Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Поглощение 2 Андрей Сергеевич Ткачев
        Поглощение #2
        Любая история имеет свое начало. Так и изменения в мире, повлекшие за собой хаос, имели предпосылки. Все утверждали, что магия вернулась, но никто не говорил, что она когда-то исчезала.
        Поглощение 2
        Пролог
        За несколько веков до настоящих событийМагии в нашем мире с каждым днем становится все меньше. Никто не понимает, что происходит и каковы причины этого явления. Да что и говорить - большинство даже не заметило изменений. Слишком слабые стали рождаться маги, им хватает и тех крох энергии, которых волшебники прошлого просто бы не заметили. Только по-настоящему сильные колдуны почувствовали перемены, ведь их самые сильные и изощренные заклинаний перестают срабатывать из-за нехватки вливаемой в них энергии. Несмотря на все наши попытки разобраться в происходящем, мы не смогли найти ответы. Слишком давно начался этот процесс, и мы, как не стыдно признать, даже не поняли этого. Все склонялись к тому, что мы пропустили тот момент, когда все можно было исправить, и теперь остается только сожалеть о прошлом и страшится будущего. Будущего, которого раньше было даже сложно вообразить.Великие умы современности, почти боги! Может, это кара за нашу гордыню? Мы слишком долго пользовались тем, что давал нам мир, считая это бесплатным. Но мы ошиблись, и теперь наступило время расплаты. Страшно представить, во что
превратится этот мир без магии. Без этой силы, позволяющей контролировать стихии и спасать жизни. А сколько достижений будет утеряно!Оракулы и те, кто могут заглянуть за пелену времени, вещают о странных и пугающих вещах. Их предсказания становятся все туманнее. Некоторые провидцы вообще потеряли свой дар и, не выдержав этого, покончили с собой.Я обратил взор на небо и, сосредоточившись, применил “магический взор”. Хех, раньше на это вообще не требовалось усилий, а теперь приходится концентрироваться, чтобы активировать такое простое заклинание. Что уж говорить о по-настоящему сильных чарах? А ведь многие не могут достаточно хорошо контролировать вязь, чтобы при создании заклинание не пошло в разнос и не взорвалось. Последнее все чаще происходит и даже при простых чарах.Наблюдения лишь подтвердили мои опасения: с каждым месяцем лей-линии становятся все слабее, и уже сейчас приходится прилагать усилия, чтобы разглядеть их. Лей-линии по сути артерии по которым течет магия. Если такая незыблемая вещь начинает меняться, то...Хорошо, что удалось договориться с другими магами моего уровня о сотрудничестве.
Все они, конечно, те еще гордецы и никогда бы не попросили о помощи, посчитав, что сами справятся с проблемой. Но надо же было кому-то признаться в своем бессилии, и, если для спасения того, что осталось, мне необходимо было это сделать, то я это сделаю. И так было потеряно непозволительно много времени.На последнем созыве удалось убедить этих старых консерваторов в том, что пора прекратить затянувшуюся вражду и что только объединив усилия, мы можем что-то изменить. Возможно, мы и не справимся, но должны будут справится следующие поколения. Нет, просто обязаны.Мои размышления прервали вспышки, возникнувшие в нескольких километрах справа. Из моей башни открывался потрясающий вид на все окрестности, также отсюда было удобно следить за состоянием защиты. Вот и сейчас я увидел, как дикий выброс энергии, еще одна напасть изменяющегося мира, бьется об еле заметный в видимом спектре барьер, пока не в силах его преодолеть. Но вот как долго артефактная защита будет справляться, неизвестно даже мне. А ведь я ее сам создал, чем раньше неимоверно гордился. Хорошо хоть такие выбросы кратковременны и не могут
успеть нанести существенного вреда моей защите, но в тоже время это не дает возможности изучить феномен выбросов.В который раз остается только вздыхать по неоправданным надеждам. Эх, я ведь только получил свой посох магистра, став одним из самых молодых магов такого уровня силы и передо мной было открыто столько возможностей. Теперь же все мои навыки и знания не смогут мне хоть как-то помочь в наступающей катастрофе, лишь позволят потомкам вернуть то, что мы столь стремительно теряем.За десять лет до “Дня падения фиолетовых звезд”- Сэр, нам удалось выполнить задание и забрать объект из хранилища, - угрюмый наемник навытяжку стоял передо мной.Было видно, что он неимоверно устал, но, несмотря на десяток ран и ожогов, был доволен проделанной работой. Пускай он и не знал всей ценности выполненного им задания, зато это был профессионал в своем деле. За что я и ценил таких людей как он.- Что с хранителем? - довольно улыбнувшись спросил я, подтягивая к себе небольшую шкатулку, которую перед этим поставил на стол наемник.- Хранителю нечего было больше хранить и его жизнь теряет ценность, - гордо ответил мне
мужчина. - Пришлось ему это объяснить, когда он погнался за нами.- Хорошо, - махнул я рукой не обращая внимания на странности этого человека. Мне это было безразлично, лишь бы выполнял поставленные задачи. Да и никто в здравом уме не пойдет убивать мага, пускай и слабого, кроме таких психов, как этот наемник. - Я доволен твоей работой, и щедрая награда уже ждет тебя.По взмаху моей руки открылись двери, и наемник, еще раз взглянув на шкатулку, ради которой он чуть не погиб и потерял двоих членов своего отряда, молча развернулся и вышел.Нет, еще пара заданий того же рода и надо будет от него и его отряда избавляться. Сумасшедшие порой хороши, но все должно быть в меру. Но не это главное...Наконец-то последние артефакты собраны в нашем хранилище! Сотни лет напряженной работы и вот он - долгожданный результат. Черт бы побрал этих любителей вздыхать по старым временам и их нежелание расставаться с предметами, которые им все равно не принесут никакой пользы!Я в гневе стукнул кулаком по столу, но почти сразу подавил эмоции. Все равно они делу не помогут. Еще мой дед, когда магия стала уходить из мира,
говорил, что маги слишком высокомерны и консервативны, чтобы быстро реагировать на новые угрозы, стараясь скрыться в иллюзиях и отказываясь воспринимать реальность. Они привыкли все решать своей силой. Но где эта сила, если от магии остались жалкие крохи? Нынешние великие мастера раньше не могли бы претендовать на звание ученика, а все туда же - спеси и гордыни как и у выживших древних.Наверное, злость на них всех передалась мне по наследству. Такое же отношение к старым магам было и у отца с дедом. Жаль, что они не дожили до сегодняшних дней, но я завершу начатое ими дело.Ушло несколько веков, чтобы собрать необходимое и довести до совершенства ритуал, завершение которого осталось ждать совсем немного.“День падения фиолетовых звезд”- Господин, все приготовления закончены, - уважительно поклонившись, прервал мои мысли слуга.- Приступайте, - отдал я последнее распоряжение. Больше от меня ничего и не требовалось - все знали детали плана с точностью до секунды.В это же время более чем в десятке мест по всему миру начался ритуал, на который мы все возлагали большие надежды.Жаль отец не дожил до этого дня
всего несколько месяцев. Слишком много усилий он приложил для исполнения мечты своего деда и отца и в конечном итоге подорвал свое здоровье. Мной были тщательно собраны последние магические артефакты - все те предметы, которые еще содержали в себе частички магии старого мира. В каждом месте, где проводился ритуал, было хотя бы по одному предмету, переполненному мощью древней магии. Также не стоит забывать про все расчеты, направленные на усиления ритуала. Они проходили на протяжении десятков лет и меняли свою суть вплоть до противоположной. Сначала думали сделать привязку к солнцестоянию, лунному циклу или параду планет, но все пришлось отбросить. Зато после всего этого нашлось элегантное и простое решение - метеоритный дождь. Как раз сегодня произойдет это астрономическое явление и, если все пойдет по плану, активация ритуала совпадет с метеоритным дождем, что на порядок усилит производимый эффект.Сколько усилий потребовалось, чтобы собрать эти предметы, лучше и не вспоминать. Многие маги хранили их как воспоминания о былых временах и не желали расставаться с ними. Ну что же, значит, они не увидят
возвращение того, что мы потеряли в этом мире.Да, ритуал должен был сделать невозможное - вернуть магию в наш мир и напитать энергией лей-линии. Я верну былое могущество нашей семьи и стану таким же сильным, как дед!С предвкушением я смотрел со своего ложа, как слуги читают строки заклинания, написанного на смеси древних языков, и завершают последние приготовления. Это было прекрасно: выверенные до последнего черты заклинания, магические письмена на стенах потолке и поле вязь которых скрывала то из какого материала были сделаны эти вещи. Даже сейчас, в первые секунды ритуала, узоры начали слегка светиться полностью преобразуя помещение, изменяя его и в тоже время оно остается тем же. Эта двойственная природа завораживала.Но больше всего привлекали внимание объекты древности. Пускай многие были невзрачны на вид, но они еще помнили те времена, когда магии в этом мире было много и ее крупицы наполняли все вокруг. Все эти предметы переставили быть обычным археологическими артефактами лишь уже потому, что сумели сохранить в себе древнюю магию, с помощью которой ритуал стал возможен.Жаль, конечно, что все
артефакты будут разрушены в ходе ритуала. Но вырвавшаяся из них энергия позволит нам соединить параллельные миры, которые к этому дню снова стали невероятно близки в магическом плане, но при этом находясь неимоверно далеко в физическом, и снова насытить этот угасающий мир.Последние строки прочитаны, и пламя поднялось от концентрирующего всю энергию артефактов узора на полу. Слуг объяло пламя, пламя мистического синего цвета, и люди в ужасе закричали не в силах даже сдвинуться с места. Я смотрел на это безучастно. Смерть слуг меня совсем не волновала, да они и не стоили этого. Всего лишь люди, в которых есть хотя бы крупицы магической силы - они тоже были частью ритуала, правда, их никто об этом не предупредил. Весь этот огонь устремился к фокусирующей линзе и ударил в небо, при этом изменив свою физическую составляющую на энергетическую. Так что никто из простых смертных все равно бы не увидел всей той красоты, что посчастливилось лицезреть мне.- Пусть магия этого мира течет по моим венам с этого дня и навсегда! - произношу я завершающие слова заклинания.Несколько секунд ничего не происходило, но
потом я почувствовал это… Раньше я ощущал магическую энергию как легкое дуновение ветра, но сейчас я видел могучие потоки энергии вокруг себя, и эта энергия вливалась в мое тело, наполняя его силой.Да! У меня получилось - магия вернулась в этот мир!
        Глава 1
        НИРОЙ ДИ ОФАЛ
        
        Кто бы знал, что возвращение магии обернется такой морокой. Все наши разработки были нацелены на то, чтобы её вернуть, но отчего-то не до конца были продуманы последствия. Я тяжело вздыхал, пока мне зачитывали доклад о том, что творится в мире. Но слугу прервали бесцеремонным вторжением в мои покои.
        - Нирой ди Офал! - громко прокричал чернокожий мужчина, когда резко, будто от пинка, раскрылись двери. - Ты что натворил?!
        Вот только его мне не хватало!
        Зириат О’кор как всегда был одет в бесформенную хламиду и почти полыхал огнем при каждом выкрике. Своими темными глазами он, казалось, излучал тьму и пламя. Видимо, и для него возвращение магии прошло не так просто.
        Он был другом моего отца и по совместительству моим наставником. Раньше я уважал его за те навыки, которыми он обладал, но, как оказалось, его знаний было для меня недостаточно. Я уже давно превзошел своего учителя, а он считал, что я ещё не закончил обучение и мне рано переходить из статуса ученика в полноправные маги. Раньше такие конфликты разрешал отец, но после его смерти Зириат считал долгом чести вырастить из меня “достойного мага”, нисколько не обращая внимания на моё мнение по этому поводу. Противно, прям до зубного скрежета.
        - Дядя Зириат! - силой заставив подобие радостной улыбки появиться на своем лице, я встал для того, чтобы поприветствовать его.
        Слуга понятливо решил не оставаться рядом с двумя магами и поспешил на выход. Взмах руки - и двери с хлопком закрылись, отрезая нас от прослушивания. Ну, точнее для этого на дверях активировалось специальное заклинание.
        Хм, а ведь мне всё легче даются такие заклинания, надо будет поэкспериментировать с другими направлениями. Вполне возможно, что уже на данный момент доступны заклинания, о которых я только читал, не в силах их применить
        - Мальчишка, ты с ума сошел! - подойдя ко мне почти вплотную, Зириат навис надо мной. С его ростом - большим, чем два метра - это было довольно легко.
        - Что же, дядя, вас не устраивает? - невинно уточнил я.
        - Ты вернул магию в этот мир, не подумав о последствиях!
        Быстро прочитав заклинание, я создал кресло позади дяди.
        - Зириат, сядь, - доброжелательно улыбнулся ему я.
        - Мальчишка! - начал снова кричать он. Дядя никогда не отличался легким характером, но сегодня как будто сорвался с цепи.
        - Я сказал, сядь! - пришлось добавить в голос металла, иначе дядя так и продолжил бы кричать. - Не забывайся, я - глава дома Офал!
        Зириат грузно опустился на кресло и требовательно уставился на меня. Я же с тяжелым вздохом сел за свое рабочее место.
        - И теперь спокойно расскажи, зачем пришел? - после нескольких секунд молчания спросил я.
        - Ты всё же совершил это безумство, - уже без былого запала проворчал Зириат, с укором посмотрев на меня.
        - А ты во мне сомневался? - ухмыльнулся я в ответ и сложил руки в замок. - Я всего лишь закончил начатое моими предками.
        - Но ритуал не предполагал таких последствий, - прервал дядя мой триумф.
        - Ну, я несколько исправил и улучшил его, - я стал рисовать пальцем на столе, чтобы не смотреть на Зириата. - Мне не хотелось ждать еще кучу лет, пока магия будет постепенно возвращаться.
        - Ты что сделал?! - Даже не смотря на дядю, я понимал, что он в шоке. - Ты хоть задумывался о последствиях?
        - Мне нет до этого дела, - пожал я плечами. - Главное, что магия теперь подчинена мне, и я, благодаря всем знаниям, собираемые моей семьей веками, стану самым могущественным магом!
        “Нирой больно похож на своего отца”, - думал в этот момент Зириат, наблюдая за тем, как его бывший ученик вскочил и зловеще засмеялся. - “Но все равно, какой талант! Использовать заклинание воздействия на ауру, чтобы усилить эффект от смеха - это еще надо суметь сделать. Может, зря я так переживаю? Он давно доказал, что умеет быть расчетливым.”
        - Только не забывай, что есть и другие дома. И дом Офал им сильно насолил, когда забрал артефакты, - прервал меня дядя.
        - Дядя, ты уже давно не мой наставник, а все пытаешься поучать меня, - с улыбкой я вернулся на место. - Они были слишком консервативны и не хотели лишаться своих ценностей, от которых всё равно не было никакой пользы.
        - Их тоже можно понять, - возразил Зириат. - Ты уничтожил то, чем гордились они и их предки.
        - С приходом магии они смогут сделать новые артефакты, - отмахнулся я от него. - Тем более, магические знания значительно увеличились с момента исчезновения магии. Появилось столько новых направлений в этом искусстве, и только недостаток энергии останавливал исследователей в их изысканиях. Подумать только - многие стали задумываться о человеческих жертвоприношениях, чтобы добыть нужное количество энергии.
        - Все так, но никто не просчитывал, что случится, если в мир вернется столько магии разом.
        - Ничего страшного не случится. Подумаешь, несколько катаклизмов да пара городов смертных исчезнет с лица земли, - в очередной раз отмахнулся я от дяди. Этот разговор уже начинает мне надоедать.
        - Нирой, не стоит так относиться к смертным. Не забывай, мы сами не так давно не сильно от них отличались, - осуждающе покачал головой наставник.
        - Ты забываешь, что мы, владеющие магией, стоим выше всех остальных.
        - Гордыня еще никого до добра не доводила, - тяжело вздохнул Зириат и решил сменить тему. - Ты слышал новости о возникновении аномалий?
        - Да, - кивнул я ему. - Обычный магический всплеск.
        - Хах... - вдруг Зириат улыбнулся так, что мне даже стало как-то нехорошо. - Так ты не знаешь, что происходит…
        - Дядя! - угрожающе выкрикнул я.
        - Это не просто всплески, а блуждающие порталы, - тут же ответил он, не став испытывать моё терпение.
        - Вот это да... - потрясенно прошептал я. - О таком я даже не думал. Ритуал имел достаточную силу, чтобы соединить нас с параллелями? Я предполагал, что такое случится, но не раньше, чем через пару лет.
        - Да, - подтвердил Зириат мою догадку. - Планировалось, что это будет происходить постепенно, и такие всплески не будут столь заметны, но ты же не захотел ждать. Много веков мир магов был скрыт от смертных, а теперь твоё вмешательство разрушило прежний расклад.
        - Ну и пусть. Пора магам прекратить жить в тени. Раньше события происходили излишне медленно, пусть древние почувствуют вкус жизни в этом изменяющемся мире.
        - Нирой, ты еще слишком молод, чтобы понять все последствия. Но сделанного не воротишь, - сказал Зириат, без промедления встал и ушел, мимоходом сорвав все мои заклинания на двери.
        Хорошо, что я знаю эту его привычку и заранее навесил на дверь другие более простые чары, чем те, что висят на ней обычно. А то еще потом время тратить на их наложение.
        Я отвернулся к окну и стал задумчиво смотреть на небо. Все, что сказал Зириат, мне было и так известно. Я учел все возможные варианты событий после активации ритуала, но даже после этого все пошло совсем не так. Еще эти фиолетовые звезды, не пойми откуда взявшиеся! Хотя, если принять во внимание слова дяди, и вспомнить всё, что известно о блуждающих порталах, то можно предположить, что эти метеориты появились у нас из другого мира. А раз так, что еще может появиться у нас? И что же еще повлияло на результат ритуала?
        Хех, я боялся умереть, так и не познав могущества магии, а тут столько всего необычного. Надо бы исследовать порталы.
        Пас рукой - и в кабинет вбегает слуга.
        - Господин, - согнувшись в поклоне, слуга стал ждать моих приказаний.
        Этот молодой парнишка служит мне уже несколько лет и за это время научился, как себя надо вести. Он из семьи, что всегда служила нам, так что ему не потребовалось много времени, чтобы подстроиться под своего господина. Главным его достоинством было то, что парень был хоть слабым, но магом, и его сил хватало, чтобы работать с артефактами и заниматься мелкими поручениями. Не стоит забывать, что он даже помыслить не мог мне перечить и готов был умереть за меня.
        Всё же в подготовке потомственных слуг что-то есть. Жалко, что таких семей немного - на остальных приходиться тратить много времени, чтобы обучить должным образом, пока они не станут действительно полезными.
        - Организуй транспорт. Я хочу отправиться в это место, - я сбросил координаты на терминал своего слуги.
        - Будет исполнено, - он ещё раз поклонился и исчез с моих глаз.
        Да, смертный точно не смог бы всё сделать так изящно.
        Спустя час я прибыл на место, где был ближайший от моего поместья портал, который, судя по поисковым чарам, появился в этом месте не так давно, и у меня еще оставалось время до его рассеивания.
        Действительно, вокруг этого места было буйство магической энергии. Как раз это и не дало мне обнаружить портал раньше, сложно предположить заранее такое влияние на мир. Да и вообще, блуждающие порталы - вещь нестабильная и непредсказуемая хотя бы потому, что никогда не знаешь, куда они ведут и что из них может вылезти. И если мои расчеты верны, такие порталы будут возникать еще долгое время - пока не стабилизируется магический фон, а это лет сто, не меньше, и то при хорошем раскладе.
        С другой стороны, если есть портал, то он ведет в другой мир, наполненный магией, и из него хоть какие-то крупицы энергии да притягиваются в наш мир. Из-за того, что раньше магии было мало, сейчас же наш мир, как пылесос, высасывает магию из всех возможных источников. Так что, по сути, эти порталы подкармливают мир и делают его сильнее. Поэтому я не намерен ничего исправлять.
        Пока я замерял магический уровень в этом месте и снимал с помощью артефактов показания, из портала выпрыгнула какая-то зубастая зверушка. Сначала хотел её схватить для изучения, но уж больно агрессивной она оказалась, и на одних инстинктах я ее сжег, как только она кинулась на меня.
        Хм, а в этом месте колдовать значительно легче, чем у меня дома. Неужели это как-то связано с порталом?
        Сколько всего интересного, а Зириат ещё меня ругал! Да я бы со старости помер, прежде чем смог провернуть подобное, если бы все происходило, как надо.
        - Господин, здесь становится небезопасно, - позади меня, как обычно, беззвучно возник слуга.
        Обернувшись, я хотел со злости кинуть в него какое-нибудь заклинание, но увидел, что он стоит, склонившись, и даже не смотрит на меня. Такая покорность успокаивала. Да и не может он сомневаться в моих силах, просто вопрос безопасности господина стоит в приоритете.
        - Я как раз все закончил, Сенг, - наконец-то я вспомнил его имя. - Начинай собирать вещи, мы возвращаемся, - отдал я последнее распоряжение.
        Надо перестать забывать имена слуг, тем более личных. Вот как парень обрадовался от того, что я помню его имя - даже стал проявлять рвение в выполнении полученного задания и всё аккуратно сложил и упаковал за очень короткое время.
        Но вскоре мне стало совсем не до этого.
        
        ***
        Неделю спустя ко мне в гости стали напрашиваться главы других магических домов. Столько лицемерия я еще не видел.
        До того, как план моего дома был исполнен, они все открыто насмехались над нами и считали всё это глупой затеей сумасшедших. Лишь немногие решили помочь нам в ритуале, большинство же… большинство просто не хотело нас знать.
        Сейчас же все эти маги решили выразить почтение моему дому и мне как его главе. К сожалению, приходилось это терпеть и изображать радость от этих встреч. Эти люди тоже обладали обширными знаниями в магическом искусстве, и как бы мне этого не хотелось, но и они тоже стали постепенно восстанавливать силы своих родов.
        Особенно сильно докучали дочери этих домов. Отчего-то все решили: раз я так сильно возвеличился, то мне обязательно нужна супруга. Нет, конечно, я не против, но этот выбор должен делать я, а никак не они. Да и породнившись с одним домом, я обострю конфликт с остальными. Я ещё недостаточно силен, чтобы отказываться от этого, но пока могу потянуть время и не спешить с решением. Жаль, что всё же его придется принимать, но я пока не вижу той, которая могла бы стоять возле меня.
        Может гарем создать? Эх, какие только бредовые мысли не посещают голову. Одну-то ведьмочку сложно выдержать, а если их будет несколько, то это сродни катастрофе. Даже как-то жаль становится тех глав магических домов, у которых больше одной дочери.
        - Господин, вы чего-то желаете? - прервал мои размышления Сенг, который всё это время тихо простоял рядом, что я даже забыл про его присутствие.
        - Да. На ближайшую неделю никаких посетителей, - только успел сказать я, как в мой кабинет снова кто-то ворвался.
        Да что же это такое! Может, пора установить барьерные печати вокруг моего дома, а то ко мне попадают все, кому не лень. Но мой гнев исчез так же быстро, как и появился, ибо я узнал вторженца.
        - Что, даже родную сестру не пустишь? - весело улыбнулась Элиза.
        В отличие от меня, высокого и темноволосого парня тридцати лет, сестра могла похвастаться светлыми волосами и небольшим ростом. А еще эта лучезарная улыбка, от которой млели все представители мужского пола. Вот только под такой ангельской внешностью скрывался совершенно не тот человек, образ которого складывался у любого при взгляде на неё.
        Вот и сейчас в свободной одежде светлых тонов, которой могла позавидовать любая модница этого мира, я со стопроцентной гарантией смогу найти магическое оружие. Элиза всегда одевалась так, чтобы никто не заподозрил, насколько она опасна, но даже обычная шпилька в её руках могла оказаться смертельно опасным артефактом.
        Хоть мы и были родственниками, но сестра была старше меня, и у нас были разные матери. Поэтому она носила фамилию Рив, так как в нашей среде только наследники мужского пола могли унаследовать фамилию своего дома, женщинам оставляли фамилию домов, из которых они пришли. Схема довольно запутанная, но так сложилось исторически и никто не собирался вносить в нее изменения. В итоге нас связывало лишь то, что у нас один отец, но Элиза, несмотря на сложившиеся традиции, считала, что она должна быть главой дома.
        - Ну как я могу тебя не впустить? - приветливо улыбнувшись, я отпустил слугу и поспешил обнять сестру. - Ты же иначе вынесешь мне дверь и поубиваешь слуг, которые могут попытаться тебе в этом препятствовать.
        Последние слова были правдой. Несмотря на то, что я глава дома, сестра была сильнее меня как маг, и, похоже, возвращение магии только повысило её амбиции. Странно было видеть девушку, выглядящую на двадцать лет, с кровожадным оскалом на устах, но я уже как-то привык и даже перестал нервно ежиться и пятиться от неё в такие моменты.
        - Ещё бы, - гордо задрав голову, сказала она и, оскалившись, продолжила: - Почему ты не дождался меня и провёл ритуал так рано?
        - Я не смог до тебя дозвониться, - поспешил отвернуться от неё, чтобы она ничего не заметила.
        На самом деле, я и не хотел её звать, иначе вся слава досталась бы ей одной. А я все-таки глава дома, а не обычный рядовой маг.
        - Братик, ты же мог навредить себе, - ласковым голосом сказала сестра, отчего у меня мурашки забегали по телу.
        В следующий миг попытавшаяся приблизиться сестра натолкнулась на поспешно созданный магический барьер.
        - Я же по тебе соскучилась, - обиженно надула губы Элиза, в то же время разрывая созданную мной защиту голыми руками.
        Что-то я не подумал, что теперь-то сестра не ограничена слабыми потоками энергии и может намного больше, чем раньше.
        - Предпочел бы, чтобы ты не приближалась, - ответил я ей на это и поставил еще три барьера подряд.
        Увидев это, сестра лишь фыркнула и наконец-то прекратила попытки прорваться ко мне. Оба мы знали, что, жажди она это сделать, и её ничто бы не остановило, но всё же она давала мне иллюзию защиты.
        - Братик, ты всё такой же стеснительный, - усевшись в кресло, Элиза положила ногу на ногу и заинтересованно посмотрела на меня.
        В этот момент она излучала почти физически ощутимые волны порочности, но я с детства привык к её приставаниям и уже не так сильно реагировал на подобные штучки. Одно время она всё пыталась отточить навыки соблазнения на самом доступном для неё представителя мужского пола, и им стал я. Что и говорить - приходилось тяжело. Особенно из-за того, что я знал, какая сестра на самом деле и как она вела себя в такие моменты. Несовпадение с привычным поведением Элизы сильно било по психики. Как-то даже жалко становится тех мужчин, против которых она их использует. Ведь они не знают насколько может быть Элиза опасной.
        Вот и откуда у неё такой пунктик на меня возник? Обычно маги уравновешенные в плане психики, но сестра своим поведением это опровергает. Хорошо, хоть ведет она себя так, только когда мы наедине, а то возникло бы слишком много неудобных слухов и то, что мы родственники, сделало эти слухи еще пикантнее.
        - Так почему ты так быстро вернулась? Я ожидал тебя двумя неделями позже, - когда первая угроза миновала, я немного расслабился и теперь мог нормально говорить с сестрой. Правда, всё это время незаметно для неё я усиливал барьеры, но, судя по усмешке, возникшей на её лице, это от неё не укрылось. Пожав плечами, я продолжил своё занятие.
        - Опять попались одни слабаки, - вздохнула Элиза. При этом её довольно большая грудь сильно натянула верх платья, вызвав у меня очередную нервную дрожь.
        Ну почему у меня сестра такая?
        - Все так же ищешь того, кто победит тебя? - в этот раз вздохнул я.
        Ещё один пунктик мой сестры - она почему-то убеждена, что ее мужем должен стать тот, кто победит её. А так как она самая сильная из тех, кого я знаю, то и мужчин, способных её победить, пока не было. Правда, с приходом магии может многое измениться, но, к сожалению, от этого моя сестра не ослабла, а наоборот, стала сильнее. Но тут без замеров ничего нельзя сказать наверняка.
        - Да, - кивнула Элиза. - Все они слабее тебя, братик.
        Я, конечно, понимаю, что маги могут жить довольно долго, и взросление у нас наступает поздно. Меня, например, только условно можно считать взрослым, и я добился такого статуса только из-за того, что довольно рано стал главой дома. Элиза же вела себя порой, как ребенок, особенно в вопросах, касающихся меня.
        - Ну, ничего, - поспешил я успокоить ее, пока сестра снова не надумала приблизиться ко мне.
        - Возможно, ты прав, - неожиданно согласилась она. - Пока я сюда добиралась, столкнулась с несколькими сильными противниками, - с жаром стала рассказывать сестра. - Жаль, что это были лишь монстры.
        - Подожди, какие монстры? - насторожился я.
        - Не знаю, - легкомысленно пожала плечами Элиза. - Они мне мешали проехать, поэтому пришлось с ними разобраться. Ты бы знал, как это прекрасно - работать в полную силу!
        Моя сестра порой по-детски прямолинейна и очень часто не замечает ничего вокруг, если поставила себе цель. Но то, что она сказала, натолкнуло меня на другую мысль.
        Я считал, что нападение на меня того монстра было случайностью, но если таких уже несколько, то это не случайность. Единственным вариантом может быть то, что порталы не такие уж и временные, и они затягивают к нам из других миров, помимо магической энергии, и монстров.
        Хм, а ведь это новые ингредиенты для зелий и материалы для артефактов! То, что я сказал Зириату о создании артефактов намного сильнее уничтоженных, можно сказать, стало пророчеством.
        Вскоре моя сестра отправилась продолжать поиски человека, способного победить её. Я же столкнулся с рядом проблем.
        
        ***
        Как ни жаль мне признавать, но такое я спрогнозировать не мог. Магия снова вернулась в мир - это хорошо, но она была не свойственна этому миру - и это уже не так хорошо. Дело в том, что разные виды энергий вступали в конфликты, из-за которых и возникали бедствия, количество которых, в свою очередь, только росло.
        Сначала я считал, что землетрясения, наводнения, ураганы и прочие катаклизмы возникали из-за переизбытка магической энергии в одном месте, но стоило только самому оказаться рядом с таким явлением, как всё казалось несколько другим.
        Люди не могли понять, что происходит и что за кара постигла их, но я, в отличие от них, знал не только куда смотреть, но и как смотреть. Моему взору представали буйства разного рода стихий, и я понимал, что, если это не остановить, всё может закончиться куда хуже, чем просто гибелью смертных. Да и без потенциальных слуг оставаться как-то не хотелось.
        Одновременно с такими масштабными явлениями из временных порталов существа стали появляться не по одному, а целыми группами, которые на новом месте принялись довольно быстро размножаться, и вскоре начали нападать на людей. Смертные не были готовы к этому и гибли. Это тоже нельзя было назвать хорошим результатом.
        В который раз мне приходится созывать совет домов, чтобы доказать всем, что необходимо вмешаться. Но сейчас говорить я буду не о своих возможностях, а о своём бессилии.
        Я стоял посередине большого круглого зала. Вокруг меня располагались места для зрителей. Когда-то в этом месте в древности проводили театральные представления, но спустя время маги облюбовали это место для своих советов и скрыли его от смертных. По сути, это было одно из самых безопасных мест на планете, ведь здесь собирались главы всех магических домов этого мира и никто не хотел, чтобы такое собрание стало последним.
        - Молодой глава дома Офал, - поприветствовал меня спикер собрания и, по совместительству, самый старый маг из всех присутствующих, Мериадор ди Кирг. - По какому поводу вы решили нас всех собрать в этот раз?
        От меня не укрылась издевка в его вопросе, но я постарался унять свои эмоции. И твердо посмотрел в лицо этого мужчины. А он, кажется, постарел за то время, что я его не видел.
        - Не забывайте, что я глава дома, в отличие от вас, Мериадор, - колко произнес я.
        Маги слишком консервативны и привыкли полагаться на заклинания во всех своих делах. Но, как оказалось, с некоторым успехом техника может пробиться даже через заклинание молчания. Пускай этих попыток было не счесть, но все же я и мой отец недаром столько лет готовились к проведению ритуала. Главы домов ещё не поняли, что я знаю куда больше, чем они предполагают.
        Так и в этом случае - Мериадор ди Кирг хоть и был уважаемым магом, но вот главой дома стать так и не смог, так как не обладал достаточной силой. Нет, он, конечно, был талантливым дипломатом, и никто против этого ничего не мог возразить, вот только старый маг всегда мечтал занять место главы дома, и поэтому его жутко бесило нынешнее положение в иерархии дома Кирг.
        - Я инициировал собрание совета по причине того, что с возвращением магии вернулись и магические угрозы, - обратился я к членам совета после небольшой паузы.
        Главы домов молча взирали на меня, не спеша нарушать молчание. Слишком хорошо они знали, что к моим словам стоит прислушиваться. Точнее к словам моего рода, ведь, несмотря ни на что, мы отстаивали свои слова о том, что сможем вернуть магию в этот мир, и мы это сделали.
        - Офал, вы говорите о стихийных бедствиях, возникающих по всему миру? - задала вопрос одна из женщин в совете магов.
        Только спустя несколько секунд я смог определить, кто именно задал этот вопрос - Хияна ди Хорк, глава дома Хорк. Темноволосая женщина с раскосыми глазами подбадривающе смотрела на меня. Насколько я был в курсе, на данный момент она проживает на одном из южных островов знаменитых своих мягким климатом. Хияна выглядела прекрасно отдохнувшей и настолько молодо, что было сложно заподозрить, что ей уже больше сотни лет. Эта женщина старалась занимать нейтральную позицию в спорах, так как её дом был не слишком большим и сильным. Но она не отказала мне, когда я попросил у неё артефакты для ритуала, что уже говорило о многом.
        - Не только, Хияна, - позволил я немного фривольности в обращении к ней. - Катаклизмы природного происхождения не так страшны. Хуже то, что они вызваны буйством магической энергии, и поэтому намного опаснее природных. Но не это главное, - я сделал небольшую паузу, собираясь с мыслями. - Дело в том, что не так давно я обнаружил появление временных порталов, связанных с другими мирами.
        - В этом нет ничего удивительного, - перебил меня Кирг, недовольно нахмурившись от того, что, несмотря ни на что, я снова привлек к себе внимание и заставил прислушаться к своим словам. - Такие порталы образовывались и раньше в местах скопления магической энергии. Из-за этого грань между мирами становится тонка…
        - Не стоит зря разглагольствовать, мы и так все знаем, как образуются временные порталы! Однако они обычно не находятся долго на одной территории и почти безвредны, - прервал я его и победно встретил злобный взгляд мужчины. Хоть он и был хорошим дипломатом, но я каким-то образом постоянно выводил его из себя одним только своим присутствием. Знать бы еще, почему он так резко реагирует на любые мои слова. - Вот только появившиеся порталы приносят в наш мир не только новый приток энергии, но и магических существ. Пока жители других миров не смогли попасть к нам тем же путем, но всё возможно.
        - Мы всегда сможем дать им отпор! - выкрикнул кто-то из совета. К сожалению, я не успел понять, кто он, но этого человека многие поддержали.
        - Только вы забываете, что очень долгое время мы жили в мире с недостатком магической энергии и привыкли полагаться на небольшие запасы. Многие из вас должны были заметить, что заклинания не всегда удачно срабатывают или могут вообще вести себя непредсказуемо, - на этих словах все начали замолкать, прислушиваясь ко мне. - Со временем нам удастся разработать новые заклинания или изменить существующие, чтобы они работали в нынешних условиях, но этого времени у нас нет. Если даже не брать в расчет, что мы не знаем, куда временные порталы могут вести, и из каких миров к нам могут попасть вторженцы, не стоит считать угрозу появления существ из других миров призрачной. Уже сейчас несколько прорвавшихся в наш мир монстров успешно размножаются в новых для себя условиях, и смертные ничего не могут им противопоставить.
        - Какое нам дело до смертных?
        - Вы слишком привыкли жить в достатке, - вздохнул я, даже не обернувшись на прервавшего меня. - Но весь достаток стоит на том, что смертные работают на нас и тем самым приумножают наши богатства. И вспомните историю - многие дома образовались из магов, которые жили в семьях смертных и обнаружили в себе дар. Даже сейчас рождаются дети с сильным магическим даром, и ни один дом не откажет такому ребенку в приюте и введении в свою семью. А ведь каждый новый маг лишь укрепляет дом.
        - Глава дома Офал, мы выслушали вас, - поднялся со своего места Мериадор. - Теперь попрошу удалиться - совету надо обсудить ваши слова.
        - Надеюсь на ваше благоразумие и мудрость, - кивнув, с гордо поднятой головой покинул зал заседаний.
        Стоило только найти ближайшее кресло, как я рухнул в него. Всё же, несмотря на мою внешнюю браваду, говорить с магами намного старше меня тяжело. Я своими поступками разрушаю все устои магического мира, а этому учат с детства и через такое многим сложно переступить. Хорошо, что дед и отец поняли это достаточно рано, чтобы я не получил того же чувства трепета перед советом, как многие из моего поколения.
        Потянулись мучительные минуты ожидания. Эх, я так и не научился терпению, чтобы сносить это спокойно. Из-за скуки стал развлекать себя созданием новых вязей и так незаметно время пролетело очень быстро.
        Спустя полчаса меня наконец-то вызвали на совет.
        - Обсудив ваши слова, совет пришел к решению о вмешательстве в жизнь смертных. Так как есть вероятность слишком большого числа людей, погибших из-за магической угрозы, - властно и размеренно говорил Мериадор, но я-то знал, что сейчас его съедает изнутри злость на меня. - Поэтому любой из домов готов внести посильную лепту в ваш план.
        Я уважительно склонился перед советом, принимая их решение, но про себя довольно улыбался. Неделю спустя у меня начались напряженные деньки. Почти так же, как когда я готовился к ритуалу, и, если честно, мне это нравится.
        Глава 2
        
        НИРОЙ ДИ ОФАЛ
        
        Несколько месяцев подряд я не бывал дома, все время находясь в разъездах. Совет, конечно, согласился, что мы должны вмешаться, но сами помогать не торопились. Мне разрешили лишь использовать молодежь для этих дел в качестве “тренировки способностей и личного развития” - как сказали они.
        Некоторое время я злился на этих магов, не согласных работать для общего будущего, но успокоившись и проанализировав ситуацию, лишь весело рассмеялся. Эти маразматики, сами того не ведая, сделали мне прекрасный подарок.
        За время с момента проведения ритуала, вернувшего магию в наш мир, мой дом и я, в частности, стали очень известны в магическом мире. Для многих молодых магов я стал героем и объектом для подражания, ведь я сделал так, что они теперь могут достичь большего, чем раньше. Что и говорить, но магом свойственна жажда могущества.
        Так что, при должной обработке, из присланных ко мне магов, которые были из разных магических домов и вполне могли спустя время стоять у верхушки власти в своих родах, можно сделать верных соратников. Чем я сразу же и занялся.
        Я довольно быстро завоевал их доверие, и они во всем прислушивались к моим словам. В принципе, это было хорошо, что появилось столько преданнных союзников, вот только опыта у них было не очень много, если не сказать хуже. Из-за этих обстоятельств, многие из них гибли или раскрывали себя перед смертными. Такая небрежность постепенно открывала смертным глаза на мир магов.
        Таким путем я достигал своей цели - вывести магов из тени. Мы сильнее людей, не имеющих дара, и пора им это понять. Тем более, мы наглядно показали, что можем справляться с тем, что им не под силу.
        С другой же стороны без нашей помощи в мире смертных будет слишком много разрушений, а так я смог связаться со всеми правителями существующих государств и убедить их в том, что нам они ничего не смогут противопоставить и если хотят и дальше быть у власти придется соглашаться с новым миропорядком, где маги стоят у вершины власти.
        В этот же время мы столкнулись с тем, что заклинания, передаваемые из поколения в поколение, действуют не так хорошо, как прежде, или ведут себя непредсказуемо. Я, конечно, предупреждал о такой вероятности еще на совете, но это было лишь теоретическое предположение. Мои расчеты говорили, что влияние не должно быть столь сильным, но приходилось мириться с фактами.
        Хорошо хоть, что молодежь не так консервативна, как маги совета, и быстро приспособилась к новым условиям. Тем более, я нашел парочку смышленых ребят, которые с готовностью занялись разработкой новых заклинаний. В итоге у меня в руках оказались новые силы, уже адаптированные к нынешним условиям.
        Потребовалось всего полгода, чтобы справиться с сильными катаклизмами и перекрыть самые опасные порталы. Чтобы увеличить известность магов, я предложил, если это не подвергает их опасности, своим соратникам стараться использовать эффектные заклинания, которые намного лучше запоминаются людьми.
        Такой пиар шел нам лишь на пользу и правители государств, которые поначалу опасались нас, стали постепенно успокаиваться. Магам не было дела до мира смертных, а значит мы не несли угрозу их положению. Пускай тешат себя такими мыслями, мне и моим союзникам не сложно было придерживаться такой трактовки, лишь бы смертные подчинялись и не лезли в опасные места.
        Зарывшись с головой в проблемы руководства, я как-то пропустил новости и не знал, что происходит в мире. А творились занятные вещи.
        Все же пора признать, что все мои расчеты не оправдывают себя. Переизбыток магической энергии в мире привел не только к появлению катаклизмов и порталов, но и к несколько неожиданному результату. Я, конечно, знал, что в теории магия при достаточной ее концентрации в одном месте может изменять среду вокруг себя, но как-то не ожидал, что сама природа подвергнется этим изменениям.
        У моего дома была довольно разветвленная сеть соглядатаев и шпионов в различных структурах, и они исправно доносили до меня информацию. Только прочитав все донесения и еще раз окинув все это в целом я смог оценить размах происходящего.
        То тут, то там возникали, как назвали их люди - “Аномальные зоны”. Им даже присваивали ранг в зависимости от размеров и насыщения энергией. М-да, в таких местах магия вполне могла наблюдаться даже неодаренными. Вот в таких зонах и происходило изменение всего и вся.
        Растения и животные мутировали в неизвестных мне существ. Правда, большая часть почти сразу погибала из-за какой-нибудь кривой мутации, но все же кто-то да выживал и начинал плодиться. Вот только мне этого не хватало! И так из порталов может вылезти какой-нибудь монстр, которого убивать придется толпой, так еще и у нас начали такие появляться, скажем так, “естественным путем”.
        Я сразу же отдал распоряжение отправить в такие места исследовательские группы и нанимать заинтересованных в этом людей, благо, моим домом было накоплено достаточно богатств, чтобы не беспокоиться о деньгах в ближайшие века три.
        Но, как оказалось, такого делать и не потребовалось - смертные и сами были заинтересованы в исследованиях. Так что я недолго думая просто внедрил своих людей в каждую из таких исследовательских групп. Благо, со слугами и готовыми работать на мой дом проблем не было.
        Стоило разобраться с одной проблемой, как появилась другая.
        В новостях все чаще стали мелькать новости о людях, использующих невозможные для смертных способности. И это точно были не маги из известных мне домов. Исследование этого вопроса лишь породило новые вопросы. Я даже лично провел опыты над такими людьми.
        В итоге пришел к выводу, что излишки магической энергии стали воздействовать на смертных, и если у них были хоть какие-то зачатки дара, то они стремительно развивались. Если так продолжится и дальше, то деление на магов и смертных полностью исчезнет, так как все в какой-то мере станут одаренными. Хех, будет интересно посмотреть на лица участников совета, когда они об этом узнают.
        Удивительней всего было найти тех, кто не обладал магическим даром, но при этом мог, например, управлять огнем получше большинства магов, специализирующихся на данной стихии. Эти люди как будто сами были силой, но заключенной в человеческую оболочку. Хорошо, что способностями еще надо уметь управлять, иначе такая сила просто уничтожит своего носителя, а то даже не знаю, что за монстры из них бы получились.
        С ними все мои знания были бесполезны - я просто не понимал, как такое возможно в принципе, но наглядный пример показывал, что это вполне реально.
        Я не просто впустил в этот мир магию, я его изменил. Хорошо это или плохо, покажет лишь время, но, по крайней мере, не помру со скуки.
        Происходящее заставляло по-новому взглянуть на свои планы и приводило меня к неутешительному выводу - все придется менять. Я оказался просто не готов к таким последствиям, и у меня не было плана действий, учитывающего их.
        Еще эти смертные тоже не остались сидеть на месте, и в мире начались волнения.
        Как-то даже не ожидал, что смертные так быстро сумеют сориентироваться во всем происходящем и под шумок начать передел сфер влияния. Мне до этого, конечно, дел нет, но своих людей все же стоит приставить к самым значимым фигурам, чтобы лучше их контролировать.
        А чтобы официально закрепить себя в мире смертных, я, объединившись еще с десятком союзных мне магических домов, создал организацию, которую назвали комитет “За гранью”. Всего-то стоило придумать довольно правдоподобную легенду и показать наши возможности, как все вопросы сразу отпали, тем более организация вполне справлялась со всеми поставленными перед ней задачами и консультировала других в сложных ситуациях.
        Так как распылиться на все задачи было невозможно, то я попросил дядю возглавить эту работу. Как и ожидалось, Зириат с энтузиазмом взялся за это дело, все же мой бывший наставник был деятельной личность и безделье для него было мучительным, и вскоре про эту головную боль я смог забыть.
        Дядя на удивление хорошо справлялся со своими обязанностями. Нашлось много недовольных тем, что недавно образованный комитет начинает стремительно приобретать влияние, и при этом не подвластен ни одному правительству мира. Но демонстрация силы и доказательство того, что мы знаем очень многое из того, что правители стран хотели скрыть, поумерило их пыл. Нет, конечно, недовольство останется, но в открытую комитету теперь никто мешать не посмеет.
        С некоторыми методами Зириата я был не согласен, как, например, с тем, чтобы приглашать на работу так называемых эсперов, которые могли контролировать магическую энергию без заклинаний. Но спустя время это оказалось верным решением, с лихвой окупившим себя.
        Уже сейчас комитет под его руководством добился потрясающих результатов, да и переманивать лучшие умы планеты было легче легкого. Ученые были заинтересованы разобраться с изменениями, произошедшими в мире, а мы щедро оплачивали любые их исследования. Пускай большинство исследований не принесет прибыли, но какая-то часть все равно раздвинет границы существующего.
        Я в это время смог заняться своими исследованиями. Теперь все станет по-другому.
        
        ГИРС НЕРВИР
        
        - Господин Нервир, посмотрите, пожалуйста, наш последний отчет об испытуемых, - протянул мне папку молодой лаборант и, беспрестанно кланяясь, сбежал из моего кабинета.
        Как же порой раздражают эти юнцы! Да еще и эта фамилия - в который раз пришлось менять свои имя и фамилию, чтобы скрыться от своих противников.
        А все из-за того, что я видите ли провожу, по их мнению, “аморальные исследования”. Если бы я не ставил опыты над живыми людьми, то исследования затянулись бы на десятилетия! Как они этого не понимают?!
        Но в этот раз мне повезло, и я нашел нанимателя, которому без разницы, какие методы я использую, лишь бы был результат. Наконец-то нашелся человек, не обремененный моралью и понимающий всю важность моих исследований!
        И еще эта сила… В который раз я посмотрел на свои руки.
        Мир был потрясен изменениями, возникшими в нем. Но если большинство растерялось, то я увидел в этом свой шанс.
        Сколько себя помню, всегда любил разгадывать загадки или достигать того, что для других возможно лишь в фантазиях. А спустя несколько недель после “Дня падения фиолетовых звезд” я впервые воспользовался, пускай и случайно, своей силой. Она лишь доказывала, что я на правильном пути, так как с помощью нее я могу разобрать предмет на части и собрать в совершенно другой. К сожалению, она требует большой концентрации и не очень точна, но я смог заметить прогресс в своих действиях, и это значит, что мне нужно только время, чтобы достичь новых высот. А пока этот инструмент стал незаменим в моих исследованиях.
        Сейчас же я работал в предоставленной мне лаборатории и занимался любимым делом. Чем-то это было похоже на сказку - по любому моему требованию тут же поставляли необходимый материал и людей, нужных мне для работы. А собирался я раскрыть тайну сил эсперов. Да, вот она цель, после достижения которой мое имя будет вписано в историю. А там я разберусь и с силами магов, но об этом знать никому другому не надо.
        Мой наниматель был влиятельным магом, одним из тех, кто раскрыл себя, когда природных катаклизмов стало слишком много. И он был заинтересован в выяснении тайны эсперов. По его словам, они не понимают, как человек без магического дара может оперировать такими силами. По его словам это в принципе невозможно и полностью опровергает все их знания и представления о мире. Пускай я не маг, но мне тоже разрешение этой загадки было интересно, так что мы быстро нашли общий язык.
        Помимо исследовательского интереса, меня еще волновал вопрос моих способностей. Я тоже был эспером, а значит, изучение других таких же, как я, может мне показать путь развития моей способности. И если все получится, я смогу заняться более серьезными опытами.
        Всего за какой-то месяц мне привезли несколько десятков детей. А ведь раньше, чтобы добиться такого количества испытуемых как только не приходилось изощряться и тратить столько времени на это. Сейчас везде царила разруха, и появилось очень много беспризорников и сирот, а эти еще и были эсперами - других мне и не присылали, после того, как я забраковал предыдущую партию. В общем, можно было начать проводить опыты.
        Последующие месяцы исследований показали, что в физическом плане эсперы ничем не отличаются от обычных людей, но вот в энергетическом все было совершенно по-другому. Если маги собирали в себе разлитую в мире энергию, то эсперы одновременно могли ее как собирать, так и отдавать, правда, не всегда одно равнялось другому.
        Пока не удалось выяснить закономерностей, но некоторые из детей могли выдать намного больше, чем взяли из мира. Это удалось выяснить, когда детей запирали в комнатах с маноуловителями подключенными к аппаратуре. После этого измерялся общий фон в комнате, а затем дети должны были использовать свои силы на максимум, пока от истощения не валились на пол. Первые несколько дней они всегда упирались, но потом все равно подчинялись. Так и выяснилось, что излитая ими энергия очень часто не соответствует тому магическому фону, что был в комнате, и чаще всего маноуловители фиксировали повышение фона.
        Приставленные ко мне в помощниками маги лишь разводили руками. По всех их данным после использования заклинаний в комнате магический фон должен был понизиться и только со временем восстановится. То что проделывали эсперы опровергали эти слова.
        К сожалению создать рабочую модель этих процессов было невозможно - слишком разными данные были каждый раз.
        Во время этих опытов выявилась еще одна особенность моего дара - теперь я мог воздействовать на объекты не только физически, но и энергетически. Так я выяснил, что в отличие от магов у эсперов в энергетической составляющей есть что-то вроде ядра, где и собирается вся энергия, которую они потом выплескивают в мир. Маги же не могу удерживать в себе много энергии и каждый раз для создания нового заклинания используют энергию мира. После этого начались мои эксперименты по изучению ядра эспера.
        Но, к сожалению, и здесь нашлись люди, которые посчитали, что я поступаю неправильно. Хотя с другой стороны выживших после операций детей осталось не так много, и все равно я бы скоро переключился либо на новый проект, либо работал с новой группой. Жаль только бросать последний образец - он больше всего мне помог в моих исследованиях, вот только его ядро разрушилось на последней стадии эксперимента.
        Пускай мне и приходится уходить из этого места, но свое назначение оно выполнило. Я собрал достаточно денег, чтобы продолжить свои исследования и ни от кого не зависеть. Пора бы уже взяться и за магов. Возможно изучения сразу двух направлений даст больше ответов, чем раньше.
        
        НИРОЙ ДИ ОФАЛ
        
        Когда я ставил Зириата во главе комитета “За гранью”, то даже не мог себе представить, что такое возможно. Мой наставник, что все это время говорил о важности смертных и всегда отличался добрым к ним отношением, сам стоял за экспериментами над людьми.
        Нет, мне до сих пор смертные были не так важны, но если он начал с них, то кто может сказать, не переключится ли в итоге на магов? Я слишком хорошо знаю потаенные желания обладающих силой - все они желают еще большего могущества. Раньше я не обращал на это внимание, но осознание, что на такое способен близкий мне человек, несомненно пугало меня.
        Хорошо это или плохо, но я не мог повлиять на своего дядю. За пару лет он укрепился на своем посту и в комитете имел куда большее влияние, чем я - его фактический глава. Здесь очень некстати сказалась моя удаленность от дел. В результате то, что я сам создал, больше мне не подчинялось.
        Эх, ладно. Нет смысла говорить о том, что не можешь контролировать. Пускай Зириат пока побудет в руководстве, а там видно будет. Да и нет других кандидатур на его место. Все же, несмотря на такие вещи, дядя проявил организаторские таланты, и комитет только развивается, а не стоит на месте. У меня же просто не хватит времени, чтобы еще заниматься и этим направлением.
        За два года многое изменилось.
        Как я думал, произошло крупное разделение сфер влияния. Но вот то, что оно пойдет по пути разделения способностей я как-то не просчитал.
        Хоть и прошло не так много времени с момента, как магия вернулась в наш мир, но уже прошло достаточно времени, чтобы наглядно видеть определенную тенденцию. Вскоре не останется ни одного смертного без того или иного дара. А все из-за того, что магии было даже слишком много, чтобы ее мог выдержать мир без последствий для себя. Вот так, все, у кого есть хоть какие-то зачатки дара, пробуждали его.
        В результате первые группы людей, получившие неожиданно в свои руки магические силы, образовали свои “клубы по интересам”. Я, конечно, многое упрощаю, но отчасти оно так и выглядело.
        Образовалось множество мелких государств и три самых крупных - республика Ильхем, Феранская монархия и Рийская конфедерация. Удивительней всего было увидеть образование Рийской конфедерации - как-то даже не ожидал, что эсперы и маги смогут сотрудничать и что более важно в Рийскую конфедерацию тайно перебралось несколько старых магических домов, которые пока никак себя не проявляли. Об этом мне удалось узнать совершенно случайно, но они продолжали бездействовать и я на время забыл про них.
        Остальные два государства образовались по предполагаемому сценарию. Вот только если Феранская монархия образовалась довольно быстро за счет того, что эсперов, в принципе, особо обучать и не требуется - им сразу доступны их силы, то республика Ильхем появилась как-то неожиданно. И то, что в новостях порой появлялись знакомые мне лица глав нескольких магических домов, было лишь “совпадением”.
        Что-то я совсем отпустил их в свободное плавание, пока занимался исследованием аномальных зон. Как-то незаметно все, кроме меня, набрали влияние в переделанном мире, и уже мало кто вспоминает про главу дома Офал. С одной стороны хорошо - ко мне перестали засылать невест, но с другой - я не для этого столько трудился, чтобы упустить власть из своих рук.
        Но все же я не успел, и первый ход сделали мои противники.
        Я как раз исследовал аномалию А ранга, как ее назвали ученые смертных. Интересна она была тем, что в отличие от остальных не исчезала, и в ней даже не снижался магический фон. Если мои предположения верны, то таких аномальных зон со временем станет только больше, что не совсем удобно. Вот поэтому я изучал возможность воздействовать на нее или хотя бы научиться предсказывать их появление - а то как-то не хочется оказаться вдруг в аномалии с повышенной температурой или еще какой-нибудь гадостью. И так пара городов была стерта с лица земли из-за возникновения схожих зон.
        Я делал очередные замеры, когда почувствовал что-то неладное. Порой в своих исследованиях я отделялся от своей группы, но, несмотря на опасность, с моими навыками я мог постоять за себя, так что меня часто оставляли одного. Вот только в этот раз было стойкое ощущение, что в окружающем меня пространстве что-то не так и это точно никак не было связано с аномалией.
        В принципе, в таких аномальных зонах, и тем более настолько насыщенных магической энергией, очень сложно отследить какую-либо магию из-за хаотичности магических потоков. Вот только если развить свою чувствительность к их изменениям, то можно кое-что и понять. Как, например, сейчас.
        Взмахнул рукой, и с нее срывается огненный шар в противника справа от меня. Кстати, это моя гордость - я, несмотря на свой возраст и малый опыт, уже умею использовать невербальные заклинания. Сказалась долгая подготовка к ритуалу и мучительные тренировки, нацеленные на развитие этого навыка. В аномальной зоне сложно применять действительно изящные заклинания, так как они могут пойти в разнос из-за столкновений энергий, но вот такие простенькие идут на ура. Тем более накачать их достаточным количеством маны вообще не проблема.
        Как я и предполагал, шар столкнулся с защитой и был отброшен в сторону, но при этом и мой противник перестал быть невидимым. Хм, если бы он не использовал щит, то я даже не заметил бы его, и он вполне успешно мог ко мне подобраться. Только, видимо, мой несостоявшийся убийца не знал, что зоны покоя, где нет переплетений сталкивающейся магической энергии, в такой аномалии это редкость, которая только заставляет насторожиться.
        Мой противник, поняв, что его раскрыли, убрал магический купол, что его окружал до этого, и я наконец-то смог его разглядеть. Хотя и глядеть было не на что - какая-то бесформенная хламида, что скрывала его фигуру, да маска на лице.
        И что это за костюмированное шоу?
        Веселое настроение пришлось отбросить, когда в меня полетело несколько ледяных осколков. Скорость, с которой они были созданы, была поразительна, и это полностью переводило мой бой из занимательного в опасный.
        Мало кто может создать из воздуха ледяные осколки довольно быстро из-за того, что требуется достаточное количество влаги в воздухе. А в этой аномалии влаги как раз и не хватало, да и окружающая местность больше походила на пустыню с редкими вкраплениями растений.
        Отпрыгнув в сторону я пропустил осколки мимо, но пока сам не стал атаковать, внимательно следя за противником. Тот, как назло, тоже ничего не предпринимал, только его глаза - единственное, что было видно из-за маски - отслеживали каждое мое передвижение.
        Связывающее заклинание создалось за доли мгновения, и должно было скрутить незнакомца в узел, но как только чары коснулись его, я успел заметить вспышку. Так у него артефактная защита!
        В следующий миг мне пришлось уклоняться от новых ледяных осколков. Как-то однообразны его атаки. К сожалению это не отменяет того, что ситуация действительно становится опасной.
        Пара жестов, и позади моего противника возникают каменные пики, которые должны были пронзить его тело, но я на это даже не надеюсь. Незнакомец уже успел показать достаточный уровень подготовки, и если у него в наличии есть артефакты для защиты от магии, то кто-то очень хорошо вложился в эту миссию.
        Незнакомец прыгает вперед, спасаясь от пик, но его пронзает еще несколько только что созданных. Артефакт еще пытался защитить своего хозяина, но пики - материальный объект, а не заклинание, и их развеять так легко не получится. Пока в измененной земле есть энергия пики будут очень прочными.
        Я подошел к своему противнику и сдернул с него маску. Хм, молодой паренек c ничем не примечательной внешностью. Я бы его и не запомнил, если бы где-то увидел. Одна проблема - он мертв, и теперь мне не расспросить его о заказчиках. Перестарался я с атакой, а чтобы допросить труп, нужны навыки некроманта, коих у меня нет.
        Неожиданно мою правую руку пронзила боль, и я упал на землю. Быстрого осмотра хватило, чтобы увидеть, что из моей руки торчит металлический болт, а еще я услышал приближающиеся шаги.
        Так нападающий был не один! Сколько раз отец говорил не терять бдительности, а я каждый раз забываю про это!
        - Вот ничего нельзя поручить этим наемникам, - вздохнул кто-то недалеко от меня. - Так глупо погибнуть и даже не отработать затрат на экипировку.
        Это что мой противник посчитал, что убил меня? Что за глупость или это такое пренебрежение ко мне?
        Боль мешала концентрации - рука в месте попадания болта горела огнем, но я не забыл и старых методик использования заклинаний. Жестовую магию можно использовать и одной рукой, пускай это несколько снижает скорость создание заклинаний.
        - Оковы льда, - произнес я завершающую фразу и моего противника сковал магический лед. Такому не страшна высокая температура, и он довольно устойчив к физическим повреждениям, вот только энергии требует больно много.
        Я медленно поднялся, так как меня изрядно качало. Похоже, болт был смазан ядом или чем-то подобным, так как я потерял не так много крови, чтобы из-за этого кружилась голова. Хорошо, что у меня, как и у любого члена дома Офал высокая сопротивляемость ядам.
        Кстати, в пользу яда говорит, и отношение моего противника к тому, что я упал. Вполне возможно, что его хватило бы, чтобы убить обычного человека. Но мой несостоявшийся убийца не мог догадываться, что я выживу.
        - К-хе, - откашлялся я. - Кто бы знал, что мне придется использовать магию такого низкого уровня.
        - Офал! - на меня угрожающей смотрел мой несостоявшийся убийца. - Не умер все таки.
        - Извини, что огорчил, - слегка улыбнулся я, но сразу же на моем лице появился недобрый оскал. - А теперь ты мне расскажешь, кто такой смелый, что заказал мою смерть?
        - Ничего я тебе не скажу, - не испугался незнакомец.
        - Все вы так в начале говорите, - сказал я и приступил к делу.
        Спустя час кропотливой работы я снял полог тишины и вытер испачканные руки. Никогда не любил пытки и старался не прибегать к ним, но этот парень оказался упертым, и с ним пришлось долго возиться. Мастера, что учили меня этому искусству, справились бы куда быстрее, но тут уже ничего не поделаешь.
        Я узнал главное - заказ поступил от глав магических домов. Вот только от кого конкретно непонятно. Сам наемник был не в курсе всех дел и получил работу через посредника. Им передали артефакты для защиты от магии и пообещали довольно крупную сумму, чтобы соблазниться на такой заказ. Моих убийц подвело лишь то, что они не были готовы к такому отпору, привыкнув, что благодаря их способностям им нет равных.
        Хотя стоит честно признаться, действуй они совместно, то вполне могли бы меня достать. Все же я вел себя непозволительно беспечно и в итоге подпустил убийц слишком близко к себе.
        Хуже другое - как назло у меня слишком много недоброжелателей, чтобы вычислить тех, кто решил раскошелиться, чтобы убрать меня. Это наталкивает на нехорошие выводы - я кому-то вдруг стал сильно мешать или же кто-то скопил достаточно сил, чтобы реализовать свою задумку.
        В последнее время я все больше уделял времени исследованиям и не совался в политику. Что же должно было произойти, чтобы глава дома Офал кому-то вдруг стал мешать?
        Вернувшись в свой дом, я заперся ото всех и, медленно отпивая вино из бокала, стал размышлять над ситуацией возникшей вокруг меня.
        Главы домов перестали слать своих девушек, чтобы породниться со мной. Сначала я считал это хорошей новостью, но видимо это было не так. Да и мои информаторы не могли ничего толком сообщить. Значит, есть какие-то новости известные только главам домов и они не выходят за пределы узкого круга лиц.
        Дядя хоть и сохранял ко мне доброе отношение, но все же ко мне поступала информация о его действиях, и я трезво оценивал ситуацию. Созданный мной комитет для меня потерян. Зириат стал главой этой на данный момент довольно крупной организации и уверенно наращивал свое влияние в мире.
        У меня, конечно, есть лично преданные мне люди, но их не так много, чтобы влезать в конфронтацию. Единственное решение, что приходило на ум - создать аналог комитета, но в этот раз он должен быть скрыт в тени.
        Нападение на меня наглядно показало, что институт наемников начал возрождаться, так как появились потребности в таких людях. Сейчас это одиночки или небольшие группы людей, готовые браться за любую работу, если платили деньги. Вот только у заказчика не было никаких гарантий, что наемники не скроются с деньгами.
        Если я создам организацию наемников, которая будет это контролировать то на рынке появиться новый игрок, который будет устраивать всех, так как он решает задачи, за которые остальные не хотят браться.
        Хм, а ведь это идея не лишена смысла!
        Пока я реализовывал свою задумку, мир потрясла еще одна новость - появились Разломы.
        
        ***
        Разлом это все же несколько громкое название. Хотя чего еще ждать от смертных.
        На самом деле Разлом - это по сути огромный портал, который в отличии от всех возникающих ранее устойчив и не собирается закрываться. Неделю спустя мои догадки лишь подтвердились.
        Вокруг Разломов стали образовываться большие аномальные зоны, и они продолжали расти. К Разломам сразу же стянулись войска, так как в этих зонах стали появляться монстры, которые бросались к ближайшим населенным пунктам в поисках пищи.
        Это были одни из самых кровавых дней в истории, так как огнестрельное оружие и сложная техника смертных отказывались работать, находясь близко от Разлома. Только силы эсперов и магов оказались способны противостоять опасности. Они в этих зонах наоборот только усиливали свои возможности за счет свободно разлитой в пространстве рядом с Разломом маны.
        Потребовалось совсем немного времени, чтобы понять, что нынешняя армия не может отвечать всем тем требованиям, что сейчас к ней предъявляли. Под эту шумиху были созданы Гильдии Охотников.
        Эту идею предложил мне Сенг, что было для меня несколько неожиданно. Обычно он всегда сопровождал меня и говорил лишь только тогда, когда это требовалось. Излишняя инициатива с его стороны никогда не наблюдалась. Но, несмотря на все это, идея была хорошей и частично вписывалась в мои планы.
        Таким образом, рядом с каждым Разломом образовались свои Гильдии Охотников, в которые стали входить по большей части военные, лишившиеся работы из-за Разлома. Они были достаточно мотивированы, чтобы работать в таком опасном месте. А после того, как система гильдий устоялась - это занятие стало приносить и изрядную прибыль.
        А раз такое занятие приносит прибыль, то вокруг гильдий стали строить целые города, которые специализировались на ряде услуг связанных с Разломом. Пока это еще только небольшие поселения, несущие по большей части временный характер, но, как я надеюсь, они разрастутся в достаточно крупные городские центры. Тем более я собираюсь вложиться в это и способствовать их росту.
        Созданная гильдия решала проблему добычи ресурсов для алхимиков и артефакторов. Обычно те, кто занимается такой работой, не особо хотят рисковать своей шкурой ради того, чтобы добыть нужные ингредиенты. Рынок пока еще не был сформирован и многие экземпляры были в единственном числе, так что проще было заплатить группе охотников, чтобы они добыли нужное, чем надеяться, что товар когда-нибудь появиться в продаже.
        Так постепенно под моим контролем оказался теневой рынок по продаже ингредиентов необходимых в магическом ремесле и в тоже время мои бойцы проходили практику в реальных условиях, а не на тренажерах. Пускай многие из них гибли, но те, кто выживали действительно стоили всех вложений.
        Да и созданная Сенгом система рангов позволяла выделить таких людей из окружения - им и платили больше, и было больше уважения. Правда они ходили на более опасные миссии, но тут уже надо отрабатывать деньги и они не могли мне сказать нет.
        Прошло всего-то пара лет и, как я и предполагал, Гильдия Охотников стала незаменимой структурой. Пускай комитет “За гранью” занимается преступлениями сверхов, как стали называть всех одаренных, а охотники зарабатывают деньги и выполняя заказы продвигают науку.
        Как-то я даже не ожидал, что рядом с Гильдией разместятся научные лаборатории. С другой стороны, это было верное решение. Так и затраты на доставку ингредиентов ниже и если возникла потребность в новых материалах Гильдии это проще решить. Тем более это важно было для тех, кто занимается изучением животных и растений, измененных или возникших в аномальной зоне Разлома. Такие монстры, находясь в зоне менее насыщенной магией, чем в аномалии быстро погибали, так что их транспортировка стала дорогим удовольствием.
        Параллельно всему этому в каждом крупном городе открывались школы боевых искусств. Их всегда было по несколько штук. Парочка были открытыми и ничем не примечательными, но как минимум одна имела под собой намного больше, чем мог заметить простой обыватель.
        Изначально я думал, что идея со школами будет провальная и таким образом я в лучшем случае смогу найти новые кадры, но оказалось, что такая ниша никем не занята. Появление Разломов и влияние аномальных зон на технику наглядно показала несостоятельность вооружения, что было у смертных. Так на смену огнестрельному оружию пришли мечи, луки, посохи и другое оружие.
        Если с тем же автоматом шансы убить монстра были не так уж велики, даже если не учитывать то, что само оружие может сломаться, то мечом достаточно нанести тяжелую рану и монстр умрет. А если этот меч еще и зачаровать… Как бы я не хотел заполучить как можно больше влияние, но на все меня даже физически не хватит, так что эту нишу пришлось оставить и уже после за нее взялись другие люди.
        С приходом новых способностей не все смертные стремились в школы боевых искусств, но не все были достаточно сильны, чтобы на голой силе справиться с монстром. Так что потихоньку, но школы наполнялись учениками и самых перспективных вербовали уже для более тонких операций. Пускай они и не знали точно на кого работали, но эта тайная армия постепенно разрасталась, до нужных мне размеров.
        
        Глава 3
        
        - Медленно! Еще раз! - в который раз кричал на меня Мастер, заставляя выполнять одну и ту же связку движений, казалось уже в сотый раз.
        Прошло уже пять долгих месяцев с того дня как я вернулся домой. За это время многое изменилось.
        По сути, сбежав из родительского дома, я съехался с Миар и вскоре рассказал ей, что я эспер. Я боялся ее реакции, но у нее был только восторг и радость от какой новости. Особенно ей понравилось, что я пользуюсь молнией, как и она. А как она была рада - показала той же ночью и не один раз. После такого я пожалел, что раньше ей ничего не рассказал, но кто мешает мне наверстывать упущенное?
        После такого наши отношения стали более доверительными, и я по-настоящему был счастлив рядом с ней. Если бы только воспоминания не терзали меня.
        Мне снились кошмары, и от них не было спасения. Я то вспоминал свое детство и опыты, что проводили надо мной и остальными, то вновь переживал смерть своих друзей и видел усмешку синеволосого монстра, по другому это существо я просто не мог назвать.
        С учебой я решил не тянуть и договорился о сдаче экзаменов досрочно. Получить диплом работая на “Инжтех” - было плевым делом. Такие рекомендации мало какому выпускнику выдаются. Так что я теперь дипломированный специалист и получаю полную ставку в этой компании. Не знаю, что там сделал Мастер, но я, даже не ходя на работу, получал зарплату, так что на жизнь мне хватало.
        Мастер, как и обещал, начал готовить меня и Аллана по специальной программе. Если я раньше считал, что тренировок хуже не придумаешь, то наставник быстро доказал, что может нам показать каково в аду. По-другому это просто не назвать.
        Мы обучались всему и сразу, как будто в нас хотели запихнуть как можно больше знаний в короткие сроки. Это все сильно выматывало и если бы не специальные добавки, которыми нас пичкали каждый день, то мы давно бы оказались в больнице.
        За пять месяцев я оказывался на больничной койке больше раз, чем за всю жизнь. Но не проводил там больше тройки часов, как меня уже ставили на ноги. После пары таких посещений меня перестали удивлять возможности организации. Все дело в том, что такой техники и таких методик я еще нигде не видел, хоть и старался всегда быть в курсе технических новинок. Это было что-то на несколько лет опережающее нынешнее развитие технологий.
        А раз нам такое показали, то деваться уже некогда. Как-то не вериться, что если я захочу уйти меня, так легко отпустят.
        Никаких новостей о синеволосом не было. Он как будто сквозь землю провалился или что было более вероятным все также находится где-то близко от Разлома. Бессилие в этом вопросе жутко раздражало, и я всю свою злость вкладывал в тренировки под одобрительные усмешки наставника.
        На себя сложно смотреть со стороны, но я видел, как Аллан изменился после нашего возвращения. Если раньше я знал, что он любит примерять маску весельчака и балагура, но это было не так заметно, то сейчас он надевал ее, чтобы скрыть свои истинные эмоции. Пускай парень не был так хорошо знаком с охотниками, но их гибель и его бессилие на него сильно повлияли.
        Когда я спросил Миар, изменился ли я - она ответила, что я просто стал взрослее и мне не надо беспокоиться. Вот только ее собственная тревога не укрылась от меня. Честно говоря, это было очень приятно, и возможно только благодаря своей девушке я еще держался.
        За пять месяцев я изучил куда больше, чем за всю свою жизнь. Меня учили проникать на охраняемую территорию, взламывать системы защиты и уходить бесследно назад. У организации были целые полигоны для таких случаев, и если тебе не удается скрыть свое присутствие, то люди отыгрывающие роль охраны совсем тебя не жалеют.
        После пары таких испытаний я пришел к выводу, что в охране тоже стояли люди, которые обучались в организации, только у них задача стояла никого не пропустить. Может их как-то наказывают, если они пропустят такого диверсанта на охраняемый объект?
        Хотя меня это мало волновало. Меня даже перестало интересовать зачем нам такое обучение. Мастер давно отбил всякое желание протестовать против такого обучения, на любую жалобу устраивая еще более сложные тренировки.
        Я все рассказал своему наставнику о своих способностях, кроме того факта, что я могу поглощать ядра монстров. Как-то ничего хорошего не представлялось от раскрытия таких особенностей, скорее наоборот я боялся, что про это узнают. У меня много раз брали все возможные образцы и проводили множество тестов, но так ничего и не смогли выяснить про природу моей способности.
        Чтобы прикрыть себя в дальнейшем я говорил, что некоторые способности у меня появились только со временем. Так я залегендировал свои возможности по перемещению в тени и создание энергетических щитов. Лучше сделать так, чем потом спалиться тем, что в экстренной ситуации воспользуюсь способностью, о которой Мастер ничего не знает.
        После всех тестов меня стали натаскивать в контроле своих сил. До этого момента я считал, что эсперам не требуется долгого обучения, чтобы использовать свои силы, но я оказался в корне не прав.
        По словам Мастера эсперы грубые дикари по сравнению с тем, что они могут достичь, если захотят тренировать свои способности. Все эсперы подвержены определенным эмоциям, которые в свою очередь зависят от их сил. В эмоциях большинства из них и есть их сила. Если научиться контролировать эмоции, то можно достичь куда большего, чем имеешь сейчас.
        Так сложилось, что тренировкам большее внимание уделяли маги, так как без определенных навыков их способности были бесполезны. Им приходилось долго учиться, прежде чем они могли использовать свой дар в полной мере. Но как-то получилось, что эсперы почти не тренировались и, как оказалось, зря.
        Силы эсперов и магов постепенно растут. Тут влияет много факторов, но главное - их можно усилить посредством тренировок. Благодаря Мастеру я и Аллан очень быстро прогрессировали в своих способностях.
        Нас тренировали в разное время и в разных местах, так что я точно не знал, как дела обстоят у Аллана, но, по-моему мнению, я продвинулся очень сильно. Правда, для этого пришлось пережить несколько тяжелых тренировок.
        Мастер проявил свою изобретательность и с какой-то садисткой удовлетворенностью наблюдал за моими попытками выполнить его задания. Зато теперь я знал, что хоть способность эспера не может ему навредить, но при определенных обстоятельствах это вполне возможно.
        В одну из тренировок меня закинули в герметичное помещение, в которое после закрытия дверей стала стремительно поступать вода. Последними напутственными словами было пояснение наставника о том, что я выберусь только тогда, когда через два металлических штыря закрепленных на потолке пройдет достаточно энергии, чтобы остановить механизм.
        В принципе задание не такое уж и сложное - моего контроля и энергии хватило бы, чтобы создать достаточной силы заряд, который может спалить всю электронную начинку в радиусе пяти метров. Да и к металлу молнии притягиваются, так что можно было не особо следить за контролем. Вот только все оказалось гораздо сложнее.
        Проблем не было пока вода добиралась мне до колен. Я просто вскинул обе руки вверх и из них посылал в потолок молнии, отчего металлические штыри даже немного накалились. Вот только, несмотря на все мои старания, вода продолжала прибывать. Вскоре оказалось, что моего контроля этой способности все же недостаточно.
        Дело в том, что поток молний с моих рук не был цельным, и часть его даже не попадала в штыри, вот только еще часть могла разлететься достаточно широким фронтом, в том числе и в воду. Когда первые искры попали в воду, я испытал неописуемые ощущения от удара электричеством. Против меня сыграло еще и то, что я в попытках ускорить прохождение задания вложил в молнии много сил, и теперь попадая в воду молнии, били со всей силы и меня.
        В конечном итоге, уже плавая под потолком, я смог зарядить через штыри открывающий механизм, и вода стала убывать. За это время я множество раз получал от собственной же способности и научился более менее управлять молнией действуя более целенаправленно.
        - Владеть способностью не значит уметь ею пользоваться, - изрек в тот день Мастер, когда я мокрый и усталый выходил из комнаты.
        Мне даже возразить нечего было этому садисту. И это не из-за того, что я не знал, что сказать, а из-за того, что я смертельно устал. Меня даже продолжала потряхивать время от времени из-за проскальзывающий по мне зарядов.
        На этой тренировке Мастер наглядно мне показал, что большинство эсперов заблуждаются о своем могуществе и даже не задумываются, что и этим возможностям надо учиться. И в тоже время я понял, что мне предстоит еще долгое время оттачивать свои навыки.
        В следующий раз меня привели уже в другую комнату, но она чем-то напоминала предыдущую - особенно звуком закрывающейся двери. В этот раз мне не давали ни каких указаний, но в комнате стало стремительно холодать.
        Я бросился к стенам в поисках какого-либо решения, но нигде не было ни одной подсказки, способной мне помочь. Здесь даже не было никакой электрической панели, которую я бы мог сломать при помощи молний.
        Становилось все холоднее, и я вызвал огонь. Каждый раз, смотря на это золотистое пламя, я не могу отвести от него глаза, настолько он завораживающее. Но обстановка не располагала к созерцанию, так как несмотря на вызванный огонь с каждой минутой температура в комнате падала.
        Попробовал ударить огнем в стены, пол и потолок, но вся поверхность была сделана из огнеупорных материалов, и мое пламя здесь было бессильно. Я взглянул на свои руки - в них горело пламя и оно согревало меня, но его было все же недостаточно. Способности эспера не вредят самому эсперу, но недавнее испытание показало, что я не могу применять это утверждение за истину.
        Мне в голову пришла безумная идея, но все равно ничего толкового больше не придумывалось. Контроль огненной способности был у меня, честно говоря, отвратительным. Его хватало, чтобы сражаться, но вот тонкие манипуляции у меня пока не удавались, да и пламя оказалось менее удобным, чем молния. Все же молния действовала быстро, а вот когда я вызывал огонь, я начинал чувствовать приступы агрессии.
        Эмоции - оборотная сторона способностей эсперов. Все мы подвержены эмоциям, но из-за наших способностей на эсперах это отразилось наиболее ярко. Когда Мастер впервые заговорил о маркерах поведения, я заинтересовался этим вопросом. А после вступления в организацию получил и доступ к материалам, которые не найти в сети.
        Способности эсперов зависят от эмоций. Связь между ними не линейная, но все же она есть. Например, в большинстве случаев, чем больше разозлен эспер с огненной способностью, тем сильнее и жарче его пламя. Вплоть до того, что в состоянии берсерка такого человека очень сложно остановить, он даже может выйти за грань своих возможностей и показать совершенно другой уровень. Это один из самых ярких примеров, который наглядно демонстрирует, что эмоциями надо уметь управлять.
        С другой стороны эмоции зависят от способностей. Обычно все эсперы, кто в той или иной мере владеет огнем, очень вспыльчивые люди и их легко разозлить. Это сложно понять, если человек всю жизнь был таким. Но вот я то, как раз был исключением из этих правил.
        Я всю свою жизнь был “обычным” - человеком без сверх способностей. Но потом все оказалось не так, как я думал. Моя способность - поглощать ядра монстров и получать их способности, как будто они были моими. Поэтому мое поведение кардинально изменилось.
        Хуже того - из-за того, что я теперь владею несколькими способностями, мое поведение не всегда зависит от меня. Постепенно я учусь контролировать это, но порой эмоции охватывают верх.
        Вот и в этом случае я целенаправленно разжигал в себе гнев, чтобы повысить температуру огня. Несмотря на холод, который изрядно сбивал концентрацию, мне удалось это сделать.
        Медленно и очень осторожно стал распространять огонь по своему телу. За свою одежду я не боялся, так как был в тренировочном костюме, а делал все медленно, так как несколько опасался своего же огня. Дожили - я, наверное, единственный эспер в мире, который боится своей же способности, но Мастер умеет убеждать.
        Постепенно огонь охватил все мое тело, и мне стало тепло. Я ощущал, что еще несколько минут холод нарастал, но он уже не мог пробиться через созданное мной пламя.
        Но спустя еще минуту что-то изменилось. Температура в комнате больше не понижалась, но я все равно настороженно смотрел по сторонам. От наставника можно ждать чего угодно.
        Спустя еще несколько мгновений я понял, что меня насторожило - воздуха в комнате становилось все меньше.
        Я сам себя загнал в ловушку: с одной стороны - без огня я замерзну, но с другой - мое пламя для горения использует кислород. А из-за того, что я увеличил размер огня, то и кислорода стало потребляться больше или же, что более вероятно, подачу кислорода в комнату могли прекратить.
        Чем больше проходило времени, тем все труднее было дышать. Не в силах больше стоять я опустился на пол и постарался дышать пореже. Навряд ли меня захотят убить, слишком уж много средств вложено в мое обучение, но вот заставить походить на гране вполне возможно.
        Я смотрел на охватившее меня пламя и все не решался его потушить. Я знал, что стоит мне только это сделать, как я очень быстро замерзну, и второй раз вызвать огонь не получится.
        Несмотря на все это я пытался найти выход из ситуации. Но, к сожалению, воздуха оставалось очень мало. Я даже не заметил, как упал в обморок от недостатка кислорода.
        Очнувшись на следующий день, я снова выслушал лекцию Мастера о том, что способности надо применять с умом. Тем более у меня их несколько и я в зависимости от ситуации могу подстроиться к изменившимся условиям. Большинство эсперов этим похвастаться не могут и оказываясь в ситуациях, когда их способности им не могли помочь, гибли.
        Затем было еще несколько недель тренировок, с помощью которых я лучше изучил, как двигаться в тенях и как их можно использовать, чтобы приблизиться к своей цели или спастись, когда меня окружили.
        Наверное, эта способность была самой удобной из всех, что я смог получить на данный момент. С ее помощью я просто мог сбежать и не встревать в конфликт. Если бы только она не была ограничена, то цены бы ей не было. Я мог перемещаться пускай и быстро, но в пределах нескольких метров и то желательно, чтобы тень, в которую я хочу попасть, была достаточно большой. В маленькие тени пока не удавалось попасть, как и переместиться на большее расстояние, но все решается тренировками. Правда, при этом неизвестно, когда я смогу в них продвинуться.
        Ах, да. Еще одна проблема была с тенями - я не мог перемещаться в них, если в комнате не было источников света. То есть, для применения этой способности мне нужен хотя бы слабый источник света, иначе все становится бесполезным.
        Помимо этого я отточил свой энергетический щит. От воспоминаний про это у меня постоянно возникает зуд по коже. В тот день меня заперли в комнате с устройствами, которые автоматически подавали снаряды и затем они летели в меня. Такие используют в какой-то игре, для того чтобы отточить навыки уклонения при стрельбе. Вот только, если сначала скорость была небольшой, и я успевал уворачиваться, то потом моих навыков уже стало не хватать.
        Видимо, увидев, что я не справляюсь, Мастер сказал мне использовать мой энергетический щит, чтобы укрыться от снарядов. Легче сказать, чем сделать!
        Я применял его очень редко, да еще постоянно сыплющиеся на меня удары никак не помогали концентрации.
        В тот день я ушел так и не сумев использовать щит, но спустя три недели это испытание закончилось.
        Как оказалось, мой щит не может растягиваться до больших размеров и полностью укрыть меня, но вот точечное воздействие мне вполне под силу. Сначала я долго тренировался выставлять щит на пути снарядов, но мне не хватало точности.
        Посидев за книгами, я не пришел к какому-то однозначному решению. Поэтому я решил спросить совета у своего старого друга - Алистера. Обсудив проблему, мы совместно пришли к ее решению. Ответ как обычно лежал на поверхности, я бы и сам мог до этого додумать, но мне не хватало взгляда со стороны.
        В итоге мы пришли к выводу, что мне не хватает навыков для создания точечных щитов которые я и думал сделать сначала. Но можно создавать энергетический щит наподобие сот. Так каждая ячейка соты будет одного размера, и я смогу использовать, если оно потребуется, сразу несколько ячеек, чтобы остановить снаряд.
        Понадобилась неделя, чтобы научиться делать это правильно и что самое главное успевать, хоть частично прикрывать себя от ударов. Когда я смог защититься от части снарядов Мастер прекратил тренировку.
        Я, конечно, считал, что еще недостаточно хорошо владею этой способностью, но ни за что бы не сказал наставнику, что хочу продолжить тренировку.
        Но я за это время тренировал не только свои способности.
        Доспех, что мне сделал мастер-оружейник, когда я был в рядах охотников, был хорош. Вот только я, как оказалось, не умею хорошо сражаться в такой тяжелой вещи. Поэтому часть тренировок была уделена тому, чтобы исправить это недоразумение.
        Много времени также тратилось на работу с кинжалами. Их металл обладал очень интересными свойствами: например, я мог через него пропускать свои способности, такие как огонь, молнию и ветер.
        Как раз способность, связанную с ветром я тренировал вместе с кинжалами.
        Задача стояла на первый взгляд простая - разрезать манекен так чтобы он не развалился на части и казался целым, пока до него не дотронешься. Вроде бы не так сложно, но есть проблемы. Кинжалы - это оружие ближнего боя и их лезвия не достаточно длинные, чтобы пробить манекен насквозь. Тут скорее нужен длинный меч. С другой стороны разрез я могу проделать с помощью своего контроля ветра, но у меня пока получалось создать только отталкивающий от меня поток воздуха. Он довольно сильный чтобы повалить манекен на пол, но недостаточно контролируемый, чтобы сделать тонкий разрез.
        Пока мне не удавалось справиться с этой задачей, но я уже смог с помощью вливания в клинки энергии ветра несколько увеличить их длину за счет воздушного потока. В таком случае у меня в руках оказывалось два коротких меча, а вот ими я сражаться совсем не умел.
        Все же кинжалы рассчитаны на бой в тесном контакте с противником и высокую скорость вместе с ловкостью. Мечи же требовали не такой близкой дистанции, иначе ими так эффективно не воспользоваться.
        Тренировки изматывали и мне не один раз хотелось все бросить, но я трезво оценивал, что мои навыки растут с пугающей быстротой и таких результатов я бы не смог добиться самостоятельно.
        Помимо прочего мне снова пришлось одевать маску и выходить на арену. Только, если в тот раз, когда проходил турнир, я имел право отказаться, то сейчас мне никто его не давал. Меня выставляли против разных противников, с разным оружием и навыками и заставляли биться с ними.
        Хотелось бы мне сказать, что я со всеми своими противникам справился, но нет. Против меня выходили люди куда более опытные, чем я. И большинство из них были куда быстрее и сильнее меня. Так что исход был предрешен. Несмотря на поражения, я учился подстраиваться под разные манеры боя, и разных противников и как мне хотелось надеяться, что-то у меня получалось.
        Мастер уделив много времени тренировкам не оставил без внимания мою теоретическую подготовку. Я, правда, не понимал, зачем мне надо знать, как лучше всего проникнуть на охраняемый объект и выполнить поставленную задачу, но что-то спрашивать я не решался. Были и другие задания, но эти, как по мне, были самыми интересными и в тоже время самыми напряженными.
        Наставник выполнял свою часть договора, а я выполнял свою и жаловаться на недостаток работы не приходилось. Вот в таком темпе и протекали мои дни.
        
        РИТ СИТЕР, ОН ЖЕ МАСТЕР
        
        Прошло уже пять месяцев как Аллан Неш и Элрен Навар наконец-то взялись за ум. Жаль, конечно, что причиной этому послужило печальное событие в их жизни. Месть конечно хороший толчок к развитию, но надо будет постепенно подбивать парней к мысли, что на мести не стоит зацикливаться. Я слишком часто видел, когда человек выжигает себя ради нее и после ее свершения он становится совершенно потерянным. Чаще всего такие люди быстро умирают, не видя больше цели в жизни.
        Парни слишком перспективные, чтобы ими так просто разбрасываться. Да и начальство неожиданно заинтересовалось ими. Как я понял, в больше мере их интересовал Навар, но и способности Неша тоже были очень полезны.
        Неша пришлось отдать на обучение одному из своих учеников - слишком много времени я все равно не смогу ему уделить, да и мой ученик быстрее его обучит тому, как использовать преимущества создания отряда из своих копий. Тем более Нешу как раз не хватает навыков командной работы и тактику управления малыми группами в боевой обстановке.
        Хм, совсем старый стал - называю учеником сорокалетнего мужика. Но я всех своих учеников так и считаю учениками, пускай они уже давно живут самостоятельной жизнью. Хотя большинство давно нет в живых.
        Эх, вот так всегда - стоит только об этом подумать, как настроение снова портится.
        Навару я уделил все свое внимание. Парень был необычайно способным и выносливым. Видимо, его способности сказались на нем и он уже сейчас несколько превышает показатели стандартные для остальных учеников. Жаль, что он попал в мои руки в довольно большом возрасте - с пятилетним мальчишкой я смог бы добиться куда больше, чем сейчас. Но и то, что он показывает, может вызывать только восхищение. Я в его возрасте на такое точно не был способен. Хотя я в его возрасте не обладал сверх способностями.
        Месть… Тот монстр, что послужил таким хорошим стимулом для парней, вызывает слишком много вопросов. Его неотличимость от людей и способности по управлению монстрами слишком необычна. При этом не возникает вопроса человек ли он - слишком ярко чувствуется его чуждая природа даже на записях со спутника. Потом бесследное исчезновение в зоне Разлома и гибель двух посланных за этим монстром групп.
        Сам я не знаю, кто входил в состав посланных групп, но уверен, что это были профессионалы в своем деле и если им не удалось поймать синеволосого, значит, против них выступило что-то, с чем они не смогли справиться. И после всего этого синеволосый больше нигде не появлялся.
        Что-то не хорошие предчувствия у меня возникают по этому поводу. Больно это похоже на подготовку к чему-то большему. Судя по тому, что рассказали Навар и Неш, синеволосый впервые встретился с людьми или это один из немногих его выходов. Его поведение было схоже с поведение ребенка, который в первый раз увидел новую игрушку.
        Отдельно стоит рассмотреть его способность по контролю за другими монстрами. Схожие способности встречались и у эсперов, но чтобы без усилий контролировать такую толпу... такого уровня еще никто не достигал. Так что не удивительно, что научная ветвь нашей организации была заинтересована в поимке этого субъекта. Вот только нужен он им был живым, чтобы была возможность исследовать его. Хотя будь моя воля, я бы лучше от него избавился - слишком он опасен.
        В этот момент мои размышления прервал звук о пришедшем на личный терминал сообщении. Открыв запись, я увидел, что это отчет от наших умников по парням.
        Так, поглядим, что же они там пишут.
        Перелистывая страницы, я время от времени возвращался назад, чтобы убедиться, что все понял правильно. И почему они не могут писать более простым языком и любят везде вставлять свои научные термины?
        В целом весь отчет говорил о том, что Навар и Неш успешно подвергаются воздействию сывороток и их потенциал растет. И если показатели Неша были вполне предсказуемы, хоть и несколько выше, чем средние, то с Наваром все было не так просто.
        Не все методики работали с этим парнем, часть вообще оказалась не эффективна. Он как будто и не воспринял некоторые смеси, но это противоречит всему, что говорили те же научники. Сам того не зная Навар щелкнул их по носу и теперь умники были еще более заинтересованы в его изучении. Благо, пока не давали ему не проверенные методики, а то погубили бы парня. Да и давно уже было дано распоряжение ценные кадры не подвергать необоснованной опасности и экспериментальные сыворотки проверять на подопытных.
        С другой стороны добавки положительно сказывались на его физическом состоянии. В отличие от Неша, Навар не занимался с детства боевой подготовкой, да и папаша Неша тоже знал нужные методики по развитию организма, чтобы не нанести ему в дальнейшем вред. Так вот, Навар постепенно догонял своего друга и, как я надеюсь, вскоре его подготовка будет даже лучше.
        Пять месяцев вполне достаточно для первичного усвоения добавок и оба парня уже достаточно много изучили. Тем более судя по данным умников их уже пора делать перерыв в приеме сыворотки. Пара им выбираться из песочницы и продемонстрировать стоило ли вкладывать в них столько сил.
        
        ***
        Вернуться домой после целого дня тренировок всегда очень приятно. Особенно, когда тебя кто-то ждет. В отличие от меня Миар еще продолжала обучение в университете, но, не смотря на это, я чаще всего приходил позже нее.
        Наши отношения развивались стремительно и я, если честно не ожидал, что она согласиться ко мне переехать. Но это предложение - как показало время, было одним из самых правильных решений принятых в моей жизни.
        По дому бегало несколько сконструированных мной роботов, которые облегчали ведение домашнего хозяйства. Это конечно не Пак, на которого я потратил кучу времени и которого оставил маме, но все равно они были незаменимыми помощниками. Да и никто не пытался изменить мою одежду, пришив к ней всяких рюшечек, что говорило лишь в их пользу.
        Но, несмотря на все это, домашнего уюта не было бы без Миар. Моя подруга детства, а ныне моя девушка внесла какие-то еле уловимые мелочи, в наш быт, сделав его по настоящему домашним. А как она готовила, м-м-м…
        Укреплению отношений помогло мое признание в том, что я эспер и то, что Миар это восприняла довольно спокойно. Она даже больше не обижалась на, порой возникающие, эмоциональные срывы, связанные со способностями. И за это я ей был безмерно благодарен.
        Правда сначала я рассказал ей неполную версию о своих способностях, заявив, что у меня неожиданно появились способности связанные с контролем и созданием молний. Но как-то глупо было скрывать от любящего человека всю правду, да и хотелось поделиться с Миар этой тайно. Все же Алистер далеко и с ним не всегда можно связаться, а Миар готова меня выслушать в любое время. Да и хотелось, чтобы между нами было меньше тайн и так про мои способности знают многие.
        - Но как такое возможно? - удивленно спрашивала меня Миар, когда я наконец-то ей все рассказал.
        - Способности эсперов и магов вообще считались не так давно за гранью фантастики, - с улыбкой ответил ей я, присаживаясь по-ближе.
        - Но ядра монстров так редки…
        - Я долго думал над этим и пришел к одному любопытному выводу, - начал говорить я, но меня смутил взгляд Миар направленный на меня. - Что?
        - Ты бы видел с каким воодушевлением начинаешь что-то рассказывать или объяснять - прямо совершенно другой человек, - тепло улыбнувшись, ответила девушка.
        - Кхм, так вот о чем я, - справившись со смущением, я продолжил: - Ты же знаешь, что я много читал про события, наступившие после “Дня падения фиолетовых звезд”, и столкнулся с тем, что многие события были описаны как-то блекло, что ли. Как будто кто-то не хотел, чтобы часть информации стала достоянием общественности. Так же и с ядрами - все знают, что это очень редкий ингредиент в алхимических процессах и стоит кучу денег, но отчего-то нигде нет информации о вопросе их формирования внутри организма монстров. С другой стороны ядра могут служить неплохим источником питания для энергоемких устройств или сложных магических ритуалов, но с этим неплохо справляются кристаллы маны. Тогда возникает вопрос, почему же такой ажиотаж возникает при нахождении ядра монстров, ведь достаточно вырастить кристалл маны нужной конфигурации и все?
        - Так сейчас же добывают только природные месторождения таких кристаллов, - не согласилась со мной Миар.
        - Ты права, - поспешил согласиться с ней я. - Вот только не надо забывать, что человечество уже умеет выращивать кристалл и лишь дело времени, когда научатся выращивать кристаллы способные накапливать в себе магическую энергию. Если уже не научились так делать. Все же такая разработка - это большие деньги и большие возможности. И навряд ли она сразу же будет доступна населению.
        Я перевел дыхание и продолжил:
        - По моей теории, к сожалению, которую очень сложно проверить на практике, ядра монстров - это тоже своеобразные кристаллы маны. Только все зависит от того как они возникают. По идее кристалл появляются при наличии двух факторов, - начал загибать пальцы. - Сильного магического фона и наличия жилы с драгоценными и полудрагоценными ископаемыми. В результате взаимодействия этих двух компонентов и возникают кристаллы маны. Повторю, что это лишь теория, так как никто мне не даст проверить это на практике.
        Аналогичное можно предположить и для монстров. Я считаю, что ядра монстров - это то, что возникает в результате взаимодействия магического фона и той энергии, что пропускает через себя монстр во время своей жизни. Это косвенно подтверждается тем, что ядра монстров находят либо в сердце монстра, либо в органах близких к сердцу по назначению. Скорее всего, это как-то связано с потоками энергетической составляющей тел этих существ. У нас, эсперов, есть тоже своеобразные ядра, только они находятся не в сердце, а примерно в зоне солнечного сплетения.
        - И откуда ты все это знаешь? - потрясенно прошептала Миар, в задумчивости рассматривая меня, как будто увидела впервые. В ее взгляде я видел теплоту и заботу обо мне и это меня очень радовало. Девушка прикоснулась к своему животу и продолжила: - Я ничего похожего никогда не слышала и даже не задумывалась над этим.
        - Про нахождение ядер я додумался уже опытным путем, - для демонстрации я поднял левую руку и показал резкое хватательное движение, как будто что-то вырываю из воздуха. - А про энергетические составляющие - это одна из особенностей моей способности. Я не просто чувствую внутри себя энергию, но и погрузившись в медитацию могу это “видеть”. Это позволяет мне более тонко воздействовать на энергетическую структуру, чтобы лучше усвоить ядра.
        - Нам ничего такого не рассказывали, - как-то обиженно сказала Миар. - На всех наших так называемых сборах, только и учили командной работе да попадать в цель.
        - Я думал у вас все как-то серьезнее.
        - Давай лучше не будем об этом говорить, - отмахнулась девушка. - Так что там с ядрами?
        - Ах да, - отвлекся я от размышлений о подготовке эсперов и их реальной силе. Все оказывается не совсем тем, что озвучивается в общественности. А я по незнанию окунулся в это с головой. - Ядра - по сути, концентрат маны внутри организма существа. Это подтверждается еще и тем, что их находят в большинстве своем у сильных и опасных монстров, которые развивались достаточно долго, чтобы сформировать его внутри себя. В моем случае, я могу еще, и перенять основные способности монстров при растворении такого ядра в себе.
        - Получается тебе надо поглощать ядра, чтобы становиться сильнее?
        - Выходит так, вот только и у этого есть побочные эффекты. Например, те же мои эмоциональные срывы тесно связаны с этим.
        - И как оно связано?
        В тот день я кратко пересказал ей, что услышал от Мастера, упустив несколько нюансов, которые ей было знать ни к чему. Что мне показалось странным, так то, что по заверениям Миар ей и другим эсперам ни о чем таком не говорили.
        Это снова возвращает меня к мысли о том, что за сокрытием такой важной информации кто-то стоит. Кто-то, кто обладает достаточным влиянием при всех манипуляциях умудряясь оставаться в тени.
        Еще одним неожиданностью было предложение Миар тренироваться вместе, тем более мы оба владели молнией, и это могло оказаться полезным для обоих. Все еж я не с рождения обладаю контролем над молнией и могу не знать многие нюансы, которые для Миар очевидны.
        - Ой, мы что-то заболтались, - всплеснув руками, неожиданно прервала нашу беседу девушка. - У меня же ужин в духовке стоит!
        Миар стремительно соскочила с дивана и побежала на кухню. Я рванул вслед за ней.
        В тот вечер мы смогли вовремя спасти наш ужин. Но Миар еще долго припоминала ошая жемне, как я ее заболтал и как мы его чуть не лишились.
        Это ли не называется семейной жизнью? Не знаю. Но мне рядом с ней хорошо, а остальное не так важно. Мне пока рано конечно об этом думать, но из Миар может выйти хорошая жена…
        
        Глава 4
        Я и Аллан сидели в кабинете Мастера, который хмуро смотрел на нас, всё время постукивая костяшками пальцев по столу. На рабочей поверхности были разбросаны различные документы и несколько планов зданий. Я, раз представилась такая возможность, начал их незаметно изучать, как и учили тренеры. Но мой замысел Мастер, что в принципе было ожидаемо, раскусил и, хмыкнув, поднялся из-за стола.
        Судя по тому, что я успел прочитать, - ну не верится мне, что учитель не специально раскидал документы на столе, слишком это было не похоже на педантичного мужчину, - Мастеру надоело мучить меня и Аллана на полигонах, и он решил разнообразить экзекуцию полевыми испытаниями. И если нас раньше отправляли на заранее подготовленные, что можно было понять по ряду признаков, полигоны, то в этот раз задание было настоящим.
        - Вы ещё слишком мало времени находитесь на обучении, но уже овладели достаточными навыками, чтобы справиться с поставленной перед вами задачей, - начал инструктировать нас Мастер, ходя взад-вперед, чем только подтверждал мои догадки. - Цель у вас будет одна - вскрыть сейф и достать документы. Главная задача - остаться незаметным или, если это не получится сделать, любым путем доставить документы. Вы будете работать в одиночку, и каждому будет дан свой объект для проникновения. Считайте это промежуточным экзаменом, по результатам которого расписание ваших тренировок может быть изменено.
        Нам оставалось только переглянуться и пожать плечами. Это всяко лучше очередной тренировки, и хоть какое-то время мы побудем вдалеке от Мастера.
        Предупредив Миар, что меня, возможно, не будет несколько дней, я отправился к точке сбора, назначенной мастером. Правда, я чуть не опоздал, так как “предупреждение” несколько затянулось.
        Запыхавшись от долгого бега, я остановился на автобусной остановке, указанной Мастером в сообщении с инструкциями. Несмотря на конец рабочего дня, на остановке никого не было. Тут откуда-то из-за угла выскочила старенькая машина и резко остановилась рядом со мной. Пожав плечами, я сел на пассажирское место, и мы резко тронулись с места.
        Волноваться о том, что это заехали не за мной, не было никакого смысла, так как за рулем сидел знакомый мне по тренировочным полигонам “охранник”, который в этот раз играл роль шофера. Вскоре меня довезли до моей цели.
        Времени на выполнение задания нам дали неделю; так как никакой вводной информации не было, то все данные придется собирать самим, а этот процесс может затянуться. По всем прочитанным мной учебникам и прослушанным лекциям я понимал, что времени крайне мало, чтобы успешно пройти это задание. В учебниках были примеры, показывающие, что бойцу, чтобы достичь поставленной цели, порой приходилось месяцами следить за целью, выяснять её распорядок дня, и только после долгого и тщательного планирования можно было приступать к делу. В нашем же случае может быть очень много неизвестных факторов, которые раскроют себя уже по мере действия.
        Я настолько задумался, что очнулся только в тот момент, когда мой провожатый отвел меня к подножию горы и, вручив мне рюкзак, молча развернулся и пошел обратно. Решив не обращать внимание на всё это, я осмотрелся по сторонам.
        Отсюда начинался лес, который тянулся до самого горизонта. Где-то здесь находилась летняя резиденция моей цели, и именно в этом доме находился сейф с нужными мне документами. Было бы проще ещё знать, где конкретно находится сейф, и хоть что должно быть в документах, а то придется тащить всю макулатуру, что в нём будет.
        С одной стороны, лес - это хорошо, с другой же - придется тратить время на поиски резиденции, а затем выяснять, насколько серьезная здесь охрана. Плюсы леса ещё и в том, что я никогда в нём не бывал, и мне всё казалось интересным. Вот только ближайшие минуты показали, что ходить по лесу я не умею совершенно.
        Как оказалось, привыкнув к ровным поверхностям, я совсем не умел передвигаться там, где было много хрупких веток. Отчего-то это не учли при моем обучении, и теперь мне самому приходилось восполнять необходимые мне знания.
        Первые полчаса не проходили без того, чтобы я не наступил на какую-нибудь ветку или сухой хворост, который радостно оглашал окрестности треском. Но постепенно я приспособился и с каждой минутой всё реже попадал в такие “засады”. Сказались навыки наблюдательности и умение двигаться в бою. Хоть они и не совсем подходят для такой ситуации, но я просто представил, что нахожусь на полосе препятствий и её надо преодолеть, не задев ничего из ловушек. Еще час спустя удалось набрать хороший темп и меньше уделять времени на то, куда и как я наступаю, и наконец-то начать смотреть по сторонам.
        Из-за деревьев видимость была не дальше пары метров. Как я предполагал, рядом с резиденцией должно быть меньше деревьев или должны появиться более ухоженные зоны, чем дикий лес. Если уж это место отдыха для какого-то важного лица, то и обставлено всё тут должно соответствующе.
        Одет я был в свой доспех охотника, который не стеснял движения и был признан мной как самый удобный из имеющихся. На левой руке находилась перчатка, выполненная мастером-кузнецом, когда я ещё был в группе охотников. А за пояс накрест были закреплены ножи. Все это было в рюкзаке, что мне передал молчаливый “шофер”. В него же я потом собирался положить найденные документы.
        На кончиках пальцев перчатки имелись когти, достаточные, чтобы при должном усилии распороть шкуру монстра, так что древесная кора тем более не могла стать помехой. Поэтому, воспользовавшись перчаткой, я в пару движений оказался на ветке дерева достаточной толщины, чтобы выдержать мой вес, и расположенную в нескольких метрах над землей.
        Но, к сожалению, не в первую попытку, не на десятую ничего толком разглядеть не удалось. Сплошная зеленая полоса с редкими просветами. И куда это меня отправили?
        Я с тоской вспоминал ужин, который сейчас должна делать Миар, и мой желудок в унисон мыслям грустно заурчал. Что-то я не подумал о том, как буду питаться, уделив все внимание обмундированию и оружию.
        Выходит, такие полевые испытания оказываются полезнее, чем я думал, или же я оказался глупее, чем сам представлял. Но думать об этом как-то не хотелось, и поэтому я продолжил свои поиски.
        И только поздно ночью мне улыбнулась удача, которая всё это время была повернута ко мне другой, не менее примечательной, частью тела. А как еще сказать по-другому, если за время моих поисков я несколько раз плутал, пару раз наткнулся на местную живность, которую пришлось убить, и еще несколько раз чуть не переломал себе ноги, когда попадал в замаскированные ямы. Лишь реакция меня спасла в тот момент от участи быть нанизанным на колья, которые были скрыты легким настилом. Скорее всего, это были примитивные ловушки от существ, порой появляющихся в любой местности, но и человеку бы тоже не поздоровилось.
        Как только взошла луна, я стал думать о ночлеге и искать место отдыха. Немного подумав, пришел к выводу, что самым безопасным вариантом будет закрепиться на ветке какого-нибудь дерева. Так меня не достанут животные, что могут тут обитать или, что хуже, не найдет охрана резиденции, которая может обходить ближайшие территории. Осталось только найти дерево с густой кроной, способной меня скрыть от наблюдения с земли, а ремни с небольшими контейнерами, для сбора ингредиентов, захваченные мной на всякий случай, могут помочь расположиться в кроне со всеми удобствами.
        Вот так забравшись на подходящее мне дерево, я осмотрелся по сторонам и заметил в темноте какой-то блеск. Когда я всмотрелся в ту сторону внимательнее, то понял, что источником блеска является обыкновенная электрическая лампочка.
        Забыв про отдых, я быстро спустился на землю и медленно пошел к источнику света. Теперь я действовал куда осторожнее, проверяя каждый свой шаг, чтобы не издавать лишнего шума и не выдать себя.
        Как я предполагал, это был свет от осветительного столба. Из леса была видна только одна лампочка, но подобравшись поближе, я увидел освещенную территорию, на которой находился искомый дом. Я нашел свою цель.
        На следующий день я, удвоив осторожность, вернулся к этому самому месту. И, кстати, правильно вчера сделал, что не пошел дальше. Стоило только немного продвинуться вперед, как я почувствовал наличие магической ловушки.
        Еще с детства, когда мама пыталась везде навешать заклинания и печати, чтобы отслеживать мое состояние, я по чуть-чуть учился разбираться в хитросплетениях заклинаний. А сейчас, скорее всего из-за моей способности, я могу ощущать уже активированные заклинания. Жаль только, не все из них можно наблюдать обычным зрением, а приборы, которые могли это сделать, стоили слишком больших денег. Был бы я магом, то всё было бы проще, но чего нет, того нет.
        Стоило выглянуть чуть дальше, как тут же пришлось прятаться в кустах, так как в нескольких метрах от меня прошло двое охранников. Они, конечно, были повернуты ко мне спиной, но лучше проявить повышенную осторожность, чем провалиться в миссии в самом начале, даже не успев ничего толком сделать.
        Продвинувшись вглубь леса, я обошел территорию с другой стороны и занялся наблюдением за происходящим в резиденции. Далеко мне продвинуться не давали магические ловушки, но даже с такого расстояния я видел, какой жизнью живут обитатели этого места.
        В целом, это было ничем не примечательное место отдыха какого-то богатого человека. Это место вообще можно было считать обычным загородным домом, если бы здесь не было такого количества охраны и ловушек от проникновения на территории. И чем больше я исследовал объект, тем грустнее мне становилось - как-то не ожидал я, что будет настолько сложно.
        Патрули состояли из двух-трех человек, которые с периодичностью раз в полчаса обходили всю территорию, при этом каждые десять минут они рапортовали о своем местоположении. Вроде бы, совсем плохо, но все охранники были достаточно молоды, и я мог надеяться на то, что их бдительность несколько притуплена из-за того, что ничего не происходит. Если это так, то всё будет гораздо проще, но лучше не надеяться на такую удачу.
        Помимо охраны были и слуги, которые постоянно перемещались по территории резиденции, исполняя свои обязанности.
        За всем этим я наблюдал два дня, подходя к дому с разных сторон, и при малейшей угрозе быть раскрытым - убегал в лес. Я уже заочно недолюбливал всех, кто здесь работает и самого хозяина здания, так как мне так и не удалось ничего поесть, и все эти дни я вспоминал домашнюю готовку Миар. Так что мое настроение каждый день становилось лишь хуже. И так потратил три дня на изучение обстановки и, хоть мне этого и не хотелось, необходимо было начать действовать.
        Дождавшись темноты, я пропустил перед собой очередной патруль и рванул к дому. Моего чутья хватало, чтобы находить бреши между заклинаниями и не потревожить ни одну сигнальную нить. Я чувствовал, как сердце глухо бьется в ушах и прилив адреналина будоражил мой мозг.
        Низко пригибаясь, я отпрыгнул вправо, уходя от огненной ловушки и залег в траве, пропуская не вовремя появившуюся охрану. Мне повезло, что они в мою сторону даже не смотрели, ибо больше были заняты беседой между собой. Разговор мужчин был для меня не информативен в плане выполнения задания - они говорили о том, с кем, сколько раз и как они спали и хвастались своими достижениями. Наверное, если бы я прошел рядом с ними, то они и в этом случае меня не заметили, так как были сильно увлечены процессом бахвальства и чем дальше, тем всё менее достоверными были их истории.
        Как только они удалились на несколько метров от меня, я побежал дальше. Чем ближе я становился к дому, тем было проще избегать всех ловушек. Только на расстоянии от резиденции территория пестрела ловушками, а здесь их было всего несколько и то, по большей степени, парализующих, чем смертельных или хотя бы опасных. Скорее всего, это было сделано из-за слуг, которые по незнанию могли попасть в такую ловушку или же посчитали, что заградительного кольца достаточно, чтобы никто не проник внутрь. А так как оно действительно было сделано с умом, ничего удивительного, что им и решили ограничиться. Любой другой без такой чувствительности, как у меня, смог бы проникнуть в дом только по воздуху или же пришлось бы взламывать все ловушки на пути следования, что вызвало бы лишь шум и привлекло внимание охраны.
        Ещё пара секунд стремительного бега, и я прижался к стене дома, укрывшись в густой тени. Можно было бы и раньше воспользоваться тенями, чтобы проникнуть сюда, но я опасался, что здесь может быть сигнализация, чувствительная к магическим проявлениям. А сорвать все дело из-за поиска легкого пути мне не хотелось.
        Несмотря на позднее время, слуги не спали и время от времени выходили на улицу подышать воздухом, поэтому долго задерживаться на одном месте я не мог. Перебегая от одной тени к другой, я подобрался к подсобной постройке.
        По архитектуре дома было видно, что эту часть достраивали позже, а дымоход, из которого постоянно валил дым и чувствовался запах пищи, говорил о том, что это кухня. Да, скорее всего, здесь всегда есть люди, но это был самый удобный способ пробраться в резиденцию, так как охрана не особо бдительно следила за этим входом.
        Я быстро заскочил в помещение и спрятался в неприметной нише, рядом с какими-то мешками. Мне нужно было передохнуть не столько от стремительного забега, сколько от запахов, витавших в этой комнате. Все же не есть два дня - тяжело для меня.
        Осторожно выглянув из своего укрытия, я внимательно осмотрелся.
        На кухне находилось двое слуг, один из которых время от времени забегал взять еду и уносил её в другую комнату, а оставшийся продолжал готовку. По доносившемуся до меня шуму из той комнаты, я предположил, что там едят охранники, которых сменили в патруле.
        Это кто же хозяин этого места, раз побеспокоился о круглосуточной охране? Это же очень дорого!
        Из кухни было несколько выходов и, дождавшись момента, как слуга в очередной раз побежит с едой к охранником, я, пригибаясь, проскользнул в другую дверь.
        Здесь, в отличие от полумрака кухни, было совсем темно, так что я, увеличив скорость, насколько это было возможно, чтобы не издавать шума, побежал по коридору и спустя пару секунд прижался к стене.
        Дальше шло разветвление коридоров, и они, в отличие от того, в котором я был, были хорошо освещены. Здесь уже начинались помещения хозяев, а не слуг, поэтому тут было больше охраны и, к сожалению, не обошлось без магических ловушек. Благо, насколько я сумел разобраться, они были не смертельные, а скорее необходимы для задержания и сигнализации.
        Я двинулся по коридору, который вел к центральной лестнице. По своим наблюдениям я пришел к выводу, что это единственный способ попасть на второй этаж, не говоря уже о третьем. Была, конечно, мысль пробраться в помещение через окно, но при ближайшем осмотре пришлось отказаться от этой идеи - слишком много заклинаний было навешано на окна, чтобы иметь шанс незаметно пробраться в дом.
        Наверное, когда не было магии в мире, в такие дома было проникать легче, а сейчас любой состоятельный человек может заказать услуги мага для создания охранных чар, которые служат куда надежнее технических решений.
        Обходить нити заклинаний - вещь очень долгая и утомительная, особенно когда их толком не видишь и проходишь все ловушки только благодаря повышенному восприятию окружающего мира. Тренировки с энергией своего тела дали плюсы не только в её контроле, но и в её ощущении. Вот только если бы мне не приходилось, как акробату, прыгать от стены к стене, потом на пол, а в некоторых местах и лезть на стену, то вообще всё было бы хорошо.
        В эти моменты я впервые вспоминал добрым словом Мастера, заставившего проходить похожие полосы препятствия, не используя сил в максимально короткие сроки. Только ножи и пара моих устройств мне помогали в этом деле.
        Казалось бы, что всё это время я посвящал тренировкам и ничем кроме этого не занимался, но это было не совсем так. Я все равно находил время, чтобы провести его с Миар - девушка и так обладала довольно большой долей терпения, чтобы прощать мои задержки на тренировках, так что я не мог пользоваться её добротой вечно. За всё приходиться платить, а сводить девушку на свидание или устроить романтический вечер - не такая уж и большая плата за искренние эмоции той, которую любишь.
        В то же время я занимался разработкой технических приспособлений, которые мне могли бы помочь в моем нелегком деле - выживанию у Мастера.
        Первым делом я создал один необычный состав, способный застывать и возвращаться снова в жидкую форму под воздействием слабого разряда тока. А что поделать, если тебя заставляю взбираться на стены без каких-либо приспособлений, а только с тем, что на тебе? Да эту стену даже мои ножи не брали, что уж там говорить о том, что она была без выбоин, за которые можно было ухватиться!
        Ответ мне пришел в голову при воспоминании о каком-то старом фильме, где главный герой любил подниматься по зданиям и обладал подходящими для этого способностями. Но у меня ничего похожего не было, так что пришлось импровизировать. В итоге я дополнил свой костюм немного измененными перчатками, на кончиках пальцев которых и находился слой созданной мной смеси. Такая же смесь находилась на моих ботинках, коленях и локтях. Мой контроль молнии позволял мне выдавать нужный заряд в нужное место, чтобы довольно быстро передвигаться по вертикальной поверхности.
        Только у этого метода были свои недостатки.
        Первый недостаток - на состав воздействовать надо электричеством и для тихого проникновения применение сил эспера нежелательно, так как всегда надо предполагать наличие заклинаний-уловителей, которые смогу засечь их применение. Для решения этой проблемы я вшил в костюм слабые батарейки, которые даже сканером не засечь, и, напрягая мышцы определенным образом, я мог заставить этот механизм подавать заряд на смесь.
        Сколько я мучился с тем, чтобы все делать правильно, да еще много времени ушло на правильную комбинацию использования мышц тела, чтобы не упасть, находясь на большой высоте, лучше не вспоминать. Но в итоге у меня получилось разработать систему под названием “Скалолаз”.
        Второй - состав смеси был слишком подвержен воздействию электричества, и чем чаще я её использовал, тем хуже она работала. Проблема решалась заменой смеси на новую, но в полевых условиях этого не сделать. Я хотел решить и эту задачу, но мне не хватило времени, чтобы изменить состав, который сохранял бы все необходимые мне свойства более длительное время.
        Но жизнь показывает, что не нужно отвлекаться на воспоминания, когда выполняешь акробатические трюки, каждый из которых опасен для жизни. На левой руке смесь вдруг стала менее клейкой, и я чуть не сорвался со стены. То, что я не упал, могу объяснить только грандиозной удачей.
        Оттолкнувшись от стены, я преодолел последний метр коридора и мягко опустился на пол. И это ещё только первый этаж, и не главный коридор! Как-то не по себе становится от дальнейших перспектив.
        Но всё равно я смог пройти этот коридор и оказался у главной лестницы. До этого не было времени обратить внимание на обстановку, но мне нужно было перевести дыхание, заодно и осмотреться.
        Стены были покрыты дорогой разновидностью деревянных панелей, скрывая за собой каменную основу. Судя по ощущениям, на заднюю стенку дерева были нанесены магические печати, которые я сейчас и преодолел. Кстати, интересное решение, скрывающее от любопытных глаз охранную систему, но в тоже время это очень дорогое в исполнении и затратное по времени нанесения магических печатей.
        И в то же время здесь было очень мало электроники. Все же техника плохо взаимодействует с магией и отказывается работать в местах, где много заклинаний, особенно такая чувствительная аппаратура, как камеры. Да и как-то глупо добавлять техническую систему охраны, когда вокруг столько печатей. Вот только любую охрану можно пройти, и эта не исключение.
        Куда же я влез? Глупый, конечно, вопрос, если вспомнить, чему нас учили и какие возможности у организации, но всё же надеяться на более легкую задачу никто не запрещал.
        Я медленно двинулся по ступенькам, осторожно проверяя каждую, перед тем как на неё наступить. Не хватало ещё, чтобы она скрипнула и тем самым раскрыла меня. Особенно обидно это было бы после того, как я смог преодолеть столько систем безопасности.
        Спустя несколько долгих секунд я преодолел лестницу, но расслабляться было рано. Я услышал звук шагов и заметался в поисках укрытия. Ближайшее нашлось за нишей рядом с какой-то картиной. Вообще странно, что при такой охране в доме столько мест, где можно спрятаться.
        Только спрятавшись, я осознал, что появившаяся на небе луна слегка освещает этот темный угол, делая его уже не таким темным, но искать другое укрытие было поздно. Вжавшись в стену, я молил всех богов, чтобы никто из проходящих людей не посмотрел в мою сторону.
        Перевести дыхание удалось только после того, как слуги скрылись за поворотом коридора. Меня изрядно потряхивало от прилива адреналина. Как-то даже не думал, что так отреагирую после всего, что было на тренировках. С монстрами всё же было проще.
        Чуть успокоившись, я двинул в правое ответвление, заходя в каждую комнату. Еще только проникая в дом, я предположил, что сейф должен быть либо в отдельной комнате, либо в рабочем кабинете. Но пока поиски не привели к какому-либо положительному результату. Все попадались гостиные, спальни, ну и еще парочка помещений, предназначений которых я так и не смог определить.
        Прошерстив весь второй этаж, я так и не нашел искомого. Время неумолимо истекало, а я всё так же не знал, где находится сейф. На удивление, здесь было не так много заклинаний - видимо, посчитали, что их достаточно установить на первом этаже, чтобы отсечь непрошеных гостей, либо здесь было что-то еще, чего я просто не замечал.
        Делать было нечего, и я стал пробираться на третий этаж. Тут, конечно, были свои плюсы, такие, как отсутствие людей. В ходе наблюдения за домом, я через окна видел, как сновали от комнаты к комнате слуги, но вот на третий этаж мало кто из них заходил. Из всего следовало, что третий этаж - хозяйский и, скорее всего, там и находится сейф, но я все равно должен был проверить второй этаж.
        Мои худшие предположения подтвердились. На третьем этаже не было ни слуг, ни ловушек, вот только каждая дверь была заперта магической печатью, что в разы усложняло задачу проникновения. Это же объясняло отсутствие слуг - мало кому можно доверить тайну работы печатей, чтобы не бояться утечки информации, поэтому тут все было так наворочено.
        Коридор третьего этажа был меньше всех остальных, но я прошелся по нему несколько раз взад-вперед, решаясь с какой двери начать. Я был уверен, что смогу всё же вскрыть защиту, наложенную здесь, вот только неизвестно, сколько на это уйдет времени, и в любом случае я не успею вскрыть все двери, до того, как все проснутся. Это всё с учетом того, что я не знаю, что находится в самой комнате, а там, может быть, еще несколько систем защит.
        М-да, задали мне задачку.
        Выбрав дверь с самой серьезной на первый взгляд защитой, я приступил к делу. Как я говорил раньше, приборы, позволяющие видеть магические печати, еще слишком дороги, но их можно заменить рядом специфических вещей. Они, конечно, не дают того же вида, что “магический взор” магов, но хоть как-то компенсируют эту разницу между нами.
        Как только я услышал о цели задания, так сразу же стал собирать необходимые ингредиенты. Пошарив по поясу и ремням с кармашками, я достал всё необходимое мне в этом нелегком деле. Тут было несколько зелий, способных обострить моё восприятие, монокль с одним очень специфическим стеклом из материалов, название которых я даже и не пытался запомнить, и спицы, сделанные из кристаллов маны.
        Кристаллы маны сами по себе ещё довольно редкая вещь, а уж издеваться над ними и делать то, что я себе позволил с ними сотворить, мне бы никто не дал. Но оказывается, у организации есть свой склад с ингредиентами, и я вовсе не виноват, что у него такая слабая электронная защита. Магической защиты там вообще не стояло - скорее всего, из-за того, что чтобы добраться до склада нужно пройти кучу охранных систем. Но вот охранные системы на меня не реагировали, так как я имел доступ, и моих навыков хватало, чтобы преодолеть последние препятствия.
        Так вот, с помощью этих спиц я мог воздействовать на тонкую структуру печати. Ослабляя в нужных местах узор заклинания, можно ослабить его и, если все пройдет хорошо, вовсе отключить. Только после всего этого придется ждать, когда из спиц выйдет вся лишняя энергия, чтобы ими воспользоваться снова. И еще один момент - таким способом можно только снять защиту, вернуть ее на место уже не получится.
        В итоге у меня будет одна попытка все провернуть. Когда обнаружат взлом, охрану усилят и сюда так “легко” проникнуть уже не получится. Конечно, это можно было сделать и проще, но я опасался использовать свои способности, так как точно не знал, какие меры защиты здесь используются.
        Чем-то это походило на поиск иголки в стоге сена. Печать на выбранной двери оказалось очень уж сложной и приходилось на грани ощущений выявлять слабые узлы. После, я слегка прикасался к ним кристаллическими спицами и вытягивал энергию до того порога, когда узел либо ослабевал, либо, если чувствовал, что это необходимо, отключался. Пока моя интуиция меня не подводила, и я своими действиями не активировал печать.
        Прошло уже полчаса, как я мучаюсь с этой дверью, но я уже близок. Повезло, что сюда так никто и не зашел, и мне не пришлось отвлекаться. Последний узел и… заклинание пару раз мигнуло и исчезло. Теперь я мог перевести дыхание и вытереть трудовой пот.
        Я рухнул на пол и судорожно перевел дыхание. От долгого нахождения в одной позе затекли ноги и спина, а руки вообще поднимались с трудом. Мои спицы были заряжены на две трети от своего максимума, так что в случае, если эта комната не та, что я ищу, то у меня еще будет возможность открыть максимум одну дверь.
        Мысленно отряхнувшись, я заставил себя встать с пола. Время играло против меня, и задерживаться - непозволительная роскошь.
        Оттолкнув легко поддавшуюся дверь от себя, я вошел в комнату и замер, рассматривая обстановку внутри нее. Комната была вся заставлена шкафами с книгами и нишами с невидимыми для меня в темноте предметами. Справа от меня располагался большой стол из дорогого дерева и кожаное кресло под стать ему. Наконец-то мне повезло, и я с первой попытки попал в рабочий кабинет. Можно было только радоваться моей хорошей интуиции или же стоит ждать каких-то неприятностей?
        Не решаясь приблизиться к рабочему столу, я двинулся влево, внимательно вглядываясь в корешки книг. Если всё равно придется воровать из этого дома, то не грех забрать что-то ценное для себя, о чем руководству совсем не обязательно знать. Так, возможно, не сразу спохватятся пропажи документов, да мне и не скрыть следов взлома.
        Для таких целей я захватил с собой очень удобный сидор, который по своей сути был рюкзаком военного исполнения и в свернутом состоянии занимал совсем мало места. И сегодня он мог мне пригодиться.
        На полках было очень много книг. В неверном свете от луны я вчитывался в каждый корешок и отбирал те, что можно потом будет забрать. Я не атлет и не марафонец, чтобы похвастаться большей выносливостью, но самое интересное и ценное, думаю, унести смогу.
        Но больше всего меня порадовало то, что находилось в нишах. Там были очень ценные артефакты, которые в единичных экземплярах и с большими человеческими потерями доставали из Разломов. И всё это не было прикрыто хотя бы слабенькой защитой.
        От такого зрелища возникал один вопрос - кто же все-таки хозяин данного дома, что может позволить себе такие вещи? Нет, как бы не хотелось себе забрать такое, но это уже будет оскорблением, которое смывается только кровью. Так что, от греха подальше, я отошел от артефактов и положил несколько приглянувшихся мне книг. Еще бы знать, на каком языке они написаны, но выглядят они старыми. Да и артефакты вполне могут быть прикрыты заклинаниями, которые я просто не могу почувствовать, что делает их ещё более опасными.
        Пройдя всю комнату по периметру, я остановился у большой картины, которая располагалась напротив рабочего кресла. И при всем этом она была снабжена магической печатью, которая как минимум не давала ее снять, не то что стряхнуть пыль.
        Мои кристаллические спицы еще не были заполнены до своего максимума, так что я вполне мог попробовать снять это заклинание. Провозившись десять минут, я прикоснулся к последнему узлу, и заклинание спало. Я не верил в свою удачу, когда снимал картину с крепежей, и, как оказалось, я был прав - на стене за картиной не было сейфа.
        Хм, это несколько обескураживает, так как на картине не было ничего примечательного, но при этом она была защищена сильнее любого другого предмета в этой комнате. После такой полосы удачи мне не повезло на последнем этапе. Повесив картину на место, я стал думать, куда бы могли спрятать документы в этом помещении. Еще раз пройдясь по книжным шкафам я так и не нашел ничего подозрительного. Оставался лишь рабочий стол, вот только приближаться к нему не очень хотелось. Я не чувствовал, что он как-то защищен магическим способом, и это сильно настораживало, особенно если вспомнить какие меры охраны были до этого и их полное отсутствие в помещении.
        В который раз я подошел к столу и, очень внимательно прислушиваясь к своим ощущениям, стал открывать один ящик за другим.
        Картина, над которой я столько мучился, была защищена магией, что почти прямо говорило, что за ней что-то есть. Но если я неправ, и все как раз наоборот? Картина вполне могла отвлекать внимание от самого тайника, и было достаточно создать видимость сложности, чтобы обмануть кого угодно. Вот и я попался в такую ловушку.
        Если продолжить все рассуждения, то тайник должен быть не магическим, а техническим. Обнаружить такой мне тоже под силу, вот только придется воспользоваться своей электрической способностью, чтобы определить, где находиться техника. Остается лишь надеяться, что столь слабое воздействие не засекут.
        Я приложил руку к ящикам по бокам от кресла и пустил слабые электрические разряды. Искры заскользили по дереву и спустя несколько секунд вернулись в мою руку. Этому фокусу я научился случайно и потом долго оттачивал его, но, несмотря на всё это, его польза была неоспорима. С помощью него я с большой долей вероятности мог найти источник электрической энергии, даже если не вижу его. Вот и сейчас я смог обнаружить тайник.
        Открыв ящик, в котором по ощущениям был тайник, я ничего не увидел. Это несколько сбило мою уверенность в своих возможностях. Я точно знал, что тут что-то есть, но глаза показывали совершенно другое.
        Прикоснувшись к содержимому ящика, я в который раз за сегодня прислушался к своим ощущениям. Отрешившись от всех остальных чувств, закрыв глаза, я медленно водил рукой по ящику. Спустя, наверное, минуту ощутил какую-то неправильность и ухватился за это ощущение. Как всегда доверившись интуиции, я начал давить в найденное мной место, одновременно с этим направляя в руку энергию из моего ядра.
        В какой-то неуловимый момент моя рука прошла преграду, и я раскрыл глаза. От увиденного я был несколько шокирован. Материальная иллюзия - это все-таки магия более высокого порядка, чем я встречал за всю свою жизнь. Это очень сложно и помимо прочего требует просто огромного контроля за своими действиями, тем более, если хочешь сделать ее долговечной.
        Отойдя от первого шока, я разглядел за всей этой мешаниной иллюзий электронный замок. Я уже и так произвел большой импульс энергии, который не сложно засечь, так что ещё один раз ничего не изменит. Всего небольшой электрический разряд, и замок сам раскрывается передо мной.
        Там, как и ожидалось, лежали документы и, вытаскивая их одни за другими, начал складывать в сидор. Самое неожиданное меня ждало в конце - под всеми этими документами лежала шкатулка. Я не стал разбираться, что в ней, и просто закинул в мешок. Потом разберусь.
        Вскочив с кресла, я побежал к двери, но, видимо, удача решила, что на сегодня с меня хватит, и отвернулась от меня - по лестнице кто-то быстро поднимался и, судя по топоту, их было несколько. Значит, меня всё же засекли?
        Я закрыл дверь и подбежал к окну в надежде выпрыгнуть на улицу таким способом. Вот только лишь сильно приложился об него и упал на пол - стекла оказались бронированными.
        Надо же было так глупо попасться и не проверить пути отхода! Хотя, скрываться смысла уже нет, так что…
        Быстро поднявшись, я подошел к окну и приложил ладони к его поверхности. У меня есть еще несколько секунд, как сюда ворвутся, так что вперед. Я медленно выдохнул и направил энергию в руки - стекло стало стремительно плавиться от огня, а сами ладони покрылись синим пламенем.
        Кстати, тоже еще одна загадка моих возможностей. Сначала я думал, что пламя просто видоизменяется, принимая различные оттенки, но сейчас это не совсем так. Ещё на тренировках я заметил, что могу выдать разные виды пламени в зависимости от ситуации. Как это контролировать, я толком не знал, но заметил и некоторые закономерности. Например, золотистое пламя больше согревает, чем сжигает, а вот синее наоборот не греет, но может расплавить материалы, не восприимчивые к огню. Вот только все это съедает очень много моих сил.
        Одновременно с появлением охраны в комнате я выпрыгнул в образовавшуюся брешь и несколько раз кувыркнулся на земле, гася инерцию. Тело эспера, конечно, крепче, чем у обычного человека, но на это тоже надо тратить свои силы, а их, я чувствую, стоит ещё поберечь.
        Когда я почти встал на ноги, на одной интуиции решил отпрыгнуть в сторону. И сделал это вовремя, так как в то место, где я только что был, попало несколько пуль. На улице должно было быть темно, и меня не так просто было бы увидеть, вот только кто-то включил освещение территории, и я был у всех как на ладони. Хорошо ещё, что додумался надеть маску, когда направлялся сюда, а то ещё и моё лицо успели бы запомнить.
        Но размышлять времени не было, так как в мою сторону уже бежала охрана, которая навряд ли меня так просто отпустит. Мои рассуждения подтвердились в следующий миг, когда мне пришлось уклоняться от ледяных копий, которые чуть не продырявили меня.
        Я оглянулся посмотреть на того, кто это сделал, но лучше бы не делал этого. В двадцати метрах от меня стоял охранник, который и бросил в меня копья. Как я это понял? Все просто - он смотрел на меня, и рядом с ним прямо из воздуха возникали еще несколько опасных снарядов. Плюс ко всему этому, на нем стала появляться ледяная броня - что говорит о достаточно высоком уровне способностей. Но как будто мне мало этого - еще несколько охранников активировали свои способности.
        Не теряя времени, я побежал вперед. Мне предстояло преодолеть полосу препятствий в виде магических печатей. Тут я уже не стал скрывать свои возможности - и так уже продемонстрировал, что владею огнем - и направил пламя перед собой, тем самым разрушая структуру заклинаний.
        На самом деле, это очень опасно, так как никто не знает, как заклинание может себя повести при таком грубом воздействии, но и выбора у меня особо не было.
        Стоило только разрушиться первому заклинанию, как прогремел взрыв, и земля на том месте вспучилась от огненного шара. Я воспользовался этим и, прикрывая лицо руками, нырнул в огонь. Следующая печать была связана с магией земли, и при её разрушении во все стороны полетели каменные осколки. Моя броня, конечно, хороша, но синяки все равно останутся, так что было неприятно.
        Вот в таком веселом свето-представлении я успел преодолеть охранную зону до того, как до меня добрались мои преследователи.
        Я успел добежать до ближайшего дерева и скрыться за ним, когда в него вонзилась большая ледяная сосулька. Она чуть не пробила ствол насквозь, но дерево было старым и толстым, так что мне повезло.
        Оглянувшись назад, я разочарованно взвыл. По той просеке, что создал я, бежали охранники. Они решили использовать мой путь, чтобы быстрее добраться до меня, так что я сам своими действиями упростил им задачу. Нужно было все же попытаться прорваться через ловушки так, чтобы и им пришлось повозиться, обходя их!
        Но у меня не было времени горевать по этому поводу, так как преследователи приближались. Единственным решением было завести их в лес и там сбить со следа. После чего уже добираться до точки эвакуации.
        И я побежал. Сзади раздавались крики людей, и автоматные очереди попадали в стволы деревьев, порой в те места, где меня вообще быть не могло. Это давало надежду, что они точно не знают о моем местоположении. Вот только ледяной эспер шел по следу за мной и не отставал ни на шаг.
        Пока удавалось избежать его атак, прикрываясь деревьями, но и только. Сам я не решался приблизиться к нему, из-за того, что бой мог затянуться, и к нему подоспела бы подмога.
        В следующий миг моё положение ухудшилось, хотя куда уж хуже. Из земли в мою сторону выстрелил песок, и только чудом эта атака не зацепила мою ногу. Это не было похоже на заклинание, а значит, за мной идет ещё один эспер со способностью, связанной с контролем песка. Сама по себе способность очень редкая, но применимая почти везде. В отличие от той же ледяной. Мне ещё повезло, что давно не было дождя, так что моему противнику приходилось тратить время на сбор окружающих его частичек воды и преобразовывать их в оружие.
        После такого открытия я уже не бежал, а прыжками перескакивал с места на место, петляя по лесу не хуже перепуганного зайца. И что хуже всего - я чувствовал, что второй противник просто забавляется моим отчаянным попыткам сбежать. Он ставил ловушки так, чтобы я имел возможность из них выбраться и, в то же время, не отклонялся от заданного им направления.
        Как он это делает, находясь на расстоянии, я не понимал, ведь эсперу для контроля своих способностей очень часто нужно быть в зоне прямой видимости. Да чей же они охраняют дом, раз услуги двух эсперов высокого ранга им были по карману?
        Одновременно с этим я слышал, как погоня уходит в сторону от меня, но эсперы не прекращают идти за мной, направляя в одно, известное им, место. Они что, решили развлечься со мной вдвоем, не привлекая остальных?
        В какой-то момент я выскочил на поляну, свободную от деревьев. Вот только дальше бежать мне не позволили стены песка, возникшие по её краям. Оставалось ещё много мест, через которые я мог прорваться, но количество песка говорило о том, что его контролирует сильный эспер, и уж он-то успеет меня перехватить до того, как я сумею вырваться. Ничего не оставалось, кроме как ждать хода моих противников.
        - И кто же это такой смелый, что посмел воровать в охраняемом нами доме? - раздался злорадный голос за моей спиной, и я не спеша повернулся, не показывая, как напряжен в этот момент.
        Теперь я смог разглядеть ледяного эспера более внимательно - погоня не способствует внимательности к деталям. Мой противник был раньше одет в деловой костюм белого цвета, который сейчас был весь покрыт льдом на манер доспехов. Вот только он был не полный, и это давало надежду нанести удар в незащищенное место. Эспер был полностью беловолосым, и это была не седина, так как на вид ему было около тридцати лет. Голубые глаза пристально следили за мной. Даже его внешность говорила о стороне его дара, а раз так, то противник мне попался хладнокровный и расчетливый, как и все ледяные.
        Его напарника я нигде не видел, но не сомневался, что за нами наблюдают.
        - Значит, будем играть в молчанку? - нехорошо улыбнулся эспер, и с его рук сорвалась россыпь снежинок.
        Все мы когда-то попадали под снегопад, и в этом нет ничего такого страшного, ну кроме ухудшения видимости. Но эти снежинки были созданы эспером и несли другое предназначение.
        Хоть я и был в маске, но инстинктивно закрыл лицо руками и отпрыгнул в сторону от основного потока. Обычно эсперы посылают такого вида атаки широким конусом, покрывая довольно большой угол перед собой, так что достаточно успеть выйти из зоны атаки. Мне это почти удалось, но всё же несколько снежинок разрезали броню на плечах, оставив глубокие порезы.
        Насколько я знал, чтобы создать снежинки острые, как лезвие, требуется достаточно большой опыта, а значит, всё хуже, чем я мог предполагать. Как бы этот эспер не оказался по силе равен А рангу.
        Сначала я думал, что ранг определяет все способности эсперов, но всё оказалось несколько сложнее. Та же Миар по силам вполне входила в А ранг, вот только контроль у неё был неважный, так что она оставалась пока на довольно низкой ступени в этом ранге, но всё же могла только на голой силе справиться со многими опасностями.
        Другой способ достичь высокого ранга - это контроль. Сам по себе это очень долгий путь, но те, кто смогли его пройти, в итоге и были реальными представителями А ранга, но вот только их было не так много, поэтому о силах эсперов всегда судили несколько предвзято.
        Эсперы льда одни из немногих, у кого эмоциональный маркер лучше всего подходит для достижения этой цели. Они хладнокровны, расчетливы и всегда просчитывают вероятность успеха. В то же время такие способности довольно редки, так что о них почти ничего не слышно.
        Моя удача явно решила, что с меня хватит успешного проникновения, и компенсировала счастливую полосу встречей с таким противником.
        - Ну что же, ты всё равно начнешь говорить после того, как я с тобой поработаю, - эспер развел руки в стороны, и из-за его спины в мою сторону полетели ледяные копья.
        Я выхватил свои ножи и встал в оборонительную стойку. Несмотря на то, что это копья, созданные эспером, он все равно не может ими управлять после того, как запустил их. А раз так, то это обычные снаряды, от которых можно увернуться. Такое во время тренировок я проделывал не единожды.
        Дождавшись, когда они окажутся в зоне моей досягаемости, я начал действовать. Пустить по ножам синий огонь было делом мгновения, и в следующую секунду я отклонился от двух копий летевших справа от меня и ножами отбил копье, от которого не успел бы увернуться.
        За этим всем с ухмылкой наблюдал мой противник, и я вернул ему эту усмешку, правда потом вспомнил, что я в маске, и только выдохнул. Больше всего раздражала неизвестность о втором эспере, который все не спешит вступить в схватку.
        Уклонившись от еще нескольких таких же атак, я все думал, как же мне вырваться из этой западни. Если просто прорываться, то не факт, что я смогу убежать далеко, тем более учитывая возможности моих противников. А если нападу, то придется раскрыть свои способности, и вот после такого меня могут взять в более серьезный оборот или заинтересоваться моими возможностями, чего также хотелось бы избежать.
        Эспер льда снова направил в мою сторону шквал снежинок, но в этот раз я не стал уклоняться, выставив перед собой стену огня. Я пока не научился ее делать достаточно прочной, чтобы выдержать серьезные атаки, но тут достаточно и такого рода защиты. Как ни как противоположные стихи.
        Пока противник из-за пламени и поднявшегося пара не видит меня, я забегаю сбоку и метаю с двух рук метательные ножи с синим огнем на их лезвиях. Конечно, потеряв контакт со мной, пламя долго не продержится, но мне этого и не надо.
        Беловолосый успевает среагировать и создает перед собой стену изо льда. Вот только на ножах еще есть пламя, и они легко преодолевают эту помеху, и я слышу болезненный вскрик со стороны моего противника. Я же в это время захожу с другой стороны, оказавшись за спиной эспера.
        Мой противник в это время пытается сбить пламя, которое все не желает сдаваться и вгрызается в поспешно наращиваемый лед. Всего-то ему надо было отбросить от себя горящие куски и нарастить новые, все же пламя не отстает только от неорганики, оставляя на теле ожоги, как и от обычного пламени.
        Улучив момент, когда эспер сконцентрировал все внимание на огне, я, выставив покрытые огнем ножи вперед, воткнул их прямо в спину моему противнику, для верности воспользовавшись электрическим разрядом, чтобы ошеломить его. Беловолосый издал удивленный вскрик и, припав на одно колено, медленно повернул голову в мою сторону. Из уголка его губ текли струйки крови. Взмахом руки он создал ледяные пики прямо из-под земли, и только благодаря моей реакции и выставленному энергетическому щиту меня только отбросило назад и повалило на землю, а не проткнуло насквозь.
        У моего противника оказалась поразительная скорость использования различных атак, из-за чего я чуть не поплатился своей жизнью. Стоило только начать шевелиться, как меня прострелила сильная боль в области живота. Только сейчас я обратил внимание, что из меня торчит осколок льда, и вокруг него появляется все больше крови. Чертов эспер все же умудрился меня задеть. Вот и сказывается недостаточность тренировок в постановке щита.
        Я попытался достать осколок, но он только резал руки и не поддавался мне. Хуже всего было лишь то, что мой противник умудрился подняться с земли, а не рухнул на нее как положено трупу, которым бы стал любой после такой атаки. Что же за монстр мне противостоит?
        Моя наблюдательность в который раз спасла мне жизнь. Хоть беловолосый и был серьезно ранен, но еще не умер, и в следующий миг мне пришлось отпрыгивать влево, чтобы избежать ледяных осколков. Делать это было неудобно еще и из-за того, что во мне торчал лед, который с каждым движением отдавался болью во всем теле.
        Перед глазами все плыло, и я все силился подняться с земли, но и атак больше не следовало. Как только это дошло до моего сознания, я перестал дергаться и просто посмотрел на своего противника. Тот лежал на земле и не двигался. Может он потерял сознание от кровопотери? Стоит ли надеяться на такую удачу после всего, что произошло сегодня?
        Медленно выдохнув и вздохнув, я откинулся на землю. Раз у меня пока есть передышка, то стоит подготовиться к тому, что я собираюсь сделать. Пускай это и не магический лед, но все равно он будет таять еще долго, так как в нем все равно остаются частички энергии эспера, и из-за этого он остается невероятно прочным и устойчивым к температуре тела.
        Я заставил появиться пламени на моей правой руке и, пока не передумал, обхватил осколок. Как только он достаточно расплавился под моими пальцами, я схватил его поудобнее и на выдохе резко выдернул. Что стоило не закричать, я даже не знаю, но наружу не вышло и писка. В моем положении привлекать внимание криками чревато.
        Кровь мигом хлынула из раны, заливая мою одежду. Думаю, дальше мне будет больнее, но другого варианта все равно нет. Я потушил пламя и, сжав края раны, снова зажег его, тем самым прижигая края. Это было адски больно, но я терпел, сколько мог. Особенно тошно было от запаха паленой кожи, тем более, если знаешь, что это пахнет от тебя.
        С трудом, но я все же встал и медленно побрел к моему противнику. Следовало убедиться, что он ничего не расскажет о том, что здесь произошло. Прикоснувшись к его шее, я нащупал едва слышное сердцебиение. Значит, все же не умер. Чертов монстр!
        Помедлив несколько секунд я достал нож и… В эти мгновение я боролся с самим собой, но все же пересилил себя и перерезал своему противнику горло. С такими ранами даже эсперы не живут.
        Меня, наверное, сейчас должно было тошнить, или еще я как-то должен был среагировать на это, но убийство мной человека принесло лишь опустошение. Все же методики Мастера оказались действенными, и я не ударился в рефлексию по этому поводу - это была бы непозволительная роскошь.
        Я встал и оглядел наше поле боя. Меня все также окружали стены из песка. Щелчок пальцами и вся пролитая мной кровь сгорает в ярко-красном пламени. Оставлять такую важную улику, как кровь, я не собираюсь - слишком многое по ней можно узнать, даже если не вспоминать о заклинаниях поиска.
        Вдруг неожиданно справа от меня раздались хлопки и, повернувшись, я увидел, как сквозь песчаную стену проходит молодой парень. Если эсперу льда можно было дать примерно лет тридцать, то этот был моложе его и как бы не младше меня. При этом что-то отталкивающее было в его внешности, несмотря на то, что у него, в принципе, была вполне модельная внешность. Новый противник имел волосы песочного цвета и был одет в обычную одежду для городского жителя - джинсы и футболку. На поясе висело несколько фляжек, скорее всего с песком, чтобы не быть привязанным к особенностям местности.
        - Спасибо, что избавился от этой “ледышки”, - все также хлопая в ладоши, сказал он, медленно приближаясь. - Он мне никогда не нравился, да и весь гонорар за твою поимку забрал бы себе. Ведь по сути я лишь задержал тебя на одном месте, а основную работу сделал бы он.
        Эх, а я уж надеялся, что на этом мои злоключения закончатся. Я потянулся за ножами, но парень отрицательно покачал головой.
        - Не стоит, - зловеще оскалился эспер.
        Он начал шевелить руками, и к нему со всех сторон стал стягиваться песок. Я же судорожно пытался найти решение из этой ситуации, которая с каждым мгновением лишь ухудшалась.
        Эспер песка ничем не лучше эспера льда. Они одинаково не нуждались в больших источниках материала рядом с собой, так как могли его создавать за довольно короткий срок из окружающего пространства. Тем более мой противник подготовился и собрал изрядную кучу материала. Но при всем этом, это все равно остается песок, а значит, он подвержен высоким температурам.
        Мой противник все равно не даст мне уйти, так что нет смысла больше скрывать свои способности. Да и я позволил себе непозволительную роскошь использовать несколько из них, чтобы победить первого противника. Нельзя позволить, чтобы кто-то еще обладал знанием о том, что кто-то может использовать несколько способностей сразу.
        Прыжком назад я разорвал дистанцию, и в моих руках мгновенно возникли сгустки огня, которые я один за другим стал посылать в моего противника. Видно было, что он ожидал от меня такого, так что все мои снаряды были отклонены его песчаными щитами. Несмотря на это, я не переставал перемещаться и заливал эспера огнем.
        Спустя некоторое время я наконец-то успел заметить, как частички песка начинают сплавляться от воздействия огня, а это значит, я все же смог увеличить температуру пламени. Можно было бы конечно весь песок превратить в стекло, но я не обладал достаточным резервом энергии, чтобы сделать это. Тем более после боя с “ледышкой” я и так был достаточно сильно вымотан. Не говоря уже о потери крови и ране, которая сковывала мои движения.
        Моего противника видимо забавляло то, что я продолжаю на него нападать, видя, что это ни к чему не приводит, но это было не так. Да, я старался повысить температуру пламени, чтобы получилось сплавить песок, но это было не основным из того, чего я хотел добиться.
        Эти атаки больше нужны были, чтобы заставить противника отвлечься на защиту и притупить его бдительность тем, что все идет по его плану. В этот момент вся полянка была в кратерах от огненных шаров, отбитых эспером. Часть деревьев загорелись от попадания искр пламени. Несмотря на то, что пламя могло привлечь лишнее внимание, все это было лишь приготовлением к главному действию на этой сцене.
        - Мне это уже начинает надоедать, - недовольно пробурчал мой противник, но я в ответ кинул в него новой порцией огня, чем окончательно его взбесил. - А-р-х, достал!
        Перейдя из обороны в атаку, эспер создал два хлыста из песка, и одновременно с движением его рук они устремились ко мне. Место попадания заволокло пылью от разлетающихся частичек земли и песка, вот только меня на том месте уже не было.
        Огонь, что я раньше разбрасывал здесь создавал собой множество источников света из-за чего вся поляна была наполнена переплетением теней, чем я и воспользовался перед самой атакой, скользнув в ближайшую из них.
        Само по себе перемещение в тенях было довольно необычным делом. Я как будто проникал в совершенно другой мир, и мое восприятие кардинально менялось. Вот и сейчас окружающий мир потерял все краски, а мой противник несколько замедлился. Теней вокруг было более, чем достаточно, так что я довольно быстро перемещался между ними, выжидая удобного момента.
        Неясный свет от пламени служил еще одним прикрытием, так как в тени я выделяюсь более темным пятном. Пускай это не сразу заметно, но лучше не давать возможности противнику проявить наблюдательность. Жалко, что я не могу использовать несколько способностей одновременно, а только одну. Иначе можно было бы безнаказанно нападать на этого парня и тут же скрываться от ответных атак, которые в таком виде не могу нанести мне существенного вреда. В то же время и я не могу ударить из тени, эта способность работает только с перемещением в пространстве.
        Все время, возникая за спиной парня, я посылал в него шквалы пламени, и, когда он оборачивался ко мне, я уже исчезал. С каждым разом он направлял свой песок в мою сторону, и тот бессильно расплескивался по земле.
        - Ну что же ты прячешься?! - прокричал в темноту эспер, не в силах отследить, как я так быстро перемещаюсь. - Выходи!
        Несколько таких атак подряд позволили мне заметить одну закономерность - песок стремительно атаковал, но вот возвращался он к парню в разы медленнее. Поняв, что в этом мой шанс, я продолжил атаковать эспера, стараясь оказаться как можно дальше от него, чтобы он тратил усилия на атаки песком.
        Спустя несколько секунд вокруг него поубавилось песка, и я решил уже заканчивать. Быстро перемещаясь из тени в тень, я заскочил к парню за спину и, с перехваченными передним хватом ножами, выскочил из тени, втыкая их в спину эспера. Вот только ножи увязли в неожиданно возникшем песке, и меня за туловище перехватила лента из песка, фиксируя в подвешенном положении.
        - Вот ты и попался, - радостно улыбнулся мне парень, и одновременно с его пасом рукой мою левую руку стал сковывать песок. Что-то мне не нравится его улыбка, а еще его глаза явно отдавали безумием.
        Зато моя правая рука была свободна, и я резким движением взмахнул ей в сторону своего противника, который успевает укрыться от атаки, вновь подняв пелену песка. Нож, который выскользнул при этом движении из моего рукава, застрял в этом песке, но я не надеялся на большее. Мой противник показал хороший уровень контроля своей способности, и ждать от него другого было бы глупо. Вот только он не знал, что я владею не только огнем.
        От ножа к моей руке тянулась тонкая металлическая цепочка, вот только, несмотря на ее кажущуюся хрупкость, порвать ее не так просто. Она сделана из смеси нескольких металлов и при ее создании было применено много магических реагентов с единственной целью - служить проводником электричеству.
        В следующий миг от моей руки к ножу устремился поток электрической энергии, и через секунду защита парня была сломлена от буйства энергии. Еще миг, и эспера задевает первой искрой, а затем и остальные добираются до его тела, пробравшись сквозь рухнувшую песчаную защиту..
        Парень не успевает сконцентрировать на своей защите и становиться беззащитным перед этой атакой. Правда в этот же миг я чувствую, как трещат кости левой руки и песок, который покрыл ее, стремительно краснеет.
        Кое-как отгородившись от боли, я продолжаю давить испускаемым из здоровой руки электрическим потоком, и в конце концов эспер не выдержал этого и повалился на землю. Вместе с ним рухнул и весь песок, что удерживал меня.
        Я неудачно рухнул на поврежденную руку и тут же взвыл от дикой боли. Эта сволочь сломала мне запястье. Как жаль, что у меня нет способностей связанных с исцелением, но такие, наверное, и не встречаются среди монстров.
        Несмотря на то, что я пропустил заряд достаточный, чтобы убить нескольких людей, мой противник еще был жив и сообщил об этом болезненным стоном. Пока он не успел сориентироваться, я создал ветряное лезвие на кончике моего пальца и взмахом руки разрезал парня пополам.
        Может быть, жестоко с моей стороны, но он заставил меня изрядно выложиться, и я потерял много времени. Лишь бы Мастер не рассердился из-за этой задержки, а то я как-то его тренировок боюсь больше, чем смерти.
        Все же в организации знали свое дело по подготовке кадров. После того, как парень умер, я осознавал, что еще несколько лет назад никогда бы так не поступил и скорее всего, попробовал сбежать несмотря ни на какие доводы. Сейчас же я продолжал думать о том, чтобы скрыть следы своего пребывания в этом месте и что делать с моей рукой.
        С рукой я справился довольно быстро. Разорвав одежду поверженного противника, я сделал импровизированный лубок и как мог, зафиксировал руку в одном положении. Конечно, все было сделано отвратно, но, по крайней мере, кровь больше не капала, и при движении я почти не беспокоил руку.
        Вновь я сжег всю мою кровь на этом месте. И только убедившись, что следов не осталось, побежал в лес. Мне еще предстояло достичь точки эвакуации, а разгорающийся позади меня пожар мог успешно скрыть все мои следы и задержать погоню.
        Вот я и выполнил мою первую одиночную миссию.
        Глава 5
        К обеду, наконец-то наступившего дня, я уже был в стенах организации. Честно говоря, я даже не запомнил, как добрался до точки эвакуации. Последним моим воспоминанием было то, что я наконец-то выбрался из леса и рухнул на землю.
        Мастер ко мне пока не приставал, так как по прибытию меня забрали медики и, вколов какие-то лекарства, принялись спешно восстанавливать меня. Я даже им был благодарен за то, что в составе лекарств было снотворное, а то постоянные боли в теле доконали бы меня.
        Следующее мое пробуждение сопровождалось писком медицинского оборудования, ритм которых сразу же изменился, стоило мне только распахнуть глаза. Я еще был слаб, но все равно довольно быстро отсоединил все датчики и отключил аппаратуру. Наконец-то благословенная тишина. О боли ничто не напоминало. Лишь сеточка шрамов на руке, да еще видный шов на животе напоминали о произошедшем. С помощью магии и эликсиров можно добить и не такого. Можно было бы вообще избавить и от шрамов, вот только это было несколько дороже обычного лечения, да и никто бы не стал тратиться на меня сверх необходимого.
        Осмотревшись, я нашел свои вещи на тумбочке, стоявшей справа от меня и, встав с кровати, быстро оделся. Несмотря на то, что моя броня была повреждена, сейчас все было залатано. Что не говори, а специалистов здесь хватает. А я уже думал, как мне потом все это починить.
        Что самое приятное, было видно, что мой сидор никто не трогал. Да и вообще в этом месте к личным вещам было особое отношение - их никто без позволения хозяина не трогал, если конечно это не была служба безопасности, но это уже издержки их работы.
        Стоит, наверное, отдельно упомянуть медицинское крыло организации. Не знаю, кто финансирует их деятельность, но денег на это явно не жалеют. Здесь было самое передовое оборудование, какое я видел. Правда видеть мне, как пациенту, многое запрещалось, но даже обстановка палаты говорила о достатке.
        Ах да, у каждого лечащегося здесь была отдельная палата, которая была больше похожа на гостиничный номер, не будь здесь медицинского оборудования. По мне, это очень удобно.
        Я успел проверить наличие всех вещей в мешке как раз вовремя - в палату вошел Мастер. А что я хотел? Камеры все равно здесь есть, пускай их и не видно, и о моем пробуждении должны были оперативно доложить наставнику.
        Мастер, ни слова не говоря, сел в свободное кресло рядом с кроватью и молча уставился на меня. Мне даже стало как-то неловко от его пронзительного взгляда.
        - Ну и дел ты натворил, - наконец-то он нарушил тишину. - Было же простое задание: вытащить документы и незаметно уйти. А ты что сделал?
        - В сложившихся обстоятельствах, это было единственное найденное мной решение, не влекущие последствий раскрытия миссии, - по-военному четко ответил я, пусть и лежа, вытянувшись в струнку. Посмотрел бы я на того смельчака, который поступил бы по-другому, когда на него так смотрит Мастер.
        - Да, документы ты достал и тебя никто не раскрыл, - согласно кивнул головой наставник. - Но скажи, зачем ты книги с собой приволок?
        - Инсценировка ограбления, - пожал я плечами, не удивившись тому, что от Мастера не скрыто то, что находится в сидоре. - Книги, захваченные мной, достаточно на первый взгляд ценные, чтобы за них выручить хорошие деньги. Хозяин дома мог подумать об этом, как о главной цели проникновения. То, что исчезли документы - лишь сопутствующие потери.
        - А зачем надо было убивать охранников? - как-то по-другому взглянув на меня, спросил мужчина.
        - У меня не было выбора. Против меня вышли эспер льда и песка. Их ранг был достаточно высок, чтобы не дать мне возможности сбежать. Других путей, чтобы скрыться от них, не афишируя мои способности, я не видел. Поэтому пришлось принять бой и убить обоих свидетелей.
        - И что ты чувствуешь после того, как отнял жизнь у человека?
        - Сожаление, - быстро ответил я, так как сам задавался этим же вопросом.
        - Сожаление? - удивился в свою очередь Мастер. По нему было видно, что он ждал чего-то другого.
        - Да, они были сильны и хорошо владели своими способностями, если бы не их рвение захватить меня живьем, то они остались бы живы. Выбор стоял таков: либо они, либо я. Свою жизнь я все же ценю выше, чем незнакомцев.
        - А если это будут твои родные и друзья? - с вызовов спросил меня наставник.
        - Я буду защищать их изо всех своих сил и сделаю все, чтобы они не пострадали, - также с вызовом ответил я ему, не отрывая своего взгляда.
        - Хороший ответ, - было видно, что Мастеру понравилось то, что я сказал. - Вот только шуму ты, конечно, поднял изрядно. Теперь все говорят о таинственном дерзком воре, который обчистил резиденцию Прея Хатера, личного советника президента.
        - Как, советника? - потрясенно выдохнул я. И есть от чего - Хатер, один из самых влиятельных людей в республике и то, что я его ограбил - это большой прецедент. Хорошо хоть не проник в его личный дом. Последствия этого поступка я боюсь даже представить.
        - Да, все правильно. У него была информация необходимая нам, да и резиденция не так хорошо защищена, как его родовое имение.
        - Каковы будут последствия? - решил я все же задать этот вопрос.
        - Тебя это не должно волновать, - успокоил меня Мастер. - Ты выполнял задание организации и, в принципе, не перешел никаких границ. Мы своих не выдаем, нам проще самим справиться с возникшей проблемой.
        Последние слова наставника звучали, как предупреждение, но я сделал вид, что ничего не понял и внимательно слушал, что он говорит. Одновременно с этим, с позволения Мастера, я встал с кровати и стал собираться. Меня подлатали в достаточной мере, чтобы суметь дойти до дома.
        - Через несколько дней свое задание должен закончить твой друг, так что пока можешь отдыхать. После, вас ждет совместная миссия. Будете отрабатывать командную работу, - ухмыльнувшись, сказал Мастер.
        - Кто будет лидером группы?
        - Узнаешь, когда я вас соберу, - ухмыльнулся мужчина и махнул рукой, показывая, что я могу идти. - Кстати, что собираешься делать с книгами?
        Этот вопрос застал у меня у самых дверей, когда я уже схватился за ручку. Я совсем забыл за время разговора об этих книгах.
        - Пока не думал. Наверное, сдам на склад и потом посмотрю их внимательнее, может там и правда есть что-то ценное, - пожал я плечами. Единственное, что мне сейчас хотелось, так это вернуться домой и наконец-то увидеть Миар.
        - Ясно, - бросил Мастер и отвернулся от меня.
        Я же поспешил уйти из палаты, пока он еще чего-нибудь не вспомнил. Мне дали несколько свободных дней и этим нужно воспользоваться. Но это надо же! Ограбить самого Прея Хатера!
        
        ПРЕЙ ХАТЕР
        
        Никак не думал, что в единственный выходной день на недели мне не дадут спокойно поспать.
        Уже на подъезде к загородной резиденции можно было убедится, что мои люди не преувеличивали факты о произошедшем. Охранный круг был разрушен полностью. Это было понятно даже с моими слабыми способностями мага. А ведь мне обещали, что через него никому не под силу пройти. Но вор сумел не только пройти его незамеченным, но и выбраться за его пределы.
        Машина плавно остановилась у входа в дом, и я вышел из нее, когда слуга открыл дверь.
        У входа в дом меня ждал начальник охраны и, судя по его хмурому виду, то, что он мне расскажет, мне не понравится. Его мне рекомендовали, как специалиста своего дела, тем более в его пользу говорило то, что он бывший военный, который не раз участвовал в опасных операциях. Такой его просчет, как допустимость кражи у меня, ставит крест на его дальнейшей службе, и он должен это прекрасно понимать. Как жаль, что даже таким профессионалам нельзя полностью доверять.
        - Мне нужны все подробности произошедшего, - бросил я проходя мимо него, и мужчина, слегка вздрогнув, пошел за мной следом.
        - Вор смог пройти сквозь охранную полосу заклинаний, не потревожив ни одну следящую нить, - немедленно начал свой доклад начальник охраны.
        - Вы до этого утверждали, что это невозможно! - почти прокричал я. - И стоило это стольких денег, чтобы потом какой-то воришка смог пробраться в мой дом, как будто его никто не охраняет. И куда смотрела охрана?
        - Он смог обойти все патрули и не вызвать подозрения ни у кого из моих людей, - твердо посмотрев мне в глаза, ответил мужчина. - Охранную полосу заклинаний можно пройти только в том случае, если имеется при себе амулет-маячок, который сообщит заклинанию, что носящий его не нарушитель, но ни у кого из охраны амулет не пропадал, а значит вор смог самостоятельно пройти круг.
        - Разве такое возможно?
        - Между заклинаниями есть небольшие пространства, чтобы не вызывать конфликты в их работе, но маг, создавший этот круг, знал свое дело, и все свободные “тропы” были пересечены другими заклинаниями. Вероятность, что кто-то сможет их обойти слишком мала, чтобы брать ее в расчет.
        - Мог ли маг, создавший круг, дать доступ вору? - задал я следующий вопрос.
        - Исключено, - отрицательно покачал головой начальник охраны. - Круг раз в несколько суток меняет свою конфигурацию и тем самым перепрошивает все маячки. Их, в принципе, подделать невозможно, так как каждый индивидуален для работы со своей зоной защиты.
        - Тогда как вор смог проникнуть в мой дом? - удивленно посмотрел на мужчину я. Ведь с его слов выходило, что это невозможно, и не доверять его словам мне не было смысла. Слишком хорошо он знал, что его бы ждало, надумай он меня обмануть.
        - Либо это был эспер со способностью, которая могла бы преодолеть все охранные системы, что несколько нереально, так как системы защиты в доме разнятся, и воздействия на них не было обнаружено, либо это был специалист куда более высокого класса, чем маг, ставивший защиту. Но о таких я ничего не слышал.
        За время разговора мы дошли до моего личного кабинета, и я смог убедится в том, что вор действовал хоть по началу и скрытно, но нагло - окна кабинета были расплавлены в месте его прорыва, и слуги еще не успели их заменить.
        - Как же тогда его смогли обнаружить, раз он проник в дом, никем не замеченным?
        - В вашем столе было несколько контролирующих друг друга заклинания, когда одно из них стало вести себя нетипично, остальные подали сигнал на рубку охраны, - ответил мне глава охраны. - Как только сигнал поступил, была поднята тревога, и дежурный отряд направился в ваш кабинет, но вор успел вырваться из окружения.
        - Кстати, а где те два наемника, что я нанял для охраны моего дома? - наконец поняв, что не вижу двух этих наемников, которые обошлись мне в круглую сумму.
        - Во время погони за вором оба наемника погибли, - отрывисто бросил мужчина.
        - То есть в мой дом проник не просто вор, но и боевик, который смог одолеть двух эсперов А ранга? - не поверив в сказанное им, переспросил я.
        - Это точно не известно. Возможно, вора ждала группа поддержки. Место битвы распахано так, что определить, как происходили все события, просто невозможно.
        - Можешь идти, - махнул рукой на главу охраны. И так понятно, что вор успел сделать свое дело и скрыться, а дальше пусть занимаются компетентные в этом деле специалисты.
        Когда дверь за спиной мужчины закрылась, я рухнул в свое кресло. То, что вор проник в мою загородную резиденцию, было слишком неожиданным для меня.
        После того, как я достиг сегодняшнего уровня в республике, я даже не мог представить, что кто-то рискнет выйти против меня. Да и на защиту дома были потрачены огромные деньги, которые, как оказалось, были потрачены зря.
        Все артефакты, что я долго собирал в свою коллекцию, были не тронуты, хотя на них стояли не такие уж серьезные чары. Любой другой вор забрал бы именно их, ведь цена на рынке таких вещей довольно высока, и продавца после нескольких перекупок отследить практически невозможно. Но этот даже не прикоснулся к ним, обратив свое внимание на картину, которая была защищена сильнее всего остального в этой комнате.
        Маг ставивший охранные чары говорил, что любой вор в первую очередь позарится именно на нее, так как сложно ожидать, что дешевую вещь будут так защищать. По его заверениям никто не сможет снять картину, не затронув охранные чары, но сейчас я наблюдал, как покосившаяся картина висела на стене без каких либо признаков магии.
        Медленно выдохнув перед тем, что мне предстояло увидеть, я открыл ящик стола, где были самые ценные вещи в этом доме и ради которых и воздвигалась такая защита, которая оказалась бесполезна.
        Пустой ящик убедил меня в том, что целью вора были как раз документы, о которых никто не должен был знать. А это значит, что кто-то в моем окружении слил информацию, и теперь все так долго собираемые мной документы по верхушке республики Ильхем были украдены. В документах содержались слишком опасные сведения, чтобы держать их дома, и защитные чары должны были вообще сжечь вора вместе со всеми файлами, чтобы не дать ему возможности их вынести.
        Но все меры безопасности оказались бесполезны против этого умельца. И спрашивается: зачем я потратил столько денег на охранные чары? Лучше бы все работали по старинке. Ведь камеры не работали в таких условиях, где много чар, и даже приблизительно внешность вора никто мне не мог описать. Все произошло слишком быстро, а единственные люди, которым довелось с ним встретится - мертвы.
        В задумчивости я шарил по пустому ящику, и только сейчас до меня дошло, что в скрытой нише не было шкатулки, что отдали мне на хранение. Неужели вор украл и ее? Меня прошиб холодный пот, и я перевернул ящик в надежде, что ошибся. Но нет, шкатулки нигде не было.
        Осознав в какую ситуацию влип, я стал лихорадочно думать над тем, что же делать. Нельзя допустить, чтобы этот человек узнал о том, что я не сумел сохранить полученную мной шкатулку. Страшно представить, как он отреагирует на эту новость, а значит остается только одно...
        - Сообщите президенту, что я на неделю буду недоступен, - по телефону сообщил я своему секретарю и тяжело откинулся на спинку стула.
        Да, все верно. Пускай все считают, что я отправился в отпуск, ведь в последнее время я не переставая работал на благо республики. Это даст мне шанс скрыться. Денег я накопил достаточно, чтобы прожить безбедно остаток своей жизни и остается только молится богам, что тот человек ничего не узнал, как можно дольше.
        
        
        ***
        Открыв дверь своего дома, я услышал тишину, которой никогда не было, если Миар была дома. Видимо еще на учебе или на подработке. Только маленькие роботы-уборщики приветливо помигали светодиодами, чтобы снова заняться своей работой. Жить отдельно от родителей, конечно, замечательно, но вот только платить за все приходиться самому, а моя девушка хотела хоть какой-то независимости от меня. По этой причине она нашла подработку, тем более с ее А рангом это не так сложно сделать. Правда, мне так и не рассказала, кем же она работает - наверное, стесняется. Да и расспрашивать ее я не знал как, так как сам ей рассказываю далеко не все.
        Книги я, как и говорил, оставил на складе в личной ячейке. Мастер по-любому заглянет посмотреть, что я принес, но я был не против - все равно большинство книг на неизвестном мне языке, а хранить такие вещи у себя дома слишком опасно, особенно учитывая, у кого я их украл.
        Выкладывая из мешка свою броню и оружие, я наткнулся на неожиданную находку. Шкатулка. Я совсем про нее забыл, и никто про нее у меня ничего не спрашивал. Вообще странно, что такая вещь лежала рядом со столь важными документами. Интересно, что там?
        Провозившись полчаса, я так и не понял, как ее открыть. Она казалась цельной и не имела никакого замка. И зачем такую вещь хранить у себя дома, да еще защищать такими чарами?
        Со злости на глупую головоломку я захотел ее сжечь, вот только стоило энергию от ядра отправить к рукам, как та, так и толком не сформировавшись, исчезла. Это еще что такое? Я с большим вниманием посмотрел на шкатулку.
        Повторив свое предыдущее действие и сосредоточившись на нем, я смог уловить нужный момент и понять, что происходит. Вся энергия уходила в шкатулку, как в черную дыру. Но как это возможно? Еще на протяжении нескольких минут я экспериментировал с разными видами энергии, но единственное, чего я добился - истощение своего ядра, а эта шкатулка даже не нагрелась. С ней, в принципе, ничего не произошло.
        Что же такое хранил у себя советник в доме? Интересный вопрос, вот только ответ я навряд ли получу - не возвращаться же назад и спрашивать его про это. Закинув шкатулку обратно в мешок, я тут же забыл про нее, так как в этот момента Миар вернулась домой.
        Описывать, что мы делали в эти свободные дни, я не буду так как это все же личное, но если сказать вкратце, то разлука и опасные миссии делают воссоединение особенно желанным.
        По истечению отведенного срока на отдых мне на терминал пришло сообщение от Мастера. Делать было нечего - пришлось идти.
        - Привет! - радостно прокричал мне Аллан, отлипнув от стены, как только я вышел из лифта и оказался в прохладном коридоре.
        Я с не меньшей радостью обнял друга, которого уже давненько не видел. Мастер занимался с нами обоими, но по какой-то причине больше уделял времени моей подготовке. Мы с Алланом только иногда пересекались в коридорах тренировочного комплекса, но и то - мы были настолько вымотаны, что даже поговорить толком не получалось. Хотелось лишь добраться до дома и рухнуть на кровать.
        Честно говоря, я был очень рад своему другу. Он всегда мог поднять настроение своим вечным оптимизмом. При всем этом я заметил, что Аллан несколько изменился. Порой его шутки и веселье казались какими-то вымученными, как будто он заставляет себя быть на позитиве, но это ощущение также быстро проходило, как и появлялось.
        После той миссии с охотниками мы оба изменились, вот только в лучшую ли сторону?
        - Не догадываешься, что решил придумать Мастер в этот раз? - задал я вопрос, пока мы шли к наставнику в кабинет.
        - Ты же знаешь, что он никогда ничего заранее не рассказывает. Кстати, поздравляю тебя с прохождением миссии. Слышал, ты изрядно нашумел, - похлопал меня по плечу Аллан.
        - А говорили своих не сдают, - пробурчал я.
        - Это действительно так, - неожиданно раздался голос Мастера за моей спиной, и мы, дружно подскочив, поспешно развернулись. - Вы пока имеете слишком низкий доступ в организации, чтобы все понимать, но все эти разговоры возможны только внутри этих стен. Никто и никогда не вынесет все, что тут происходит.
        С последними словами наставник прошел мимо нас, и мы поспешили за ним, чтобы спустя две минуты войти в его кабинет. Сев за рабочий стол, Мастер окинул нас пристальным взглядом, от чего мы невольно вздрогнули.
        Что за человек он такой? Никогда ни на кого так не реагировал. Одно радует, Аллан тоже себя чувствует неловко под таким взглядом.
        - Вы оба выполнили свои первые миссии вполне успешно, - сложив руки перед собой, сказал Мастер. - Следующая ваша миссия лежит недалеко от северной границы Конфедерации. Нам поступил заказ справиться с напастями, происходящими рядом с городом под названием Жевер. Этот город живет на том, что добывает ресурсы из Разлома, находящегося всего в сотне километров от города, но там стало происходить что-то странное. Что именно - надо выяснить вам и решить эту проблему.
        - Когда мы отправляемся? - задал вопрос Аллан.
        - Завтра с утра за вами заедут и отвезут к самолету, на котором вы и доберетесь до точки назначения. Все инструкции получите, находясь на борту. Все, можете идти, - махнул он на нас рукой, прогоняя прочь.
        Мы с Алланом быстро выскочили из кабинета и поспешили каждый к себе домой. Времени оставалось мало, а собрать необходимо много. Жаль, что нам не сообщили подробности миссии и не известно к чему предстоит готовиться, но задача стоит рядом с Разломом, а это в свою очередь может служить хорошей тренировкой перед тем, как мы встретим синеволосого.
        
        ***
        Инструкции Мастера я читал, находясь внутри самолета на высоте нескольких километров над землей.
        В самолете я был впервые и по началу не мог оторваться от иллюминатора, но постепенно восторг полетом прошел, и я углубился в чтение. В принципе, самолет - это хороший транспорт, который может быстро тебя доставить до удаленной точки за короткое время, вот только, как и любая техническая вещь, он подвержен пагубному влиянию магии.
        Из-за этой особенности привлекательность такого транспорта резко упала. Никому не хотелось оказаться во вдруг обесточенной от электричества машине на огромной высоте. Тут, конечно, можно поспорить - многие маги и эсперы могли бы выжить, но все равно это довольно большой риск.
        Поэтому самолетов стало меньше, но все равно они летали. Просто теперь пилотами и экипажем становились люди, которые могли на довольно большом расстоянии определять магические эманации и заранее обходить их стороной. Это же послужило к удорожанию такой услуги, так как таких специалистов было довольно мало.
        Хорошо еще, что летающих монстров было не так много, и пока никто из них не мог подняться на такую высоту, чтобы помешать движению самолета. Хотя и в этом случае экипаж нашел бы, что ответить такому существу. В общем, нашли универсальный способ справляться со всеми проблемами.
        Спустя два часа мы прибыли на место, и я был ознакомлен с остальными деталями миссии. Рядом с Жевером был небольшой по размеру Разлом, который хоть и изменил территорию вокруг себя, но не сказать, чтобы значительно. Что уж тут говорить, если в городе даже не было отделения Гильдии Охотников, и местные вполне сами справлялись с добычей дорогих компонентов. Ничего достаточно опасного здесь попросту не появлялось долгие годы.
        Тем неожиданней стали пропажи людей, которые отправлялись охотиться к Разлому. Вот только ни их следов, ни существа, которое на них могло напасть, так и не нашли.
        От администрации города поступили запросы во всевозможные инстанции, но от всех них был примерно один ответ: ждите, когда до вас дойдет очередь. Все же Разлом был мал, монстры относительно слабые, да и в других местах часто происходили вещи и похлеще, за всем все равно не угнаться. Да и, если честно, большинство наемников просто были не согласны ехать в такую даль ради небольшого заработка.
        Вот так жители этого города попали в листы ожидания, пока кто-то не решился оплатить работу наемников, которых я и Аллан будем представлять. Но большей неожиданностью для нас оказалось наличие еще двух людей от организации, которые присоединились к нашей группе. Повезло еще, что мы их встретили до того, как начали говорить с местными, а то мог бы выйти еще тот конфуз. Эти двое прибыли раньше нас и уже успели опросить местных.
        Что можно сказать об этих двоих? Парень и девушка, по которым сразу видно, что работают они давно, правда, при этом любят задирать друг друга. Как при этом они остаются командой - для меня загадка.
        К инструкциям была еще небольшая приписка от Мастера, что во время работы стоит носить маски или хотя бы скрывать часть своего лица от посторонних. Все же мы считаемся наемниками, а у них всегда хватало своих причуд и этой, вполне безобидной, никого не удивишь. Да и меньше вопросов к нам будет, а точнее к нашему возрасту. Все же наш возраст в таких ситуациях играл против нас. В тоже время, мы находились на боевом задании и должны были обращаться друг к другу только по позывным. Зачем там конспирироваться - мне было непонятно, но приходилось играть по правилам наставника.
        Наши позывные с Алланом остались неизменны. Пара же представилась Соколицей и Ведуном.
        Девушка была в легких светлых доспехах и с маской, оставляющей открытой только верхнюю правую часть лица. Левый глаз был скрыт под маской за непрозрачной линзой, но я почти с уверенностью могу сказать, что там есть какая-то техническая начинка, а возможно и магическая. Но никто не даст мне подойти и изучить маску, да я и не решусь на это действие. Соколица сразу привлекала внимание длинными светлыми волосами и восхитительной фигурой. Обычно доспехи несколько скрашивают телосложение человека, но девушка подобрала себе такую одежду, которая, как мне кажется, лишь все подчеркивала и при этом оставалась все также функциональна. Все это говорило о том, что девушка не пренебрегает своей защитой, но при этом старается показать, что она красивая девушка.
        На удивление я не увидел на девушке никакого оружия, кроме рюкзака и ремней с кармашками, которые крестом закрывали ее грудь. Думаю, в ближайшее время я смогу понять, почему она выбрала такую экипировку, так как не думаю, что сюда послали бы новичков. Тем более, судя по полученным данным, ребята были несколько выше нас по уровню в организации, а значит, прошли достаточно много миссий и доказали свою пригодность.
        Парень, который до этого весело болтал с Соколицей, моментально замолчал при нашем появлении. Его угрюмый вид мне сразу не понравился. Темноглазый парень с коротко стриженными черными волосами очень внимательно рассматривал нас. Мы ему отплатили той же монетой.
        На Ведуне была ничем не примечательная экипировка, разве что перчатки явно были сделаны на заказ, так как на тыльной стороне ладони были какие-то наросты, функционал которых я так и не смог определить.
        Что самое плохое - парень был назначен лидером нашей группы. Ох, чувствую, нам еще придется ему доказывать, что мы не слабаки, слишком уж оценивающе-презрительный взгляд был у него.
        В целом наше общение как-то не заладилось, но все были связаны приказом, так что нам предстояло работать вместе, хотим мы этого или нет.
        Разговоры с местными не заняли много времени. Соколица имела потрясающий талант располагать к себе. Я видел, как люди недоверчиво смотрели на нас, но стоило только начать говорить девушке, как их мнение о нас менялось, стоило ей сказать лишь пару фраз. Мы все-таки пришли помочь им с их же проблемой.
        Нам выделили места в одной из гостиниц города, отдав нашему отряду сразу три номера. Для меня и Аллана был один общий номер с двумя комнатами, чем еще раз проявилось наше подчиненное положение в этой миссии. Мой друг сначала хотел все высказать Ведуну, но я его остановил - не стоит оно того.
        Командир отряда дал нам день на отдых, и с завтрашнего дня мы приступаем к работе. Следовало разузнать у местных жителей все слухи и среди них найти крупицы истины, которые помогут раскрыть происходящее.
        Я никогда не был силен в расположении к себе людей в отличие от Аллана, так что доверил ему эту задачу. Сам же в это время я был занят совершенно другим.
        Когда мы распаковывали вещи, Аллан заметил, как я выкладываю крупный футляр и ложу его отдельно от всего остального. Согласен, это было ошибкой так неосмотрительно себя вести, но все равно любопытство моего друга сложно унять, и рано или поздно он бы его заметил.
        - А что это ты такое с собой взял? - мгновенной подскочив к футляру и в следующий миг уже взяв его в руки, спросил Алан.
        - Открывай, - мне оставалось лишь вздохнуть и позволить другу открыть футляр. Хотел без лишнего шума провести испытания, но что уж там.
        Немного провозившись с застежками, Аллан открыл футляр и с удивлением посмотрел на меня.
        - Это то, о чем я думаю? - задал он вопрос, протягивая футляр мне.
        - Да, - не стал отпираться я, беря его в руки и доставая то, что там хранилось.
        - Но зачем тебе пистолеты в нашей миссии?! И вообще, откуда ты их достал? - посыпались вопросы от парня. - Их же сейчас никто не использует!
        - В том то и дело, что никто их не использует, - присев на кровать, я стал объяснять Аллану то, о чем я думал очень давно. И на разработку чего я потратил кучу времени. - Понимаешь, я же изначально не был эспером...
        - Это я знаю… - прервал меня Аллан.
        - Ты мне дашь рассказать или нет? - с укором посмотрев на него, я дождался того, что мой друг успокоился и тоже присел. После чего продолжил: - Так вот, по причине того, что я являлся “обычным” мне были недоступны сверхсилы и с этим, особенно в детстве, было очень сложно смириться. Я тогда искал самые фантастические способы сделать меня “сверхом”, но так ничего и не нашел. Лишь спустя время я дошел до того, что могу попытаться сравнять с остальными благодаря технологиям. Так и началось мое увлечение техникой на стыке с магией, - я прервался, чтобы перевести дыхание, заодно оценив, что Аллан очень внимательно меня слушает. - Я очень много времени посвящал чтению исторических документов, особое внимание уделив периоду после появления магии в нашем мире. Там было много всего, но и была одна вещь, за которую я зацепился - это огнестрельное оружие.
        - Ага, оно оказалось неэффективным против борьбы с монстрами, - покивал головой Аллан, но я не стал ничего говорить на то, что он снова меня прервал.
        - С одной стороны да, мелкокалиберное оружие неэффективно против подавляющего большинства существ, выползающих из Разломов и аномалий. Да и чем ближе к энергетически насыщенной области находится техника, тем больше она сбоит, в том числе и автоматы, что в то время находились на вооружении армии, могли в любой момент могли отказаться стрелять в лучшем случае, в худшем же - взорваться. Из-за этого постепенно было произведено перевооружение армии на холодное оружие, оказавшееся более эффективным. А тебе не кажется что это несколько неразумно?
        - В каком плане? - недоуменно пожал плечами Аллан.
        - Смотри сам, - я включил терминал и вывел информацию на настенный телевизор. - До момента появления магии все армии мира пользовались огнестрельным вооружением. Их обучали этому на протяжении многих поколений и ничем другим они владеть не умеют. Какая же ситуация возникает после появления магии? Все вдруг забывают про старое оружие и вдруг возвращаются к средневековью, перейдя на мечи, копья и так далее. Слишком мало информации, чтобы говорить об этом однозначно, но есть признаки, что это было чье-то вмешательство. Причем вмешательство по всему миру, которое не вызвало ни у кого вопросов.
        - Но ведь огнестрельное оружие и в самом деле было неэффективно, - возразил Аллан.
        - И, несмотря на это, им пользуются, - вспомнил я момент ограбления резиденции советника. - Можно было просто оттягивать монстров в зоны, где не так высок магический фон и расстреливать монстров издалека. Да, против них это неэффективно вследствие того, что многие монстры имеют очень плотные шкуры и высокую регенерацию, но на тот момент это было бы более верным решением. Из-за того, что солдаты попросту не умели владеть холодным оружием, многие из них бесславно погибли. Да что уж тут говорить, - махнул я рукой. - Даже эсперы, несмотря на их высокую стойкость не бессмертны и также погибают в схватках.
        - А как же маги?
        - На тот момент магов почти что и не было. На сцене, конечно, появились отряды комитета “За гранью”, но это лишь капля в море. Не стоит забывать, что магам надо долго учиться владеть магией, иначе они похожи на артиллерию, вот только легко могут ошибиться и нанести удар и по своим. Артиллерия тоже, кстати, в те дни применялась, вот только многие заряды, попадая в аномальные зоны, взрывались еще до контакта с землей. Мины тоже не особо помогали, так как электронные становились непредсказуемы, а механические не всегда справлялись с угрозой. Тут ты и сам знаешь, не все существа уязвимы снизу, или они, например, могут перемещаться слишком быстро, чтобы заряд успел сработать вовремя.
        - Я смотрю, ты хорошо изучил тему, - уважительно протянул Аллан. Сам-то он больше любил изучать холодное оружие и боевые исскуства, но было видно - его заинтересовал мой рассказ. Не могу сказать, что это не было лестно для меня.
        - Да, - кивнул я головой. - Уже несколько месяцев я был занят разработкой этих двух пистолетов и только недавно все закончил. Подумал, что это очень удобная миссия, чтобы испытать их.
        - А ты хоть стрелять умеешь? - скептически поднял бровь Аллан.
        - Ну как тебе сказать… - протянул я, но смутился под пристальным взглядом друга. - Не умею я! Сейчас вообще мало кто умеет стрелять из огнестрела, очень уж это не популярное оружие.
        - Я только одного не понял. А как же то, что они опасны в аномалиях? Вдруг они взорвутся?!
        - Вот над этим я столько и работал! - гордо сказал я, поглаживая пистолеты. - Знал бы, сколько я угробил времени, чтобы они могли без проблем функционировали в зонах с повышенным магическим фоном. Пойдем, продемонстрирую.
        Раз уж нам все равно исследовать окрестности, то почему бы не заняться испытаниями? Тем более Аллану тоже интересно, что из этого выйдет.
        Наши напарники в это время отсутствовали в городе, так что мы, никем не замеченными, вышли из города и довольно скоро нашли удобное место для организации стрельбища.
        - Хм, а почему здесь курка нет? Вроде же должен быть? - задал вопрос Аллан, после того как отобрал у меня оба пистолета и уже пять минут как пытался разобраться, почему они не стреляют. А я что? Я пытался не рассмеяться во весь голос, так как зрелище было весьма потешное.
        - Смотри и учись, - наставническим тоном произнес я, хотя и сам не был уверен в результате. Как-никак, первое испытание.
        Направил пистолеты в сторону примечательного камешка, на огромном булыжнике и прицелился. Так как раньше никогда не стрелял из пистолетов, то решил, что следует целиться так, чтобы ствол показывал точно в цель. Кстати, надо будет потом не забыть сделать что-то вроде прицела, а то я больше времени уделял тому, чтобы это в моих руках не взорвалось, чем изучением конструкции пистолетов.
        Тем более классические конструкции все равно мне не подошли. И в итоге пистолеты получились несколько округленные. Еще одна пометка для себя - поработать над дизайном, а то как-то даже стыдно за то, что они никак не украшены.
        Проверив, что патроны в магазине, я направил энергию в руки и направил электрическую энергию на кончик указательного пальца. Я почти визуально представил, как заряд наполняет батарею, переходит в конденсаторы, и вся конструкция разгоняет электромагнитным полем поданную в ствол пулю. На самом деле это происходило почти мгновенно, но зная процесс, не сложно себе представить все этапы.
        Вся прелесть была в том, что все технические решения здесь были заменены на магические цепи заклинаний, которые выполняли те же функции. Тем самым я и решил всю проблему с работой пистолетов в зонах рядом с Разломами.
        - И? - ничего не поняв, спросил меня Аллан.
        Честно говоря, и я первые несколько секунд был растерян, пока не посмотрел на ствол дерева, которое находилось немного правее выбранного в качестве цели камня. Ствол был пробит насквозь. Осталось лишь кивком головы указать на это и подойти к дереву, чтобы более детально рассмотреть место поражения.
        К сожалению, пулю найти так и не удалось, но все равно результат превосходил мои ожидания. Выстрел был полностью бесшумен и отдачи от него практически не ощущалось. Пуля пробила довольно толстое дерево насквозь и затерялась среди листвы. Пробивная способность пистолетов была велика. Только бы я еще не промазал…
        - Дай и мне попробовать, - загорелся небывалым энтузиазмом Аллан, и я легко расстался с пистолетами.
        Вот только у него так ничего и не вышло. Не выдержав немного по детски обиженного взгляда друга, я ему рассказал, в чем дело.
        - Понимаешь, для того, чтобы создать такое оружие я использовал свою способность к контролю электричества. Если ты не владеешь этим элементом, то не создать заряд достаточной величины, чтобы запустить пулю.
        - То есть кроме тебя и эсперов, что владеют молнией, эта вещь бесполезна? - мгновенно расстроился Аллан.
        - Пока да, - подтвердил я. - Без этого конструкция получается, чересчур громоздкой, да и опасной, если брать во внимание, что с ними я намерен идти в аномальные зоны. Странно другое - почему я первый, кто до этого додумался? Ведь я не настолько уж опытный инженер, но додумался до такого.
        - Кто знает? - пожал плечами Аллан. - Ты главное, когда придумаешь, как это адаптировать для других, про меня не забудь.
        - Конечно, - улыбнулся я. - Про тебя сложно забыть.
        - Кстати, по дереву я, конечно, вижу, что вещь хорошая, но будет ли это работать с монстрами?
        - Сложно сказать. Как я уже говорил, многие из монстров обладают хорошей регенерацией, и ты сам видишь - отверстие сравнительно небольшое. Да и не думаю, что пуля сможет пробить броню крупных монстров.
        - А почему тогда не создать что-то с более большим калибром? - задал резонный вопрос Аллан.
        - Я на пистолеты потратил кучу времени и не совсем уверен в их эффективности, а ты говоришь о чем-то более серьезном! - возмутился я словам Аллана. Хотя на самом деле я сам об этом думал, но времени как всегда было очень мало. - Может быть позже. И так надо учиться попадать, куда целюсь.
        - А ты разве не в дерево целился?
        - Хм, - смутился я от этого вопроса. - Вообще-то в камень, но как видишь… Надо мне еще тренироваться.
        На этом первый наш эксперимент был завершен, и мы поспешили обратно в город, чтобы не вызывать подозрение у наших новых товарищей.
        По возвращению Ведун хотел устроить нам допрос, где это мы пропадали, но мы сказали, что исследовали окрестности и по-быстрому сбежали. И как Мастер мог предположить, что мы будем работать вместе?
        
        ВЕДУН
        
        Новое задание вызывало собой вопросы уже тем, что цена за выполнение этой миссии была уж слишком низкой. Но в организации уже давно отучили задавать вопросы. Если отправили в такое захолустье, значит это было необходимо.
        Соколица в своей манере всю дорогу задирала меня тем, что нас отправили на такую легкую миссию из-за того, что прошлую мы завершили с большим шумом. По ее словам, из-за меня мы теперь в немилости у верхушки организации, так что мне и отдуваться за все на миссии.
        Хуже того, что нам в подмогу решили прислать двух низкоуровневых новичков. Зачем это необходимо делать, если миссия простая? Только лишний балласт.
        Оба новичка, имеющие позывные Легион и Пересмешник, были мне совсем незнакомы, что говорило в пользу того, что парни нигде еще не успели поучаствовать, чтобы быть на слуху в организации. Скорее всего, это их первая миссия, а, значит, мне придется стать для них нянькой.
        Так что ничего удивительного не было в том, что я их невзлюбил. Да и сами парни на вид были не особо сильны и, прибыв в город, растерялись и не знали, что делать. На следующий день они вообще пропали, и я в течении двух часов рыскал по городу, чтобы потом обнаружить их в гостинице.
        Ну что за наказание мне такое?
        
        Глава 6
        Два дня мы расспрашивали жителей города о происшествиях, что здесь происходили, но толку от этого было немного. Мы собрали огромное количество слухов и баек, которые у каждого человека звучали по-своему. Я уже стал задумывать, чтобы их все записать. А что? Неплохая бы книга вышла! Но этот настрой сбило решение Ведуна отправиться в “поле”, то есть к Разлому.
        С одной стороны, это было неплохое решение, так как мне уже надоело слушать все эти истории, а с другой - я все никак не успевал толком протестировать свои пистолеты.
        Нам выделили сопровождающего, и, спустя час неспешной поездки, мы были на месте.
        Прямо скажем, идеалистическая картина по сравнению с тем местом, где я был раньше. Монстры тут были не выше Е-ранга и то, по большей части, все слабые. Неудивительно, что местные жители справлялись с ними самостоятельно. Да и охотникам здесь делать нечего - слишком мало можно получить с этих существ, есть места куда более выгодные в плане добычи трофеев.
        Мы своим появлением, да еще и при полной экипировке, вызвали полный фурор у находящихся тут людей, которых, несмотря на произошедшие события, не стало меньше - кормить семьи надо, а многие ничего другого, как охотиться на монстров и не умели.
        Раньше я читал, как многие занимались промыслом, чтобы добыть шкуры животных и их мясо на продажу, но их было не так и много. Разлом же открывал новые охотничьи угодья, и промысел по добыче ингредиентов с мертвых существ только процветал.
        Пока думал обо всем этом, заметил, что мы выделяемся тем, что были несколько необычны для этих мест, особенно экипировкой. Тут видно уже давно никто не опасался монстров и довольствовался легкой броней и несерьезным оружием. Хотя их сложно винить за такое отношение - монстры здесь были слабенькие и особой опасности не несли.
        На удивление здраво повел себя Ведун - он предложил, помимо опроса местных охотников, потренироваться в командной работе. На мой взгляд, это было правильно, так как мы не знали реальных возможностей друг друга, и это могло стать решающим в спасении наших жизней, если ситуация станет опасной.
        Как оказалось, Ведун был магом, который специализировался на магии звука, и его перчатки помогали сфокусировать звуковые волны. На самих перчатках были нанесены магические печати, ускоряющие работу заклинаний. Конечно, между применением заклинаний оставалась пауза, но такое решение сокращала ее в разы - поистине гениальное решение. Хорошо еще, что парень довольно прилично владел этим разделом магии, иначе мы бы сами постоянно попадали под его оглушающие атаки.
        Соколица была эспером-психокинетиком. Это раскрылось тогда, когда она достала из одного из кармашков, которые были обильно развешены на ее ремнях, несколько камней, и они, как шрапнель, ударили в монстра, преодолев разделяющее их расстояние за один миг. Как я понял, девушке нужен был хоть какой-то предмет, чтобы задать ему импульс и поразить свою цель. Сложно сказать, продемонстрировала ли она все свои возможности, но по тому, что я увидел, мои пистолеты выпускают пулю с куда большей скоростью, правда, и такой кучностью попаданий я похвастаться не могу.
        Аллан продемонстрировал, что он может создавать клонов, он ограничился семью своими копиями. Я же показал, что владею молнией, так заодно не надо будет объяснять, как работают мои пистолеты, если представится возможность их использовать.
        Первый день мы провели в тренировках, отрабатывая командную работу. Не сказать, чтобы у нас все хорошо получалось, но в своих парах мы работали вполне сносно, а большего пока и не требовалось, да и на достижение действительно хорошей слаженности может потребоваться не одна неделя, а времени столько у нас нет.
        Хорошо было бы сказать, что и в дальнейшем нас ждал успех, но нет - мы провели здесь неделю, но так ничего и не нашли. Возвращаться с пустыми руками мы не могли, так как не выполнили задание, и это затишье раздражало не только меня, но и нашего командира, который и так был недоволен всем на свете.
        Вечером, чтобы проветриться, я вышел на улицу и решил прогулять по городу. Делать я это решил по крышам, да и заодно потренировать перемещение в тенях. Я давно заметил - чем чаще используешь определенную способность, тем сильнее она становиться, и тем легче мне поддаются манипуляции с ней. Это даже видно по состоянию моего ядра. Еще один вопрос, который я все забываю задать - а все ли эсперы умеют проникать в свой внутренний мир и видеть ядро, или только я такой особенный?
        Увлекшись постоянными перемещениями между тенями, я не заметил, как пересек городскую черту. Нахождение в тенях здорово искажает восприятие окружающего мира, и расстояния между тенями порой не равняются реальным физическим расстоянием, так что в этом нет ничего удивительного. Так что я, недолго думая, направился в сторону Разлома. Может, удастся без свидетелей потренироваться в полную силу.
        Полчаса спустя я был на месте, но из тени выходить не спешил. Да и я чувствовал, что ядро, несмотря на столь долгое использование способности, не опустошенно даже на половину, а значит мне еще хватит энергии на непредвиденные обстоятельства.
        Несмотря на позднее время суток, эта местность не была безжизненной. И если появление монстров мной ожидалось, то нахождение здесь людей нет. Я увидел, пускай и несколько искаженно, большую группу людей, которые что-то обсуждали, активно жестикулируя и, видимо, громко крича. Точно я сказать не мог, так как пребывание в тенях хоть и не сильно влияет на зрительное восприятие, но сильно искажает звук и добиться какой-то внятности в таком состоянии было просто нереально. Вполне возможно, что в дальнейшем я смогу различать и звук, но на данным момент имеем то, что имеем.
        Пока думал об этом, толпа пришла к какому-то решению и двинулась вперед. Я с присущим мне любопытством заскользил вслед за ними, находясь на достаточном расстоянии, чтобы меня не заметили. Спустя несколько минут я определился с направлением передвижения - люди шли к Разлому.
        Странно, а что им всем там потребовалось?
        Все это время я работал в зонах близких к Разлому, но никогда у них самих. Обычно, при появлении нового Разлома его окружают магическими барьерами и сдерживающими заклинаниями. Магия, что вырывается из этого стихийного портала, слишком опасна, и она преобразует ближайшую к себе территорию. Так что барьеры пускай и не ограничивают перемещение монстров, но хоть как-то сдерживают магическую энергию. С другой же стороны барьеры улавливали выбросы магической энергии и направляли их в кристаллы-хранилища, которые в свою очередь были включены в систему подпитки барьеров.
        Ходили слухи, что чем ближе к Разлому, тем больше искажаются физические законы нашего мира, и количество опасных ловушек только растет. Поэтому это место по определению таит в себе множество опасностей.
        Но мне повезло, мы так и не дошли до самого Разлома, так как основное действие стало разворачиваться чуть раньше.
        Разгоряченная толпа неслась вперед, подбадривая себя криками, и не замечала, как их с каждой минутой становилось все меньше. Я тоже не сразу это понял, но наблюдение со стороны принесло свои плоды, и я увидел, как находящиеся позади основной массы люди бесшумно исчезают в земле.
        Только на пятом человеке я смог разглядеть, что именно происходит. Позади очередной жертвы появлялся расплывчатый человеческий силуэт, который зажимал рукой рот своей цели и вместе с ней исчезал в земле. Это происходило настолько быстро, что люди просто не замечали, как их становиться меньше.
        Какой-то молодой парнишка вдруг отделился от основной толпы и ушел вправо. Не вовремя он решил отойти. Но возможно это даст мне шанс разобраться в том, что здесь происходит.
        Устремляюсь за ним, так как уже становиться понятно, что и его тоже утащат. И успеваю как раз в тот момент, когда позади парня образуется этот странный силуэт. Вот только утащить новую жертву мешает созданный мной энергетический барьер, ударившись об который,существо начинает шипеть.
        От неожиданного звука парень оборачивается и в ужасе падает на землю. Еще бы ему не упасть, когда позади тебя вдруг появляется что-то похожее на человека, но как будто сплетенное из частичек тени. А сейчас это существо рассерженно шипит и бьет руками в мой барьер, не в силах добраться до своей жертвы.
        Чтобы выставить барьер мне пришлось выйти из тени довольно далеко от них, так что потребовалось время, чтобы добраться до этого существа. Вот только моя атака ни к чему не привела, мои ножи просто не встретили сопротивление плоти, и я пролетел мимо этого загадочного существа, как будто оно было миражом. Вот только мираж не может дать сдачи, которую я получил в тот же миг, хорошо еще, что успел на чистых рефлексах блокировать рукой.
        В момент атаки существо становилось вполне материальным, чтобы нанести удар, вот только мои ответные попытки ни к чему не приводили. Мой противник вполне умело становился в такие моменты нематериальным и спешил атаковать, когда я проваливался сквозь него.
        За короткие мгновения нашей борьбы парнишка быстро подскочил и убежал подальше от нас. Ну, хоть теперь на него отвлекаться не надо. Борьба с этим непонятным существом требует большой концентрации.
        Все мои попытки атаковать ножами были бесполезны с этим противником, но главную цель я все равно выполнил - отвел это существо подальше от людей. Еще повезло, что оно сохраняет гуманоидную форму, и я еще успеваю отслеживать движение его рук, чтобы успеть заблокировать самые опасные удары. Боюсь, что имей мой противник другую форму, я бы не смог так быстро приспособится к его атакам.
        Увеличив расстояние для верности еще на несколько метров, я атаковал в этот раз с применением способностей. Моя излюбленная молния только сделала несколько отверстий в теле существа, но существенного вреда это не нанесло, а только еще больше разозлило моего противника. Он схватил меня за горло и как пушинку откинул на несколько метров вперед.
        Это же какой силой он обладает?
        Кувырком удается погасить инерцию и ничего себе не повредить при падении, но встать на ноги мне не дали ударив ногой в живот. Вот и спрашивается после этого, зачем я сюда пошел один?
        Откатившись в сторону и не дав тем самым существу со мной расправиться, я зажег в своей руке пламя и бросил огненный шар в него. Мой противник резво отпрыгнул в сторону и зашипел на меня, не решаясь приблизиться, ведь огонь я так и не погасил.
        Я попытался подняться с земли, но, почувствовав что-то неладное в движениях моего противника, прыгнул вправо, чтобы увидеть, что этих существ уже двое. Сложившаяся ситуация мне как-то совсем не нравится.
        Поднявшись, я вернул ножи в ножны, и зажег огонь в обеих руках, внимательно отслеживая передвижения своих противников. При ближнем рассмотрении они казались уже не такими смазанными силуэтами, скорее они были похожи на тени, вот только состояли из каких-то частичек и умели пропускать физические объекты сквозь свое тело, что затрудняет бой с ними. Даже то, что они так отреагировали на огонь, ни о чем толком не говорит.
        Чтобы проверить теорию стал запускать в них огненные шары, отгоняя тем самым от себя. Существа так и не прекратили попытки нападения, но исправно отбегали от огня. К сожалению, это сдерживало их недолго, и они совместно напали на меня.
        Новый бросок пламени прошел прямо сквозь тела моих противников, и они оказались чересчур близко от меня. И тут я заметил третьего противника. В следующий миг наступила темнота.
        
        
        ***
        Сколько раз я просыпался после того, как неожиданно отрубался, лучше и не вспоминать. Вот только это был первый раз, когда я почувствовал, что связан. Не подавая признаки того, что я очнулся, обратился к внутренним ощущениям. А нет, я не совсем связан - просто мои руки, ноги, туловище и голова закреплены на какой-то кровати, ограничивая мою подвижность и мне это очень не нравится. Возникают такие нехорошие подозрения, что я влип в какую-то историю.
        Осторожно раскрыв глаза, я убедился, что нахожусь в помещении, похожем на больничную палату. Ощущения меня не обманывали, и я и вправду сейчас без своей брони в какой-то белой футболке и в штанах ей под стать. Попытки дернуть рукой или ногой ни к чему не привели - зафиксировали меня со знанием дела. Обратиться к своим способностям я не успел, так как в этот момент в той зоне, что визуально мной не просматривалась, открылась дверь.
        Судя по звуку, сначала приложили карточку допуска, и раздался соответствующий писк, а затем отодвинулась герметичная перегородка. Откуда я по звуку научился определять, что происходит? После тренировок у Мастера и не такое сумеешь. Боюсь представить, что он придумает еще, ведь мои тренировки еще далеки от окончания.
        - О, вы уже очнулись, - раздался мужской голос, но вот его обладатель пока не спешил попадаться мне на глаза. С тихим смешком он несколько раз повторил: - Очень хорошо. Очень хорошо.
        До чего же у него противный голос. Или же это из-за того, что я оказался в такой ситуации?
        - Заранее извиняюсь за способ доставки, но для экспериментов, к сожалению, постоянно не хватает материалов, вот и приходиться работать с тем, что есть, - печально вздохнул, а после рассмеявшись сказанному, этот человек подошел ко мне с правой стороны.
        Свет от светильников падал как раз в эту сторону, и я наконец-то смог разглядеть говорившего. Хотелось бы сказать, что у него была примечательная внешность, но нет - обычное среднестатистическое лицо и телосложение, если пройдешь мимо, то и не запомнишь его. Правда во взгляде мужчины было что-то отдающее безумием и это действительно пугало, особенно в моей ситуации.
        - Что здесь происходит? - хорошо хоть мне в рот не вставили кляп, и я могу попытаться потянуть время в разговоре и найти выход из этой западни.
        - О, вы уже можете воспринимать окружающую вас обстановку, - как-то не слишком адекватно обрадовался на мои слова мужчина. - Так и знал, что дозы нейротоксина не достаточно, чтобы надолго обездвижить человека. Ну, ничего, в следующий раз я сделаю все верно, так что не расстраивайтесь.
        И это он мне говорит? Я что попал к какому-то психу? Этого еще не хватало.
        - Так это вы виноваты в исчезновении людей? - пробую снова его раскрутить на разговор.
        - Да, вы достаточно умны, чтобы понять это. Замечательно, - меня пробила нервная дрожь от того, что мужчина этому обрадовался. - Но люди вовсе не исчезали, - покачал он головой. - Это были добровольцы в моих экспериментах или же нет? Знаете, как сложно достать подходящий объект для экспериментов? - вдруг задал он вопрос, резко приблизившись ко мне и обдав своим дыханием, отчего я непроизвольно поморщился. И то, что в его руках не было никаких инструментов, не облегчало мое состояние. - Ведь если материал плохой, то и эксперимент провалиться. Интересно, а как господину Нервиру удавалось находить подходящий материал?
        Последние слова заставили меня насторожиться. Точнее не последние слова, а фамилия, произнесенная этим человеком. Я уже понял, что рядом со мной человек, тронувшийся умом на своих исследованиях, но и из него можно вытянуть нужную мне информацию.
        - Простите, вы сказали Нервир? - постаравшись, чтобы в моем голосе было как можно больше уважения, я нарушил несвязное бормотание мужчины, который кажется полностью ушел в свои мысли. - Гирс Нервир?
        - Да, я так и сказал, - важно кивнул мужчина. - А вы откуда знаете имя этого выдающегося ученого?
        - Скажем так, видел результаты его работ, - осторожно сказал я, опасаясь неадекватной реакции ученого.
        - Это же замечательно! - всплеснул руками мужчина. - Согласитесь, он гений нашего поколения! Такие смелые эксперименты и грандиозные открытия! Мне, наверное, никогда не достичь такого же успеха как у Нервира, но я стараюсь, - потряс он руками, посверкивая своими безумными глазами. - Поверьте, стараюсь! И у меня тоже есть продвижение в исследованиях.
        - А вы не подскажите, где я могу его найти?
        - Кого? - удивленно посмотрел на меня мужчина, видимо потеряв нить разговора.
        - Гирса Нервира, - терпеливо повторил ему.
        - Я бы и сам хотел знать, - тяжело вздохнул ученый и разом весь потерял былой радостный задор. - В последний раз я его видел лет пять назад. К несчастью, такие ученые из-за своих исследований не принимаются в обществе. Нам приходиться скрывать и искать пути получения финансирования и материалов для исследований. А это очень тяжело делать, когда тебя преследуют моралисты и недальновидные люди, которых, к сожалению, намного больше, чем людей видящих истину.
        В этот момент что-то запищало на руке мужчины. Закатав рукав халата, он активировал ручной терминал и стал внимательно смотреть на экран. Из моего положения сложно было разглядеть, что именно происходит на нем, но и долго гадать не потребовалось.
        - Не может быть! - воскликнул ученый. - Как они смогли найти мою лабораторию?
        Я на эти слова усмехнулся про себя. Все же хорошей идеей было оставить управление к следящему артефакту в своей комнате и не скрывать это от Аллана. Как я и надеялся, он заметил мое отсутствие, и теперь артефакт показывает на мои пистолеты, а значит и на место, где меня держат.
        А что поделать? Я не хотел, чтобы кто-то мог безнаказанно украсть мою разработку, вот и придумал, как найти вора. Конечно, стоило предупредить об этом моего друга, но кто же знал, что я попаду в такую ситуацию.
        - Какая жалость, - грустно вздохнул мужчина. - Мне не хватит времени провести эксперимент с вашим участием. Но не волнуйтесь, я быстро разберусь с нарушителями, и мы продолжим.
        Кивнув головой на какие-то свои внутренней мысли, ученый исчез из моего поля зрения. В следующий миг я услышал звук закрытия двери.
        Прождав минуты две, чтобы он ушел достаточно далеко, я начал действовать. Мои способности не были заблокированы. Я, обратившись к огню, просто сжег кожаные ремни, что удерживали меня.
        Отряхнувшись от остатков оков, я встал на ноги и осмотрелся. Вообще странно, что мое ядро никак не блокировали. Хотя тут возможны варианты, вроде надежды этого человека на нейротоксин; его явно не совсем логичное поведение тоже могло послужить этому, и последний вариант - меня все же блокируют, но здесь не было расчета на такое необычное ядро, как у меня.
        А что гадать? Нужно действовать!
        Осмотр тумбочек и шкафов в этой комнате ни к чему не привели. Моей одежды здесь не было, а в этой медицинской одежде было слегка прохладно. Да и хождение по полу голыми ногами не доставляло удовольствия.
        Я толкнул дверь, но она не поддалась. Видимо, сработал запирающий механизм после ухода ученого. Жаль не удалось его допросить подробнее насчет Нервира, но думаю, он все равно никуда не денется. Созданный в руке электрический разряд просто сжег электронный замок, и дверь автоматически ушла в сторону.
        Не было смысла скрываться, так что я не таясь пошел по коридору. По пути мне попадались двери в комнаты, похожие на ту, в которой я очнулся, но все они были пусты. Видимо и правда мой похититель испытывает недостаток “материала”. Можно было бы конечно посочувствовать ему, вот только “материалом” были люди, и это все в корне меняет.
        Я надеялся пойти на шум или хоть на какие-то признаки проникновения, но в этом месте было до ужаса пустынно. Как будто здесь никто и не обитает, несмотря на чистую обстановку и обилие медицинской техники.
        Очередная дверь привела меня не к пустой комнате, как я уже привык, а к неожиданной находке. В комнате располагался большой аквариум и больше ничего кроме кучи терминалов, на которых постоянно появлялась какая-то разрозненная информация.
        Закрыв за собой дверь, я с любопытством стал рассматривать свою любопытную находку.
        - И что же здесь, интересно, находится, - задумчиво пробормотал я, силясь понять систему, показанную на терминалах.
        Вот только долго думать мне и не пришлось. Стоило подойти поближе к аквариуму, как я разглядел, что там находится - внутри плавал человек. Хотя, нет. Лишь внимательно присмотревшись, я увидел черты, которые отличали это существо от человека. Костяные наросты, немного странный зеленоватый оттенок кожи и удлиненные уши - это первое, что попалось мне на глаза.
        Что же такое здесь делал похитивший меня мужчина? И для чего ему требовалось столько людей? Вопросов было еще много, но вот того, кто на них может ответить, не было рядом.
        К существу было подключено множество кабелей и трубок, которые постоянно подавали какие-то жидкости внутрь его организма. Также я смог разглядеть несколько датчиков, с помощью которых отслеживалось состояние объекта этого непонятно эксперемента.
        Неожиданно запищал один из терминалов, и вслед за ним стали о чем-то сигнализировать остальные. Я не обладал достаточными знаниями, чтобы разобраться в том, что происходит, но ответ сам проявил себя. Остается задасться лишь одним вопросом - и чего мне всегда так везет?
        Все индикаторы мигали лишь по одной причине - существо, что все это время было в бассейне, очнулось. И мало того, что оно стало шевелиться, так оно увидело меня. Его глаза не выражали никаких эмоций, лишь полное безразличие, и почему-то это пугало сильнее всего. Честно скажу, у меня еще никогда так быстро не бегали мурашки по телу.
        Всего пара секунд потребовалось этому объекту экспериментов, чтобы окончательно прийти в себя и сорвать все кабели. В следующий миг он бился о стекло резервуара.
        Почему он, спросите вы? Тут признаки были на лицо… эм-м-м... ну вы поняли.
        В этот момент я больше думал о том, что мне делать, чем заморачиваться проблемами полового восприятия существа.
        Наверное, мне все же стоило не думать, а бежать, так как стекло стало быстро покрываться сетью трещин, и существо с повышенной активностью стало долбить в одну и ту же точку. Рванув к выходу, я успел закрыть за собой дверь как раз в тот момент, когда стекло не выдержало и разлетелось на части, а вся вода из резервуара хлынула в комнату.
        Попытался удержать дверь закрытой, но против потока воды я проиграл, и меня смыло на несколько метров в сторону.
        Замечательно! Теперь еще и сырой весь, если еще вспомнить, что тут довольно прохладно, то становится совсем грустно.
        Только начал вставать, но замер на месте. Я увидел, как за косяк двери ухватилась зеленоватая рука, и она со скрежетом смяла угол, как бумагу. В этот момент почему-то промелькнула мысль: “А откуда у этого существа когти? Их же не было вроде”. В следующий миг существо вышло в коридор и немного осмотревшись, заметило меня.
        - Ч-ч-ч-еловек, - как-то неуверенно то ли спросил, то ли подтвердил он, не отрывая от меня взгляда.
        От его голоса мне стало зябко, и я начал отползать от него. И только в момент, когда он бросился на меня, я наконец-то вспомнил, что я эспер и запустил в существо “ядром ветра”. Эта атака уплотняет воздух в виде шара и, сталкиваясь с целью, откидывала ее с довольно большой силой.
        Так как мой противник находился в воздухе в момент столкновения с ветром, то он не сумел ни за что схватиться, и его отнесло довольно далеко в сторону. Эта короткая передышка позволила мне наконец-то подняться и начать, в конце концов, думать, а не бежать от опасности. Видимо, не весь нейротоксин вышел из моего организма, так как мое поведение было не совсем типично для меня.
        Мой противник, что было все-таки несколько неожиданным для меня, быстро сориентировался и ринулся в новую атаку. Прыгать по мокрому и холодному полу было, конечно, неприятно, но это же не повод дать себя убить!
        Подпустил его чуть ближе к себе и воспользовался тем, что он тяжелее меня. Всего-то нужно было использовать его вес и инерцию, чтобы повалить противника на пол. Как только он оказался на лопатках, я прижал его сверху, не давая вырваться, и из моих рук в него ударили молнии.
        На протяжении, наверное, секунд тридцати я чувствовал себя, как на брыкающемся быке, так как, несмотря на все мои усилия, это существо не спешило вырубаться. Но, в конце концов, вода и электричество сделали свое дело. Теперь подгоревшая тушка моего противника смирно валялась на полу. Все же хорошо, что способность эспера не может нанести вред своему хозяину, иначе я сомневаюсь, что протянул бы достаточно долго, чтобы этот монстр отключился. При всем при этом он не умер, а просто потерял сознание.
        Монстр. Это слово в моих рассуждениях неожиданно зацепило сознание. Я почти физически слышал, как задвигались шестеренки в моей голове. Все, что я видел до этого, но не придавал значения, сложилось в цельную картину.
        Этот ученый добивался эволюции монстров в своих лабораториях. Судя потому, что я тут вижу, он и правда, имел некий успех в своих экспериментах.
        Сейчас это существо не двигалось, и я мог более детально рассмотреть его. Если в резервуаре его кожа казалась лишь слегка зеленоватой, то сейчас она приобрела более насыщенный свет. Костяные наросты были по всему телу существа. Особенно их много было на руках и ногах, создавая подобие легкой брони. Только сейчас я заметил, что наросты на ладонях имеют подозрительный зеленоватый цвет - возможно, они ядовиты и мне повезло, что противнику не удалось поцарапать меня ими. Заостренные уши плотно прижаты к голове и вытянуты в длину. Также, чуть приоткрыв рот, убедился в том, что его зубы почти человеческие, если только не считать, что они несколько острее - такими самое то рвать плоть жертвы. Совсем осмелел и осторожно открыл один его глаз. Хорошо хоть реакции зрачков на попадание света не было, но я успел разглядеть, что глаза прикрывает прозрачная пленочка, которая исчезла при их открытии.
        В целом, существо очень походило на монстра, который эволюционировал в достаточной степени, чтобы приобрести гуманоидную форму. Только ему не хватило времени избавиться от признаков монстра, или же так и должно быть, кто знает? Я не силен в физиологии монстров и пути их эволюции. Лучше это могла бы объяснить Эмер, которая все это прошла, но ее украл синеволосый.
        Воспоминания об этом снова всколыхнули мою ярость, и потребовалось несколько секунд, чтобы прийти в себя. Надо будет настоять на отправке нас к тому месту, где в последний раз был синеволосый. И только пусть Мастер попробует сказать, что мы не готовы к этому, особенно после этой заварушки.
        Уже собирался пойти дальше, но решил провести один небольшой эксперимент. Снова прикоснулся к тушке монстра и соскользнул в транс. В который раз увидев свое ядро, я на пару мгновений в восхищении замер от этого зрелища, но у меня была другая цель. Я направил энергию от ядра к левой руке и от нее к телу существа. Я проводил рукой по его телу снова и снова, пока не нашел то, что хотел.
        Раскрыв глаза, я лишь подтвердил увиденное в энергетическом плане. Как я и предполагал: ядро энергии образуется либо в сердце монстра, либо недалеко от него. Так как существо передо мной имело вполне человеческую форму, то и ядро оказалось в сердце. В энергетическом плане я видел, как вместе с кровью по телу расходиться энергия от ядра и возвращается обратно.
        С каждой секундой ядро разгоралось чуть ярче. А это значит, что его каким-то образом держали в угнетенном состоянии, и мне сильно повезло, что это так. Кто знает, какими способностями обладает этот монстр и не факт, что я мог бы с ним справиться.
        Все же, если трезво оценивать свои силы, то я не такой уж и сильный. По всем показателям я примерно на ранге С в иерархии силы эсперов. И то по большей части вследствие того, что мой дар многогранен. Хотя, точнее все равно определить нельзя опять же из-за моей способности. Я не мог пройти стандартные тесты, и все эти выводы были лишь по косвенным признакам.
        Я убрал руку от тела и закончил на этом свой эксперимент. Что тут можно сказать: энергетическая структура эволюционировавших монстров в разы сложнее, чем у эсперов. Магов мне не удалось поверить по причине того, что они пока не попадались в мои руки. Да и не станешь приставать к магу с желанием его потрогать - минимум не правильно поймут, а максимум...
        Ядро монстра на мои эксперименты никак не откликнулось, да и я его почувствовал, только из-за плотности энергии. Все это еще раз подтверждает: я не могу поглотить все ядра которые захочу, а только те на которые чувствую отклик.
        У меня была надежда, что если я научусь контролировать этот процесс, то смогу так забрать ядро из любого монстра, но, видимо, не судьба. Должны же быть хоть какие-то ограничения у моей способности, тем больше стимул развиваться - вдруг когда-нибудь и смогу такое провернуть.
        Эх, мечты, мечты. За один миг сделаться сильным и всемогущим не получится и снова приходится возвращаться к тяжелому труду и тренировкам. Тем более, если вспомнить о том, что энергия от ядра проходит по всему телу, и чем лучше физическое состояние, тем сильнее ядро. Этот вывод я сделал еще на том этапе, когда пробовал поглощать немного энергии от эсперов в университете. Только набравшись опыта, я смог понять их энергетическую структуру и сравнить между собой.
        Оставив монстра валяться на полу, правда на всякий случай создал из металлических обломков оковы для него, а потом еще и придавил металлическим шкафом, который расплавил с помощью пламени, я пошел дальше по коридору. Спустя еще три двери он начал разветвляться, и теперь мне предоставлялось несколько путей. Было зябко и холодно, так что я недолго думая повернул направо. Все равно без разницы, куда идти, коридор куда-то да выведет.
        Я уже прошел довольно много по этим коридорам и не увидел ни одной камеры, что было странно. Если этот мужчина на самом деле ученый и ставит эксперименты над монстрами, то должна быть хоть какая-то система наблюдения и защиты от вырвавшихся экспериментов, но ничего такого не было, либо я просто не вижу чего-то другого.
        Вдруг кто-то коснулся моего плеча, и я, чисто на рефлексах, выполнил бросок через себя. Только после совершения этого действия я увидел, кого я кинул - это был Ведун. Меня он и так невзлюбил, а тут я его приложил. Что же сейчас будет? Кстати, а почему я его не слышал? Да и звука удара об пол не было.
        - Ты еще кто такой? - проворчал Ведун, с кряхтением поднимаясь с пола.
        - Эм-м-м, - я только сейчас сообразил, что без маски, и он меня в лицо не знает. Этим можно воспользоваться. - А где это я? И что тут происходит? Вы первый человек, которого я тут вижу.
        Я решил сыграть похищенного жителя города. Это было не сложно, тем более почти, правда. Лучше уж так, чем он узнает, кто я такой на самом деле.
        - Вот, еще разбираться с гражданскими, - тихо пробурчал Ведун, отряхивая с себя пыль.
        Кстати, очень интересная оговорка - “гражданские”. Такое мог сказать только военный или тот, кто воспитывался в их среде. Кто же такой этот Ведун?
        - Вы мне поможете? - что-то он не торопится меня выводить отсюда и надо бы его самого подтолкнуть к такой мысли.
        Вот только ответить он мне не успел, так как в коридоре вдруг возникло два существа, как две капли воды похожие на тех, с кем я дрался, до того как попал в эту лабораторию. Они немного постояли перед нами, пока мы смотрели на них, и уже через секунду напали на Ведуна, отбрасывая его в сторону от меня. Почему-то они обратили свое внимание только на него, но я не жалуюсь.
        В следующий миг я понял, что мне лучше уйти отсюда, так как Ведун стал сражаться с существами с помощью магии, а это значит целую какофонию звука в ограниченном пространстве.
        Закрыв уши руками, я побежал прочь от этой битвы. Не хватало мне еще оглохнуть из-за этого парня, да и я был уверен, что он справится с этими противниками. Мне бы найти мою броню и оружие, и можно было бы присоединиться.
        - Элрен, наконец-то я тебя нашел, - выпрыгнул из комнаты, до которой я еще не успел дойти, Аллан и тут же отшатнулся назад.
        А что он хотел? Выпрыгнул тут неожиданно, а у меня нервы и так не к черту, вот и создал мгновенно сгусток молнии в правой руке. Хорошо еще быстро сообразил, кто передо мной и не атаковал его, а то Аллан потом долго обижался бы.
        - Нашел, нашел, - кивнул я, стряхивая руку, и молния быстро впиталась в кожу. - Ты кстати не знаешь, где мои вещи, а то как-то холодно в этом? - указал рукой на “больничную” одежду.
        - Извини, - развел руками мой друг. - Я лишь клон. Возможно, оригинал и знает, где твоя одежда, но я нет.
        - Эх, - тяжело вздохнул. Как же это проблематично. - Ладно, тогда, может, укажешь на местонахождение оригинала?
        - Конечно, - довольно кивнул он головой. - Иди за мной.
        Нам удалось пройти всего несколько метров, как рядом с Алланом возникли все те же существа, состоящие из песчинок. Они же вроде напали на Ведуна? Он точно не мог им проиграть, а это значит, что их больше, чем два. А ведь я видел и третьего, когда потерял сознание.
        Существа быстро оттеснили от меня Аллана и за пару секунд расправились с ним. К сожалению, несмотря на то, что Аллан может создавать множество своих копий, их прочность оставляет желать лучшего. Конечно, мой друг тренируется, чтобы исправить этот недостаток, но пока они могут выдержать только пару ударов и после этого исчезают.
        - Вы не пострадали? - участливо спросил меня кто-то.
        Я, медленно обернувшись, увидел позади себя мужчину, который здесь всем заправлял.
        - Нет, - буркнул я, ища попытки сбежать.
        - Очень хорошо, - радостно потер он руки. - Тогда мы с вами продолжим то, на чем остановились, а то как-то нехорошо прерываться.
        - Да, наверное, вы правы, - согласился я с ним и подошел ближе.
        Через секунду моя рука была на его шее, и через миг от руки прошел электрический разряд, и тело мужчины обмякло в моих руках. Существа, что до этого безучастно смотрели на мои действия, осыпались на пол.
        Я же в неком состоянии шока смотрел на происходящее. И это все? Никаких тебе битв и сложностей, а просто надо было вырубить этого ученого? Кто же знал, что он окажется таким слабым! Я даже испытал разочарование от того, что все так произошло.
        Сняв с мужчины его лабораторный халат, я связал ему руки и ноги, чтобы он точно никуда не делся. Стал оглядываться по сторонам, чтобы выбрать направление куда идти, но этого не потребовалось. Ко мне на всех парах бежал Аллан.
        Как он так меня быстро нашел? Ответ прост - насколько я в курсе после гибели каждая копия делиться тем, что увидела и услышала с оригиналом, пусть и несколько ограничено, но мгновения перед смертью копии Аллан мог осознать довольно быстро. Так что с исчезновением клона Аллан знал, где меня искать.
        - Привет, не знаешь где моя одежда? - не дав ставить ему и слова, спросил я.
        - Вот, держи, - хмуро ответил мне Аллан, который видимо ожидал от меня другой реакции.
        - Ты чего такой хмурый? - пока одеваюсь можно и пораспрашивать его.
        - Ты зачем полез сюда один?! - почти кинулся на меня Аллан. - Хорошо, что я еще успел заметить следилку твою, иначе мы бы до сих пор не знали, что ты пропал.
        - Ну не мог же я позволить ему похищать людей, - кивнул в сторону связанного мужчины. - Согласен, это было неосмотрительно, но так мы еще неизвестно, сколько времени потратили на его поиски. Кстати, а где это мы?
        - Почти под самым Разломом. Здесь по видимому, когда-то была военная база или что-то вроде того, еще до того как началась кутерьма с магией. Не знаю, по каким причинам это место оказалось забытым, но он видимо нашел его и оборудовал для своих целей.
        - Повезло ему, такое место найти непросто, - немного завистливо прокомментировал его слова.
        - Да, я тоже так подумал, - согласился Аллан. - Значит, кто-то либо ему рассказал об этом месте, либо кто-то продал информацию. Соколица уже нашла похищенных людей и сопровождает их к безопасному месту, а я и Ведун отправились искать тебя и того, кто это все устроил.
        - Угу, он не выглядит, как злодей, - проследив взгляд друга, сказал я. - Просто несколько свихнувшийся на фоне своих исследований человек. Как я выяснил опытным путем, мужчина - эспер, который может создавать существ похожие на тени, но состоящие из песчинок, и их очень сложно убить.
        - Да знаю я, - потер шею Аллан. Вместе с воспоминаниями клонов ему передаются и часть их ощущений. Его копии оторвали голову, так что думаю в этом мало приятного.
        Я как раз успел нацепить маску, как к нам подбежал Ведун.
        - Ты где пропадал? - сразу набросился парень на меня.
        - Так он… - я не дал закончить Аллану его фразу и просто “случайно” наступил ему на ногу.
        - Я захватил виновника произошедшего, - показал ему на тело мужчины на полу. В этот момент он вдруг решил очнуться, так что пришлось его успокоить еще одним зарядом электричества. - Вот так вот.
        - И почему ко мне ставят всяких придурков? - горестно пробормотал себе под нос Ведун.
        Он, наверное, думал, что я не услышу, но это он зря. Как только он попытался поднять связанного мужчину на руки, его ощутимо ударило током.
        - Извини, остатки энергии еще не ушли. Забыл предупредить, - делая самый невинный вид, какой мог при наличии маски, сказал я.
        В ответ лидер нашей группы лишь злобно зыркнул на меня, но промолчал и двинулся вперед по коридору.
        Спустя двадцать минут я решил все же спросить Аллана:
        - А куда мы собственно идем?
        - Не знаю, - пожал плечами мой друг. Хоть из-за маски и не видно, но я уверен, что на его лице как всегда возникла улыбка. И как бы между прочим он добавил: - Коридор, что вел на выход, мы уже пропустили.
        Ведун резко остановился, зыркнул уже на нас двоих и, молча развернувшись, пошел в нужном направлении. Меня просто поражает его выдержка, я бы вряд ли смог сдержаться, когда над тобой фактически издеваются.
        - Задерживаетесь, - весело улыбнувшись, помахала нам рукой Соколица. - Я уже успела всех вывести.
        - Мы не виноваты, - слегка поклонился ей Аллан, незаметно показывая на Ведуна, как на причину задержки.
        - Пошли уже, - сквозь зубы зло бросил парень, когда девушка посмотрела на него.
        - А что с лабораторией делать будем? - задал я не менее важный вопрос.
        Если честно, мне хотелось побродить здесь без посторонних - вдруг что-то ценное есть.
        - Я уже вызвала группы с ближайшей базы, - ответила Соколица ухмыльнувшись, как будто прочла мои мысли. - Нам нужно лишь дождаться их и можем идти. В наши обязанности не входит исследование этого места. Есть куда более компетентные специалисты.
        - А что с ним будет? - показал на тело мужчины, который так и не пришел в сознание. А я не переборщил случайно с размером заряда, все же для эспера он оказался необычайно хлипким?
        - Я же сказала, есть другие специалисты для таких дел, - показательно обидевшись, девушка развернулась и поспешила за Ведуном, который решил не участвовать в разговоре и уже достаточно далеко ушел от нас.
        Спустя совсем немного времени мы наконец-то вышли из этой лаборатории. Выход явно претерпел значительные изменения от своего исходного состояния. Где-то образовалась насыпь земли, где-то треснули стены. Также я видел множество дырок в стенах, как будто туда били пули. В общем, явно поработали Ведун и Соколица, так как Аллан не мог похвастаться такой разрушительной силой.
        Тут же я заметил искореженные остовы каких-то установок. Ну, раз их сделали такими, то это скорее было что-то от проникновения внутрь - больше я сказать не мог по причине того, что от них мало что осталось. М-да, хорошо ребята порезвились.
        Стоило нам выйти на воздух и убедиться, что в округе никого не наблюдается, как Соколица что-то ввела на терминале.
        - А теперь не отвлекайтесь. Такое не часто увидишь, - шепотом сказала она, но мы ее прекрасно услышали.
        Да и если бы не услышали, то зрелище все равно привлекает внимание. А все из-за того, что из организации открыли портал по нашим координатам.
        Как я это понял? Ну, во-первых, сложно не заметить дыру в пространстве. Во-вторых, из нее стали выпрыгивать бойцы и персонал организации, которые довольно быстро сориентировались на местности и, не обращая на нас внимание, пошли в сторону входа в лабораторию.
        К нам подошел представительного вида мужчина, но он полностью проигнорировал меня и Аллана и обратился напрямую к Ведуну. Тот, как заправский военный, четко и расстановкой рассказал о ходе операции. Хорошо, еще, что не стал присваивать все заслуги себе, а то мог бы, но нет - все было по-честному. Больше удивило, что парень дал оценку действиям каждого члена команды, и получалось так, что мы все это спланировали заранее и только благодаря командным действиям добились успеха.
        Мужчина задал еще несколько уточняющих вопросов и, удовлетворив свое любопытство, стал распоряжаться людьми, что стояли пока без дел.
        - Ну что, ребята, вас подкинуть до базы? - улыбнувшись, спросила Соколица. - И не обижайтесь на Ведуна. Он хоть и тот еще злюка, но всегда за своих, даже если они ему не нравятся, - и подмигнула мне.
        Я и Аллан переглянулись, одновременно пожали плечами и перешагнули через портал. Может, хоть теперь мы отдохнем? Чуть не забыл - я же так и не испытал свои пистолеты!
        
        ВЕДУН
        
        Я конечно знал, что от двух новичков ничего хорошего не следует ждать, но то, что один из них среди ночи начнет барабанить в мою дверь, уже выходило за всякие рамки.
        - Что еще? - грозно спросил я, рывком открыв дверь.
        - Пересмешник пропал, - вывалил на меня новость Легион и, увидев мое скептическое отношение к этой новости, продолжил: - И я не приукрашиваю, его следящий маркер заработал несколько минут назад.
        - Что еще за маркер? - недоуменно посмотрел я на него.
        - Мой товарищ любит делать всякие поделки, - Легион достал из кармана простой амулет, который о чем-то сигнализировал. - А эта указывает на то, что одна из его игрушек находится довольно далеко, и по моим прикидкам маркер указывает на зону рядом с местным Разломом.
        - Пошли, - тяжело вздохнул я. - Но если твой друг просто решил проветриться вечером, то ничего хорошего вас не ждет.
        - А я то здесь причем? - возмутился парень.
        - А при том, что не уследил за своим товарищем, - не терпящим возражения голосом сказал я и, отодвинув в сторону парня, стал стучать в дверь Соколице.
        Хорошо хоть она трезво оценила мое состояние и не стала комментировать ситуацию, правда это не убережет меня от дальнейших подколок с ее стороны. Чувствую себя нянькой!
        Как я теперь понимаю нашего сержанта. И как только у него хватало терпения на всех нас? Ему остается только посочувствовать - у меня то только двое, и я уже схожу с ума, а у сержанта был десяток таких же.
        Дожили, я уже сопереживаю сержанту, который выжил в свое время из меня все соки!
        Через десять минут мы уже были в пути и, ориентируясь на показания маяка, вскоре были у предполагаемого места нахождения Пересмешника. Вот только его здесь не было, да и вообще, местность на которую указывал маячок была довольно пустынна.
        - И где твой друг? - раздраженно спросил я.
        - Не понимаю. Маячок указывает на это место, - задумчиво пробормотал Легион, то отдаляясь, то приближаясь к точке, на которую указывал созданный Пересмешником амулет.
        - Если это ваша очередная выходка… - начал закипать я, но меня прервала моя напарница.
        - Раз его нет на земле, значит либо он над ней, либо под ней, - насмешливым тоном спокойно сказала Соколица, пнув камушек под ногой.
        - Точно! - воскликнул Легион, и в следующий миг его стало больше.
        Теперь я понимаю, почему он получил такой позывной - помимо него в этом месте появилось еще шестеро его копий. Хорошо хоть он их сразу отправил в сторону, а то чувствую, что поднятый копиями галдеж меня бы точно довел бы.
        - Сейчас ребята исследуют окрестности, и мы узнаем куда запропастился Пересмешник, - довольно хмыкнул парень, усевшись на землю.
        Сам я облокотился о ближайшее дерево и приготовился долго ждать, но уже спустя две минуты Легион болезненно охнул и мгновенно вскочил на ноги.
        - Кажется, я нашел кое-что интересное, - сказал он и, не дождавшись от нас реакции, рванул в сторону.
        - Как же меня они достали, - вздохнул я, устремившись в след за парнем.
        - Но весело же, - рассмеялась Соколица. - Ты с ними носишься, как с детским садом.
        - Только ты не начинай! - воскликнул я.
        - Я ничего такого и не говорила, - хмыкнула девушка. - А ты не думал прекратить заниматься оперативной работой и перебраться в наставники? Думаю у тебя бы получилось, по крайней мере, ты умеешь сопереживать.
        На ее слова я ничего не ответил, так как в это время впереди стал раздаваться шум, который ни с чем не спутаешь - шум боя.
        В этом месте было очень много зелени и кустов, из-за которых дальше трех метров толком ничего не было видно, так что не удивительно, что на нас незаметно вылетел Легион, которого я чуть не приголубил заранее подготовленным заклинанием.
        - Я наткнулся на какое-то защищенное сооружение, - тут же выпалил он, не дав мне сказать ни слова.
        Молча выдохнув сквозь сжатые зубы, я отодвинул парня плечом и сам осторожно выглянул из-за листвы. Хм, а он оказался прав - дальше местность была лишена густой растительности, и с моего места просматривался вход в подземный бункер, который когда-то был хорошо замаскирован, но сейчас растительный покров служил куда лучшей маскировкой, чем оставшиеся целыми сооружения.
        Странно, но на данных предоставленных нам не было ни слова о том, что рядом с городом есть такое место, а значит, были приложены усилия, чтобы скрыть информацию. По-другому сложно объяснить отсутствие этих данных у организации.
        Несмотря на кажущуюся разруху, вход в бункер был защищен, как заклинаниями, так и гибридами техно-магической защиты. Кто-то потратил много денег, чтобы обеспечить безопасность этого места.
        - Соколица, это по твоей части, - пропустил я напарницу вперед. Все же, это ее профиль - быстро справляться с несколькими целями сразу.
        Послышалось несколько хлопков, и все заклинания и техника были уничтожены. Помимо обычных камешков, которые девушка собирала прямо на земле, в ее арсенале было несколько особых снарядов, которые как раз и помогали в таких ситуациях.
        После разрешающего сигнала от напарницы, я и Легион вышли из укрытия и наконец-то смогли увидеть картину разрухи. Никто при взгляде на Соколицу не мог бы предположить, какой разрушительной силой она обладает, и это в нескольких наших миссиях становилось решающим шагом.
        - Впечатляет, - восхищенно присвистнул Легион, а напарница только была и рада такой похвале. Да и какая девушка была бы против комплимента?
        Теперь нам ничто не угрожало, но массивная заслонка в подземную часть этого места преграждала путь вперед.
        - И как нам эту дверь открыть? - почесав затылок, озадаченно пробормотал Легион.
        - Учись, - гордо произнес я и бросил в заслонку сканирующее заклинание.
        Как я и надеялся, проход удерживался закрытым, благодаря запирающим механизмам. Благодаря звуковым колебаниям, я могу заставить материю на небольшом участке вибрировать с такой частотой, что он начнет рассыпаться. Очень затратное заклинание, но как показало сканирование: других возможностей попасть внутрь нет.
        Перед тем как использовать заклинание, бросил на себя и своих спутников барьер от звука, чтобы не оглохнуть в ходе работы плетения. Потребовалось всего несколько минут работы заклинания, чтобы все запоры были разрушены, и я вместе с Легионом, пускай и с трудом, но сумели сдвинуть заслонку в сторону и освободить проход. Повезло, что он создал несколько своих копий, а то мы бы умаялись передвигать такую махину.
        Неожиданным для нас всех оказалось то, что за массивной заслонкой обнаружился целый коридор. Просто как-то подспудно ожидалось, что здесь будет разруха, но нет, внутри все было чисто и современно.
        - Это кто же тут решил спрятаться? - задал вопрос Легион.
        - Похоже твой друг нашел того, из-за кого и начались все проблемы рядом с Разломом, - ответил я ему и прикоснулся к стене. В момент прикосновения я применил заклинание локации и уже через пять секунд примерно представлял, как ветвятся здешние коридоры. - Похоже, здесь выстроен целый лабиринт.
        - Интересно, - задумчиво протянула Соколица, осматривая маркировку на стенах. Мне значки, изображенные на них, ни о чем не говорили, но напарница могла что-то и понять, но не спешила делиться своими соображениями по этому поводу. - Почему информации об этом, явно военном, объекте не было в сведениях о данной локации?
        - Вот и я о том же думаю, - согласно кивнул ей, так как и сам пришел к тем же выводам. - Кто-то очень хорошо постарался, чтобы скрыть это место даже от организации. А у тебя невероятно везучий друг, - сказал я Легиону. - Мы столько времени потратили на поиск источника всех проблем, а он справился с этим совсем за небольшой промежуток времени.
        - Да уж, - тяжело вздохнул парень на это. - Ему всегда везет на приключения.
        - Так, - хлопнул я в ладоши. - Легион, ты создаешь свои копии и прочесываешь весь этот лабиринт в поисках пропавших и своего напарника, а мы тем временем займемся поиском того, кто за все это в ответе.
        Каждый из нас выбрал свое направление, благо размеры этого убежища располагают к долгим поискам. Мне долгое время попадались пустые коридоры, пока я не увидел идущего по коридору человека в больничной робе. Скорее всего, это был один из похищенных, которому удалось сбежать, и я поспешил к нему, чтобы проводить до выхода.
        Я до этого наложил на себя заклинание, подавляющие все исходящие от меня звуки, так что шел бесшумно и не удивительно, что когда я коснулся плеча человека, то он вздрогнул, но я никак не ожидал, что в следующий миг потолок и пол поменяются местами, и я окажусь придавленный к полу. Что же за день такой!?
        Хотел уже было возмутиться, но на меня растеряно смотрел молодой парень, и я в очередной раз беззвучно выругался. Чтобы меня повалил на пол какой-то пацан… хорошо хоть Соколица этого не видела, а то точно не избежать мне ее подколок.
        Убедившись, что с похищенным все впорядке, я уже хотел препроводить его к выходу, когда на меня напало двое противников, которые мало того, что подобрались ко мне беззвучно, но еще и вынесли мои телом дверь в соседнюю комнату. Пускай это и было неожиданным, но наконец-то появился противник, на котором я могу сбросить все скопившееся раздражение!
        Заклинание звукового взрыва не принесло ожидаемого результата, от чего я даже на несколько мгновений растерялся. Мои противники даже не обратили на эту атаку внимания, а ведь этим заклинанием я гордился, так как мог за короткое время полностью дезориентировать своих противников.
        Пришлось несколько секунд отклоняться от атак этих существ и все это время кастовать заклинание звуковой волны. В такие моменты я сильно завидую эсперам, которым не надо концентрироваться на заклинании, чтобы привести его в действие, но даже и так: я прошел ни один бой на грани и уже научился подстраиваться под такие ситуации.
        Заклинание в этот раз сработало с неожиданной стороны - моих противников просто разметало на песчинки, когда оно ударило в них. Вот только долго радоваться этому не получилось, так как в следующий миг они снова были целыми.
        Просто замечательно! И как их теперь убить? Последующие атаки приносили ровно такой же результат. Этих существ только раскидывало на части от попадания заклинанием, но уже в следующие мгновения они вставали напротив меня, как будто ничего не происходило. И ведь при этом не давали постоянными атаками мне времени, чтобы создать что-то более действенное, чем простые заклинания. Мне пока удавалось отбрасывать их от себя, но сколько еще такое продлится было непонятно.
        В одну из атак, когда одно из этих существ смогло пробить мой блок и толкнуть меня в стену, они просто неожиданно рассыпались.
        - И как это понимать? - тяжело дыша после затянувшегося боя, спросил я пустоту.
        Вытерев натекшую кровь из разбитой губы, я отправился вслед за похищенным, но наткнулся на Легиона и Пересмешника, которые стояли над каким-то телом. Я ожидал увидеть израненного парня или его же, закованного в какой-то камере, но никак не думал, что он будет спокойно болтать со своим напарником, как будто ничего и не было. Но мне не дали толком возмутиться этому, переключив внимание на мужчину на полу, который и оказался главным зачинщиком.
        Когда я потянулся за телом, чтобы взвалить его на себя меня ударило током, а Пересмешник с невинным видом, что-то там пролепетал, но я то чувствую, что он сделал это специально. Но ничего, миссия уже скоро закончится, и я смогу избавиться от этих новичков и спокойно отдохнуть. Можно и правда стать наставником и вдоволь поиздеваться над такими же новичками, обучая их всех премудростям. Пребывая в сладких мечтаниях, я не забыл двигаться к выходу, и вскоре мы встретили Соколицу, которая с помощью копий Легиона выводила похищенных на свежий воздух.
        Оставалось лишь утрясти последние формальности с доставкой людей домой и наконец-то избавиться от новичков. Нет, после такой миссии однозначно мне необходим отдых. Надеюсь напарница согласится провести его вместе со мной, а то, если честно, становится скучно без ее вечных подколок, но я об этом ей никогда не расскажу.
        
        
        Глава 7
        НИРОЙ ДИ ОФАЛ
        
        Мне потребовалось больше двадцати лет, чтобы понять, насколько слепым я был все это время.
        Все пошло не так еще с того момента, как я наконец-то провел ритуал возвращения магии. Ошибкой было привязывать заклинания к астрономическому явлению, так как все пошло не по тому сценарию, что я планировал. Были, конечно, мысли, что кто-то вмешался в работу заклинания, но, когда она мне пришла в голову, уже было поздно что-то искать. Несмотря на его масштабность, возможные следы вмешательства уже исчезли из магического фона планеты, и отследить искажения не получилось.
        Неожиданным стало и то, что доступ к магии получили все, за исключением небольшого процента людей, так и оставшихся невосприимчивыми к этой энергии. То, чем владели лишь избранные, в один миг стало доступным для всех. Нас - истинных магов, спасало лишь то, что мы знали куда больше бывших смертных. Я никак не мог предполагать таких последствий.
        Я слишком много времени проводил в исследованиях, чтобы обращать внимание на вещи, которые нельзя было оставлять на самотек. Так мой дядя завладел очень большим влиянием в новом мире. Он раньше меня понял, что следует приблизить к себе бывших смертных и указать им “верный путь” - люди за знания продавали самих себя и становились верными слугами. Кто же знал, что смертные не будут воспринимать всерьез магический договор, который составили специально, чтобы сделать из них практически рабов. Но стоит отметить, что за службу они получали достойную награду, так что все были довольны.
        Сестра пропала из виду лет пять назад. Несмотря на изменившийся мир и возникшие в нем опасности, она так и не нашла никого достойного ее. Что-то эти поиски затянулись - ей уже давно пора было сделать мне племянников. Хотя, что там говорить! Я и сам с этим делом не спешил. Пока мне это было еще позволительно, но чем больше проходит времени, тем больше мне намекают, что пора бы завести наследника.
        Несмотря на заслуги дома Офал, про нас стали забывать. Да только благодаря нам магия вернулась в этот мир и вернула магам былое могущество, но семьи сумели перестроиться в измененном мире и приобрести новое влияние.
        Меня спасло лишь одно - рядом со мной были верные слуги. Кто бы знал, что потомственные слуги, что с момента основания сопровождали каждого главу дома, так ответственно отнесутся к своим обязанностям. Только благодаря Сенгу, моему преданному слуге, я создал две независимые друг от друга организации, что могли поспорить по влиянию с людьми дяди Зириата.
        И пускай охотники были более вольной структурой, но постоянные стычки с монстрами и выполнение сложнейших заданий оставляли в костяке их структуры поистине великолепных бойцов. Да и вольность была допустима только для низших рангов, все же они создавались из военных, и, чем выше поднимался охотник в их иерархии, тем жестче становились требования к дисциплине. Самое главное - верхушка охотников, так называемый “Совет гильдии”, знали, кому они обязаны своим возвышением, и кому они служат. Применение магических контрактов никто не отменял - все они были связаны клятвами, что держали их крепче стали.
        С другой стороны созданная организация, которой я так и не успел придумать имя, а затем до этого так и не дошли руки. Забавно конечно, но так и повелось, что даже в ее руководстве никто не знал названия своей структуры. Так и повелось - “Организация”. Так вот, они были теми, на кого я всегда мог положиться. Мои личные разведчики, бойцы, палачи и убийцы, кого тут только не было, и все работали на благо дома Офал, пускай об этом и не знали. Им щедро платили, а они, в свою очередь, не задавали лишних вопросов.
        Забавно конечно, но услугами организации пользовались все, в том числе и Зириат, что стало для меня полной неожиданностью. Несмотря на все свои не совсем этичные дела, он не мог себе позволить, чтобы что-то бросало тень на комитет “За гранью”. Поэтому некоторые деликатные поручения выполняли наемники. Лучшими наемниками были мои люди - поэтому я знал куда больше, чем хотелось моим недоброжелателям.
        Казалось бы, я потерял контроль над ситуацией, но благодаря подсказкам Сенга, все обернулось мне на пользу. Можно было бы, конечно, подумать, что мой слуга излишне умен для своего положения, но это не было для меня сюрпризом. Его семья и была выбрана одной из множества семей, что всегда рядом с главой дома, чтобы помогать ему. Ведь нельзя зарекаться от того, что во главе не станет тот, кто разрушит наследие предков. Это, конечно, не убережет меня, в случае, если я перестану подходить под критерии главы дома, но до этого момента я могу полностью доверять Сенгу.
        Так из поколения в поколение в нашей семье правят глава дома Офал и его личный слуга - самый преданный соратник и безжалостный палач в одном лице. Это был главный секрет моего рода, и он был скрыт за множеством магических печатей, что даже страшно представить их количество.
        Сейчас же я под молчаливое одобрение своего слуги разрабатываю план, как мне проникнуть в другой мир. Но чтобы это сделать, нужно чтобы кто-то провел “разведку на местности” и, кажется, я знаю, кто мне может подобрать нужных людей.
        - Рит Ситер, посмотрим на твоих учеников в деле, - тихо сказал я тишине кабинета, но меня услышали, и не стоило сомневаться, что все сделают в лучшем виде.
        
        ***
        Целую неделю я бился над тем, чтобы мне дали разрешение поговорить с тем ученым из последней миссии, но Мастер лишь молча смотрел на меня и отправлял на очередную тренировку. Как же раздражало то, что у меня был недостаточный уровень допуска, чтобы узнать все самому, а взломать сеть организации никак не получалось. Хотя порой меня посещали мысли, что за моими действиями кто-то наблюдает и веселится, подсовывая мне все новые уровни защиты взамен взломанных. Но это, скорее всего, мне почудилось из-за переутомления.
        Из этого состояния меня вывели Аллан и Миар, которые утащили брыкающегося меня на прогулку. Хм, а я и не заметил, что на улице стало так тепло. В целом, мы очень хорошо отдохнули, вот только заходить в торговый центр точно не стоило. Но мне оставалось лишь грустно смотреть на остаток денег на счете после этого и уже с большей надеждой ждать следующей миссии. Что странно, долго ждать не пришлось.
        Погоняв нас еще недельку на различных полосах препятствий, Мастер сказал, что нас ждет новая миссия. Вот только проблема в том, что она намного опаснее ранее нами совершенных. Это все равно не могло остановить нас из-за того, что местом назначения был тот Разлом, где погибли мои друзья, а это значит, что есть шанс встретить синеволосого и освободить девушек.
        Задача, конечно, стояла совершенно другая, но она нас мало беспокоила - всего-то надо было пройти через портал…
        - Как пройти через портал Разлома? - прервал я речь наставника и свои собственные рассуждения. - Этого же никто не делал!
        - Попрошу заметить, не делал “официально”, а так этот процесс совершали уже много раз, правда не с таким большим Разломом, как предстоит вам, - терпеливо ответил Мастер.
        - И в чем конкретно состоит наша задача? - задал вопрос Аллан.
        - Это легко, - ласково улыбнулся наставник, от чего мы вдвоем дружно вздрогнули. - Всего-то найти следы другой цивилизации.
        - Только следы? - решил уточнить мой друг, так как в речи наставника чувствовался какой-то подвох.
        - Еще и представителя той цивилизации для изучения, - не стал отпираться Мастер. - Все это время отряды ходили лишь у самой кромки портала, не выходя за определенные границы. Теперь наступил этап более глубокой разведки.
        - Но почему мы? - недоумевая, спросил я.
        - Потому что вы еще новенькие и должны показать себя…
        - Скажите прямо, нас просто не так жалко, - прервал его Аллан, с вызовом посмотрев в глаза.
        - И это тоже, - согласился Мастер. - Тех, кого посылали раньше нельзя терять в таких миссиях. Они еще пригодятся для других задач. Для вас же, несмотря на высокий риск, это отличный шанс продвинуться в иерархии организации. Да и вроде не так давно вы сами рвались туда, или что-то изменилось? - хитро прищурившись, задал вопрос мужчина.
        - Вы что-то узнали про синеволосого? - я первым догадался, куда клонит Мастер.
        - Да, аналитики предполагаю, что этот монстр вышел из портала и также вернулся обратно - поэтому никто так и не смог его засечь. Но то, что он не выходил из этой зоны, известно достоверно.
        - Тогда, - Аллан вытянул сцепленные в замке руки вперед и громко ими хрустнул. - Чего же мы ждем?
        - А кто вам сказал, что вы так просто отправитесь туда? - угрожающе спросил Мастер, а мы лишь шумно сглотнули, ожидая дальнейших неприятностей, и они не заставили себя ждать.
        После этого разговора две недели пронеслись в миг. Мастер показал нам за столь короткое время, что все, что было до этого, можно считать ерундой. Подготавливая нас к предстоящей миссии, наставник раза в три увеличил нагрузки и повел нас в совершенно по-другому оборудованные тренировочные залы.
        Но это все было не так интересно, как встреча с людьми, которые были в Разломе и вернулись из него живыми. Хотя “интересно” - это несколько громко сказано. Одна фраза инструктора: “Все равно вы ничего не поймете, пока там не окажетесь”, чего только стоит. В целом, их рассказы сводились к тому, как выжить в чужой среде, и как увеличить свои шансы вернуть назад.
        Казалось бы, ситуация не очень радостная, но я чувствовал какое-то азартное предвкушение. Да, можно сказать, что Мастер использует нас в своих интересах, и вся показанная нам доброжелательность и участие всего лишь игра, но я был пока не против этого.
        Это был единственный перспективный вариант моего развития, а альтернатив пока не виделось. Да и мне грех жаловаться - я получал тренировки и обучение даже выше того уровня, что предполагал в самом начале. В ответ меня могли послать куда угодно и выполнять то, что выгодно организации, но в жизни ничего не бывает бесплатно.
        Я становлюсь сильнее, и это, пока, главное. В конечном итоге я, скорее всего, попробую сбежать от организации, но в тоже время, чем больше я здесь нахожусь, тем более заманчивым становится идея остаться здесь.
        Но это всего лишь рассуждения - время и ситуация покажет, насколько я был прав или глуп в своих решениях. Пока же, остается получать по максимуму от того, что мне предлагают.
        
        ***
        Как бы ни хотелось посетить знакомую мне Гильдию Охотников, но, в этот раз, нас отправили транспортом организации, как можно ближе к Разлому. Еще оставалось порядка тридцати километров, но техника уже начала барахлить, и водитель просто не рискнул двигаться дальше. В принципе, мы и так преодолели большое расстояние, а перед входом в портал все равно необходимо размяться.
        Чуть покачнувшись от долгого сидения в одной позе, я вышел из салона машины и с удовольствием вдохнул чистый воздух. Все же ехать несколько часов в машине без возможности пошевелиться несколько утомляет. Следом за мной вышел Аллан и, достав из багажного отделения наши сумки, кинул их на землю.
        Как только водитель убедился, что мы ничего не забыли, он закрыл дверь и отправился в обратній путь.
        - Неужто нас оставили одних? - как-то недоверчиво спросил мой друг.
        - Что-то я сомневаюсь, - покачал я в ответ головой и, вздохнув, закинул сумку на плечо.
        Про сумку стоит сказать отдельно - это был настоящий сидор армейского образца. В принципе больше всего это напоминало рюкзак, если не знать из каких материалов оно сделано, то можно легко и ошибиться. Если честно, я и сам не знал, что за кожу использовали при его пошиве и про что нам решили не рассказывать, но рюкзак никак не просвечивался магически и внутри него вещи могли сохранять довольно продолжительное время. Последнее особенно актуально, если вспомнить о еде - мы могли не беспокоиться, что она испортиться.
        Попрыгав пару раз на месте, я убедился, что мне ничто нигде не мешает, а при прыжках ничего не звякает. Аллан проделал те же манипуляции.
        - Мы же не знаем, каким образом они ведут наблюдение за Разломом, да и различных “жучков” тоже не стоит сбрасывать со счетов. Все же мы “ценные ресурсы”, которыми так просто не разбрасываются, несмотря на то, что мы, по сути, новички, - несколько отрешенно сказал я, обдумывая наши дальнейшие действия.
        - М-да, уж, - угрюмо высказался Аллан, подтянув несколько ремней. - Если будем стоять, ничего не изменится.
        - Да, ты прав, - напоминание друга вывело меня из состояния задумчивости, и я сделал первый шаг к Разлому. Первый шаг в новой миссии.
        Первые десять километров мы преодолели, можно сказать, “на одном дыхании”. Пара мелких стычек с местными монстрами не в счет, да и мы старались обходить их стороной, чтобы не тратить время и силы на бой. В целом все было привычным, и после тренировок Мастера не казалось таким уж опасным.
        Я даже сумел поглотить ядро какого-то мелкого монстра, но кроме общего улучшения состояния никаких эффектов не почувствовал. Не так давно заметил, что без энергии, получаемой от ядер монстров, мое ядро возвращается в состояние покоя, а это ведет к тому, что мои силы слабеют. Пока удавалось время от времени поглощать новые ядра, но они были довольно слабыми и не придавали мне новых способностей. Альтернатива была не очень уж радостной, но я пока старался не задумываться об этом. Единственное, в чем уверен - я продолжаю меняться. Прямо мутантом себя каким-то чувствуешь. И ведь неизвестно к добру или худу эти изменения.
        Мои манипуляции рядом с телами монстров не остались незамеченными Алланом, но он сделал вид, что ничего не видит, за что я был ему благодарен. У нас обоих хватало своих секретов, и пока никто не трогал секреты другого, мы, не сговариваясь, закрывали глаза на странности друг друга.
        Так вот, десять километров мы преодолели без каких либо сложностей, но вот дальше такое “везение” нам уже не поможет. Ведь, чем ближе к Разлому, тем сильнее монстры и опаснее местность.
        Сейчас же мы спрятались среди каменной насыпи от группы огромных ящероподобных монстров, которые, видимо, решили устроить тут свои брачные игры, не спрашивая нашего мнения. Вся проблема в том, что и незаметно уйти мы не сможем - вокруг нас почти нет укрытий. И то нам повезло, что мы были рядом с насыпью - все же в этом противостоянии мы вряд ли стали бы победителями. Что-что, а трезво оценивать свои силы Мастер нас учил в первую очередь.
        - И сколько это еще будет продолжаться? - задал вопрос Аллан, после того как осторожно выглянул из нашего укрытия.
        - А кто же его знает? - я пожал плечами в ответ.
        Эти существа уже три часа здесь возятся, и как-то не видно, что они собираются отсюда уходить. Нет, конечно, можно было бы попробовать уйти тенями, но, во-первых, небо было без облаков и из-за этого светло, и в округе было не так много объектов, отбрасывающих тень нужного мне размера, а, во-вторых, мы не знаем способностей монстров и излишне рисковать не входит в наши планы.
        - Я уже надеялся, что мы к этому времени будем у Разлома, - вздохнул Аллан, стараясь не обращать внимания на звуки, что издавали монстры.
        А какие там могут быть звуки в момент спаривания? Вот-вот, при этом это были довольно большие существа, и порой их действия сопровождались вполне ощутимой дрожью земли, что тоже не повышало градус настроения.
        - Это ты слишком оптимистично сказал, - отрицательно покачал я головой, положив голову на сидор на манер подушки. - Не забывай, там много аномалий, да и монстров не меньше.
        - Это все ерунда, - вяло отмахнулся от меня Аллан и практически взвыл: - Да когда же они уже закончат!
        - Завидовать - грех, - наставническим тоном произнес я, наблюдая из полуприкрытых век на реакцию друга.
        - Это я тут завидую! - мгновенно возмутился Аллан. Хорошо еще, что голос не повышал, а то мало ли что. - Ну да, завидую, - резко сменил настроение парень. - Это у тебя есть девушка, с которой можно сбросить напряжение.
        - С каких пор у тебя с этим проблемы? - удивленно приподнял бровь я. - Ты же звезда университета!
        - И что с того? На девушку надо тратить время, которого из-за тренировок у меня почти не остается. Не все такие умные, чтобы экстерном закончить учебу и не мучаться с ней.
        - Я даже об этом не думал, - протянул я. - Мог бы обратиться ко мне, и я бы помог с учебой.
        - Не страшно, - отмахнулся от моего предложения Аллан. - Сам как-нибудь справлюсь.
        - Ну, смотри, - пожал я плечами. - Если что, я рядом.
        - Спасибо, - благодарно улыбнулся Аллан, но вдруг весь встрепенулся и к чему-то прислушался.
        Я не стал задавать глупых вопросов, а просто прислушался к происходящему. Мы за время вынужденного безделья настолько свыклись со звуками, что издавали монстры, что их исчезновение вызвало недоумение.
        Осторожно выглянув из-за укрытия, я успел заметить, как на ящеров кто-то напал, и они были вынуждены прерваться. Странность происходящего была в том, что все это происходило в полной тишине, как будто кто-то отрезал все звуки.
        Сколько бы я не вглядывался, но рассмотреть нападавшего никак не удавалось. Слишком он был быстрым и мелким, особенно на фоне ящеров. С другой же стороны, я успел заметить, что ящеры были ядовитыми и умели довольно метко плеваться сгустками яда, но вот только их противник был быстрее и не попадался в образовавшиеся от плевков лужи. При всем при этом чувствовалась какая-то неуверенность в движениях монстров, они как будто не знали, где именно находится их противник и порой вели себя довольно бестолково.
        В отличие от своего друга мне был не особо интересен результат данного сражения. В этой битве я видел шанс пройти дальше, поэтому, схватив Аллана за воротник его куртки, я потащил парня за собой, хоть тот и упирался.
        - Ай! Подожди, - тихо возмутился мой друг. - Интересно же кто на них напал!
        - Мне нет, - пожал я плечами и, не отвлекаясь на попытки меня разговорить, продолжил тащить Аллана. - Твое любопытство когда-нибудь сослужит плохую службу. И ладно бы только тебе, но могут пострадать и другие.
        - Ладно, - слишком быстро согласился со мной Аллан и перестал упираться.
        Я уже хотел удивиться столь быстрой покладистостью, но успел заметить, как Аллан создал своего клона, который мгновенно исчез среди валунов, где мы раньше прятались. Ничего не сказав на это, я молча двинулся дальше.
        Так, перебежками мы смогли по широкой дуге обойти ящеров и снова двинуться к Разлому. Пока что расстояние между нами было не очень большим, но мы с каждой секундой его увеличивали.
        - Ничего себе! - вдруг резко остановился Аллан. - Это была девушка!
        - Ты о чем это? - забеспокоился я о состоянии друга, хотя уже догадывался, что произошло. - Совсем от воздержания крышу снесло?
        - А? - произнесенная мной фраза наконец-то вывела его из потрясенного состояния, и Аллан стал смотреть на меня более осмысленно. - С этими ящерицами-переростками сражалась девушка! Или не совсем девушка… - уже более приглушенно закончил он.
        - Твой клон видел ее? Она его убила? - задал я вопросы, и на оба Аллан ответил кивком. - Тогда чего стоишь? Побежали быстрее, пока она нас не заметила. Если она смогла справиться с ними, то ей ничего не стоит разделаться с нами.
        Как-то не хотелось сталкиваться с той, что смогла сражаться с теми монстрами на равных, а точнее победить их, так как мы уже несколько минут не слышали шума битвы, а ведь ящеры ревели очень громко. Да и избежать опасности было бы неплохо.
        Полчаса спустя я скомандовал привал. Не знаю, оторвались мы от нее, или она не хотела за нами бежать, но никого мы так и не встретили, что вызвало дружный вздох облегчения.
        - Что ты там заладил - девушка, не девушка?
        - Это точно была девушка, - стал отвечать на мой вопрос Аллан. - Но вот только она на человека мало походила. У нее были мелкие шерстинки по всему телу, что даже не видно кожи, и лицо несколько более вытянутое, чем у людей.
        - Еще один эволюционировавший монстр? - задумчиво пробормотал я.
        Их в принципе не должно быть уж очень много - насколько я понимаю - это очень долгий процесс и большинство монстров погибает так и не достигнув того порога, после которого они становятся, по сути, новым видом, более опасным и смертоносным, но видимо мне везет постоянно с ними сталкиваться - сначала Эмер, потом тот синеволосый парень, теперь непонятная девушка. Считать ли эти встречи удачей или не стоит - непонятно, но мне явно “везет”.
        - Так, - отряхнувшись от пыли, я осмотрел окрестности. - Отдохнули и хватит. Пора двигаться дальше.
        - Кто же знал, что мой друг может быть таким сатрапом? - грустно вздохнул Аллан и с показным кряхтением поднялся с земли.
        Хоть он и делал это медленно, но все же изменение положения тела спасло его от серьезной травмы. В то место, где была за миг до этого его голова, воткнулось какое-то лезвие, но так как парень встал, то попало оно ему в руку. С болезненным вскриком Аллан отскочил в сторону, открывая мне обзор для атаки.
        В нескольких метрах от нас, по-видимому, стояла та девушка, которую увидел клон Аллана перед своей смертью. Хм, действительно все ее тело покрыто отливающими красным цветом шерстинками так, что не видно кожи. Кисти рук и лицо ее были покрыты шерстью белого цвета, а на голове была целая грива серебристых волос. Рот был вполне человеческим, если бы не выглядывающие из-под губ клыки. Носа практически не было видно - настолько он был плоским. А вот глаза были, на мой взгляд, слишком большими для ее лица. М-да, глаза - они отливали темным багрянцем, и из-за этого серебряный слегка светящийся зрачок сильно привлекал к себе внимание.
        На рассматривание своего противника у меня было всего несколько мгновений, так как она не собиралась стоять и красоваться передо мной. Выпущенные мной молнии воткнулись в землю, так и не достигнув цели, а вот девушка успела переместиться на пару метров левее и настороженно следила за мной.
        Хоть она и похожа на человека, но повадки у девушки все же были больше животные. В этом плане Эмер куда больше соответствовала человеческим представлениям, да и вела себя, как обычная девушка. Моя же противница в это время начала припадать к земле, и я успел разглядеть, как подергиваются ее ноздри - видимо принюхивалась к воздуху - что еще больше вызывает ассоциаций с животным.
        Следующая атака снова ушла в пустоту. В принципе, я этому не удивился, так как она показала свою скорость во время сражения с ящерами. Проблема лишь в том - смогу ли я ее подловить?
        Пока мне удавалось сдерживать ее на расстоянии, но чем больше времени проходило, тем больше мне казалось, что это она мне позволяет так думать. Ее поведение больше напоминало игру с добычей, чем жажду атаки. Аллан в это время, тихо матерясь сквозь зубы, пытался достать лезвие из своей руки, вот только у него пока ничего не получалось. Поэтому ее атаки стоило воспринимать серьезнее, так как никаких лезвий я у нее не видел. И кто знает, что она еще скрывает.
        Сменив молнию на огонь, я выставил перед собой по широкой дуге стену огня, заодно отгородив ею и Аллана. Он бы только мешался здесь, да и отвлекал мое внимание на свою защиту.
        Я предполагал, что огонь ненадолго сдержит ее, да и не мог бы я продержаться достаточно долго - слишком много усилий это требует. Следующие мгновения показали, что я оказался прав.
        Моя противница, недолго думая, просто обежала огонь и зашла ко мне сбоку, а если учесть ее скорость, то можно понять, что она сделала это очень быстро. Ветряные лезвия полетели в девушку, но она с легкостью отклонилась от них.
        Этим я добился того, что она отскочила чуть дальше и, попав в землю перед ней, я создал пылевую завесу, что хоть немного, но должна была помочь мне на несколько мгновений скрыться с ее поля зрения.
        Теней здесь, конечно, было маловато, но пока огонь не потух, многие предметы отбрасывали большие тени - в том числе и моя противница. Я ее загнал аккуратно туда, куда и хотел, и теперь отбрасываемая ею тень была достаточно большой, чтобы мне можно было рискнуть переместиться.
        Доли секунды, и вот я за ее спиной с занесенным кинжалом. Вот только, когда я почти ее коснулся, шерсть на спине девушки приобрела стальной блеск, и лезвие кинжала со скрежетом прошло мимо цели. Моя же противница, в это время радостно оскалившись, резко развернулась и ударом рукой отбросила меня в сторону.
        Удар был такой силы, что я на несколько секунд потерял ориентацию в пространстве. Непозволительная роскошь, особенно в бою с таким быстрым противником. Вот только подняться мне не позволили, незамысловато прижав своим телом к земле.
        - Че-л-о-век, - с трудом выговаривая, вдруг произнесла моя противница, приблизив свое лицо. С такого положения ее глаза казались еще больше, и в них мне померещилось какое-то движение, как будто в тумане. - Эт-о мо-я тер… террит… территория, - ели выговорила она последнее слово.
        Это могло бы показаться смешным, вот только вид острых зубов и мое положение не давали повода расслабиться.
        - Да мы и не против, просто мимо пробегали, - ответил ей, одновременно пытаясь вырваться из ее захватов.
        Вот только последнее никак не удавалось - девушка была просто невероятно сильна, как бы то ни было - обидно для моей гордости.
        Как бы я не опасался ее ответной реакции, но находиться в таком положении мне не хотелось, поэтому, сконцентрировавшись, я смог добиться того, чтобы из моего тела вырвалось сразу несколько электрических разрядов, создавая на несколько секунд своеобразное поле вокруг меня.
        Моя противница, видимо, ожидала этого и успела отпрыгнуть до того, как молнии добрались до ее тела, но недостаточно быстро, чтобы девушку не зацепило. Сразу несколько разрядов попали ей в ногу, и сейчас она, болезненно сморщившись, пыталась привести свою ногу в порядок, еще толком не осознав, что произошло.
        Я же наконец-то смог подняться с земли. Эх, если бы еще не знать, сколько энергии ядра было потрачено на то, чтобы избавиться от захвата этой девушки-монстра.
        М-да, действительно монстра - она довольно быстро избавилась от болезненных ощущений и настороженно следила за мной. Вот только от меня не укрылось то, что вес тела она все же держит на другой ноге, пока еще не доверяя поврежденной конечности.
        Бросок молнии в противницу не привел ни к чему, кроме того, что она переместилась, правда не так быстро как раньше. Удовлетворившись увиденным, я стал запускать молнии в девушку, не давая ей ни секунды передышки. Какая бы не была ее скорость, но она явно имеет свои пределы, да и про выносливость организма не стоит забывать. К сожалению, и у меня не бесконечный запас сил.
        Эту дилемму разрешила девушка, просто решив сократить дистанцию. За доли секунд она преодолела разделяющее нас расстояние и решила выросшими на ее руках когтями пропороть мой бок. Наверное, только чудом я сумел кое-как заблокировать ее удар, так как просто не мог соперничать с ее скоростью. Обиднее всего было от того, что своей скоростью я гордился, так как во время спаррингов чаще всего именно благодаря ей побеждал более опытных противников, но сейчас ее было недостаточно.
        В итоге вместо нескольких глубоких порезов, я получил только одну поверхностную царапину и увидел удивленное лицо противницы. Судя по всему, она никак не ожидала, что ее атака окажется не такой результативной.
        Девушка с любопытством принюхалась к своей руке и слизала мою кровь с когтя. Одновременно с этим, ее глаза стали еще больше, хотя я даже не представлял, что такое возможно, и в следующий миг меня сбили с ног.
        - Кто ты? - уже более уверенно спросила девушка, в очередной раз, оказавшись на мне сверху.
        Что-то эта ситуация мне совсем не нравится. Тем более возникает неопределенное чувство дежавю.
        - Простой путник, - как можно более доброжелательно произнес я.
        Можно было бы конечно повторить мой трюк с выбросом электричества, вот только тогда я точно останусь без энергии, а смысла в этом нет никакого. Девушка уже показала, что сможет избежать опасности.
        Казалось бы ситуация уходит у меня из-под контроля, но в этот момент наконец-то вмешался Аллан. Несмотря на то, что силами, которые могли бы нанести мгновенный урон противнику, он не обладал, он пользовался своей способностью с максимальной эффективностью.
        Сам он мне это, конечно, не рассказывал, но моих наблюдений было достаточно, чтобы прийти к выводу, что создавая клон, он создает не только свою копию, но и копию всего, что на нем есть в момент создания. Если же при нем находится несколько ножей, то эти ножи появятся и у его клонов. Жаль только, что при нанесении достаточных повреждений клон исчезает вместе со своим вооружением, но их еще надо успеть сделать.
        Так что сейчас в мою противницу летело сразу с десяток метательных ножей, и с разных сторон бежали копии Аллана, тем самым окружая ее.
        Это я успел заметить, оглянувшись по сторонам, а вот девушка этого не видела, так как с увелечением рассматривала меня. Даже как-то неловко становилось от ее взгляда, хотя я и не мог понять, какие эмоции она испытывает.
        В последний момент девушка почувствовала угрозу, и реакции моей противницы хватило, чтобы в последний момент уклониться от большинства ножей, но все же два из них попали в нее, чем вызвали болезненный вскрик.
        - Ты чего так долго? - Аллан помог мне встать, и я с упреком посмотрел на него.
        - У этой заразы метательные снаряды с шипами, - поморщился мой друг. - Чуть с целым куском мяса не вытащил. Кстати, что дальше? - задал Аллан вопрос, в то время как его клоны один за другим исчезали от ударов разъяренной девушки.
        - Хотел бы я знать.
        Девушка, несмотря на нанесенные ей раны, легко отбивалась от атак клонов и сама не забывала нападать. В один из моментов она оказалась в очень удобном для меня положении, завязнув на одном месте в драке сразу с тремя клонами.
        Раздался еле слышный свист, и одна из копий Аллана исчезла.
        - Эй, ты чего? - воскликнул мой друг.
        - Извини, промахнулся немного, - тяжело вздохнув, смущенно проговорил я.
        Знал ведь, что пистолеты стоит испытать раньше в деле, но все как-то не до этого было. Вот и сейчас вместо того, чтобы воспользоваться положением и подстрелить нашу противницу, я ей неожиданно помог, и она разделалась со всеми своими противниками.
        Когда клоны кончились, девушка снова обратила свое внимание на нас и уже дернулась, чтобы сократить дистанцию, но была остановлена пулей, что попала в землю рядом с ее ногой.
        Для убедительности я показал на свои пистолеты и покачал головой, как бы говоря, что не надо к нам приближаться. Аллану лучше не знать, что я вообще-то целился ей в бедро и снова промахнулся, но так, возможно, даже лучше. Кто знает, как бы она себя повела, сумей я ранить ее.
        Еще несколько рывков девушки я сопровождал движением пистолетов, но не рисковал стрелять, а то мой блеф раскрылся бы в тот же миг.
        Что-то для себя решив, наша противница стала постепенно отдаляться, но не поворачивалась к нам спиной. Вскоре она оказалась достаточно далеко, чтобы мы потеряли ее из виду.
        - Фух, я думал, что не купится, - наконец-то я смог перевести дыхание.
        - О чем ты?
        - Да я так и не научился толком стрелять из них, - пожал я плечами, убирая спасшие нас пистолеты обратно в сумку.
        - Так это все был блеф?! - возмутился Аллан и попытался меня схватить за грудки, да только кто ему даст это сделать.
        Несмотря на то, что мой друг куда лучше подготовлен для ближнего боя, но я меньше и немного быстрее, а он потерял много крови. Хотя последнее скоро исправится - организм эсперов куда крепче, чем кажется и может использовать энергию ядра для своего восстановления. Единственное условие, чтобы в ядре была эта энергия, так что эсперы далеко не бессмертные существа.
        - Уже поздно по этому поводу возмущаться, - примирительно поднял руки, предварительно отбежав на несколько метров от рассерженного парня.
        - Ай, ладно, - махнул на меня рукой Аллан. - Что дальше делать будем? Что-то сомневаюсь, что от нас так просто отстали.
        - Отправимся дальше, - легкомысленно пожал я плечами. - Все равно нам надо двигаться к Разлому, а то, что за нами будет хвост, не так и страшно. Есть, конечно, вероятность, что она вернется на свою территорию, но скорее всего ты прав. Одна надежда, что ближе к Разлому появиться больше монстров и аномалий, что и ей затруднит передвижение. А там как-нибудь оторвемся.
        - Что-то эта миссия все больше начинает меня напрягать. Не слишком ли все сложно для нашего уровня подготовки?
        - Что поделать - мы сами подписались на это, когда согласились на прохождение у них тренировок. Да и Мастер не похож на того, кто пускает мясо на убой, - Аллан озвучил мои подозрения, но на этот счет я уже думал и решил поделиться своими мыслями: - Скорее всего, наша миссия рассчитана аналитиками, которые были уверены, что мы справимся. Вспомни, все миссии, что до этого были у нас - мы прошли, пускай где-то и приходилось спасать свою жизнь, но все же…
        - Ага, - согласился со мной враз помрачневший Аллан. - Только если не вспоминать того случая с учеными.
        - Ты прав, - эти воспоминания были тяжелы для меня, и я постарался абстрагироваться от них. Все равно переживаниями делу не поможешь. - Всегда есть факторы, которые невозможно учесть в прогнозе, но давай сделаем все, чтобы достать того синеволосого урода, а потом будем решать, как выпутаться из этой ситуации.
        Аллан на это лишь молча кивнул, и мы пошли дальше.
        Глава 8
        Нам удалось проскочить в портал в последний момент. Еще хоть секунда задержки, и я на пару с Алланом был бы прожарен до хрустящей корочки. Радует, что та тварь за нами не полезла, видимо, опасаясь портала.
        - И зачем ты тронул те яйца? - устало спросил я в попытках отдышаться.
        - Так любопытно же, - вяло стал оправдываться мой друг. - Они так были похожи на изумруды, вот я и…
        - Угу, а мамашу ты и не заметил.
        - Так я же не один был! - возмутился Аллан.
        - Угу, - я поспешил отвернуться от парня, все же я тоже отчасти виноват, что заметил угрозу так поздно, и наконец-то осмотреться, что происходит в округе.
        Сам момент перехода, несмотря на все ожидания, ничем таким не запомнился - мы просто вошли в арку портала, и следующий наш шаг был по эту сторону. Удивительнее было другое - с этой стороны портала почти не было видно, и я пока визуально не мог определить каких-либо аномалий в окружающей среде.
        Вокруг был густой лес, и лишь вокруг портала была проплешина радиусом примерно в десять метров.
        - А воздух тут пахнет совершенно по-другому, - подметил Аллан то, что ускользало от меня.
        А ведь точно! Воздух тут несет непривычные запахи, а если присмотреться, то таких деревьев в нашем мире точно нет. Или, как минимум, не должно быть - в аномалиях все возможно.
        Так, по мелочам, я находил отличия от нашего мира - тут даже небо было несколько иного оттенка, но это не так сильно бросалось в глаза. Хотя при взгляде на небо сразу было видно отличие - у этого мира было три луны в отличие от родной нам одной. Одно это подтверждает, что мы в другом мире.
        - Хватит отдыхать, - пнул я успевшего лечь на землю Аллана. - Нам пора двигаться дальше.
        - Ай! Дай хоть немного перевести дыхание! - возмутился парень, но все же поднялся. - И кстати, как найти то - не знаю что? Нам же ничего толком не рассказали о том, что нас тут ждет.
        - Угу, - согласился с ним, тяжело вздохнув. - Эти изверги уделяли больше внимание тому, как тут выжить, а не тому, как найти местных разумных. Остается только самим найти их.
        Куда идти, все равно было без разницы, так что, выбрав одну из звериных троп, мы отправились в путь.
        Чем больше мы удалялись от Разлома, тем большее недоумение вызывало окружающее. Я считал, что с этой стороны тоже должно быть переплетение магических потоков, аномалии и монстры, но здесь был обычный лес, насколько вообще можно считать обычными незнакомые мне растения. Получается, наш мир не влияет на этот, или же я что-то упускаю?
        Единственное, что настораживало, так это отсутствие животных и птиц. Вокруг были одни растения. Но кто-то же проложил эти тропы, по одной из которых мы сейчас идем.
        - Похоже, нам не придется долго искать, - Аллан показал мне на каменный столб, который стоял в нескольких метрах правее от нас и до этого был невидим из-за листвы.
        В отличие от всего вокруг столб явно имел искусственное происхождение, а если присмотреться, то вокруг него была зона, свободная от растений, как будто его отгородили от воздействия живой природы. Ни о чем таком нам не рассказывали.
        Стоило только подойти ближе, как на столбе синим светом стали разгораться символы, которыми, как оказалось, он был весь покрыт.
        - Хм, символы мне незнакомы, - пробормотал я, активируя терминал, благо он здесь работал, несмотря на отсутствие спутниковой связи. - Действительно, ни одного похожего символа в нашем языке нет. Вот тебе и доказательство, что где-то здесь есть местные аборигены, которые как минимум развились до уровня создания собственной письменности.
        - Что-то не нравиться мне это, - Аллан стал озираться по сторонам. - Очень похоже на сигнализацию.
        - Да, возможно ты прав, - согласился я с ним, увлеченно рассматривая символы. - Интересно…
        Что-то тянуло меня к этому столбу, и я не стал сопротивляться. Стоило только прикоснуться к нему, как все символы разом вспыхнули. Я почувствовал энергию в этом камне, и как мое ядро начало поглощать ее, но энергии было слишком много. Пришлось противиться потоку, исходящему из камня, и, спустя несколько долгих минут, я наконец-то смог оторваться от него.
        Символы еще один раз ярко вспыхнули, и камень развалился.
        - Хм, не знал, что ты так умеешь, - удивленно хмыкнул Аллан.
        - Я и сам не знал, - ответил ему, поднимаясь с земли. Слишком резко я отдернул руку и не смог из-за этого удержать равновесия.
        В это же время я чувствовал, что мое ядро просто переполнено энергией, и, избавляясь от излишков, она распределяется по всему телу, даря небывалую бодрость.
        - И главное так быстро: взял подошел, отошел, а камень разваливается, - восхищенно сказал мой друг.
        - Да? - удивился я. - А мне показалось, я прикасался к нему несколько минут.
        Видимо мое субъективное время было в несколько раз больше, чем в реальности. Странный феномен, но об этом подумаю потом.
        - Пошли давай отсюда, - помог мне прийти в себя Аллан. - Ты своими действиями мог привлечь ненужное нам внимание.
        Мне оставалось лишь молча согласиться с его словами и поспешить от разрушенного столба. Было обидно и стыдно, так как я понял, что сглупил, но сделанного уже не изменишь. И это я в нашей команде более рассудительный! Нужно уже начинать думать головой. Неизвестно для каких целей установлен этот столб, и что может произойти после его разрушения.
        Несмотря на все наши опасения, мы так никого и не встретили на нашем пути, что отчасти было хорошо, но, с другой стороны, настораживало. Странно, что никто так и не отреагировал за все это время на наше вторжение. Мы ничего не знали о возможностях аборигенов - в этом вопросе при нашей подготовке было большое белое пятно. Охотники, что рассказывали нам, как здесь выжить, никого не встречали, поэтому и помочь ничем не могли.
        Первая встреча с представителем местной жизни произошло всего-то спустя полчаса после нашего ухода от столба, в тот момент, когда мы уже устали ждать нападения. На удивление это был обычный волк, только несколько крупнее привычных мне, белоснежного цвета и с двумя синими полосами на морде. В какой-то миг мне показалось, что эти полосы не ярко светятся, но уже в следующий миг этого не было.
        К сожалению, мы заметили друг друга одновременно и ни о каком факторе неожиданности и речи быть не могло.
        Волк смотрел прямо мне в глаза, и я чувствовал в его взоре незвериный разум. Это было странно и в тоже время захватывающе.
        “Враг?” - еле слышный шепот пронесся рядом со мной, но, начав озираться, я не увидел говорившего.
        - Ты чего? - удивился Аллан, но я отмахнулся от него, сосредоточившись на ощущениях.
        “Враг? Угроза?” - повторился шепот, но в этот раз я догадался посмотреть на волка.
        Он стоял ровно напротив меня, и его осмысленный взгляд не отрывался от моего лица.
        “Опасность?” - следующие было произнесено уже более четко, но вопросительные нотки ели улавливались, скорее, здесь было больше тревоги и угрозы. При этом волк стал скалится и пятиться назад.
        “Нет. Не враг,” - не отрывая своего взгляда, я мысленно попытался передать это волку.
        “Моя территория. Охота. Чужак,” - мгновенно ответили мне, а значит, я был прав. Волк чуть расслабился, но сохранял настороженную позу.
        Каким-то образом волк мог общаться мысленно со мной, но вот это были больше не слова, а образы. Просто мой мозг именно так интерпретирует передаваемую информацию, так как я чувствую, что в этих словах куда больше, чем просто звук. Вместе с ними передавались ощущения, пока неясные, но они были куда глубже привычного общения. Все это серьезно сбивало с толку и не давало сосредоточиться на ощущениях.
        “Согласие. Поиск. Охота. Месть. Враг,” - я постарался передавать вместе со словами образы. Это конечно сложно с непривычки, но, думаю, волк поймет.
        “Охота. Одобрение. Добыча?” - уже более заинтересованно посмотрел на меня он. Его морда никак не изменилась, но я явно ощущал, что волк смотрит на меня именно так.
        “Охота,” - повторил вслед за волком, и, как мне показалось, он посмотрел на меня с одобрением и своего рода радостью.
        “Стая? Трудности. Добыча.” - последнее мне было сложно воспринять, но волк терпеливо повторил дополнив образы.
        “Подойти. Коснуться. Общение.” - мне трудно давалось понимание волка, но интуитивно я чувствовал, что если подойду к нему и хотя бы коснусь, то станет легче.
        “Опасность. Угроза.” - моментально оскалился волк.
        “Без клыков. Общение. Не угроза,” - этим я постарался передать ему, что не собираюсь нападать, и он вроде бы понял меня.
        “Согласие. Слежу. Стая. Близко,” - а вот это уже была угроза, что в случае чего, мне не сбежать.
        “Согласие,” - быстро ответил я, и пока волк не передумал сократил расстояние между нами и прикоснулся к его голове.
        Одновременно со своим касанием я проник в свой внутренний мир и попытался отследить то, что лишь смутно ощущал во время нашего общения. Не знаю, сколько потребовалось времени, но передо мной вдруг появился образ белого волка. Хм, даже странно ощущать здесь кроме себя кого-то еще.
        - Интересный двуногий. Умеет говорить, но не хотел, - по-хозяйски осмотревшись, вдруг заговорил волк, при этом его челюсть не двигалась.
        - Нет, до этого момента я никогда не разговаривал мысленно, - покачал я головой.
        - Для щенка неплохо, - похвалил меня волк, одобрительно оскалившись.
        От слова “щенок” меня покоробило, но стоило снова прислушаться “как” он это сказал, то становиться понятно, что он не имел ничего плохо, а скорее сказал, что я молод, просто в его интерпретации все звучит именно так.
        - Тогда почему ты умеешь впускать к себе? - задал он вопрос.
        - Не умел. Это впервые, - вздохнул я. Все же разговор с волком попахивает шизофренией, сколько я себя не убеждал в обратном.
        - Вижу, - волк кивнул головой. - Нет целостности - вокруг чаща.
        - Я не понимаю, - начал терять нить разговора.
        - Это не страшно, - махнул хвостом мой четвероногий собеседник. - Для вас - двуногих - порой сложно воспринимать нашу речь. Вы не умеете быть в стае, а стая несет силу. С ней больше добычи и битв. Больше силы.
        - Как вообще это возможно?
        - Общение между нами? - решил уточнить волк, медленно пройдясь взад-вперед и к чему-то принюхиваясь. Было видно, что ему любопытно, но он старался этого не показывать.
        - Да.
        - Вы, двуногие, считаете себя самыми умными среди всех, - сказал он с долей снисходительности. Даже не спрашивайте меня, как я это понял, так как это не объяснить. - Но вы одиночки и не понимаете смысл стаи.
        - Ты постоянно повторяешь про стаю. Почему?
        - Потому что стая - это семья и сила. Мы же, рейары, самая сильная стая, так как знаем ее смысл. Двуногим это понимание дается тяжело. У нас нет одиночек. Стая, другие особи - мы едины.
        - Почему решил поговорить со мной, а не напал или сбежал? - задал я следующий вопрос.
        - Нападение или побег может навредить стае, так как я не знаю ваших возможностей. Несмотря на то, что вы одиночки, но порой можете нанести вред рейарам. Информация важнее. Она может помочь избежать уменьшения численности особей, а значит стая будет жить.
        - А за себя ты не боишься?
        - Стая важнее одной особи, - с вызовом ответил мне волк. - Погибать так рано мне бы не хотелось, но я успел бы предупредить остальных об опасности. Разговор начать проще, чем напасть. Тем более ты меня смог понять. Обычно двуногим не дано общаться как рейары, но ты другой.
        - И что теперь? - пропустил я мимо ушей слова волка про то, что я какой-то особенный.
        - Вы пока не опасны для стаи, - вынес свой вердикт рейар. - Но за вами будут следить и не пустят внутрь нашей территории. На кого ты охотишься?
        Я попытался передать образ синеволосого, что убил моих друзей, и, вроде бы, у меня получилось, так как волк явно задумался.
        - Я такого здесь не видел, - расстроил меня своими словами он. - Но вы все для нас похожи, я могу и не вспомнить таких деталей. Лучше бы передал память о его запахе. По запаху я бы мог найти твою цель на довольно большом расстоянии.
        - Увы, я не обладаю такими навыками, - развел я руками.
        - Все время забываю, что двуногие не могут похвастаться нашими возможностями, - гордо поднял морду волк. В этот момент он очень собой гордился и снисходительно смотрел на меня. Демоны, как же сложно наблюдать не особо подвижную морду волка и ощущать все эти оттенки эмоций.
        - Как-то не очень вяжется твое желание поговорить с тем, что ты рассказывал, - меня озарила смутная догадка, и я решил проверить ее.
        - Мне было интересно, кто вы, - мгновенно “смутился” волк. Странно было это наблюдать, но сегодня и так слишком много странного. - Наша стая уже несколько веков живет на этой территории, и вожак запрещает покидать ее. Для многих это приемлемо, но мне всегда был любопытен мир вокруг нас.
        - А почему тогда не сменить вожака?
        - Кто ж на это решится? - вздохнув, ответил рейар. - Наш вожак во главе стаи уже больше семисот циклов и пока не собирается уходить на покой. А такую гродмадину никто из нас победить не сможет, да и мысль побороться за место вожака мало у кого возникает.
        Вдруг наш контакт резко оборвался, и я вывалился из внутреннего мира. Несколько секунд ушло на то, чтобы прийти в себя и осознать, что меня за плечо дергает Аллан.
        - Наконец-то ты пришел в себя, - обрадовался он. - Нам пора идти, кто-то приближается и уже убил пару моих клонов.
        Я мысленно встряхнулся и огляделся по сторонам. Рейар тоже выглядел несколько ошеломленным, но при этом внимательно прислушивался к чему-то.
        “Двадцать двуногих движутся сюда,” - вернувшись к телепатическому разговору, передал мне волк.
        В этот раз это больше походило на речь, и не надо было обдумывать, что же он этим хотел сказать. Скорее всего, сказался наш разговор во внутреннем мире, но это изучим потом.
        “Идите за мной. Я уведу вас от преследователей,” - неожиданно рейар предложил свою помощь.
        “Зачем тебе помогать нам?”
        “С вами интересно,” - в ответ оскалился волк и сорвался с места.
        Пришлось все быстро объяснять Аллану и бежать за нашим проводником.
        Что же мне так везет на любопытных личностей?
        
        ***
        - И куда ты нас завел? - вслух спросил у волка и устало опустился на землю.
        “Не мешай,” - огрызнулся он к чему-то прислушиваясь.
        - То ли у меня шизофрения, то ли ты с ним разговариваешь? - поинтересовался Аллан.
        - Да. Он нас прекрасно понимает. Как же ноги болят! - позволил я себе немного пожаловаться на жизнь.
        - Еще бы, - ухмыльнулся мой друг. - Мы же четыре часа бежали без остановки. Только может мне кто ответит, зачем мы вообще это делали? Вроде же хотели как раз захватить кого-нибудь из местных.
        - С одним или двумя мы бы справились, - согласился я с ним. - Вот только их там было двадцать и подозреваю, что они были готовы к встрече с нами. На их территории мы в заведомо проигрышном положении.
        - И откуда такие сведения? - нахмурился парень. - Моих клонов убивали быстрее, чем я мог что-то увидеть.
        - А вот ты у него спроси, - кивнул я в сторону волка.
        - Нет, друг, - покачал головой Аллан, радостно улыбнувшись. - У меня и так много личностей, - со смехом намекнул он на свою способность. - Если я начну разговаривать с животными, то совсем умом тронусь. Это тебе еще позволительно чудить.
        - Это еще с чего?! - возмутился я на такое высказывание.
        “Они не нашли наш след,” - прервал наш разговор волк. - “Мы смогли оторваться.”
        Было видно, что хоть ему побег давался легче, но все равно он устал. Рейар медленно опустился на землю и положил морду на лапы.
        - Так где мы сейчас? - я повторил свой вопрос.
        “Я и сам не знаю,” - нехотя огрызнулся волк.
        - Это как?
        “Я же говорил, что стая живет на определенной территории. Из-за этого мы ничего кроме нее и не знаем. А сейчас я вас увел далеко от земель стаи,” - терпеливо стал рассказывать он.
        - И зачем нас было уводить в незнакомые тебе места?
        “Я же не мог подвергнуть стаю опасности,” - невозмутимо ответил волк.
        - Ну чего там? - после минуты молчания решил задать вопрос Аллан.
        Наш разговор все равно был для него недоступен, и поэтому он занялся осмотром нашего укрытия. Рейар завел нас в какую-то пещеру, которую очень сложно было определить, если не знать, что она здесь есть - настолько хорошо растения закрывали собой вход в нее. Это нам помогло остаться незамеченными для преследователей, если они вдруг окажутся рядом.
        - Он сам не знает, где мы находимся, - ответил ему.
        - Но обратно мы же можем вернуться? - спросил мой друг.
        - Действительно, - кивнул ему и мысленно повторил вопрос нашему проводнику.
        “Я не могу вернуться обратно, - тяжело вздохнул рейар. - Я специально вел вас через места, которые не оставляют следов или сбивают запах. Местные двуногие хорошо научились охотиться, поэтому и пришлось так делать. Да и обратно к стае я вас повести не могу, так как это может угрожать ее безопасности.”
        - Опять ты заладил про свою стаю, - возмутился я, но в его речи кое-что было странное: - А как ты определил, что мы не местные?
        “Разве это так сложно понять? - очень натурально удивился волк. - Вы пахнете по-другому и никогда не встречали рейаров. Кроме этого совершенно не умеете ходить по лесу, что умеют делать все двуногие с рождения. Или же погибают, не научившись, - радостно оскалился он при последний словах. - Да и уже не раз я видел похоже пахнущих людей рядом с тем местом, где мы встретились.”
        - Так ты специально наблюдал за нами?
        “Мне же надо знать про врагов заранее, чтобы предупредить стаю,” - при этих словах он отвернул свою морду в сторону.
        - Лучше сразу скажи, что тебе было любопытно, - догадался я о причинах его поведения.
        Рейар лишь промолчал, чем только подтвердил мои слова.
        - Что он сказал? - не вытерпел Аллан, его жутко раздражало, что он не может участвовать в разговоре и приходится отмалчиваться, чтобы не мешать мне.
        - Вернуться тем же путем мы не сможем, - я подытожил наш разговор. - И он не хочет нас вести к землям своей стаи.
        - Так какой у нас тогда план? - на удивление Аллан спокойно воспринял такую новость.
        - Подождем еще немного и отправимся в путь. Сначала надо разобраться с тем, в какой стороне портал, а дальше будем думать, как захватить кого-то из местных, чтобы выполнить миссию.
        - А как же синеволосый?
        - Слишком мало информации, - покачал я головой. - Вообще странно, что нас сюда послали. Тут скорее пригодилась бы опытная команда охотников, чем двое новичков. Мы чего-то не знаем, и это может оказаться опасным.
        Аллан лишь кивнул на мои слова и сел на землю. Так мы просидели три часа, пока не наступили сумерки.
        Осторожно выглянув из укрытия, я долго прислушивался к окружающему лесу, но ничего подозрительного так и не услышал.
        - Пошли, - махнул я Аллану.
        “Если хотите погибнуть - идите,” - вдруг сказал все время до этого молчавший волк.
        - Что ты имеешь в виду?
        “В наших лесах опаснее всего в темноте. Многие охотники не любят свет солнца, - пояснил он. Задумчиво рассматривая когти на правой лапе, рейар скромно продолжил: - Единственная ваша надежда - это я.”
        - И что ты хочешь за свою помощь? - тут не сложно было догадаться, что будет торг.
        “Всех убитых оставляете мне,” - после минуты молчания сказал волк.
        - А зачем тебе их тела? - полюбопытствовал я. Странные требования у нашего знакомого и непонятно, какая ему выгода от этого.
        “А есть разница? Вам то они точно ни к чему.”
        - Ладно, - со вздохом я согласился. Все равно это лучший вариант.
        Волк, явно довольно оскалившись, грациозно поднялся и пошел на выход. Мы отправились вслед за ним.
        “Судя по рассказам стариков, где-то здесь, недалеко, есть интересное место,” - внимательно ко всему прислушиваясь рейар, в тоже время, решил поговорить со мной.
        - И откуда же ты знаешь, куда идти, если никогда не покидал территорию стаи? - в который раз я нашел нестыковку в его словах. Кстати, он очень часто допускал такие неоднозначные фразы.
        “Рейары могут не только общаться без слов, но и передавать воспоминания. Самые старые из нас уже не ходят на охоту, но собирают знания, - пояснил волк. - Раньше наша стая часто мигрировала, и только последние поколения осели на одной территории. Но все равно находятся такие же, как и я, кто хочет узнать то, что лежит за границами. Вот и они отправляются в путешествие, после, принося с собой знание о неизведанных местах.”
        - И что же вожак вас так легко отпускает? - не поверил я.
        “А кто ему расскажет? Всю информацию собирают старейшины, а в случае чего вожак обращается к ним с советом. Правда и они не одобряют такие “приключения”, но в тоже время признают, что это один из способов познать окружающие нас опасности, и, возможно, эти знания когда-нибудь спасут стаю. Мы должны знать, если где-то появилась угроза стаи и успеть среагировать до того, как станет слишком опасно.”
        М-да, и что у них в стае такое творится? Я совсем запутался.
        Таким образом, рейар повел нас в одному ему ведомое место. Нам же с Алланом только оставалось его сопровождать. В принципе, все равно не было никакой разницы куда идти, так как мы уже успели убедиться, что портал нам не найти и придется на это потратить много времени. В итоге, хотя бы такой проводник, но был нам необходим.
        - Ох, чувствую блохастый нас куда-нибудь заведет, - пробормотал Аллан, в который раз споткнувшись об выступающий корень очередного дерева.
        - Все равно особого выбора у нас нет. Да и он нашу речь уже начинает хорошо разбирать, так что будь осторожнее со словами, - предупредил я друга.
        - О-хо-хо, - горестно вздохнул он. - Говорил мне батя - учись ходить в лесу. А я ведь не послушался.
        - И многому он тебя учил? - поинтересовался я.
        Аллан вообще редко упоминал про своего отца, да и я старался в эту тему не лезть. Но раз он сам начал про это говорить, то грех этим не воспользоваться.
        - Он по молодости состоял в наемном полувоенном отряде и исколесил весь мир, - начал рассказывать Аллан. Несмотря на разговор, мы не забывали, где находимся и внимательно следили за обстановкой. - Порой, как выпьет, то начинает травить байки про свои миссии, и тогда мне это казалось круче сказок, которые рассказывали остальным детям, - с теплой улыбкой вспоминал Аллан. - Как только, по его мнению, я достаточно подрос, он взялся за мое обучение. В то время, это мне казалось настоящим адом, но вот после встречи с Мастером я пересмотрел многие взгляды на вещи.
        - Мастер… пугает, - вздохнул я.
        - Это точно. Меня отец обычно отвозил в какую-нибудь глухую местность и заставлял повторять за ним движения. Вот только, если по началу это было даже весело, то вот потом я стал получать за то, что отлыниваю от упражнений, - на этих словах Аллан непроизвольно потянулся к заднице, но, одумавшись, отдернул руку. Теперь понятно, как он “получал” - это меня развеселило, но я старался показать, что ничего не заметил. Так как обидевшийся друг мог прервать свой рассказ. - Благодаря такой подготовке я и имел большой успех в спорте. Все же после таких нагрузок спорт мне не казался чем-то особо сложным, да и девушкам нравятся спортсмены, - давно заметил, что очень многие разговоры Аллана сводятся к девушкам - прямо мания у него на них. - Занятия спортом помогли мне отлынивать на законных основаниях от тренировок отца, а сам я в это время развлекался. Правда, это недолго оставалось для него неизвестным, и тогда он был просто в ярости. А моего батю в ярости лучше не видеть. Как я прожил ту неделю, даже не представляю, - покачал головой Аллан.
        - Что за неделю? - заинтересовался я.
        - Меня закинули в неизвестное мне место с небольшим количеством припасов и задали направление до ближайшего города. Вот неделю я до него и добирался. Это был просто ужас, - поморщился от воспоминаний мой друг. - Припасов действительно было мало, а я, неготовый к такому, быстро их все использовал. Пришлось добывать пропитание самому, хорошо хоть в той степи была какая-никакая, но живность. Ух, сколько пришлось побегать за одной ящерицей, чтобы потом ее приготовить. Но вкус ее мяса был божественен. Его было слишком мало, но никогда я такого еще не ел. Или же это из-за того, что до этого провел три дня без еды? - задумался Аллан и пожал плечами. - Кто знает. В общем, я больше в такую ситуацию попадать не хочу.
        “Мы пришли,” - неожиданно рейар прервал наш разговор.
        Мы пораженно замерли, уставившись на открытый нам вид, а посмотреть было на что. Волк нас вывел на поляну, полностью скрытую за деревьями. Кроме нашей тропы я не видел больше ни одного просвета, как будто кто-то отгородил это место ото всех.
        На самой поляне происходила просто феерия света. Окруженные высокими деревьями здесь жили светлячки. Светились они разными цветами, и из-за этого порой рябило в глазах, но отвести взгляда было просто невозможно. Сложно передать словами, что мы увидели, это нужно видеть самому.
        “Один из наших однажды набрел на эту поляну и нашел светящиеся огоньки, - рейар прервал образовавшуюся тишину. - После, ему удалось вернуться в стаю и передать свои воспоминания. Только вот, несмотря на то, что воспоминания не могут лгать, ему мало кто поверил. После этого отношение стаи к нему изменилось, несмотря на все объяснения старших. Так он стал изгоем и вскоре покинул стаю. Больше ничего про него неизвестно,” - в конце я явственно ощутил грусть в его словах.
        - Кем он был для тебя?
        “В вашем понимании, моим дедом, в моем - наставником. Щенков прикрепляют к более старшему поколению, которое уже не может успешно вести охоту в стае, но вполне могут обучать, как стать рейаром. Он научил меня всему, что я умею. По этой причине я хотел выбраться за границы территории, чтобы доказать, что он был прав. Надеюсь, ко второму свидетелю они прислушаются.”
        - А что он говорит? - заинтересовался происходящим Аллан.
        - Ты разве не слышишь? - удивился в свою очередь я. Почему-то мне казалось, раз волк стал говорить более понятным языком, то он сможет говорить и с Алланом, но видимо я был не прав.
        - Давно мог бы заметить, что только ты с ним разговариваешь. Я же слышу только твои слова, - показательно нахмурился мой друг.
        - И как ты это объяснишь? - обратился я к волку.
        “И так неслыханно, чтобы рейар общался с двуногим, - надменно подняв морду, сказал волк. - Хватит и того, что ты меня слышишь.”
        С каждым нашим следующим разговором я все больше улавливал нюансы в речи волка, и вот сейчас я явно почувствовал, что он чего-то недоговаривает.
        - Давай не юли, а говори правду, - попробовал надавить на рейара.
        “Правду я говорю, - отвернул свою морду волк, но, увидев, что я не намерен отступать тяжело вздохнул: - Не потяну я разговор сразу с двумя двуногими - слишком пока слаб для этого.”
        - Он может разговаривать только с одним из нас, - перевел я телодвижения волка для Аллана.
        Тот лишь пожал плечами и снова вернулся к светлячкам.
        - А тебе не кажется, что они несколько крупнее, чем должны быть? - неожиданно задал вопрос Аллан и тут же полез в свой терминал.
        - Это все же не наш мир, - пожал я плечами. - Так что они вполне могут отличаться от таких же на Земле.
        - Да нет же, - отмахнулся Аллан и показал мне на дисплей терминала: - Смотри, по нашей классификации эти существа являются слабыми магическими духами.
        - И откуда у тебя такая информация? - заинтересовался я.
        И было отчего - такой базы данных по существам и такого интерфейса распознавания я до этого не видел и в принципе не знал о ее существовании. Если бы она была у меня раньше, возможно что-то бы и изменилось, но гадать об этом сейчас бесполезно.
        - А… эм-м-м, - замялся Аллан. - Я как бы сказать - одолжил на время эту информацию и прототип сканера у организации.
        - А чего раньше не показывал? - навис я над ним.
        - Так раньше я ей и не пользовался. Тем более, по-видимому, это только прототип и программа работает с большим количеством ошибок. Хорошо хоть их, - кивок в сторону огоньков, - смог определить. Да и то не факт, что все правильно, но по описанию похоже на истину.
        - Ладно, пока забудем, но потом вернемся к этому разговору, - подвел итог я, и Аллан сначала улыбнулся, но под моим взглядом стал собраннее. - Что там говорится про этих духов?
        - Таких духов обычно обнаруживают у источников, - сказал парень, прочитав информацию на терминале, и замолчал, но, увидев непонимание на моем лице, продолжил: - В общем, они скапливаются там, где высокий магический фон. Там образуется так называемый источник, который в некотором роде генерирует магическую энергию.
        - И что это нам дает?
        - Да, в принципе, ничего, - пожал плечами Аллан. - Просто интересно было.
        Что мне стоило не пойти биться головой о дерево - лучше и не говорить. Когда-нибудь этот красноволосый шутник сведет меня с ума.
        - Посмотрели и хватит. Пошли дальше, - отвлек я рейара от созерцания, и он с явным разочарованием повел нас дальше.
        Волк немного вырвался вперед, а мы с Алланом тащились позади него.
        - Ты уверен, что он нас никуда не заведет? - обеспокоенно прошептал мой друг.
        - Сложно доверять первому попавшемуся проводнику, тем более говорящему волку. Так что будь на чеку, - посоветовал я.
        Так мы и шли вслед за рейаром, уже потеряв все ориентиры, которых и так было немного. Но все же от такого провожатого были свои плюсы - я уже несколько раз замечал, как за нами устремлялись какие-то существа, но было достаточно рыка волка, как они отбегали на безопасное расстояние. К сожалению, они не оставляли идеи преследовать нас и теперь кружили невдалеке.
        Такая боязнь рейара вызывала лишь больше вопросов. Кто же он такой, что местная живность решает не связываться с ним, и насколько он опасен. При этом от волка не создавалось впечатление опасности, но местная живность похоже знала куда больше, чем мы.
        В какой-то миг я отвлекся и отвернулся от шедшего впереди волка. В этот момент кто-то набросился на него, и я услышал лишь сдавленное поскуливание. Не задумываясь, бросился на помощь.
        Да, знаю, что это глупо, но терять единственного проводника, пускть и такого, еще глупее.
        Не всматриваясь в драку двух существ, я просто бросаю в обоих молнию. Конечно, получалось, что я попаду и по рейару, но молния была ослаблена для того, чтобы только их расцепить, да и волку полезно будет получить за все, что он сделал и за всю его недосказанность.
        К моему удивлению наш проводник оказался достаточно быстрым, чтобы успеть отскочить и не попасть под мою атаку в отличие от его противника, которого отбросило в ствол молодого деревца, от чего то разломалось и погребло под собой неизвестное существо. Даже жалко было, что я не смог попасть в волка, но отвлекаться было нельзя.
        Напавшее на нашего проводника существо хоть и оглушило, но оно неожиданно быстро пришло в себя и уже почти выбралось из-под обломков дерева. Я успел лишь разглядеть, что это существо похоже на большую пантеру, прежде чем оно бросилось в нашу сторону. От неожиданности я оступился и начал падать на спину. Вот только пантера не смогла добраться до меня, так как ее остановил Аллан.
        Впервые я видел в его руках хоть какое-то оружие, до этого красноволосый всегда пользовался только кулаками. Сейчас же с помощью двух тонфа он отбивался от когтей этой большой и агрессивной кошки. Делал парень это довольно умело, что говорило о богатом опыте работы с таким оружием. Какие же секреты скрывает мой друг?
        Все это время я не смотрел безучастным зрителем на их бой, а, быстро поднявшись с земли, стал смещаться в сторону, так чтобы пантера оказалась ко мне спиной. Рейар заходил с другой стороны.
        “Не дай себя поцарапать. Когти ядовиты,” - предостерег меня волк.
        Вот только к моему удивлению нам и не потребовалось вступать в схватку. Аллан, откинув от себя пантеру, создал две свои копии, и они втроем просто избили бедное животное. Мне даже жалко стало эту кошку, и я отчетливо слышал, как мой друг сломал ей пару костей.
        - Тренировки не проходят бесследно? - хмыкнул я, глядя на самодовольное выражение цила моего друга, который в одиночку смог справиться с опасным противником.
        - Конечно, - гордо кивнул он. - Я стал сильнее.
        - И наконец-то бросил свою дурь про битье голыми руками? - притворно не поверил я.
        - Эх, пришлось, - трагично вздохнул этот шут, после, весело улыбнувшись. - Мастер заставил изменить мою точку зрения, и скажу тебе - это было болезненно.
        “Помнишь, что вся добыча моя?” - несколько неожиданно напомнил о себе рейар.
        - Да конечно, - не оборачиваясь, я махнул ему рукой. - Нам это кошка не нужна.
        “Хорошо.”
        Изначально мне было не интересно для каких целей наш провожатый потребовал для себя такие условия, но чавкающие звуки за моей спиной заставили меня обернуться. Рейар ел пантеру, нисколько не заботясь о том, как это выглядит со стороны. Ох, о чем это я, он же животное, и это его мало беспокоит.
        И ладно бы он просто ел, но я заметил, что он добирается до чего-то внутри пантеры, и это мне слишком хорошо что-то напоминало. Ждать разгадки долго не пришлось, так как уже в следующий миг рейар проглотил ядро монстра.
        Он проглотил ядро монстра! Сказать, что я был в шоке, значит описать лишь малую часть того состояния, в котором я находился. Но еще большее удивление вызвало то, что я почувствовал изменения в состоянии волка.
        Еще во время нашего общения я, скажем так, “считал” энергетическую составляющую рейара. Ну что тут сказать - мне было любопытно. Так вот, сейчас я чувствовал, что что-то в нем меняется.
        Я не знаю, как это у меня получается, но это неважно. Рейар делает то же самое, что и я - поглощает ядро поверженного противника. А судя по тому, что я ощущаю, он после этого становится сильнее.
        “Это было вкусно,” - радостно оскалился рейар.
        Его шерсть вдруг стала темнеть, и сам он стал немного крупнее, неизменными остались лишь синие полосы на его морде. Мои чувства говорили, что волк успел поглотить большую часть ядра, и это - внешнее проявление данного процесса.
        Как мы удивленно смотрели на него, так и наш проводник внимательно осматривал себя. Судя по всему, и для него эти изменения были неожиданными.
        - Может быть, поделишься и расскажешь, что сейчас произошло? - задал я вопрос, обращаясь к рейару.
        “Поедая своих врагов, мы становимся сильнее. Как видишь, иногда, это проявляется и во внешнем виде, - без паузы стал объяснять волк. - До этого я такого не делал, так что я тоже удивлен такими сильными изменениями.”
        - И как сильно ты можешь из-за этого измениться?
        “Не знаю. Из-за того, что мы никуда не уходим со своей территории, то и достаточно сильных противников на ней уже нет. Мы их просто перебили ради безопасности стаи.”
        - Какой интересный песик. Темным ты мне больше нравишься, - вдруг высказался Аллан.
        “Да, мне тоже нравится,” - кивнул мордой рейар, а мы с Алланом в недоумении посмотрели друг на друга.
        - Ты тоже это слышал?
        - Да, - ответил Аллан. - Так вот, как ты с ним общаешься... Но ты же говорил, что он не может разговаривать сразу с двумя.
        - Действительно, - согласился с ним, и мы оба выжидающе уставились на волка.
        “Видимо, я стал немного сильнее, и теперь вы можете вдвоем слышать меня, как и я слышу вас.”
        - Это неважно, - нетерпеливо сказал Аллан. - Пошли дальше - мы и так сильно задержались.
        Мне оставалось только согласиться с другом и пойти вслед за нашим проводником.
        Спустя три часа, когда мы уже окончательно выбились из сил, рейар неожиданно признался:
        “Кажется, я заблудился,” - произнес он, пристыженно отвернув морду от нас.
        - Как же так? - удивился я.
        “Мне не знакомы эти места, хотя казалось, что все иначе.”
        - Прекрасно! Просто прекрасно, - вздохнул Аллан. - Мало того, что мы в чужом для нас мире, так еще и потерялись! Миссия проходит прямо по плану.
        Глава 9
        - Успокойся, - одернул я своего друга. - Раз мы не знаем, куда идти, то надо искать место для ночевки и уже с утра искать путь назад.
        - Хорошо, нам действительно не мешало бы отдохнуть, - согласился Аллан со мной.
        Рейар вскоре нашел подходящую пещеру, где никто из хищников не проживал, и вскоре мы натаскали валежника, чтобы не пришлось спать на твердом камне. Хорошо еще, что в наших сидорах были спальные мешки, а то не слишком приятно спать без мягкой подстилки.
        К наступлению ночи мы разожгли небольшой костер и съели консервы из походного запаса. Утром нужно будет позаботиться о поисках еды, но сейчас не было ни сил, ни желания в потемках искать добычу. Поэтому мы и пошли по легкому пути.
        Хоть пещера и была надежно скрыта от случайного взгляда, но терять бдительность мы не собирались и поэтому решили дежурить по очереди. Свою кандидатуру предложил и рейар, но мы еще не настолько хорошо ему доверяли, чтобы согласиться на это. Волк на наше несогласие лишь зевнул и молча ушел в глубь пещеры, где и, свернувшись, затих. Но я видел, как время от времени подергиваются его уши, улавливая звуки леса.
        Первым дежурить вызвался я, а Аллан даже не стал этому возражать, мгновенно согласившись с моим предложением, и уже спустя несколько минут спокойно спал, как будто у нас и не было такого напряженного дня.
        Я смотрел в пламя костра и думал обо всем том, что случилось со мной с момента обретения способности. Если самому признаться себе, то я за долго до этого смирился с тем, что не смогу делать те удивительные вещи, что совершают люди вокруг меня. Вместо этого в технике я мог делать то, что могут лишь немногие в чем-то тоже становясь особенным.
        Вытянув руку в сторону костра, я зажег в ней пламя, пламя, которое цветом ничем не отличалось от горящего передо мной, но с этого пламени все и началось. Кто бы мог подумать, что я брошусь на огненных псов, не имея даже малейшего шанса выжить в той ситуации, не говоря уж о том, чтобы кому-то помочь, но это безрассудство запустило цепочку событий, которые, как лавина, понесли меня все дальше от того, кем я раньше был. Кем я стану в итоге, мне не предсказать, с другой же стороны мне самому любопытно, что же будет в конце.
        Покопавшись в рядом лежащем сидоре, я достал шкатулку, которую до сих пор так и не смог открыть. Она так и осталась у меня еще с той миссии по ограблению дома первого советника, а оставлять такую вещь в доме вместе с Миар я попросту не решился. Пускай эта вещь будет со мной - это куда безопаснее.
        М-да, еще одна загадка в моей и так не слишком простой жизни. Да и на шкатулку эта коробочка не слишком похожа, просто я, толком не разобравшись, принял ее за таковую. Но сейчас, рассматривая ее внимательно, можно было увидеть, что никаких швов на ней нет. И вообще эта “шкатулка” ощущается, как цельная вещь.
        “Что это такое у тебя?” - незаметно подойдя ко мне задал вопрос рейар.
        - Вещь, с которой я не знаю, что делать, а выбросить жалко, - спокойно ответил я, показывая шкатулку волку.
        Тот, к моему удивлению, насторожился и осторожно стал обнюхивать ее, но в то же время старался сильно не приближаться к ней.
        - Что-то почувствовал? - спросил я, заинтересовавшись действиями волка.
        “Странная вещь,” - чуть поколебавшись стал говорить рейар. - “Я чувствую в ней жизнь, но не могу понять, как это возможно. Это еле уловимо, как будто что-то сдерживается внутри. Не могу выразиться точнее,” - виновато закончил он.
        - Жизнь говоришь? - задумчиво пробормотал я.
        В моих руках возникло пламя, и рейар от неожиданности сел на задние лапы, а вот шкатулке от такого не стало ровным счетом ничего. Правда пламя стало с каждой секундой все больше втягиваться внутрь, пока я не прекратил использовать огонь.
        “Ты необычный двуногий,” - склонив голову набок проговорил рейар, но вдруг насторожился и, в один миг оказавшись рядом со мной, снова принюхался к шкатулке. - “Я стал чувствовать жизнь в этой вещи чуть лучше. Как будто то, что внутри, питается этой энергией.”
        Мы потрясенно посмотрели друг на друга и также одновременно тихо рассмеялись, настолько для каждого из нас потешным оказалось лицо другого.
        - Ты мне дал подсказку к тому, что же это собой представляет, - уважительно сказал я волку.
        Пусть рейар рассказал про свои ощущения довольно туманно, но теперь я хотя бы знал, что внутри шкатулки что-то живое, которое пьет энергию, которую направляют на нее. Интересно, что же находится там внутри?
        Этот вопрос пришлось отложить, так как настала пора Аллана дежурить свою часть ночи, а показывать шкатулку ему я пока не торопился. Слишком мало я сам про нее знаю, чтобы показывать своему другу.
        Растолкав недовольного побудкой Аллана, я лег на свой спальный мешок и стоило только закрыть глаза, как я тут же провалился сон. Наконец-то этот тяжелый день закончился, а о том, что делать дальше, подумаем завтра.
        Как только появилось солнце, Аллан изъявил желание поохотиться на местную живность. Рейар подтвердил, что сейчас выходить в лес стало безопаснее - ночные хищники уже были должны вернуться в свои логова, так что я спокойно отпустил парня, а сам занялся медитацией.
        Погружение внутрь себя мне наверное никогда не надоест: настолько это завораживающее место. Как и всегда я занялся тем, что отслеживал потоки энергии, что идут к моему ядру и исходят из него и занимался их корректировкой. Поглощение ядер монстров часто вызывало нарушение в течении внутренней энергии, и из-за этого мне было, скажем так, некомфортно. Нет, энергия и сама со временем входила в норму, но во время медитации это делается куда быстрее. Да и мне тренировка контроля не будет лишней, ведь, чем он у меня лучше, тем сильнее мои способности.
        Не выходя из состояния медитации я потянулся к шкатулке, которую заранее положил рядом с собой. Стоило только моей руке прикоснуться к ней, как я заметил, что поток энергии в моем теле, пусть и незначительно, но стал меняться. Через энергетические каналы в руке в шкатулку понемногу стала переходить энергия. Потери были столь незначительны, что не будь я в медитативном состоянии и не отслеживая все изменения, то и не заметил бы этого.
        Раз так, то настала пора проверить мою догадку, которая засела в моей голове после разговора с рейаром. Взяв шкатулку двумя руками перед собой, я стал направлять энергию из ядра в руки и стал наблюдать за тем, что происходит в момент контакта моей энергии и шкатулки. Долгое время ничего особенного не происходило - шкатулка все также поглощала энергию. Но в какой-то момент я ощутил в руках пульсацию, и в следующий миг я понял, что все это время ускользало от моего восприятия - я чувствовал в шкатулке энергетическую структуру, слишком сложную для заклинания, но в то же время она соответствовала… живому существу. Это подтверждало слова волка и оставалось только удивляться его способностям ощущать еле уловимые вещи.
        В данный момент существо, спрятанное от внешнего мира в “шкатулке”, с жадностью поглощало передаваемую мной энергию, как путник проведший в пустыне без воды несколько дней и сейчас наконец-то нашедший оазис. Это было странное и в то же время потрясающее ощущение.
        Неосознанно я стал посылать энергию из ядра не сплошным потоком, а более точечными сгустками. Когда я это сделал, то ощутил чувство благодарности, и это окончательно выбило меня из состоянии медетации.
        Я судорожно хватал воздух и пытался прийти в себя. Чуждое ощущение эмоций ударило не хуже кувалды по моим чувствам, и на несколько мгновений я потерялся в этом потоке. Что же это такое было?
        “Ты в порядке?” - рядом со мной неожиданно оказался рейар и внимательно посмотрел на шкатулку, которую я отбросил в сторону в момент разрыва состояния медитации.
        - Да просто несколько неожиданно подтвердились твои слова, - отдышавшись, выговорил я.
        Но сказать что-то еще мне не дал, появившийся в этот момент, Аллан. Я поспешно засунул шкатулку в свой мешок, но Аллан даже не заметил этого, так как в этот момент с довольным видом тащил какую-то тушку.
        - Во, - гордо продемонстрировал он убитое животное. - Нашел животину похожую на наших оленей. Мясо с него можно заготовить уйму.
        Рейар подошел к мертвому животному и, обнюхав его, вынес вердикт:
        “Мясо этого животного ядовито”.
        - Как же так? - растерялся от такого Аллан. - Я столько сил потратил на то, чтобы его поймать.
        “Это животное в момент испуга выделяет сильный яд, который даже своим запахом отпугивает охотников. Съесть его, не опасаясь отравиться, можно только в том случае, если убить мгновенно - до того как добыча выработает яд,” - пояснил волк расстроенному парню.
        - Значит сегодня останемся без завтрака, - подвел я итог всему сказанному и кинул Аллану его мешок.
        Мы наскоро собрали наши вещи и скрыли все следы нашего пребывания в этой пещере.
        - Куда пойдем? - задал вопрос все еще расстроенный таким проколом Аллан.
        - Думаю, сначала надо найти хоть какую-то пищу, а потом займемся поиском нашего синеволосого “друга”, - ухмыльнулся я, представляя, что с ним сделаю когда найду.
        - Пойдем против приказа?
        - Нет, почему же, - развел я руками. - Нам же сказали доставить представителя местных аборигенов и не уточняли, что наш знакомый не может им быть.
        Следующие полчаса мы рыскали по лесу в поисках достойной добычи, но нам то попадались хищники, у которых мясо было слишком жестким для приготовления, то животные, которые по тем или иным причинам не годились в пищу. Вот и пришлось побегать, пока не нашли какого-то кролика-переростка, не сумевшего убежать от моей молнии.
        Рейар подтвердил, что эта добыча годится в пищу, и я разделал кролика с помощью ножей, а потом зажарил на своем огне, что ускорило время готовки в несколько раз. Так что вскоре мы больше могли не думать о пище, так как этой тушки хватит на несколько дней.
        После этого мы наконец-то отправились в путь и снова углубились в лес. Как и раньше рейар отпугивал одним своим видом всех хищников. Правда, попадались те, кто видимо был недостаточно умен, чтобы не реагировать на угрозу в виде грозного волка и жестоко платили за такое пренебрежение.
        Некоторые из этих неудачников стали пищей реара, который на дармовых харчах стал еще крупнее и приобрел более темный окрас. Кроме того, его когти стали даже на вид острее, и от волка стала исходить аура угрозы, которая делала наше путешествие в лесу более комфортным. Насколько это вообще возможно в лесу полном хищных тварей.
        Если для нас эта прогулка была сопряжена с постоянным состоянием контроля окружающей среды, то рейар шел с довольной мордой и просто жаждал встречи с новым противником.
        Как я понял из нашего общения, наш четвероногий проводник был очень молодым, можно сказать, ребенком. Именно из-за возраста в нем проявились бунтарские черты личности, и поэтому он оказался за пределами территории стаи. До встречи с нами он если и охотился, то на животных, у которых нет ядра, а значит на тех, кто был легкой добычей и никак не мог угрожать его жизни. Но в сопровождении с нами рейар смог позволить себе куда больший риск, ведь по сути мы были вынуждены спасать его из опасных ситуациях, так как без проводника в неизвестном нам месте было слишком опасно.
        Вот и пользовался волчара, что мы прикроем его спину, и охотился на тех, кто мог дать ему отпор. С каждой такой битвой он становился все сильнее и, кажется, поймав кураж, перестал вообще следить за обстановкой. Он просто в какой-то момент вырвался вперед, чтобы разведать обстановку и уже в следующую минуту попал в неприятности.
        Когда раздался визг рейара впереди, мы с Алланом одновременно бросились вперед, чтобы застать картину разъяренного нашим появлением хищника. Мне тут же пришлось пригибаться к земле, так как рейар был запущен могучим ударом лапы в мою сторону, и, не сделай я этого, мы бы оба врезались в дерево. Выхватив кинжалы, я внимательнее присмотрелся к новому противнику.
        Хищником оказался почти трехметровый медведь бурой раскраски, особенностью которого было две головы. Такого еще я не видел, а мне довелось повидать разных монстров. Он яростно взревел и бросился в мою сторону. Пришлось перекатом уходить в сторону и тут же отпрыгивать еще раз, так как попав из вида для одной головы, я не пропал для другой, которая неожиданно оказалась очень подвижной.
        Пришлось зигзагами уходить от его атак, подставляя деревья под удары лап медведя. Аллан в этот момент пытался привести в чувство рейара, который от удара потерял сознание. Созданные Алланом копии не могли долго продержаться под напором монстра, и толку от них в этой ситуации было мало.
        Я выждал момент, когда за моей спиной оказалось толстое дерево и позволил медведю подойти поближе, и когда тот замахнулся лапой, чтобы снести мне голову, я резко нагнулся и пропустил лапу в нескольких милеметрах над собой. Сверху посыпались опилки и щепки от дерева, куда воткнулась лапа медведя, где благополучно и застряла.
        Полоснув ножами по лапе, я отпрыгнул в сторону, но вместо ожидаемых мной глубоких разрезов увидел лишь едва видные царапины. Это же за шкура у него такая, что мои ножи не могут преодолеть ее защиту? Следующий вопрос, который у меня возник - как много из этой шкуры может подойти для изготовления доспеха, и насколько он будет прочнее, чем имеющийся у меня?
        Пока в голове роились вопросы, я не переставал нападать на двуглавого медведя, который пока был ограничен в своей подвижности и не мог вовремя отразить мои атаки. Правда, я его больше злил, чем наносил реальный урон - шкура монстра оказалась невероятно прочной.
        Громко взревев, медведь дождался, когда я окажусь близко, и ударом свободной лапы отправил меня в полет до ближайшего дерева. Хорошо еще, что я успел прикрыться выставленными руками и энергетическим щитом, а то точно бы сломал бы себе пару ребер. Никак не ожидал, что этот хищник сможет ускориться в таком неудобном для него положении.
        Пока я приходил в сознание от жесткого приземления, медведь стал бить по стволу дерева свободной лапой и, в конечном итоге, освободился. Эх, а такой хороший был план.
        Уйти в тень было быстрее, чем пытаться убежать от понесшегося на меня разъяренного хищника. Было забавно наблюдать за метаниями медведя в моих поисках, но это не решало вопроса - как убить существо, которое не берут мои ножи.
        Выйдя из тени в паре метров от медведя, я прыгнул ему на спину, и тут же в моих руках возникло синее пламя, которое брало камни и металл и полюбому должно было справиться со шкурой моего противника.
        Прикоснувшись к шкуре медведя, я схватился за его шерсть и стал жечь шкуру хищника. Зверь зарычал от боли и стал рывками носиться по лесу, сталкиваясь с деревьями в попытках сбросить меня со своей спины.
        В один из таких рывков я все же не смог удержаться и сорвался со спины хищника. Прокатившись по земле, я набил рот землей и стал поспешно отплевываться от нее. Медведь уже должен был почувствовать, что его спину ничто не жжет, но от боли он, видимо, совсем перестал соображать, так как не набросился на меня, а понесся дальше, ревя от боли.
        Рев раненого зверя удалялся все дальше, а я с облегчением повалился на землю. А ведь этого медведя даже мое пламя не взяло. Что же это за монстр такой!?
        Спустя десять минут я услышал, как кто-то ломится ко мне через подлесок, но у меня не было сил встать и встретить новую угрозу.
        - Как же далеко ты забрался, - раздался голос Аллана рядом со мной, и в следующую секунду друг стал помогать мне подняться. - Не стоит валяться на земле, так можно в раны занести грязь.
        - Да знаю я, - проворчал я, хотя сам был рад, что это был Аллан, а не очередной монстр. - Просто этот медведь вымотал меня так, что просто не было сил.
        - Давай уж помогу, - махнул рукой на мои слабые возражения парень и стал споро обрабатывать раны на моем теле, которых на удивление было не так много. - Из чего сделан твой доспех? - удивленно присвистнул Аллан, проведя рукой по трем длинным царапинам на грудной пластине, оставленными медведем.
        - Спецзаказ из шкуры высокоранговой виверны, добытой недалеко от этого. Плюс щитки, изготовленные из ее костей, - ответил я, с удовольствием потянувшись. - Как видишь, они оказались достаточно прочны, чтобы этот медведь не смог их пробить.
        Все же приятно чувствовать легкую прохладу в ранах, которые до этого горели огнем. Организм эспера, конечно, довольно стойкий, но средствами обеззараживания лучше не пренебрегать.
        - Такими темпами тебе опять придется выложить крупную сумму на доспех, - покачал головой мой друг, показывая на одну из вмятин на правом наруче, где когтю медведя не хватило каких-то пары миллиметров, чтобы добрать до более податливой плоти.
        - Лучше так, чем оказать мертвым, - философский пожал плечами я.
        В принципе я уже отложил достаточно денег, чтобы оплатить новый заказ у того же мастера, что сделал мне ножи и доспех, так как заранее предполагал такой исход. На своей безопасности лучше не экономить.
        Пока мы разговаривали и приводили меня в порядок, к нам приковылял рейар, который пристыженно опустил морду к земле.
        “Прощения попросить я хотел, за свой опрометчивый поступок,” - с оттенками вины в мыслерече стал говорить рейар. - “Увлекся я этим чувством силы, за что и поплатился.”
        Смотреть на побитого волка, который при ходьбе обволакивал переднюю правую лапу и долго злиться отчего-то не получалось. Видимо, сыграла ассоциативная связь, подставляя вместо неизвестного, по сути, нам вида рейаров обычную собаку, которую побили, но она все равно идет за людьми.
        - Ладно, - махнул я рукой на это и заметил, как рейар едва видимо, но приободрился. Тоже мне актер. - Как ты вообще сумел попасться на глаза этому двухголовому медведю?
        “Он умеет прекрасно скрываться, как от ментального взора, так и скрывать свои запахи. Просто я зашел на его территорию, что гикор воспринял как борьбу за главенство на ней, поэтому и напал на меня. Дальше уже вы знаете и без меня,” - ответил мне реайр.
        - Погоди, что ты имел ввиду под “ментальным взором”?
        “Я могу чувствовать вокруг себя всех живых существ, обладающих достаточно большим уровнем разума, чтобы иметь свои помыслы. В частности, я могу ощутить желание напасть,” - стал пояснять рейар. - “Это сложно пояснить тем, кто таким не обладает. Каждый рейар с рождения ощущает мир вокруг себя, и это тоже самое, как дышать.”
        - Интересно, - задумчиво пробормотал я. - А ты можешь таким образом найти большое скопление людей?
        “Двуногих? Могу попробовать. Только мне надо немного времени, чтобы восстановиться после нападения,” - с этими словами рейар аккуратно, чтобы не повредить раненную лапу, опустился на землю.
        Я с облегчением согласился с его просьбой, так как и сам нуждался в небольшом отдыхе. Удержаться на спине медведя было непросто, и только благодаря перчатке на левой руке, изготовленной так и оставшимся безымянным мастером, я смог продержаться достаточно долго, чтобы хищник обезумел от боли и сбежал. Не представляю даже, что нужно было бы сделать, чтобы убить такого монстра.
        Спустя полчаса мы двинулись в путь, правда теперь рейар двигался куда более осторожно и не вырывался вперед. Пару раз нам попадались монстры, которые, не смотря на все предосторожности, все же нападали на нас, но после встречи с медведем они уже казались легкой добычей. Волку хватило двух монстров, чтобы полностью исцелиться и уже более бодро бежать дальше.
        Когда в этом мире наступил полдень, мы наконец-то вышли на первые следы человеческой деятельности - стали попадаться пеньки от срубленных деревьев.
        “Чувствую запах дыма,” - остановился в этот момент рейар.
        - Значит где-то рядом жилье, да и срезы говорят о том, что деревья срубили не так давно, - сказал Аллан, проведя рукой по одному из пеньков. - Срез ровный, что говорит о применении инструментов вроде пилы. Вполне возможно, мы недалеко от какой-нибудь деревни.
        “Странно,” - вдруг остановился рейар спустя десять минут нашего движения. - “Я чувствую запах крови и звуки сражения.”
        - Подходим медленно к месту сражения и осторожно осматриваемся, - высказал я общую мысль, и мы двинулись вперед, прислушиваясь к каждому шороху.
        Понадобилось всего каких-то пятнадцать минут, чтобы и мы смогли услышать звуки сражения и крики людей. Но хуже всего было то, что я почувствовал не просто запах дыма, а гари. Это в свою очередь значило, что там что-то горит, и это не домашняя печь или ее аналог.
        Я и Аллан, не сговариваясь, побежали быстрее. Рейар с легкостью держал наш темп, но по его морде было понятно, что он не совсем понимает, от чего мы так спешим.
        Наконец-то в деревьях наметился просвет. Вскоре, мы залегли в высоких кустах на краю леса. Как я и предполагал: нам с этого места открывался вид на деревню, которую сейчас активно грабили. В нескольких местах начался сильный пожар, который не оставлял от деревянных домов ничего целого.
        Что интересно, грабители и их жертвы были очень похожи на людей. Если и были какие-то отличия, то с такого расстояния их не было видно.
        - Что будем делать? - спросил меня Аллан, мрачно смотрев на происходящее.
        - Слишком мало информации, чтобы действовать наобум. Мы не знаем всей ситуации, что тут происходит…
        - Да что тут непонятного?! - возмутился мой друг. - Мирных же жителей убивают разбойники!
        - Жители этой деревни могут оказаться куда хуже, чем разбойники, - отрицательно покачал я головой. - Вполне возможно, что те кого мы принимаем за разбойников - это местная стража, которая пришла сюда, чтобы исполнить приговор суда.
        - Но как же так можно? Там же дети и женщины! - отчаянно выкрикнул Аллан, чем привлек внимание нападающих.
        Больше не слушая мои возражения, Аллан сорвался с места и сходу начал создавать свои копии, которых с каждой секундой становилось все больше. Мне не оставалось ничего иного, как последовать за ним и прикрывать спину друга. Надеюсь, я не пожалею потом об этом.
        В нашу сторону отправилась группа противников, которые не ожидали появление Аллана и его копий в нескольких метрах от себя, и поэтому были быстро вырублены. Я лишь на это тяжело вздохнул - Аллан не очень любит убивать своих противников, и это выражается даже в такой ситуации.
        Хоть внимание противника и сосредоточилось на Аллане, но все равно часть воинов обратили внимание на меня. В следующий миг мне пришлось достать меч и отклонить клинком летящую в меня стрелу.
        Трое лучников стояли в стороне от той свалки, что устроил Аллан и его копии, и внимательно отслеживали его перемещения, время от времени совершая выстрелы и уничтожая его копии. Один из них заметил меня и выпустил стрелу в мою сторону. Когда она была отбита, двое его товарищей тоже сосредоточили свой огонь на мне.
        Три, выпущенные почти одновременно, стрелы не причинили мне никакого вреда: две из них я отбил мечом, а одну перехватил рукой. Знаю, что это выглядит слишком уж показательно, но, честно говоря, не удержался от такого ребячества. Улыбнувшись лучникам, я сломал стрелу пополам и в три стремительных рывка оказался у них. Три взмаха мечом, и три трупа валятся к моим ногам.
        Так, а что там делает Аллан? Посмотрев налево, я успел заметить, как мой друг и часть оставшихся в живых копий нырнули во двор деревни. Позади себя он оставил больше десяти воинов, которые сейчас стонали от боли в сломанных конечностях и отбитых внутренних органах. Ну ничего, по крайней мере останутся в живых.
        Кстати, рейар остался в лесу и не вышел с нами. Но я его за это не виню, он был не обязан встревать в наши разборки. И скорее всего на его месте я поступил бы также, но Аллана я не мог оставить одного.
        Осторожно двинувшись вперед, я подошел к ближайшему дому, и только благодаря тому, что я выглянул из-за угла и отпрыгнул назад, моя голова не отделилась от тела. В косяк дома воткнулся большой двуручный топор, а следом вышел и тот, кто его держал до этого в руках.
        Огромный мужчина, от которого несло потом и кровью, широко улыбнулся мне и одним легким движением вытащил топор, который вошел в дерево больше, чем на полдлины лезвия. Я попытался проскользнуть мимо него, но, несмотря на свою громоздкую комплекцию, мужик двигался на удивление ловко и быстро, и только моя реакция позволила мне в очередной раз разминуться с острым лезвием.
        С громким хэком воин закрутил топор вокруг себя и еще раз взмахнул им в попытке разделить меня на две половинки, вот только в этот раз он встретил жесткий блок мечом, который с помощью перехвата левой рукой выставил его, как щит. Несмотря на то, что замах был практически богатырским, топор не сломал лезвие меча, так как клинок был сделан мастером своего дела.
        Меч вспыхнул огнем, и от неожиданности мой противник отшатнулся, а это дало мне возможность воткнуть клинок в незащищенный доспехом бок. Закрепить свой успех я не успел, так как мужчина, проигнорировав боль, ухватил своей ручищей меня за правую руку, а левую с топором занес над головой.
        Ухмыльнувшись своей отвратительной улыбкой, где из здоровых зубов остался только один, а остальные уже давно были потемневшими пеньками, он уже посчитал, что я никуда не вырвусь. Только у меня осталась свободной левая рука, раскрытой ладонью которой, я ударил прямо в его брюхо, пробив доспех, как обычную ткань. Затем, от руки отделилась искра молнии. От этого моего противника здорово тряхнуло.
        Несмотря на две серьезные раны и на удар молнией, мой противник лишь громко взревел, как крупное животное, и лишь сильнее сжал свою хватку, отчего мои кости на руке затрещали.
        Да что же за день то такой?!
        Моя левая рука все также была в теле мужчины, поэтому создав на кончиках пальцев уплотненный воздух, я резко увеличил его количество, от чего внутренности воина просто разорвало, правда и я оказался весь в крови. Ненавижу, когда так происходит.
        Можно было бы использовать и ветряные лезвия, чтобы избавиться от захвата, но вот только для них необходим хоть какой-то замах рукой, а этого он мне не собирался давать. На удивление живучий противник мне попался.
        Еще раз окинув испачканную в крови и кишках одежду, я вздохнул и пошел дальше. Все равно почистить одежду тут негде.
        Пройдя по дворам, я зарубил еще двоих воинов, когда понял, что противники уже кончились. Аллан постоянно создавал новые копии взамен погибших, и пока я возился со своими противниками, он просто брал числом.
        Центральная улица у этого поселения была самой широкой, и на нее Аллан в этот момент сносил тела разбойников, складывая их в кучку. Некоторые из них в момент транспортировки приходили в себя, но удар в голову отправлял их снова в страну сновидений.
        - Я вижу ты тут и без меня справился, - хмыкнул я, перехватив одного из Алланов. Определить копия это или оригинал не представлялось возможным, да и я с этим не заморачивался.
        - Да, но если бы я хоть немного задержался, жертв было бы больше, - зло посмотрел на меня парень.
        - Не злись, - примирительно поднял я руки. - Был не прав, исправлюсь.
        - Хорошо, - кивнул Аллан и потащил очередное тело в общую кучу.
        Сам по себе Аллан не злобный парень, но порой его может переклинить, как сейчас, поэтомулучше просто смириться с этим.
        Когда со всеми нападающими было покончено, испуганные жители деревни стали выходить из своих домов. Я активировал языковой амулет и стал прислушиваться к их разговорам между собой. Чем больше слов они произнесут, тем лучше сможет обработать информацию амулет, и тем лучше я буду понимать язык аборигенов этого мира.
        - Приветствую двух доблестных воинов в нашем поселении, - из-за спин людей вышел старичок, который несмотря на то, что опирался на трость и пережитое потрясение, шел с прямой спиной и практически излучал уверенность. - Вы пришли как никак вовремя, чтобы защитить нас от гнусных разбойников. Да воссияет над вами свет Светлоокого, и не коснется тень Темнейшего, - последнее он произнес с благоговением в голосе, что сразу дало понять, что старик говорил о каких-то божествах этого мира.
        - Да воссияет свет и не коснется тень, - неуклюже попробовал ответить я на это изречение.
        Слишком высока была вероятность ошибиться, но видимо либо я все же сказал правильный ответ, либо на это попросту не обратили внимания. Старика больше интересовали тела нападавших, чем религиозные вопросы.
        - Вы их оставили в живых? - удивился он после того, как тростью потыкал в одного из воинов, и тот слабо застонал, но не пришел в сознание.
        - Да, - немногословно ответил Аллан, несколько по причине, что он не мог сказать больше, сколько по той, что амулет он активировал только недавно и из-за этого еще плохо понимал язык аборигенов.
        - Значит за свои деяния они смогут понести достойное наказание, - довольно улыбнулся старик из-за чего-то. - К сожалению, мы не можем отблагодарить вас золотом или серебром, но можем предложить кров и вкусную еду. По своему опыту знаю, что это путникам бывает куда важнее.
        - Отлично, - радостно потерев ладони сказал Аллан, который уже давно хотел есть, но из-за того, что мы не делали привала, у него не было возможности достать еду.
        Старик и еще пара поселенцев проводили нас в один из уцелевших при нападении домов, оставшиеся же стали тушить пожары и связывать разбойников, чтобы они, когда очнутся, никуда не сбежали.
        За рейара я не переживал, он в состоянии прокормить себя сам. С другой же стороны, если бы он пошел с нами, то вызвал бы только больший переполох, что нам точно было не нужно.
        Меня и Аллана усадили за добротный деревянный стол и всего за каких-то двадцать минут организовали угощения. Как будто не было никакого нападения. Женщины не плакали, а радостно смеялись, а те, кто помоложе, строили нам украдкой глазки. Это на мой взгляд было странным: так быстро оправиться от такого потрясения, но этот мир нам неизвестен, и, вполне возможно, такое для них норма.
        Мой друг от такого обилия женского внимания тихо млел и с каждой минутой все сильнее распылялся. Сосредоточившись на вкусной еде, я почти не слушал бахвальства Аллана, который рассказывал благодарным слушательницам истории о наших приключениях, где он неизменно спасал меня из безвыходный ситуаций. Я на такое лишь поддакивал в нужных местах, так как меня не особо интересовало, что он рассказывает, лишь бы был доволен.
        Потом принесли вино, которое оказалось пусть и непривычным на вкус, но очень хорошим. В это же время вернулся давешний старик.
        - Откуда же вы пришли в наши края? - задал он вкрадчивый вопрос, так и не притронувшись к вину.
        - Мы из северных земель, - начал говорить я, рассказывать заранее придуманную на такой случай историю. Всегда можно прикинуться северным жителем из какой-нибудь глухой деревеньки, который захотел повидать мир и найти свое место в нем. - Вместе путешествуем по землям в поисках приключений. Вот так и забрели к вам, а тут смотрим: нападают разбойники, и мы не смогли остаться в стороне.
        - Говорите с северных земель? - почесав подбородок медленно произнес старик.
        Неожиданно я почувствовал, что у меня закружилась голова, и слова мой собеседник произносит, как сквозь подушку. Только сейчас я понял, что Аллан неожиданно замолчал и, бросив взгляд на друга, увидел, как он засыпает в руках у одной из девушек.
        - В вине что-то было? - упершись руками об стол, чтобы хоть как-то зафиксировать себя в пространстве.
        - Не стоит так сильно переживать, - доброжелательно улыбнулся старик, но его лицо начало уплывать, и я не мог сказать точно. - Ничего опасного в вине не было. Это необходимо, чтобы вы расслабились.
        - Да я… - начал говорить, но картинка окончательно поехала, и я потерял сознание.
        
        
        Недалеко от границ Запретного леса
        
        
        Пятеро хранителей леса исходили путь вторженцев вдоль и поперек, но так и не смогли прийти к однозначному решению. Все было слишком странным.
        Из Шенегэор, на человеческом языке - Проклятого места, бывало, появлялись вторженцы, но раньше они либо не пересекали определенных границ и тут же исчезали в никуда, или же гибли от лап хищников, живущих в лесу. Шенегэор воздействует на окружающий мир, и поэтому старейшины выставили граничные столбы, которые должны были предупредить хранителей леса, но в этот раз все было иначе.
        Пятерку подняли по тревоге, когда один из граничных столбов просто перестал посылать сигнал, что раньше считалось невозможным. Это событие всполошило старейшин и воинов леса.
        - Эстери, - уважительно обратился ко мне следопыт. Этим обращением он подчеркивал мое положение в этой пятерке. - Вышедших из Шенегэора было двое. Обувь у них очень необычная, - показал он на пару следов. - Такую никто из нас никогда не видел. Самое странное, что они шли в сопровождении рейара.
        - Ты в этом уверен? - холодно спросил я, стараясь не показывать свою заинтересованность. Нечего низшим давать такую поблажку.
        - Да, - кратко ответил он, глубоко склонившись.
        Небось теперь думает, чем он успел прогневить меня. Ну ничего, низшим полезно напоминать об их месте.
        - Что еще удалось узнать?
        - Они убили нескольких животных леса, но ,судя по следам, в основном охотился рейар. Потом они повстречали на своем пути гикора и смогли уйти от него живыми.
        - Интересно, - произнес я и увидел, как следопыт обрадовано сверкнул глазами, но тут же поспешил скрыть свои эмоции.
        Смешно было наблюдать за его попытками подражать высшим.
        Вся эта ситуация была очень загадочной. Никогда еще никто не выходил из-за границ Шенегэора. Старейшина знали свое дело, и их заградительную магию никто не может преодолеть. Так я считал до этого момента, и новые гости окончательно поколебали эту уверенность.
        Несмотря на всю выучку хранителей леса, мы потеряли нарушителей. В самом начале нас запутало количество следов, которое неожиданно увеличилось в несколько раз. Низшие, на мой взгляд, сработали отлично и поражали копьями всех противников, что нам удавалось засечь. Вот только тел нарушителей так и не было обнаружено. Все следы просто обрывались в месте попадания копья, как будто там было не живое существо, а призрак.
        Нет, это уже совсем бред. Вот к чему приводит долгое нахождение в обществе низших - начинаю верить в сказки.
        Гикор - один из самых могучих хищников нашего леса, но и тут нарушители показали себя с неожиданной стороны. Вместо того, чтобы умереть они не только выжили, но и как-то смогли прогнать зверя. Следопыты так и не смогли понять, что же произошло во время их столкновения - слишком запутанные были следы.
        И вот, когда мы наконец-то напали на верный след, оказалось, что мы опоздали, и вышедшие из Шенегэора уже попали в земли людей, куда даже я не могу выйти без разрешения старейшин.
        - Возвращаемся, - отдал я распоряжение притихшим низшим. - Необходимо все рассказать старейшинам.
        
        
        Глава 10
        Приходил я в сознание медленно и чем лучше начинал соображать, тем сильнее болела голова. Говорил же Аллану, что не следует соваться в такую авантюру, пока толком не разберешься. К несчастью, я оказался прав в своих худших предположениях.
        - Очнулись, помощнички? - хриплый мужской голос отвлек меня от размышлений на эту тему.
        Голос раздавался справа от меня, но мне пришлось приложить определенные усилия, чтобы справиться с головокружением и сфокусировать внимание на его источнике. Говорившим оказался один из разбойников, которых вырубил Аллан.
        - Что здесь происходит?
        - А ты еще не понял? - невесело ухмыльнулся мужчина. - Мы все попали в руки к чернокнижникам. Говорил же капитану, надо взять с собой магов для поддержки…
        - Так, я что-то не понимаю, - я решительно собрал мысли в кучу и, отбросив головную боль, стал анализировать произошедшее. - Кто вы такие?
        - Мы один из отрядов стражи этого графства, - гордо стал говорить мужчина, но из-за боли он скривился и уже более спокойным голосом продолжил: - Нас послали сюда устранить деревню, в которой обосновался чернокнижник вместе со своими сторонниками и слугами. Но из-за вас все пошло не так, - зло закончил он.
        - Откуда мы могли знать, что вы стражники? - возмутился я на это, но больше всего злило, что я оказался прав, и мы неправильно выбрали сторону конфликта.
        Амулет продолжал переводить для меня слова стражника, но в тоже время я осознавал, что в понятном для меня слове “чернокнижник” скрывалась личность, которая подлежала немедленному суду за свои злодеяния. И кажется, я догадываюсь, кто мог быть этим чернокнижником. Один старик прекрасно подходил под эту роль.
        - Со стороны все выглядело так, что вы напали на мирное поселение.
        - Откуда же ты вылез, раз не знаешь, что рядом с Запретным лесом люди не селятся? А те, кто тут проживают, чаще всего, не являются обычными селянами, не говоря уж о их мирности, - удивленно посмотрел на меня мужчина.
        - С севера мы, - буркнул я.
        - Варвары, - сплюнул стражник. - Из-за вас одни проблемы, а теперь еще и нас всех убью из-за вашего вмешательства.
        Только сейчас я обратил внимание на окружающую обстановку. Мысли еще вяло текли в голове, постоянно унося рассуждения куда-то в сторону, но все же мне удалось собраться. Правда, скорее это был не полностью мой успех, а еще и то, что тот яд, который был в вине, уже понемногу ослабевал..
        Солнце уже клонилось к закату, и вскоре должны были начаться сумерки. Я, как и мой собеседник, находились на большой площади где-то в центре поселения. Она была достаточно просторной, чтобы вместить всех пойманных Алланом “разбойников” и нас с ним. Мой друг валялся рядом, но пока не спешил приходить в себя. И ведь не добудишься его, руки и ноги у всех пленников были связаны. А из одежды нам оставили только штаны, лишив всего оружия.
        Неприятная ситуация.
        Хуже того: я находился не так далеко от центра этой площади, и вот там сейчас поселенцы возводили алтарь. Если сложить то, что сейчас происходит и то, что сказал стражник - нас сейчас будут приносить либо в жертву, либо мы все “добровольные” участники какого-то ритуала.
        - Возрадуйтесь, слуги мои, - громогласно произнес старик, неожиданно подойдя к алтарю. Сейчас его голос был громок и силен и никак не походил на скрипучий тихий говор, с которым он разговаривал со мной. - Сегодня прекрасный день для проведения ритуала. Вместо того, чтобы погибнуть от рук глупцов, мы выжили и тем самым лишь доказали правильность нашего пути. Темные боги на нашей стороне!
        На последних словах поселенцы радостно закричали. Как будто сейчас будет происходить не темное волшебство, а начнется какой-то праздник.
        - Нас считают ересью, - тем временем продолжил старик, когда общий накал эмоций стал спадать. - Но посмотрите на этих воинов, - указал он на воинов, которые к этому моменту, по большей части, пришли в себя и пытались высвободиться из пут, но пока это ни у кого не получилось. - Они считали, что могут справиться с нами, но вместо этого лишь помогли нам стать сильнее. Да начнется же ритуал! - громогласно произнес он, и вот уже первого пленника подносят к алтарю.
        В руках старика, как будто из воздуха, возникает кривой нож с какими-то символами на лезвии. Стоило только сделать первый надрез пленнику, как символы засветились ярким красным светом,а мужчина, которого держали сразу четверо поселенцев, задергался, будто от сильной боли.
        Казалось, старик попросту проигнорировал попытки пленника вывернуться из захвата его слуг. Он также методично делал надрезы, которые в свою очередь складывались в символы. Постепенно в этом стала прослеживаться определенная закономерность, но понять, для чего эти символы мне не удавалось.
        Система знаков была совершенно мне не знакома, а я в свое время изучил множество структур заклинаний. Иначе было бы сложно преодолевать заклинания с моим методом истощения плетений.
        Наконец-то был нанесен последний символ. Стражник в руках поселенцев перестал сопротивляться уже где-то на первом десятке символов и только тихо стонал от боли, когда старик делал ему очередной надрез.
        Старик что-то неразборчиво прокричал, и мужчину положили на алтарь. Как только его зафиксировали с помощью цепей, стражнику просто и без затей воткнули кинжал в сердце. Но только человек от этого не умер, а затрясся, как в припадке, на алтаре, но цепи не давали ему свалится с него и удерживали на месте при самых сильных рывках.
        Все пленники видели, как трясся первый в очереди на алтарь, но не сразу заметили, как он стал стремительно стареть. Одновременно с этим процессом годы сбрасывал старик, и ,когда от жертвы не осталось даже пыли, на нас смотрел мужчина примерно сорока лет, у которого в волосах не было даже намека на седину.
        Видя такое, пленники еще больше побледнели, а слуги чернокнижника наоборот радостно закричали.
        От такого зрелища вся моя прошлая заторможенность слетела сама собой. Я начал пытаться сосредоточиться на своих силах, но из-за яда, оставшегося в организме, не мог достичь нужной концентрации для контроля способностей.
        В этот момент стал просыпаться Аллан, который все это время находился позади меня.
        - Что тут происходит? - недоуменно посмотрев по сторонам, спросил парень.
        - Происходит то, что из-за тебя мы попали в опасную ситуацию, - зло ответил я. Знаю, что не стоило этого делать, но то, что я никак не мог дотянуться до своих в сочетании с тем, что связанными мы оказались по сути из-за Аллана, здорово меня злило. - Ты можешь создать клонов?
        - Нет, - после нескольких секунд молчания ответил Аллан. - Мысли путаются. Не могу никак сосредоточиться на этом.
        - Плохо, - вздохнул я и принял более активные попытки выбраться из пут. - Я надеялся, что хоть на тебя яд подействовал не так сильно.
        - Какой яд? - зябко поежился Аллан. - И, кстати, почему мы полуголые?
        - Давай сначала выберемся, - прервал я его расспросы.
        Тем временем к алтарю подводили уже четвертую жертву. Как бы мне не хотелось, но количество жертв конечное, и до нас когда-нибудь да доберутся.
        И чем больше людей отводили на алтарь, тем более здоровыми и молодыми становились поселенцы, а старик на глазах становился все крупнее, и уже его одежда не выдерживала объема мышц, скрытых под ней. Теперь в нем было сложно признать того человека, которого я видел еще утром.
        Неожиданно наши взгляды пересеклись и “старик” указал на меня. Несмотря на все мое сопротивление, четверо поселенцев споро схватили меня за руки и ноги и потащили к своему господину.
        - В благодарность за то, что вы нам помогли, я проведу ритуал с вами быстро и безболезненно, - тихо сказал мне чернокнижник, любовно поглаживая лезвие своего кинжала.
        Я мог лишь злобно смотреть на него в ответ, так как слова все равно были бессмысленны, и все равно он не собирался меня отпускать. Вместо этого я все отчаяннее тянулся к своему ядру, чтобы выдать хотя бы искру пламени. Что же это за яд такой, что не дает и шанса прикоснуться к дару, который со мной всегда?
        Чернокнижник уже собирался сделать первый надрез, как где-то в дальней стороне поселения раздался шум и крики людей.
        - Что там происходит? - нахмурившись, спросил “старик”, окинув взглядом своих подчиненных. - Кто посмел помешать священному ритуалу нашего бога?
        Сразу двое подручных бросились в сторону беспорядков, совсем позабыв, что тем самым освободили мои ноги. Резко согнувшись, я ударил ногой бугая, державшего меня за правую руку в голову, от чего тот от неожиданности отшатнулся и отступил на пару шагов. Освободившейся рукой, второго мужчину я ударил ребром ладони в горло, и он, упав на землю, захрипел, не в силах глотнуть свежий воздух.
        Меня из-за возникших беспорядков не успели приковать, и я решил в полной мере этим воспользоваться. Вскочив на ноги, хотел ударить по лицу “старика”, но тот с легкостью перехватил кулак в нескольких сантиметрах от цели.
        - Не так быстро, молодой человек. От меня еще никто никогда не уходил, - с насмешкой в голосе сказал чернокнижник.
        - Это мы еще посмотрим, - процедил я.
        Воспользовавшись тем, что он крепко держал мой кулак, я подпрыгнул и с размаху ударил его ногой, нацелившись в голову, но и этот удар он успел перехватить. Правда, для этого ему пришлось выронить кинжал. Я на несколько мгновений завис в таком захвате в воздухе, а затем, “старик” почти без замаха откинул меня на несколько метров в сторону. Мне повезло приземлиться на одного из стражников, отчего тот громко выругался и начал меня отталкивать от себя.
        В пару мгновений поднявшись на ноги, я замер в боевой стойке и горько пожалел, что сейчас со мной не было моих ножей. Но сделать я все равно ничего не успел, так как в этот момент на площадку выскочил тот, из-за кого и начался весь переполох в поселении.
        - Лесной демон! - раздались крики поселенцев.
        Этим лесным демоном оказался знакомый мне двухголовой медведь, который с удовольствием нападал на людей, и лишь немногие отваживались дать ему ответ. Увидев опасность для своих слуг, чернокнижник на время забыл про меня и переключился на новую угрозу.
        Мужчина взмахнул рукой и вместе с тем что-то скороговоркой прокричал. Одновременно с этим он схватил ближайшего к нему пленного правой рукой, а левую направил на медведя.
        В руке “старика” стал формироваться какой-то темный сгусток, но чем темнее становился сгусток, тем сильнее высыхал пленник, который уже не мог вырваться из смертельной захвата. Когда от стражника остался один высохший скелет, чернокнижник отбросил его в сторону, а созданный сгусток бросил в медведя, который за это время убил еще семерых поселенцев. Хуже всего в этой картине было видеть, что пленник, несмотря на свое состояние, еще был жив и пытался убраться как можно дальше от мага, но в конечном итоге силы его покинули, и он окончательно затих.
        Лесной хищник не обращал внимания на чернокнижника и, как оказалось, зря. При столкновении с ним мои способности почти не нанесли зверю вреда, а то, что это был именно тот, с кем я столкнулся, явно показывали большие подпалины на его спине. Магия же чернокнижника оказалась сильнее природной защиты монстра, и, попав в двуглавого медведя, сгусток стремительно стал распространяться по его телу.
        Монстр, взрев от боли, стал наносить удары по сгустку, но попадал только по себе, у него не получалось избавиться от результата воздействия темной магии. Поняв, что это не помогает, он повалился на землю и стал крутиться на ней, как будто намеревался сбить пламя, но, в отличии от огня, сгусток лишь немногим растерял свои свойства, став лишь чуть бледнее.
        Поселенцы и пленники пытались скрыться от монстра как можно дальше. Никому не хотелось умереть от его лап, но если первые могли скрыться в домах или попросту сбежав, то вторым не повезло оказаться связанными.
        Пока “старик” отвлекался на медведя, с каким-то с садизмом в выражении лица следя за мучениями хищника, я подбежал к Аллану и стал развязывать веревку. Вскоре он был освобожден, и мы занялись остальными пленниками. К сожалению, долго затишье продолжаться не могло, и нам вдвоем удалось освободить лишь троих мужчин, когда монстр наконец-то понял, от кого здесь исходит наибольшая угроза и перестал кататься на земле, пусть и тяжело, но встав на задние лапы.
        С почти человеческой злобой во взгляде он посмотрел на чернокнижника, который единственный не сдвинулся с места и не показывал и капли страха перед могучим зверем. С ухмылкой “старик” вызывающе посмотрел на медведя, и хищник стремительно бросился на своего противника.
        За какие-то пару мгновений зверь преодолел расстояние, разделяющее их, и набросился на мужчину, но тот с нечеловеческой грацией и легкостью стал уклоняться от когтей хищника. Сложно было соотнести это с тем, что только еще утром чернокнижник мог ходить только с тростью, а сейчас порхал, как опытный воин. Чужие жизни дали ему силы куда большие, чем можно было предположить.
        Пока еще была возможность, мы продолжили освобождать пленников, но я время от времени посматривал на противостояние человека и зверя. С удивлением я понял, что чернокнижника эта ситуация не пугает, а наоборот забавляет. Он с удовольствием подставлялся под атаки медведя и с легкостью уходил от них. Так что допусти мужчина хоть одну ошибку - зверь бы его поймал. Бывший старик наслаждался возможностями своего омолодившегося тела.
        В одну из атак он подпустил медведя поближе к себе и полоснул его лапу кинжалом. Шкуру, которую не взяли мои ножи, этот кинжал преодолел с легкостью. Даже стало немного обидно за них. Но медведь даже не обратил внимания на столь незначительную рану. Наоборот он воспользовался тем, что чернокнижник перестал убегать от его атак и нанес сокрушительный удар другой лапой, победно взревев, когда мужчину от удара откинуло в ближайший дом, и он своим телом вынес стекло и влетел в помещение.
        Зверь сделал лишь пару шагов по направлению к своему противнику, когда неожиданно его лапы дрогнули, и он упал на землю. Хищник еще продолжал дышать, но подняться был не в силах. Кинжал чернокнижника оказался гораздо более смертоносным предметом, чем я предполагал, раз хватило лишь одного удара, чтобы свалить такого могучего зверя.
        К моменту завершения сражения все пленники были освобождены, и кто-то из стражников уже нашел вещи, которые оказались свалены в кучу в подвале одного из ближайших домов. Остается только поражаться чутью мужчины на такие вещи. Ведь он мог залезть в любой из домов, но выбрал именно тот, в котором были их вещи. Люди быстро стали облачать доспехи и выискивать свое оружие. Никто не верил, что так просто решится проблема с нашим пленителем. Слишком сильным оказался чернокнижник.
        Нам удалось получить лишь несколько минут затишья перед тем, как “старик”, пусть и сильно пошатываясь, вышел на площадку, открыв дверь дома, в который его забросил медведь. Сам мужчина представлял собой страшное зрелище: весь в кровоподтеках, левая рука вывернута под неестественным углом, правый глаз вообще не было видно из-за глубокого пореза, который пересекал его лицо наискосок. М-да, сильно его приложил медведь.
        - Кхе, кхе, - зловеще прокашлялся чернокнижник. - Куда же вы собрались? Ритуал еще не завершен.
        Медленно он стал приближаться к нам, с каждым шагом двигаясь все уверенней и быстрее. С каждым мгновением его раны затягивались с ненормальной для обычного человека скоростью.
        Такое я видел только у эсперов, у которых способностью была быстрая регенерация, но чтобы такое мог провернуть маг - нет, даже слухов о таком способе не было. Тем более пугающими выглядели возможности чернокнижника.
        Двое воинов не выдержали этого давления и с криком бросились на мужчину. Было видно, что эти стражники часто работали в паре, так как без заминки каждый занял свое положение от чернокнижника и нацелили свои атаки один в голову, другой в ноги.
        Несмотря на все свое умение и выучку, они просто не поспели за движениями противника. Первого стражника он ловко ударил кинжалом по горлу, и тот стал стремительно стареть. Вместе со старением раны мага начали с большой скоростью исчезать, а рука с хрустом вернулась в правильное положение. Второй воин все же смог вонзить свой клинок в живот противника, но тем самым он оказался достаточно близко для удара кинжалом.
        Расправившись со своими противниками, чернокнижник медленно вытащил меч из своего живота и с усмешкой на устах отбросил его в сторону.
        Мою руку неожиданно стало потряхивать, и я, опустив взгляд, увидел, как между пальцев перескакивают искры. Все это время я старался достучаться до своих способностей, и видимо наконец-то яд вывелся из организма в достаточной мере, чтобы не мешать хотя бы минимальной концентрации для того, чтобы контролировать способность.
        - Аллан, пробуй создать свои копии и уводи людей отсюда, - принялся командовать я. - Яд ослабевает, так что должно получиться. Я попробую его задержать, чтобы дать стражникам шанс.
        - Эй, парень, не стоит геройствовать, - неуверенно возразил мужчина, с которым я разговаривал с момента пробуждения. - Ты же видел, что этот чернокнижник слишком сильный.
        - Это мы еще посмотрим, - ухмыльнулся я и перехватил переданные одним из стражников ножи обратным хватом. - Аллан, уводи их.
        Мой друг молча кивнул и стал поторапливать людей, время от времени замирая на месте в попытках создать свою копию, но пока у него ничего не выходило. Чернокнижник на наш потуги смотрел с легкой иронией во взгляде, как будто смотрел на муравьев, которые копошатся перед ним и не осознают, что следующий шаг его шаг может стать для них последним. Неужели он настолько уверен в своих силах?
        Я резко бросился с места вперед, и, когда между нами оказалось не больше трех метров, с моей руки сорвалась молния, которая, несмотря на попытку чернокнижника укрыться с помощью какого-то заклинания, попала точно в цель, и мужчину отбросило на пару шагов, а волосы стали дыбом. К сожалению, существенного вреда эта атака не нанесла.
        - Так значит ты маг? - радостно рассмеялся “старик”. - Тем лучше, я смогу выпить из тебя куда больше, чем из обычного человека.
        - Зачем вам это? - решил я немного потянуть время, ведь чем больше его пройдет, тем легче мне будет концентрироваться на своих способностях. Чувствую, сейчас они мне пригодятся.
        - Я жрец своего бога, северянин, - выделив последнее, с усмешкой ответил мне мужчина. - Для меня это ритуал поклонения богу.
        - Разве бог стоит таких жертв? - я медленно по дуге стал обходить мага, тот же, оставаясь на одном месте, наблюдал за мной.
        - Еретикам не понять все могущество Темнейшего!
        Бросив разговоры, чернокнижник выкрикнул какие-то слова, и в его руках возникли два темных сгустка, очень похожие на тот, что был брошен в медведя из леса. Я отступил на пару шагов. Не очень хочется попадать под магию этого человека.
        Мои разговоры про бога похоже вывели чернокнижника из себя, так как он не раздумывая стал идти за мной. Пусть и медленно, но неотвратимо.
        Создав новую молнию, я выпустил ее в мужчину, но она впиталась в один из сгустков и бесследно исчезла. Что же это за магия такая, что он может полность выводить на нет мои атаки?
        Площадь была достаточно большой, чтобы держаться на расстоянии от мага, но такие игры не могут долго продолжаться, да и мой противник не будет долго терпеть такой расклад. Как в подтверждение моих мыслей, чернокнижник взмахнул рукой, и с нее сорвалась часть сгустка. Мне удалось прыжком избежать попадания, и сгусток попал в землю. На месте попадания трава стала стремительно сохнуть, и вскоре образовалась большая проплешина мертвой земли.
        - Я принесу тебя в жертву во славу моего бога, а потом поймаю всех остальных воинов, и они умрут на алтаре, - прокричал мне “старик”.
        Сумасшедший. Похоже эта убийственная магия влияет на мозг, или же он настолько фанатик, что от все этой силы стал сходить с ума.
        Все эти перемещения подвели меня к куче оружия, которую успели вытащить стражники из дома н еще не успели разобрать. Мне хватило мгновения, чтобы найти в ней метательные ножи и собрать их, до того, как ко мне успеет подобраться маг.
        Я бросил два ножа, и пока мой противник уровачивался от смертоносного железа, я отпрыгнул назад и, создав огонь в руках, напитал ножи пламенем, и метнул сразу шесть ножей. Чернокнижник снова попытался укрыться с помощью своей магии, но расплавленный металл прошел сквозь нее и попал ему на лицо. Раздался дикий крик боли, и “старик” ухватился за свое лицо, будто пытался избавится от расплавленных окалин, которые только глубже проникали в кожу.
        Как я и надеялся, маг обратил внимание только на пущенные в его сторону огненные шары и защитился от магии, но внутри них были металлические ножи, которые стали плавиться от жара. От последнего он не догадался защититься или же пренебрег такой защитой.
        “Старик” отвел руки от лица и со злобой посмотрел на меня. Теперь его лицо больше не было столько молодым и привлекательным. Несмотря на то, что раны все также стремительно на нем заживали, видимо и у такого метода все же были свои ограничения. Металлические окалины вплавились в лицо и не думали исчезать. Больше всего не повезло правому глазу, несколько расплавленных капель попали в него, и теперь от глаза ничего не осталось, кроме неопрятно выглядящего провала, из которого вытекала белесая жидкость.
        - Я сделаю так, что ты будешь молить о том, чтобы я принес тебя в жертву, - неожиданно спокойно и холодно сказал он.
        Вместо того, чтобы снова выкрикивать слова заклинаний, он начал чертить прямо в воздухе какие-то символы. Его пальцы оставляли в воздухе темные туманные следы, которые складывались в определенную систему. Когда заклинание было завершено, в воздухе перед магом появился круг из знаков. Вот он неожиданно вспыхнул, я на миг прикрыл глаза, а открыв их, увидел вокруг лишь мглу и туман.
        Я сталозирался по сторонам, но вокруг ничего не было видно. Лишь смутные очертания и какие-то тени, которые постоянно перемещались.
        - Это лишь жалкое подобие того, что может сотворить Темнейший, - неожиданно рядом со мной раздался голос чернокнижника, и в следующий миг мою ногу пронзила острая боль.
        Бросив взгляд на ногу, я обнаружил длинный разрез, который стал обильно кровоточить. Но я же не видел никого рядом с собой и даже не ощутил его приближение. Как такое возможно?
        - Думаешь тебе тягаться с этим, северянин? - насмешливо спросил “старик”, и вместе со словами на моем теле появилась новая рана.
        Я зажег огонь в руках, но даже он не смог развеять окружающую меня мглу. Вместе с этим раздался смех мага, и одновременно с этим я ощутил новый удар, но уже на спине.
        - Твое жалкое пламя ничто по сравнению с той силой, что даровал мне мой бог.
        Что это за заклинание такое? Я совсем не ощущаю его присутствие, хотя как раз выработке такого чувства уделял довольно много времени во время тренировок в организации.
        Выпустив пламя по кругу, я надеялся, что удастся застать чернокнижника врасплох, но тот лишь рассмеялся на мою провальную попытку. Маг стал наносить новые удары, а я лишь мог только от злобы скрежетать зубами.
        Погасив пламя, я стал использовать энергетические щиты, но и они слабо помогали в защите от его атак. Мне пока было не по силам создать щит, который бы полностью закрывал меня, и оставались свободные зоны, в которые чернокнижник как раз и целился. С другой стороны это позволило мне предугадывать моменты нападения, а не как раньше метаться в поисках противника.
        Выждав момент, когда “старик” снова заговорит, я до последнего мгновения держал щиты, а затем погасил их и ударил спрессованным воздухом в незащищенную до этого момента спину. Была конечно опасность того, что он успеет ударить в другое место, так как использовать другую сторону своей способности я все же не могу мгновенно, но мне повезло. Раздался болезненный вскрик, и мгла, что до этого скрывала обзор, стала постепенно развеиваться.
        Выхватив свои верные ножи, я осторожно двинулся вперед в предполагаемое место нахождения мага. Хоть и стало видно чуть лучше, но дело в том, что именно чуть. Чернокнижник обнаружился у забора. Ударом ему сломало несколько ребер, часть костей пробило кожу и торчало наружу. Забор принял на себя тело мужчины, но, не выдержав попадания, сломался, и одна из досок пробила ему живот. Что удивительно, несмотря на все раны, маг все еще был жив и даже пытался подняться.
        - Смертным не победить Темнейшего, - попытался выкрикнуть мужчина, но его хватило только на тихий шепот.
        - Ой, да замолчи ты уже, - устало произнес я и, создав в руках синее пламя, направил его на “старика”.
        Он даже не закричал, как я предполагал, а наоборот довольно громко смеялся, пока его тело не превратилось в прах. Я успел сделать только шаг назад, как от его тела отделилась тень, которая лишь отдаленно напоминала человека. Она несколько мгновений повисла над телом и нырнула в землю. Это еще что за чертовщина была?
        Магическая мгла все стремительнее теряла свою плотность, и постепенно видимость становилась все лучше. Моему взору открывалась ужасающая картина. Заклинание чернокнижника охватило собой довольно большую область, и все дома, что попали в его воздействие, были разрушены. Они выглядели так, будто простояли здесь несколько десятилетий без ухода человека. Ужасающая сила, и как хорошо, что “старик” не успел сделать ничего похуже.
        - Ну наконец-то, - привлек к себе внимание Аллан, который стоял на границе не задетой магией земли. - Заклинание мага не давало приблизиться и помочь тебе.
        - Удалось вывести людей? - задал я вопрос, подбирая свои вещи, которые по счастливой случайности не задело заклинанием.
        - Да, стражники не пострадали, а вот поселенцы, видимо, отдали свои жизненные силы, чтобы напитать заклинание чернокнижника, - Аллан подошел ко мне и тоже стал рыться в вещах в поисках своего оружия и одежды.
        Я окинул взглядом местность и только сейчас заметил горстки пепла, которые во множественном количестве были разбросаны на улицах поселения. Все, что осталось от людей под воздействием темной магии.
        - Ну и в передрягу мы попали, - протянул я наконец-то, найдя все свои вещи.
        Больше всего я опасался за исчезновение таинственной шкатулки, уж больно интересно было раскрыть ее тайну, но мне повезло, и она тоже уцелела и не заинтересовала никого из жителей деревни.
        - Прости, - повинился Аллан.
        - Не стоит, - отмахнулся я. - Ты поступал так, как считал правильно. Не твоя вина, что мирные поселенцы оказались членами секты.
        - Да уж, секта, - вздохнул парень. - Если бы у нас такие культы образовывались, то страшно представить что было бы.
        - А они и образовывались.
        - В смысле? - удивился Аллан.
        - В самом начале, когда магия только пришла в наш мир, - терпеливо стал объяснять я, застегивая очередной элемент доспеха. - Многие ударились в религии, в том числе и сектанты. Правда “Комитет за гранью” все быстро пресек, так что об этом мало кто слышал.
        - Вот оно как.
        К нам подошли выжившие стражники, которые с опаской смотрели на все в округе. Мой знакомый стражник, от которого я и узнал про всю эту ситуацию, был облачен в доспехи куда лучшего качества, чем у остальных воинов.
        - Северянин, - обратился он ко мне. - Значит ты еще и маг?
        - Можно сказать и так, - уклончиво ответил я. - Понахватался всего понемногу.
        - Не все маги могут похвастаться тем, что в одиночку сумели остановить матерого чернокнижника, - уважительно сказал стражник. - Но все равно спасибо, что спасли меня и моих людей.
        - Не стоит. В какой-то мере вы в такой ситуации оказались из-за нас.
        - Нет, - отрицательно покачал головой мужчина. - Если бы не вы, никто из нас ничего не смог бы сделать с этим, - обвел он рукой поселение.
        - Что дальше?
        - Дальше мы отправимся к ближайшему городу и оттуда вызовем подкрепление и магов. Нам необходимо уничтожить алтарь, чтобы больше никто не мог им воспользоваться, - показал он на все также стоящий посередине площади алтарь, которого вся эта передряга и вовсе не коснулась.
        - Ясно, ну а мы тогда отправимся дальше.
        - Может, мы вас подбросим, если нам по пути? - предложил стражник. - Хоть как-то я смогу выразить вам свою благодарность за наши жизни.
        - Нет, мы просто кое-кого ищем и не думаю, что он окажется в ближайшем городе.
        - Может, я знаю этого человека? - не отстал от меня мужчина. - Есть какие-то особые приметы?
        - Возможно, - неуверенно произнес я. Стражник несмотря на причиненные нами неудобства считал, что именно мы смогли спасти их жизни, и от его искренней помощи было некрасиво отказываться. - Он довольно молодо выглядит и у него синие волосы. Возможно маг.
        - Хм, - задумался мужчина. - Маг и синие волосы… Ничего такого не слышал.
        - Я слышал, что магистр Нирской академии недавно в ходе одного из экспериментов случайно перекрасил себе волосы в синий цвет, - услышав часть нашего разговора, к нам подошел молодой стражник. - Говорят, он потом долго ругался, так как так и не смог вывести его и вернуть свой натуральный цвет. И еще, он довольно молодой, несмотря на свое звание. Может, вы его ищете?
        - Вполне возможно, - подтвердил я. - А вы не подскажите, где находится эта академия?
        - В королевстве Нир, - как само собой разумеющееся ответил мне стражник и удивленно посмотрел на меня. - Ты что не знаешь ничего про него?
        - Откуда? - сделал я возмущенное выражение лица. - На севере про такое королевство ничего не слышали, поэтому и не рассказывали.
        - Вот оно что, - важно кивнул головой парень. - Совсем вы там дикие…
        - Так как попасть в академию? - нетерпеливо перебил я его.
        - Тебе делать разве нечего? - возмутился командир стражников и отправил молодого заниматься сбором обмундирования павших воинов. Виновато мне улыбнувшись, он сам решил ответить на мой вопрос: - В академию не так просто попасть, но раз ты маг и при том молодой, то можешь попробовать пройти туда, как студент. Я не спрашиваю, зачем тебе этот магистр. Не мое это дело, - предостерегающе поднял пустые руки стражник, заметив мой взгляд. - Просто небольшой совет. А чтобы попасть в королевство тебе следует…
        Командир стражников довольно подробно мне рассказал по каким дорогам лучше передвигаться и в какие города заходить, чтобы избежать нападения разбойников и в короткие сроки достичь королевства Нир. Это была первая зацепка спустя столь долгое время. Конечно, это могло быть лишь невероятным совпадением, но это было бы слишком. Пусть даже если это ложный след, но уж лучше он, чем вообще никакой.
        
        
        Несколько дней спустя в столице Эрис, королевства Рейгол
        
        
        Рядовой рейд отряда стражников по образовавшимся, как грибы после дождя поселениям рядом с Запретным лесом, обернулся нерядовыми событиями. Уже давно нам не попадались чернокнижники, которые умудрялись пройти через все службы, создаваемые в каждом государстве именно для поиска и раннего выявления таких магов. И если такие маги проходят мимо сетей профессионалов, возникает вопрос: а профессионалы ли они, и не зря ли я выделяю такие огромные деньги из казны на их обеспечение?
        Этим вопросом нужно будет заняться завтра. Давно к тайным службам накопились вопросы об их работе, и как раз появился повод их задать. Что-то они совсем позабыли, кто тут король, а кто ему служит.
        Об этом всем можно подумать и потом. Доклад, что лежал на моем столе прямо говорил, что отряд стражников выжил и справился со своей миссией только благодаря двум северянам. Правда, тут упоминалось, что они же и помогли чернокнижнику повязать всех воинов.
        Надо же было додуматься маскироваться под мирное поселение! Так что не удивительно, что двое воинов просто не поняли всей ситуации и действовали так, как поступил бы любой вооруженный отряд.
        Воины представились как северяне, но командир отряда выразил сомнение в этом определении. Слишком странными были незнакомцы даже для северянинов. Особенно выделялся один из них - у него были красные волосы, что не типично ни для одного из союзных государств.
        Другая их странность была в том, что они ничего не знали о том месте, где оказались и ничего не слышали о соседних государствах.
        Последним моментом было то, что как минимум один из них был сильным магов, второй же, судя по доклады, передвигался с такой скоростью, что казалось, что это не один человек, а несколько.
        В итоге оказалось, что они ищут, судя по описанию, одного из магистров Нирской академии. Поэтому командир отряда с радостью предоставил им необходимую информацию. Судя по его словам, оба “северянина” не испытывают к магистру теплых чувств, так что если они смогут избавиться от него, то это было бы просто замечательно. Ослабление соседа на мага уровня магистра - это всегда прекрасная новость.
        Но все же… Откуда появились эти незнакомцы?
        
        
        Глава 11
        После того, как мы узнали, что в этом мире знают человека, похожего на того, которого мы ищем, казалось, целая гора свалилась с плеч. Все это время над нами довлело то, что мы не знали, как найти этого синеволосого монстра. Теперь же мы близки к своей цели, как никогда ранее.
        Возможно, кто-то скажет, глупо так рисковать из-за какой-то призрачной возможности найти этого монстра, но я просто не мог поступить иначе. Просто не мог.
        На окраине поселения нас терпеливо дожидался рейар. Как я и думал, именно он был виноват в том, что медведь напал на поселенцев. Поняв, что на нас напали люди, которых мы решили спасти, что было волку совсем непонятно, он подумал, что для отвлечения внимания вполне подойдет гирок. Своей же шкурой, понятное дело, рейар не собирался рисковать. Так вот и простоял, скрытый среди деревьев, пока мы разбирались со своими проблемами.
        Неожиданно было видеть такой прагматичный подход от животного, но в чем-то он был прав. Рейар нам ничего не должен, а скорее мы нуждались в нем. Так что он вполне спокойно мог вернуться назад к стае, когда мы попали в беду, а не помогать нам. В благодарность во время пути до королевства Нир, мы помогли ему поймать нескольких монстров, которых он с удовольствием съел.
        С каждым съеденным монстром рейар ощутимо становился сильнее и крупнее. Если раньше он сильно напоминал волка, пусть и с необычной окраской, то теперь рейар приобрел более хищный вид. Его передвижения стали более плавными и практически беззвучными. Клыки и когти пробивали самую прочную шкуру встреченных монстров, и вообще чувствовалась исходящая от хищника мощь. Если же он за столь короткий срок стал настолько сильнее, то страшно представь, каким же могучим зверем является вожак их стаи, раз никто не может противостоять ему.
        “Дальше я не пойду”, - остановился на границе королевств рейар.
        - Спасибо, что сопроводил нас, - благодарно произнес я.
        “Мы помогали друг другу” - довольно облизнулся волк и, резко развернувшись, побежал в лес, чтобы спустя несколько секунд скрыть из виду.
        - Хороший песик, - ухмыльнулся Аллан.
        - Да, - кивнул я. - Но если раньше передвигаясь по старым трактам мы могли избежать людей, то в королевстве и на его границах людей куда больше, и появление рейара всех бы всполошило.
        - Ты уверен, что мы справимся? - с сомнением спросил мой друг, вглядываясь в даль.
        - У нас нет иного выбора.
        Дальше мы двинулись без лишних разговоров, да они и не нужны нам были. Тактику передвижения по условно враждебной территории вбивали в организации намертво. Нам хватало лишь едва понятного для других знака, чтобы понять, что хочет от тебя напарник.
        Границу, разделяющую два государства, удалось преодолеть удивительно легко. Всего-то нужно было дождаться, когда нас минует очередной конный разъезд и быстро пробежать расстояние в пару километров до границ леса уже в другом королевстве. Это далось нам легче всего по сравнению с тем, что приходилось нам преодолевать ранее.
        Граница была закрыта, помимо прочего, заклинаниями, но такую большую территорию не покрыть достаточно надежной системой чар. То там, то тут встречаются прорехи, через которые можно пройти, не потревожив следящие нити.
        До Нирской академии мы добирались восемь дней. За это время нам удалось разжиться местной одеждой и деньгами, чтобы не так сильно бросаться своей чужеродностью, как раньше. Понятное дело, что мы можем не знать элементарных для местных жителей вещей, но так хоть как-то сойдем за диких северян.
        По уму нам бы не помешало несколько недель, если не месяцев, пожить в этом мире, чтобы лучше понять его и существ, его населяющих, но цель жгла душу и терпеть больше не было сил.
        Заплатив входную пошлину, мы оказались в городе, который мог похвастаться кроме того, что на его территории находится академия магии еще и тем, что тут проживает более двухсот тысяч человек, что для общего уровня средневековья очень много.
        Благодаря копиям Аллана мы посещали почти все встречаемые на нашем пути трактиры и тщательно собирали любые слухи и новости, которые хотя бы косвенно касались Нирской академии и, в частности, синеволосого магистра.
        Судя по собранным сведениям, академия в Нире занимала роль ведущей организации в плане продвижения научной мысли и слыла своими первоклассными магами. Одним из которых был Шенор Викт, самый молодой магистр в истории академии, который прослыл пускай и чудоковатым, но талантливым волшебником. А вся причина в том, что магистр интересовался монстрами, проживающими в Запретном лесу. И если для остальных это было слишком опасно, то Шенор Викт уже не раз бывал в лесу и уходил от туда не только без ран, но и с трофеями.
        Поговаривали, что его интерес к монстрам и слишком быстрый взлет не понравился многим магистрам, но научные исследования Викта были слишком ценными, и пока маги Нира смирялись с деятельность выскочки.
        Переночевав в гостинице, на следующий день мы отправились в академию.
        - Что будем делать? - спросил меня Аллан, когда мы были недалеко от парадных ворот академии.
        - Не знаю, - честно признался я. - Будем импровизировать.
        - Совсем на тебя не похоже, - удручающе покачал головой мой друг.
        - Ничего лучше в голову не приходит, - пожал я плечами. Мне были понятны опасения парня, но... - Я обязан найти синеволосого и спасти девушек.
        - Ладно, - улыбнулся Аллан. - Я прикрою тебя.
        - Спасибо, - коротко бросил я, и уже в следующий миг стал стучать в калитку стражи.
        Долго никто не откликался, но, наконец-то, с той стороны раздался какой-то шум.
        - Кого это еще принесло? - недовольным голосом проворчал привратник, выглянув из-за окошка в калитке.
        Им оказался мужчина уже далеко за пятьдесят в кожаной броне и несколькими десятками амулетов против магии. Интересно, для каких целей ему столько защиты - неужели студенты так любят подшутить над привратником.
        - Мы к магистру Шенору Викту, - заносчиво произнес я.
        - По какому делу? - нахмурился мужчина, не торопясь нас пропускать внутрь.
        - Я не могу распространяться об этой информации, - неопределенно ответил я.
        - Так вы опоздали, - радостно улыбнулся нам привратник. - Магистр покинул стены академии два дня назад.
        Этого я никак не ожидал и несколько секунд не знал, что говорить дальше. Те слабые наметки плана, что сложились в моей голове сейчас разрушились, как карточный домик.
        - Известно ли, куда он отправился?
        - Как обычно в свое поместье рядом с Запретным лесом, - пожал плечами мужчина. - Так что идите туда и хватит тут шуметь!
        С последними словами привратник развернулся и скрылся с наших глаз.
        - Какие тут гостеприимные люди, - покачал головой Аллан. - Что теперь?
        - Придется отправится в поместье мага, чтобы разобраться с этим делом.
        Мы до этого момента даже не думали, что Викта может не оказаться на месте и совершенно не знали, где он сейчас находится. Как бы не хотелось быстрее отправится путь, но похоже придется задержаться в городе, чтобы узнать как можно больше информации о магистре.
        
        
        ***
        
        
        Провести времени в городе пришлось намного дольше, чем я рассчитывал. Все из-за того, что если молодого магистра обсуждали во многих местах, то где он проживает никто не знал или же не заводил на эту тему разговор. Спрашивать напрямую было опасно, так как своим незнанием мы могли бы привлечь к себе излишнее внимание.
        Эта передышка с другой стороны позволила привести мысли в порядок и оглянуться на окружающий мир. Как-то до этого момента я упускал из внимания, что мы находимся в другом мире, и тут проживают совершенно отличные от нас люди.
        Чем больше я ходил по городу и наблюдал за людьми, тем больше приходил к выводу, что не так сильно они отличаются от нас. Страдания, боль, радость, любовь - они чувствуют все тоже самое, что и мы. Люди шли не спеша и также неспешно разговаривали друг с другом. Совсем не похоже на то, что я вижу у нас - все куда-то спешат и торопятся жить, в этом мире все было гораздо проще, монотоннее.
        Неожиданно сзади раздался окрик, и мне пришлось быстро прижаться к стене, когда кавалькада всадников пронеслась по улице, не обращая внимания на людей. С веселым гоготом всадники пронеслись мимо и скрылись из видимости.
        Судя по дорогой ткани в одежде, это были аристократы, которым, видимо, было наплевать на жизни простых людей. А ведь в такое время не аристократ не может дать отпор власть имущим, так что не все так хорошо, как казалось бы.
        - Помогите! Кто-нибудь! - раздались отчаянные женские крики из-за поворота, в котором скрылись всадники.
        Я бросился на крик и застал женщину, которая на руках баюкала ребенка, голова которого была в крови.
        - Что произошло? - внимательно осмотрев рану пятилетнего мальчика, спросил я.
        - Он попал под руку эрц Вилера, - со слезами на глазах ответила женщина.
        На вид ей было не больше тридцати лет, и, в сочетании с миловидным лицом и красивым платьем, она создавала приятное впечатление о себе. Только сейчас светлое некогда платье было перепачкано в крови, а макияж на лице потёк от слез.
        - Это лишь царапина, - успокоил я ее. - Где ближайший целитель или больница?
        - Правда? - недоверчиво переспросила женщина, вновь осматривая свое дитя. - Да, конечно, тут в паре кварталов находится одна больница для простолюдинов.
        Я подхватил ребенка на руки и поспешил вслед за женщиной, которая с надеждой смотрела на меня. Всего за пару минут мы прибежали к зданию больницы и передали ребенка лекарям. Как я и подозревал, ничего серьезного не было - лишь глубокая рана на голове да сотрясение. Судя по всему его ударили кнутом, который и рассек кожу на голове.
        - Придется наложить пару швов, а так ваш мальчик будет в полном порядке, - устало произнес лекарь, обращаясь к женщине.
        - Спасибо, - поклонилась она и вложила в ладонь мужчины два золотых.
        Тот привычным движением положил деньги в свой карман и удалился к следующему больному. Мальчику было разрешено полежать здесь еще час, пока не пройдет головокружение, поэтому женщина решила не отходить далеко от его палаты.
        - Спасибо Вам, что помогли, - схватив меня за руку сказала она.
        - Так поступил бы каждый, - смутился я. - А часто аристократы так проносятся по улицам города?
        - Эрц Вилеры - одна из самых влиятельных семей нашего королевства, - став грустнее, ответила женщина. - По этой причине им многое сходит с рук.
        - Но так же нельзя!
        - Вы, видимо, чужестранец? - неожиданно спросила она.
        - Да, я из одной небольшой деревеньки на крайнем севере, - почесав затылок, я изобразил смущение, стараясь косить под неотесанного северянина.
        - Северянин… - протянула женщина, окинув меня внимательным взглядом. - Ну, возможно, у вас все по-другому, но аристократыНир являются цветом королевства и главной его боевой силой. Ведь из них в основном и рождаются маги. Поэтому им многое прощается. Для семьи простолюдинов рождения ребенка-мага - это большой праздник.
        - И много магов рождается вне дворянских семей? - заинтересовался я её рассказом.
        - Не так чтобы много, - неопределенно ответила женщина. - Но по большей части маги из простолюдинов не могут похвастать большим резервом и им никогда не получится создать что-то по настоящему захватывающее.
        Моя случайная знакомая с таким восхищением рассказывала о магах из простолюдинов, что я не удержался от уточняющего вопроса:
        - Вы маг или же знаете кого-то, кто мог подняться достаточно высоко для простолюдина?
        - Куда мне, - отмахнулась женщина, а затем оглянувшись по сторонам и убедившись, что никого рядом нет, создала в руке небольшой огонек и тут же прикрыла его рукой, так, чтобы было видно только мне. - Моих сил хватает только на такой небольшой фокус, но даже так чувствуешь себя причастной к чему-то таинственному, захватывает дух.
        - Согласен с вами, - внимательно смотря на пламя, кивнул я. - Даже такие малые возможности потрясающи. Но разве никому из простолюдинов не удается продвинуться достаточно высоко в иерархии магов?
        - Об этом стараются не говорить, - понизив голос до шепота, женщина приблизилась ко мне и доверительно продолжила: - Но говорят, что Шенор Викт из простолюдинов.
        - Да вы что? - поддержал я ее, чтобы она продолжила рассказ.
        - Потом я узнала, что он из моего родного города - Пимера. Только сопоставив эти слухи с теми, что ходили в нашем городке я поняла, что это правда был он. Представляете, - приблизившись еще чуть ближе ко мне зашептала женщина. - Его семью убили монстры, вырвавшиеся из Запретного леса, а он по счастливой случайности оказался в живых. Наверное такое потрясение и привело к тому, что в столь юном возрасте в Викте пробудился такой сильный дар.
        - Удивительная история, - покачал я головой, и женщина согласно закивала. - А часто монстры вырываются из леса? У нас просто ничего о таком не слышали, - поспешил пояснить ей.
        - Обычно городская стража и вызванные по тревоге маги успевают увести монстров в сторону от поселений и уже там разбираются с угрозой.
        Так за разговором незаметно прошел час, и ребенок женщины очнулся от целебного сна. Как и говорил лекарь, мальчик пострадал не так сильно, как показалось испуганной матери, и только повязка на голове говорила о происшествии. Я проводил их до дома и после стремительно пошел обратно в трактир, где мы с Алланом сняли комнаты.
        - Никто ничего толком не знает об этом Викте, - устало проворчал Аллан, развалившись на кровати.
        - А я кажется нашел, где он сейчас может быть, - с улыбкой сказал я и поведал ему историю, что со мной приключилась.
        Уже на рассвете мы отправились в путь, оставив город несбывшейся надежды позади.
        
        
        ***
        
        
        Благодаря хорошо проложенным дорогам между городами королевства Нир и сменным лошадям мы преодолели свой путь всего за четыре дня. Нам повезло натолкнуться на разбойников, которые просто не ожидали от двух путников такого сопротивления и вдвойне повезло, что у них оказалось достаточно золота, чтобы мы могли больше не стесняться в средствах и покупать лучших скакунов. Мы и так задержались в этом мире излишне долго.
        В Пимере нам рассказали о Викте в первом же трактире. Магистр приехал в город верхом на ящеровидном монстре, и такое просто не могло остаться без внимания. Из-за этого все жители города знали, что к ним приехал Шенор Викт, самый молодой магистр в истории.
        Маг не долго пробыл в Пимере и удалился в купленное им несколько лет назад имение. Раньше оно принадлежало дворянскому роду, но он постепенно выродился в следствие гибели всех членов рода.
        Не став излишне привлекать к себе внимание, мы сняли комнаты на втором этаже в трактире поприличнее и как следует отдохнули после дороги.
        Стоило только солнцу начать клонится к закату, я и Аллан незаметно выпрыгнули из окна и, скрываясь в тенях, устремились к имению Викта. Можно было бы, конечно, все это сделать не таясь, но кто знает, насколько осведомлен маг о делах вокруг себя. Вполне возможно, есть соглядатаи, которые сообщат ему об интересе двух незнакомцев.
        Имение Викта создавало о себе приятное впечатление ухоженностью и порядком. Правда, здание выглядело несколько нежилым, и окна в доме, несмотря на то, что солнце уже село, были затемнены.
        Помимо основного здания на территории имения располагалось несколько построек. Забор мы преодолели одним махом, а магической защиты я не обнаружил, поэтому, ускорившись, мы побежали к ближайшему зданию.
        Судя по всему, это был дом для прислуги, но, заглянув в окна, мы не увидели людей, правда, и пыли тоже не наблюдалось, а значит кто-то здесь хотя бы временами, но прибирается.
        Только на третьем строении нам повезло. Мы стояли рядом с зданием конюшни, и, в отличии от нежилого вида всего остального, здесь было видно множество следов, в том числе нечеловеческих.
        Одна цепочка следов вела внутрь здания, и мы осторожно последовали за ней, чтобы уткнуться в стену, где все следы обрывались.
        - Хм, странно, - пробормотал Аллан, ощупывая стены в надежде отыскать механизм, который бы открыл проход. - Ведь не могут же они пройти сквозь стены, словно призраки.
        Его слова натолкнули меня на одну мысль, и я вместе с другом стал обследовать стены, только в отличии от него, я искал магические проявления. Только когда я отошел к правому углу стены, мне удалось ощутить на стыке двух стен едва уловимую магическую нить. Только в этом месте она выходила из-за пределов стены и поэтому не заглушалась толщей камня.
        Удивительно тонкая и филигранно выполненная работа. Если бы не моя чувствительность к энергиям, то я бы так и не нашел эту нить. К сожалению, понять, куда она идет и откуда, было невозможно, так как проникая в стену, она полностью исчезала.
        Не оставалось ничего иного, как рискнуть, или мы так и будем торчать у стены, пока нас не застанут врасплох. Я направил в магическую нить энергию, и с каждой отданной каплей я все лучше ощущал заклинание, до этого момента скрытое в стене. Оно было настолько сложно сплетено, что я мог понять только общие черты, но не понять его структуру и предназначение.
        Чем больше я вливал энергии, тем сильнее разгоралось заклинание, и во вокруг места, где исчезали следы в стене, стало проявляться свечение каких-то символов.
        - Элрен, смотри, - привлек мое внимание Аллан. - Это похоже на арку портала.
        Я переключился от восприятия энергии и посмотрел на то место, куда указывал мой друг. Действительно, все отчетливее на стене в месте обрывов следов проявлялась арка из символов, которая с каждым мигом наливалась светом и становилась полнее. В какой-то момент появление символов прекратилось, и в стене ограниченной аркой образовалась мутная пелена.
        - Быстро, пока проход не закрылся! - выкрикнул я и сам прыгнул в стену.
        В этот момент я совершенно не задумывался над тем, как бы глупо выглядел, если бы ошибся в своих предположениях. Хорошо, хоть проверить на практике этого не пришлось, так как в следующий миг я оказался уже за стеной, в совершенно незнакомом мне месте. Позади меня из прохода вышел Аллан, который успел в последний момент до того, как проход неожиданно закрылся.
        - Похоже, это путь в один конец, - прокомментировал парень исчезновение символов на стене.
        - Зато наша цель ближе, чем раньше.
        Я присел на корточки и внимательно изучал следы на земле. Мы снова были в лесу и среди деревьев не было видно просвета. Земля была рыхлой и влажной, поэтому следы на ней отпечатались довольно четко.
        Мне удалось различить следы мужчины и еще одного человека, скорее всего девушки, так как размер обуви и неглубокие следы говорили об этом. Или же спутник мужчины был ребенком, что маловероятно. Помимо этих были видны множественные следы животных, которые обходили двух людей, как почетный конвой строго по бокам. Из-за этого следы людей не были затоптаны, и можно было проследить куда они ушли.
        Мы отошли немного вправо и двинулись параллельно уходящему следу. Так мы избежим того, что наши следы сразу же обнаружат. Судя по расположению звезд, мы переместились не так далеко от имения, так что в случае чего могли снова вернуться в Пимер. Правда остается непонятным, зачем создавать дорогостоящий портал, чтобы перемещаться из имения в лес.
        Если только покупка имения не была ширмой, за которой скрывались лаборатории мага. А то, что они были я не сомневался. При нашей первой встрече синеволосый проявил огромный интерес к монстрам и Дейре, которая тоже была монстром, но таких ему еще не встречалось.
        Все, что мне довелось узнать о Викте, и сложившиеся до этого впечатление о маге говорило о том, что он фанатик своего дела и полностью поглощен им, не гнушаясь ничего ради поставленной цели. Интересно, как он мог достичь такого контроля монстров, сам при этом являясь магом, или же мне что-то неизвестно?
        Пока мы продолжали двигаться вперед, я вспоминал события, которые привели нас к данному миру и поиску этого мага. Все началось с обычного задания протестировать в близких к боевым новую разработку организации. Я пригласил к тестированию команду охотников, с которыми провел несколько успешных миссий, и в силе которых я был уверен. Самое главное, я мог им доверять, но мой выбор привлек лишь к большей трагедии.
        Во время тестирования на нас напали монстры. Нет, для места рядом с Разломом это не такое уж удивительное событие, но странным было то, что монстры нападали толпой и при этом не дрались друг с другом, хотя в любой другой ситуации с радостью вцеплялись в глотку друг друга.
        С каждым мигом монстров становилось все больше, но вместо того, чтобы в ярости бросаться на нас и умирать от активированной защиты, они стояли в отдалении, перекрывая пути отхода.
        Монстры бросились в атаку, и, вскоре, в гуще битвы мы разделились. В какой-то момент мы все замерли, не в силах сдвинуться даже на шаг. Это явления затронуло всех - и нас, и монстров, из-за чего сражение мгновенно прекратилось.
        Вот только обрадоваться такому не получилось, так как после этого появился синеволосый маг, который все это и устроил. Изначально мне показалось, что наш противник сам является монстром, но теперь я понимаю, что это просто был маг из другого мира, поэтому от него чувствовалась чуждость, и скорее всего из-за этого я не смог ощутить творимую волшбу, так как она работала на совершенно иных принципах построения плетений заклинаний.
        Незнакомец продемонстрировал ужасающие навыки управления монстрами, которые беспрекословно подчинялись его командам. Что странно, комментируя происходящее и явно наслаждаясь моментом, он не ассоциировал себя с людьми. Как будто и сам не является им.
        Подойдя к Адстену, ученому который руководил испытаниями и одному из инженеров сопровождающему боевую машину организации, он прикосновением руки прочитал их знания. И уже только это говорило о нем, как сильном ментальном маге. О таких я даже не слышал, все же большинство предпочитает куда более зрелищную магию, но я о многом еще не знал.
        Они стали первыми жертвами синеволосого. Следующий умер Нейро, лидер команды охотников. Я лишь мог безучастно смотреть на все это, не в силах преодолеть наваждение мага и начать двигаться.
        Незнакомец приблизился к следующему члену команды, но оказалось, что когда мы все замерли, Дитч еще был в лапах монстра и просто не смог смягчить падения. Лучник оказался мертвым.
        Кин, которая обладала способностью обнаруживать монстров на расстоянии, он решил не убивать, а забрать с собой. Увидев Эмер, он удивился и сам признался, что он эволюционировавший монстр такой же, как и она.
        Странно то, что он говорил, что он не человек, но в этом мире его все считают сильным магом, иначе он не получил бы титул магистра. Зачем ему нужно было это - не понятно. И ведь если принять его слова за правду, ведь в принципе ему не нужно было ничего скрывать, так как синеволосый, судя по его действиям, не собирался оставлять никого из очевидцев в живых.
        Дальше он подошел ко мне и прикоснулся к моей голове. Но вместо ожидаемого болезненного считывания воспоминаний, он нашел заблокированный у меня участок памяти и, поддавшись своему любопытству, он с легкостью сломал его.
        Так я узнал, что те люди которых я считал своими родителями в биологическом смысле не являются ими. Закрытые ранее от меня воспоминания касались момента моего детства, когда надо мной и другими детьми проводили какие-то эксперименты. В результате одного из них мое ядро было разрушено. Это открыло мне многие вещи, но в тоже время вопросов стало не меньше.
        Отринув его ментальный контроль, мне удалось вырваться, и я тут же попытался убить синеволосого, но меня обманула иллюзия. Вся эта ситуации лишь забавляла убийцу моих друзей.
        Попытка прорваться к противнику была встречена атакой монстров, разбираясь с которыми я практически не двигался вперед. К этому моменту освободился Аллан, и у меня был выбор: либо прорываться дальше в попытках достать синеволосого монстра и спасти девушек, которых он был намерен забрать с собой, или же спасти друга, пока монстры не успели разорвать его на части. Пришлось решать…
        Мы позорно сбежали, оставив трупы друзей и плененных Кин и Эмер позади. Самый страшный момент в моей жизни. И понятно, что с точки зрения логики я был прав в таком решении. Мне все равно не удалось бы прорваться сквозь такое количество монстров, но это решение не давало мне покоя, и во сне я раз за разом видел, как гибли охотники, ставшие за короткий срок моими друзьями и издевательскую улыбку синеволосого, который знал, что все мои попытки его достать тщетны.
        Сейчас я мог смотреть на эти вещи более трезво. Во всей этой ситуации и в том, что мы узнали о Шеноре Викте были противоречия. Зачем монстру притворяться человеком и достигать вершин в магии? Какие цели он преследует? И зачем ему понадобились Кин и Эмер? Эти вопросы мучали меня, но мы уже были близки к своей цели, и я надеялся получить ответы на эти вопросы, а потом вонзить свой меч в тело этого монстра и увидеть, как из его глаз уходит жизнь.
        Аллан, видя мое состояние, не трогал меня и не приставал с разговорами, за что ему я был благодарен.
        Нам пришлось еще в течении получаса медленно красться вдоль следа, замирая от каждого шороха. Когда совсем немного оставалось до нашей цели, не хотелось спугнуть ее раньше времени.
        Следы привели к холму, в котором был выкопан ход под землю. Причем он не выглядел естественным, а как будто его и правда кто-то прокопал. Что-то не очень хорошее предчувствие одолевает меня, но делать нечего пришлось идти дальше.
        Путь вел нас под землю, но спустя уже несколько метров мы попали в просторную пещеру, из которой вело несколько ответвлений. Следы монстров здесь были повсюду, и найти человеческие не представлялось возможным.
        - И что делать будем? - задал вопрос Аллан, когда мы так и не смогли определиться, куда идти дальше.
        - Придется положиться на удачу, - пожал плечами я, так как действительно не было возможности понять, в какой из ходов ушел Викт.
        Можно было бы конечно использовать копии Аллана для того чтобы исследовать все ходы, но так слишком много шансов напороться на какого-нибудь монстра и всполошить спрятавшегося здесь мага раньше времени. Да и если в случае удачи одна из копий найдет Викта, то мы не сможем быстро прибыть на место, чтобы успеть воспользоваться неожиданностью.
        Выбрав первый попавшийся проход, мы двинулись дальше. Через, примерно, сотню метров стало ощущаться, что мы все ниже спускаемся под землю. С потолка капала вода, и из-за этого в воздухе витала сырость. Хорошо еще, что вода стекала в трещины в полу, и по этой причине сам проход был относительно сух.
        - Интересно, зачем он сюда ходит? - спросил Аллан, когда мы прошли еще около сотни метров.
        - Пока не знаю, но посмотри, - указал я рукой на стену. - Эти ходы проложены не природой, они рукотворны.
        - Как ты это определил? - удивился парень. - Я не вижу следов сколов или еще какой-нибудь человеческой деятельности.
        - Правильно, но эти туннели сделали не люди, а монстры. Наверное, что-то похожее на червя. Если бы эти ходы были проделаны с помощью текущей воды, то они не были бы такими ровными и направленными в одну сторону. Вода так не течет.
        - Вот оно что… - задумчиво протянул Аллан, проведя рукой по стенам.
        - А значит все это подтверждает, что мы на верном пути.
        - Либо мы идем в логово какой-то опасной твари, - усмехнулся мой друг.
        - Вполне может быть, - пожал я плечами.
        Тоннель привел нас в небольшую пещеру, из которой вело еще три выхода, вот только выбрать, в какой из них пойти, мы уже не успели. Из крайнего правого прохода бесшумно выползла большая змея и, на секунду замерев, грозно приподнялась и громко зашипела.
        Не став ждать продолжения, я выхватил меч и одним взмахом отсек ей голову, правда, пришлось поспешно отпрыгивать, так как из обрубка густо полилась кровь, и быть обрызганным ею мне совсем не хотелось.
        - Вроде бы все, - неуверенно сказал Аллан, толкнув труп змеи.
        - Даже странно, - хмыкнул я.
        Словно в ответ на мои слова труп змеи неожиданно зашевелился, и из обрубка с увеличивающейся скоростью стала появляться голова. Всего пара мгновений, и вот уже снова целая змея, грозно приподнявшись, шипела на нас.
        - Все же не могло быть так просто! - воскликнул мой друг, ударив кулаком в морду змеи, и ту от удара отнесло в стену. Удар был настолько силен, что больше змея не шевелилась.
        - Обернись, - предупредил я Аллана, когда за его спиной раздалось подозрительное шуршание.
        Из ответвления, откуда выбралась эта змея, выползло еще несколько таких же. Аллан успел нанести удар по трем змеям до того момента, когда проход стал слишком тесен для того, чтобы маневрировать. По этой же причине я не мог помочь другу - мы бы только мешали друг другу.
        - Уходим, - отдал я команду, и, улучив удобный момент, Аллан побежал вместе со мной.
        Как только все змеи потянулись за нами, я дал Аллану вырваться вперед, а сам, создав в руке огонь, направил его на пресмыкающихся. Потребовался лишь десяток секунд, чтобы испепелить всех змей.
        - Вроде, все, - неуверенно произнес я.
        - Двинемся назад или продолжим идти вперед? - принюхиваясь к запаху жареного мяса, сказал мой друг.
        - Нет, - покачал я головой. - Идти назад будет слишком долго. Лучше продолжим путь вперед. Надеюсь, мы не всполошили Викта.
        Мой друг пожал плечами и молча двинулся за мной. Ходить по обгоревшим трупам змей было неприятно, но теперь они хотя бы больше не восстанут из мертвых. Правда же?
        Хоть я и опасался этого, но после прожарки змеи больше не поднимались. Так мы без проблем добрались до пещеры, где появилась первая змея.
        По молчаливому согласию мы решили не идти в правый проход, а наоборот выбрали левый. Как-то не хотелось идти в то место, откуда выползли эти змеи, ведь неизвестно, что там может быть еще помимо них.
        Этот тоннель шел под еще большим уклоном, чем пройденный нами ранее, но на удивление мы не испытывали никакого дискомфорта, да и то, что мы уходим все глубже под землю угадывалось только по наклону, чем ощущалось чувствами. При всем этом ход был сух, и откуда-то снизу веяло теплом. Может, рядом какой-нибудь подземный источник? Кто знает.
        Когда уже стало казаться, что конца и края этому туннелю не будет, мы вышли в просторную пещеру, из которой вел только один ход, но после утомительного пути решили задержаться здесь подольше. Тем более в пещере было на что посмотреть.
        Красивое подземное озеро, дна которого не было видно. Светящиеся мягким светом растения и мох, который покрывал поверхность пещеры, создавали почему-то ощущение уюта.
        Мы провели в подземном лабиринте уже несколько часов и с удовольствием дали возможность ногам отдохнуть. Нарвали моха, которого тут было в избытке и сделали себе мягкие подстилки, на которых не страшно было застудить спину, да и так было мягче сидеть, чем на каменном полу.
        - А тут довольно мирно, если не знать, что где-то в тоннелях скрывается синеволосый, - неожиданно прервал тишину Аллан, но, не дождавшись от меня комментариев, продолжил: - Что ты собираешься делать, когда мы его встретим?
        Я недоуменно на него посмотрел, и Аллан решил пояснить:
        - Мне понятно почему ты хочешь его достать, - в задумчивости, проведя рукой по моху, сказал мой друг. - Я и сам тренировался, как проклятый, ради этого. Но что дальше? Ты не подумай, - поднял он руки открытыми ладонями над грудью. - Я пойду с тобой до конца, но что потом?
        - Постараемся спасти девушек, а затем вернемся домой, - пожал я плечами. Не понимаю к чему эти разговоры, вроде все и так очевидно.
        - А сможешь ли ты убить синеволосого?
        - Я уже убивал, - сухо бросил я. Не самые приятные воспоминания в моей жизни, но от правды никуда не денешься - я и правда убийца. На моих руках уже сейчас много крови, а что будет дальше?
        - Ты же понимаешь, что из организации тебя так просто не выпустят? Особенно после того, сколько на тебя было потрачено времени.
        - Как будто ты не в такой же ситуации, - нахмурился я.
        - Я? Нет, - отрицательно покачал головой Аллан. - Меня Мастер взял, потому что был кое-что должен моему старику. Поэтому я обучаюсь в организации в счет долга.
        - Что же ты раньше про это не сказал!? - возмутился я беспечному поведению парня.
        - А чтобы от этого изменилось? - пожал плечами Аллан. - Тебе все равно нужен был наставник, иначе ты бы не смог развиваться дальше. И лучше под присмотром такого опытного человека, чем самому набивать шишки, когда остальные рвутся вперед, не замечая твоих потуг.
        - Ты, конечно, прав, - все же согласился я с доводами парня. - Но мог бы и предупредить.
        - Прости, прости, - примирительно подняв руки, улыбнулся Аллан. - Пойдем, а то что-то мне от этого озера не хорошо становится. Может, там зверушка какая-нибудь прячется.
        - Все может быть.
        Я легко вскочил на ноги, отряхнулся от мусора, и мы направились к выходу из этой пещеры. Стоило только дойти до оного хода, как за нашей спиной раздался какой-то грохот, но разбираться, что там произошло, не было никакого желания, и мы, не сговариваясь, рванули в тоннель.
        - Аллан, думаю тебе тут лучше молчать, - уперевшись руками в колени, я восстанавливал дыхание после долгого забега и высказал парню претензии.
        - Да молчу я, молчу, - отмахнулся от меня Аллан.
        Спустя несколько минут мы продолжили путь дальше. Проход еще несколько раз разветвлялся, но мы продолжали держаться центрального.
        Глава 12
        - Да сколько уже можно идти! - не выдержав, воскликнул мой друг.
        Словно только дожидаясь этих слов, из пропущенного нами тоннеля раздался шорох, и в следующий миг на нас уставился мелкий гоблин. Может это существо называется в этом мире по-другому, но сложно назвать зеленого нескладного карлика с тупым взглядом на лице и каменной дубиной в руках по-другому.
        На несколько мгновений он замер без какого либо выражения на морде, хлопая глазами. Наконец-то заблудшая где-то в черепной коробке мысль дошла до мозга, и, посмотрев на нас более осмысленно, он яростно закричал и бросился на нас. Правда добежать ему так и не удалось - Аллан метким пинком отбросил его на несколько метров назад.
        - Аллан!
        - Ну не может же быть все связано со мной! - возмутился парень, но под моим взглядом решил промолчать.
        Тем времен гоблин сумел уже подняться на ноги и очумело тряс головой. В какой-то момент он смог взглядом выцепить нас и снова, закричав, бросился к нам. Хуже того, что мы услышали, как ему в ответ закричало сразу несколько голосов.
        - Бежим!
        Мы заскочили в одно из ответвлений и сменили еще несколько путей, но гоблины неслись за нами не отставая, несмотря на все ухищрения, применяемые нами. Хуже того - меня преследовало чувство, что нас гонят, так как и из других ответвлений раздавались крики гоблинов, и нам не оставалось иного выбора, как выбирать пути, где их нет.
        - Да сколько же их там? - увидев очередную порцию гоблинов, проворчал Аллан.
        - Не меньше трех десятков, судя по шуму, - ответил я.
        Мне удалось увидеть слабый свет в одном из тоннелей, что вел в сторону от гнавшей нас группы существ. Дернув друга за руку, я показал на это, и мы свернули в него. Всего лишь несколько сотен метров, и мы оказались в очередной пещере, но в отличии от остальных здесь хватало сталагмитов и сталактитов, за которыми мы скрылись.
        Как только первые гоблины появились из-за тоннеля, я запустил в них ветряные лезвия и разрубил сразу четверых на части, но вид окровавленных трупов не остановил бегущих за ними, а наоборот, казалось, распалил их ярость.
        Гоблинов было слишком много, чтобы бездумно распылять силы, которые у меня далеко не бесконечны. Каждый раз я старался запускать ветряные лезвия на уровне их шей, чтобы за один раз убить как можно больше. Но даже так многие из них умудрялись избежать смертельной атаки и прорывались к нам. В этом случае их встречал Аллан, который отбрасывал гоблинов ко входу, и там они попадали под следующее ветряное лезвие.
        - Зачем этому Викту столько гоблинов? - спросил Аллан во время очередной волны.
        - Мы уже не в рукотворных тоннелях, - ответил я, запуская с руки очередное лезвие. - Вполне возможно, что он порылся до естественных пещер, где живут эти гоблины, а теперь нас загнали в глубь их территории. Да и не стоит забывать, что он умеет контролировать сразу множество монстров, так что гоблины для него должны были стать легкой добычей.
        Уничтожение все новых групп гоблинов стало настолько рутинно, что я уже не задумывался над тем, что делаю. Тем удивительнее было увидеть, как очередное ветряное лезвие было остановлено от столкновения с новым препятствием.
        Перед очередной партией гоблинов появилась мерцающая полупрозрачная пленка, которая и приняла на себя лезвие. Остальные, запущенные мной лезвия, она приняла с такой же стойкостью. Провал моей атаки гоблины встретили радостными криками.
        - Похоже у них есть свои маги… - сделал я вывод из ситуации.
        - Дальше хода нет, - в ответ мне сказал Аллан, который за это время успел обшарить всю пещеру позади нас, так как опасался, что гоблины могут напасть со спины.
        - По крайней мере они не смогут напасть внезапно - ход один. Правда и нам деваться некуда, - вздохнул я, еще раз окинув взглядом столпившихся перед пеленой существ.
        Несмотря на то, что пелена не давала моим ветряным лезвиям вгрызться в тела гоблинов и на их радостные крики по этому поводу, сами гоблины не торопились выходить из-за укрытия. Сложилась патовая ситуация, когда я не мог нанести им урон на расстоянии просто по причине того, что не знал насколько прочна эта защита, и бездумно тратить силы было глупо, и гоблины, которых с каждой минутой становилось все больше, лишь ярились перед пеленой. Слишком хорошо я им показал, чего стоят необдуманные поступки - пример павших собратьев был под их ногами, и даже для таких недалеких существ стало что-то доходить.
        Хотя как мне думается: к ним пришел кто-то поумнее и тот, кто владеет магией. Хорошо еще, что проход в пещеру был довольно узок, и больше восьми-двенадцати гоблинов за раз сюда проникнуть просто не могло.
        Переломный момент наступил после того, как к пещере стали подходить существа, перед которыми даже гоблины почтительно расступались в сторону. Еще бы они не пропускали идущих, особенно после того, как одного из них одни ударом размазали об землю, когда он посмел не сдвинуться с места. В темноте пещеры было не разглядеть толком новых противников, и я зажег огни в руке и бросил их веером над проходом, тем самым создав достаточное освещение.
        Сквозь ряды гоблинов продвигались куда более высокие и мощные собратья. Они походили внешне на гоблинов, но если те достигали роста в полметра и редко когда чуть больше, то эти ростом были со взрослого человека. Зеленая даже грубая на вид кожа и лишь чуть менее мерзкая морда роднила их с гоблинами. В остальном они были гораздо крупнее тщедушных мальцов и, скорее всего, сильнее среднего человека. Отличало их и вооружение - у каждого было подобие кожаного доспеха, которое прикрывало живот и спину, и оружие, которое точно было сделано не руками гоблинов.
        За время их атак я успел насмотреться на самодельные дубинки и копья из дерева и камня, и они не могли похвастаться хоть каким-то изяществом. Все это были грубо выполненные работы - по сути, мусор. Но у новых противников мечи были выполнены из железа, а парочка вообще несла в руках длинные копья, обитые металлом. Благо их было только шестеро, и у нас оставались вполне неплохие шансы с ними справиться без серьезных проблем.
        Как только они подошли к пелене, то не проявили нерешительность гоблинов, а с каким-то даже пренебрежением сделали шаг вперед. Такое нахальство заставляло задуматься и осторожничать, поэтому я и не послал очередное ветряное лезвие, как планировал в самом начале.
        Радостно оскалившись после того, как им ничего не сделали, эти гоблины-переростки прокричали что-то свои мелким соплеменникам, и те радостно заголосили, от чего в пещере из-за усиливающегося эха началась настоящая какофония.
        Один из них видимо был лидером, так как больше других распалялся от чувства своего превосходства. Именно поэтому я и выбрал его своей целью.
        Пока они не двигались дальше и орали друг на друга, я достал из-за специального ременного чехла оба своих пистолета и прицелился в этого говорливого зеленого. Будто что-то почувствовав, он посмотрел прямо на меня и что-то заорал, однако вскоре упал с открытой пастью на землю, когда пуля проделала в его пустой башке еще одно отверстие.
        Гоблины не сразу поняли, что произошло и продолжали все так же бессвязно голосить, пока один из этих зеленых уродцев не заметил, что его товарищ по какой-то причине валяется на земле. Эта заминка позволила мне убить еще двоих противников. Мог бы и больше, но стрелок из меня неважный, а потренироваться толком все нет времени, хотя и ругаю себя каждый раз за это. Хорошо еще, что пистолеты сами по себе довольно убойная вещь, и чаще всего на устранение очередной цели хватает одного выстрела.
        Трое оставшихся в живых соображали быстрее своих мелких собратьев и побежали в нашу сторону, пока их не стало меньше. Я же не мог продолжить стрелять, так как они за короткий промежуток времени оказались достаточно близко, и тут уже нужно было опасаться рикошета.
        Вернув пистолеты обратно в чехол, я достал меч. Достаточно было сделать одно резкое движение левой рукой, как на перчатке появились когти. Теперь я готов к бою. Аллан тем временем достал свои тонфа, которые, кстати, до этого момента прятал неизвестно где, а они ведь далеко не маленькие.
        Сталагмиты в той части пещеры, где мы скрывались от гоблинов образовывали здесь удобные закутки, куда мы и заманили этих бойцов, так чтобы они разделились и дали нам возможность разобраться с ними по одному.
        За Алланом увязался один из воинов с копьем. Оставшиеся двое побежали ко мне. С моей удачей сложно было рассчитывать на иное. Повезло еще, что вперед вырвался воин с мечом и щитом, а вот второй оставшийся в живых копейщик оказался позади. Правда из-за сталагмитов преимущества его оружия сводились практически на нет. Ему оставалось только наносить колющие удары, но в этом ему мешал мечник, закрывая меня своей спиной.
        Сделав несколько шагов в сторону, я оказался на месте, где слева от меня практически сплошной стеной шли сталагмиты, а слева было лишь парочка просветов, куда этим тушам было просто не пролезть.
        Я проскользнул под довольно медленным для меня взмахом меча моего противника и подсек ему правую ногу. Мог бы вообще ее перерубить, но кожа гоблина-переростка оказалась куда прочнее, чем я предполагал. Но все же этого хватило для того, чтобы мой противник не мог на нее опираться. Разворот и удар по колену неповрежденной ноги вынудил гоблина-переростка потерять равновесие и завалиться вперед.
        Правда и из такого положения он попытался проткнуть меня свои мечом, но я скользящим движением отвел клинок в сторону и свободной левой рукой ударил его по горлу. Поваленный на землю противник начал захлебываться кровью, которая у него оказалась такого же зеленого цвета, как и шкура, но подоспевший вовремя копейщик не дал мне возможности добить его.
        Я то рассчитывал, что тесная обстановка поставит моего противника в невыгодное положение, но он проявил мастерство, которое сложно ожидать от такого существа. Каждый его удар был экономным и достаточно резким, чтобы мне приходилось уклоняться, чтобы не оказаться нанизанным на копье. Я пытался воспользоваться тем, что вокруг меня много сталагмитов и укрываться за ними, но копейщик, разгадав мой замысел, не давал возможности зажать его оружие между сталагмитами и предпочитал оставаться на одном месте и наносить свои удары, или же, если это не приносило толку, проворно обходил меня стороной, вынуждая покинуть убежище.
        Так бы продолжалось еще долго, если бы я не специально подставился под один из выпадов моего противника. Только стоило обозначить, что мой левый бок не достаточно хорошо защищен, как туда и устремилось копье. Я перехватил его левой рукой и, пока зеленокожий не успел вырвать его, пустил по копью разряд молнии.
        Мой противник еще несколько мгновений с характерно слышным зубовным скрежетом сопротивлялся воздействию молнии, но все-таки природная защита его шкуры не была рассчитана на такое, и он выпустил копье, бездыханно повалившись на землю. Проверив, что зеленокожий действительно мертв, я подошел к первому противнику, но и тот оказался нежильцом. Тем лучше, не придется добивать.
        Аллан со своим противником справился куда быстрее и дожидался меня в том же месте, где до этого мы прятались от гоблинов. Показавшись им на глаза, мы вызвали порадовавшие нас возгласы огорчения гоблинов, не ожидавших такого исхода.
        Наиболее смелые из них еще что-то кричали в нашу сторону, но все же не решались перешагнуть пелену и напасть. В какой-то момент они резко замерли и, как по команде, развернулись, и стали скрываться в темноте тоннеля. Пелена висевшая еще несколько минут после их ухода наконец-то спала, и мы недоуменно переглянулись.
        - Ты что-нибудь понимаешь? - задал вопрос Аллан.
        - Нет, но проход освободился, - пожал я плечами.
        Если честно, мне было все равно, лишь бы добраться до Викта. Конечно, проскользнула мысль, что всех этих существ мог контролировать маг, но я и так не особо надеялся на фактор неожиданности. Синеволосый уже успел показать, что обладает огромной силой, которую не стоит недооценивать.
        Нам потребовалось совсем немного времени, чтобы выбраться из уровня природных пещер к тем, которые явно были созданы искусственно. Здесь было подозрительно тихо, но я с момента ухода гоблинов чувствовал едва ощутимое давление: чем дальше мы проходили, тем оно становилось сильнее. Так что даже не удивился, когда мы вышли в большую, даже огромную по сравнению со встречаемыми ранее, пещеру.
        Здесь уже практически не было природных образований и все пространство у стен занимали большие вольеры, из которых за нами внимательно следили монстры. Ближе к концу пещеры располагался привычный по этому миру домик, на пороге которого стоял синеволосый. Маг с легкой улыбкой смотрел на нас, не испытывая никакого беспокойства по этому поводу.
        - Признаюсь честно: я порядком был удивлен, когда почувствовал вас, - вместо приветствия произнес он, выйдя чуть вперед, и покачал головой: - Не ожидал, что люди из вашего мира могут проникнуть в этот, - посмотрев на нас, Викт нахмурился и махнул рукой, и также повелительно продолжил: - Теперь можете говорить.
        Я и до этого момента постоянно заставлял ядро выделять энергию и циркулировать ее по телу, чтобы избежать воздействие синеволосого, так что мог разговаривать и двигаться еще до его “разрешения”, но не стал подавать вида.
        - Странно, что не отождествляя себя с людьми, ты так стремился проникнуть в наше общество, - начал я издалека, все увеличивая скорость циркулирования энергии в теле, чтобы избавиться от влияния Викта.
        - В этих местах сложно раздобыть нужные материалы, а люди так слабы и их так легко контролировать, - мага даже не стоило уговаривать на разговор, он как будто ждал от меня новых вопросов.
        - Для чего же необходимо было выдавать себя за человека и мага? - с каждой дополнительной минутой разговора мне удавалось все лучше контролировать свое тело. И пускай ради этого приходилось практически на воздух тратить очень много энергии, но сложнее всего было не показать этого синеволосому.
        - Это был… - замолчал Викт, подбирая слова, - опыт. Да, было интересно смотреть на попытки магов понять, откуда я появился, но как оказалось мои природные способности очень легко можно было спутать с их магией, и я решил этим воспользоваться. Как же забавно тужились мои “коллеги” в попытках узнать секреты моей магии. Правда и они легко попали под мое влияние.
        - Зачем тебе все это? - с ненавистью посмотрел на Викта.
        - Зачем? - удивленно переспросил он, как будто до этого не задавался этим вопросом. - Потому что могу, - злорадно улыбнулся синеволосый. - Эмер же тебе рассказывала, как из простых монстров могут появится такие особи, как я. Это очень долгий и сложный путь. Мне не повезло родиться слабым, - предаваясь воспоминаниям, Викт со злостью сжал кулаки. - Таких существ, как я, уничтожали другие монстры и люди. Пришлось пройти через многое, чтобы достичь того, что я имею сейчас. И теперь кто потешается над вами?! - крикнул он обращаясь к существам в вольерах.
        Монстры забились в клетках, будто от сильной боли, и поднялся сильный шум. К сожалению, у меня не было возможности закрыть уши, чтобы хоть как-то заглушить звук, так как я мог выдать себя, но и Викту не понравилось, что его зверинец расшумелся.
        - Тихо! - коротко бросил он, и мгновенно наступила тишина. - Так то лучше, - довольно улыбнулся он. - И что же мне с вами делать? Убивать людишек мне уже наскучило…
        - Где девушки? - гневно спросил Аллан, который до этого момента сохранял молчание.
        - Какие девушки? - показательно задумался синеволосый. - А-а-а, вы о Эмер и Кин, которых я тогда забрал? Прекрасное приобретение, благодаря им я многое выяснил в природе людей. А Кин вообще стала находкой для меня, если бы не она, моя коллекция не была бы настолько полной, - обвел он рукой клетки с монстрами. - Знаете, меня посетила одна идея…
        При этих словах Викт махнул рукой, и из дома вышли Эмер и Кин. Дриада и девушка внешне выглядели так, будто и не были в плену у этого синеволосого монстра. Больше всего мне не понравилось, как они смотрели на нас. В их взгляде не читалось узнавания, как будто они нас видели впервые.
        - Что с ними? - напряженным голосом задал вопрос Аллан.
        - Я с ними долго общался, - обняв девушек за плечи ответил Викт. - И после проведенного вместе времени они стали верны мне.
        - Обработал их своей силой, - прервал я его. - И что теперь?
        - Теперь… теперь я избавлюсь от вас и займусь дальше своими делами. Мне интересно, смогу ли я стравить два людских королевства в войне… - мечтательно зажмурился синеволосый. - И раз вы так хотели увидеть Кин и Эмер, то, пожалуй, избавлюсь от вас их руками.
        Сила Викта перестала давить на нас и можно было бы добраться до него, но в этот момент на нас напали девушки, которые без возражений принялись исполнять приказ этого лжемага.
        От Эмер по земле в мою сторону вспучилась земля, и уже в следующий миг мне пришлось отскакивать от хищных побегов, которые стремились спеленать меня. Кин же в это время занялась Алланом. Еще в самом начале я успевал следить за ними, но потом пришлось сконцентрироваться на атаках дриады, и я потерял друга из виду.
        За нашим противостоянием с любопытством наблюдал Викт, и в его взгляде чувствовалось безумие и радость. От этого становилось жутко, а руки так и чесались стереть с его лица эту снисходительную ухмылку.
        Несмотря на контроль синеволосого, Эмер действовала решительно и даже опаснее, чем раньше. А ведь я знаю о чем говорю, ведь уже встречался с нею в схватке. В этот раз излюбленные ею лианы атаковали куда быстрее, чем раньше, а выращенные на них шипы на вид были очень острыми, и мне никак не хотелось попадать под них.
        Эмер все время атаковала меня, не давая приблизиться к себе. Несмотря на то, что я использовал огонь, чтобы сжечь ее лозы, дриада успевала создать новые взамен уничтоженных.
        - Эмер, да очнись ты! - крикнул я девушке, но та лишь холодно посмотрела на меня и создала еще десяток деревянных копий за моей спиной, которые только по счастливой случайности не проткнули меня.
        Еще сильнее распалив свое ядро, я побежал в сторону дриады, срезая все препятствия с помощью ветряных лезвий. Эмер уже учла, что мой огонь может быстро уничтожить ее лианы и каким-то образом изменила их, так что они стали хуже поддаваться огню.
        И когда я уже был готов к рывку и оказаться за ее спиной, чтобы одним ударом вырубить дриаду, вокруг нее появилась целая стена из зеленых побегов, в которых увяз мой меч. Вытащить его из стены уже не было времени, так как часть побегов стремительно направились ко мне. Только создав стену огня перед собой, мне удалось избежать этой западни.
        Откуда у нее такие навыки? Раньше Эмер, кроме лиан ничего и не демонстрировала. Теперь незнание ее новых возможностей ставит меня в невыгодное положение.
        Побеги вокруг дриады стали двигаться с еще большей скоростью, полностью скрыв хрупкую фигуру девушки от меня.
        Видимо быстро справиться с ней не получится. И хуже того: я не хочу ранить Эмер, а вот она, наоборот, совсем не сдерживается.
        Пока я уклонялся от живых лиан и продумывал, как поаккуратней вырубить дриаду, рядом с ней образовались подозрительные бугры из растений. Пока она не успела выкинуть ничего нового, я рванул к ней, но вновь созданные деревянные пики прямо передо мной вынудили притормозить и отскочить в сторону.
        Из-за этого я не успел добраться до Эмер вовремя. Бугры рядом с девушкой вспучились и разлетелись на кусочки, а из них выбрались какие-то твари, полностью состоящие из переплетения лиан и кустов.
        За те мгновения, что я пытался подобраться поближе, созданные Эмер существа приобрели законченный вид и стали внешне похожими на волков. Правда рейару в стати и мощи они уступали, но от этого мне было не легче. Теперь помимо дриады против меня вышли еще пятеро травяных волков, и что-то я сомневаюсь, что они будут хорошо гореть.
        И раньше бы я дурой дриаду не назвал бы, но она хотя бы оперировала одними и теми же излюбленными приемами и никогда не демонстрировала ничего настолько экзотичного, но под руководством Викта девушка стала очень расчетливой и обдумывала атаку, учитывая сразу множество факторов. Как же проще было бы, будь она дурой.
        Выращенные из травы волки еще какое-то время дезориентировано мнутся на месте, но вот в их глазах разгорается недобрый желтый огонек, и твари бросаются ко мне. Скорость волков не то чтобы высокая, но постоянное появляющиеся лианы и деревянные пики не дают толком сконцентрироваться на сложных техниках и расправиться с ними всеми одним махом.
        Мне улыбается удача, и удается заманить одного из волков в промежуток между двумя частоколами деревянных пик, выращенных Эмер ранее, да еще и так, что он отделяется от своих сородичей.
        Брошенное мной ветряное лезвие рассекает существо пополам, но ему это не приносит ощутимых неудобств. Волк лишь сбивается с шага и тратит пару секунд на сращивания обеих половинок. Жуткое, если честно, зрелище и хорошо, что я знаю, что это существо, по сути, не живое, а то точно стало бы плохо.
        От огня волк пытается уклонится, но деревянные пики не дают ему возможности для маневра, и он попадает под пламя. В этот раз я решаю использовать не обычный огонь, а синее пламя, которое доказало свою разрушительную силу. Теперь осталось только самому не попасть в лапы покрытого огнем волка, так как огонь вполне может перекинуться на меня и ему будет без разницы, кто его создал. Проводить эксперименты по усмирению пламени на мне, когда я его перестаю контролировать, до этого момента я не решался, да и сейчас не особо к этому стремился, поэтому отбегаю подальше и взрываю землю перед бросившимся в погоню зверем огненным сгустком.
        Проверить насколько живучим окажется этот волк мне не дали его собраться, которые не спеша стали брать меня в капкан, зажимая с двух сторон. Прорываться вперед было бессмысленно, так как там меня ждала Эмер, а позади были клетки с монстрами.
        Как будто чувствуя мое безвыходное положение, волки стали радостно скалиться и с противным скрежетом проводить когтями по полу пещеры, неотвратимо приближаясь ко мне.
        Сразу справиться со всеми я точно не успею, да и как показал сгоревший, как я надеюсь, их сородич, волки трудно убиваемы. А использовать синий огонь я постоянно не смогу попросту по той причине, что уже на третьем созданном сгустке огня полностью истощу ядро, которое еще до вступления в битву не было полным.
        Медленно отступая, я усиленно думаю, что же делать дальше, как слышу позади себя чей-то рык, и в голове складывается немного безумная идея, которую я решил сразу же претворить в жизнь, пока сам не передумал.
        До клеток оставалось всего несколько метров, которые я преодолел за один миг. Воспользовавшись тем, что клетка состояла из ячеек, я быстро оказался сверху, попутно увернувшись от нескольких ударов монстра в клетке, которого из-за спешки даже не успел рассмотреть. Оказавшись вне досягаемости лап монстра, я создал ветряное лезвие и срезал замок на клетке, освобождая путь монстру внутри.
        Четверо волков, от которых добыча неожиданно ускользнула, подбежали к клетке и со злобой в полыхающих желтым светом глазах, уставилась на меня. Я ожидал, что оказавшись наверху смогу избавиться от них, но существа, созданные Эмер, снова меня неприятно удивили. Из их тел выстрелили лианы, которые зацепились за прутья клетки и стали подтягивать волков к себе.
        Поудобнее перехватив ножи, я приготовился к новой стычке, как монстр до этого, не решаясь выбраться из клетки, атаковал первого волка, в одно мгновение разорвав его на клочки. Из-за новой угрозы трем выжившим зверям пришлось переключиться на монстра.
        То, что вышло из клетки, описать было довольно сложно, чем-то это существо напоминало могучего рыцаря в броне, если бы только рыцари имели рост в три с лишнем метра и хвост ящерицы в районе пояса. Костяные наросты, которые я по началу и принял за доспех, лишь на первый взгляд казались такими, с моего расстояния был виден блеск металла в трещинах между наростами. Не представляю, в каких условиях нужно было жить этому монстру, чтобы в вырасти в такое чудовище.
        “Рыцарь” поднес к своему лицу остатки волка, которые несмотря на чудовищные повреждения стремились срастись в одно целое. Мне показалось, что он даже принюхался к ним, но от последующего зрелища я передернулся. На месте забрала шлема образовалась трещина, и я увидел челюсть, наполненную острыми даже на вид зубами, количество которых было настолько большим, что я не решился их подсчитать. За считанные мгновения остатки волка были перемолоты этим чудовищем, и он направился к оставшимся трем собратьям погибшего.
        Как бы не вышло так, что в попытке избавиться от волков Эмер, я не создал еще более опасную угрозу. Хорошо еще, что “рыцарь” был довольно тяжел для того, чтобы забраться ко мне, но в пещере еще остались девушки и Аллан, а значит, придется справляться своими силами с последствиями моего необдуманного поступка.
        Пока я примеривался, как бы избавится от “рыцаря”, он расправился с оставшимися волками и направился в сторону Эмер, которая так неосмотрительно атаковала его своими растениями, но для такого существа это не оказалось большим препятствием.
        В отдалении за этим холодно наблюдал Викт, и что-то я сомневаюсь, что он не мог бы прекратить передвижение “рыцаря”, а значит ему это зачем-то было нужно.
        Трехметровый монстр с легкостью разорвал путы из лиан, с помощью которых Эмер попыталась его остановить и, оттолкнувшись от земли, в несколько прыжков оказался у дриады. Я метнулся следом за ним, скользнув в ближайшую тень и выскочив из нее как раз в тот момент, когда “рыцарь” разорвал стену растений вокруг девушки и уже замахнулся, чтобы схватить Эмер.
        Я пытаюсь разрезать связки на ноге “рыцаря”, но его броня оказалась удивительно прочной, и мне удается срезать лишь верхний слой костяных наростов и высечь сноп искр от металлических внутренностей. Благо своей цели я добился, и монстр отвлекся от Эмер, правда при этом мне не удалось увернуться от его хвоста, и меня не слабо так им приложило, что остановился я только в нескольких метрах от своего противника. В который раз радуюсь, что тело эспера куда крепче, чем кажется - несмотря на такую оплеуху, я лишь получил обширный ушиб на груди, который уже стал понемногу рассасываться, а так вполне мог отделаться сломанными ребрами и перебитым позвоночником.
        Переключившись на новую цель “рыцарь” направился в мою сторону, но в этот раз он двигался неспешно, позволяя осознать неминуемость его приближения. Несмотря на всю ситуацию, я не мог не восхититься плавностью его движений и хищной красотой. Сразу было понятно, что этот монстр выживал в очень непростых условиях, где и приобрел такие навыки.
        Я стоял, выставив ножи перед собой, ожидая следующего шага “рыцаря”, и тот не подвел. Всего в нескольких шагах от меня он резко ускорился и впечатал свой кулак в то место, где я только что был. И пока поднявшаяся пыль скрывала меня от взгляда противника, я воспользовался его склоненным состоянием и, взобравшись по руке, ударил вспыхнувшими огнем ножами по шее в зазор между шлемом и доспехом, закрывающим туловище.
        Еще наблюдая за ним с высоты клетки, я заметил, что в этот месте есть небольшой промежуток, который не казался таким монолитным, как вся его броня. К сожалению, удалось лишь поцарапать его, так как “рыцарь” резко развернулся, чтобы снова попытаться ударить меня кулаком. В этот раз я был готов и с легкостью увернулся от него, попутно полоснув ножами по руке, но добился лишь высекания нового снопа искр.
        Я только хотел развить свой успех, как в это время спиной почувствовал опасность и лишь на самую малость разминулся с выстрелившими из земли лианами. Проскочив мимо меня, они вцепились в “рыцаря” и стремительно стали обматывать его и сковывать движения, пока он не успел их разорвать.
        Зайдя за спину монстра, я сконцентрировал в левой руке молнию и, дождавшись момента, подбежал к “рыцарю”, и ударил рукой точно в ту же точку на шее, где раньше ударял ножами. Мой противник уже не мог двигаться с прежней прытью, замедленный лианами, он не успел прикрыться от моей атаки.
        Металл брони, который ранее не поддался ни одной моей атаке, оказался очень уязвимым для молнии и затрясся от разрядов. В это же время лианы все плотнее опутывали его тело, и разряды нисколько не мешали их движению. Помимо этого они начали сжимать свои объятия, и вот я услышал характерный треск костей и металла, которые попросту не выдержали давления.
        Мне уже было понятно, что с “рыцарем” вскоре будет покончено и, воспользовавшись тем, что Эмер сконцентрировалась на нем, я вновь скрылся в тени, чтобы в следующий миг оказать за ее спиной. Это стало возможным лишь потому, что “рыцарь” разорвал на куски опутывающую дриаду зеленую стену. Девушка просто не успела восстановить свою защиту.
        Эмер успела почувствовать, как за ее спиной возник я, но уже не могла воспрепятствовать мне. Один точный удар по голове лишил ее сознания.
        Подхватив падающую девушку на руки, я внимательно огляделся по сторонам. Растения, лишенные контроля дриады, перестали проявлять былую активность и опадали на землю. Положив девушку на бывшую стену из растений, я подошел к “рыцарю”, который несмотря на все раны продолжал свои попытки вырвать из плена лиан, тем более они теперь перестали стягивать его тело.
        Найдя свой меч, который теперь был свободен от хватки растений, я подошел к монстру и одним быстрым движением, воспользовавшись тем, что его доспех уже не обеспечивал былой защиты, закончил его мучения.
        Хорошо еще, что после этого удара “рыцарь” перестал подавать признаки жизни, а то я опасался, что этот монстр вполне может выжить и после такого. Удивительно, как могла развиться эта форма жизни в условиях магии. С другой стороны лучше бы заранее знать, где обитают такие существа, чтобы и близко не оказаться у мест их обитания. Мне и одного хватило, чтобы понять насколько это опасный монстр.
        Пока была возможность передохнуть, я скользнул в транс и оценил затраты ядра на эти схватки. Результат был удручающий: я слишком сильно потратился в битве с Эмер, чтобы рассчитывать на победу над синеволосым.
        От размышлений меня отвлекла необычная активность на границе моего энергетического тела. В трансе сложно было определить направления, тем более в такой его облегченной версии, но я мог примерно понять, что активность была где-то на спине. Там ничего такого не было, кроме сидора с вещами и… шкатулки.
        Осознав это, я наконец-то смог разобрать, что привлекло мое внимание. Все это время шкатулка впитывала исходящую из меня энергию, которая все равно бы тратилась в пространство, не принося мне никакой пользы. К сожалению, любой эспер в некотором роде фонит в магическом плане, и уровень этого “излучения” можно снизить только улучшив контроль, который у меня из-за большого количества способностей был не настолько идеален, как хотелось бы.
        В который раз сталкиваюсь с тем, что шкатулка поглощает исходящую из меня энергию, но мне никак не удается до конца разобраться с этим. Лишь подсказка рейара помогла понять, что внутри шкатулки живое существо, да и я не чувствовал от него угрозы. Порой мне казалось, как будто в шкатулке кто-то мурлыкал от удовольствия, поглощая новую порцию дармовой энергии.
        В этот раз меня отвлекли от рассуждений, которые в субъективном времени заняли несколько минут, в реальном уложились в пару секунд, шумы схватки Аллана и Кин.
        Я знал, что охотница прекрасный мастер, ведь именно она обучала меня в самом начале основам боя на ножах, тем странно было видеть, как девушка на равных сражается с моим другом. Не то чтобы я недооценивал способности парня, но трезво оценивая их навыки и умения было понятно, что Кин куда сильнее.
        Если Эмер под контролем Викта действовала куда лучше, чем я видел раньше, то Кин наоборот, казалось, стала медленнее. За время наблюдения за их дракой я успел заметить несколько моментов: когда Аллан открывался и охотница вполне бы успела нанести удар и закончить на этом схватку, то в такие моменты она пускай чуть чуть, но замедлялась. Только по этой причине парень оставался в живых.
        Подгадав удобный момент, я присоединился к Аллану и стал отвлекать Кин, давая наконец возможность парню создать клонов, которых из-за постоянного напряжения схватки не было возможности создать до этого.
        Я очень хорошо знал, как сражается Кин, и в этом сражении очень хорошо чувствовалось, что девушка пытается сопротивляться контролю Викта. Несмотря на все это, мне все равно было бы сложно победить ее, но клоны Аллана решили эту задачу.
        Парень создал сразу пятерку своих копий, которые сразу же напали на Кин со спины. Охотница ударила меня ногой в грудь и тем самым отбросила на пару метров от себя. Я ожидал от нее такого хода и, воспользовавшись тем, что она отвлеклась на копии Аллана, подбежал к ней, и ударил Кин обухом меча по голове. Уже теряя сознание, девушка отмахнулась от меня мечом, но я успел заблокировать лезвие наручем.
        М-да, даже боюсь представить сколько усилий пришлось бы приложить, чтобы успокоить Кин, не сопротивляйся она контролю синеволосого.
        - Наконец-то, - хрипло дыша, Аллан подошел ко мне. - Я, конечно, был в курсе, что она хорошая мечница, но чтобы настолько.
        Мой друг пытался бодриться, но я видел, как он кривит лицо при неосторожных движениях. То, что он смог продержаться столько времени против охотницы не означало, что он совсем не получал ран. Наоборот, на его теле было множество небольших разрезов, а в совокупности с тем, что ему постоянно приходилось быстро двигаться… Хорошо еще, что благодаря тому, что он эспер, его раны заживают быстрее, чем у обычного человека, и Аллан не потерял много крови.
        Так что он еще легко отделался, насколько это вообще возможно в такой ситуации.
        - Поздравляю, - картинно похлопал в ладоши Викт. - Не скажу, что ожидал такого результата, но было интересно... - синеволосый махнул рукой и Аллан сломанной куклой рухнул на землю. - Но мне это наскучило. О, не беспокойся, я всего лишь заставил его уснуть, - пояснил он мне свои действия.
        - Я никак не могу понять, зачем тебе все это? Ты же могущественное существо, которое может контролировать столько монстров, - обвел я рукой клетки, в которых были заперты сотни существ. - Зачем надо было похищать девушек, а затем смотреть, как мы сражаемся друг с другом?
        - Люди любят наблюдать, как сражаются хищники, и как в панике бегут животные от огня. Моя ситуация чем-то схожа - я люблю наблюдать за людьми, - жутко улыбнулся Викт. - Так забавно наблюдать за вашими потугами, а затем лишить всякой надежды.
        На последних словах синеволосый расхохотался.
        - Ты безумен, - ответил я на его слова, прокрутив в руках ножи и встав в стойку.
        - Не смей меня мерить своим скудным разумом! - разозлился синеволосый и направил руку в мою сторону.
        Я почувствовал небольшое давление, как будто в мою сторону подул ветер, но это ощущение быстро исчезло.
        - Хм, почему ты не поддаешься моему контролю, как остальные? - с удивлением спросил Викт. - И ты единственный, кто смог разорвать мой контроль, а сейчас вообще его проигнорировал. Это твоя способность, как у Кин?
        - А не все ли равно? - оскалился я.
        - Действительно, - согласился со мной синеволосый.
        Я побежал в его сторону, но тут справа от меня один из монстров из клеток вырвался из своего узилища и прыгнул мне на перерез. Нырнув под лапу монстра, я сделал длинный разрез на брюхе ножом, и монстр, обиженно взревев, попытался отмахнуться от меня хвостом, но я запустил в него через лезвие молнию и существо мгновенно умерло от разряда.
        Довольно слабый противник после всего произошедшего сегодня, но я потерял на его устранение время, которым в полной мере воспользовался Викт. Рядом с ним стояло уже несколько ящеров ростом мне по пояс, которые угрожающе шипели в мою сторону.
        - Что предпримешь теперь? - как обычно ухмыльнулся синеволосый, и от этого я разозлился еще больше.
        Бросив нож в лицо Викта и заставив его отшатнуться, я воспользовался тем, что он перестал меня отслеживать на эти несколько мгновений и скользнул в тень, чтобы в следующий миг оказаться за его спиной, перехватив летящий нож, и приставить второй к его шее.
        - Что ты скажешь теперь? - практически прошипел я, борясь с желанием закончить все одним движением ножа.
        - Я скажу, что такой слуга мне бы пригодился, - не дрогнувшим голосом произнес Викт и прикоснулся к моей голове до того, как я успел что-то сделать.
        Одновременно с этим меня пронзила дикая боль, и я упал на землю, обхватив голову руками.
        - Раз ты не поддаешься контролю, как остальные, то придется действовать несколько другим способом, - присев рядом, синеволосый еще раз коснулся моей головы, и я взвыл от новой волны боли. - Поверь, боль является прекрасным стимулом подчиняться.
        С каждым новым его словом меня пронзала новая волна, и от нее не было возможности укрыться или противостоять ей. Я инстинктивно разгонял энергию из ядра по своему телу все быстрее, но это помогало лишь продержаться чуть дольше.
        - Возможно ты считаешь, что мои действия нелогичны, - тихо стал говорить Викт, но я четко слышал каждое его слово. - Но и я не человек, и меня не стоит мерить вашими мерками. Мои действия необходимы для реализации плана, который тебе просто не понять. Не переживай, ты еще послужишь в его реализации, - насмешливо закончил говорить он.
        Остальное было не важно… Меня полностью поглотила боль, и в какой-то момент я потерял сознание и с благодарностью погрузился во тьму.
        Глава 13
        Ощутив что-то влажное на своем лице, я рывком поднялся и тут же скривился от боли, прострелившей мою голову.
        - Наконец-то очнулся! - крикнул рядом со мной Аллан, отчего я еще сильнее скривился.
        - Можешь говорить потише? - взмолился я в попытке осознать, что происходит.
        Только сейчас я понял, что от боли зажмурил глаза и, когда уже хотел их открыть и осмотреться, меня повалило на землю что-то мягкое.
        - Элрен, - прижавшись ко мне, Эмер, именно она и повалила меня, тихо расплакалась. - Как же хорошо, что ты жив.
        - Меня не так-то просто убить. Помнится, ты сама как-то хотела такое проделать, - с усмешкой в голосе произнес я, чтобы подбодрить девушку.
        И хорошо, что в данный момент мое лицо было скрыто от взгляда остальных волосами дриады, и никто не заметил, как я скривился от очередной головной боли. И так было понятно, что друзья сильно за меня переживали.
        - Это было так давно, что не стоит и вспоминать, - кое-как утерев лицо, Эмер наконец-то разжала свои объятия и отпустила меня.
        - Эмер, я тебе конечно рад, но хотел бы подняться.
        - Ой, - мгновенно покраснела дриада и резво соскочила с меня.
        Что-то я за ней раньше такой робости не замечал.
        - Так что здесь произошло? - обратился я к Аллану, решив не обращать внимания на странности в поведении дриады.
        - Сам не знаю, - пожал плечами парень. - Я очнулся первым, потом смог привести в чувства девушек…
        Дальше я не слушал своего друга, так как стал озираться по сторонам в поисках Кин, которую я нигде не видел.
        - Она решила убедиться, что нам ничего не угрожает, - правильно истолковал Аллан мои метания, - и ушла в глубь тоннелей. По ее словам: “Охранять проход”.
        По виду Аллана было понятно, что с Кин что-то не так, но с этим, думаю, успеем разобраться. Главное понять, что произошло с синеволосым, так как мне не верится, что он решил бы нас так просто отпустить. Тут я наконец-то обратил внимание на деревянный дом, у порога которого лежал Викт, точнее, нижняя его половина.
        - Ничего не понимаю, - почесал я затылок в силах осмыслить увиденное.
        - Я надеялся, что хоть ты что-то объяснишь, - вздохнул мой друг.
        - С ним было несколько ящеров, - подметил я отсутствие ручных монстров Викта.
        - Нет, я никого не видел, - отрицательно покачал головой Аллан. - Может после прекращения контроля со стороны этого, - кивок в сторону тела Викта, - они решили сбежать, или их что-то спугнуло?
        - Спугнуло, говоришь… - задумчиво пробормотал я.
        Подойдя к телу Викта, я внимательно осмотрел то, что от него осталось. Рваные края раны больше всего напоминали укус челюстями монстра. При этом сами края раны были спекшимися, так что крови натекло немного. Странно это. В вольерах до сих пор находятся монстры, и единственная открытая клетка была пуста, а ее обитатель был убит мной. Все остальные пока успешно сдерживали атаки, успевших очнуться от дурманящей силы Викта, монстров. Благо таких было единицы - большинство монстров до сих пор пребывали в забытье, замерев, как при последнем приказе синеволосого.
        - Может, лучше пойдем отсюда, раз эта сволочь все равно померла, а то как-то неуютно в этой пещере от такого количества монстров? - предложил Аллан, подойдя ко мне и показательно начал бахвалиться: - Я конечно крут и сам всех раскидаю, но что-то мне лень.
        Я сначала недоуменно посмотрел на парня, но увидев его широкую улыбку, неожиданно расхохотался, и мой смех поддержал Аллан.
        - Наконец-то ты стал проявлять хоть какие-то эмоции, - похлопал меня по плечу друг. - А то стоишь и смотришь на остатки синеволосого пустым взглядом.
        - Да, спасибо, - искренне поблагодарил я. - Видать, сильно меня приложил Викт перед тем, как я отключился. До сих пор голова раскалывается.
        Подхватив слетевший с меня рюкзак, я пошел в сторону выхода из этой пещеры. Голова до сих пор раскалывалась, и сейчас я думал только о том, чтобы выбраться из этого места.
        - Как вы нас нашли? - неожиданно задала вопрос Эмер, которая до этого момента сохраняла молчание, что я даже на миг забыл о ней. М-да, что-то совсем растерянный стал после того, как меня обработал синеволосый. - И, кстати, как долго мы пробыли в плену у этого… - незакончила она, поморщившись от воспоминаний.
        - Мы проникли в Разлом рядом с которым все произошло, - горько усмехнулся Аллан, увидев что я не реагирую на слова Эмер. - А дальше искали синеволосого, который, в принципе, и не скрывался и поэтому облегчил задачу. А ты что, совершенно ничего не помнишь о том, что произошло? - поинтересовался парень.
        - Нет, - отрицательно покачала головой девушка. - С того момента, как этот монстр на нас напал и убил ребят... - всхлипнула дриада. - Потом все было очень смутно, и только сейчас я очнулась. Надеюсь, я не успела вам навредить, - охнув сказала Эмер, только сейчас обратив внимание на наши раны.
        - Не переживай, - решил успокоить я девушку. - Главное, что мы вас наконец-то нашли.
        К этому моменту мы вошли в туннель, который вел прочь из этого места. В следующей пещере нас встретила Кин, которая с каким-то диким неистовством рубила каких-то существ. Я даже не смог понять, кто это был, настолько быстро охотница действовала мечами. Наконец-то она закончила с этим кровавым делом и, откинув закрывшую лицо прядь волос, посмотрела в нашу сторону.
        - Элрен, - сухо кивнула она и, резко развернувшись, пошла дальше в глубь тоннелей. - Я рада, что ты очнулся.
        - Кин! - окликнул я ее, но девушка даже не подумала останавливаться. Пришлось ускориться, и ,только схватив ее за руку, я заставил охотницу остановиться. - Как ты?
        - Как я? - глухо переспросила Кин, так и не посмотрев на меня. - Нормально, насколько это вообще возможно в этой ситуации.
        - Да посмотри ты уже на меня! - ненашутку разнервничался я на такое странное поведение всегда собранной охотницы. - Почему ты так себя ведешь с нами?
        - Ты не понимаешь, - тихо прошептала Кин. - Я помню каждое мгновение после того, как нас подчинил себе этот монстр. Помню, что мне приходилось делать из-за его команд, которые, несмотря на все усилия, приходилось исполнять. Я не могу забыть, как погибли Дитч и Неш.
        - Теперь все будет хорошо, - сам не особо веря в эти слова, ответил я.
        - Возможно, когда-нибудь, но не сейчас, - бросила Кин и, вырвав свою руку, стремительно бросилась вперед.
        Я не предпринял попытку догнать Кин снова, так как посчитал, что ей лучше побыть одной. Эх, наверное я никогда не пойму женщин.
        Меня догнали Эмер и Аллан, и мы молча последовали на выход. В этот раз никаких монстров нам на пути не повстречалось. Точнее не повстречалось живых монстров. Кин, как ураган, неслась все дальше по тоннелям, уничтожая любое живое существо на своем пути.
        - Ничего себе, - удивленно присвистнул Аллан, задержавшись у очередных остатков монстра. - И как только я выжил в схватке с ней?
        - Она сопротивлялась контролю, и только поэтому тебе удалось столько времени продержаться, - пояснил я.
        - Хочешь сказать, она все это время пыталась противостоять синеволосому? - воскликнул парень.
        - Да, - коротко кивнув, подтвердил я. - И, судя по ее словам, она все осознавала.
        - Какой кошмар, - охнула Эмер и еще ближе подошла ко мне, хотя и до этого момента старалась не отставать от меня, ища в моем лице поддержку. - Даже боюсь представить, что он с нашей помощью совершал.
        - Думаю, лучше этого не знать, - бросил я, еще раз взглянув на разрубленного монстра.
        Мне Кин всегда казалась очень уравновешенной и расчетливой, но то, что я вижу сейчас говорило о том, что ярость девушки превысила обычные пределы, и она срывается на монстрах, которым не посчастливилось оказаться на ее пути.
        Вскоре мы выбрались из этого опостылевшего лабиринта. Только вдохнув свежий воздух, я наконец-то осознал, что все закончилось, и головная боль начала покидать меня.
        Кин стояла неподалеку от входа в пещеры и смотрела вдаль затуманенным взглядом.
        - Прости, - тихо сказала она, когда я решил подойти к охотнице. - И спасибо, что спас.
        Я молча встал рядом и приобнял девушку. В этом жесте не было ничего такого, и он не нес двойных смыслов, просто хотелось показать, что Кин не одна, и она с благодарностью улыбнулась мне. Впервые с момента освобождения, светлые эмоции появились на ее холодном лице, и я был действительно рад тому, что охотница не погрузилась в пучину переживаний.
        В город мы решили не возвращаться по той причине, что нас и так могли связать с Виктом. И пусть он, судя по слухам, часто уединялся в своих исследованиях, но его пропажу рано или поздно обнаружат, и там кто-то может вспомнить, как двое незнакомцев расспрашивали про мага. Скорее всего мы в этот мир никогда не вернемся, но все же лучше не оставлять таких следов.
        Положившись на способность Кин обнаруживать монстров на большом расстоянии, мы решили пробираться обратно к Разлому лесом, который, казалось, растянулся на два не таких уж маленьких государства. Несмотря на то, что я и Аллан не рассчитывали на длительный поход, когда шли по следу за синеволосым, проблем с пропитанием не было.
        Убить съедобное животное с нашими навыками не составляло больших проблем. В то же время Эмер всегда знала, какие растения пригодны в пищу, а в поиске воды она стала настоящим экспертом. Хотя и странно ожидать другого от дриады, которая является жителем леса и прекрасно его чувствует.
        Кин, несмотря на то, что постепенно приходила в себя, все же сторонилась общения и все это время оставалась в стороне от нас. Я видел, как пару раз с ней пыталась заговорить Эмер, но эти разговоры ни к чему не привели. Аллан же и вовсе старался не вмешиваться, чтобы не сделать случайно хуже из-за того, что Кин он знал плохо и мог по незнанию затронуть болезненную тему.
        
        
        Спустя несколько часов после ухода Элрена и его друзей из лабиринта.
        
        
        В покинутой людьми пещере были только монстры и оставшаяся половина от Шенора Викта. Лишь некоторые существа в клетках отбросили наваждение, наложенное на них синеволосым магом, но они пока не могли проломить прочную темницу. Большинство же безмолвно стояли в своих вольерах, бездумно смотря в пространство.
        Неожиданно нога мага дернулась и снова затихла. Спустя еще десять минут из туловища на месте укуса вырвались белесые жгуты, которые стали стремительно переплетаться и срастаться вместе. Понадобилось каких-то полчаса, чтобы сторонний наблюдатель, который мог бы оказаться в этот момент в пещере, увидел бы голого по пояс человека, черты которого были еще не четкими, да и вообще, все тело будто дрожало в искажениях. В какой-то миг пальцы на правой руке у него слегка шевельнулись, и одновременно с этим Викт раскрыл глаза.
        Воздух с трудом проникал в только что созданные легкие, но, приложив усилия, я все же смог настроить этот процесс. М-да, давно я так не подставлялся, чтобы созданному мной телу было нанесено такое тяжелое повреждение. С трудом поднявшись с земли, я огляделся по сторонам и, заметив заселившихся существ, придавил их ментальной волной. Монстры в клетках мгновенно замолчали и постарались скрыться в темных углах, чтобы лишний раз не попадаться мне на глаза.
        Стремительно отрастающие волосы упали на лицо, и я раздраженно отбросил их в сторону. Снова синий цвет волос! Я научился создавать человеческое тело с точностью до мельчайших деталей, но вот волосы все равно оставались синего цвета, несмотря на все мои старания.
        Еще раз осмотревшись по сторонам, я убедился в том, что вторгшихся в мою пещеру людей здесь нет. Приятным сюрпризом было то, что они не тронули вольеры с собранными мной монстрами, что изрядно облегчало мою работу.
        Я почесал неожиданно зазудевшую руку и мысленно обругал себя за поспешность. Привык, что люди в этом мире не могут сопротивляться моему внушению и перенес эту же слабость на иномирцев. Не стоило забывать, что один из них уже смог сопротивляться моей силе, но я посчитал, что предусмотрел все варианты, и по началу все шло как надо.
        Элрен, к которому так не ровно дышала дриада, был куда сильнее всех виденных мной магов. Буйство энергии в его теле поражало воображения - ни от одного существа я не чувствовал такого переплетения сил. Неудивительно, что дриада потянулась к этому человеку, все же для них всегда важно было потомство.
        Прочитав в ее воспоминаниях, как человек пользуется столь разными стихиями, я заинтересовался в нем и, если бы удалось подчинение, Элрен бы стал очень полезным инструментом в моих планах.
        Я добился того, чтобы в стычке с освобожденными монстрами и девушками, которые не могли сопротивляться моему контролю, человек вымотался и не мог противится ментальному подчинению. Все шло по плану и Элрен упал на землю, но одновременно с этим из-за его спины вырвался темный сгусток, который практически убил меня.
        Выжил я только по той причине, что не являюсь человеком и для того, чтобы жить достаточно того, чтобы целой осталось хоть какая-то часть. Да, процесс создания тела малоприятный, но лучше создать новое, чем умереть окончательно.
        Было конечно интересно понять, что же убило меня, но я пересилил себя. Не хватало еще раз попасть в ту же ситуацию. В следующий раз может не повезти.
        С другой стороны, иномирцы не собирались задерживаться в этом мире, а значит можно их больше не опасаться. Мне еще столько необходимо изучить в этом мире… А к возможной встрече я все же подготовлюсь.
        
        
        ***
        
        
        Мы за несколько недель преодолели королевство Нир и оказались в Запретном лесу.
        - Теперь стоит быть осторожнее, - предупредил я, когда мы оказались у знакомых мне мест. - В прошлый раз нас кто-то гнал по территории леса.
        - А кто это был? - полюбопытствовала Эмер.
        - Не знаем, - ответил Аллан, внимательно осматриваясь по сторонам. - Они убивали мои копии раньше, чем я успевал их увидеть.
        Когда оставалось все несколько километров до входа в Разлом, Эмер почувствовала с помощью растений, что вокруг нас появились какие-то существа. Что примечательно, Кин их не чувствовала, а значит, это не были монстры.
        - Похоже мы сейчас узнаем, кто еще обитает в этом лесу, - выхватив ножи, сказал я.
        - Может удастся кого-то захватить живым? - предложил Аллан. - Все же Мастер нам ставил именно такую задачу.
        - Согласен, - кивнул я. - Будет хоть причина оправдывать такую долгую задержку. Но все равно лучше никому не расслабляться. Эти неизвестные показали себя умелыми воинами в прошлый раз.
        В этот раз мы точно знали, где находятся неизвестные воины. Эмер через растения отслеживала их передвижения и сообщала нам об этом. Благодаря этому нам какое-то время удавалось уходить из западни, которую для нас готовили неизвестные, но все же не везде была возможность уйти, не пересекаясь с ними.
        Вот откуда-то слева вылетело копье, которое чуть не пришпилило меня к дереву, рядом с которым я проходил. Только отменная реакция позволила мне избежать этого. Одновременно с появлением копья, Эмер взмахнула рукой, и со стороны нападавшего раздался вскрик боли.
        - Ты же говорила, что они далеко от нас, - набросился на дриаду Аллан.
        - Так он и был далеко, просто бросил копье с такой силой, что оно пролетело все это расстояние за пару мгновений, - пояснила Эмер, смерив парня высокомерным взглядом.
        От первоначальной робости после спасения не осталось и следа. Сейчас же девушка вела себя, как раньше - высокомерно и равнодушно к остальным - и как бы это не было странно, меня это успокаивало больше, чем ее скромное поведение, которое по непонятной для меня причине вызывало внутреннюю дрожь.
        - Ты можешь сказать, сколько вокруг нас противников? - настороженно осматриваясь по сторонам, задал я вопрос Эмер.
        - Шесть, - без промедления ответила девушка.
        - Мне уже надоело от них бегать, - весело оскалился я. - Предлагаю устроить на них охоту.
        Ожидаемо, больше всех моему решению обрадовалась Кин, которой все это время не нравилось убегать от опасности. Порой мне казалось, что она жаждет умереть в схватке, и только по причине того, что она была сильнее своих противников, девушка до сих пор была жива.
        Эмер, используя свои способности во взаимодействии с растениями, указала нам на расположение каждого противника. Неизвестные нам воины постепенно окружали нас, заходя с разных сторон, и только шестой оставался все это время стоять на месте.
        Не успел я распределить цели, как Кин сорвалась с места и побежала к ближайшему противнику. Мне оставалось лишь беззвучно выругаться и выбрать другую цель, пока они еще не поняли, что мы решили превратиться из дичи в охотников.
        Мне нужно было пробежать всего-лишь пятьдесят метров, чтобы столкнуться со своим противником. Раньше, незнакомцы успевали убить копии Аллана до того, как он мог их разглядеть, но в тот раз с нами не было Эмер.
        Дриада, воспользовавшись своей связью с лесом, скрылась в стволе ближайшего дерева и уже оттуда стала следить за каждым охотником. Вот и сейчас она использовала лианы, чтобы спеленать моего противника, и только по этой причине я не был пронзен очередным деревянным копьем. Наконец-то мне представилась возможность разглядеть представителя расы, которые установили охранную цепь вокруг Разлома и тех, кого так опасался рейар.
        Мой противник оказался гуманоидом под три метра ростом с зеленоватой кожей. Он в целом ничем не отличался от человека, не будь у него заостренных ушей, клыков, которые выбивались даже при закрытом рте, и костяных гребней на руках и ногах, которые шли друг за другом на манер доспехов. Последнее точно не было одеждой, так как я явно видел, как эти гребни топорщатся при особо сильных рывках охотника, правда это нисколько не помогало ему ослабить хватку лиан. Если уж с помощью них Эмер смогла победить “рыцаря”, которого мы встретили у Викта, то такой противник и вовсе был для нее слабой помехой. Лишь то, что ей приходилось отслеживать сразу шестерых и сдерживать тех, кто нас увидел, не позволяло Эмер расправиться со всеми сразу.
        Я без промедления подбежал ближе к зеленокожому гиганту и стремительным движением ножа перерезал ему горло. Когда он перестал дергаться, Эмер позволила телу охотника упасть на землю, а лианы втянулись в землю, как будто их тут и не было.
        Нужно было бежать к следующему противнику, но он за это время мог оказаться в совершенно в другом месте. В то же время я почувствовал отклик, который ощущал в этом мире всего несколько раз. В теле этого существа было ядро, которое я мог поглотить, и это было как раз кстати, так как после встречи с Виктом отчего-то оно стало наполняться энергией куда медленнее, чем я привык.
        Перевернув охотника на спину, я отметил еще одну особенность - несмотря на такой большой рост он был довольно легок. Удивительно, как эти существа умудряются с огромной силой бросать свои копья, причем с такого большого расстояния и точностью, что их даже не успеваешь увидеть.
        Резким, уже довольно привычным движением, я вскрыл грудь гиганта и достал небольшое ядро, которое почти мгновенно впиталось в мою ладонь. Одновременно с этим я ощутил прилив энергии, который приятной волной разлился по моему телу. За это время я так долго не поглощал ядра монстров, что даже забыл, какое это сладкое чувство.
        Я привычно соскользнул в транс и обнаружил странную аномалию - рядом с моим ядром, помимо только что поглощенного, располагалось еще одно ядро, которое было связано с моим тонкой нитью. Я его бы и не заметил, если бы не всполохи, происходящие при поглощении ядра зеленокожего гиганта. Это аномальное ядро, как будто было скрыто в тени моего.
        Разбираться с этим сейчас не было времени, но все же это не то, с чем можно не считаться. Я мысленно прикоснулся к этому теневому ядру, и меня окутало волной эмоций. Это был коктейль из смешанных чувств, но сильнее всего выделялись привязанность, благодарность и… любовь. Это было настолько неожиданно, что я выпал из транса и от резко повалился на землю, что спасло меня от смерти.
        Буквально в нескольких милиметрах от моей головы пролетело копье, точно такое же, как у поверженного мной существа. Только бросавший его зеленокожий отличался от убитого. Если тот был высок и худ, то чуть не убивший меня был чуть ниже и куда более массивным. Мышцы перекатывались под его кожей, давая понять, насколько сильно это существо. Если судить по этим признакам, то это был какой-то другой вид их расы, а значит именно его и следует поймать живым. Думаю, ученым организации будет интересно изучить данного аборигена.
        В пару прыжков зеленокожий оказался у меня, и только быстрым перекатом в сторону я смог увернуться от его кулака. Когда я оглянулся назад, то увидел, что его рука на несколько сантиметров погрузилась в землю, и мой противник с недовольным видом вырывает ее из захвата земли.
        Страшно представить, что было бы, попади я под этот удар, а значит лучше его не подпускать близко.
        Я увидел, как побеги начали захватывать ноги зеленокожего - Эмер продолжала помогать мне - но тут мой противник что-то проговорил, и рост растений прекратился, а затем они и вовсе безжизненно опали на землю. Так он еще и маг! Что же мне всегда везет на таких противников?! Теперь понятно почему Эмер не удалось его спеленать, как предыдущего.
        Поднявшись во весь рост, он холодно посмотрел на меня и, направив руку в мою сторону, что-то произнес. Гадать, что это было, не имело смысла, так как в этот момент за его спиной возникло шесть деревянных копий.
        Они пару мгновений еще висели в воздухе, а затем по небрежному жесту рукой устремились ко мне. Вовремя созданный энергетический щит уберег меня от лишних дырок в теле, но чтобы остановить копья пришлось приложить на удивление много энергии. Мало того, копья до сих пор были в воздухе, дрожа от усилий в попытке преодолеть щиты.
        Я отпрыгнул вправо, одновременно с этим сняв щиты. Мой расчет оказался верным - копья пролетели мимо, не задев меня. В руках возникло яркое пламя, которое почти сразу перекинулось на ножи, и я бросился вперед, пока мой противник не успел отреагировать.
        Зеленокожий воин вновь произнес короткий речитатив, и к моим ногам устремились зеленые побеги в попытке остановить или хотя бы замедлить, но Эмер в который раз помогла мне. Благодаря ее усилиям побеги просто не успевали за мной, и за пару мгновений я оказался возле воина и ударил клинками на крест на уровне живота, достать до груди я просто бы не успел.
        Неожиданно на пути моих ножей возникли деревянные мечи, которые с удивительной легкостью выдержали удар объятых огнем лезвий. А затем, все закрутилось в стремительных движениях.
        Вот правый меч проносится в нескольких миллиметрах от моей головы, и мне тут же приходится блокировать левый, который чуть не разрезал меня пополам. От силы удара я немного сдвигаюсь с места, но тут же перекатом прыгаю вперед и в сторону, уходя от возвратного движения правого меча.
        Зеленокожий гигант стремительным движением идет за мной, но я успеваю ударить его по ноге и с разворота зацепить потерявшего равновесия воина ножом. Жаль, но это лишь царапина, и мне приходится отступать, каждый раз уворачиваясь от нового выпада.
        Дождавшись момента вхожу в клинч и увожу левый меч далеко в сторону, а правый успешно блокирую, несмотря на все усилия воина продавить мою защиту. Энергия бурлит по телу после поглощения ядра поверженного ранее противника, и мне хватает сил противостоять более физически одаренному зеленокожему.
        Пламя на клинках сменилось молнией, и электрические разряды змеями устремились к воину, заставив того из-за судорог мышц бросить мечи на землю. Я успеваю разглядеть удивление и растерянность на его лице, но не даю ему возможности оправиться и бью кулаком в лицо, размазывая чуть зеленоватую кровь из рассеченной губы. Мой противник падает на землю, но упирается руками и силится подняться, чтобы продолжить бой. Удар рукояткой ножа по затылку прерывает его движение.
        Думаю, такой абориген устроит Мастера. Главное, доставить его в целости и не прибить ненароком, а то чувствую, что ему нельзя давать очнуться, пока не доставим в руки организации.
        Я протащил тело поверженного аборигена несколько десятков метров до того, как справа раздался подозрительный шорох. Приготовившись к новой битве, я ждал нового врага, но из-за кустов выскочил Аллан, и я с облегчением выдохнул.
        - Заждался? - ухмыльнувшись, сказал мой друг.
        - Что так долго? - картинно нахмурился я, но все же не удержался и улыбнулся.
        - Пришлось повозиться, - пожал плечами Аллан и без дальнейших разговоров помог мне тащить дальше на удивление тяжелого аборигена.
        Вскоре мы встретили довольную проведенными сражениями Кин и недовольную Эмер.
        - Никогда бы не подумала, что кто-то может тягаться со мной на равных в моей стихии, - ворчливо пояснила она свое поведение, когда я на нее вопросительно посмотрел.
        - Ты нам здорово помогла, - ободряюще улыбнулся я. - Они оказались куда сильнее, чем я предполагал, и только благодаря тебе мне удалось избежать травм.
        Дриада смущенно зарделась от моих слов и стремительно развернулась в попытке скрыть это.
        - Мне это ничего не стоило, - гордо произнесла она.
        - Спасибо, - еще раз поблагодарил ее, благо мне это было не сложно, а девушке приятно.
        Портал Разлома мы приодолели как-то буднично и осторожно направились в сторону ближайшего города, где находилась Гильдия охотников. В довольно спокойной обстановке мы шли четыре часа, пока Кин не заметила кого-то впереди. Ожидая новой опасности, все приготовились к бою, но как оказалось на нашем пути были знакомые нам люди.
        - Вас, балбесов, только и посылать выполнять задание! - хмуро читал нотации нам Мастер, после того как убедился, что мы в порядке.
        С его слов выходило, что он и три отряда охотников уже на протяжении недели ждали нашего возвращения, но мы так и не объявились. Уточнив, какая сегодня дата, я подтвердил свои догадки - мы отсутствовали всего девять дней, а значит в том мире время течет совершенно по другому. Об этих обстоятельствах девушкам лучше не сообщать, так как они провели вместе с Виктом больше озвученного мной года, а они и так были злы, что потеряли из-за синеволосого год жизни.
        Я поделился своими соображениями с Мастером, и нас вместе с пленником перебросили на ближайшую базу организации, которая “неожиданно” оказалась под зданием Гильдии охотников.
        Это что же получается - наш уровень допуска вырос, раз нам позволили это увидеть? Но никто же не ответит на этот вопрос.
        - Чтобы выполнить ваше задание пришлось задержаться, - коротко ответил я, стараясь не смотреть в глаза наставника.
        - Вам всего-то надо было спеленать и доставить в целости одного из аборигенов мира за Разломом. А вы что сделали? - ярил мужчина, ходя по своему кабинету вперед-назад. - Я понимаю, что вы хотели прикончить того ублюдка из-за которого погибли ваши друзья, но ради мести подвергнуть свои жизни опасности и пересечь два местных государства для этой цели…
        - Вы откуда об этом знаете? - прервал я наставника, удивившись его словам. Аллан, сидящий справа от меня, был в не меньшем недоумении.
        - Балбесы, - тяжело вздохнув, Мастер грузно опустился в кресло. Этим прозвищем он нас награждал за время разговора уже не в первый раз, но мне казалось что наставник еще сдерживается, чтобы не назвать нас куда хуже. - Неужели вы думали, что мы отпустим салаг без сопровождения.
        - То есть все это время за нами следили?!
        - Да, - кивнул головой Мастер.
        - Почему тогда мне не помогли, когда я бился с двумя эсперами после кражи в поместье?! - возмутился я.
        - Наблюдатели должны были вмешаться только в крайнем случае, - сложив пальцы в замок спокойно ответил наставник. - Ты прекрасно справлялся со своими противниками. Тем более тебе и так помогли, отведя в сторону вооруженную охрану.
        - Так вот почему они меня потеряли! - от избытка эмоций я вскочил с места. - Но я все равно мог умереть в схватке с эсперами такого высокого ранга!
        - Те кто вас сопровождал в миссиях - профессионалы в своем деле, - терпеливо пояснил Мастер. - Они не раз спасали шкуры таких же новичков, как вы. Будь все по-другому, в нашей организации была бы всего лишь сотня человек - не больше.
        - Неужели они сунулись за нами в Разлом? - задал вопрос Аллан, куда более спокойно приняв такие новости. - Вы же сами утверждали, что никаких миссий с дальними рейдами до этого момента не было.
        - Вы должны были быть уверены, что являетесь первооткрывателями, - ухмыльнулся мужчина. - Иначе какой от этой миссии прок? Правда в условиях другого мира контроль был осложнен, и вы потерялись после стычки с чернокнижником в деревне. Наши агенты успели обнаружить вас в королевстве Нир, но и там вы умудрились учудить и исчезнуть, чтобы потом появиться из Разлома, да еще и с девушками.
        - Не понимаю, зачем тогда все эти миссии и рисковать своей жизнью, раз нас все это время вели? - мой друг упорствовал в вопросах, как будто не боялся, что Мастер может вспылить.
        - Вы уже сами обо всем догадались, - слегка улыбнувшись ответил наставник. - И не надо делать мне тут недоуменные лица. Вас обучали анализировать происходящее вокруг и на основании этого составлять картину недостающего. Но раз так хочется, чтобы я все разжевал, то ладно…
        Мастер поднялся с кресла и, выйдя из-за стола, снова зашагал перед нами. Я сел на место и приготовился слушать и сравнить то, что он скажет с тем, до чего я дошел сам.
        - Последняя миссия была необходима, чтобы подтвердить ваши навыки и уровень подготовки. Как видите, вы прекрасно справились с задачей, даже перевыполнив ее.
        - В каком смысле? - не понял, о чем говорит наставник, Аллан.
        - Вашей первоначальной целью был захват первого попавшегося аборигена и доставка его к нам, - Мастер на мгновение замер слева от нас и, развернувшись, пошел в обратную сторону. - В прошлые рейды было выяснено, что зону вокруг Разлома окружает защитный периметр, обойти который без долгой подготовки, не подняв при этом тревоги, пока никто не смог. Пока один новичок с помощью своих сил не разрушил один из охранных столбов, которых не брала магия и сила экспертов А ранга, - ухмыльнулся мужчина, бросив короткий взгляд в мою сторону, отчего я непроизвольно поежился. Ох, чувствую заставят меня еще ни раз повторить то, что я проделал с тем столбом. Ну, что стоило мне пройти мимо! - Так вот, вы разрушаете охранный столб и по тревоге к вам направляется пятерка Стражников Леса во главе с магом. В этот момент вы здорово всполошили наблюдателей, но смогли скрыться от местных жителей и выбраться с территории леса, что от вас никто не ожидал и из-за этого упустили время.
        - Погодите, - прервал я наставника. - Получается, что вы уже все знали о жителях того мира. Но что вы имели ввиду под “перевыполнили”?
        - О-о-о, - на миг замерев поднял указательный палец мужчина и, снова развернувшись, пошел уже налево. - До этого я еще доберусь. Не знаю каким образом, но вы двое вечно умудряетесь вляпаться в историю, - то ли похвалил, то ли поругал нас наставник. По его тону так и не поймешь. - Только вы могли выйти из так называемого Запретного Леса невредимыми и наткнуться на деревню, во главе которой стоял чернокнижник, причем такой силы, которых в этом мире не было уже несколько десятилетий. Элрен, ты хоть понимаешь, что довел до нервного срыва двоих наблюдателей, которые просто не успели вовремя вмешаться и спасти двух балбесов, которые, как оказалось, и сами прекрасно справились. Мне пришлось их отправить на лечение поправить нервы в спокойной обстановке и выслать другую группу, - укоризненно произнес Мастер, из-за чего я слегка смутился. - Дальше, вы настолько резво понеслись в другое королевство, что новая смена отстала от вас на несколько дней пути. Дальше не было ничего столь же необычного, и группа поддержки непозволительно расслабилась, спохватившись в тот момент, когда вы направились в поместье к
магистру Шенору Викту, который по описанию очень походил на того синеволосого монстра, который год назад устроил бойню рядом с Разломом, уничтожив при этом экспериментальную установку и убив главного исследователя. Мы до сих не смогли ее полностью воссоздать, так что не только у вас были счеты к нему, - дойдя до левой стены мужчина снова развернулся. - В итоге: вы пропали и наблюдатели нашли вас, входящих в Запретный Лес вместе с Кин Аврон, эспера В ранга, и Эмер Рингс, эволюционировавшего монстра - по нашей классификации принадлежащему к виду дриад, уровень силы которых пока не измерялся.
        На последних словах я дернулся, чтобы задать вопрос, откуда ему это известно, но под насмешливым взглядом Мастера промолчал.
        - Молодец, - похвалил меня наставник, убедившись, что не собираюсь его прерывать. - Хоть чему-то начинаешь учиться помимо тренировок. Так о чем это я… Ах, да - Запретный Лес. Там вы снова нашли приключения и столкнулись с той же пятеркой, что до этого гнала вас по лесу. Но мало того, схватили не рядового члена их сообщества, а командира-мага. Последнее было безрассудным и слишком опасным, но благодаря этому наши специалисты смогут многое узнать об их народе.
        - Получается, все не так плохо? - решил задать вопрос Аллан, когда Мастер прервался.
        - Не так плохо, - задумчиво повторил мужчина и неожиданно ударил в стену кулаком, с легкостью пробив ее и не обратив на это никакого внимания, посмотрел на нас, полыхнув на миг глазами: - Да вы у меня полгода с тренировочных полигонов вылезать не будете, пока не начнете думать головой, а не эмоциями!
        - Мастер, - вежливо обратился я к нему. - Это все и так нам было понятно. Мы превысили границы задания и должны будем понести наказание за это, но почему вы решили рассказать об этом сейчас и почему показали, что Гильдия охотников напрямую связана с организацией, в которой мы состоим?
        - Неужели стали думать головой? - притворно удивился наставник, с небольшим усилием доставая руку из образовавшейся дыры в стене. - Пусть и не так планировалось, но все же вы прошли начальную подготовку, а значит, наступила пора повысить ваш уровень допуска.
        
        

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к