари с Лорой, прождав сутки и так и не дождавшись гвардии клана, решили последовать за ушедшим вперед, но так и не вернувшимся Гарди. Проникнув через лаз, они сразу столкнулись с гноллами, но смогли достаточно успешно отбиться от существ, которые просто не ожидали появления двух практиков в этом месте. Среди охраняющих эту пещеру не оказалось никого выше ступени Чувствующего, что даже при неблагоприятных условиях не было для них серьезной проблемой.
  - Гарди мог попасть в беду, а мы потеряли уже столько времени. Нам нужно поспешить! - Ари даже не пыталась скрыть, что переживала за их временного товарища.
  - Если он проиграл таким слабакам, то, значит, никакой не гений, - веско заявила ее спутница, которой вся эта ситуация в корне не нравилась. - Будем спешить - сами разделим подобную участь.
  Лора обходила пещеру и трупы врагов думая, как их спрятать. Вряд ли тут были все представители стаи, скорее, только часть, выделенная на охрану лаза. Ее не прельщала участь вступать в ненужные бои с неизвестными противниками, обладающими неизвестными силами. Пусть они хоть трижды слабее, но она понимала - их могут завалить числом. Ведь никто из вступивших в бой даже не подумал сбежать.
  - Ты предлагаешь бросить его и вернуться назад, поджав хвост? - сердитый взгляд буравил спину воительницы.
  - Нет, - оглянувшись, параллельно тяжко вздыхая, Лора решила поддержать Ари. Слишком решительна та была настроена и если даже в целях ее безопасности они сейчас не отправятся искать Гарди, то она не простит ей этого поступка. - Но не стоит спешить. Мы будем продвигаться медленно, а заметив опасность, тут же отступим. Тем более, хвосты как раз у наших противников, - иронично подметила она, - так что мы ничего поджимать не будем. Согласна?
  - Хорошо, - все еще сердито смотря на неспешность Лоры, произнесла Ари. - Но и медлить нельзя.
  Не прошло много времени как они встретили нескольких гноллов. Попытавшись взять их живыми, дабы получить ответы на имеющиеся вопросы, девушки не рассчитали своих сил. Один гнолл сбежал, что было неожиданностью, так как в предыдущем столкновении они не делали даже попыток подобного, атакуя агрессивно и не заботясь о собственных ранениях. Это и сыграло с воительницами плохую шутку.
  Отступить они также не успели. Их окружили еще до того, как обе девушки успели преодолеть хотя бы половину расстояния до лаза. В итоге воительниц задавили числом, как того и опасалась Лора. При этом по неизвестным причинам противники даже ценой своих жизней старались не повредить девушкам. Поэтому Лора даже будучи телохранителем, не стала жертвовать собой, дабы Ари успела убежать. Она решила подождать более удобного момента, чтобы подороже продать свою жизнь. Ведь артефакты, запечатанные в ее теле и предназначенные для таких ситуаций, можно было использовать лишь один раз. Дальнейшая судьба самой девушки ее не волновала, но после она точно не сможет гарантировать безопасность своей подопечной и это заставляло ее медлить.
  Их вырубили примитивным ударом по голове.
  Очнулись Ари и Лора уже в каком-то древнем помещении, заваленном мусором. Во всяком случае, для них это был мусор, а так это были шкуры зверей, части доспехов и другие бытовые мелочи, использующиеся в походах. Например, несколько помятых котелков стояло около одной из стен.
  Первым неприятным сюрпризом оказалось, что за время пока они были, без сознания их раздели. Лишив не только артефактов, но и всей одежды без исключения. Второе - веревки, что сковывали их, были непростые, они блокировали внешнее управление энергией и Законами. Правда, скорее, все же не блокировали в полной мере, а создавали очень большое количество помех. Применить техники либо Законы можно, однако шанс пострадать самим выше, чем нанести вред кому-то еще. Так что такое открытие было малоприятным для обеих девушек.
  В помещении, кроме них также присутствовала темная эльфийка. Принадлежность к расе была понятна по внешнему виду. Она тоже была обнаженной и также скованной, тем не менее держалась остроухая по-королевски достойно, как будто и не находится в плену у грязных гноллов. Заметив взгляд подруг по несчастью, она решила пообщаться:
  - Приветствую. Меня зовут Лия из рода Серебряных Алмазов. Не ожидала тут увидеть человеческих представителей, - слова лились спокойным ручьем, создавая ощущение аудиенции. Ответить девушки решили в той же манере.
  - Приветствую. Меня зовут Лорианна Овл, младший род клана Стальные Шипы. Хочу представить вам мою госпожу Арианну Блессед, - кивок в сторону Ари. Конечно, по этикету младший род должен был поклоном и взмахом руки направить внимание в сторону госпожи, однако в имеющихся обстоятельствах кроме кивка других возможностей проявить этикет не было. - Она представитель старшего рода клана Стальных Шипов.
  - Буду рада вашей временной компании в этом неприятном месте, - вместо кивка эльфийка использовала мимику лица с небольшим прикрытием век, показывая благосклонное отношение к ним.
  - Возможно, вам известно, где мы находимся, и как нас могут разъединить? - Лоре не очень понравилось словосочетание «временной компании» и она решила выяснить подробности как можно раньше. Ей не было известно, как скоро гноллы могут прийти сюда, и что они намереваются сделать.
  - Вы не знаете, где находитесь? - левая бровь темной эльфийки слегка приподнялась, что можно было трактовать как сильное удивление.
  - Мы оказались тут, не планируя этого, - мечнице пока что рассказывать большего не хотелось.
  Еще неизвестно как стоит относиться к новой знакомой - она может как и оказаться союзником, так и врагом, который с готовностью подставит их жизни, чтобы спасти свою.
  - Ясно, - слегка вздохнула Лия, посмотрев на своих «коллег» по несчастью. - В таком случае скрасим ожидания рассказом.
  - Будем вам признательны, - вновь взяла слово Лора, так как Ари пока не спешила вмешиваться в разговор, погрузившись больше в свои мысли.
  - Местные подземелья у нас зовутся Зараженным Наследием. Попасть сюда можно через порталы, открывающиеся несколько раз в год, таким же путем уйти. Чаще нельзя по причине крупных аномалий, перекрывающих порталы, - стала довольно подробно объяснять темная эльфийка. - В моем роду принято посылать команду из десяти членов семьи в эти места в качестве тренировки. Территория пещер обширна тут находится минимум три поселения гноллов, также можно встретить представителей троллей и дварфов. Которые так же, как мы посылают сюда практиков на тренировку. Предвосхищая ваш вопрос, порталы не пропускают практиков средних этапов внутрь - максимальная ступень Понимающий находящийся на пиковой стадии как я.
  Образовалась небольшая пауза. В разговор решила вступить Ари.
  - С чем связано название «Зараженное Наследие»?
  - По тому, что мне известно… - задумалась Лия, по всей видимости, подбирая слова, чтобы не вдаваться в слишком уж специфические знания. - Это территория принадлежала раньше человеческой расе. Однако из-за катаклизма она была погребена под землю и даже тут весь периметр достаточно большой территории окружили аномалии, связавшие самые разные точки мира. Записей о том, что тут бывают люди после катаклизма, мне не попадалось. Из-за аномалий и поселившихся тут изгнанных гноллов это место зовется Зараженным, а Наследие по причине того, что в некоторых местах еще сохранились участки с работающими массивами и живыми Духами Хранителями, с которыми можно заключить контракт на получение наследия, перед этим, пройдя выдаваемое ими испытание. Частая практика посылать сюда молодых культиваторов, но нужно быть минимум гением, чтобы не погибнуть и достичь цели. Уровень местных практиков в свое время был действительно высок. Не в обиду вам, но сейчас люди в среднем стали намного слабее. Если судить по нашим записям, разумеется, - поспешила добавить эльфийка под конец.
  - Интересная история, - благодарно улыбнулась Ари. - . Выходит, вы попались в ловушку и были пленены.
  - В целом так и было. Можно приплюсовать еще одного предателя решившего мне отомстить и все встанет на свои места, - их новая знакомая говорила так спокойно об этом, что, казалось, речь идет о погоде или просто о том, что происходит каждый день.
  - Разве вас не будут искать? - решив перевести тему, Ари вернулась к тому как они могут выбраться или кто их может спасти.
  - Территория как рода, так и клана находится слишком далеко от этого места и силой пробиться не получиться. Просить же помощи у вас людей никто не станет. Все же мы ходим в подземелья добровольно и от несчастного случая никто не застрахован. А вот с вами интереснее, если вас решат спасти, то шансы у практиков средних ступеней пробиться сюда есть. Наверное, подобное могу лишь предполагать. Но нам это не поможет. Судя по состоянию вашей одежды, которую снимают уже в этом помещении, вы давно в подземелье и помощи с этой стороны ждать не приходится.
  - Мы рассчитываем на гвардию клана, однако точных сроков у нас нет.
  - Тогда все это неважно, ведь сегодня вечером будет проведен ритуал жертвоприношения, во время которого нас убьют, - спокойно улыбнулась Лия, будто смирившись с подобной участью.
  - И мы не будем сопротивляться?! - слегка возмущенно посмотрела на нее Ари. Уж она точно не собиралась сдаваться, тем более, рядом была Лора.
  - Отчего же? Я не собираюсь умирать пленницей и преподнесу им массу сюрпризов, но выжить вряд ли смогу, - поморщилась при этих словах эльфийка, уже перестав скрывать свои эмоции от девушек. - . Был бы среди нас тот, кто успешно прошел испытание одной из защищенных зон, тогда шансы скрыться были бы, а так, без артефактов и под прицелом всего племени шансов нет. Даже с учетом того что самые элитные бойцы будут отдыхать после битвы с моими соплеменниками, остальных на нас хватит как бы я ни гордилась собой и своим талантом.
  Наступила долгая пауза, проходящая в тишине. Каждый думал о своем. Лора анализировала ситуацию и понимала, что как и эльфийка точно не хочет просто умирать, становясь жертвой местной религии. Вот только зря Лия считает, что они намного слабее нее и значит, вообще ни на что не способны.
  - Предлагаю подумать, каким способом мы вместе сможем доставить собакам-переросткам больше всего проблем, - предложила Лора, спустя десять минут размышлений.
  Предложение объединиться эльфийка приняла благосклонно, все-таки она видела, благодаря способности рода, потенциал девушек находящихся перед ней и слабыми практиками они точно не могут являться, но говорить об этом она им не собиралась. Пусть лучше злятся, злость, возможно, позволит унести за собой больше жизней этих тварей.

  Глава 94

  Активировав Жертву и Гибкость, кинулся в бой. Кровавый и деревянный кастеты сформировал заранее, еще скрываясь за укрытием. Моей первой целью стал высокий рыжеволосый, но в то же время уже с клочками седых волос гнолл. Я был бы рад напасть на местного царя, но он стоял слишком далеко от меня.
  Противник, не ожидая подобного коварного нападения, не смог ничего противопоставить и «добровольно» расстался с головой. Удар кастетом находящимся в рубящей форме да под двумя техниками усиления не оставил ему ни одного шанса.
  Следующий гнолл успел понять, что происходит и смог меня неприятно удивить. Вокруг его тела сформировался воздушный щит. Тут бы мне применить печать Импульса, чтобы разрушить структуру этой техники, да вот беда, я не успел сделать заготовки, а времени на формирование печати с самого начала самому не было.
  Меня спасло то, что его барьер, как и их атакующие техники, был плохого качества. Как результат - он заблокировал удар правой руки, но уже не справился с выпадом левой. Деревянный кастет прошил голову противника как копье.
  Вступая в схватку с третьим, начал чувствовать как кровь убитых мной противников, которая находилась на расстоянии метра от меня, неожиданно легко откликается. Вернее сказать, зовет воспользоваться ею, вплести в нее нити энергии, подчинить себе, захватить. Множество мыслей пронеслось в мгновение ока, но шел бой. Поэтому отдался на волю инстинктам.
  Враг, стоящий передо мной, успел подготовиться получше. У него в отличие от одного из предыдущих не было воздушного щита. Зато он достаточно умело орудовал двумя костяными мечами, полагаясь всецело на них. Хоть его техники были ужасны по своему исполнению и затратам энергии, тем не менее этот гнолл являлся практиком ступени Понимающего. Так что мне приходилось нелегко и постепенно он начал меня теснить.
  Именно в этот момент я наконец-таки потянулся волей и Законом Крови к телам убитых ранее гноллов.
  Две кровавые стрелы, еще не до конца сформировавшиеся, вылетели из их тел, врезавшись в грудь и руку противника. От подобного он на мгновение замер. Этого оказалось достаточно, чтобы нанести точный удар в ногу и ударить наотмашь заваливающегося противника, срезая ему голову снизу вверх. По сути, он сам упал на лезвие.
  Ища взглядом новую жертву, был вынужден припасть к земле, выставляя перед собой левую руку в качестве щита.
  Лора наконец-таки закончила формирование своей техники. За пределы огненной спирали вырвались воздушные кольца. Это были не просто диски из воздуха. Нет! Полноценные кольца, сразу атакующие со всех сторон. Многие гноллы поплатились за свою неспешность жизнью. Я сам смог уклониться только благодаря взвывшей об опасности интуиции.
  Однако долго подобное подавление противника не продержалось. Видимо, посчитав потери критичными и, чтобы не допустить их увеличения, в дело вступил предводитель Гноллов.
  Он и раньше активно применял техники, но ничего экстраординарного для местного населения не показывал. Сейчас же цепь, обвивающая его шею и переходящая в наплечники, засияла золотым свечением. Постепенно яркость возрастала, становилось больно смотреть в ту сторону.
  Чувствуя угрозу, сестра Люра сделала этого гнолла основной целью, атакуя техникой с максимальной пробивной силой из ее арсенала - Воздушной стрелой.
  По причине слепящего света я не видел, сумела ли она нанести своей техникой хоть какой-то урон, и поэтому на всякий случай присоединился к атаке, выпустив в его сторону Древесный Дротик.
  Свечение резко стало менее ярким. Мне хотелось верить, что это наша заслуга. Однако через мгновение я осознал, это не так. Еще через пару секунд, выпустив еще один Древесный Дротик в случайного гнолла, убедился в этом.
  Моя атака не нанесла ровным счетом никакого вреда. Не считать ведь за таковой приостановку движения на пару секунд. Все гноллы в зоне видимости теперь были облачены в странные доспехи. Их защита состояла из множества золотистых призрачных цепей. Дротик врезался в одну из таких - в результате место удара засияло чуть ярче, и атака была развеяна.
  Регалии правителя тут не просто символ, как можно было подумать сначала. Они являются мощным артефактом. Конечно, я больше ожидал увидеть персональный усилитель, а не массовый.
  Было неожиданно. Расклад битвы снова кардинально поменялся.
  Девушки все так же сидели за огненной спиралью и явно ориентировались только на свои чувства практиков. Меня они пока не обнаружили. Либо очень злы за то, что не вернулся к ним - от них можно было ожидать и такого. Ведь пролетающую буквально в сантиметре от лица Воздушную Стрелу по-другому сложно объяснить.
  Нужно как-то сообщить им о безопасном участке города. Единственный шанс выжить - это отступить туда, другого выхода нет.
  Попытки докричаться до них ни к чему не привели. Я только привлек к себе дополнительное внимание гноллов. Приходилось отбиваться уже от нескольких противников. В такой ситуации отсутствовали шансы на скоротечную расправу, как было с первыми гноллами. Они перестали недооценивать меня и были злы из-за смертей своих сородичей.
  Вспоминая однажды преодоленный мной огненный барьер, не хотелось снова повторять такое же деяние, но другого выхода не видел. Проскользнув между ног преграждающего мне путь гнолла, сделал переворот, в последний момент разминувшись с его мечом, выбившим искры из каменной поверхности площади.
  Оставив помехи позади, побежал прямо на барьер, формируя из крови небольшой защитный слой на протезе. Дерево может сильно пострадать от огня, а моя регенерация лучше справляется с повреждением моей родной плоти, чем с ним. Выбор, что защищать, дабы поменьше потерять в боевых качествах был очевиден.
  Решение и так было спорным, так еще находящиеся за барьером девушки не хотели допустить проникновения. Новая воздушная стрела была напитана огромным запасом энергии и попади она, долго бы мне не прожить. Никакая регенерация не спасет от взрыва внутри тела, разворотит на кусочки на раз.
  Удача оказалась на моей стороне, позволив увернуться всего лишь ценой срезанных волос. Вот Гноллу позади меня повезло меньше. Он явно хотел схватить меня, чтобы его напарник добил такую расторопную цель.
  Снаряд вошел гноллу точно в грудную клетку. Из его глотки вырвался предсмертный хрип, видимо, было задето сердце. А в следующую секунду произошел взрыв.
  Мне была четко видна эта сцена. Ведь уклоняясь от стрелы, я развернулся, и некоторое время двигался спиной вперед. Данная неудобная позиция позволила мне вовремя подпрыгнуть и, используя ударную волну, швырнуть себя в сторону барьера с еще большим ускорением.
  Скорости хватило на преодоление огненного заслона, но без последствий не обошлось. Волосы горели, одежда дымилась, кожа местами практически обуглилась, однако глаза уцелели, а значит, основные боевые возможности я не утратил.
  Упав под ноги держащимся вместе обнаженным девушкам, я бы в любом случае не успел уклониться от техники, запущенной в упор. Благо меня узнали, и проверять это на практике не пришлось.
  - Стой! Это друг! - Ари вовремя остановила направляющую в мою сторону руку эльфийку.
  - Ты?! - Лора была удивлена и явно не меньше темной эльфийки хотела запустить в меня убойной техникой. Сдержаться ей было куда сложнее.
  - Я знаю безопасное место, где можно укрыться! Нужно двигаться туда! - начал спешно говорить из лежачего положения, постепенно поднимаясь на ноги.
  Даже несмотря на боль, которую заглушил, это было сделать непросто, слишком много повреждений кожи. Организм неосознанно пытается снизить мою подвижность, уменьшить количество перемещений и прекратить деформацию себя.
  Кричать не боялся. Вряд ли гноллы понимают нашу речь, к тому же огненный спиральный барьер издавал много шума.
  Тем временем Ари схватила Лору и что-то прокричала ей на ухо. Дернув плечом, девушка с неприязнью посмотрела на меня и кивнула подруге.
  - Бегом. Сейчас развеем барьер. Беги вперед. Мы за тобой, - рублеными фразами Лора отдавала распоряжения.
  Не стал возражать. Просто кивнул. Отношения можно будет выяснить и в более спокойной обстановке. Мне главное - вывести своих знакомых из этой опасной ситуации.
  Призрачные доспехи от своего лидера получили только те, кто был на площади - это около пятнадцати особей. Те, кто возвращался от места взрыва на шум битвы, были менее опасны. Они старались держаться подальше, хотя подобное трусливое поведение явно «расстраивало» их лидера. Он рычал и размахивал руками, указывая в нашу сторону.
  Наблюдать за всем этим представлением времени не было. На пути к спасению стояло трое практиков. Одного смог откинуть в сторону сильным ударом ноги.
  Видя какой эффект оказывают атакующие техники на закованных в призрачные доспехи гноллов даже не стал пытаться убить его. Основной задачей стало убрать его с пути.
  В итоге ценой очередного ожога (его получил во время удара - призрачные цепи брони гнолла жгли не хуже раскаленного железа при касании) на ноге мне это удалось. Двое других последовали за товарищем. Их оттолкнуло порывом ветра, явно поработала Лора. Видел, как эльфийка использовала огненную технику, но это не причинило гноллу никакого вреда.
  Очень сильным артефактом владеют местные жители. Я бы не отказался от похожей призрачной брони, пусть ее внешний вид мне не нравится.
  Добрались до защитного купола намного легче и быстрее чем ожидал.
  Продвигались тем же маршрутом, как и при моем первом проникновении. Удача и сейчас благоволила мне.
  Склянки с кровью ползуна остались на месте. Либо они были неприглядны гноллам, либо по какой-нибудь другой причине. Тем не менее находясь на открытом месте их все равно никто не забрал. Благо, что еще завязки, соединяющие три склянки между собой, оказались целы. Потребовалось одно движение и ценнейшие ресурсы для моего дальнейшего развития снова со мной.
  Следующим действием бросил кровь Ползуна на светлую сторону города. Специальный сосуд не должны разбиться от подобного варварского обращения. Остановился, не переступая черту барьера, пропуская девушек вперед.
  Лора и темная эльфийка немного замедлились, не решаясь бросаться без оглядки вперед, но Ари, демонстрируя доверие к моим словам, не стала снижать скорости и легко прошла через барьер. Ничего не произошло, и ее примеру последовали остальные девушки.
  Мне еще потребовалось заблокировать пару воздушных серпов, которые отгоняли меня от последнего шага, а потом тоже удалось переступить через барьер. Сразу стало спокойно и лицо озарила предвкушающая улыбка. Вот сейчас защитные массивы сообразят, что происходит и враги будут обращены в пепел.
  Прошла секунда-другая, но этого не произошло. Тут я и вспомнил слова Хранителя о том, что в случае штурма барьер не продержится и нескольких минут.
  - Энергии нет… - из меня вырвались эти слова, хорошо, что произнес их шепотом. - Бегом, двигаемся дальше!
  - Ты же сказал тут безопасно, - Лора не преминул в язвительной манере высказать мне свое недовольство.
  Эх, в другой бы ситуации я многое ей мог сказать, несмотря на ее ступень. Как-то слишком большое количество придирок в мой адрес слышно от нее вместо благодарности за спасение.
  - Не все так просто, - все, что мог ответить в данный момент.
  Темная эльфийка вместе с Ари хранили молчание.
  Как только мы скрылись из прямой видимости, судя по звукам, гноллы прекратили использовать техники, проверяя защитный барьер на прочность.
  - Хранитель, - обратился к главному духу этого места. - Отведи нас в комнаты для гостей.
  - Уже безопасно? - осторожно спросила Ари, с интересом смотря за моими действиями.
  - Да, сейчас мы все в безопасности, - уверенно заявил я, невольно окидывая взглядом девушек.
  Ну что сказать - красавицы! Любая девушка, идущая путем Возвышения, будет обладать идеальной фигурой, а тут еще и сразу три, что отвести взгляд было бы просто преступлением.
  - Тогда немедленно отвернись! Хватит глазеть! - угрожающе произнесла Лора.
  Ари залилась румянцем. Лора, по моему мнению, покраснела больше от гнева. А вот эльфийка не испытывала никакого стеснения, во всяком случае внешне. Но тут, возможно, мне просто сложно определить это по ее нестандартной коже.
  - Прошу за мной, - появившись, хранитель не стал представляться, что-либо объяснять, а просто повел нас по местным коридорам. Остановившись перед неприметной дверью, он все же решил немного прокомментировать: - Комнаты для гостей. Ваш статус не определен, поэтому одна комната на всех.
  - На всех? - прикрывая грудь и другие притягивающие взгляд места, Лора произнесла это явно с намеком на меня.
  - Статус этого молодого господина подтвержден. У него будут отдельные покои, - взгляды всех скрестились на мне, но следующие слова отложили расспрос на более позднее время. - Одежда внутри.
  Девушки прошли внутрь. Лора еще и хлопнула дверь с недвусмысленным намеком, чтобы я не шел за ними.
  - Энергии осталось совсем мало. Если гноллы не решатся напасть, тогда будет еще около месяца иллюзорной защиты, - слова главного хранителя города не воодушевляли.
  - В случае прорыва вы успеете нас предупредить?
  - Да, - уверенно ответил дух.
  Успокоенный этой мыслью последовал в выделенную мне комнату, но там надолго не задержался. Мне нужно было начать процесс закалки кровью Ползуна как можно скорее. Ведь я не знаю, сколько времени займут три этапа данной процедуры. Перед этим все же стоит поговорить с девушками и предупредить их о призрачности нашей безопасности.

  Глава 95

  Постучавшись в комнату, выделенную для девушек и подождав, когда оттуда выглянет Лора, произнес.
  - Нужно поговорить, - меня окинули странным взглядом в итоге, разрешив зайти.
  - Проходи.
  Разместившись на одном из стульев, стоящих вокруг длинного стола, посмотрел на лица присутствующих. Они случайно или целенаправленно расположились на противоположной стороне.
  Ари строила уверенное лицо, но румянец, несмотря на то, что они были в одежде так ее и не покинул.
  Одежда на всех была тренировочная, серого цвета. Хранитель не стал раскошеливаться на них и тратить энергию на восстановление более модных моделей.
  Лора смотрела не очень дружелюбно и явно хотела получить ответы на свои вопросы. Темная эльфийка, чье имя до сих пор не знал, сохраняла аристократическое спокойствие.
  - Рассказывай, - пауза долго не сохранилась, мечница была не настроена ждать.
  - Я знаком не со всеми, поэтому представлюсь. Меня зовут Гарди. Как можно обращаться к вам? - спросил, глядя на незнакомку.
  - Обращайся ко мне госпожа Лия, я из рода «Серебряных алмазов», - не услышав в моих словах намека на принадлежность к знати, она состроила более скучающее выражение лица.
  - Хорошо, Лия, - полностью проигнорировав ее слова про «госпожу» продолжил беседу. - Начнем с того как я встретился с гноллами. Преодолев лаз, увидел следы неизвестных мне существ и решил разведать больший участок…
  Мой рассказ не затянулся, тем не менее пришлось отвечать на кучу вопросов Лоры про то, почему именно я проходил испытание и нельзя ли им тоже его пройти. Один раз даже пришлось обратиться к Хранителю за разъяснениями. Но все имеет свой конец. Теперь настала их очередь отвечать, тут возник ряд нюансов - они не хотели делиться информацией.
  - С какой стати нам тебе о чем-то рассказывать? - веско заявила Лора.
  - Я же вам рассказал свою часть, почему бы не отплатить мне тем же? - предыдущая куча вопросов от нее уже подточили мое спокойствие, а подобное заявление чуть не вывело из себя.
  - Это было твое решение. Не стоит думать, что всегда все идет так, как ты хочешь, и что одна единица информации меняется на другую по такой же цене, - кажется, Лия решила отыграться за мое панибратское отношение к ней.
  - Вы понимаете, что если мы не придумаем план действий, то будет намного труднее выбраться из этой ситуации? - для себя решил, что все, что мог сделать - сделал. Если и сейчас получу отказ, то просить их точно ни о чем не буду.
  - Чем нам может помочь практик, находящийся лишь на средней стадии ступени Чувствующего?
  - Не стоит… - хотел возразить ее неосмотрительности и короткой памяти, но следующие слова убили во мне это желание.
  - К тому же являющийся бездарностью, имеющий один из самых низких потенциалов, который я видела за свою жизнь.
  - Что?! - до этого при высказываниях Лоры и Лии, Ари пыталась им что-то сказать, но после этих слов она, как и Лора уставилась максимально непонимающим взглядом на свою новую подругу.
  Кажется, предположив, что они тоже являются аристократами, не сильно ошибусь. Слишком она хорошего о них мнения в отличие от меня или все действительно в том на какой ступени Возвышения кто находится.
  Давно мой Бергис никто не видел. Хотя он начал восстанавливаться в физическом мире и проявляться на протезе, но скрытый бинтами оставался незаметен для окружающих.
  Тем временем Эльфийка продолжила и пояснила, из-за чего она сделала подобные выводы.
  - Одна из способностей нашего клана - это видеть потенциал, даже когда практик не выставляет его напоказ как ваш знакомый, кивок в сторону моего протеза, обмотанного бинтами. - У него всего лишь два предмета на печати. Не знаю, какими артефактами он пользовался все это время, и кто их ему дал, но сам по себе, он ни на что не способный отброс, - пренебрежительно бросила она
  Вытерпеть подобного уже не смог. Вступать в бой и вбивать произнесенные оскорбления в ее прекрасное лицо, конечно, не стал, не для этого их спасал, однако находиться в одном помещении больше был не намерен.
  Резко поднявшись, что вызвало падение стула, направился в сторону двери. Почти выйдя, остановился и обернувшись произнес:
  - Это место безопасно будет не больше месяца. Постарайтесь быть готовыми к бою.
  Не дожидаясь их ответа, удалился из помещения, направившись к месту, предназначенному для медитации. Предстояла большая работа по закалке кровью Ползуна.
  Надеюсь, Гноллы не решатся на штурм и после усиления мы сможем добраться до вспомогательных массивов, для того чтобы продлить работу защитного периметра. А там уж будь что будет.

  ***

  Кроме крови Ползуна для ритуала требовалась еще энергия. Вопрос решился просьбой к Духу Хранителю о предоставлении нескольких ядер зверей.
  Так как мое тело недавно уже прошло через закалку, полезность новой будет не столь эффективна, как того хотелось бы. Тем не менее обсудив с Элианной и немного изменив ритуал, пришли к выводу, что это стоит того и, несомненно, все еще будет очень полезно для меня.
  В новой версии мне не требуется укреплять физическое тело, главной задачей становится перенос крови в духовный мир. Так как помощника в текущих реалиях мне не найти, то часть крови, а точнее, половина от нее пойдет на формирование временной оболочки для Элианны.
  Это не будет ее настоящим вместилищем или даже клоном. Скорее, через меня, используя эту ценную жидкость, она создаст куклу с четко заданными инструкциями.
  На вопрос, а почему она скрывалась до этого и решилась показаться сейчас, получил такой ответ:
  - Через твое восприятие я поняла, что стены кельи сделаны из очень редкого минерала под названием Артекар или как среди простого народа его называли Непреодолимый Хрусталь. Он очень хрупкий, при этом обладает свойством сдерживать и экранировать энергию для мира вне этой комнаты. Не только обычную, но и духовную. А раз так, то внутри подобного места шанс, что меня обнаружат, невероятно мал. Стоит рискнуть. Ну что ты хмуришься…
  Дальше пошел обычный ее треп, и я постарался вернуть все в рабочее русло, начав уточнять о нюансах обновленного ритуала.
  Получалась спорная картина. Все дело в том, что оставшиеся полтора литра крови мне потребуется провести через свои глаза, а если точнее через правый глаз. И велика вероятность в случае провала его лишиться. Именно поэтому выбрал правый, а то с левой стороны тела хватит потерь.
  Конечно, можно было использовать оба сразу, тогда бы возросла скорость ритуала, но все-таки допускать вероятность полностью лишиться зрения никак не хотелось. Остаться вдруг слепым означало снизить свою боеспособность до минимума, что в подобных условиях смерти подобно.
  Почему именно глаза? Все дело в том, что, как оказалось, именно они являлись входом в духовный мир большинства разумных созданий. Все это, по словам Элианны, не доверять которой причин пока что не было. К сожалению, книг на эту тему мне не доводилось читать, так что единственным источником информации оставалась моя наставница.
  Сотворение кровавой куклы я не видел, хоть и наблюдал все своими глазами. Как бы это странно ни звучало, но все было именно так. Наставница на несколько секунд после моего согласия взяла меня под контроль. Даже сам процесс применения техники не смог увидеть или почувствовать, так как в этот момент оставался полностью безучастным.
  Казалось, она просто посмотрела на кровь, и все. С той тоже ничего видимого не случилась - как находилась в открытом сосуде так там и осталась.
  Кукла сформируется позже, когда это потребуется, наставница же ее просто подготовила к этому этапу. Сейчас мне предстояло успокоиться, максимально уменьшить скорость впитывания энергии и почувствовать свои глаза по-новому. Необходимо было прочувствовать все каналы, идущие к глазам, мельчайшие особенности энергетической системы, чтобы уменьшить риск навредить себе.
  Сев в позу для медитации и скрестив ноги, начал первый этап.
  Усмирить гнев, до сих пор бушующий внутри меня, удалось далеко не сразу. Все благодаря темной эльфийке. Прошло несколько часов и лишь тогда я смог начать ненавязчиво концентрировать внимание на глазах.
  Это было странно, я видел свои глаза внутренним зрением, наблюдал все физические процессы, протекающие в них. Но мне требовалось заглянуть глубже.
  Не знаю, сколько прошло времени - находясь в глубокой медитации этот параметр сложно оценить. Однако наступил момент, когда я разглядел красную точку по центру глаза, непонятно почему до этого момента ее не видел.
  Сейчас это было неважно. Приближая ее в своем воображении, я постепенно начал углубляться внутрь красного шара. Интуиция подсказывала, все идет как надо, поэтому не стал сопротивляться, когда в один миг до этого такой неощутимый шар начал сжиматься вокруг меня.
  Казалось, вот-вот и меня раздавит, настолько я сконцентрировался, что стал олицетворять то, что вижу внутренним зрением как внешний мир, а мое тело - это всего лишь точка, наблюдающая за всем процессом непосредственно из первых рядов.
  В итоге пространство схлопнулось, а я очутился в своем духовном мире.
  - Поздравляю! Ты впервые попал сюда не через Бергис, - рядом стояла Элианна, хлопая в ладоши. - Теперь можешь считать себя еще на чуточку уникальнее, ведь мало кто знает, а тем более пользуется таким способом.
  - Но зачем все это? - я был сильно дезориентирован таким способ перемещения, поэтому из головы вылетела часть объяснений данных ранее.
  Все-таки через Бергис переход в мир души происходил намного проще. Легче.
  - Я же уже говорила. Только так ты сможешь что-нибудь сюда переместить. Бергис - это врата, которые не имеют всех возможностей, доступных практикам. Проникнув сюда таким способом и начав тренироваться, ты как минимум на пятьдесят процентов увеличишь эффективность в сравнении с тем, что произойдет при стандартном для тебя способе попадания в свой духовный мир.
  - Тогда почему ты раньше мне не рассказала о подобном? - недовольно посмотрел я на нее.
  - Ты был не готов, - покачала она головой. - Просто не справился бы и все. Лишь когда поглотил Кровь Императора, тебе стал доступен этот метод. Если бы такого не случилось, первые этапы закалки кровью Ползуна как раз должны были приблизить тебя к нужному состоянию. Потребовалось бы гораздо больше, чем пара дней, но ты все равно бы справился. Я уверена.
  На последних словах девушка вытянула руку в мою сторону и показала большой палец, олицетворяя этим, насколько сильно она в меня верит. Мне не оставалось ничего, кроме как, вздохнуть и продолжить разговор.
  - Что дальше? - выдохнув, спросил я.
  - Теперь начинается самая важная часть, - наставница стала серьезной, убрав из своего внешнего вида все намеки на игривость и веселость. - Нужно провести тот же самый процесс только теперь остановиться за миг до перехода. Потом концентрироваться на выбранном тобой правом глазе, расширяя проход, а в левом полностью прекратить. Как только добьешься подобного, активируется кукла и поможет тебе, начав процесс передачи.
  - Выходит что-то наподобие телепортации?
  - Если описывать процесс примитивно, то да, - немного подумав, подтвердила Элианна.
  - Погоди, пара дней?! - до меня только сейчас дошло то, что она сказала ранее.
  - Не думал же ты, что все так просто, - улыбнулась девушка. - Раскрою уже рассказанный секрет, подобный способ действительно мало кто использует, потому что это сложно, действительно, сложно. Даже практики пика средних ступеней не всегда могут его применить, а ведь без этого не перейдешь на высшие.
  - Ты знаешь о высших ступенях?
  Вопрос задал скорее из любопытства, все-таки я еще даже до средних не дошел. Но в нашем мире ходили только легенды о тех, кто покорил преграду пика средних ступеней. Ими восхищались все, и стать одним из них означало и себя занести в легенды. Кто бы не хотел подобного?
  - Конечно… - как и следовало ожидать, Элианна снова стала мило улыбаться и молчать.
  Видимо, эти знания тоже под запретом и пока мне недоступны. Уже то, что она это подтвердила, многого стоило.
  - Стоп, я понял. Вернемся к ритуалу.
  Разместившись на красной траве около дома начал концентрироваться, повторяя все, что делал в реальном мире. Сейчас это оказалось намного проще, а вот удержаться и не вылететь из духовного мира - было уже новой задачей.
  Теперь я как будто одновременно находился в двух местах. В реальном мире даже открылись глаза, и видел как часть крови Ползуна, предназначенная для куклы, сформировалась в небольшое гуманоидное существо и производит какие-то манипуляции над оставшейся кровью, склонившись над моей головой.
  Удерживать подобное состояние было тяжело, но требовалось добиться большего. Отрешившись от левого глаза, сконцентрировался на правом. Постепенно удалось увеличить красную область внутри глаза, и она даже вышла за его пределы.
  В этот момент марионетка наставницы лопнула. Надеюсь, она выполнила свою часть, а не неожиданно сломалась.
  Через миг в правый глаз ударил несильный, но настойчивый поток жидкости. Она собралась около зрачка в месте, где я смог максимально вывести красную область за пределы физического тела.
  Кровь постепенно проникала внутрь меня, я ощущал это, но не чувствовал увеличения количества крови в теле или повреждении глаза. Наоборот, мне стало намного легче поддерживать канал связи с духовным миром.

  Глава 96

  Поток, давящий на глаз, стал постепенно ослабевать. Хоть я и не знал, сколько прошло времени с начала этого ритуала, но, похоже, процесс передачи завершался. Подобное позволило уменьшить концентрацию на этом действии, мне еще не хватало навыков управлять им в фоновом режиме, но все же я снова начал видеть, что происходит вокруг меня. Что не могло не радовать.
  В духовном мире я сидел в луже крови. А Элианна ободряюще показывала, что довольна мной и говорила, что процесс подходит к концу - основная закалка уже произведена, пока я держал канал.
  Это радовало. Однако когда я переместился сознанием к своему физическому телу, положительные чувства покинули меня. Мне начали слышаться звуки боя, даже через местные стены способные экранировать даже от близкого удара колокола, сохраняя в комнате первозданную тишину.
  Попытался ускорить процесс проведения ритуала, но это ни к чему не привело. Требовалось все делать постепенно, видимо, нельзя было нарушить ход ритуала сейчас. Я терпел, начиная постепенно терять концентрацию.
  И в какой-то момент, пробив двери, перед моими глазами пролетело тело Ари, ударившись о стену. Что я не увидел, так как не мог управлять сейчас телом, но почувствовал. А в проходе увидел девушек, сражающихся с гноллами, окутанными сияющими доспехами из цепей.
  Концентрация, начавшая уже трещать по швам, в этот момент разорвалась, и время застыло. А меня перекинуло в духовный мир, к серьезно настроенной Элианне.

  ***

  - Леард, поведай еще раз, почему мне пришлось прервать малую медитацию и разбираться в том, что является твоей миссией? - моложавый мужчина стоял рядом с пожилым и визуально физически более крепким воином, но при этом сразу становилось понятно кто из них главный.
  - Младший просит простить его, уважаемый Пронзающий. Нам требуется ваша помощь, так как наследница Арианна пропала в этом месте и мы предполагаем, это произошло вследствие пространственной аномалии, - пожилой практик склонился в поклоне слабого к сильному.
  - Что же стало с твоим сыном, ведь он подавал большие надежды в понимании Закона Пространства, - не глядя на старика, прозванный Пронзающим уже начал исследование окружающей территории.
  Делал он своими методами, которые вызывали у пожилого практика лишь благоговение. На такое просящий о помощи был неспособен, хоть и был сильнее многих.
  - Его уровень понимания пока не превысил четвертого уровня, - старик продолжал говорить не разгибаясь.
  - Жаль, очень жаль. Скоро он выйдет из необходимого возраста и тогда мое обещание будет аннулировано. Достигнуть пятого уровня Закона после тридцати - это уже не будет считаться достижением.
  - Я понимаю, мастер, - еще ниже, хотя, казалось, это и невозможно, склонился старик.
  - Аномалия, действительно, есть, - после минутного молчания заговорил Пронзающий. - Также есть портал, но он исчерпал заложенную в нем энергию. Теперь открыть его будет возможно не раньше, чем через несколько месяцев.
  Возникла пауза, старик, являющийся капитаном гвардии клана, ждал окончательного вердикта представителя старшей семьи.
  - Приведи ко мне ее неудачливого телохранителя. Я займусь формированием портала напрямую к месту, где она находится. Также начни подготовку людей к переходу, мы не знаем, что там будет нас ждать, - говоря это, Пронзающий шел в центр каменного пятна, столь выделяющегося в местных топях.
  - Будет сделано, - выпрямившись, старик подал знак и постарался максимально отдалиться от важного гостя.
  Конечно, являясь капитаном по долгу службы, он часто взаимодействовал с важными людьми, чья сила была выше его, но сказать, что он любил подобное общение будет ложью. Неприятно чувствовать себя слабым, пусть это и происходит довольно редко.

  ***

  - Стой, остановись!
  Слова наставницы прозвучали как резкий и болезненный удар хлыста, прервав меня на попытке вернуться в реальность. Еле сдерживаясь чтобы не высказать все, что думаю о попытке меня задержать в такой момент, посмотрел ей в глаза.
  - Нужно закончить процесс плавно, - скорее всего, заметив мое несогласие с подобным, она продолжила. - Пойми, ты не сможешь им сейчас помочь. Твоих сил будет недостаточно для их спасения. А если поспешишь и вовсе станешь помехой.
  - И что ты предлагаешь?! - не сдерживая эмоций, выкрикнул ей в лицо, затем, махнув рукой, продолжил. - Даже если представить, что послушаю тебя, после девушек гноллы займутся мной и просто убьют!
  - Такого не произойдет. Кукла, созданная мной, рассчитана на подобное. Сейчас она сформировала туман возле тебя и для всех остальных помещение пустое, только более красный воздух, и все. Иллюзия продержится достаточно, чтобы ты мог скрыться. Эти существа слишком слабы, чтобы что-то заподозрить, смотря на нее.
  - Нет. Нет! - тихо, а потом, осознав новые вводные данные, более громко произнес. - Я не могу так поступить с ними, как минимум не с Ари.
  - Пойми… - Элианна уменьшила накал серьезности, снова став похожей на беззащитную девушку.
  Явно решила применить свое очарование, раз логические доводы не сработали. Однако мне в голову пришла совершенно другая идея.
  - Помоги мне! Точно! Ведь ты можешь в этом помещении воздействовать на окружающий мир. Так давай просто сотрем гноллов! - возбужденный такой перспективой поднялся и подошел к Элианне вплотную.
  - Нет, - она покачала головой, - комната уже не экранируется, теперь я не могу помочь тебе в реальном мире своей силой.
  - Тогда прощай, - развернувшись, направился к месту с утоптанной травой, дабы оттуда попытаться выйти из духовного мира.
  - Остановись… Есть один способ, - произнеся это, девушка сделала паузу.
  - Не молчи, времени мало, сейчас там убивают моих друзей, - взмах руки с указанием на небо олицетворял, где именно находиться «там».
  - Можешь не переживать об этом. Пока ты находишься здесь время снаружи уменьшено в десять раз. У нас есть около пятнадцати минут, после чего оно пойдет с обычной скоростью.
  - Хорошо, - согласился я выслушать наставницу. Не знаю, как она этого добилась, но лгать ей нет смысла, а подобная удивительная пауза точно не будет лишней. - Я слушаю.
  - Хоть на внешний мир воздействовать напрямую я уже не могу. Но в моих силах использовать часть запечатанной в твоей душе силы и усилить тебя, - небольшая пауза, я даже не успел разозлиться, как она продолжила: - Благодаря до сих пор идущему ритуалу, из-за чего твой правый глаз частично в этом мире ты можешь сформировать Средоточие Крови на его месте. Это дарует тебе легкость при использовании Крови, но есть и минусы. Ты лишишься глаза, зрение не потеряешь, глазница не станет пустой, однако не для всех будет приятно видеть полностью красный глаз без зрачка.
  - Плевать на потерю одного глаза! - прерывая ее новую паузу, высказал свое мнение.
  Хоть мне и не нравилось что за последние несколько лет во мне все больше нечеловеческого, но раз так нужно для усиления и спасения Ари, то я был согласен. Тем более для практика, идущего путем Возвышения, один глаз - малая цена за силу, порой за это платят куда дороже.
  - Кроме этого, твоя связь с духовным миром будет усилена, - продолжила объяснять наставница. - Ты сможешь проникать сюда в обход Бергис с такой же легкостью как ранее через него. Но это приведет к тому, что практики понимающие Закон Души смогут наносить намного больший урон по тебе, ты станешь уязвим к ним. Если, конечно, не найдешь как это исправить в дальнейшем.
  - Неважно, это будет в будущем, - хоть Элианна и сказала о замедлении времени, но каждая прошедшая секунда отзывалась во мне колокольным звоном, каким часто подавали сигнал тревоги в городах.
  - И у меня нет бесконечного объема энергии, поэтому на формирование Средоточия пойдет наследие Аруна.
  - Свитки? - я не понял, как они могут пойти в качестве энергии.
  - Мы в мире души, тут нет материи, все, что ты видишь это скопление энергии. Арун запечатал часть себя в тех свитках. Я могу разрушить их и использовать освободившуюся энергию, чтобы усилить тебя.
  - Хорошо, - коротко кивнул я.
  Решение не далось мне просто. Все же наследие того, кто вроде как пожертвовал собой для твоего спасения - это не пустой звук. Но и потом когда-нибудь получить его, зная, что мог потратить и спасти близких, однако не стал, не лучшая перспектива. Быть таким практикам я не желал.
  - Пусть так.
  Элианная явно была не очень довольна моим решением, но больше возражать не стала. Мне было приказано сесть в позу для медитации, максимально скопировав положения тела из реального мира. Закрыв глаза по поручению наставницы замер сознанием за миг до выхода.
  - Когда я скажу «готово» переходи в реальность. Но знай, что момент формирования нового глаза будет очень болезненным, хоть и быстрым по времени. Точнее, быстрым будет для всех, кроме тебя. Часть воспоминаний Аруна может захватить тебя, но ты должен удержать свое собственное я, иначе безвозвратно изменишься.
  Тут она сделала паузу, перед тем как продолжить.
  - Главное, знай: в реальности пройдет очень мало времени, даже если воспоминания будут длинными. Твоей основной задачей будет не сильно пострадать, находясь в обрывках его памяти. Все же в жизни мастеров такого уровня было много ужасных мгновений, которые широкими мазками кисти врезаются в память, становятся частью тебя.
  Мне так и хотелось выкрикнуть «Почему это нельзя было сказать до процесса!». Тем не менее терять концентрацию и тратить на это такие дорогие мгновения не стал. Просто приготовился. А потом услышал «Готово» и начал переход.
  Только в этот раз сразу почувствовал вспышку сильнейшей боли в голове и оказался не в келье, рядом с которой шел бой девушек с гноллами, а совершенно в другом месте.
  Мне открылся вид на каменную пустыню. Покрытая трещинами земля создавала угнетающее впечатление. Рядом стояла, как ни странно, Элианна. Неужели она мне поможет и проведет через обрывки воспоминаний?
  Но нет, все оказалось куда как проще. Она была частью воспоминаний.
  - Эли, что думаешь о решении старейшин? - вопрос был задан мной, точнее, тем, чьи воспоминания я просматривал. Тем, кто сейчас дарил мне эти воспоминания.
  - Мы проигрываем, - грустно улыбнулась девушка. - Надо гордиться тем, что нас выбрали в качестве хранителей наследия. К тому же есть шанс, что мы когда-нибудь возродимся.
  - Всегда ты была оптимисткой, как и твой отец, - я протянул руку и погладил ее волосы. Пусть это и были воспоминания, но сейчас я чувствовал, какие теплые отношения связывали этих двоих.
  - Отец жив, он не мог так просто умереть! - она отдернула голову, так сильно, что ее волосы ударили по лицу, принеся с собой приятный цветочный запах.
  - Может, и жив. Старый лис выходил и не из таких передряг. Но узнать, как сложилась его судьба нам уже вряд ли суждено.
  На последних словах я начал обводить взглядом окружающий пейзаж. Кроме пустыни стала видна небольшая речка. Она протекала рядом с разрушенным городом, на крепостной стене которого мы стояли. Этот вид вызывал чувство разрушенного уюта. Дома, который был великим, но сейчас лежит в руинах. Настолько, что на глазах выступили слезы.
  Элианна подошла ближе и прижалась ко мне сбоку, обнимая.
  На этом длинное воспоминание прервалось. Перед глазами промелькнули обрывки еще нескольких мест. Зеленая долина. Горы. Водопады. Подземная крепость. И много чего еще. Резко закончилось мельтешение, и я открыл глаза в реальном мире.
  Голова сильно болела, но в данный момент я не обратил на это никакого внимания. Резко поднявшись, почувствовал легкость во всем теле. На периферии зрения мелькало множество сообщений от Арбитра. Просмотреть их не было времени, да и желания.
  Мир выглядел так, как будто смотрел на него через красное стекло, тем не менее, это нисколько не уменьшало четкости изображения.
  Первое, что увидел это Лора с простым тренировочным мечом, противостоящая трем противникам. Рядом с ней стояла эльфийка с таким же оружием, но уже объятым пламенем. Она прикрывала подругу Ари со спины.
  Все они двигались медленно, примерно в два раза от обычной скорости. Похоже, это как раз то усиление, о котором говорила наставница. Сомневаюсь, что оно будет работать вечно, нужно поторопиться.

  Глава 97

  Я бросился к Ари все еще лежащей около стены. Просканировав, убедился, что ее жизни ничего не угрожает. Да, она была сильно ранена, одна рука сломана, видны рваные раны на боку и ноге, но для практика ступени Понимающего это были не смертельные повреждения. Использовав несколько раз на ней технику на основе Закона Жизни чтобы уменьшить кровотечение, успокоился. Пусть я и не мастер в этом деле, но благодаря Закону тоже на кое-что способен.
  Чувство беспокойства было вытеснено гневом. И я знал на кого направить свои негативные эмоции.
  С невероятной легкостью я активировал практически все известные мне техники.
  Регенерация.
  Жертва.
  Обновление.
  Гибкость.
  Кровавое оружие.
  Последнее к тому же претерпело значительные изменения. Наконец-таки смог сформировать полноценный меч, а не жалкое подобие кинжала. Чувствуя легкость, не остановился на одноручном мече, продолжая спрессовывать кровь и наращивать инструмент убийства.
  Когда полутораметровый клинок был завершен, что не заняло много времени, я наконец рванул в сторону нападающих. Первым горизонтальным ударом мной было разрублено два гнолла. Они не успели понять, кто нанес им смертельные раны. Их не спасли даже призрачные доспехи, которые со звоном металлических цепей просто лопнули, не выдержав урона.
  При столкновении с клинком цепи, из которых состояли доспехи, вспыхивали, разрушая оружие, но остановить его не могли. Так как Регенерация работала на полную, мне было несложно возвращать оружию начальную форму, восстанавливая трещины и сколы, приводя его к исходному состоянию.
  Когда меня наконец заметили и перестали недооценивать, стало сложнее. До этого мига успел убить еще троих, сейчас же скорость истребления снизилась, но все же преимущество до сих пор было на моей стороне. Гноллы просто не могли приспособиться к моему кровавому оружию и неизбежно проигрывали, да и не было среди них никого особо сильного.
  Лора и Лия удивились моим действиям, однако это не помешало им продолжать успешно отбиваться от врагов. А двое выведенных из строя первым же ударом, были как раз из той троицы, что наседала на Лору и выверенным стремительным ударом она смогла достать голову противника, не прикрытую цепями. После чего начала помогать эльфийке.
  Не став наблюдать за их битвой, продолжил изливать гнев на гноллов. Что выражалось в убийстве очередного представителя этой расы. Не используя мастерских приемов фехтования, которые можно было видеть в исполнении девушек, я рубил врагов грубо, но эффективно.
  Используя горизонтальные и вертикальные взмахи двуручного кровавого меча, после каждого такого минимум один гнолл лишался части тела. Чаще всего это была половина его тела, что быстро приводило к его смерти.
  Командующие противниками, похоже, почувствовали изменение ситуации и использовали очередной козырь. Цепи начали сиять ярче. По искаженным лицам гноллов, стоящих в первых рядах, было видно: им самим не нравится и доставляет большие неудобства это сила. Но теперь я не мог разрубать их так легко, скорее, стал просто отталкивать, будто в моих руках был не острый меч, а большая дубинка. Поняв это, они начали блокировать мои удары, создавая ситуации, когда на пути меча вставало сразу несколько особей.
  Новая тактика позволила им начать меня теснить. И мне самому становилось сложнее уклоняться от их атак. Все это происходило, даже несмотря на мою временно увеличившуюся скорость восприятия, не говоря уже о сильно возросших параметрах, благодаря активным техникам.
  Это злило и злило сильно. Ведь сейчас я использовал наследие Аруна, а мне противостоят какие-то большие двуногие собаки и они меня теснят. Бесит и злит!
  Откликаясь на эмоции, от меня во все стороны разошлась невидимая для стороннего наблюдателя, волна. Вся кровь в радиусе пяти метров на одну десятую секунды застыла, даже внутри практиков. Это дало подсказку, как поступить дальше.
  Попытавшись управлять противником, заставить его осознанно замереть, мне не удалось достичь успеха. А вот сформировав из текущей по полу крови небольшие клинки, я довольно успешно наловчился управлять ими для нанесения ран ногам гноллов. Иногда они в толчее падали и вот тогда эти клинки проявляли себя в полной мере - вставал редко кто. Все это позволило мне снова продолжить успешное нападение. Быстро перемещаясь в широком коридоре между противостоящими мне практиками, молниеносно наносил смертельные удары.
  Враги не могли сгруппироваться, их постоянно отвлекали небольшие клинки, наносящие пусть небольшие, но болезненные повреждения. Новая же пролитая кровь становилась моим инструментом, для продолжения атаки.
  Хоть я и перемещался, пытаясь не дать противникам организовать строй, тем не менее вел бой в определенной области. И когда первый наплыв эмоций схлынул, я переключил часть внимания на девушек.
  Получив отвлекающий фактор в лице безумного мечника с двуручным мечом, они быстро расправились со своими врагами. Однако не стали мне помогать, а скрылись в комнате для медитаций. Вот после этого и помогай им!
  Успокаивал себя лишь тем, что они просто беспокоятся об Ари и параллельно готовят мощные техники, на которые требуется много времени.
  Гноллы перестали пытаться пройти к девушкам, сконцентрировав все свое внимание на моей персоне. К тому же восприятие постепенно начало приходить к обычному состоянию. Да под техниками я все равно превосхожу противников по всем показателям, однако их было слишком много чтобы считать, что мне ничего не грозит. Не всегда качество выигрывает против количества.
  Отпрыгнул назад, сформировал перед собой небольшую стену из крови. Мастерства поддерживать кровавый доспех мне еще не хватит, а вот прямая без изгибов конструкция удалась. На нее сразу посыпался град ударов костяными мечами и техниками на основе Закона Воздуха. Пока мне удавалось успешно сдерживать их намерение прорваться и постепенно отступать к дверям, за которыми скрылись девушки.
  Пока пятился назад, не было возможности даже оглянуться.
  Гноллы были настойчивы, они не прекращали попыток разрушить преграду. Лишь остановившись чуть позади места, где раньше были двери, появилась возможность ослабить концентрацию. Связано это было с тем, что проход в дверях был значительно меньше коридора, и лишь малая часть гноллов могла одновременно атаковать, ее не мешая друг другу.
  Оглянувшись с застывшей на языке фразой, которую хотел сказать своим спутницам, так ее и не произнес. В помещении никого не было.

  ***

  Вытащив горящий меч из глазницы гнолла, Лия вместе с Лорой забежали в помещение, из которого появился этот отброс. Хотя кинув взгляд за спину и по воспоминаниям недавних событий, она уже не была уверена в своих выводах. Как назло, эту же тему хотела озвучить ее подруга по несчастью.
  - Ты до сих пор уверена в уровне его потенциала? - Лора подбежала к Ари, проверяя ее состояние.
  К сожалению, все вещи, а вместе с этим и пространственные артефакты пропали в лагере гноллов, поэтому не было возможности воспользоваться эликсирами, чтобы быстро поставить ее подопечную на ноги.
  - Не знаю. Сейчас не время думать об этом, - раздраженный взмах руки в исполнении обычно сдержанной эльфийки уже говорил о многом. - Лучше подумай о том, какие техники стоит объединить, чтобы зачистить коридор.
  Лора продолжала осматривать Ари, а Лия все посматривала в сторону прохода в коридор, ожидая, когда враги ворвутся к ним.
  - Мы не будем ничего зачищать. С этой их призрачной броней у нас нет шансов на победу, - на подобное заявление эльфийка даже обернулась, уставившись в затылок, как раньше ей казалось такой воинственной аристократке.
  - Ты просто сдашься? - банально, но это все, что от удивления смогла она произнести.
  - Конечно, нет! Я использую один из запечатанных в моем теле артефактов. А ты поклянешься вынести меня и Ари из этого помещения и находиться с нами в безопасном месте, пока мы не придем в себя.
  - Что делает артефакт? - картина мира снова вернулась в привычное состояние и Лия проявила интерес к способу побега человечки.
  - Невидимость, - коротко ответила Лора, не особо довольная тем, что артефакт придется применять, да еще и в присутствии эльфийки. За подобное ее точно по головке не погладят, но иного выбора она не видела. - Я не могла применить его раньше, так как он заберет все мои силы, а я потеряю сознание. После этого у нас будет минут десять на то, чтобы ты смогла нас переместить в безопасное место.
  - Понятно. Я согласна.
  Дальше были произнесены слова клятвы, которые обязывали эльфийку выполнить задуманное - без этого человеческая воительница просто отказывалась действовать. После Лора закрыла глаза и уже не открыла, упав безвольной куклой в ноги лежащей Ари. Лия осматривалась несколько секунд, привыкая к ощущениям, а они были, мягко скажем, странными. Мир вокруг искажался как звуки, так и образы, но двигаться в таком состоянии было возможно, а это главное.
  Уже поднимая на плечи два безвольных тела, что для практика пика ступени Понимающего было не очень сложной задачей, ей пришлось замереть. Выход был запечатан. Притом не кем-то из врагов, а вроде как их союзником и тем, кого она считала полной бездарностью ни на что не способного без артефактов.
  Может, так было и на самом деле, возможно, ее родовой дар не врет, но тогда выходит еще более странная ситуация. Ведь этот бездарный практик так искусно и в таком большом количестве использует артефакты, что возникает вопросы, а откуда у него они.
  И даже если он никто, лишь удачный человек, нашедший тайник древнего рода, не стоило с ним так разговаривать. Сначала стоило получить от него всю информацию, а уже потом что-либо предпринимать.
  В который раз Лия вспоминала слова старших и о том, что ее несдержанный язык и нрав когда-нибудь сослужит с девушкой плохую службу. Пока такой ситуации не происходило, что убеждало эльфийку в том, что старшие просто не понимают всего и лишь пугают ее. Но возможно, именно сейчас этот случай наступил?
  «Что же делать. Похоже, мне не удастся узнать его тайны».
  Сосредоточившись, она направила энергию в кисть правой руки. На подушечках пальцев засветились яркие точки, после чего объединившись в пылающий шар, зависший на ладони.
  Бросок техники.
  Удар приходится ровно в спину парня, откидывая его на его же защиту. Гарди ударяется о сотворенную им стену, теряет концентрацию, что приводит к прорыву гноллов.
  - «Путь открыт», - с немного грустной улыбкой Лия наблюдала это зрелище, взвалив на себя два тела.

  ***

  - Говори.
  Грузный человек стоял, согнувшись перед моложавым мужчиной.
  - Глава. Ваша дочь в безопасности, - возникла мимолетная заминка, после чего он поменял тему. - Подземелье мы не смогли зачистить полностью. Там слишком много работающих массивов вперемешку с аномалиями, - хоть он так и не разогнулся, но даже так ощутил, как лицо главы клана нахмурилось. - Однако мы смогли установить портал. Из важного… - сделал он небольшую паузу, затем осторожно приступить к продолжению. - С наследницей еще была темная эльфийка, принадлежащая к старым родам, она сообщила, что у них есть подобные порталы, которые открываются раз в месяц. Нам же удалось сделать систему с помощью уважаемого мастера Пронзающего, которая будет открывать проход чаще, приблизительно раз в две-три недели.
  - Даже сейчас ты пытаешься хвалиться, рассказывать мне какой ты хороший, - недовольно посмотрел на него глава. - Ты допустил оплошность, из-за которой чуть не погибла моя дочь. И подобные мелочи не помогут тебе избежать наказания.
  Отец Арианны увеличил давление своей ауры, и полноватый практик упал на колени, не в силах противиться воле старшего. Да и даже если бы он попытался, глава лишь увеличил бы силу давления и все равно добился своего. Недостойный червь должен ползать на земле, а не стоять на ногах.
  - Глава, прошу, выслушайте! - взмолился мужчина, делая паузы после каждого слова.
  Давление для него было слишком большим, чтобы говорить свободно.
  - До тебя я уже выслушал нескольких людей. И мне было интересно, как ты мне поведаешь эту историю. - Ардрум Блессед, именно так звали главу клана, подошел к большому полотну, висящему на стене. - Ты решил не признавать своей ошибки, а сделать это своим успехом. Непростительно.
  Взмахнув рукой в сторону монструозной картины, занимающей целую стену немаленького помещения, Ардрум продолжил наблюдать за ней. Также он сжал ауру, но не спрятал ее в своем теле. Наоборот, уплотнил вокруг провинившегося, поднимая того в воздух невидимыми руками.
  Заставляя наблюдать изменения, происходящие на картине.
  Изображение не повествовало какую-то битву или что-то подобное, нет. На нем были изображены все представители высшего правления клана. Те, кто мог отдавать приказы, и им надо было подчиняться беспрекословно.
  Было еще место для героев.
  Тех, кто слишком слаб или непригоден для клана как управленец, но достоин уважения. Считалась большой честью попасть на это полотно. И вот сейчас по воле главы клана фигура, висящего недалеко от него мужчины, стиралась с полотна. Вместо него появилась ваза с голубыми розами.
  - Мое слово. Виновен, - слова главы как гранитные глыбы падали сверху, прижимая к земле. Мужчина задрожал не в силах ничего сказать или выбраться из невидимого захвата. - В честь твоих былых заслуг и нашего родства тебя не постигнет смерть. Но в клане тебе больше не рады, наказание - изгнание. Я сказал.

  ***

  В светлом помещении, похожем на приемную главы какого-нибудь уважаемого рода, было многолюдно. По периметру стояли практики в светло-зеленых одеждах в количестве не менее дюжины. За столом сидел красивый практик мужского пола, с утонченными чертами лица. Из-за такой внешности многие при первом впечатлении думали, что перед ними юная девушка, но это была серьезная ошибка в их суждениях, которая смывалась кровью.
  Одежда этого мужчины состояла из кожаной брони в стандартных для Креона цветах зеленом и коричневом. Напротив стола разместилось кресло, увидеть которое в подобном месте не ожидаешь.
  Металлическая конструкция с кандалами как для рук, так и для ног. Дополнительно с каждой стороны были приделаны подобия тумбочек. В одной сейчас горело пламя, в другой лежал набор металлических инструментов различных форм и размеров.
  Само кресло также не пустовало. В нем сидел голый человек с разбитым лицом. Если бы его лицо было повреждено чуть меньше, то окружающие смогли бы наблюдать хмурый взгляд, которым он смотрел на них. Кроме лица были повреждены и руки - левая сломана, а пальцы на правой лишены ногтей. Мужчина сипло дышал сквозь сжатые зубы.
  - Итак, Орв, мне сообщили, что ты готов говорить открыто. Я готов тебя выслушать, - выделив интонацией желание получить сведения, человек за столом сделал глоток вина из изысканного бокала.
  - Нером, не скажу что рад нашей встрече. Если бы твои люди мне сказали, с кем я столкнулся, можно было бы избежать всего этого, - закованный покрутил руками и послышался металлический звук, на что попивающий вино поморщился.
  - Орв, буду честен, я знаю об этом. Однако у каждого есть свои маленькие радости. Поведай мне свою историю.
  - Меня наняли убить одного парнишку, предыдущий убийца не справился, - криво ухмыльнулся мужчина, продемонстрировав как разбитые губы, так и отсутствие некоторые зубов. - Ты должен помнить тот инцидент почти двухлетней давности. Через полгода после того случая наняли меня. Потратив несколько месяцев, я не смог найти следы цели, тогда вышел на убийцу и он оказался готов поделиться информацией, - сымитировав интонацию собеседника, произнес он. - Дальше я долго пытался найти цель. Потом отчаялся и захотел разорвать контракт, но мне «мягко» намекнули на невозможность такого исхода. Потратив время на лечение, продолжил поиски, став рассматривать самые сумасшедшие варианты, - небольшая пауза и легкий усталый вздох. - Видимо, так я и влез в твои дела.
  - Интересная предыстория, но мало, - недовольно покачал головой хозяин кабинета. - Мы, конечно, никуда особо не спешим. Все же не так часто последнее время в мои руки попадаются коллеги. Но поскорее переходи к сути, чтобы мы не заскучали, - взмах рукой и один из стоящих у стены практиков сделал шаг вперед в направлении пыточного кресла. - Иначе придется ускорить процедуру.
  - Нером, не стоит, - устало улыбнулся убийца. - Я все прекрасно понимаю и прошу только о быстрой смерти. Я расскажу все, - впившись взглядом в лицо своего палача, проговорил Орв.
  - Посмотрим, продолжай, - еще один небольшой глоток вина.
  - Все дело в том, что никакой информации о местонахождении цели так и не удалось найти. Тогда начал искать тех, с кем он был связан и вышел на странного старика. Этот тип вхож в высший свет города. Во всяком случае, он знаком с Ведьмой Рирацу, Налимом Пронзающим Пространство, с генералом гильдии наемников Зимионом. Это лишь те, о ком я смог узнать. Зовут его Хрон, при этом ни о ком подобном за последние десять лет нет упоминаний ни в Креоне и нигде либо. Хотя названные не покидали город за этот промежуток, вот и потребовалось мне больше информации. Я не хотел мешать твоему заказу.
  - Когда мне сообщили из-за кого контракт на убийство хранителя знаний, подчиняющегося Рирацу, был провален, меня это сильно опечалило, - легкая грустная улыбка появилась на устах красивого практика. - Ведь я предлагал тебе присоединиться ко мне, но ты захотел вместо сытой жизни славу. Жаль, так жаль. Но продолжай. Ведь ты выяснил что-нибудь интересное? - заинтересовано он посмотрел на своего спутника.
  - Названный Хроном числится в списке разыскиваемых клана Стальные Шипы, - важно закончил пленник голосом, как будто открывает тайну мироздания.
  - И как же тогда он смог вообще пройти в город, ты смеешься надо мной?! - бокал с остатками вина был брошен в собеседника, врезавшись ему в грудь, он разлетелся на множество небольших осколков. Впрочем, это было несущественно на фоне того, что уже проделали с мужчиной.
  - Все дело в том, что внесен в список он был более пятидесяти лет назад, - скривившись от болезненного удара по ребрам, Орн продолжил говорить. - Притом внесли его туда по просьбе союзников. Один из союзнических эльфийских кланов или родов, тут не получилось узнать точно, потребовал этого. Думаю, его искали, но лет через десять просто забыли, а запечатанная информация об ауре либо не передавалась на ворота, либо он уже давно изменил ее.
  - Враг эльфов, говоришь. Хрон, что-то знакомое, действительно знакомое. Интересно, - один из стоящих у стены достал из скрытой ниши новый бокал, другой бутылку вина, быстро организовав для своего господина возможность приятно вести беседу. - Сколько тебе предлагали за контракт?
  - Шестьдесят тысяч золотых.
  - Серьезная сумма, - слегка приподнял бровь от удивления Нером. - Расскажи предысторию паренька.
  После недолгого пересказа всех имеющихся сведений о цели, Нером задумался.
  - Что же интересно, тебе придется еще некоторое время пожить у меня. Если мы с твоим нанимателем договоримся, то есть вероятность, что ты даже выживешь. Хоть мне и самому удивительно это слышать.
  И сделав большой глоток вина, допивая остатки, Нером закончил беседу. Судьба Орма повисла в неопределенности, но матерый убийца сильно сомневался в положительном исходе этого ожидания.

  КОНЕЦ ТРЕТЬЕЙ КНИГИ

  Послесловие

  *****
  @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме
  *****
  или @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме. Подписывайтесь и следите за новинками, будьте одни из первых.
  или @LITRPG_DISCUSSION обсуждение книг. Любителей обсуждать книги жанра LitRPG приятно будет увидеть в чате.

  Если вам понравилось произведение, вы можете поддержать автора подпиской, наградой или лайком.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к