Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Время снять маски Юрий Александрович Уленгов
        Взломать Зону #3
        Странные дела творятся в Чернобыльской Зоне. Подчистую вырезана воинская часть Изоляционных Сил, уничтожен КПП военных, а база Стражей атакована неизвестным противником. Софт, Дым и тройка бойцов прорываются сквозь осаду. Им нужно найти затерявшихся на просторах ЧЗО Артура Орлова и наемника Айвэна. Одни против всех, без поддержки и помощи извне. А по пятам крадется таинственный враг - то строя козни, то вдруг помогая.
        Героям придется пройти через всю Зону, чтобы взломать код Черных и получить ответы на скопившиеся вопросы. Но обрадуют ли их эти ответы?
        Заключительная книга трилогии «Взломать Зону» - прямое продолжение книг «Хакер» и «Новый рассвет». Настало время снять маски.
        Юрий Уленгов
        Взломать Зону. Время снять маски
        
* * *
        Пролог
        Расположение ВЧ 4812 Объединенных Изоляционных Сил (украинский контингент). Пять километров от периметра Чернобыльской Зоны Отчуждения.
        Темные фигуры легкими тенями скользили вдоль бетонных плит стены. Идущий впереди, по всей видимости - командир группы, - замер возле вышки и отжестикулировал команду. Тени вжались в холодный бетон. Вперед выступила одна из них, с трубой глушителя и тяжелой блямбой ночного прицела на винтовке. Боец присел на колено, поднял оружие. Несколько секунд целился, а потом винтовка лязгнула затвором и часовой на вышке мягко опустился на доски настила.
        Старший вдавил в ухо бусину наушника и отстучал по микрофону условный сигнал. Вслушался, удовлетворенно кивнул и дал отмашку бойцам. Двое подскочили к стене, быстро собрали легкую алюминиевую лестницу и крюками на ее конце прижали колючую проволоку, совершенно не опасаясь при этом задеть отключенный сигнальный провод. Несколько секунд - и группа перебралась через забор. Старший сделал несколько жестов, раздавая команды бойцам, и те рассыпались в стороны, растворившись в густой темноте.

* * *
        Рядовой Нечипуренко зябко поежился от ночного холода, заползающего под плотную ткань осеннего «камка», и повернулся к ангарам с техникой. До окончания его смены осталось еще полтора часа. Целых полтора часа до того момента, как явится разводящий и он отправится в жесткие объятия узкой казарменной койки. Солдат скривился. Да, совсем не этого он ожидал, подписывая контракт после «срочки». Он рассчитывал попасть в отряд военных сталкеров, увидеть, наконец, изнутри эту таинственную Зону, вокруг которой ходило столько слухов. А вместо этого попал в долбаную часть долбаного технического обеспечения. Еще год до окончания контракта сторожить технику без какой-либо надежды на продвижение по службе. Все его рапорты начальство заворачивало, а сослуживцы смеялись над ним. Они зверски боялись именно того, о чем он мечтал - попасть на изъеденную радиацией и населенную неведомыми тварями территорию, - и были невероятно рады, что тащить службу им выпало здесь, а не за Периметром. Периметр… Так близко, зараза, хоть бы одним глазком!
        Где-то за ангаром послышался шорох. Рядовой остановился и сбросил с плеча автомат. Вряд ли это нарушитель, конечно. Скорее, сержант Белоус, собака чернобыльская, опять решил проверить, как бойцы несут караул. Нечипуренко оскалился. Взять вот и влепить очередь на звук. Интересно, обосрется сержант или заикаться начнет? Но, представив репрессии, которые последуют за таким поступком, рядовой лишь покачал головой.
        Шорох повторился. Солдат, взяв оружие на изготовку, тихо двинулся в ту сторону. Нужно проверить. Хоть вероятность того, что там посторонний, крайне мала, но рисковать лишний раз не хотелось. Мало ли. Вдруг промелькнувшая в голове мысль обдала рядового жаром. А что, если там тварь из-за Периметра? Ребята с блока рассказывали, что иногда такое происходит: какой-то из гребаных мутантов пробирается сквозь заграждения. Тогда одному туда лучше не идти. А, да танцуй оно конем! Нечипуренко остановился и уже открыл рот, чтобы крикнуть числовой пароль. Не услышит отзыва - огонь на поражение, и весь сказ. Краем глаза он заметил какое-то движение, резко развернулся, вскидывая автомат…
        …и тут же чья-то крепкая рука в перчатке зажала ему рот. Прежде чем рядовой успел что-либо сделать, в свете фонаря блеснуло отточенное лезвие, и Нечипуренко задергался, заливая камуфляж кровью из перерезанного горла.
        Человек в черном подержал рядового несколько секунд, пока тело не перестало вздрагивать, и аккуратно опустил труп на землю. Тут же из темноты вынырнула еще одна фигура. Вдвоем они подхватили тело и отволокли его в тень. Первый, перебросив со спины автомат с глушителем, занял позицию, а второй достал из кармана связку ключей, кивнул первому и направился к ангару. Первый постучал по микрофону гарнитуры и продолжил вглядываться в темноту. Через несколько секунд к нему присоединилось еще несколько человек. Обменявшись с бойцом жестами, они также направились в ангар.

* * *
        Шаги донеслись до дневального сквозь глубокую дрему. Он встрепенулся и бросил взгляд на часы: половина двенадцатого. Что за черт? Кого несет? Для возвращения караула рано еще. Он быстро выпрямился и одернул одежду. В казарме тихо бормотал телевизор. Три бойца расселись перед плазменной панелью, висящей на стене, и увлеченно следили за происходящим на экране. Черт, вот он встрянет из-за них! И выключить уже не успеют!
        Дневальный повернул голову к двери и ошарашенно замер. Вместо дежурного офицера в казарму вошли двое неизвестных. Черные комбинезоны, какие-то явно не местного производства, автоматы с глушителями, импортные «разгрузки». Лица скрыты масками, кожа в прорезях для глаз старательно натерта чем-то темным. Одна из фигур подняла руку в штурмовой перчатке и прижала указательный палец к губам. Дневальный кивнул. От удивления он не издал ни звука, даже когда второй ночной визитер вскинул пистолет с глушителем и нажал на спуск. Так и сполз на пол с внезапно проклюнувшимся третьим кровавым глазом на лбу. Один из солдат, смотревших телевизор, повернулся было на шум. Лязгнул затвор, и его бросило на спинку стула. Пистолет хлопнул еще дважды - и к любителю кино присоединились оба оставшихся полуночника. Люди в черном кивнули друг другу, разошлись в стороны и двинулись вдоль рядов кроватей. Хлопки выстрелов практически полностью тонули в храпе и бормотании уставших солдат.
        Через несколько минут фигуры в черном снова встретились у входа. Один выглянул из казармы, махнул рукой и вышел. Второй последовал за ним, остановившись на секунду, чтобы прикрыть двери. Но густой, дурманящий запах крови пробивался в коридор даже сквозь закрытые створки.

* * *
        Ворота ангаров были распахнуты. Из них выкатывалась техника - бронетранспортеры, боевые машины десанта, самоходные гаубицы, пара тентованных «КрАЗов» - и выстраивалась на плацу. Кроме бурчания двигателей, не было слышно ни звука: люди в черных комбинезонах общались жестами, а больше на территории части шуметь было некому. Теперь некому.
        Старший присел в беседке и закурил, то и дело поглядывая на рацию, лежащую рядом. Оттянув рукав комбинезона, он уставился на циферблат часов. Сигнал опаздывал уже на три минуты. Что-то пошло не так? Но почему тогда нет отбоя операции? Его ребята сработали четко, а задача у них сложнее. Что там могло случиться?
        И тут рация три раза коротко пискнула зуммером. Старший встрепенулся, отбросил сигарету в сторону и поправил микрофон гарнитуры.
        - Готовность ноль, - произнес он в рацию, сморщившись от собственной хрипоты, появившейся от двухчасового молчания.
        Затихшие было двигатели взревели, техника двинулась к воротам. Пробежав несколько шагов, старший догнал БТР, ухватился за скобу и запрыгнул на броню.
        Через минуту колонна оставила мертвую воинскую часть позади. Головной БТР повернул на дорогу, ведущую к Периметру. Остальные машины потянулись за ним. Проехав около километра, техника остановилась. Из лесопосадки начали появляться люди с оружием, одетые во все те же темные комбинезоны. Без единого звука они занимали свои места на броне и под тентами. Через две минуты погрузка была окончена, и колонна продолжила путь.
        Глава 1
        Дежавю
        Контрольно-пропускной пункт № 6 Объединенных Изоляционных Сил защитного периметра Чернобыльской Зоны Отчуждения.
        Электромотор натужно загудел, и створка ворот медленно поползла в сторону. Солидно порыкивая двигателем на низких оборотах, на территорию пропускного пункта въехали легкобронированный «Тигр» и отчаянно чадящий «Урал-покемон».
        Посреди двора машины остановились. Дверца «Тигра» распахнулась, и на бетон легко спрыгнул мужчина с офицерскими нашивками на комбинезоне. Достал из планшетки на боку пачку документов и сунул их в открывшийся в стене КПП железный ящик. Через пару минут щелкнул замок, и из помещения пропускного пункта вышел седой боец.
        - Привет, Иваныч. Рад видеть в добром здравии.
        - Здравствуй. Да что со мной случится? - деланно-недоумевающе развел руками офицер.
        - Не скажи. Ребята, которые на «Орион» тогда шли, тоже так думали. Ты ж вроде там был?
        Офицер помрачнел. Та ночь на территории заброшенного завода, когда неожиданное нападение банды долбанутых фанатиков едва не завершилось потерей всего личного состава, до сих пор ему снилась в кошмарах. Заполошная стрельба, крики боли, рычание и вопли мутантов… Да. Если бы не подоспели ударные силы Стражей - там бы все и остались. Пришлось глаза закрыть на все: и на самих Стражей, которых как бы не должно было тут быть, и на их технику, непонятно как оказавшуюся в изолированной и огражденной Периметром Зоне. Вот скажите, как можно протащить в Зону танки? Как? Деньги открывают все двери, но ведь есть же спутниковая группировка, висящая на геостационарной орбите. Что, ослепли все разом? Эх…
        Особисты потом всех, кому посчастливилось в живых остаться, затаскали. Как, что, почему? Сколько было Стражей, как были вооружены, какая техника? Очень уж их интересовала группировка, внезапно оказавшаяся в разы сильнее, чем они полагали. Солдаты и офицеры рассказали все, что видели и знали. Но один вопрос остался без ответа. Кто взломал защиту шагающего комплекса огневой поддержки, стоящего в ремзоне, и принял на себя основной, первый удар, позволив военным перегруппироваться и если и не отразить первую, убийственную атаку мутантов, то хотя бы собраться и остаться в живых? Этого не знал никто.
        Офицер тряхнул головой, отгоняя воспоминания, и покосился в сторону «Тигра». Не вовремя память всколыхнули. Не до этого сейчас. Совсем не до этого. Тут из этой переделки бы выбраться…
        - Угу. Был. Ладно. Смотреть будешь?
        - Гляну, - кивнул седой, как-то странно зыркнув на офицера.
        Что-то с ним не так сегодня. Обычно хладнокровный и спокойный командир отряда военсталов выглядел напряженным. С чего бы это?
        - У нас тут малость ужесточили контроль. - Седой мотнул головой на камеру, висящую под козырьком. - Так что не обессудь.
        Военстал прошел к «Уралу», потянул заднюю дверь, и напряженность старого знакомца сразу стала понятной. Внутри вместо бойцов заступающей смены сидели люди в незнакомой черной форме без знаков различия, с явно неместным оружием в руках. В голове испуганной мышью метнулась последовательность действий: отпустить тент, отпрыгнуть в сторону, заваливаясь за бетонный блок, одной рукой открыть кобуру, а другой - нажать на тревожную кнопку, что лежит в кармане. Однако ничего из этого сделать он не успел. Прозвучал едва слышный хлопок, заглушенный рычанием работающего двигателя, и сознание седого погасло.

* * *
        Сидящему за пулеметом Сергееву происходящее не понравилось сразу. Как будто следом за двумя машинами в тесный внутренний двор пропускного пункта заползло что-то, гонящее перед собой волну тревоги, грозящей в любую секунду превратиться в страх, а за ним - и в панику. Наморщив лоб, Сергеев неосознанно сдвинул предохранитель пулемета и опустился ниже, скрываясь за щитками. Медленно, стараясь не скрипнуть металлом турели, он взял на прицел сначала «Тигр», но подумал и изменил цель, сосредоточившись на грузовике.
        Видимо, капитан Терентьев тоже что-то почувствовал. Иначе почему бы он решил досмотреть технику? Но если бы тревога у него была б такая же отчетливая, как у Сергеева, он ни за что не пошел бы проверять машины сам, не вызвав из караулки бойцов. Сергеев скрипнул зубами. Позвать самому? Он покачал головой. Терентьев и так посмеивается над ним из-за его чрезмерной бдительности. Еще и смена дежурная ржать будет. Нет, не стоит. Вдруг просто кажется?
        Если бы Сергеев ходил в Зону, в глубокие рейды или хотя бы на патрулирование - он бы не сомневался. Просто вызвал бы караул, да и все. Но он не привык полагаться на ощущения так, как военные сталкеры. Потому, несмотря на нехорошее предчувствие, не поднял тревогу, даже когда из-за «Урала» послышался шум. Он понял, что все плохо, лишь когда офицер, с которым любил потрепаться Терентьев, упал на землю, цепляясь за открытую дверцу «Тигра». Но даже тогда еще не отреагировал. А вот когда из-за грузовика вместо капитана появились люди в черных комбинезонах и масках, держащие на изготовку незнакомое оружие, - начал действовать без сомнений. Схватив рацию, он передал сигнал тревоги караулу, а сам довернул ствол пулемета и открыл огонь.
        Двоих, идущих впереди, он срезал одной короткой очередью. А потом, послав все к черту, перенес огонь на грузовик. Крупнокалиберные пули «Корда» дырявили хлипкую крышу «покемона», из будки которого слышались мат и крики боли. Однако никто не отдал приказ прекратить стрельбу. А значит - он все делал правильно. И в машине не сослуживцы, отправляющиеся в Зону, чего он боялся в глубине души, а нарушители. А с нарушителями разговор короткий.
        Из здания караулки выскочили два бойца. Ничего не успев понять, они тут же рухнули на землю, встреченные кинжальным огнем трех автоматов. К входу тут же метнулась фигура в черном, сжимая в руке гранату. Сергеев, сцепив зубы, повел стволом оружия - и нападающий упал. А через три секунды граната, выскользнувшая из разжавшихся пальцев, взорвалась, секанув осколками по броне «Тигра», бетонному забору и кабине грузовика. Дверь караулки с грохотом захлопнулась: оставшиеся внутри бойцы поняли, что самый разумный вариант - вызвать помощь и молиться, надеясь дождаться подкрепления.
        Командир нападающих скрипнул зубами. Соблюдать конспирацию было уже ни к чему. Он в голос скомандовал:
        - По пулеметчику - гранатами!
        Тут же из-за внедорожника выскочила фигура. Сергеев среагировал вовремя, и нападающий рухнул, не успев сделать бросок. Снова хлопнула разорвавшаяся граната, а где-то с той стороны ворот, совсем близко, послышался рев двигателя бронетранспортера. Помощь? Так быстро? Патруль, наверное.
        Раздался грохот. От мощного удара ворота слетели с направляющих, и во двор влетел броневик в камуфляжной окраске, с эмблемой Объединенных Изоляционных Сил. Сергеев, меняющий ленту под перестуком пуль, бьющихся о щитки, радостно вскрикнул. Ну, сейчас, суки! Сейчас вы попляшете!
        Он так и не понял, в чем дело и почему, вместо того чтобы обрушить шквальный огонь на нападающих, оператор в башне задрал ствол. Пулемет плюнул короткой очередью, и Сергеев, практически разорванный пополам крупнокалиберными зарядами, полетел со стены вниз.

* * *
        - Какого хрена так долго? - рявкнул командир нападающих на человека, выскочившего из десантного люка.
        - Да пошел ты! - огрызнулся тот. - Мы зато шума не наделали. Надо заканчивать и двигать. Скоро здесь будет жарко. Внутри кто-то есть?
        - Да, закрылись несколько человек, - кивнул собеседник.
        - Хорошо. Мы откроем, а вы давайте зачищайте, и вперед.
        Он бросил несколько фраз в микрофон гарнитуры, и пулеметчик в башне броневика сменил прицел.
        По двери застучали пули. Та застонала, сминаясь, будто консервная банка под ударами молотка. Три очереди - и, превращенная в решето, она рухнула с петель. Тут же три бойца закатили внутрь по гранате. Взрыв прогремел слишком близко и слишком громко: обороняющиеся выставили заграждение внутри короткого коридорчика, и гранаты, стукнувшись об него, едва не выкатились назад. Один из нападающих, посеченный осколками, отлетел в сторону.
        - Рукожопы хреновы! Ни черта сделать не можете сами! - прорычал командир группы, прибывшей на броневике. Второй, скрипнув зубами, гаркнул:
        - Рух! Поджарь их!
        Вперед выскочил боец в черном комбинезоне, упал на колено, поднимая на плечо одноразовую трубу реактивного огнемета. Убедившись, что ни рядом, ни сзади никого нет, он поймал в сетку прицела провал двери и нажал на спуск.
        Вжихнуло, раздался взрыв, а потом закрытые металлические ставни вылетели наружу, выбитые взрывной волной. Объемный боеприпас, детонировав, моментально испепелил находящихся внутри солдат. Караульное помещение охватил пожар.
        - Быстро! Вскрывайте ворота и уходим! Этот фейерверк и в Киеве видно было! Валим отсюда, пока карательная экспедиция не пожаловала!
        Вторые ворота открыли ручным приводом. Первым, оставив на земле выброшенные из салона трупы водителя и стрелка, в Зону двинулся экипаж «Тигра». За ним проскочили две «бээмпешки» из колонны, ждущей за воротами. После - два БТР, и «КрАЗы» с людьми. За ними прошли самоходные гаубицы и еще несколько бронетранспортеров. Командир группы, убедившись, что, кроме него и его людей, на территории никого не осталось, постучал в люк десантного отделения. Люк открылся, командир засунул голову внутрь, что-то скомандовал и отошел в сторону. Из десантного отсека показались двое бойцов, тянущих тяжелую цилиндрическую чушку «МОН-300». Приблизившись к осевшему на пробитых колесах «Уралу», из развороченной будки которого доносились стоны раненых, они залезли в кузов, аккуратно поставили мину и вернулись к технике. Командир оглядел поле боя, покачал головой, и, запрыгнув на броню, хлопнул ладонью по люку мехвода. Машина тронулась, проехала ворота. Дождавшись, пока кавалькада углубится в Зону метров на пятьсот, командир забрался в люк, достал из подсумка пульт, выдвинул антенну и нажал на единственную кнопку, ныряя в
люк. Сзади раздался оглушительный грохот, окрестности озарила яркая вспышка, и по броне БТР пробарабанили осколки. Машина вошла в поворот и добавила газу, догоняя основную колонну.

* * *
        Окрестности контрольно-пропускного пункта № 6 Объединенных Изоляционных Сил периметра Чернобыльской Зоны Отчуждения.
        На заднем сиденье «Патруля» трясло так, будто это был не японский внедорожник, а перебравший стероидов «Ланос» или какой-нибудь другой «Запорожец». Айвэн перегнулся вперед и спросил у водителя:
        - Это у тебя с машиной что-то, или мы по полю едем?
        Тот улыбнулся в зеркало.
        - Это Украина, детка. Здесь на трассах покрытия нет, а ты хочешь автобан в предбаннике Зоны? Шутку понял.
        - Да я вовсе и не шучу, - пробухтел Айвэн, откидываясь на сиденье.
        Артур понимающе ухмыльнулся. Да уж, предбанник Зоны. Видели бы эти парни дорогу к блокпостам Рио-Зоны. Действительно, тут трассы многие хуже.
        Машину в очередной раз тряхнуло, Артур подпрыгнул и по примеру товарища ухватился за верхний поручень.
        - Слушайте, парни. А как так получается, что вы в Зону прям с комфортом на тачке въезжаете, а? Неужто настолько все прогнило-то? Тут что, за взятку на что угодно глаза закроют? - задал Артур давно интересующий его вопрос.
        - Нет, не на все. И не за взятку. Днем раньше или днем позже пошли бы уже в экипировке, пешим порядком, как все нормальные нарушители, авантюристы, контрабандисты и прочие сталкеры. - Сидящий рядом с водителем мужчина в черной кожаной куртке повернул голову к пассажирам. - Но сегодня дежурит главным по КПП человек хороший, кое-чем мне обязанный.
        - Это чем же надо быть обязанным, чтоб так подставляться? - в своей обычной насмешливой манере поинтересовался Айвэн.
        - Внучку я его спас, можно сказать, - нехотя проговорил «кожаный». - У нее какая-то редкая болезнь была. Врачи уже крест на ней ставить собирались. Артефакт нужен был. Капитан к одним, к другим обратился - там ему такие бабки заломили, жесть просто. Барыги, че. А вояки в тех местах не ходят обычно, где эти штуки водятся. Ну, мужик крышей чуть не поехал. Взял да и на форуме сталкерском все изложил. Помочь просил. Ну, там тоже началось. Кто ржал с него, кто бабок просил. Некоторые вообще злорадствовали открыто. Кто вояк любит? Да никто. Мне один из пацанов ссылку кинул, я глянул да забыл. А тут шли со складов армейских, заброшенных, из рейда, смотрю - вот он, красавец. Артефакт, то есть. «Волчья слеза». Два часа вокруг него плясали, но достали все-таки. Ну, я, когда через «ленточку»[1 - «Ленточка» - жаргонное название границы. Здесь - Периметра, окружающего Чернобыльскую Зону Отчуждения.] перебрался на отдых, постучал в личку капитану. Он не поверил. Думал, что смеются над ним опять. Ну я не стал с ним базарить долго, описал, где арт оставлю, и разлогинился. Принес, скинул. И на форум не лазил
больше. Забыл, если честно. А тут зашел через время - а там целая петиция благодарственная. Спасли девочку. Три месяца ей всего было, оказывается. Ну, встретились с ним потом, он проставился, должником назвался. А мне что? Нам лишний канал не помешает. С тех пор ходим через него иногда. У него в нужный момент камеры тухнут, да и все.
        - Серьезно… - протянул Айвэн. - И что, ты ни копья не взял с него, что ли?
        Артур пихнул того в бок, молчи, мол, душонка наймитская. «Кожаный» лишь головой покачал:
        - Нет. Не взял. Ему не для бабок арт нужен был. Не для перепродажи. Жизнь спасти - святое дело.
        Артур, стараясь сгладить негативное впечатление от комментария Айвэна, сменил тему:
        - А почему мы без снаряги и оружия? И еще: вы что, на машинах по Зоне ездите?
        Сидящие впереди засмеялись.
        - Не, на машинах не ездим. Вояки пытаются, с переменным успехом, но не очень у них получается. Машину мы скоро тут в лесочке запаркуем и пешочком пойдем. Снаряга в багажнике. Со стволами вместе. Сначала через КПП, потом до Лагеря доберемся, отдадим вас людям там, они поведут дальше, а мы назад. А парни наши вас уже до базы доставят.
        - Понятно. Эй, а что это?
        Сквозь гул двигателя донесся звук близкого взрыва, за редкими деревьями лесопосадки стали видны отблески пламени.
        - Это на КПП, - встревоженно проговорил «кожаный». И тут же захрипела рация, закрепленная на «торпеде» внедорожника и настроенная на волну армейцев.
        - Внимание всем патрулям! Нападение на шестой пропускной пункт! Усилить бдительность, ближайшим группам следовать к пропускному пункту. Оцепить четвертый квадрат, никого не впускать и не выпускать без особого распоряжения: - И уже другим, неофициальным голосом: - Аккуратнее, парни. Там что-то серьезное. Сейчас «вертушки» поднимем. Не лезьте на рожон.
        - Твою мать! - выругался «кожаный». - Что за хрень? Стриж, что делаем?
        - Стрельбы не слышно, - отозвался водитель. - Но как бы то ни было, сейчас тут все перекроют и винтокрылые подтянутся. И фиг мы куда попадем. Ни туда, ни отсюда. Надо двигать к блоку. А там смотреть по обстоятельствам.
        - На машине двигать?
        - А что ты предлагаешь? Патрулю ее оставить? Она, вообще-то, на вполне конкретных и реальных людей зарегистрирована. Ты на кичу хочешь? - поинтересовался водила.
        «Кожаный» хотел что-то возразить, но не успел. Яркий свет залил находящихся в машине, и голос, усиленный динамиками внешней связи, прогремел:
        - Немедленно остановиться! Выйти с поднятыми руками! В случае невыполнения…
        - Черт, «коробочка»! Патруль! Стриж, гони! - заорал «кожаный», водила вдавил газ в пол, и тяжелый внедорожник рванулся вперед. - Нас если тут с экипом и стволами сейчас примут - хрен отмоемся, - повернувшись к пассажирам, прокричал «кожаный». - Будем прорываться!
        - Куда, в Зону? - вытаращил на него глаза испытывающий острое дежавю Артур.
        «Кожаный» хотел что-то сказать, но тут Стриж крутанул руль, машину качнуло, и он замолк.
        БТР патруля мчал за ними. Застучал пулемет, Стриж снова рванул руль в сторону, и очередь прошла мимо. Во второй раз так могло и не повезти. Не попасть в крупную тушу внедорожника было сложно. Стриж это понимал и продолжал жать на газ. Артур поймал себя на том, что правая рука дергает воображаемый рычаг переключения передач, и, мотнув головой, ухватился за ручку над дверью.
        - Немного осталось! - крикнул Стриж.
        Потом события понеслись вскачь. Повинуясь инстинктам, Айвэн дернул Артура и повалил его на пол, пулеметная очередь ударила по корпусу внедорожника, заднее стекло сыпануло осколками. Впереди вскрикнул «кожаный», по затылку Артура потекло что-то теплое. Стриж, отчаянно матерясь, выжимал из машины все возможное.
        - Держитесь! - закричал он.
        За что держаться, валяясь на полу, будучи придавленным тяжелым телом наемника, Артур не знал, но на всякий случай вцепился в Айвэна. Машина покачнулась, уходя в управляемый занос, поднялась на двух колесах. Огромный внедорожник не был предназначен для гонок, но пронесло - машина снова встала на все четыре колеса и рванулась вперед. Айвэн приподнялся и выглянул в окно.
        - Ох ты ж, ни хрена себе… - вырвалось у наемника. Артур тоже принял положение, приближенное к вертикальному, и выразился крепче.
        КПП горел. По днищу скрежетнули сорванные с направляющих ворота, и Стриж едва успел выкрутить руль, объезжая слева пылающий грузовик. Справа огромные языки пламени облизывали здание караулки. Ворота, ведущие в Зону, были распахнуты. В их проем и направил машину Стриж.
        - Молитесь, чтобы аномалий не было! - прорычал водитель.
        Молиться Артур не умел. Зато он умел чувствовать, когда становится совсем жарко. И, судя по всему, этот момент настанет сейчас.
        - Вертолет! - выкрикнул он, наблюдая сквозь разбитое заднее окно, как над верхушками деревьев всплывает могучая туша «Крокодила».
        - Ну все, приплыли! - выругался Стриж, продолжая жать на газ. - Прем до поворота, там бросаем машину и уходим. Хрен с ней, с тачкой, в угон подам потом!
        Планам сбыться было не суждено. Вертолет задрал хвост и резко ускорился. Артуру показалось, что он чувствует взгляд стрелка, ловящего автомобиль нарушителей в прицел автоматической пушки.
        - Вправо! - неожиданно заорал он.
        Стриж послушался рефлекторно, дернул руль, и крупнокалиберные заряды пропахали асфальт слева от машины.
        - Быстрее! - крикнул наемник. - Сейчас он пристреляется - и приплыли!
        - Да куда быстрее, перевернемся на хрен! - заорал в ответ Стриж.
        - Гони, твою мать!
        Видимо, бортстрелку не хотелось играть в тир. Или он был очень зол из-за погибших товарищей. А скорее всего - и то и другое. В тот момент, когда Стриж уже входил в поворот, стараясь нырнуть за небольшой холм и скрыться за деревьями, под брюхом вертолета блеснули две вспышки.
        - Нурсы! - Крик наемника ударил по ушам.
        Стриж каким-то невероятным усилием сменил направление движения, машина вильнула, ушла в занос, на этот раз - в неуправляемый, соскочила с дороги, ткнулась отбойником в валун и заглохла. Артура бросило лицом на спинку сиденья. Рядом вскрикнул Айвэн. Грохнуло. По крыше застучали комья земли и крупные камни: водителю удалось увести внедорожник с траектории удара, и ракеты, выпущенные бортстрелком «Крокодила», ударили в холм в нескольких десятках метров впереди.
        - Заводи, как там тебя, Стриж, заводи, заводи, заводи, мать твою! - на одной ноте орал Айвэн. Артур сплюнул кровь прямо на пол авто, приподнялся и посмотрел назад.
        Пилот больше не хотел тратить боеприпасы попусту. Он хотел ударить наверняка. Вертолет завис и начал снижаться, поворачиваясь вокруг своей оси, доворачивая хищную морду в сторону стоящего посреди поля внедорожника. Вот он еще немного снизился, еще немного, и…
        Сразу несколько событий произошло одновременно.
        Стриж смог завести, наконец, «Патруль» и рванул назад, выворачивая руль так, чтобы объехать преградивший путь валун. Переключил передачу.
        Колеса, обутые в шипованную резину, плюнули грязью, и машина прыгнула вперед…
        Бортстрелок вдавил большим пальцем кнопку на джойстике управления огнем…
        Белая ветвистая молния с треском взвилась вверх и ударила прямо в брюхо снизившегося до полусотни метров вертолета…
        Раздался грохот, удар, машина оторвалась от земли, переворачиваясь через капот, Артура бросило между кресел, он влетел головой в приборную панель, и его сознание погасло.
        Глава 2
        Начало игры
        Чернобыльская Зона Отчуждения. База группировки «Стражи».
        Софт отстучал на мониторе последнюю команду и устало откинулся на спинку кресла. Дешифровка не шла. Мощное серверное железо, притащенное по его заказу из-за Периметра, не могло справиться с кодом Черных без ключа. Даже если задействовать ботнет на Большой Земле, закинув туда данные по защищенному спутниковому каналу группировки, - результата не будет. Нужен ключ.
        Ну, ничего. Ключ появится уже скоро - парни доложились, что встретили Артура и Айвэна и везут их сюда. Так что еще немного подождать - и все получится.
        Хакер завершил программу, развернул браузер и перешел на вкладку сталкерского форума. Сеть снова работала без сбоев - и бродяги были этому рады. Правда, покрытие оставляло желать лучшего: слишком много ретрансляторов оказалось окончательно выведено из строя. Что-то из нужного железа Софт протащил в Зону через каналы Антея, что-то заказал через знакомого ушлого торговца. Но повреждения были слишком масштабными, и работа по восстановлению шла медленно. Тем не менее в самых людных секторах Зоны сеткой вполне можно было пользоваться.
        На форуме ничего особо интересного не было. Впрочем, логично. Для чего-то оперативного использовался внутрисетевой мессенджер, а на форум приходили потрепаться, узнать новости, обсудить волнующие темы. Особо жарко было в разделе для новичков, но троица ветеранов, добровольно взваливших на себя модераторские обязанности, справлялась.
        Софт пробежал по новым темам, зацепился за что-то взглядом, начал вчитываться, как вдруг раздался приглушенный грохот, от которого вздрогнули стены и замигала лампочка под потолком. Хакер выругался. Что это еще за фигня?
        Снова грохнуло, так, что кресло под хакером подпрыгнуло. Электричество отрубилось, помещение наполнилось писком источников бесперебойного питания. С потолка посыпалась штукатурка, лежащая на столе рация зашипела, и сквозь помехи прорвался голос Дыма:
        - …на выход! Софт - на выход! Вылезай из своего долбаного подвала! БЕГОМ!!!
        Софт не стал выяснять, в чем дело, - кем-кем, а паникером Дым не был. Не теряя времени, он дернул из-под стола рюкзак, отсоединил ноутбук от монитора и положил его внутрь, закрепив зажимом. Пробежал взглядом по столу, схватил несколько гаджетов, побросал их в другие отделения рюкзака. Потянулся к автомату, прислоненному к столу, проверил магазин и, морщась, нацепил поверх комбинезона разгрузку. Навряд ли снаружи происходит что-то хорошее. Лучше подготовиться.
        Снова грохнуло. Свет погас окончательно. Софт закинул рюкзак за спину, набросил на шею ремень автомата и рванул к выходу.
        Дверь распахнулась перед самым его носом, и в подвал скатился Дым. Форменный комбинезон, такой же, как и на хакере, был перепачкан штукатуркой. За спиной висел рейдовый рюкзак, в руках Дым сжимал любимую «Грозу».
        - Тьфу, черт, - с облегчением выдохнул парень, увидев готового к выходу Софта. - Чего копаешься? Давай скорее!
        - Что там наверху? Куда идем? - Софт спрашивал на бегу, пока они поднимались по узкой металлической лестнице с короткими пролетами.
        - Кто-то штурмует базу, используя военную технику. Но это не вояки. - Дым берег дыхание и разговаривал короткими, отрывистыми фразами. - Был радиоперехват. Воякам кто-то нехило врезал. Шестого блока больше нет.
        - Шестого? Через него же должны были привести Артура.
        - Знаю. Связи нет. Но там был крепкий замес. «Вертушку» сбили, блок сожгли. Думаю, парни узнали о шухере и не сунулись.
        - Так куда мы бежим?
        - Антей приказал валить с базы. Он хочет, чтобы мы прямо сейчас двинулись на поиски Установки.
        Софт резко остановился.
        - Куда? Я не готов! Мне нужно время, чтобы расшифровать записи! И инфа Артура! Без нее ничего не получится! Я должен его дождаться! Мы даже не знаем, куда идти!
        Дым спустился на пару ступеней вниз, перегнулся через перила и взглянул в глаза напарнику.
        - Скажешь это Антею! А сейчас - марш вверх!
        Лестница закончилась, и они выскочили в коридор. И тут же в стену будто ударило тараном. Пол подпрыгнул, и Софт, потеряв равновесие, рухнул на бетон, больно ударившись подбородком о приклад автомата. Коридор заволокло пылью. С трудом встав на ноги, хакер помог подняться Дыму.
        - Из чего они, мать их, лупят? - проорал он, пытаясь перекричать звон в ушах.
        - Пушки на БМД, - пояснил Страж. - Техника вояк. Хорошо хоть, они РСЗО у них не сперли.
        Коридор закончился дверью, висящей на одной петле. Где-то за спиной опять бумкнуло. Дым на секунду повернулся.
        - А это уже исходящие. - Лицо Стража расплылось в улыбке. - Наши в ответку из танка лупят! Думаю, для болванов это сюрприз.
        Они добежали до очередной двери.
        - А теперь - быстро! Так, как только сможешь! Нам - к Антею.
        Страж дернул створку на себя и выскочил на улицу.
        Софт рванул за ним.
        Как только они оказались на открытом пространстве, по ушам ударили звуки кипящего боя. В перестук тяжелых пулеметов изредка вплетались взрывы гранат. Откуда-то из-за ангара снова сказал свое веское слово танк Стражей и тут же раздался взрыв. Выстрел достиг цели.
        - Минус один! - радостно проорал Дым. И тут же: - Ложись!
        Впрочем, он мог бы и не командовать. Уж что-что, а свист, с которым рассекает воздух мина, Софт не спутал бы ни с чем. Правда, слышать его в Зоне было несколько дико. Он метнулся за кирпичную стену полуразрушенного здания и залег. Грохнуло, опять засвистело, и совсем рядом забарабанили осколки.
        - Эти ублюдки притащили минометы! - раздался удивленно-восхищенный вопль Дыма. - Они совсем поехавшие!
        Софт радости товарища не разделял. Кому-то очень уж хотелось превратить базу Стражей в лунный ландшафт. И если у них достаточно ресурсов - ситуация вырисовывается совсем не смешная.
        Распахнув двери, они ввалились в штаб. Почти скатились по лестнице и сразу оказались в упорядоченном хаосе командного пункта. Антей с рацией в руках отдавал приказы, в углу кричал что-то, сжимая тангенту, оперативный дежурный. Дверь в оружейку была открыта, и начвор переругивался с кем-то, практически перекрывая голос Антея:
        - Куда тебе столько? Ну куда? Зачем? Да положи, все равно не утащишь же!
        - Приказ командира. Карт-бланш. Беру что хочу. Отойди.
        - Ну зачем тебе все это, а? Да стой, куда прешь, с ног собьешь! Вот дубина!
        Антей на миг оторвался от рации, повернулся в сторону оружейки и гаркнул, перекрывая гомон штабной комнаты:
        - Бур, не делай мозги! Пусть берут все, что хотят! Отвали от них!
        У Софта аж глаза на лоб полезли. На его памяти Антей так разговаривал только с особо провинившимися. Видимо, ситуация была и впрямь не из лучших.
        Командир тем временем заметил их присутствие, что-то напоследок буркнул в рацию и приблизился к товарищам. Окинул взглядом Софта и довольно кивнул:
        - Смотрю, ты уже подготовился. Это хорошо. Дым сказал, что вы уходите?
        - Антей, это глупо. - Софт выдержал прямой взгляд командира. - У меня недостаточно информации. Мне надо дождаться Артура. Мне нужны данные из Рио. Иначе я ничего не смогу сделать.
        - Сможешь. У тебя нет вариантов. Вы должны добраться до Установки и сделать все, чтобы Зона исчезла. Ты должен хакнуть эту драную систему. Слишком многое от этого зависит.
        То ли на командира так влияла обстановка, то ли еще что - но говорил он пафосными фразами героя боевика. Софт начал закипать.
        - Антей, есть вещи, которые невозможно сделать нахрапом. Взлом Установки - из их числа. Над ней работали лучшие спецы страны, понимаешь? Да я даже защиту без инфы не отключу! Мы даже не знаем, где она находится!
        - У нас нет выбораэ. - Антей тяжело вздохнул. - Ты знаешь, что будет сейчас? Какие-то кретины уничтожили КПП. Захватили военную технику. Сбили вертолет. И приперлись сюда. Мы их сдержим. Потом появятся военные и раскатают их в блин. А потом у них будет много-много вопросов к нам. И пока я буду разруливать ситуацию по всем каналам, включая внешние, отсюда ни одна живая душа не уйдет. А это может затянуться надолго. Валите с базы. Идите к Установке. Ищите Исполнитель желаний. Разыскивайте тех парней, что должны были принести тебе информацию, или устройте охоту на Черного сталкера. Мне насрать. Мне нужно, чтобы вас тут не было. И чтобы в конце концов задача была выполнена. Ясно? Выполнять!
        - Мы идем вдвоем? - спросил Дым, с надеждой глядя на командира.
        - Чтобы вы опять влезли в какую-то заварушку? Ну нет. Ты идешь со своим квадом. И хоть ты и старший - парни тебе накосячить не дадут.
        - Это точно, - прогудел добродушный бас из оружейной, а затем раздался характерный звук сервоприводов тяжелого экзоскелета.
        На фоне двери показалась фигура. Два с лишним метра роста, модернизированный экзоскелет. На голове - тяжелый шлем с тонированным забралом. На бедре, будто пистолет, - короткий дробовик. Из-за плеча выглядывает приклад «Печенега». Подсумки разгрузки набиты гранатами, в рюкзаке, специально доработанном для комфортного ношения на экзоскелете - и Софт знает это наверняка - взрывчатка и куча патронов к пулемету. Ходячая машина для убийства. Оператор смерти. Страйк. Смертельное оружие квада.
        Страйк подошел к ним, опустил на пол две большие сумки защитного цвета.
        - Разбирайте и облачайтесь.
        Софт подтянул ближнюю к себе сумку и присвистнул.
        Новый костюм лишь недавно прошел испытания и еще не поступил на вооружение клана. На базе хранилось только несколько опытных образцов. Легкая полимерная броня, легкие мышечные усилители. Встроенный анализатор состояния, «умная» аптечка. Прелесть, а не костюм. Но для того, чтобы заставить его работать за пределами Зоны, понадобился бы грузовик аккумуляторов. Здесь же все проще. «Батарейку» в специальное гнездо - и вперед.
        Дым радостно присвистнул и сбросил форменный комбез, намереваясь сейчас же примерить обновку. Софт лишь пожал плечами и последовал его примеру. Облачение проходило под щелканье сегментов компонентной брони, которые Страйк монтировал на свой экзоскелет, постепенно превращаясь в небольшой, но очень опасный танк высшей защиты.
        - Примеряете шмот, девочки?
        Софт даже не стал поднимать голову, чтобы посмотреть, кто решил пошутить. Хруст. Снайпер квада. Ну, марксман, если называть вещи своими именами. СВУ, копна светлых волос, улыбка до ушей и постоянно приподнятое настроение.
        - Да. Сфоткаешь нас, чтобы в инста выложить, или селфи делать придется? - буркнул Софт.
        - Ой, да ладно. Какие мы серьезные.
        - Заткнись, - бросил Дым, и Хруст предпочел последовать совету.
        Софт закончил одеваться, щелкнул зажимами и попробовал костюм на гибкость. Помахал руками, присел, выгнул спину. Великолепно! Костюм практически не чувствовался.
        - Хорошая штука, верно? - Четвертый боец квада, Комар, уже оделся и распихивал по карманам разгрузки магазины к «Грозе».
        - Ага, - согласился хакер. - Только это еще не все.
        Нагнувшись, он достал из сумки глухой герметичный шлем с черным тонированным забралом. Шлем отдаленно напоминал мотоциклетный. Только в отличие от мотоциклетного держал пулю из практически любой легкой стрелковки и имел хитрую систему компенсаторов и амортизаторов, призванную сохранить шею бойца при попадании. Ну и основная фишка - к созданию которой как раз таки и приложил руку Софт.
        Хакер надел шлем, запустил руку за воротник комбинезона и вытянул из углубления витой провод питания. На ощупь нашел разъем в шлеме и вставил в него штекер. Что-то щелкнуло, пискнуло в ушах, и звук канонады сразу ушел на второй план - заработала активная акустическая система. Хакер достал из кармана старого комбинезона свой коммуникатор, потянул ткань на рукаве и вложил девайс под открывшийся клапан. Верх клапана был прозрачным: чтобы в любой момент можно было взглянуть на прибор, не доставая его. Впрочем, это было дополнительной мерой. Ибо по замыслу конструктора, в данном случае - Софта, работать в сочетании с костюмом коммуникатор должен был немного иначе.
        Тонкий, но прочный провод обнаружился здесь же, в кармане. Софт соединил костюм с разъемом мини-компа, опустил забрало и огляделся.
        Мир изменился. Сложная система, встроенная в шлем, приглушила яркие цвета и наоборот - высветлила темные. Подстройка качества изображения была идеальной. Но не это больше всего интересовало Софта. Ему больше хотелось увидеть, как работает его ноу-хау.
        Он взглянул на Антея и широко улыбнулся. Фигура командира Стражей подсвечивалась мягким зеленым светом. Распознаватель, работающий на базе системы опознавания «свой-чужой», созданной Рутом, работал. Теперь люди с включенными в сталкерскую сеть миникомпами были не безликими точками на экране. Благодаря видеочипу шлема данные с коммуникатора накладывались на картинку, и носитель шлема мог видеть, кто есть кто вокруг него. Над силуэтом даже позывной высвечивался, как в компьютерных играх. Не то чтобы это был прямо прорыв, но то, что продуманная им система работает, порадовало Софта чрезвычайно.
        В карман на втором рукаве отправился детектор аномалий стандартного образца. Стражи заказывали их централизованно, где-то на Большой Земле. Еще один штекер в разъем - ничего не произошло. Ну, так и должно быть. Откуда в подвале штаба аномалии? А вот когда они выйдут наружу… Процессор шлема отработает сигнал детектора, отправит его в видеочип, а тот уже выведет на забрало, состоящее из нескольких слоев прозрачных экранов на жидких кристаллах, визуализацию ловушек. Вот так. И каждый сам себе проводник.
        - Раз, раз. Раз, раз. Группа, как слышите? - Ближняя связь, вмонтированная в шлем, - еще одно ноу-хау. Софт поработал над экранированием, и на небольших дистанциях - до пары сотен метров - связь работала идеально. Дальше - как придется. Зона все же. Но даже такая связь - намного лучше, чем никакой.
        - Хорошо и отчетливо, - отрапортовал Комар. Остальные подтвердили.
        - Вот и отлично, - кивнул Дым. - Все готовы?
        И тут грохнуло так, что даже активная защита шлемов не успела полностью погасить звук.
        Пол вздрогнул, под потолком закачалась лампа, посыпалась штукатурка.
        - Мать вашу, вы еще здесь?! - гаркнул Антей. - Быстро исчезли! И чтоб я вас тут не видел!
        Стражи подхватили оружие и двинулись к выходу. Когда Софт проходил мимо Антея, тот задержал его.
        - Сделай это. Хакни этот кусок дерьма, сделай так, чтобы ЕЕ больше не было. Не подведи, - проговорил командир Стражей, положив руку хакеру на плечо. Софт не сразу понял, что Антей имеет в виду Зону, а когда понял - коротко кивнул и поспешил следом за группой.
        - Удачи вам, парни, - пробормотал им вслед Антей. Резко развернулся и рявкнул: - Хупер, свяжи меня с танкистами. Какого хрена молчат? Пусть прижмут этих ублюдков!

* * *
        Чернобыльская Зона Отчуждения. Окрестности 6-го контрольно-пропускного пункта Объединенных Изоляционных Сил.
        Артур очнулся от резкой боли в спине. И еще - от того, что его куда-то волокли. Хотя первое, скорее всего, было причиной второго. Он открыл глаза и увидел над собой свинцовые тучи, нависающие так низко, что, казалось, вот-вот зацепятся за макушки изуродованных деревьев, сцепивших кроны подобно любовникам, не желающим расставаться друг с другом. Тьфу, черт, что за бред в голову лезет? Какого хрена вообще происходит, кто его тащит, а главное - куда?
        Движение прекратилось, а через секунду над ним показалась озабоченная физиономия Айвэна.
        - Очухался? Отлично. Полежи тогда пока здесь, я сейчас вернусь.
        Физиономия исчезла, а Артур скривился. Память вернулась вместе с острой вспышкой боли в голове. Он выругался, попробовал сесть и оглядеться.
        Он находился на небольшом холме, поросшем хилыми больными деревьями. Метрах в пятистах впереди пылал вертолет, в небо поднимались густые клубы дыма. Неподалеку вверх колесами лежала их машина, к которой сейчас и спешил Айвэн. До цели оставалось метров сто, когда что-то вдруг треснуло, внедорожник на секунду окутался пламенем и прогремел взрыв. Наемник в ту же секунду повалился ничком, прикрыв голову руками. Обломки авто простучали по земле, и Айвэн встал, отряхиваясь. Артур готов был биться об заклад, что сейчас тот ругается, на чем свет стоит.
        Глядя на наемника в светло-голубом джинсовом костюме и стильных сапогах-«казаках», вдыхая чад от горящего автомобиля, Артур ощутил дежавю. Он уже видел подобную картину, причем неоднократно. Правда, тогда он находился совсем не под Киевом, да и общая ситуация попроще как-то была. Привычные и понятные опасности - нож, пуля, тротил в тачке. Никаких тебе международных террористов, сумасшедших миллиардеров и странных хакеров. И ходить можно было, опасаясь только… Да ничего практически не опасаясь. А что самое главное - никаких мутантов и аномалий. Эх, ностальгия…
        Наемник, ругаясь, рысцой вернулся назад.
        - Это все ты, Артур, виноват. Скажи, ты просто и незаметно появляться умеешь? Или без этого всего не можешь уже? - Айвэн мотнул головой в сторону горящей техники и развороченного КПП.
        - А я-то тут при чем? - искренне поразился Орлов.
        - Карма у тебя такая, - покачал головой наемник. - Ладно, валим отсюда. Думаю, скоро тут станет весьма и весьма людно.
        Артур был согласен с оценкой наемника. Бой на КПП, упавший вертолет… Вояки этого так не оставят.
        - Погоди. А где… - Артур заозирался, но Стражей не увидел. Он-то думал, их наемник тоже вытащил.
        - В лучшем из миров. - Айвэн сплюнул на землю. - Давай, хорош рассиживаться. Нас ждут великие дела.
        Артур обреченно кивнул и поднялся на ноги.
        Вдвоем, на смертельно опасной и совершенно незнакомой территории, без оружия и снаряжения, без какого-либо понимания, куда нужно идти. Что может быть лучше? Разве что военные на хвосте.
        От КПП послышался шум моторов. Артур с Айвэном переглянулись и, не сговариваясь, рванули к ближайшим деревьям.
        Забег на двести с лишним метров дался непросто.
        - Надо сваливать отсюда поскорее. - Наемник стоял, уперев ладони в колени и пытаясь отдышаться. - Ты видел? Беспилотники подняли. Большая буча сейчас начнется.
        - Она уже началась, - хмуро проговорил Артур. - Вот только чересчур спешить не надо. Не забыл, надеюсь, где находимся?
        - Не забыл. - Лицо Айвэна стало угрюмым. - Спасибо тебе.
        - На здоровье.
        Минуту назад наемник, увидевший в небе беспилотный разведчик, зазевался и едва не влетел в зыбкое марево, колышущееся над травой. Артур чудом успел отпихнуть товарища в сторону. Это произвело впечатление на обоих, и теперь они старались двигаться осторожнее.
        - Перекур. - Артур присел на корточки и принялся зашнуровывать кроссовки. Наемник попытался стереть грязь со своей совсем не подходящей для забегов по пересеченной местности обуви, но потом плюнул. Еще недавно безукоризненные, голубые с белыми проплешинами джинсы превратились в пародию на камуфляж, покрывшись зелеными и коричневыми пятнами - от травы и глины. Айвэн посмотрел на Артура, одетого в защитного цвета куртку и штаны, подумал и принялся равномерно размазывать грязь по джинсам. Закончив, стащил столь же бросающуюся в глаза куртку и стал возить ею по траве.
        - «Вранглер», твою мать, за четыреста баксов, - бурчал он. - Артур, слышишь, ты мне опять денег должен. Я из-за тебя прикид фирмовый ушатал.
        - Я тебя за собой не тащил, сам увязался. Так что не канючь. Ты мне, кстати, еще двести долларов торчишь, которые я на таможне тому гоблину сунул, который тебя завернуть хотел.
        Наемник похлопал себя по карманам, достал бумажник, извлек из него две зеленые бумажки и сунул Артуру:
        - На. Держи, кровопийца. Рубаху последнюю снимешь.
        - Да иди ты, - только отмахнулся Орлов. - На кой ляд они мне здесь нужны? Вот выйдем - отдашь.
        - Выйдем… - протянул Айвэн. - Кстати, о птичках. А что мы вообще теперь делать будем? Ты знаешь, куда нам идти? Обговаривал явки-пароли какие-то с кулхацкером этим?
        - Да ничего я не обговаривал. - Артур сплюнул на землю. - Нас же эти двое довести должны были. У них связь была. Если б тачка не рванула - связались бы.
        - Если б тачка не рванула - у нас бы шмотки были бы нормальные и оружие, - раздраженно проговорил наемник. - Я себя голым чувствую.
        - Я тоже, - признался Артур.
        Наемник решительно встал.
        - Ладно. Идти надо. Потихоньку, не спеша, но удаляться отсюда. А то пролетит дрон, сканером мазнет да и влупит из всего имеющегося на всякий случай.
        - Куда идти-то? Хоть бы карта была какая, что ли… Глупо это. Возвращаться надо и с хакером на связь выходить. Ну, или ждать, пока он выйдет. - Артур был настроен скептически.
        - Как ты выйдешь? Здесь тебе не Рио. Знакомых нет на блоках. Денег не сунешь. Хорошо, если вообще к Периметру подойдешь.
        - И что? На месте сидеть?
        - Вперед двигать надо. Куда кривая вывезет. Здесь по идее предбанник пока, не Зона толком. Пройдем немного, осмотримся…
        - И?.. - Артур смотрел на Айвэна с нескрываемым интересом.
        - Ну и встретим кого, может…
        Договорить наемник не успел.
        - Встретили уже, - раздалось за спиной. - Подъем. Медленно, руки держим так, чтоб их видно было, резких движений не делаем. Поднимаемся, поворачиваемся и улыбаемся.
        - Махать надо? - поинтересовался наемник.
        - Чего? - В голосе неизвестного послышалось удивление.
        - Ну, «улыбаемся и машем», не слышал, что ли? Фраза такая есть. Популярная. Из мультика.
        - Так. У нас тут остряк. - Сзади послышался шорох, и на поляну вышел некто в черном кожаном плаще с капюшоном. За спиной - простой армейский вещмешок, в руках - обрез какой-то доисторической берданки. Судя по шевелению веток, в кустах остался кто-то еще. Рупь за сто, что этот кто-то держал их на мушке.
        - Любишь пошутить? - Человек в плаще приблизился к наемнику. - Смешно тебе?
        - Ну а что, плакать, что ли? - с искренним удивлением поинтересовался Айвэн.
        - Ты гляди. Оптимист. - С этими словами человек взмахнул обрезом. Послышался звук удара. Наемник отшатнулся, сплюнул кровь из разбитых губ.
        - Сделай так еще раз - и крепко пожалеешь, - прошипел Айвэн. И тут же заработал второй удар.
        - Уже жалею, - хмыкнул «черный плащ». - Выходите, парни. Побеседуем с гостями.
        На поляне появились еще двое. Артур окинул их взглядом. Разномастная одежда, смесь камуфляжа со спортивными костюмами, кроссовки. Старые стволы - у одного «калашников» с деревянным прикладом, у второго - не идентифицируемый дробовик. Охотничий. Какие-то бичи. Судя по поведению - совсем не дружелюбные. Мародеры, что ли? С такой снарягой эти парни не походили на покорителей Зоны. Впрочем, даже такая одежда и вооружение было лучше, чем у них с наемником.
        - Вообще-то это вы к нам пришли. Так что гости - точно не мы здесь, - снова не сдержался наемник.
        - Андрей, заткнись уже, - проговорил Артур.
        - О! Здравомыслящий человек. Вы кто такие? Это из-за вас кипиш такой? - «Черный плащ» повернулся к Артуру.
        - Не, мы не в курсе, мужики. Мы сюда сами случайно попали.
        - Случайно? Через блокпост случайно прошли? - «Черный плащ» прищурился.
        - Ну да. Получилось так. - Артур смотрел на наемника из-за плеча мародера. Глаза Айвэна горели нехорошим огнем. Он явно был очень зол. И понемногу смещался в сторону ближайшего к нему «лесного брата» - щуплого, похожего на крысу. Пользовался тем, что взгляды всех троих были обращены на Артура. Едва заметно наемник кивнул товарищу, и Артур принялся вдохновенно врать:
        - Мы туристы вообще. Хотели Зону посмотреть. Нас сюда провели, а потом вдруг стрельба началась. Ну, наши проводники и свалили. Мы тут сами остались. Не знали, что и делать. Очень хорошо, что вас встретили. Знакомство началось не лучшим образом, но я думаю, мы все же сможем прийти к консенсусу, верно?
        - Чего? - «Черный плащ» непонимающе сощурился.
        - Ну, говорю, к соглашению придем. Вы нас отсюда выведете, а мы вам заплатим.
        - А что, есть чем?
        Артур внутренне усмехнулся, глядя, как все трое напряглись. Ну да, судя по всему, он угадал род деятельности «лесных братьев».
        - Ну, конечно, есть! На той стороне в гостинице. С собой не тащили же, зачем нам здесь деньги?
        Интерес троицы резко упал.
        - Что, совсем пустые? - поинтересовался «черный плащ».
        Артур лишь пожал плечами.
        - Не, ну почему совсем? - удивленно спросил Айвэн, и внимание всех троих сразу же сосредоточилось на нем. Артур непонимающе глянул на наемника.
        - Немного есть. Щас. - Рука Андрея нырнула в задний карман джинсов. - Блин. Да что ж он не вылезает никак?
        «Черный плащ» почувствовал неладное и начал поднимать обрез, но было поздно. Айвэн рванул из кармана мультитул с выдвинутым штопором, качнулся вперед, хватая ближнего мародера за плечо, и с размаху всадил штопор ему в глаз.
        Над поляной пронесся дикий вой, и тут же грохнул выстрел из двух стволов. «Черный плащ» выстрелил навскидку, но наемника уже не было на прежнем месте. Гладкие подошвы «казаков» скользнули по траве, Айвэн в подкате ударил второго мародера каблуками под колени. Артур не стал терять времени, прыгнул вперед и с разворота вбил локоть в почку неосторожно повернувшегося к нему спиной «черного плаща». Тот охнул от боли, Артур добавил ребром ладони по шее, и мародер упал на колени. Артур ногой отбросил пустой обрез в сторону.
        К этому моменту Айвэн уже закончил с двумя другими мародерами. Один лежал с неестественно вывернутой шеей, второй подергивался, заливая кровью из перерезанного горла пожухлую траву. Наемник вытирал лезвие мультитула. Сложил нож, шагнул вперед и без замаха ударил «черного плаща» носком сапога в голову. Тот издал нечленораздельный звук и завалился набок.
        - Я тебе говорил, что пожалеешь, - а ты не верил. Будешь умнее в следующий раз, - назидательно произнес наемник и сплюнул.
        Глава 3
        Напролом
        Чернобыльская Зона Отчуждения. Территория базы Стражей.
        - Вперед, чисто! - в динамиках шлема раздался голос Страйка.
        Дым выскочил первым и тут же залег справа от двери. Глухо бумкнуло, земля ударила по ногам, и группа повалилась на пол.
        - Нифига себе - чисто! - возмутился Комар.
        - Нормально, - прогудел Страйк, выдергивая длинную острую щепку, застрявшую между сочленениями брони. - Вперед давайте. Время.
        Бумкнуло еще два раза - нападающим ответили танки Стражей. Софт мысленно поблагодарил разработчиков акустики шлема - она успешно погасила звуки выстрелов. Не будь шлемов - уже орали бы, пытаясь перекричать шум боя.
        - За мной! - скомандовал Дым, отбегая к стене большого ангара. Табличка с кривой надписью «Арена» от взрывной волны покосилась и висела на одном шурупе.
        - Вот козлы! Раздолбают же базу! - пробурчал Комар.
        - Не раздолбают. Сейчас вояки подтянутся и этих идиотов с говном смешают. А наши помогут. Все, хватит базарить. Валим!
        Отряд перебежками, страхуя друг друга, переместился к дальнему концу ангара. Страйк оставил свою позицию и неожиданно легко догнал их. Массивная броня была тяжелой и неуклюжей только с виду. На деле же синтетические композитные материалы были минимум в два раза легче металла, а улучшенный экзоскелет при движении не издавал ни звука.
        - Нам вот сюда? - Дым ткнул пальцем в свой коммуникатор, и на забралах шлемов проявилась трехмерная карта базы. - С этой стороны у этих чертей техники нет, но, скорее всего, есть пехота. Грузимся в транспорт и прорываемся.
        - Транспорт? - Софт, забыв, что шлем скрывает мимику, вскинул брови. - Что за транспорт?
        - Увидишь. - По голосу было слышно, что Дым усмехается.
        Страж дождался, пока танки сделают еще по выстрелу, и махнул рукой:
        - Пошли!
        Дым бежал первым, за ним - Комар. Софт двигался третьим, Страйк и Хруст прикрывали товарищей. Вот штурмовик квада поднялся, вскинул пулемет и выпустил несколько коротких очередей. Ответкой над головой Страйка срезало несколько веток. Хруст, до этого сосредоточенно целившийся, положив винтовку на плечо товарищу, выбрал слабину спуска. Дуло «СВУ» полыхнуло вспышкой, стрельба с той стороны прекратилась. Софту надоела нереалистичность происходящего - он будто смотрел кино с приглушенным звуком. Хакер вырубил шумоподавление. И тут же под шлем ворвались звуки боя.
        Откуда-то из-за периметра базы непрерывно молотили тяжелые пулеметы, установленные на БМД. Периодически грохотали пушки танков - это уже с территории базы. Звуки легкой стрелковки тонули в канонаде мощных собратьев и были различимы только в паузах между выстрелами «тяжеловесов». Что-то бумкнуло вдалеке, раздался свист, и Софт нырнул за угол.
        - Мина! - гаркнул он в микрофон.
        Бойцы квада моментально залегли. Мина разорвалась где-то совсем недалеко, по шлему пробарабанили комья земли, а по голени, защищенной костюмом, прилетел кусок кирпича. Софт зашипел от боли и вскочил на ноги.
        - Вперед, не останавливаемся! - Благодаря рации Дыму не пришлось надрывать горло, и Софт еще раз похвалил конструкторов, предусмотрительного Антея, ну и себя немного.
        Через пять минут бешеного паркура по простреливаемой со всех сторон промзоне отряд укрылся за стеной полуразваленного цеха.
        - Комар, Хруст! Вперед, за техникой! Мы пока тут присмотрим. - Дым бросил Комару ключи от машины. Софт только присвистнул, увидев на брелке логотип «АвтоВАЗа».
        - Эй, мы же не на «Приоре» поедем?
        - Ага. На ней. На заниженной. «Седан-баклажан» включим - и попрем под музычку. Все мутанты разбегутся.
        - Чего включим? - переспросил Софт.
        - Не обращай внимания.
        За стеной взревел мотор, и из цеха, ломая мощным «кенгурятником» трухлявые доски старых деревянных ворот, выскочила красная «Нива».
        - Фига се вы раритет откопали… - восхищенно присвистнул Софт.
        - А то! - гордо поднял палец вверх Дым.
        Машина явно была доведена до ума местными умельцами. Высокий клиренс, стекла отсутствуют. Вместо них - стальные пластины, приваренные к стойкам под углом. Из-под капота - шноркель, выведенный на крышу. Усиленные бамперы, мощный отбойник…
        - И не жалко такую красоту-то? - пробормотал хакер.
        - Еще сделаем, - фыркнул Дым.
        - Ну чего замерли? - под шлемом раздался голос Комара. - Грузимся!
        Отряд бросился к машине.
        Хруст был уже внутри, возился с крышкой грубо прорезанного люка.
        - Софт, давай назад! - скомандовал Дым, откидывая переднее сиденье. Хакер свел плечи и протиснулся внутрь. Дым сел впереди, выставив ствол автомата между пластин. Хруст откинул, наконец, люк и, вытянув вверх винтовку, замер в проеме.
        - Э! - До Софта только дошло, что в машине осталось совсем немного места. - А здоровяка куда?
        - За меня не переживай, - прогудел в наушниках Страйк. Задняя дверь поднялась вверх, пулеметчик оставил оружие болтаться на ремне и взялся за нее обеими руками. Чуть слышно загудели сервоприводы, жалобно застонал рвущийся металл, и дверь улетела куда-то в сторону.
        - Во. Нормально. - Машина качнулась - это Страйк забрался в багажник. Повозился, устраиваясь поудобнее, в итоге уселся спиной к сиденью и поставил ноги на задний бампер. Пулемет Страж пристроил на коленях.
        - Все разместились? Погнали! - Комар выжал газ, переключил передачу, и машина сорвалась с места.
        Софт невольно ойкнул, когда «Нива» ринулась в узкое пространство между стеной цеха и бетонным забором.
        - А там есть хоть дорога? - вскрикнул он.
        - Все там есть, расслабься и получай удовольствие, - гыгыкнул довольный Дым.
        Обдирая краску с бортов, машина выскочила на оперативный простор. И тут же сверху раздался выстрел.
        - Минус один, - доложил Хруст.
        - Молодчага, - похвалил бойца Дым. - Комар, давай на Дикие. Оттуда вырулим, тачку приткнем где-то и почешем.
        - Принял.
        Изначально Софт собирался взять на себя один из секторов, но быстро понял, что при такой тряске целиться и эффективно стрелять у него не получится. Ревя движком, «Нива» закладывала лихие виражи, объезжая кучи мусора и строительного хлама. Впереди показались бетонные блоки, уложенные штабелем, а за ними - металлические ворота, ведущие на Дикие Территории. Стражи, засевшие за блоками, увлеченно стреляли через дыры в заборе. Услышав рев мотора, бойцы моментально повернулись в сторону автомобиля, вскидывая оружие.
        - Твою мать, - пробормотал Дым, потом откинул забрало шлема так, чтобы было видно лицо, и распахнул дверь, высовываясь из нее. - Все в порядке! Свои! Приказ Антея! - заорал он, пытаясь перекричать мотор. Получилось.
        Бойцы приветственно подняли стволы, когда машина проскочила мимо них.
        - Держитесь! - крикнул Комар, а в следующий момент «Нива» протаранила ворота.
        Софта бросило вперед, он стукнулся шлемом о наколенник торчащего в люке Хруста и выругался. Мощный отбойник вышиб прогнившие металлические створки наружу, автомобиль перевалился через них и, не снижая скорости, рванулся вперед. И в ту же секунду по машине забарабанили пули.
        - Черт! Больно же! - вскрикнул Дым, когда одна из пуль пробила консоль и на излете ударила по броне костюма. Страж попытался прицелиться, понял, что на ходу этого сделать не получится, и открыл огонь наобум.
        - Получайте, козлы! - Страж потянулся и поднял автомат Комара, сосредоточившегося на дороге. Теперь он вел огонь с двух рук. Над головой захлопали выстрелы «СВУ», а потом Хруст свалился из люка вниз.
        - Жарко там, - выдохнул боец.
        - Надо было мне в люк вылезать! - прогудел Страйк.
        - Ты бы не пролез! - парировал снайпер.
        Софт, наконец, смог высунуть автомат в щель между пластинами и открыл огонь.
        Если бы нападающие готовились к подобному сценарию - они бы изрешетили машину, как только она выкатилась из ворот. Но они подобного трюка не ждали. Ревущий двигателем красный доисторический внедорожник с ведущим огонь из всех стволов экипажем - этот образчик психической атаки можно было заносить в учебники военного дела. И нападающие дрогнули. Интенсивность огня упала, а когда Комар, крутанув руль, завернул в переулок и голос подал пулемет Страйка, наконец-то нашедшего себе цели, - стихла окончательно. Машина походя вышибла еще одни ворота, на этот раз - деревянные, и оказалась вне зоны поражения.
        - Есть! - довольно констатировал Дым.
        - Погоди «естькать», - обломал его душевный порыв Страйк. - Вот выедем - тогда и будешь. И то - лучше не надо.
        Комар здорово сбросил скорость. Огромная промзона, называемая Дикими Территориями, всегда славилась большим количеством аномалий, а в сырых, затопленных подвалах нередко находили пристанище болотные твари. И если мутантов сейчас можно было не бояться, то риск влететь в аномалию был велик, даже учитывая проекции с детектора, в режиме дополненной реальности отображающиеся перед глазами водителя.
        - Парни, а нафига вам этот динозавр в Зоне? - поинтересовался Софт, имея в виду «Ниву».
        - А от нечего делать. Мужики нашли машину в гараже, ну и в свободное время поизгалялись над ней. Видишь - пригодилась.
        - Ну да.
        - Какие дальнейшие планы? - Дым обернулся к Софту. Хакер посерьезнел.
        - Нужно узнать, что случилось со Стрижом и где Артур с Айвэном. Надо забрать у них жесткий диск, а потом… Потом мне нужен будет нормальный выход в Сеть. Так-то я приблизительно прикинул варианты, но загадывать не хочу пока.
        - Ага, понял. - Дым кивнул. - Ну, значит, в лагерь двинем. Бродяги знать что-то по-любому должны.
        - Я пока запрос на форум кину. Там сейчас много народа сидит, наверное. Может, кто видел чего, - пожал плечами Софт.
        - Только ты аккуратнее. Не пали контору… - предостерег Дым.
        - Да кого учишь-то, салага? - беззлобно откликнулся хакер, стуча по сенсорному экрану коммуникатора.
        - Почти прибыли, парни! - радостно провозгласил Комар. И в этот момент раздался глухой удар, а вслед за ним - страшный скрежет. Автомобиль дернулся, и двигатель заглох.
        - Все из машины! - Комар рванул руль в сторону, «Нива» прошла юзом по щебенке, опасно покачнувшись, и замерла.

* * *
        Чернобыльская Зона Отчуждения. Окрестности базы Стражей.
        - Нифига себе. - Кот отложил навороченный электронный бинокль, в который наблюдал за светопреставлением, разыгрывающимся неподалеку, и покачал головой. - Вот это шоу… Чистый Голливуд. Бюджет даже представить страшно.
        В каком-то километре от него базу Стражей обрабатывали из всего, что удалось вытащить из воинской части за Периметром. Гавкали пушки БМП, стучали пулеметы бронетранспортеров, свистели в воздухе мины, выпущенные из легких минометов.
        Стражи оказались тоже не лыком шиты. Время от времени солидно бумкало что-то, на слух подозрительно напоминающее танковое орудие. А слуху своему Кот привык доверять.
        Шум сзади он скорее почувствовал, чем услышал. Кот неуловимым движением перетек в другую позу. В плечо, как влитой, уперся приклад возникшего будто из ниоткуда «винтореза».
        В окуляре прицела возникла приближенная оптикой, покрытая бородавками и жесткой щетиной, огромная спина, вся в язвах и проплешинах.
        Кабан. Как есть кабан, вот только… Стремный какой-то. Раза в полтора больше племенного хряка, ставшего, наверное, самым ярким и одновременно самым жутким воспоминанием его детства. Сталкиваться с таким на узкой тропинке не хотелось. Хотя на широкой дороге - тоже. Глядя на эту тушу, Кот засомневался, что дозвуковые бронебойные боеприпасы ее остановят. Даже проверять не хотелось. И потому, когда свин степенно потрюхал в противоположном направлении, Кот выдохнул с облегчением. Зябко поежившись, он начал собирать снаряжение. Поправил небольшой штурмовой рюкзак под накидкой, вложил бинокль в специальный карман на груди и, расправив маскировочные полосы осеннего «Лешего», сверился с компасом, встроенным в многофункциональные часы. Глянул на небо, скривился от близости его свинцовой тяжести и двинулся к следующей позиции. Именно туда должны выйти его «клиенты», согласно полученной информации. И это будет скоро.
        Он шел аккуратно, внимательно вслушиваясь в звуки, издаваемые наушником в левом ухе. Вернее - в их отсутствие. То, что звуков не было, - это хорошо. Это значит, что путь чист. А вот если застрекочет или защелкает - значит, где-то рядом одна из дьявольских ловушек, чье существование опровергает все известные человеку законы физики. Но пока было тихо.
        Несмотря на то что в Зоне Кот был первый (и, как он надеялся, последний) раз, знакомиться с местными достопримечательностями ему не хотелось. Он вдоволь насмотрелся на них еще там, в учебном классе, когда получал задание. Не самая приятная картина даже для высококвалифицированного и опытного убийцы, которым, по сути, он и был. Правда, сам Кот эту формулировку не любил и предпочитал называть себя специалистом по решению неоднозначных вопросов. Вот как раз такой вопрос ему сейчас и предстояло решить. Неоднозначный.
        Он уже успел занять позицию и даже сделать несколько глотков воды из трубки гидратора, когда в картине боя появился новый штрих. Часть деревянного забора, ограждавшего примыкающую к базе территорию, рухнула, и сквозь проем на убитую бетонку выскочила красная «Нива». Не став доставать бинокль, Кот приник к окуляру прицела и удовлетворенно кивнул. Все идет по плану.
        Рядом с водителем автомобиля сидела «Цель номер четыре» - человек, которого Коту вменялось убить, если позволят обстоятельства. Но так, особо не напрягаясь в случае проблем. Не главный клиент, можно и в живых оставить, и даже сумма гонорара не особо убавится. А вот за ним…
        Да, это была «Цель номер один», условное имя - Хакер. Тот, за кем Кот сюда и пришел. Если бы в задачу входило рядовое убийство Хакера, Кот уже через несколько секунд закончил бы ее выполнение. Но убивать «клиента» не требовалось. По крайней мере - пока. Его следовало захватить. Но позже, много позже. А до того времени нужно было лишь проследить за ним. И даже помочь остаться в живых в случае необходимости.
        Но легко сказать «проследить». Сделать это, когда заказ обладает транспортом, а исполнитель - нет, несколько проблематично. И шансы нужно уравнять.
        Дуло «винтореза» опустилось, сместилось левее, сопровождая цель, и практически бесшумно плюнуло смертью. Дозвуковая бронебойная пуля, сконструированная с расчетом на поражение целей, укрывающихся за легкой броней, легко прошила жесть корпуса и ударила в двигатель. Раздался хлопок и скрежет, из-под капота автомобиля ударила струя пара, и машина, сорвавшись в занос и пройдя пару метров юзом, остановилась. Как Кот и ожидал - пассажиры и водитель спешно покинули салон. Киллер впился взглядом в лица выскочивших с заднего сиденья прямо через багажник и покачал головой.
        Идеальным вариантом было бы, если б внутри вместе с Хакером оказались цели номер два и три, необходимые для успешного выполнения задания. Но что-то, видать, пошло не так. Тех двоих пока нет. Ладно. Спешить пока некуда. Глядишь, подтянутся.
        Вооруженный до зубов квартет засел за авто, пытаясь высмотреть неведомого стрелка. Кот улыбнулся. Если бы он хотел их убить - все четверо уже были бы трупами. С другой стороны - а что еще делать на голом пустыре, когда где-то зашкерился неведомый снайпер? Правильно, только за машиной и прятаться.
        Пока засевшая за «Нивой» группа Хакера поняла, что прямо сейчас их убивать никто не будет, прошло несколько минут. По истечении которых они, пятясь и прикрывая друг друга, двинулись к забору промышленной зоны, маячившему левее того места, откуда они так лихо выскочили на машине.
        Кот достал коммуникатор и отправил сообщение командиру основной группы, обозначив направление, в котором уходит он сам. Встал, поправил «Лешего» и начал понемногу смещаться вдоль кромки зарослей. Теперь главное - не потерять группу и дождаться появления остальных персонажей драмы. А он уж разыграет ее по собственному сценарию.

* * *
        Чернобыльская Зона Отчуждения. Окрестности Периметра.
        - Ну что, теперь побеседуем? - Айвэн хищно оскалился и потянул из ножен, еще несколько минут назад принадлежавших одному из бандитов, здоровенный тесак. Глянул на лезвие, покрытое буроватыми пятнами, провел большим пальцем по заусенцу на клинке и расстроенно покачал головой. - Вы чего тут, за оружием совсем не смотрите?
        Бывший «черный плащ» угрюмо молчал. Бывший - потому что его плащ перекочевал к наемнику. Как и камуфляжные штаны, и берцы одного из бандитов. Сам предводитель преступников сидел у дерева, стянутый брючными ремнями.
        - Давай рассказывай. Кто такой и почему на туристов невинных прыгаешь с берданкой своей? Хотя не рассказывай. И так все понятно. Смарт есть?
        - Чего? - подал голос бандит. - Какой еще смарт?
        - Ну, смартфон. Или планшет. С чем вы тут ходите?
        - С коммуникаторами, - презрительно хмыкнул допрашиваемый. - Ходят. Некоторые. Мы - не ходим.
        - Чего не ходите? Пользоваться не умеете? - поддел Айвэн.
        - На хрена? Чтобы по сетке вычислить могли? - искренне не понял бандит. - Пусть кретины платят за сетку эту. А потом кто больше заплатит - тому инфу и сольют всю.
        - Да ты сторонник теории заговоров… - протянул Айвэн. - На мобильнике фронтальную камеру не заклеиваешь?
        - Хватит терять время, - сухо оборвал наемника Артур. - Здесь нет Интернета. Здесь местная Сеть, которую поднял какой-то умелец. Подозреваю, что мы с ним знакомы. Здешние сталкеры платят за доступ к сетке и внутреннему форуму.
        - Суровая украинская Зона… - протянул наемник.
        - Да, это тебе не Бразилия. - Артур сделал два шага и резко ударил бандита ногой по ребрам. - Нужен доступ в сетку. У тебя его нет, понял уже. Где взять?
        Бандит пытался вдохнуть. Получалось плохо. Молчаливый и хмурый Артур со шрамом во все лицо пугал его намного больше смешливого Айвэна.
        - В лагере. Или у торговца.
        - Идти далеко?
        Бандит притих, будто прикидывая.
        - Часа четыре - при нормальном раскладе.
        - А до базы Стражей?
        Бандит вытаращился на Артура. Он уже давно понял, что совершил самую большую ошибку в своей жизни, выскочив на «сладких» туристов. Знал бы - стороной обошел. А сейчас он еще сильнее убедился в их крутости.
        - Часа полтора-два.
        - Знаешь, как идти?
        Бандит кивнул.
        - Значит, туда и поведешь.
        Айвэн недоуменно взглянул на Артура. Тот лишь мотнул головой - отойдем, мол.
        - Ты собрался болвана этого с собой тащить? - спросил наемник, когда они отошли в сторону.
        - А какие варианты? - Артур сплюнул на землю. - Это в Рио ты был как рыба в воде. Здесь ты, к сожалению, бесполезен. А этот придурок как минимум знает, куда идти.
        - Угу. - Айвэн хмыкнул. - И заведет нас к своим корешам.
        - Ну, мы тоже вроде не вчера родились, да? Дадим понять парню, что в случае чего первым трупом станет его труп. Не тот человек это, чтобы в Сусанина играть. Уж поверь.
        - Ладно. Фиг с ним. Назад точно выйти не проще будет. Там уже землю носом роют.
        Артур кивнул. Военные наверняка уже и до вертолета добрались. И на КПП разрушенном движуха вовсю. Чем дольше они тут сидят - тем больше рискуют.
        - Хорошо, пошли.
        Они вернулись к пленнику. Тот сидел спокойно, не дергался. Понимал, что сбежать просто так не получится? Или на что-то рассчитывал?
        - Тебя как звать-то? - наклонился над бандитом наемник.
        - Рвач, - ответил тот.
        - Ха! Говорящее имечко. Ну, нарвался, че. Слушай, в общем, Рвач. Нам нужно попасть на базу Стражей. И ты нас туда отведешь. Без подлянок. Дойдем - отпустим. Будешь дергаться - завалим, как завалили твоих подельников. Вкурил?
        - Вкурил, - угрюмо буркнул тот.
        - Ну вот и молодец. Давай собираться.
        Айвэн подошел к кучке добра, которое он вытрусил из карманов и вещмешков мародеров, и принялся экипироваться. Повесил на пояс ножны с устрашающего вида ножом, подобрал «ПМ», валяющийся тут же. Поискал кобуру, но не нашел. Выругался и сунул пистолет в карман плаща.
        Артур взял себе «АК», чем вызвал недовольство наемника. Тот побурчал что-то себе под нос, в итоге забрал и дробовик, и обрез Рвача. Дробовик повесил за спину, обрез отложил пока в сторону. Из чьего-то мешка достал моток капронового шнура и начал с ним что-то мудрить. Сложил шнур вдвое, сделал скользящую петлю на конце, остатки обрезал ножом.
        - Поводок для нашего друга готов, - улыбнулся наемник.
        - Старые навыки воскрешаешь? - спросил Артур, явно имея в виду тот период из жизни товарища, когда Андрей сторожил рабов на кокаиновых плантациях.
        - Не завидуй, - фыркнул тот и направился к Рвачу. - Подстрахуй лучше. Э, гопота! Подъем, раз-два! - Свои слова наемник подкрепил пинком. Рвач тяжело встал. Айвэн накинул петлю ему на шею, подтянул, довязал какой-то узел и освободил бандиту руки. - В общем, запоминай. Идешь в пяти метрах впереди нас. На то, чтобы дернуться в сторону, подойти, подпрыгнуть на месте, - спрашиваешь разрешения. Усек?
        - Усек, - мрачно ответил бандит.
        - Ну и молодец.
        Айвэн намотал конец шнура на руку, поднял воротник плаща, положил обрез на плечо и повернулся к Артуру:
        - Сфоткай, а?
        - Да иди ты, - огрызнулся тот, проверяя автомат.
        - Да ну что тебе, сложно, что ли? Ну сфоткай! Я прям как персонаж этой, как его… «Дороги ярости», во! Помнишь, фильм такой был, старый, про Безумного Макса?
        - Про Безумного Макса было всего три фильма, - механически ответил Артур. - А «Дорога ярости» - нарезка эффектов, видеоряд про какого-то дерганого идиота, косящего под Макса.
        - Да ладно! - Айвэн скривился. - Харди - обалденный Макс!
        - Макс - только один, - назидательно произнес Артур. - И это - Мэл Гибсон. А Харди твой - кретин в маске.
        - Ой, да что ты понимаешь! - фыркнул Айвэн и дернул поводок, заставив Рвача зашипеть, когда петля стянула его горло. - Че уши развесил? Веди давай!
        Глава 4
        Почем эта рыба?
        Чернобыльская Зона Отчуждения. Дорога к базе Стражей.
        - Вот скажи мне, Рвач. Почему вы такие болваны, что ходите по Зоне без воды? - поинтересовался наемник у невольного проводника.
        - Потому что мы ее выпили, - пробурчал тот.
        - Могли бы и оставить немного. - Айвэн говорил шутливым тоном, но Артур видел, что наемник злится. Немудрено. Сегодняшний день пошел немного не так, как планировалось. Сейчас они должны были сидеть у Стражей на базе, попивать чай, а то и чего покрепче, и слушать Софта, который рассказывал бы, из-за чего завертелась вся эта катавасия, а вместо этого они прорывались через горящий пропускной пункт, играли в догонялки с вертолетом и дрались с бандитами. И - как апофеоз - плелись по Зоне с предводителем этих бандитов на поводке, изнывая от жажды. Да и жрать тоже хотелось.
        - Сколько идти еще? - спросил Артур.
        - Не больше часа.
        - Ты же говорил, что дорога займет четыре часа. Мы не так долго идем.
        - Повезло, - пожал плечами Рвач.
        - Что значит «повезло»? Путь короче стал?
        Бандит остановился и повернулся к Айвэну:
        - То значит, пижон долбаный, что здесь расстояние измеряется не километрами. Дошло?
        Лицо наемника перекосило, и он вскинул обрез.
        - Эй! Ты чего? Что я такого сказал? - заголосил пленник.
        - Ложись! - Артур и Айвэн рявкнули в два голоса.
        Рвача не пришлось просить два раза.
        Короткая очередь из «калашникова» и дуплет из обреза слились в один звук, который заглушил дикий визг чего-то, больше всего похожего на колышущееся желе. Из желе торчало несколько конечностей, заканчивающихся внушительными хитиновыми когтями. Бесформенная масса колыхнулась и скрылась за земляным бугром.
        Артур не стал ждать, пока наемник перебросит со спины дробовик, а метнулся вперед, стремясь оказаться между неизвестным монстром и Рвачом. Как бы они не относились к бандиту - но только он знает, куда идти. И как идти - тоже. Потому что навыки, полученные Андреем в Рио-Зоне, здесь не работали. Артур понял это по выражению лица наемника, когда бандит обходил аномалии. В Рио было проще: почти все искажения пространства имели легко различимые визуально границы. Ну, может, не почти все, но большинство - точно. Здесь же все как-то сложнее. Скорее всего, дело в том, что эта Зона - старше. Ну и Всплески, постоянно меняющие аномальные земли и их обитателей, тоже вкладывали свою лепту. Как бы то ни было - без Рвача они вряд ли так далеко зашли бы. Оставалось лишь надеяться, что до него самого это еще не дошло. В противном случае ему останется лишь завести двух недалеких туристов в какую-нибудь ловушку и насладиться сценой их гибели.
        Колышущаяся масса мелькнула в густой траве, и Артур немедленно высадил две короткие очереди в мутанта. Тот снова заверещал и унесся прочь, треща сминаемыми кустами.
        Рвач поднялся с земли, отряхивая со штанов липкую грязь.
        - Я сейчас вам спасибо сказать должен, что ли? - скривился бандит.
        - Мне твое спасибо до задницы, - не замедлил заверить Рвача наемник.
        - Ну и хорошо, - буркнул мародер.
        - Что это было? - Артур все еще целился в ту сторону, куда убежал мутант.
        - Плоть, - пожал плечами Рвач. - Не самая опасная тварь, но и не безобидная. Трусливая. Не вернется уже.
        - Это хорошо. Потому что если вернется - обедать ей придется тобой.
        Бандит хмыкнул.
        - Ладно, двигай давай, пока на звук еще кто не подтянулся. - Наемник перезарядил обрез и подозрительно осмотрел близлежащие кусты. Не выдержав, он спросил: - А мы специально по буеракам этим идем? Другой дороги нет? Нормальной чтоб?
        Бандит остановился и глянул на Айвэна как на идиота:
        - Ты откуда такой свалился вообще? Здесь не ходят по дороге. Нет, ну если хочешь пулю поймать - то вперед, бетонок хватает. Иди, кто держит? Только плащ мне верни. Тебе он все равно не понадобится.
        - Успокойтесь, - вмешался Артур, заметив, что наемник готов преподать бандиту урок вежливости, после которого тот наверняка некоторое время ходить не сможет. - Хватит собачиться. Андрей, держи себя в руках. А ты, - он повернулся к Рвачу, - не провоцируй. Этот парень - псих. Так отделает, если выведешь его из себя, - мама родная не узнает. Пошли.
        - А ты чего раскомандовался? - взвился наемник.
        - Андрей, заткнись. Пожалуйста, - устало произнес Артур. - Давайте пойдем уже.
        Чернобыльская Зона Отчуждения резко отличалась от Рио-Зоны. Никаких ярких красок. Никакой буйной растительности. Никакого солнца - ни красного, ни зеленого, ни двуцветного. Только низкое свинцовое небо над головой, редкие кусты да унылые деревья. И - следы пребывания человека. Не так много, как в Рио, где стояли нетронутыми целые коттеджные поселки. Но даже эта малость навевала смертельную тоску.
        Автобусная остановка, нелепым артхаусным памятником застывшая у затянутой травой-вьюном разбитой бетонки. Ржавый остов легковушки, непонятно как оказавшийся в окружении вывернутых тонких берез. Останки вертолета, скелетом динозавра поднимающиеся из пожухлой травы, уныло шелестящей на ветру. Иногда деревья расступались, и на горизонте можно было увидеть скопление домов - Припять. Мертвый город, в котором до первой катастрофы жили работники ЧАЭС. Где-то в той же стороне виднелась знаменитая труба Саркофага, ставшая неофициальным символом Чернобыльской Аномальной Зоны.
        В Рио было страшно. Приходилось постоянно ждать нападения, ловушки, какой-то подлянки. Здесь же, помимо этого, было что-то еще. Сама атмосфера была совсем другой. Цепляла какие-то самые депрессивные, самые печальные струны души и исполняла на них виртуозное соло. Да так, что хотелось выть. Или вскрыть себе вены осколком бутылки, хрустнувшим под подошвой кроссовки. Или разбить кому-нибудь рожу. Например - Рвачу.
        - Выпить хочется, - вдруг пожаловался Айвэн.
        Артур лишь пожал плечами, поддел носком кроссовки разбитую темную бутылку и отбросил ее в сторону.
        - Добро пожаловать домой, мэн. В этих широтах всегда выпить хочется. Забытое чувство. Ностальгия, что ли?
        Они шли уже часа полтора. Продирались через кусты, обходили подозрительные участки. Иногда, повинуясь команде Рвача, замирали и пережидали в тени деревьев. Пару раз бандиту что-то не нравилось, и они закладывали большой крюк. Айвэн недовольно бурчал себе под нос и подозрительно поглядывал на пленника. Артур устал. Слишком много за сегодня навалилось. Одно дело - если бы он был готов к этому, и другое - когда все внезапно пошло кувырком. Впрочем, как всегда.
        Под ногой снова хрустнуло. Артур опустил глаза - среди коричневого стеклянного крошева на крупном осколке виднелся остаток светлой этикетки. «Бiле нефiльтр…» Опять? Чернигов-то недалеко, но вряд ли сюда доезжают торговые представители пивного бренда, чтобы взять заказ в местных барах.
        Он поднял голову и огляделся. Ну, точно же! Вон погнутая береза с интересно скрученными ветками. Чуть дальше - запоминающийся пригорок с белым камнем на вершине. И просека вправо уходит. Да они тут уже были!
        Артур прицелился в Рвача и скомандовал:
        - На месте стой, раз-два!
        Айвэн непонимающе глянул на товарища, но остановился. Поводок натянулся, Рвач прошипел что-то нечленораздельное, схватившись за шею, и повернулся к ведомым.
        - Чего случилось?
        - Это я у тебя спросить хотел, - прищурился Артур. - Ты чего, сука такая, делаешь?
        - Чего? Что не так? - Бандит удивился вполне искренне, и Артур даже засомневался. Но стоило лишь оглянуться, как подозрения только усилились.
        - Мы тут уже были. И кажется мне - не один раз. Ты нас чего, кругами водишь?
        Рвач посмотрел по сторонам и сплюнул на землю.
        - Ты спал-то давно? Может, отдохнуть надо? Не были мы здесь. Что я, совсем лох, что ли? Или ты думаешь, мне с вами тут в жилу блуждать? Доведу, как договаривались, и свалю.
        Артура и правда порядком клонило в сон. Веки будто с каждой секундой тяжелели. Привал, может, устроить? Привязать Рвача к дереву, а самим вздремнуть по очереди, хотя бы по часику? Уж слишком спать хочется.
        - Сколько еще идти? - спросил наемник. Артур посмотрел на него - Айвэн тоже выглядел каким-то… рассеянным, что ли?
        - Чем дольше втыкаем тут - тем дольше идти! - огрызнулся бандит.
        - Смотри, Рвач, - процедил Артур. - Не шути. А то раньше времени расстанемся.
        Тот лишь скорчил гримасу.
        - Ладно, пошли, - скомандовал наемник. - Устал я тут бродить, если честно.
        Бандит молча повернулся и пошел дальше.
        - Слышишь, Рвач. - Айвэну ужасно хотелось спать, и потому он решил хотя бы поговорить. Да и информация лишней не бывает. А вопросов-то хватало. - А почему у вас детекторов нет?
        - Каких? - бросил бандит через плечо.
        - Ну аномалии чтобы находить. И гаек я у тебя не заметил. Как вы ходите тут?
        - Мы туда, где аномалии, не лезем. Их по краям Зоны нет почти. Все, что есть, и без детектора найти можно. Дорогой он. Ни к чему. Туда, где он нужен, ходить - себе дороже.
        - С краешка шакалите, значит, да? - осклабился Артур. - Спокойный бизнес. Трудяга возвращается из Зоны, хабар несет. Периметр видит, расслабляется. А тут вы, трое из ларца, охреневшие мальца. Сколько на вас душ-то загубленных, а, убивец?
        - Не меньше, чем на вас, судя по тому, как кореш твой пацанов разделал, - зло парировал Рвач.
        - Ты мне поговори еще… - начал было Артур, но осекся. Под подошвой хрустнуло. Разбитая темная бутылка. - Ну, все, Рвач. Труба тебе. - Он вскинул автомат.
        - Эй, ты чего? - Наемник непонимающе глядел на напарника, не выпуская, впрочем, бандита из виду.
        - Эта тварь нас кругами водит! Смотри!
        Артур наклонился и поднял с земли крупный осколок с выцветшей этикеткой.
        - Я на него третий раз уже наступаю! А вон - пригорок с белым камнем. Я его тоже не первый раз вижу. И береза вон запоминающаяся.
        - Ты че творишь, падла? - Айвэн повернулся к бандиту. В руке его блеснул нож. Однако Артуру показалось, что страх, отчетливо проступивший на лице Рвача, был связан с чем-то совсем другим.
        - Ты уверен, что третий раз? - Он уставился на Артура. - Точно?
        - Ну да. - Тот аж растерялся немного.
        - Ну все, - как-то обреченно выдохнул бандит. - Приплыли.
        - Чего «все»? Куда приплыли? - повысил голос наемник. - По-человечески объясни.
        - Это мутант. Телепат, чтоб его, суку, в «воронке» разорвало. Это он, падла, мутит. Хреново на душе, говоришь? - Бандит повернулся к наемнику. - Выпить хочется?
        - Как будто хомячка любимого похоронил.
        - Тебе тоже? - Рвач обращался теперь к Артуру.
        - Как давит что-то, - признался тот.
        - Труба, - выдохнул Рвач. И вдруг скомандовал: - По сторонам смотрите! Только так, как бы искоса. Эта тварь людям глаза отводит. На него если прямо смотреть - не увидишь.
        - Че-то мне кажется, что это ты мутишь, а не мутант, - скаламбурил Айвэн. - А если тебе палец на руке отрезать - пройдет морок?
        - Да не я это, не я! - Бандит почти взвизгнул. - Дай ствол, а? - Он умоляюще посмотрел на наемника. - У тебя ж два. Дай!
        - Кхм… - Айвэна аж перекосило от такой наглости. - А больше тебе ничего не хочется? Ты гляди, красавчик. Ствол ему. Может, мне вместо тебя еще петлю надеть и тебе поводок дать?
        - Чем опасен телепат твой этот? - Артуру казалось, что бандит не врет.
        - Голову дурит. Будет кругами водить, пока не упадем от усталости или с ума не сойдем. Ну или пока он удобный момент не выберет. А потом - сожрет нафиг.
        - На кого похож?
        - На человека. Только башка большая и пасть огромная. Ну, говорят так. Сам не видел.
        - А ты почему не чувствуешь ничего? Ты ж бывалый! - с подозрением спросил Артур.
        - Да не знаю я! - взвизгнул Рвач. - Без понятия! Может, ему сил не хватает на всех троих!
        Артура стало пробирать. Понемногу он сместился ближе к наемнику, стараясь держаться подальше от бандита, чтобы исключить вероятность того, что Рвач попытается завладеть оружием. Он огляделся.
        Вокруг - только хмурые деревья с пожелтевшей, свернувшейся листвой. Темным тоннелем уходит вглубь просека. За спиной - чертов пригорок. Впереди - кусты. Ему кажется, или тени стали длиннее? Сколько они так ходят уже кругами? Час? Два? Или больше? Сколько времени им дурит башку мутант?
        Справа послышался шорох. Артур резко развернулся, вскидывая автомат. Ничего. И даже ветки не шевелятся. Он быстро оглянулся назад.
        Айвэн сбросил с плеча дробовик и вжал приклад в плечо. Он, как и Артур, водил стволом из стороны в сторону. Рвач, свернувшись клубком, тихо скулил, прислонившись к стволу дерева. Ого, как его накрыло! Точно не играет, не придуривается. Снова шорох. Слева. Артур резко разворачивается. Ничего. Да твою мать же! Где эта тварь? Давай, иди сюда, ублюдок! Покажись дяде. Давай же…
        - Эй, ты чего? Как тебя, Артур! Берегись! - удивленный голос Рвача заставил его обернуться. Он успел как раз вовремя, чтобы увидеть, как Айвэн с перекошенным лицом поднимает дробовик.
        - Э, тихо! - Артур бросил взгляд назад, чтобы убедиться, что у него за спиной никого нет. Что наемник целится именно в него.
        Так и есть. Никого. Он снова повернулся к товарищу. Ствол смотрел ему прямо в голову. Артур увидел неестественно расширившиеся зрачки, каплю пота, сбегающую по лбу партнера.
        - Опусти пушку, Андрей! Не дури… - тихо, успокаивающе произнес контрабандист, глядя в глаза наемника. Тот не реагировал. Артур увидел, как палец Айвэна дрожит на спусковом крючке.
        - Не надо, друг. Успокойся. - Никакой реакции.
        И тут на наемника прыгнул Рвач.
        - Ищи мутанта! - заорал он, заваливая Айвэна на землю и вышибая у него из рук дробовик. - Быстро! Иначе труба нам всем!
        Артур резко повернулся. Приклад автомата врос в плечо. Вокруг - пусто. Только тени все удлиняются. И звуки становятся тише и тише. Будто вату кто в уши пихает. И давит, давит что-то… Прямо душу рвет.
        - Сука, где же ты? - В памяти всплыла картинка из старого фильма. Парень с большим пистолетом, разгромленный бар, и кровь, стекающая из пробитой руки. Кровь… Боль!
        Действуя скорее по наитию, чем осознанно, Артур изо всех сил вонзил зубы в нижнюю губу. Острая боль будто прочистила сознание, отшвырнув морок, и он увидел мутанта.
        Прямо перед ним, шагах в десяти, укрывшись в тени деревьев, скорчилась горбатая фигура с неестественно большой головой. Зрачки Артура расширились, палец выжал спуск. Короткая очередь разорвала тишину, уйдя правее. Артур зарычал, выправляя прицел, но выстрелить еще раз не успел. Мутант вскинул руку - и мир вокруг выцвел. А потом по голове будто кувалдой ударили, и он потерял сознание.

* * *
        - Эй, дружище! Артур! Приходи в себя давай! Ну же! Да ты живой вообще?!
        Контрабандист открыл глаза и поймал Айвэна за запястье, предупредив очередную пощечину.
        - Живой… кажется.
        Наемник выдохнул с видимым облегчением.
        - Ну, слава богу. Я уже думал - все.
        Артур принял протянутую руку и попытался сесть. И тут же в голове будто фейерверк запустили. Он вскрикнул и сжал пальцами виски.
        - Эй, ты чего? Голова? - поинтересовался наемник.
        - Будто водки паленой ящик выпил, - простонал Артур.
        - Повезло, - послышался голос сзади. - А мог бы и мозги тебе вскипятить.
        Артур, пошатываясь, встал и огляделся.
        Рвач сидел возле дерева. Руки его снова были связаны, поводок обмотан вокруг ствола.
        - Я его чуть не завалил! - пожаловался наемник. - Эта скотина меня веревкой задушить пыталась.
        - Я твоему корешу жизнь спасал! - взвился Рвач. - Если б не я - ты б его…
        - Да ладно тебе. Корешу жизнь он спасал, - несколько смущенно передразнил бандита Айвэн. - Ты свою задницу спасал в первую очередь.
        - Ну, и ее тоже, - согласился Рвач.
        - Где… тварь? - прохрипел Артур.
        - Посмотреть хочешь? Вон он, красавчик. - И наемник махнул стволом дробовика куда-то влево. Артур тяжело поднялся и глянул в ту сторону.
        На земле лежало окровавленное тело. Если бы не неестественно серая кожа - его можно было бы принять за человека, пожалуй. Особенно теперь, когда огромная голова была разворочена выстрелами из дробовика. Только кровь была темной да руки больше на лапы походили.
        - Ого, - уважительно протянул Артур. - Это ты его?
        - Угу, - пробурчал наемник. - Но если б не ты… Я в себя пришел - меня эта падла душит, - кивок в сторону Рвача, - ты на землю валишься, а впереди - вот это вот, - Айвэн с отвращением указал на труп мутанта, - стоит и руку к тебе тянет. Хорошо, дробан рядом валялся. Ну, я и стрельнул. Два раза.
        - Угу. И башкой своей мне нос разбил, - пожаловался Рвач.
        - А нехрен меня душить было! - повысил голос Айвэн.
        - Да если б я тебя не успокоил - ты бы кента своего завалил, а потом и меня. А следом бы и сам застрелился. Вот бы урод этот рад был.
        - Хватит! - прикрикнул Артур, и затылок тотчас же пронзила новая вспышка боли. - Задолбали, - уже тише произнес он. - От головы есть что-нибудь?
        - Топор, - ухмыльнулся Рвач.
        - Ты договоришься, блин, - пообещал Артур. - Ладно. Пошли отсюда. Пока еще какая-нибудь тварь не приперлась.

* * *
        - Ни хрена себе. - Наемник присвистнул и попятился дальше в густой ельник. Артур его понимал: находиться на открытом месте сейчас тут не стоило.
        Откуда-то из свинцового неба с воем выпал беспилотный штурмовик. Не маленький разведывательный дрон, а полноценная машина смерти. С полной подвеской и двумя пулеметами, которые тот самый вой и издавали. С пилонов сорвалась пара ракет. Ракеты ушли вниз, оставляя белые инверсионные полосы, а через секунду земля подпрыгнула и по ушам ударил гулкий звук взрыва.
        Два «Ночных охотника», прилетевших с российской заставы, держались рядом. Один утюжил нападавших ракетами, прицельно расстреливая их технику - БМП, БМД и БТР, а второй огнем авиационных пушек прижимал к земле мечущиеся черные фигурки, не давая им воспользоваться «ПЗРК» и гранатометами.
        Еще один заход беспилотника - и плотность стрельбы нападающих резко упала. Две последние оставшиеся у нападающих на базу Стражей единицы техники превратились в погребальные костры для экипажей.
        Один из «Ночных охотников» ушел в сторону, прикрывая высадку десанта из «Коровы» - транспортного «Ми-26», зависшего в некотором отдалении от места активных боевых действий. Скользнув по тросам, бойцы достигали земли, мгновенно формировали боевые группы и выдвигались в заранее назначенные сектора.
        - Вот она, краса и мощь отлаженной военной машины, - протянул Айвэн.
        - Угу, - сплюнул Артур. - Где краса и мощь была, когда блокпост штурмовали?
        - А наша армия всегда так, - не растерялся наемник. - Она добрая, потому подлости не ожидает. Зато ответку потом ка-а-а-ак врубит!
        - «Ваша» - это чья? Колумбийская? Бразильская? Европейская? - подколол наемника Артур, намекая на длительное его пребывание вне родины.
        - Не умничай! Наша - это наша!
        - Ладно, мне пофиг на самом деле. - Артур аккуратно помассировал все еще ноющий затылок. - Ты скажи, что делать дальше будем? Тут как бы понятно, что нас с распростертыми объятиями не примут. И вообще неясно нифига, что происходит. Военные лупят кого-то, кто лупил Стражей, что ли? А дальше чего? Стражей самих лупить они будут, не?
        - Не знаю. Теперь понятно, что сетка нужна. Без вариантов. Надо связываться с ними и выяснять, что дальше делать. И желательно - сидя в безопасном месте. Ну, или искать кого-то, кто нас выведет отсюда нафиг.
        - Я тебя не узнаю, Андрей. Ты же так хотел увидеть Зону, поохотиться на местное зверье. Чего ты так приуныл? Что за упадническое настроение?
        - Я жрать хочу, - признался наемник. - И спать. И переодеться. Потом - хоть по диагонали пройдем. Но потом. А сейчас надо куда-то, где спокойнее, чем тут.
        - Рвач. Мы продлеваем твой контракт в одностороннем порядке, - хмыкнул Артур. - Сколько отсюда до торговца твоего идти?
        - Эй, мы так не договаривались! - Бандит вскочил и возмущенно замахал руками. - Базар какой был? Я вас к базе привел? Привел. Что там происходит - меня волнует мало. Давайте развязывайте.
        - Ты страх потерял, Рвач? - поинтересовался наемник. - Говорят - контракт продлен. Это значит, что тебе еще придется погулять с нами. А будешь выпендриваться - я тебе сломаю руки. Чтобы довести нас до торговца, они тебе не понадобятся.
        - Где гарантии, что вы меня там отпустите? - процедил Рвач.
        - Никаких гарантий. Абсолютно. Надеяться ты можешь только на наше хорошее настроение. А оно уже начинает портиться. Веди давай!

* * *
        К нужному месту они подошли спустя два часа блужданий. Сначала - по лесу, а потом по полю. Шли крюками и петлями. Здесь, видимо, безопасные места уже закончились, потому как Рвач, ругаясь, на чем свет стоит, нагреб полные карманы мелких камней и периодически бросал их перед собой. Несколько раз камешки сгорали в яркой вспышке - даже пыли не оставалось. Один раз брошенные друг за другом три камня исчезли, будто их и не было. А на опушке леса крупный щебень отрикошетил от воздуха и с визгом заехал наемнику в плечо. Тот выругался, но наказывать втянувшего голову в плечи бандита не стал. И вот, когда друзья уже готовы были свалиться с ног, Рвач сказал, что они прибыли. Артур огляделся.
        Рвач привел их к глиняным холмам, заваленным разнообразным мусором. За холмами чернел лес, справа виднелась асфальтовая дорога, вдоль которой торчали столбы высоковольтной линии, лишившиеся проводов еще после первой аварии. Предприимчивые мародеры не боялись квартировавшего тогда в Зоне спецбатальона охраны или были с ментами в долях. А может - сами менты те провода и сняли. В то время много кто обогатился на Зоне, которая еще сегодняшней Зоной не была. Отсюда вывозили машины, военную и строительную технику, грузовики. Потом весь этот фонящий транспорт сбывался по бросовой цене. На грузовиках гоняли ушлые контрабандисты, таская сахар и бензин через границу, образовавшуюся внутри еще недавно единого государства, не подозревая, что каждая минута за рулем здорово сокращает их шансы на получение жизнеспособного потомства. Строительная техника продавалась в частные компании, владельцев которых не интересовало ничего, кроме низкой цены. Куда девалась техника военная - непонятно. Но при уровне прокачанности навыка барыги у мародеров сомневаться в том, что они находили, куда ее сбагрить, не приходилось.
        Это потом уже, перед самым вторым взрывом, появились мародеры поскромнее. Те, что выносили из брошенных эвакуированными жителями домов посуду, забытые ценности. Даже проводку, говорят, из стен доставали. Таких менты ловили. Для показателей. Взятку-то дать нарушители были не в состоянии.
        Если б не второй взрыв - тут, наверное, в итоге, кроме земли под ногами, вообще ничего не осталось бы. И здания многострадальной Припяти на кирпич бы растащили. А так - кое-что сохранилось пока. Вроде непонятно откуда взявшейся железнодорожной цистерны, лежащей на боку в конце узкой расщелины между двумя холмами.
        Артур присмотрелся. Распадок перегораживал забор из натянутой на бетонных столбах ржавой колючей проволоки. В заборе виднелась простая металлическая калитка. На торчащей арматуре висели какие-то предметы. Отсюда разглядеть, что именно висит на прутьях, не представлялось возможным.
        - Ты нас куда привел? - поинтересовался наемник у Рвача.
        - Куда и договаривались. Тут торговец местный обитает. Техновикинг.
        - Техно кто? - протянул Айвэн.
        - Техновикинг. Ну, так он сам себя называет. А остальные его в основном просто Викингом кличут. Ну, или Виком. Хотя чаще зовут Психом.
        - Угу. Ясно, - кивнул наемник. Хотя на деле ясно ему ничего не было. Техновикинг, блин. Псих какой-то. Впрочем, другие в таких местах не приживаются. Что здесь, что в Рио-Зоне. Взять того же Рикарду, земля ему пухом.
        - Ну веди тогда нас к своему Техновикингу, чего тут стоять?
        Бандит вдруг заартачился:
        - Я вас привел. Отпускайте уже. Сколько можно? Мне еще назад самому идти. И оружие отдайте. Обрез хотя бы. Тут нельзя без оружия.
        - Привел, говоришь? Ну да, так и есть, по сути, - задумчиво проговорил наемник и вдруг отвесил бандиту такой подзатыльник, что тот не устоял на ногах и покатился по земле. Поводок натянулся, петля впилась в шею, и Рвач захрипел, хватаясь за шнур.
        - Вставай, скотина, и веди нас к торговцу, - прошипел Айвэн. - Убедимся, что привел, куда нужно, что нас не погонят оттуда, - тогда и свалишь. Понял?
        - С-сука… - прохрипел Рвач. - Ты еще пожалеешь об этом.
        - Ты мне тут еще поугрожай! - прикрикнул наемник. - Подъем!
        Кое-как бандит поднялся и заковылял через просеку к забору.
        - Что за фигня у него там висит? - поинтересовался Айвэн, когда они подошли ближе. Артур присмотрелся и его передернуло.
        С опоры как раз взлетел до этого что-то безмятежно клевавший ворон, и контрабандист с трудом сдержал рвотный позыв.
        Глазами без зрачков на него уставилась человеческая голова. Рот раскрыт в безумном крике, через кожу на щеке, потрепанную птицей, проглядывала челюсть.
        - Ты гля, какой срез ровный! - удивился наемник. - Чем это он так, интересно?
        Артур решил не оценивать мастерство местного мясника, лишь мазнув взглядом по остальным опорам. Наемник рядом удивленно присвистнул.
        Из десяти столбов не пустовал ни один. Головы, разной степени свежести, висели на каждом. И принадлежали они не только людям.
        Вон - кабанья, с большими желтоватыми клыками. Вот - башка твари, похожей на ту, что напала на них в лесу. А там - и вовсе непонятное создание с криво оборванным шлангом противогаза старого образца.
        Возле калитки Рвач остановился и нажал на кнопку, утопленную в металле. Раздалось тихое жужжание, а потом послышался голос, искаженный старым динамиком.
        - Кто?
        - Клиенты! - быстро ответил Рвач. Как-то слишком быстро, как показалось Артуру. Он посмотрел на проводника. Тот стоял в неестественной позе, низко опустив голову.
        - Клиенты, говоришь? А по виду больше на бандитов похожи. Особенно вот тот, в плаще кожаном. Морду подними, клиент. Посмотреть на тебя хочу, - продребезжал динамик.
        Артур посмотрел по сторонам в поисках камеры, через которую торговец за ними наблюдал. Но так и не увидел.
        Рвач как-то странно вздохнул и поднял голову. Из динамика донесся странный звук, будто кто-то поперхнулся.
        - Наглый. - Или бывшему контрабандисту показалось, или в голосе торговца звучало едва ли не восхищение. - Вали отсюда. Я добрый сегодня, живи. У тебя есть десять секунд.
        - Эй, эй! Подожди! - Айвэн выступил вперед, сбрасывая капюшон. - Ты не так понял. Он просто привел нас сюда. Он - пленник. Это нам надо к тебе, не ему.
        - Докажи, - приказал динамик после небольшой паузы. Наемник поднял руку с зажатым в ней шнуром поводка и дернул ею.
        Рвач захрипел, когда петля сдавила горло.
        - Маскарад. Не верю, - провозгласил динамик после еще одной паузы.
        - Ну, олл райт, - пожал плечами наемник, вскинул обрез и спустил оба курка.
        Грохнуло, Артур от неожиданности аж подпрыгнул. Пороховая гарь рассеялась, и он уставился на лежащего на земле Рвача.
        Верхней части головы у бандита не было, кровь и ошметки мозгов длинной полосой растеклись по земле. При этом тело продолжало подергивать ногами.
        - Верю. Нормально, - вновь ожил динамик. - Только труп оттащите, а я пока мины отключу.
        - Ты чего? - Артур пихнул наемника. - А если бы не сработало? Куда б мы сами пошли?
        - Но сработало же, - резонно возразил тот. - Задолбал он меня. Нервный. Глаз да глаз за ним. - С этими словами Айвэн нагнулся и вытащил из кармана штанов Рвача пистолет. - Видишь? У меня спер, козел, когда мы с телепатом бодались на поляне. Вот так бы ты отвернулся - он тебе башку-то и снес бы. Уж лучше я ему. Не находишь?
        Подхватив труп за ноги, они оттащили его метров на сто в сторону, внимательно глядя перед собой, чтобы не вляпаться в аномалию, и вернулись к калитке.
        - Проходите, - прохрипел динамик.
        Щелкнул электрозамок, и калитка открылась. Друзья переглянулись и двинулись вперед.
        В цистерне, наполовину зарытой в холм, оказалась прорезана дверь. Над ней тоже торчал глазок камеры. Не успели Артур с Айвэном подойти, как дверь распахнулась, и до их ушей донеслась музыка.
        - Дискотека? - хохотнул Айвэн.
        Внутри оказалось, что цистерна разрезана пополам, и приварена к мощным стальным балкам, торчащим в стене, выложенной из шлакоблока. В стену была вмонтирована еще одна массивная дверь. Что-то зажужжало, защелкало, и тяжелая створка сдвинулась в сторону. И тут же по ушам ударил мощный звук. Речитатив на фоне рваного ритма так и долбил прямо в мозг:
        I want you backfor the rhythm-attack,
        Coming down on the floor like a maniac.
        I want you backfor the rhythm-attack,
        Get down in full effect!
        I want you back for the rhythm-attack,
        Coming down on the floor like a maniac.
        I want you back, so clean up the dish.
        By the way, how much is the fish?[2 - В бункере Психа звучит песня группы Scooter - «How much is the fish». Песня вышла в 1998 году, пик ее популярности приходится на начало двухтысячных. Учитывая, что в книге события происходят в 2028 году, логично, что для героев песня - ретро.]
        - Фигасе ретро! - проорал наемник, пытась перекричать шум. - Ты помнишь такую музыку, Артурка?
        - Помню. Батя слушал, - прокричал тот в ответ.
        Артур попытался увидеть хозяина, но полутьма помещения, наполненного светом от красных, синих и зеленых фонарей, периодически взрывающаяся вспышками стробоскопа, сделать это не позволила. Наконец, глаза привыкли к полумраку, и первое, что удалось рассмотреть, - два вороненых ствола, глядящих прямо на них. «Браунинг Хай Пауэр». Серьезные игрушки. И достаточно редкие. В этих широтах - так вообще.
        Пушки держал полуголый мужик в камуфляжных штанах, заправленных в армейские ботинки.
        - Кто вы, мать вашу, такие? - рявкнул хозяин жилья, и музыка тут же оборвалась.
        - Слушай, у меня дежавю. - Наемник широко улыбнулся, повернувшись к Артуру. - Слышишь, дружище, у тебя родственника в Бразилии нет? Рикарду зовут. - Это уже к хозяину. Называть его торговцем язык не поворачивался. Слишком уж тяжело было представить, что этот тип может торговать чем-то кроме дури.
        - Кто. Вы. Такие, - отчеканил фрик.
        Прищуренные глаза, зрачки расширенные - думая про дурь, Артур явно был недалек от истины. Крашеные светлые волосы, пирсинг… Мда, колоритный парень.
        - Ты - Псих? - взял инициативу в свои руки Артур.
        - А вы не знали, к кому шли? - вскинул бровь собеседник.
        - Мы тут люди новые. Нас Рвач привел, говорили же тебе.
        - Эта мразь пыталась меня ограбить, - сплюнул густой слюной на пол Викинг. - Несколько дней назад всего лишь. Вон, башка свежая на пруте висит, кореш его. Жаль, не успел я их всех завалить.
        - Он нас тоже грабануть хотел.
        - Вас? Да что с вас взять-то? Вы сами как бандюки выглядите. Особенно он. - Викинг кивнул в сторону Айвэна.
        - А чего? Крутой плащ, - пожал плечами наемник.
        - Ага. Только не удивляйся, если тебя из-за этого плаща свинцом нашпигуют. Тут в таких только бандосы рассекают. Видно, что вы люди здесь новые.
        - Ну, в джинсовом костюме вряд ли лучше было бы.
        - Факт. И что вам нужно, новые люди? - Псих надул большой пузырь из жвачки.
        - Связь. Нам в Сеть выйти надо. Написать кое-кому. - Артур посмотрел торговцу в глаза. - Мы заплатим.
        - Заплатите… Заплатите - это хорошо. Кому писать-то собрались?
        - Стражам.
        Бровь торговца взлетела вверх.
        - Зачем вам Стражи?
        - Мы к ним на базу попасть должны были, ждут нас там. Но по дороге кое-чего случилось, и вот такая петрушка теперь.
        - К Стражам, говоришь… - Пистолеты исчезли так же быстро, как появились, воткнувшись в две кобуры на поясе у торговца. - Хорошо. Пушки вот сюда только положите.
        Он нагнулся и поднял верх ящика, сваренного из арматуры.
        - Это так, порядок такой. Чтобы мне спокойнее было.
        Артур, не раздумывая, положил в ящик автомат. Наемник с видимым сожалением пристроил рядом дробовик, обрез. Достал из кармана пистолет, вздохнул и положил туда же.
        - Как голый, - пожаловался он.
        - Бывает… - пожал плечами торговец. - Проходите.
        Первая комната бункера - а называть помещение со стальными стенами, замурованное в холме, другими словами не выходило - была небольшой. Пять на семь примерно. Но в дальней стене виднелись массивные двери, которые вели в другие отсеки. Здесь же стоял стол с двумя мониторами и несколько металлических шкафов. Пространство делила на две части длинная конструкция, похожая на барную стойку. Судя по бутылкам разной степени наполненности, стаканам и набитой пепельнице - именно так она и использовалась.
        По углам комнаты стояли четыре здоровенные колонки, звук в которых сейчас был приглушен до минимально слышимого уровня.
        Псих подошел к столу и опустился в кресло.
        - Кто вам из Стражей нужен? - поинтересовался торговец.
        - Софт. Знаешь такого?
        - Знаю, - кивнул тот. - Железячник местный, да. Гик в Зоне. Подумать только.
        - Ты что, с ним лично знаком?
        - Таскал ему железки кое-какие, - кивнул Псих. Пальцы его забегали по клавиатуре. Торговец набрал сообщение, нажал кнопку ввода, откинулся на спинку и отхлебнул из стакана, стоящего рядом. - Теперь ждать только. Пока ответят. Ждать же будете?
        - Будем, - буркнул Артур.
        - Ну падайте. - Торговец показал на диван, стоящий возле одной из стен. - Пить будете чего?
        - Воды, - попросил наемник.
        - Воды? - Псих вскинул бровь. - Хм.
        Поднявшись из кресла, он пересек помещение. Артур улыбнулся.
        - Ну прям точно Рикарду, только адаптированный. Местная версия, - шепнул Айвэн товарищу.
        На спине, ближе к шее у Психа была наколота татуировка в виде креста, выше шла надпись латиницей - «Hardcore». Плечи тоже плотно «забиты», рассмотреть, чем именно, - не представлялось возможным.
        Псих тем временем присел за стойкой.
        - Джин… Вискарь… Вискарь… Вискарь… Вот черт. А воды нет. Есть кола и пиво. Будете?
        - У нас с деньгами так себе, - поспешил сказать Артур. Помня Рио-Зону и ее безумные расценки, он предпочел получить счет вперед. - Сколько мы должны будем за сообщение и пиво?
        Псих махнул рукой:
        - Да ладно. Вы придурка того пришибли - уже хорошо. Народ спокойнее ходить станет. Уже услугу оказали.
        - С ним еще двое были. Мы их тоже вальнули. Только раньше.
        - Да? Это гут. Значит, банды Рвача больше нет. Это стоит отметить. Уверены, что вискаря не хотите?
        Глава 5
        Собачий вальс
        Квад вывалился из машины и занял оборонительные позиции. Конечно, кузов безвременно почившей «Нивы» - не самое надежное укрытие, но все же лучше, чем ничего.
        - Хруст, Комар, видите что-нибудь? - Дым припал к прицелу, контролируя задний сектор.
        - Ничего. Пусто и чисто.
        - Вот черт!
        Невидимый противник куда опаснее того, что идет в лобовую атаку. Казалось бы, прописная истина, но особо остро это понимаешь, когда ощущаешь всю свою беззащитность. Несмотря на крутые стволы и снарягу, несмотря на друзей рядом. Дай цель - и можно идти на штурм, устраивать переход Суворова через Альпы и ледовое побоище. А когда сам становишься целью, осознаешь всю свою беспомощность - это страшно.
        - Хватит сидеть, - раздался в наушниках голос Страйка. - Сваливаем. Давайте, я прикрою. Если бы стрелок хотел - он бы нас и за машиной достал. По ходу, все, что ему было нужно, - оставить нас безлошадными.
        - То есть нас загоняют? - поинтересовался Софт.
        - Возможно. Но вариантов у нас все равно нет. Уйти можем только туда, куда им и надо, - в промзону. Пройдем по краю, выберемся в лес, сделаем крюк и попадем как раз к Лагерю. Там уже попробуем узнать что-то про Стрижа и остальных.
        Дым обдумал предложение пулеметчика и согласился.
        - Самый нормальный вариант. Хруст, Комар - давайте к забору и прикрывайте.
        Два раза сталкеров просить не потребовалось. Через пару минут они уже пересекли опасное пространство и пропали из виду.
        - Готово, кроем, - раздалось в динамиках шлема. Дым высунулся, осмотрелся и дал отмашку.
        - Страйк, прикрывай. Мы с Софтом пошли.
        Двигаясь к забору, хакер буквально чувствовал спиной чей-то недобрый взгляд. Он готов был поспорить на что угодно - неизвестный стрелок все еще там, на опушке. Но почему он не стреляет? Или все, что ему было нужно, - лишить их транспорта? Странно, очень странно…
        Через пролом в заборе хакер пробрался на территорию промзоны, едва не наткнувшись на Комара. Тот сдвинулся, пропуская товарища. За Софтом пролез Дым. Через пару минут к ним присоединился Страйк, потом - Хруст, до последнего страховавший товарищей.
        - Куда дальше? - поинтересовался Софт.
        Дым потыкал в коммуникатор, вывел карту и провел пальцем, рисуя примерный маршрут.
        - Пройдем по Диким, выйдем здесь. Не понравился мне этот выстрел. А еще больше не понравилось то, что он был одиночным. Кто-то что-то мутит. Так что продвинемся вглубь подальше. Правда, надо будет сделать крюк хороший, чтобы не наскочить на идиотов, что штурмуют базу.
        - До темноты к Лагерю доберемся? - спросил хакер.
        Дым сморщился.
        - Дружище. Ты уже столько тут просидел и до сих пор не запомнил - в Зоне не загадывают. Тут время и расстояние между собой не особенно коррелируют. Я, к примеру, буду рад, если мы в принципе из промки к вечеру выберемся. Ладно, хватит трепаться. Комар - идешь первым. Страйк - за ним. После - Софт, Хруст, я замыкаю. Двинули.
        Промзона была довольно большой. Никто ее специально не мерил, но километра три-четыре в ней было. Квадратных, разумеется. Загроможденных заводскими цехами, недостроями, что подобно скелетам торчали из земли. Изрезанная рельсами, уставленная вагонами, Дикая Территория, как называли это место сталкеры, даже не была досконально исследована, несмотря на то что вплотную примыкала к базе сильнейшей, пожалуй, в Зоне группировки. Стражи не лезли на Дикую - нечего там им делать было. Они расчистили подходы от базы, сделав так, чтобы пространство без проблем простреливалось, поставили на границе хорошо вооруженные и организованные посты и этим ограничились. На Дикие Территории никто не претендовал. Никто даже не думал обустроить тут базу или временный лагерь, хотя подготовленные строения могли обеспечить какую-никакую защиту и кров. И все из-за сложностей в зачистке. Никто точно не знал, что водится в многочисленных подвалах и подземных цехах и рисковать людьми не хотел. Сколько положишь, пока расчистишь себе среду обитания? А сколько - пока закрепишь ее за собой? Внутри Периметра просто не было такой силы,
которая взяла бы на себя эту работу. Кроме Стражей, которые с местом дислокации уже давно определились. Плюс ко всему, эти края пользовались дурной славой. По ночам отсюда доносились воистину странные и страшные звуки. Даже бывалые сталкеры старались не соваться на Дикие Территории с наступлением темноты. Периодически кто-то из бродяг под давлением обстоятельств или просто из врожденного авантюризма пытался провести здесь ночь - как правило, на этом история бедолаги заканчивалась.
        Да чего говорить? Софт сам слишком хорошо помнил, как прошла ночевка на окраине промзоны, когда он познакомился с Дымом. Тогда лишь то, что хакер случайно проснулся, спасло Стража, взятого под контроль мутантом-телепатом. Да и само по себе нагромождение зданий… вряд ли кому-то понравилось бы, если бы после очередного Всплеска выяснилось, что проход наглухо перекрыт новорожденной аномалией. Которые, кстати, промзону на Диких Территориях очень даже любили. Самое обидное, что аномалии это были смертоносные - но дешевые. Дешевые, в плане артефактов, остающихся после их разрядки. Вот и получалось, что опытным сталкерам, которые могли эффективно рейдить Дикие Территории, соваться сюда было банально невыгодно, а новички здесь особых шансов не имели.
        В общем, Дикие Территории были локацией коварной, неуютной и умеренно опасной. Умеренно - для пятерки вооруженных до зубов Стражей. Но даже с таким раскладом Дым предпочел бы обойти эти места стороной и не соваться в глубину промзоны. Софт сначала не понимал - почему. Понимание пришло позже, часа через полтора, когда почти уже на выходе на отряд выскочила стая уродливых, подранных и свирепых собак.
        Стрелять по движущейся мишени сложно всегда. А когда мишеней много, они в три раза меньше человека, в два раза быстрее и перемещаются хаотично - так и вообще.
        Радовало, по крайней мере, то, что стрелять можно было, не опасаясь демаскировать свое местоположение - канонада, доносившаяся от базы, не только не утихла, но, наоборот, усилилась. Только вот попадать от этого проще не становилось. Особенно учитывая тот факт, что собаки не перли напролом. Нет. Они очень умело загоняли сталкеров, с каждой секундой подбираясь ближе. Не рычали, не лаяли. Молча мелькали между вагонами, технологическим мусором и полуразрушенными кирпичными строениями, в изобилии раскиданными по промзоне. Густые заросли, в которых мутанты то и дело скрывались, чтобы вынырнуть ближе на несколько метров, еще сильнее осложняли ситуацию.
        Софт прицелился и выстрелил в собаку, подобравшуюся уж совсем близко. И промахнулся. Пули прошли мимо! Приложился, взял упреждение, вдавил спуск. Мимо! Да что ж это такое?
        Судя по обескураженным возгласам, у остальных были те же проблемы. Но как? Вся группа внезапно разучилась стрелять?
        - Черт, они с вожаком! - выругался Дым. - Засел где-то, псина долбаная, блохозавр сраный, шаурма недорезанная!
        Про вожаков собачьих стай Софт слышал не раз. Не про тех, что просто альфа-самцы, которым первыми положено крыть бета-самок. А про вожаков в чернобыльском понимании. Про псов-телепатов, что координируют действия подопечных и, согласно сталкерским байкам, отводят взгляды людям и мешают целиться. К сожалению, судя по тому, что происходило, это байкой не было.
        Будто в подтверждение где-то неподалеку завыл пес. Тоскливо, протяжно и инфернально. Так, что аж мурашки по коже побежали. Собаки на секунду замерли, прислушиваясь, а потом, как по команде, рванули к сталкерам.
        - Отходим! Быстрее! Они нас сейчас порвут на хрен! Страйк, прикрой! - Дым, не прекращая бесполезной стрельбы, пятился назад.
        Пулеметчик выступил вперед, поправил ленту и открыл огонь.
        Пули широким веером хлестнули по кустам, и оттуда раздался дикий визг. Страйк перевел прицел на дорогу - и две собаки кувыркнулись через головы, забрызгивая все вокруг себя темной кровью, хлещущей из разорванных тел. Еще очередь - и собаки начали пятиться назад.
        Софт снова вскинул автомат, прицелился, выстрелил… Мимо! Черт, а как Страйк попадает тогда? И тут до хакера дошло.
        Пулеметчик не целился. Совсем. Он просто поливал от бедра, «в направлении противника», стараясь даже не смотреть на атакующих псов. И именно поэтому его выстрелы были результативными. Огневой мощи легкой стрелковки на повторение такого трюка не хватит - банально кончится боекомплект, прежде чем по закону средних чисел удастся в кого-то попасть не глядя. А вот с пулеметом - совсем другое дело.
        - Софт, не спи! Валим! - послышалось в динамиках.
        Хакер обернулся и увидел, что товарищи отошли уже на добрую сотню метров. Он быстро оценил обстановку и бросился за ними.
        Страйк отступал медленно, водя перед собой пулеметом. Софту показалось, что Страж даже прикрыл глаза, а на спусковой крючок нажимает совершенно неожиданно для себя самого. Получается, вожак может предугадать, куда полетит пуля и отворачивает своих псов с траектории? Так, что ли?
        - Пустой! - гаркнул Страйк, подхватил пулемет удобнее и со всех ног кинулся догонять отряд. Не успел он сделать и пяти шагов, как прямо перед ним из кустов выскочил крупный пес палевой масти. Не останавливаясь, не тратя времени на то, чтобы достать дробовик, не пытаясь пулеметчик просто пнул его ногой в голову. Усиленный сервоприводами экзоскелета удар мощного ботинка со стальными набойками на носке отшвырнул пса в сторону. Собака упала на землю и мелко задергала задними лапами в агонии - Страйк перебил мутанту шею.
        - Огонь! - скомандовал Дым, когда пулеметчик догнал отряд.
        Четыре ствола ударили одновременно. Теперь Софт старался не целиться, а просто поливал короткими очередями. Стреляй он сам - это вряд ли помогло бы, но их было четверо. И собаки не выдержали свинцового ливня, отступили. Над промзоной снова поплыл тоскливый вой, надрывный и пугающий.
        - Это ни фига не конец. - Дым перезарядил оружие и откинул забрало шлема, чтобы стереть пот, заливавший лицо. - Они сейчас перегруппируются, сменят тактику и опять пойдут за нами. Не успокоятся, пока вожак живой или пока вся стая не сгинет.
        - Что будем делать? - Хруст был расстроен больше других. Меткость была его гордостью. И то, что он не мог воспользоваться основным оружием, привычным и любимым, его очень раздражало. Да и патронов к «Вереску», который снайпер использовал в качестве дополнительного оружия, было не так много.
        - Надо укрытие искать. Возвышенность, - прогудел Страйк. - Там сможем отдышаться, осмотреться, на худой конец - перебить их сверху.
        - Это подойдет? - Софт показал на бетонный каркас, ребрами мертвого динозавра поднимающийся из земли неподалеку. Судя по всему, тут должен был быть еще один цех, но не сложилось. И теперь недострой мог дать сталкерам возможность перевести дыхание и выработать план дальнейших действий.
        - Годится. Пошли, - кивнул Дым. И тут же снова раздался вой.
        - Они опять атакуют! - забыв про рацию, закричал Комар.
        - Гранаты! И валим! Бегом, бегом! - распорядился Дым, первым дернул из подсумка шар «РГНки», рванул чеку и швырнул гранату в ту сторону, где снова замелькали серые спины.
        Хруст и Страйк последовали его примеру. Комар просто поднял автомат и ударил из подствольника. Захлопало, забумкало, послышался визг и скулеж - осколки не выбирали жертв, не целились - поди отведи их.
        Пользуясь сумятицей в рядах врага, сталкеры устремились к недостроенному зданию. До него было метров триста. Только вот по прямой бежать не получалось. То и дело система оповещения костюма противно пищала, подсвечивая на забралах шлемов очередную аномалию, которую нужно было не просто обогнуть, но и удостовериться, что рядом с ней не притаилось еще одно смертоносное искажение. И потому до первого пролета лестницы, ведущей наверх, Стражи добрались практически одновременно с собаками.
        - Вверх, быстрее! - гаркнул Страйк, ударом одетого в защитную перчатку кулака раскалывая череп повисшей на руке псине. Клыки мутанта оставили глубокие борозды на металлопластиковом щитке, и пулеметчик витиевато выругался: - Долбаные твари!
        Пинок ногой - еще один пес улетел вниз. Страйк прыгнул разом на несколько ступеней, опередив стаю, и ударил из пулемета.
        Серо-черно-коричневая волна, практически закрывшая телами ступени, с визгом отхлынула. Сталкер продолжал стрелять, пока мутанты не обратились в бегство. Только тогда он, пятясь и нащупывая ногами ступени, поднялся наверх.
        Остальные уже ждали его на втором этаже. Софт огляделся, переводя дыхание.
        Видно было, что недострой периодически использовали сталкеры. Для ночевок или дневных привалов. Об этом говорили не только следы от костров и мятые консервные банки, валяющиеся под ногами, но и по нескольким выбеленным костякам, части которых были раскиданы по полу.
        - Что-то здесь совсем неуютно, - протянул хакер.
        - Поднимаемся выше, - распорядился Дым. - Отсюда не видно ни хрена. Да и правда… Неспокойно как-то.
        Третий этаж был не достроен. Стен и крыши не было. А может, он и задумывался как крыша. Тут тоже хватало следов человеческого присутствия. Но хоть костей не было. А это уже поднимало настроение.
        - Твою ж через забор да коромысло… - присвистнул Хруст.
        - Чего там? - Дым подошел к товарищу и замер.
        От собачьих спин зарябило в глазах. Казалось, мутанты стягивались сюда со всех уголков Зоны, ведомые воем вожака. Если в самом начале псов было не больше двадцати голов, то сейчас их количество явно перевалило за сотню. И мутанты все прибывали.
        - Ого. И где их всех хоронить? - бородато пошутил Страйк.
        - Смотри, чтоб нас хоронить не пришлось, - процедил озабоченный Дым. - У нас тупо патронов не хватит от них отбиться. Они нас тут количеством задавят и живьем сожрут.
        - Может, лестницу рвануть, а? - неуверенно спросил Комар.
        - Взрывчатки не хватит, - отмахнулся Страйк, выполнявший, помимо своей непосредственной роли, функцию носильщика отряда.
        - Да и не будем же мы тут сидеть, пока этим тварям уйти не придет в голову, - поддержал Страйка Дым.
        - Любить твой Майкрософт, чего эта тварь так взъелась-то на нас, а? - пробормотал Софт.
        - У нее спроси.
        - Да я б с радостью, - хмыкнул хакер. - Кстати. А почему защита шлемов с его воем не справляется, а? Она ж должна отрубать звуки.
        - Ну, тут два варианта, - ответил Дым. - Либо он совсем не звуком на нас давит, а вой - это так, дополнительная опция, либо он все же собаками управляет, а не нам прицел сбивает.
        - Неприятная опция, - протянул Софт.
        И тут же где-то недалеко снова раздался осточертевший звук, и мутанты пошли на приступ.

* * *
        - Граната! - рявкнул Дым, и сталкеры отпрянули от проема.
        Вниз по ступенькам заскакали два кругляша. Грохнуло. Последние осколки еще свистели в воздухе, а Страйк уже высунулся из укрытия и несколько раз подряд выстрелил из дробовика, до этого болтавшегося на бедре. Крупная дробь буквально смела нескольких псов со ступенек, перемалывая их тела в кровавый фарш. Застучал автомат Дыма, задергался «Вал» Софта. На узкой лестнице собакам было некуда деваться, и сталкеры косили их почти в упор. Но псов было слишком много. Не успели сталкеры отбить эту волну, как кусты затряслись и вперед ринулась новая. А в отдалении от недостроенного цеха уже собирался резерв хвостато-клыкастой армии.
        - Да откуда ж вы лезете-то, а? - в сердцах воскликнул Комар, меняя магазин. - Скоро отбиваться нечем будет! Хруст! Хруст, ты где?
        Только сейчас Стражи поняли, что никто уже некоторое время не видит снайпера.
        - Хруст! - позвал Дым.
        - Отвалите. Занят, - послышался напряженный голос снайпера. - Дайте мне минуту.
        - На что? На что, Хруст?
        Тот не ответил, а внизу послышалось рычание. Вожак бросил в бой новый отряд.

* * *
        - Вот ты где, да? Вижу тебя, хороший мой. Тварь ты долбаная… Ну, погоди, погоди…
        Хруст распластался на бетоне, старательно выцеливая огромного черно-коричневого пса. Секунду назад он мелькнул на поваленном вагоне. Постоял секунду, глянул, будто прямо на снайпера, и скрылся из виду.
        - Ну давай же, давай, радость моя… Вылезай, мразина блохастая… Чего ты прячешься?
        Хруст поднял забрало маски, мешающее целиться, и буквально сросся с прицелом винтовки. Он был уверен, что знает, где покажется вожак, и боялся даже дышать, опасаясь спугнуть пса. Каким образом он мог это сделать, находясь в доброй сотне метров от предводителя блохастой армии мутантов, - было неясно. Но что-то подсказывало ему, что мутант знает о нем, Хрусте, замершем на самом краю крыши с винтовкой в руках. С винтовкой? О нет. Это всего лишь палка. Обычная палка, посох, отломанная ветка молодого дерева. Чтобы идти было легче, опираться было на что. Обыкновенная дорожная палка, которая никому не нанесет вреда. Тем более - собаке. Такой хорошей, милой собаке…
        То ли сработал аутотренинг, то ли вожак потерял бдительность. А может, для того, чтобы эффективно управлять своими штурмовиками, псу нужно было на них смотреть, - непонятно. Только огромная тварь снова показалась на виду. На этот раз - на крыше небольшого кирпичного здания, стоявшего неподалеку от навеки застывшего локомотива. Вожак поднял морду к свинцовому небу и снова завел свою заунывную песню. Внизу раздалось рычание, застучали автоматы товарищей. Там шел новый штурм.
        Медленно и аккуратно снайпер перевел прицел на голову пса, продолжая отгонять мысли о том, что у него в руках орудие смерти. О, нет, это всего лишь палка. Патрон уже в патроннике, покрутить барабанчик, выставляя нужную дистанцию… Палка, всего лишь палка. Ну, давай, сука!
        Палец лег на спуск, плавно выбрал слабину. Винтовка толкнулась в плечо, и двенадцать граммов оболочечной смерти со стальным сердечником устремились к вожаку со скоростью семьсот метров в секунду. Через какие-то мгновения голова мутанта взорвалась, будто переспелый арбуз, брызнув во все стороны красным и серым. Но микроскопического промежутка времени между выстрелом и попаданием в цель твари хватило, чтобы взглянуть стрелку прямо в глаза - несмотря на разделявшее их расстояние - и издать последний страшный вой. Который преодолел сотню метров гораздо быстрее пули и ударил сталкеру в мозг, сжигая синапсы и разрушая нервные связи. И в тот момент, когда мутант замолчал навеки, рухнув на крышу здания и заливая все вокруг кровью, снайпер, не издав ни звука, уронил голову на бетон. Винтовка, выскользнувшая из ослабших рук, кувыркаясь, упала вниз. Туда, где во все стороны разбегалась стая, потерявшая своего предводителя.
        Глава 6
        Крик БАньши
        - Комар, поди проверь здание, - распорядился Дым. - Остановимся здесь. Нечего по темноте шастать.
        Страж кивнул, перехватил оружие поудобнее и скрылся в дверном проеме, активирова в режим ночного видения в шлеме. Текучим, плавным шагом он двинулся по короткому коридорчику. Замер у первой двери справа, присел на корточки, заглянул в проем, вжимая приклад в плечо. Чисто. Выпрямился, осмотрел помещение внимательнее. Деревянный верстак, над ним стеллаж с покрытыми толстым слоем пыли инструментами, перевернутый стул. Два окна. Боец отметил для себя комнату как безопасную и двинулся дальше.
        Вторая комната была от пола до потолка завалена железным ломом. Комару было все равно, для чего некогда предназначались эти запасные части, потому он лишь удостоверился, что здесь опасности нет, и вернулся назад.
        Коридор резко расширялся, переходя в большое помещение с двумя окнами. Ни стекол, ни ставень не было. Страж поморщился. Если ночевать здесь - придется следить не только за главным входом в постройку, но и за проемами. У окон стояли столы, на полу валялись осколки разбитой техники.
        В стене справа была еще одна дверь. Страж удобнее перехватил автомат и направился в последнюю комнату.
        Просторное помещение, но без окон. У стен, как и в первом, стояли стеллажи с инструментами. Бегло оглядев комнату, Страж решил, что оно отлично подходит для ночевки. Ну, подходило бы. Если бы не изумрудное свечение из квадратного люка, виднеющегося в углу. Подвал?
        Аккуратно, стараясь не издавать резких звуков, сталкер в полуприсяде подобрался к спуску в подвал. Стараясь находиться подальше, заглянул в проем.
        Если вниз когда-то и вела лестница, сейчас она растворилась в луже изумрудно-зеленого «Студня», расположившейся в аккурат под люком. Что интересно - сам подвал был затоплен. И только небольшой участок его светился зеленоватым светом. То ли часть воды превратилась в «Студень», то ли две субстанции вполне комфортно между собой соседствовали - непонятно. Такое Комар видел впервые. Но особо заморачиваться по этому поводу не стал. «Студень» - аномалия пассивная. И если сам в нее не влезешь, вреда не будет.
        Закончив осмотр, он вернулся к товарищам и доложил обстановку в помещении Дыму. Тот подумал, покачал головой, явно досадуя на слишком быстро наступавшую темноту, и махнул рукой.
        - Ладно. Ночуем здесь. Другое помещение искать некогда. Страйк, заноси Хруста.
        То, что засветло из промзоны им не выбраться, сталкеры поняли после того, как в течение двух часов теребили Хруста, пытаясь привести его в чувство. Снайпер на их попытки не реагировал. Дышал глубоко и ровно, зрачок исправно сужался и расширялся. Пульс, давление - все в норме. Никто не озвучивал очевидное, но слово «кома» вертелось на языке у каждого.
        Возвращаться на базу было нельзя - судя по доносящимся взрывам и стрельбе, там до сих пор шел бой. Оставался один вариант - найти место для длительного привала. Это было не так-то просто. Перед тем как сдохнуть, вожак созвал всех собак промзоны. И теперь те бродили вокруг недостроенного цеха. Нападать - не нападали, но и сталкеры на рожон не лезли. Черт его знает, что в головах у тех мутантов.
        Собаки ушли ближе к вечеру. Когда небо начало стремительно темнеть, а из низких туч послышалось солидное громыхание. Надвигалась гроза. Псам не улыбалось мочить свои обтрепанные шкуры, и они довольно быстро рассосались, поняв, что вкусные сталкеры все равно слезать не собираются. Выждав еще с полчаса для верности, Дым, Софт, Страйк и Комар соорудили носилки, аккуратно спустились вниз и двинулись на поиски убежища. Вел Дым. На этот раз они шли в другую сторону, не приближаясь к выходу с Диких Территорий, а, наоборот, углубляясь в них. Дым объяснил маневр просто - на окраине все разрушено и толкового места не найдешь. А если и повезет на что-то наткнуться - так в такую погоду, скорее всего, занято будет. Мутанты - они тоже мокнуть не хотят.
        Эту постройку они отыскали часа через полтора после блужданий по дворам промзоны. Небольшое одноэтажное здание, наверняка изначально предназначавшееся для кабинетов инженерного состава предприятия. Разок пришлось пострелять - пара прыгунов с рваными противогазами на мордах приняла их за легкую добычу. Страйк быстро развеял их заблуждение. Потом свернули в дебри перевернутых железнодорожных вагонов, пытаясь обойти разросшуюся электрическую аномалию, перекрывшую проход, и в итоге вышли к этому дому, когда уже практически стемнело. Надвигающаяся гроза существенно сократила световой день. Да и вымотались они конкретно. Тащить на себе оружие, снаряжение и бессознательного Хруста вдобавок было утомительно, даже учитывая мускульные усилители костюмов. Так что отдых до утра - то, что доктор прописал. Где-то на грани сознания маячили мысли о таинственном стрелке, оставившем их без транспорта, но сталкеры слишком устали, чтобы разгадывать загадки.
        Войдя в здание, Дым быстро прошел по всем помещениям, оглядел их и распорядился:
        - Ночуем в комнате с подвалом. Завалите там люк чем-нибудь. А здесь и в третьей давайте окна закроем сразу. Столы подойдут, вон инструмент на полках - прибивайте их к рамам прямо. Дверь входную тоже укрепить надо. Во второй комнате железяк полно - ими как раз и подопрем, они тяжелые, а тащить недалеко.
        Через полчаса помещения были подготовлены к ночевке. Окна и дверь в здание худо-бедно защищены, спальные мешки постелены. Дежурить решили по двое - один в большой комнате с двумя окнами, второй - как бы бодрствующая смена, сидит в общей, «подвально-аномальной», чтобы в случае чего прийти на помощь. В углу зажгли пару спиртовок. На одной разогревали консервы, на другой Дым кипятил воду для кофе. Отблесков двух огоньков едва хватало, чтобы видеть лишь силуэты друг друга, поэтому в центре помещения установили фонарь, луч которого рассеивался по растрескавшейся побелке потолка, давая ровный свет.
        Погода снаружи продолжала портиться. И без того темное небо затянуло низкими тучами, резкие порывы ветра бросались пылью, опавшей листвой и мусором. Молчаливые постройки Диких Территорий, будто дождавшиеся, наконец, своего часа, наперебой жаловались ветру скрипами прогнивших стропил, хлопками ставень и стуком жестяных крыш. Где-то вдали завыла собака - и тут же испуганно замолчала, когда ей ответил ужасающий вопль, в котором не было ничего ни звериного, ни человеческого.
        - Та еще ночка будет, - поморщился Страйк, сидящий в углу. После недолгих размышлений он решил не снимать экзоскелет - уж слишком много телодвижений нужно было совершить, чтобы надеть его обратно. В случае тревоги этого времени могло не хватить. Из ящиков, запчастей непонятного назначения, притащенных из дальней комнаты, и спального мешка сталкер соорудил себе ложе, спать на котором можно было полусидя. Слушая скрипы и треск, исходящие от сооружения, Софт ехидно улыбался, но молчал.
        - Угу. Хорошего мало. Спасибо хоть крыша вроде не течет, - откликнулся Комар. - Явно будет ливень. - Как бы в подтверждение его слов где-то вдалеке громыхнуло.
        Хруст застонал и попытался приподняться на локтях. Дым подскочил к сталкеру, обнял его за плечи и уложил назад. Отстегнул флягу, смочил салфетку и промокнул губы товарищу.
        - Очнулся? - Софт обеспокоенно посмотрел на Стража.
        - Нет, - скрипнул зубами Дым. - Но, по крайней мере, не в коме, как я боялся. Не знаю, что с ним, но, кажется, ему становится лучше.
        - А если он до завтра в себя не придет? - спросил Страйк.
        - Если не очухается, - решительно сказал Дым, - вы двое останетесь с ним здесь, а мы с Софтом пойдем дальше. Антей пришлет за вами кого-нибудь, как только сможет.
        - Не лучшая идея. - Комар допил кофе, протер складной стакан и уложил его в рюкзак. - Мне не дает покоя стрелок, который нам движок разворотил. Что, если он идет за нами? Тогда разделяться не стоит.
        - Утром решим, - прервал начинающийся было спор Софт, отрываясь от ноутбука. Хакер сидел на спальном мешке, привалившись спиной к стене и пристроив лэптоп между животом и согнутыми коленями. - Не думаю, что за нами кто-то идет. Если и шел - после нашего милого общения с собачками наверняка повернул обратно. Глянь лучше, как там моя порция?
        Страж наклонился над спиртовкой, помешал консервы, намотал на руку тряпку и передал парящую банку хакеру. Тот поблагодарил и снова застучал по клавиатуре.
        - Софт, а что это за штука, к которой мы идем? Как я понял, весь этот кипиш, что с Черными, что с нападением на нашу базу, из-за нее?
        Хакер взглянул на Дыма. Тот едва заметно кивнул. Софт немного помолчал, продолжая набирать какие-то команды, и заговорил, не отрываясь от дисплея:
        - Штуку эту называют Установкой. Это вроде как запасной пульт управления аппаратурой, которая подключается к ноосфере.
        - Ноо чего? - недоумевающе протянул Комар.
        - Ноосфера, - повторил Софт.
        - Хм. Атмосферу - знаю. Стратосферу - знаю. Гидросферу - знаю. Даже биосферу, мать ее в хлястик, знаю. А вот про ноосферу слышу в первый раз. Что это за хрень, и с чем ее едят?
        - Ноосфера - информационное поле земли. В нем отражаются все события, которые происходили, происходят, произойдут или даже только могут произойти. Чем больше информационный фон вокруг какого-либо события, тем выше вероятность того, что оно произойдет или будет развиваться по сценарию, определенному интенсивностью этого самого шума.
        - Чего? - в один голос взвыли сталкеры. - Может, попроще, а?
        Софт на секунду задумался.
        - О’кей. Смотри. - Он повернулся к Страйку. - Какой процент вероятности того, что твой пулемет заговорит с тобой?
        Пулеметчик поперхнулся тушенкой.
        - Ну, тут смотря что за трава была, - усмехнулся он, откашлявшись.
        - То есть пулемет разговаривать не умеет по определению, верно?
        Страйк глянул на хакера как на идиота.
        - Смеешься?
        - А если бы кто-то сказал тебе, что пулемет разговаривает?
        - Отправил бы его к Доку, - хмыкнул Страйк.
        - А если бы сто человек сказало б тебе об этом? А тысяча?
        - Ты клонишь к тому, что если все люди будут думать, что пулеметы способны разговаривать, - они и впрямь начнут говорить? - прыснул со смеху Дым.
        - Совершенно верно, - кивнул хакер.
        - Но это же абсурд!
        - Ну да. И именно потому пулеметы не разговаривают, - улыбнулся Софт. - Потому что это полный бред, и поверить в это невозможно. А много ли людей верит, к примеру, в вампиров?
        - Я верю, - вступил в разговор Комар. - Вон, болотная тварь - чем не вампир? Крови ни рюмки в человеке не оставляет. Вампир, как есть.
        Сталкеры рассмеялись.
        - Да нет, я про киношных вампиров, типа Дракулы там, Носферату. Про мертвецов, пьющих кровь, - продолжал Софт. - Много в них кто верит?
        - Дети верят, родители которых контроль контента в домашней Сети не установили, - ухмыльнулся Дым.
        - Верно. А взрослые - не верят. То есть крайне малый процент людей, опять же. И вампиров никто не видел. А вот в средние века в них верил каждый третий. И иногда целые поселения погибали по непонятной причине. Все, что находили в таких поселениях, - высосанные досуха трупы.
        - То есть ты реально хочешь сказать, что если куча людей будет верить во что-то - это материализуется? - спросил Страйк.
        - Считается, что так, - кивнул Софт. - Слышал поговорку: «мысли материальны»?
        - Вернусь на базу - соберу общее собрание, - решительно сказал пулеметчик. - И пусть только попробуют не поверить в мои миллионы на Кипре, виллу в Майами и океанскую яхту с экипажем из топ-моделей.
        Хлипкое строение, казалось, вздрогнуло от хохота. Отсмеявшись, Дым спросил:
        - А как это связано с Зоной?
        - Как я уже говорил, - Софт закрыл ноутбук и отложил его в сторону, - в ноосфере отпечатываются все информационные колебания. Упоминания о том или ином явлении плавают в ней, как радиоволны по квартире с вай-фаем. И теоретически, если удалить все упоминания о явлении - оно исчезнет. Антей считает, что таким образом можно уничтожить Зону, и хочет, чтобы я это сделал.
        - Ты сформулировал так, будто с ним не согласен, - проговорил Дым, глядя хакеру в глаза. - Ты считаешь по-другому?
        - Я… - начал было Софт, как вдруг Комар напрягся, встал, подхватив оружие, и подался к двери.
        - Тихо! Вы это слышите?
        Дым резко изменился в лице и скомандовал:
        - Надеть шлемы! Забрала опустить! Дыхание - на замкнутый и общаться только по рации! Да быстрее же, мать вашу! Быстрее!
        Пререкаться Софт не стал, сначала выполнил команду и только потом задал вопрос:
        - Дружище, что за дела?
        - Что за дела? Хреновые дела. Молитесь, чтобы она нас не почуяла. Иначе…
        - Да кто «она»? Что за хрень?
        Но ответил хакеру не Дым.
        - Сирена, - сдавленным голосом выдавил Страйк. Услышав интонации гиганта-пулеметчика, не боявшегося ни бога, ни дьявола, Софт понял, что по-настоящему испугался.
        - Что это за тварь, сирена ваша? - Тишина давила на уши, вопрос беспрестанно вертелся в голове, и не задать его Софт просто не мог. Тем более что слышать его эта самая сирена, кем бы она ни была, не могла - общение шло по встроенной в шлем рации, а в режиме замкнутого цикла дыхания звуки из-под шлема не вырывались - герметичность, однако.
        - Гомера читал? - поинтересовался Дым.
        - Не. Не читал. Но аналогию понял. Это чего, у нее голос манит, что ли?
        - Именно. Это на редкость коварная тварь. Каждый слышит свое. Но, как правило, это голос любимого человека. Зов. И сопротивляться ему крайне сложно. Обычно и минуты народ не выдерживает.
        - Но нам-то бояться сейчас нечего, так? У нас шумоподавление же включено?
        - Не знаю. Опытов не ставил. В теории - да.
        - Ну так пойдемте и возьмем ее в четыре ствола, - услышав, как двусмысленно прозвучала фраза, сталкер добавил: - ну, вы поняли.
        - Угу. Возьмем. Скорее, она нас возьмет. Эта скотина быстрая, как… Не знаю, в общем. Те, кто с ней сталкивался - и уцелели. Вон, Ворона квад на нее наткнулся как-то. Один Ворон и остался в живых, и то чудом. Остальных за пару секунд порвала. Она, помимо зова своего, долбит фигней, типа ультразвука. Барабанные перепонки нафиг лопаются. Ну и пока объект в прострации - она его на части рвет.
        - Фигасе, - протянул Софт.
        - Угу. Так что сидим, молчим и надеемся, что она мимо пройдет.
        - Ее еще баньши называют. Как из легенды бабу, - добавил Страйк. - Ну, знаешь же, чьи рыдания если услышишь - значит, умрешь.
        Софт крепче стиснул цевье автомата. Громкие звуки сквозь активную защиту шлема не проникали, и потому гром и перестук крупных капель дождя по жестяной крыше он слышал как бы отдаленно, в фоновом режиме. Недостающие звуки дорисовывало сознание. Шорох шагов, скрип мелких камней под чьей-то ногой. И хотя хакер знал, что это - не более чем игра воображения, легче от этого не становилось. По коже под броней костюма бегали мурашки.
        Так они просидели с полчаса. Наконец, Дым пошевелился, встал и аккуратно прошел к выходу из комнаты. Там замер, прислушиваясь. Потом повернулся к сталкерам, замершим в ожидании, и шумно выдохнул в микрофон.
        - Ну все. Кажется, свалила.
        И тут же произошло сразу несколько событий.
        Прямо под окнами соседней комнаты раздался дикий крик, переходящий в ультразвук. Комар схватился за голову и упал на колени. Дым со Страйком вскочили на ноги, вскидывая оружие, а деревянный настил, закрывающий спуск в подвал, разлетелся в щепки от мощного удара снизу. Тяжелый ящик, стоявший сверху, отлетел в сторону, из него посыпались ржавые инструменты.
        - Что за…
        Крик Дыма перекрыл громкий рык. Софт глянул в угол и оторопел.
        В комнате их стало на одного больше. Огромная фигура матерого болотника, эффектно подсвеченная снизу сиянием «студня», махнула когтистой лапой, и поднимающийся было на ноги Комар вылетел в коридор. Болотник пригнулся и прыгнул вперед, целясь в мечущегося на спальном мешке Хруста, но нарвался на мощный удар, усиленный гидравликой экзоскелета, и замотал головой.
        - Не стрелять! - рявкнул Страйк. - Рикошеты, блин!
        Не став больше ничего объяснять, он перехватил пулемет и обрушил на болотника приклад. Тот в последний миг успел отскочить и перетянул Страйка по спине.
        Снаружи снова раздался вопль, колба спиртовки покрылась трещинами и тут же лопнула, мелкими осколками разлетаясь по комнате.
        Страйк взвыл в наушниках и локтем двинул болотника в шею, отпихивая мутанта от лежащего на полу Хруста. Дым выхватил нож и ринулся в драку.
        Софт, растерявшись, отскочил в угол комнаты.
        - Хруст! Хруста забери! - прохрипел Дым.
        Два раза просить хакера не потребовалось. Он кинулся в ноги дерущимся, вцепился в спальный мешок, на котором ворочался Страж, и потянул его на себя.
        Удар лапы болотника в щепки разнес стеллаж, на пол посыпались инструменты. Дым подхватил с пола небольшую кувалду на длинной ручке, махнул ею.
        Получив металлическим набалдашником, монстр заревел совсем уж безумно, махнул лапой, и Дым отлетел, сбивая с ног Софта. Демонстрируя потрясающую способность держать удар, сталкер тут же вскочил.
        Страйк, воспользовавшись заминкой, прыгнул вперед, хватая болотника за голову. Взвизгнули сервоприводы, отрывая тушу мутанта от пола, и болотник повис в воздухе, оказавшись прижатым к стене. Тварь не растерялась и пихнула сталкера ногой в живот. Удар по броне не мог нанести пулеметчику серьезного урона, но его энергии хватило, чтобы отбросить Страйка. Дым снова махнул своей кувалдой, тварь ушла в сторону, ударила в прыжке, и командир квада, мощно приложившись шлемом о стену, сполз на пол.
        Совершенно ошалевший от полученного отпора болотник, опрокинув по пути пулеметчика, рванулся вперед, туда, где вяло копошилась доступная добыча: бессознательный Хруст и пытающийся принять устойчивое положение хакер. В последний момент Страйк успел схватить тварь за ногу. От рывка та рухнула, мощно дернула конечностью, высвобождая ее из хватки сталкера, и, оставляя борозды от когтей в крошащемся бетоне, кинулась на врага из положения упор лежа…
        …чтобы быть остановленной потоком свинца из автомата Софта.
        У хакера не было выбора - тварь находилась слишком близко к нему. Впрочем, это же и повысило шансы на успех. Лишь одна пуля, противно взвизгнув рикошетом, умчалась куда-то в коридор. Остальные же вошли четко в уродливую морду монстра, выбивая фонтанчики слизи и срывая лоскуты толстой кожи.
        Хакер всаживал очередь за очередью в уже поверженного монстра. Мощные мышцы твари раздвигались неохотно, с чавканьем засасывая в себя пули. Выходных отверстий не было - слишком уж велико оказалось сопротивление тела мутанта. Хакеру пришло в голову сравнение с баллистическим желе. Наконец монстр дернулся в последний раз и затих. Не желая получить сюрприз, Софт привстал на колено, упер ствол автомата туда, где у человека находилось бы ухо, и выстрелил еще несколько раз. Отбросил пустой магазин, вставил новый, поднялся на ноги и огляделся по сторонам.
        Дым так и лежал без движения. Видать, конструкторы что-то намудрили все же с фиксацией и амортизацией головы внутри шлема, и Страж, встретившись со стеной, вырубился надолго. Софт быстро снял с друга шлем. Живой. Дышит, по крайней мере.
        Из угла послышались сдавленные ругательства. Хакер глянул туда. Ругался Страйк, уже усевшийся на пол и перетягивающий бинтом из индивидуального пакета рану на плече, оставленную когтями болотника. Увидев, что Софт на него смотрит, Страж махнул рукой, мол, нормально.
        Софт развернулся к выходу.
        Хруст валялся на пороге и, кажется, начинал приходить в себя. Видимо, действие пси-удара понемногу заканчивалось.
        Хакер глянул в дверной проем и выругался.
        В пылу драки - а боем это никак назвать нельзя было - они совсем забыли о Комаре, отлетевшем в коридор в самом начале. И сейчас его там не было. На пыльном полу валялся лишь шлем с треснувшим забралом и «Гроза» Стража.
        - Комар! - позвал Софт. Выругался, сообразив, что его слышно только по рации, и откинул щиток. - Комар!
        Тишина.
        - Твою мать! Страйк! Я за Комаром!
        Хакер перепрыгнул через лежащего в проеме Хруста и выскочил в коридор. Увидел вскрытую дверь, выругался еще раз и рванул наружу.
        Улица встретила шквальным ветром, бросившим горсть дождевых капель сталкеру прямо в лицо. Софт опустил забрало и активировал ноктовизор. Видимость была так себе, а стекающая по щитку вода затрудняла ее еще сильнее. Смахнув капли перчаткой, Софт натянул ремень автомата и огляделся по сторонам.
        Путь Комара выдала примятая высокая трава под стеной давшей им приют постройки: через заросли кто-то ломился, не пытаясь выбирать дорогу. Выставив перед собой оружие, хакер пошел по следам.
        Следы заворачивали за угол. Софт крепче вжал приклад в плечо, замер на секунду, собираясь, и двинулся вперед.
        Дикий вопль, рвущий барабанные перепонки, заставил его выпустить автомат и рухнуть на колени. Руки непроизвольно обхватили голову, но наткнулись на металл шлема. Замотав головой, хакер дернулся вперед, пытаясь подняться на ноги. Ботинок скользнул по мокрой траве, и Софт неуклюже завалился вправо, упав на бок.
        Потом, разбирая ситуацию, Софт понял, что только это и позволило ему выжить. Удар стремительной белесой тени пришелся вскользь, сбив дыхание и едва не сломав ребра. Хакер отлетел в сторону, непроизвольно застонал.
        По ушам ударил новый крик, который не могла сдержать даже активная защита шлема, принуждающий отбросить бесполезную железяку и зажать уши. Одной рукой сталкер уже нащупал крепление, когда картина, открывшаяся в свете разорвавшей темноту молнии, заставила его замереть в оцепенении.
        Сирена стояла в нескольких метрах от него. Когда-то мутант, несомненно, был женщиной: на это указывали длинные, ниже плеч, волосы, тонкие черты лица и худые сморщенные грудки, вывалившиеся из-под растрепанного грязного савана, служившего мутантке одеждой. Больше общего с женщиной у твари не было ничего.
        Сгорбленная фигура, неестественно вывернутые коленки и чересчур длинные для человека руки, оканчивающиеся грубыми ногтями, больше похожими на звериные когти. Темные полопавшиеся губы. Лицо, искаженное гримасой ярости. Но главное - глаза. Неестественно черные, как будто зрачок заполнил все глазное яблоко. Они отталкивали и одновременно притягивали взгляд хакера. Тварь качнулась вперед, и Софт понял, что сейчас он умрет… если только не сделает того, что нужно от него твари.
        Перевернувшись на спину, хакер потянулся к забралу шлема. Пальцы в мокрой перчатке не сразу нашли фиксатор, пару раз скользнув впустую. Мутантка выжидала, будто понимая, что он делает. А может, и правда понимала? Второй рукой он пытался нащупать автомат. Автомата не было.
        Наконец, ему удалось нажать кнопку фиксатора и забрало поехало вверх. Ему показалось, или сирена улыбнулась? Да ну, не может быть. Правая рука скользнула к кобуре, откинула ремешок крепления, удерживающего пистолет. Рукоять привычно ткнулась в ладонь. Сирена открыла рот и сделала шаг.
        В этот раз звук был не таким мучительным. Странно, но ему почудилось, что в крик даже пыталась вплестись какая-то мелодия. Тварь шла вперед медленно, подав назад плечи и выпятив грудь. Она вдруг стала меняться - и Софт выдохнул от удивления.
        У нее было лицо его одноклассницы. Девушки, по которой сохла половина класса и которая предпочла мажорам и отличникам спортивного парня, повернутого на компах. Он будто заново пережил тот момент: привкус шампанского и дорогой помады на губах, треск выпускного платья и скрип парты в темном пустом классе. Наваждение длилось не больше секунды, потом исчезло.
        Теперь тварь была сестрой его друга, долго изводившей его вниманием и наконец получившей свое на крышке стиральной машины в ванной комнате, во время пьяной вечеринки. Потом она стала случайной шлюшкой из бара. Незнакомкой, встреченной в увольнении. Боевой подругой из Отряда. По очереди - всеми женщинами, что он когда-то познал. Тварь приближалась медленно, и на перекошенной ее морде теперь проступало совсем человеческое чувство - смятение.
        Когда сирена нагнулась над ним, она была той голубоглазой блондинкой, с которой он начал встречаться незадолго до побега в Зону. До твари было подать рукой, и через иллюзорный запах духов и свежевымытых волос пробивался другой, настоящий - смрад гниющей, разлагающейся плоти.
        Софт усмехнулся, поднял пистолет и выстрелил сирене прямо в раскрытый рот. Тварь дернулась и рухнула на него, перепачкав комбинезон черной слизью. Хакер вывернулся из-под неожиданно легкого тела, поднялся и сплюнул на землю слюну вперемешку с кровью. Лицо его перекосила болезненная усмешка.
        - Ты просчиталась, сука, - проговорил он и не узнал своего собственного голоса. - Знаешь почему?
        Носком ботинка он перевернул сирену на спину, прицелился в голову и закончил:
        - Я их не любил. Никого. Я вообще пока не любил. Не успелось как-то.
        Хлопок выстрела совпал с раскатом грома. Хакер поднял автомат и, пошатываясь, побрел к Стражу, распластавшемуся на траве.

* * *
        Комара похоронили здесь же, на месте гибели. Выкопали саперными лопатками могилу, сколотили крест. Прощальных слов не говорили. Кое-как очистили костюм от крови, поверх чудовищной рваной раны на груди положили автомат. Закидали яму землей и завалили холмик камнями. Надписи делать не стали - не принято в Зоне это. На верхушку креста Софт надел шлем с треснувшим забралом, предварительно выдрав из него всю электронику. Постояли минуту, глотнули водки из фляги. Вернулись в постройку, собрали вещи и пошли.
        Настроение было подавленным у всех. Больше всех убивался пришедший в себя Хруст. Снайпера иногда пошатывало, координация движений была так себе, но, как бы то ни было, он не выглядел человеком, пару часов назад валявшимся в коме. Парень считал, что виноват - ведь это он затормозил отряд, вынудив Стражей заночевать на Диких Территориях. Правда, мучиться угрызениями совести ему довелось ровно до того момента, пока злющий Дым не остановился и грубо не отчитал снайпера:
        - Если Комар из-за чего-то и погиб - то только из-за того, что долбаному болотнику хватило ума устроить засаду. Все. Никто здесь не виноват. Так что хватит. Я не хочу, чтобы мы все сдохли тут из-за того, что кто-то вешает нос и не вертит башкой на все триста шестьдесят градусов. Мы на задании. Закончим здесь, вернемся на базу - помянем и погрустим. А сейчас - работаем, сталкеры!
        - Почта пожаловала, - тихо сказал Софт, когда Дым замолчал. - Есть новости. Атаку отбили с помощью вояк. Как и предполагал Антей - идет следствие. Закрывают глаза на все, но требуют сотрудничать. Настроены жестко. Эти черти, которые напали на базу, - они часть воинскую за Периметром под ноль вырезали. Там же и техникой разжились. А потом КПП разворотили. Вояки спешат нарыть что-нибудь, пока не пожаловали представители НАТО и прочей изоляционно-войсковой солянки.
        - А они какого черта? - удивился Дым. - Это ж вроде российский сектор ответственности?
        - Украинский, - поправил Софт. - А база наша как раз в российском. Потому русские вояки и пришли.
        - Ну, а при чем тут остальные?
        - Среди нападавших опознаны типы, которые в международном розыске. Группировки «Новый рассвет» и «Дети черной луны». Говорит о чем-то?
        Сталкер хмуро кивнул.
        - Вот. Так что это теперь общее дело.
        Дым прищурился и внимательно посмотрел на Софта.
        - Поговорить надо будет.
        - Потом поговорим, - мотнул головой хакер. - Пришло еще одно сообщение. От Психа.
        - А этому чего надо? Нашел какие-то редкие железяки для тебя?
        - Не только. Артур и Айвэн у него. Ждут нас.
        - Хоть одна хорошая новость на сегодня. Эй, парни, слышали? Идем к Могильнику. И раздуплитесь, наконец. Комара не вернуть, так давайте хоть мы не гробанемся, договорились?

* * *
        Кот осмотрел в прицел пространство перед собой и, не заметив ничего потенциально опасного на вид, мягко спрыгнул с лежащего на боку вагона на землю. Глубоко вдохнул свежий воздух, еще влажный от прошедшего ливня, и поежился.
        Этой ночью ему стало понятно, почему о Зоне ходит такое количество страшных легенд. И он даже стал подозревать, что часть из них - и не легенды вовсе. После того, что он слышал и чувствовал совсем недавно, он был готов поверить в то, что, по крайней мере, половина баек основана на реальных событиях. Потому что если иначе - то получалось, что он тронулся.
        Идти за пятеркой сталкеров было несложно. В промзоне куча укрытий, и ему удавалось перемещаться, не привлекая к себе внимания. Один раз, правда, под ним проломился прогнивший пол, и он чудом не улетел в подвал, на дне которого что-то зловеще светилось красным. Потом он едва не влез в аномалию, раскинувшую белесые щупальца в ангаре, через который он решил срезать путь. Пришлось возвращаться. Но в целом все проходило штатно, и он немного расслабился. Он даже подумал, что не так уж и страшна эта Зона, как о ней рассказывали. В конце концов, ему доводилось бывать в местах, где даже ступать на землю нужно было с оглядкой. И полностью заминированный город посреди пустыни был, по мнению Кота, намного опаснее этого тридцатикилометрового огрызка. Поменять мнение ему пришлось, когда на ведомых накинулись бешеные собаки. Глядя, как пятеро до зубов вооруженных бойцов не могут отбиться от стаи полудохлых псов, он ухмылялся. Ровно до того момента, пока сам не решил подстрелить пару шавок чисто из спортивного интереса. Когда мимо прошла первая пуля - он удивился. Когда промахнулся во второй раз - выругался. А
потом и вовсе перестал тратить патроны, видя, что каким-то чудесным способом псы избегают его пуль. Он даже немного понервничал. Особенно когда преследуемые забрались на крышу недостроенного цеха, а на них поперла волна хвостатых мутантов. Ему совсем не нужно было, чтобы сталкеров загрызли мутировавшие дворняги. А они были к тому близки. Пока парень с винтовкой не снял дико воющую псину с крыши депо. Правда, и сам вырубился. Кот провел два совсем невеселых часа, наблюдая, как Стражи пытаются привести в чувство товарища. Ему даже показалось было, что они собираются вернуться на базу. Это было бы провалом. И потому он обрадовался, когда увидел, как, соорудив носилки, они потащили своего снайпера дальше. Он, само собой, пошел за ними. Довел Стражей до небольшого домика, убедился, что они в нем и заночуют, и отправился искать себе убежище на ночь. Тем более погода портилась все сильнее.
        Он решил устроиться на чердаке трехэтажного здания, неподалеку от бивака сталкеров. Поставил на дверях направленную магнитную мину с лазерным датчиком, бросил на доски пола спальник, поужинал концентратом в саморазогревающем пакете. И когда уже засыпал под перестук капель по крыше и вой ветра, услышал крик.
        Кричал не человек. Человеку такого голосовые связки не позволят. Пронзительно, громко, так, что аж в дрожь бросало. Кот поежился и подтянул свой «Винторез» поближе. Судя по звуку, неведомая ночная тварь была далеко, но так ему было спокойнее. Потом крик раздался еще раз - ближе. А потом ему послышалась мелодия и тихий шепот, что звал его по имени.
        В себя Кот пришел на краю крыши, готовый шагнуть вниз, в пустоту. Взглянул на кучу стального хлама, валявшегося под стеной, и его передернуло. На дрожащих ногах он отступил назад ко входу на чердак, когда мелодия зазвучала снова. Правда, оборвалась она почти сразу же, после того как в темноте хлопнул пистолетный выстрел, донесшийся от убежища сталкеров. Как Кот ни всматривался и ни вслушивался - больше ничего слышно не было. Стараясь не казаться самому себе трусом и параноиком, он вернулся на чердак. Колени дрожали. Порывшись в рюкзаке, Кот достал фляжку с коньяком и сделал несколько больших глотков. Обычно он не принимал алкоголь на задании, фляжка была, скорее, данью традиции. Но сейчас случай был особый. Сон не шел, и Кот просто лежал с открытыми глазами, надеясь, что его все-таки сморит и он сможет поспать хотя бы несколько часов.
        Поспать удалось. Часа полтора. Под самое утро. И теперь он был невыспавшимся и злым. А когда Кот был злым - лучше было ему дорогу не переходить. К злости прибавлялся забитый куда-то на самое дно сознания страх. Потому что он узнал голос, который шептал ему ночью на ухо и звал к краю крыши. И это ему крайне не нравилось.
        Кот подошел к убежищу, оставленному сталкерами, и огляделся. Ночью тут, судя по всему, было весело. Угол стены был выпачкан кровью, высокая трава - поломана и помята. За углом стоял сколоченный из двух досок крест, на котором висел шлем. Кот готов был руку дать на отсечение, что шлем еще днем носил кто-то из Стражей. Видимо, кому-то не повезло. Оставалось надеяться, что не хакеру.
        Он шагнул дальше и прищурился. Под стеной лежал изломанный труп. С виду - женский. Затылок у трупа отсутствовал. Вместо него была огромная рана, внутри которой уже копошились насекомые. Кот перевернул тело ботинком и вздрогнул.
        Возможно, когда-то это и было женщиной. Но пулю принимала уже не она. Не может у человека быть такой… морды. Как и когтей. И неестественно вывернутых ног. Киллер сделал шаг назад и сплюнул на землю.
        - Так это ты тут ночью шумела, да? Ну-ну. Рад, что сдохла.
        Не задерживаясь больше на улице, он прошел в дом. Обнаружив там еще один труп, Кот едва слышно выругался.
        На этот раз спутать с человеком двухметровую тушу с зеленоватой кожей и когтистыми мускулистыми лапами было невозможно. Он оглядел кавардак, устроенный внутри, и покачал головой. Сейчас Кот даже зауважал сталкеров. Завалить двух мутантов за ночь, одного - в тесном пространстве, да еще и внезапно, судя по всему, напавшего - действительно стоило уважения. Пусть даже они и потеряли одного своего. Что ж. Тем лучше. Кот любил сильных врагов.
        Он обшарил стены лучом фонарика. Не нашел того, что искал, и нахмурился. Вышел в коридор, поискал там. Заглянул в комнату, заваленную непонятным железом, - ничего.
        Искомое обнаружилось в большой комнате с двумя окнами. На стене под верстаком чем-то острым было выцарапано:
        «Могильник. Торговец Псих. Встреча».
        Кот улыбнулся.
        Отлично. Теперь даже если Стражи оторвутся от него - он знает, куда идти. И более того - у него есть все шансы их опередить. Он один, а их теперь четверо. Так что можно двигаться на выход из промзоны и хорошо подготовиться. Насколько понял Кот - встреча должна была состояться с объектами три и четыре, которые несли хакеру недостающую информацию. И тогда…
        Впрочем, лучше не загадывать. Как он начинал понимать - эта земля была полна сюрпризов. Так что - сначала добраться, потом дело сделать, а потом уже и мечтать. Когда выполнит задание и выберется отсюда.
        Глава 7
        Охота на беспилотник
        - Открывай, сова, медведь пришел. - Дым нажал кнопку на калитке. Остальные Стражи стояли рядом, с интересом разглядывая головы людей и уродов, насаженные на арматуру. Страйк потыкал стволом пулемета в челюсть мутанта, одобрительно покивал, оценивая ровный срез.
        - Забрала поднимите, медведи, блин, - послышалось из динамика.
        Стражи послушно открыли лица.
        - Ага, о’кей. Заходите.
        Калитка щелкнула. Софт предостерегающе поднял руку.
        - За мной идите. Я Психу немного помогал оборону ладить. Парень - маньяк. Так что лучше гуськом, по очереди. Мало ли, что он еще с тех пор тут наворотил.
        Следуя друг за другом, сталкеры добрались до цистерны. Дверь в ней была открыта. Они прошли через шлюз и наконец оказались внутри бункера.
        В основном помещении сразу стало тесно. Особенно когда туда втиснулся Страйк. Софт и Дым обнялись с Психом, остальные сдержанно поздоровались с торговцем за руку.
        - С прибытием, парни, - подошел Софт к Артуру и Айвэну. Те встали, завидев хакера.
        - Ну, здравствуй, голос из гарнитуры, - поздоровался наемник.
        - Чего это голос? Ты ж меня и по видео видел, - удивился хакер.
        - Ну, а запомнился именно голос.
        - Рад, что добрались. А где Стриж и Феррум?
        Айвэн с Артуром поникли.
        - Нет их больше. Мы к Периметру подъезжали, когда там психи какие-то КПП сожгли. За нами вояки увязались, Стриж решил на тачке в Зону прорываться. А тут вертолет подтянулся. В общем, влупил он по нам «НУРСами», сам в аномалию попал. Стрижа вашего и второго осколками посекло. А потом машина взорвалась. Но они уже мертвые были. Как-то так, в общем, - опустив голову, рассказал Айвэн.
        - Чего? - Хруст отодвинул Дыма и подошел к наемнику. - То есть что значит - «мертвые»?
        - Ну, вот то и значит.
        - То есть вы с корешем твоим живые - а они мертвые? Это как, а? Двое салаг живые, а пацаны наши, которые через что только не прошли, - мертвые?
        - Фильтруй базар, - угрожающе понизил голос Айвэн. - Салагу ты в зеркале увидишь. Понял?
        - Может, ты их просто и вытаскивать не стал? А? Зассал, может? - Хруст завелся не на шутку. - Или, может, вы их и грохнули? Кто вы такие вообще? Откуда нарисовались?
        - Э, э, хорош! Брэк! - Дым попытался вмешаться, но было поздно.
        Айвэн бросился на Хруста. Тот попытался контратаковать, но резкий крюк левой рукой отбросил его назад. Черной молнией наемник метнулся вперед, ухватил Стража за горло, протащил по полу и впечатал спиной в стойку.
        Айвэн приблизил перекошенное от бешенства лицо к лицу снайпера и зашипел, брызгая слюной:
        - Слышь, ты, тормоз долбаный! Я тебе сейчас кадык вырву, понял? Парни ваши сами встряли и нас втянули. Так что кто кому предъявлять еще должен! Мы чудом живые остались и голяком, считай, приперлись сюда. Чтобы вам притащить хрень какую-то! Проводники хреновы! Да лучше б мы без сопровождающих в Зону полезли, толку больше было бы!
        Айвэн оттолкнул от себя голову Стража, из-за чего тот стукнулся затылком о стойку, встал и повернулся к Хрусту спиной. Тот скривился и выхватил пистолет. Щелкнул предохранитель. Подскочивший Дым ударил Хруста ногой по руке с оружием. Грохнул выстрел. Пуля пробила металлический шкаф в углу, а пистолет улетел за стойку.
        Айвэн резко развернулся, выдернул пистолет из кобуры Софта, стоящего рядом, и направил его на встающего Хруста. Справа что-то зашуршало, и наемнику в висок ткнулся дробовик Страйка. Артур потянул на себя металлический стол, заваливаясь за него и хватая автомат, оставленный Дымом. Ствол автомата тут же недвусмысленно уставился в голову гиганта, снявшего шлем.
        Немая сцена продлилась не больше секунды. А потом прямо на барную стойку вскочил Псих с двумя огромными «браунингами» в руках. Один пистолет смотрел на Страйка, второй - на Айвэна.
        - Вы че тут, совсем охренели, драть вашу мать? Вы что мне тут устраиваете? Бросили стволы, живо! Все! Без исключений! На улицу валите и там стреляйтесь, если хотите, а здесь - не хрен. Ясно?
        Торговец смотрел на обнаглевших гостей не предвещающим ничего хорошего взглядом. Дым прикинул диспозицию. Айвэн целится в безоружного Хруста, Страйк - в самого Айвэна. Засевший за перевернутым столом Артур держит на мушке Страйка. Софт стоит чуть в стороне, его автомат - в пирамиде на входе. Прежде чем кто-то дернется, Псих перестреляет как минимум половину присутствующих. А кому оно надо?
        - Все, все! - Дым поднял руки и шагнул к Страйку. - Все нормально, Псих. Мы уже закончили. Правда, Страйк? - Дым положил руку пулеметчику на предплечье, заставляя того опустить дробовик.
        - Не дурите, парни, - подал голос Софт. - Хватит. - С этими словами он подошел к Айвэну и мягко забрал пистолет. Артур встал, поднял стол и положил на него «Грозу» Дыма, не забыв поставить на предохранитель. Псих оглядел всех злобным взглядом, сунул свои пушки за пояс и спрыгнул со стойки.
        - Так получше будет. Нашли, где отношения выяснять.
        - Хруст, что это было? - Дым со злостью уставился на подчиненного.
        - Что было? А ты спроси, как эти щеглы сюда добрались! Сами, без проводников! И как получилось, что Черные атаковали именно тот проход, через который их Стриж с Феррумом вести должны были. Может, они на Черных и работают, а?
        - Щеглы завалили шайку Рвача, пока сюда добирались. И самого Рвача в придачу, - хмыкнул Псих.
        - А еще щеглы прошли насквозь расширившуюся Рио-Зону, в которой бушевала гражданская война, втроем взяли небоскреб «Нового рассвета» и выбрались за Периметр, - добавил Софт.
        - Нам помогали, - буркнул Айвэн.
        - Уж слишком крутые они, - процедил Хруст. - Неестественно.
        - Рот уже закрой, - бросил ему наемник.
        Хруст был готов снова кинуться в драку, но Дым глянул на него исподлобья, и боец замер.
        - Ладно. Давайте помолчим минутку, - проговорил Дым. - Хорошие парни погибли.
        Псих выставил на стойку восемь стаканов и разлил по ним литровую бутылку водки, которую достал из морозильника.
        - Давайте помянем, что ли.
        Сталкеры разобрали стаканы.
        - Хорошей охоты, братья. - Дым посмотрел на стакан, потом одним махом отправил его содержимое в глотку. Остальные поступили так же. Помолчали немного, потом Софт подошел к Артуру с наемником.
        - Вы привезли то, что я просил?
        - А чего б перлись сюда? - фыркнул Айвэн, поглядывая на Хруста.
        Артур молча кивнул и достал из внутреннего кармана жесткий диск. Софт потянулся за рюкзаком, извлек из него ноутбук, вывел его из спящего режима.
        - Наконец-то. Долго эта инфа путешествовала, - проговорил хакер, подсоединяя жесткий диск к компьютеру.

* * *
        Фигуры в черном занимали позиции вокруг бункера торговца. Аккуратно, тихо, не попадая в прицел камер. Кот залег на опушке напротив входа и координировал действия группы захвата. Хотя какого захвата? Уничтожения. Из всех, кто засел внутри, живым ему и его хозяевам был нужен только хакер. И то - на тот случай, если информация в его ноутбуке зашифрована. После того как Кот убедится в том, что никакой подлянки хакер не устроил, он должен был его убить. Единственное, о чем попросил наниматель, - о том, чтобы хакер как следует помучился. Уж слишком много хлопот он доставил, слишком много палок в колеса насовал. От украденных денег и расстроенной операции - до украденных файлов. Копия которых, как считалось, хранится в безопасном месте. Кто мог знать, что, сидя в Чернобыльской Зоне Отчуждения, хакер сможет дотянуться до Моро - в другую точку планеты? Сам Кот, конечно, немного недоумевал: если информация такая ценная - почему она хранилась всего в двух экземплярах? Впрочем, это не его дело. Ему платили не за размышления, а за действия. Точнее - за результат этих действий. И платили весьма неплохо. Так
что…
        - Все на местах, - прошелестело в наушниках.
        - Принял, - ответил Кот. - Повторите задачу.
        - Ликвидация всех, кто выйдет из бункера, при необходимости - штурм и проникновение. Хакер должен остаться живым.
        - Так точно. Ждем. Огонь - по моей команде.
        Кот поудобнее устроился в кустах, поправил маскировочную накидку и припал к оптике, прицелившись в дверной проем.
        - Ну, давайте, ребята. Хватит там сидеть, сколько можно? Я домой хочу.

* * *
        Софт захлопнул ноутбук и устало откинулся на спинку кресла.
        - Ну? - подошел к нему Дым.
        - Зашифровано. Ключа нет. У нас теперь есть вся информация - но дешифровать мы ее не можем, - скривился хакер.
        - Почему?
        - Возможностей моего «железа» не хватает.
        - И что теперь делать?
        - Нужен канал во внешнюю Сеть. Широкий и защищенный. Надо слить информацию туда, где ею займется более мощное «железо». Иначе мы результатов ждать будем до морковкина заговенья. И не факт, что дождемся.
        - И где ты его собираешься искать?
        - Изначально я планировал воспользоваться нашим каналом, на базе. Что делать сейчас - а хрен его знает, если честно.
        Дым кивнул.
        - Антей отписался. В общем, хреново все, и помощи ждать не стоит. За наших крепко взялись. На базе военные и опера из СБУ и штаба Изоляционных войск. Обыск ведут, допрашивают парней. Антей пока бодается, но на базу нам бессмысленно возвращаться. Очень надолго все это.
        - Быстро же они былые заслуги забыли… - процедил Страйк.
        - Я думаю, в итоге нормально все будет, - пожал плечами Дым. - Там шуму поднялось много. Не могут же они просто так рукой махнуть? По идее они вообще валить нас должны всех. Без суда и следствия, как нарушителей. А они видишь - обвинения предъявляют. Правда, факт остается фактом - на базу нам пока ход закрыт.
        - Я удаленно, через сталкерскую сетку с базой связался - доступа к «большой» Сети нет, - проговорил Софт. - Вырубили. Хорошо, хоть до местных серваков не добрались.
        - А толку нам с них? - пожал плечами Дым.
        - Ну, у меня тут бизнес вообще-то! - возмутился Софт. - Мне бродяги платят, если ты не забыл.
        Дым помнил.
        Сталкерская Сеть изначально была ноу-хау командира Софта - Рута. Он наладил внутреннюю систему оповещений, создал что-то вроде мессенджера, поднял внутризонный форум. Населяющие Зону бродяги оценили изобретение, и Рут начал свой новый и странный для Зоны бизнес. «Провайдер “Зона-онлайн”» - шутили про проект, но исправно перечисляли деньги на счет. Сеть Рут разворачивал собственными силами, лишь с небольшой помощью ученых, работающих в исследовательском центре внутри Периметра.
        Но потом Рут влез в аномалию, стал калекой и остался за Периметром. Хозяйство его без присмотра понемногу приходило в негодность. Пока ему не подвернулся Софт. Хакер искал укрытия от бывших нанимателей, и бывший командир предложил ему спрятаться в Зоне, а заодно и наладить работу сети.
        Пока Софт решал вопросы с преследующими его Черными, научный центр на озере закрыли. После очередного Всплеска стал рушиться фундамент лабораторий, туда начала просачиваться вода из болот. Здания объявили аварийными и перебросили ученых на «Орион» - бывший завод, отбитый у Черных в результате эпичного сражения, не последнюю роль в котором сыграли Стражи и лично Дым с Софтом.
        Когда хакер и Страж проникли в центр управления внутризонной сети, расположенный в бункере неподалеку от лагеря ученых, они застали там грустную картину. Оборудование было окончательно испорчено просочившейся влагой. Софту пришлось налаживать сетку заново. Все, что у него осталось, - передатчики, раскиданные по всем доступным секторам Зоны. И то половину нужно было восстанавливать, перенастраивать, а некоторые - ставить с нуля. Тогда-то Софт и познакомился с Психом - торговцем, который мог достать из-за Периметра все, что угодно. Дым вместе с хакером буквально на пузе ползал по радиоактивной земле, прикрывая его, пока тот колдовал с электроникой. Сейчас Сеть работала даже лучше, чем до этого, правда, радиус действия ее сократился. А центр управления оборудовали на базе Стражей. Антей был доволен - по сути, сеть теперь принадлежала его клану. Конечно, кроме Софта, мало кто мог разобраться во всем этом, а о том, чтобы снять данные, не могло быть и речи, однако глава Стражей, по крайней мере, мог быть уверен, что информацию о том, где, к примеру, находится кто-то из членов клана в определенный
момент, нельзя было ни украсть, ни купить.
        Кроме центра управления внутризонной Сетью, на базе Стражей был мощный и защищенный канал доступа в настоящую, «взрослую» Сеть - именно через него Софт работал с Артуром и Айвэном, когда те штурмовали небоскреб Моро. Но сейчас, из-за нападения на базу Черных и последовавшего за ним вторжения военных, этот канал связи был недоступен.
        - И что ты думаешь делать? - Дым посмотрел на хакера.
        - Где в Зоне есть выход в Интернет? - вопросом на вопрос ответил тот.
        Дым задумался.
        - У военных. У ученых.
        - И у амеров, - презрительно прогудел Страйк.
        - Амеров? - Айвэн удивленно вскинул брови.
        Страйк посмотрел на него, будто сомневаясь, стоит ли вообще отвечать, но в итоге заговорил:
        - Какая-то забугорная корпорация взяла кусок Зоны в аренду у украинских властей. Там раньше лаборатории были заброшенные. Властям они без надобности - ни ресурсов, ни возможностей для восстановления нет. А америкосы добазарились, завезли несколько вертолетов оборудования, кучу строителей, спецов - и уже через месяц закинули туда своих ученых.
        - Забавно… - протянул Софт. - А нам-то чего с этого?
        - У них там антенна стоит огромная, направленная. Что это, если не выход в Сеть?
        - Логично, - кивнул Софт. - Только я почему-то сомневаюсь, что нас пустят туда. Или они интернет-кафе на базе лаборатории открыли?
        - А мы у них и спрашивать не будем, - оскалился Страйк.
        - С этого момента поподробнее, пожалуйста. - Софт выжидающе уставился на гиганта. Но заговорил Дым:
        - Ученых ЧВК охраняет. Эти ублюдки себя здесь как у себя дома чувствуют. Как и везде, впрочем. Они пытались тут бродяг проходящих щупать. Когда наши вписались - они одного из квада Фобоса завалили. Антей вмешиваться не дал. Сильно громко получилось бы. А пацаны психанули и ушли ночью. Мстители, блин, народные. Фобос еще троих «на дело» подбил. Ну там они и легли вшестером. Эти ублюдки их тела в качестве приманки использовали. Выкинули за ворота и мутантов, их пожирающих, отстреливали. А трупаки мутов тут же своим научникам сдавали. Антей тогда взбесился и сам уже собрался уродов проучить. Но ему запретили. Сверху. - Дым ткнул пальцем в потолок, имея в виду «внезонное» начальство Стражей.
        - И? - Софт все еще не понимал, какое это имеет отношение к сложившейся ситуации.
        - Думаю, сейчас, если мы придем к этим ублюдкам и вежливо попросим воспользоваться Интернетом, хуже не станет.
        - Ты уверен? - Хакер прищурился. - Мне кажется, как раз наоборот получится. Еще сильнее усугубим ситуацию. Если узнают, что мы причастны к нападению на лабораторию американцев…
        - Да ни хрена не будет хуже уже! Куда, нафиг? - вспылил Дым. - Хуже уже некуда.
        - Мы можем шевроны снять, - тихо проговорил из угла Хруст. - Мало ли кто в костюмах Стражей бродит, скомпрометировать нас хочет.
        - Антей бы одобрил, - процедил Страйк. - Он и сам бы не против…
        Софт задумался.
        - Так-то у нас выбора и нет, - проговорил хакер. - Да и Антей нам, по сути, карт-бланш дал. Можно, конечно, попробовать выйти из Зоны - там-то с Сетью проблем нет. Только, боюсь, это займет слишком много времени. И не факт, что удачно закончится после той бучи, что заварилась. Там сейчас усиление везде. И получается, что варианты исчерпаны. На ученых прыгать я точно не хочу. А здесь…
        - Решено! - ударил кулаком по столу Дым. - Идем к амерам.
        Будто вспомнив, где они находятся, вся компания повернула головы в сторону Психа. Торговец, как раз отхлебывавший из квадратного стакана, едва не подавился.
        - А я что? Я ничего не слышал. И вообще ко мне никто не приходил.
        - Ну вот и договорились.

* * *
        - Внимание, они выходят. Готовность номер один, - прошептал в микрофон Кот.
        Он не видел сейчас, где укрылись бойцы его группы, но знал, что никто из них не подведет. Он сам отбирал их, убив немало времени за ноутбуком, читая досье и личные дела. Команда подобралась хорошая. А учитывая, что нужна она больше для массовки, - так и вовсе великолепная.
        - Не стрелять до команды. Я начинаю - вы подхватываете.
        Дверь бункера открылась, и на улице показался закованный в экзосекелет здоровяк с пулеметом на изготовку. За ним вышел боец в темном комбинезоне футуристического вида и с автоматом в руках. Глухой шлем не позволял однозначно его идентифицировать, но для Кота было достаточно того, что это - не хакер. Значит - в расход, и вся любовь.
        Из дверей показались еще двое, внешний вид которых несколько выбивался из общей картины. Вместо бронированных комбинезонов - обычные бронежилеты поверх прыжковых костюмов. На головах - капюшоны, на шее - респираторы. Оба вооружены «АК-102». Видимо, это были те парни, что принесли недостающую информацию. Оп, а вот и он!
        Хакера было легко узнать - он шел с открытым забралом. И оружие у него было приметное - «ВАЛ», единственный на всю компанию. Он увлеченно беседовал о чем-то с одним из парней в капюшонах.
        Наконец из двери показался последний боец - невысокий, гибкий, со снайперской винтовкой за спиной и с пистолетом-пулеметом в руках. Кот улыбнулся. Еще немного. Пусть выйдут, доберутся до середины пустыря хотя бы, и тогда…
        Металлическая калитка стукнула за спиной последнего из сталкеров. Кот поймал в перекрестье прицела здоровяка с пулеметом. Брони на нем - будь здоров, но вряд ли забрало шлема удержит пулю.
        - Я начинаю… - сказал Кот в рацию, выдохнул и положил палец на спусковой крючок.
        И тут зажужжал коммуникатор.
        Кот поморщился, но поднес гаджет к лицу. Сообщение ему могло прийти только от двух абонентов. И от обоих - только важное.
        «Отбой. Информации нет. Нужно ждать».
        - Твою мать! - в сердцах выругался снайпер и ударил кулаком по кочке. Спохватился, прижал к губам микрофон. - Отбой операции. Повторяю - отбой. Не стрелять. Отпускаем, пусть идут.
        Дождался подтверждения и снова выругался.

* * *
        - Думаешь, сработает? - Дым не отрывал от глаз бинокль, рассматривая постройки, маячащие на холме над болотом. Бетонные приземистые корпуса, обнесенные бетонным же забором. Высоченная железная труба, изъеденная коррозией. И - новенькая блестящая «егоза» над забором, камеры наблюдения и спаренные пулеметы с детекторами движения.
        - Сколько там бойцов, говоришь? - спросил, в свою очередь, Софт.
        - Черт его знает. Но вряд ли много. Человек… Ну, тридцать, думаю. Вряд ли больше. Их на ротацию на «вертушке» возят. Сколько там в нее помещается?
        - Сорок четыре человека - если «Чинук», - подал голос Айвэн. Дым с уважением покосился на наемника.
        - Ну да, он. Один заход делает. Новую смену высаживает, отработавших забирает.
        - Ну вот, - кивнул Софт. - То, что нужно.
        - То, что нужно, - напасть на укрепленную базу, которую охраняет сорок человек? - присвистнул Артур. - Знаете, парни, я на это не подписывался. Может, вы меня за Периметр отведете, а?
        - Не ной, - пихнул друга в бок наемник. - Когда еще возможность представится пендосам жопу надрать, а?
        - Я уже драл, - буркнул Артур. Но объяснять заинтересовавшемуся наемнику ничего не стал, с угрюмым видом принявшись подгонять снаряжение.
        Перед уходом от Психа Софт обратил внимание на, мягко говоря, не самую подходящую экипировку Артура и Айвэна и широким жестом пригласил затариваться. Псих аж просиял, поняв, что Стражи не просто в гости пришли и сейчас он толкнет два полных комплекта снаряги и вооружения. И оторвались они по полной. Настолько, насколько позволял ассортимент торговца.
        Прыжковые костюмы, бронежилеты, подвесные системы. Рюкзаки-трехдневки, паек, фляги. Аптечки, рации - полноценные боевые станции с ларингофонами, прилаживающимися на горло. Респираторы, небольшие баллоны с воздушной смесью. Тактические ботинки вместо гражданской обуви. И так, по мелочи. А главное - оружие. Оба, не сговариваясь, взяли по «АК-102» - такому ностальгическому и родному. Теперь наемник чувствовал себя гораздо лучше.
        - Если кто против - я не настаиваю, - заговорил Софт. - Но только при помощи этой штуки, - он качнул головой в сторону большой параболической антенны-«тарелки», возвышающейся на крыше одного из цехов бывшего завода, - мы сможем расшифровать инфу, которую ты привез. Неужели тебе не интересно, что там?
        - Лезть сюда - безумие, - пробурчал Артур.
        - Не большее, чем в компании с беглым рабом и сомнительным наемником штурмовать небоскреб террористов в глубокой Зоне под прикрытием кучки спятивших сталкеров, - хмыкнул хакер.
        - Это я сомнительный? - возмутился Айвэн. - Да ты сам настолько сомнительный, насколько вообще сомнительным быть можно!
        - Ого. А это что за история? - заинтересовался Страйк.
        - Длинная и не очень веселая. Долго рассказывать. Если доживу до пенсии - книжку напишу. «Новый рассвет» назову. Вот тогда и почитаешь. - Артур закончил с подгонкой снаряжения и теперь рассовывал набитые магазины по карманам подвесной системы.
        - Так ты с нами? - посмотрел на бывшего контрабандиста Софт.
        - Да мне уже без разницы, - пожал плечами Артур. - Я в это дерьмо настолько глубоко влез - одни уши торчат. Без вариантов. Или с вами до конца и всех этих Черных прижать, или меня на Большой Земле грохнут нафиг. Ты же не предупредил, когда нас подписывал на штурм небоскреба, что у этих парней филиалы есть. Я думал, там все остались.
        - По-моему, ты за этот штурм тогда достаточно денег получил, нет? - прищурился хакер.
        - Тебе кажется. Мертвецам деньги ни к чему.
        - Угу. И именно поэтому ты все свои бабки в акции превратил, да? - хохотнул наемник.
        - Я оптимист, - угрюмо ответил Артур.
        - А так и не скажешь, - хмыкнул наемник.
        - Ладно, заткнитесь все, - повысил голос Дым. - Слушайте вводную. Специально для тех, кто в танке. - Страж покосился на Артура с Айвэном. - Этот комплекс - бывший завод. Заводом он был до первого взрыва. Потом в запустении стоял. А когда второй раз грохнуло, здесь какие-то умники лабораторию замутили. Уж не знаю, чего они тут исследовали, но что-то у них пошло не так. Сюда мало кто подобраться мог - в зомбей все превращались. А потом какой-то жук туда пролез, и все закончилось. Не знаю, что он там сделал, только пришли вояки следом, зомбей постреляли и сами здесь обосновались. Ненадолго. Им то ли финансирование сократили, то ли начальство просто посчитало, что две базы рядом - непозволительная роскошь. Непонятно. Так что стояла штука эта брошенная. Пока ею не заинтересовалась какая-то американская корпорация. В общем, место выкупили или взяли в аренду на длительный срок. Теперь тут вроде как снова лаборатория этой самой корпорации. Военные их охранять не могут официально, потому они привлекли частную военную компанию. Из тех, что ноги в крови по колено, а руки - по локоть. Есть мнение, что тут
гасятся именно те, кого дома у себя за военные преступления привлечь могут.
        - Жалеть никого не стоит, - процедил Страйк. - Это животные. На них - кровь наших парней.
        Дым мрачно кивнул и продолжил:
        - Как мы все вместе тут сейчас установили - лабу охраняет под полтинник человек. Половина, скорее всего, находится на поверхности. Нам нужно проникнуть в лабораторию и добраться до серверной, или что там у них есть, дать Софту возможность разобраться с аппаратурой и желательно вернуться назад.
        - Вот меня последний пункт больше всего интересует, - нахмурился наемник. - Если стремительный прорыв я еще представляю себе, то как выходить - ума не приложу. Не завалим же мы всех там.
        - А кто его знает… - пробурчал Страйк, поглаживая пулемет.
        - Отставить шапкозакидательство, - вмешался Софт. - Айвэн прав. Если по поводу того, чтобы зайти, у меня идеи есть, то насчет выхода…
        - Выйдем, - уверенно сказал Дым. - Это я беру на себя.
        Все уставились на него.
        - Я там был. Ну, не совсем там. Это еще до тебя, Софт. Я тогда с квадом Ворона ходил. В общем, нам Антей задачу дал - место это пощупать, входы поискать. Командир хотел все же с этими уродами поквитаться. И разведывал постепенно. Там есть коллектор отводной. Дренажный. Мы считали, что по нему внутрь попасть можно.
        - И как?
        - Внутрь - не попасть. А вот из самой лаборатории - думаю, проблем не будет. По крайней мере, учитывая, что с нами Софт.
        - То есть?
        - Мы прошли по тоннелям до первой отсечки. Там система сигнализации и пулеметы автоматические. Питаются от лаборатории, само собой.
        - Изнутри я отключу всю эту лабуду на хрен, и все, - кивнул хакер.
        - А ты сейчас это сделать не можешь, а? - с надеждой спросил Айвэн. - Чтоб тихонько зайти, с черного, так сказать, хода?
        - Нет, - покачал головой Софт. - Не смогу.
        - Ну хорошо. Допустим, выход мы нашли. А входить-то как будем?
        - Вход я на себя возьму, - улыбнулся хакер. Взглянул на часы и достал из рюкзака складную параболическую антенну. - Дым, будь другом, помоги.
        - Что надо делать?
        - Сейчас расскажу.

* * *
        База российской группировки Изоляционных Сил. Окрестности Зоны Отчуждения. Оперативный пост ВВС.
        Ударный беспилотник российской группировки Изоляционных Войск, «Скат-Б», бортовой номер триста сорок восемь, совершал плановый облет территории. Оператор, удобно расположившись в кресле, контролировал полет, готовый в любой момент взять на себя управление дроном. Обычно это требовалось при поступлении распоряжения по изменению маршрута. Когда нужно было что-то доразведать, прийти на помощь отряду военсталов или - хоть и редко, но бывало и такое - ударить по нелегалам, обитающим в Зоне. Командование смотрело на присутствие сталкеров за Периметром сквозь пальцы, а иногда даже и прибегало к их услугам. Но периодически, для порядка или в воспитательных целях, кто-то из бродяг нет-нет, да и попадал под стремительную атаку с небес.
        Но сейчас никаких распоряжений не поступало. На экране монитора проносилась картинка, передаваемая камерами дрона. Бурая трава, серая земля, выцветшая листва деревьев. Иногда среди однообразного пейзажа мелькали полуразрушенные строения. Оператор, старший лейтенант Одинцов, сдержал зевок и бросил взгляд на карту маршрута, выведенную на отдельном мониторе. Осталось пять минут расчетного времени полета. Круг над бывшим научным лагерем на озере, брошенным после внезапного затопления нижних ярусов, смена эшелона, чтобы незаметно пройти над амеровской лабораторией - и на базу.
        Одинцов представил большую кружку с пивом и огромную пиццу, которую закажет после смены, - и сглотнул слюну. Завтра выходной. А значит, помимо пива, можно будет разнообразить вечер еще чем-то. Например - свиданием с волоокой и пышногрудой Катенькой. Барышня из местных спит и видит, как бравый офицер-контрактник заберет ее из призонной глуши разоренной бесконечными кризисами страны в далекую Москву. Одинцов усмехнулся. В Москву Катеньку он не повезет, факт. Но вот пообщаться с ней поближе явно стоит. Тем более что она вроде как и не против.
        Из мира грез его вернул противный писк, раздавшийся в наушниках. Лейтенант взглянул на монитор и тут же отбросил мечтания прочь.
        - Дрон номер триста сорок восемь, оператор Одинцов. Беру управление на себя. Обнаружено активное облучение корпуса. - Лейтенант схватился за джойстик, застучал по клавиатуре, вводя команду отключения автопилота. - Триста сорок восьмой прямого управления не слушается! Отдаю удаленную команду на смену маршрута и маневр. - Молниеносное стаккато по клавишам. - Сигнал не проходит! Провожу принудительную перезагрузку системы! До перезагрузки три… две… одна…

* * *
        - Давай-давай-давай! Держи его! Молодец, Айвэн, красавчик! Еще несколько секунд буквально!
        Хакер сидел на коленях, впившись взглядом в дисплей ноутбука. В нескольких метрах от него стоял Дым, держа в руках направленную антенну, медленно ведя ей по ходу движения беспилотного самолета, идущего над болотом. Рядом припал на колено Айвэн, целясь в дрон из странной штуковины, совмещающей в себе два непонятных девайса: нечто, похожее на лазерный дальномер и торчащий поверх него рожок, больше всего напоминающий штырь спутниковой антенны.
        - Дым, внимание! Не вздумай потерять направление! Айвэн, по команде - вырубай! Три… два… один…

* * *
        Лейтенант Одинцов в сердцах хватанул кулаком по клавиатуре. Хрупкий пластик треснул, осколки брызнули в сторону, а глубокий порез на руке мгновенно напитался кровью. Но он на это внимания не обращал.
        Пошел прахом и выходной, и пиво, и Катенька… И премия вслед за ними накрылась. Понятно, что он не виноват, что такое бывает сплошь и рядом - Зона. Тем не менее за потерю дрона по голове не погладят.
        Лейтенант откинулся в кресле, снял фуражку, промокнул пот со лба и упавшим голосом проговорил в микрофон:
        - Оператор Одинцов. Докладываю: дрон номер триста сорок восемь. Потеря сигнала. Повторяю, дрон потерян… Квадрат двенадцать, местное время - двенадцать сорок семь. Прошу…

* * *
        Окрестности озера. Лабораторный комплекс корпорации «West Armor Inc.». Чернобыльская Зона Отчуждения.
        Охранник на крыше лабораторного комплекса поправил стрелковые очки и покосился на часы. До конца его смены было еще двадцать пять минут. Немного - но только тот, кто стоял «на фишке», знает, что как раз это время, предваряющее долгожданный отдых, тянется наиболее мучительно. Не то чтобы он устал или ему было некомфортно - плотный коврик с подогревом не пропускал ни влагу, ни холод, у карниза стояла корзинка, в которой оставался еще один сэндвич, а кофе в термосе был все еще горячим. Нет. Просто… Не любил он здесь на поверхность вылезать, хоть убей. Низкое свинцовое небо, казалось, давило прямо на макушку, и в самой атмосфере витало что-то тревожное и неприятно будоражащее. Как будто вот-вот что-то должно случиться. И так - постоянно. Только спустившись вниз, забравшись на свою койку или примостившись с банкой пива и геймпадом игровой консоли на кресло-мешок у огромного, во всю стену телевизора, он мог чувствовать себя относительно уютно и безопасно. И то - когда в жилую зону не доносились звуки из лаборатории биологов. Тогда он просто ложился на спину, надевал наушники и на полную громкость врубал
что-нибудь потяжелее. И изо всех сил старался представить, что он находится не в самом что ни на есть географическом центре Европы, а где-нибудь среди суровых гор Афганистана или в рыжих и безжизненных песках Ирака или Сирии. Там, по крайней мере, все было понятно и логично. И все, что угрожало Конраду Сайрусу, бывшему морскому пехотинцу, а ныне - сотруднику ЧВК GreenWave, - отравиться местным пойлом или поймать триппер на туземке.
        Врагов он не боялся. Они там были людьми. В любой форме, с любым цветом кожи и количеством волос на физиономии. И даже то, что иногда по распоряжению руководства враги и союзники менялись местами его не смущало. Ну и что, что вчера ты охотился на бородатого парня с арабицей на футболке, а завтра получаешь вводную под знаменем с теми же закорючками? Зато на анонимный счет, открытый компанией в дочернем банке, падают кругленькие суммы. Сайрус видел многое. Далеко не все из увиденного хотелось вспоминать. Но нигде ему не было так хреново, как здесь. Нигде, кроме этого проклятого места, не приходилось воевать с порождениями ночных кошмаров. Тот единственный прорыв периметра, когда территорию заполонили невероятно прыгучие твари с обрывками противогазов на морде, он запомнил на всю жизнь. Тогда его смена не досчиталась нескольких хороших парней, прошедших настоящий ад и погибших жуткой смертью в этом таком спокойном с виду месте.
        Правда, и платили здесь значительно больше. А за что, если не за деньги, он работал? А некоторые парни еще и умудрялись прирабатывать - до сих пор по базе ходят легенды про то, как смена Колфилда отстреляла борзых местных, пытавшихся напасть на лабораторию, живописно разложила их трупы и методично набила больше восьми мутантов разных разновидностей, явившихся на званый ужин. Парни тогда получили неплохую премию.
        Наемник усмехнулся и сменил позу.
        Где-то вдалеке ему послышался невнятный шум. Сайрус приподнялся на локтях, поднес к глазам бинокль и осмотрел свой сектор.
        Все штатно. Неудивительно. Если человеку или твари вздумается подобраться к периметру лаборатории - заговорят автоматические пулеметы, перемолов нарушителя в фарш. Чтобы прорваться сюда, нужны значительные силы. А их заметить можно издалека. Да и откуда им тут взяться? Тогда что это?
        Сайрус прислушался. Звук шел не с земли. Он доносился с неба. Через несколько секунд источник шума приблизился, и наемник успокоился, распознав его. Беспилотник. Дрон Изоляционных Сил. Совершает плановый облет, или на разведку отправили. Или еще что-то. Как бы то ни было - опасаться нечего. Они здесь вполне легально, делают легальную работу, и с властями им делить нечего. Корпорация, нанявшая GreenWave, платила за аренду этой земли баснословные деньги. Такие, что владельцу впору выставить вокруг собственную охрану, чтобы ничего не случилось с арендаторами. Так что беспилотник - это нормально. Можно доесть оставшийся сэндвич и готовиться к смене.
        Продолговатое тело дрона вынырнуло из низких облаков и свалилось в пике, стремительно приближаясь к земле. Сайрус даже залюбовался полетом стальной птицы. И когда дрон вышел на пологую траекторию, пронесся над Периметром и открыл огонь - удивиться наемник не успел. Как и не успел взяться за оружие. Мертвая рука бывшего морского пехотинца, разорванного надвое пулеметной очередью, еще сжимала окропленный алой артериальной кровью надкусанный сэндвич, а самолет уже заходил на второй круг.

* * *
        Дрон заложил крутой вираж и одной длинной очередью срезал сразу двух бойцов, вскинувших автоматы. Крутнул «бочку» между ржавыми трубами, поразил еще две цели и пошел на второй заход. Система распознавания автоматически помечала мечущиеся по земле фигурки и расставляла приоритеты по их ликвидации. Бойца на крыше, схватившегося за ручки турельного пулемета, система идентифицировала как опасность высокого уровня, одиннадцатиметровое тело самолета свалилось в маневр на сверхмалой высоте, сменило траекторию и плюнуло свинцом, прошив наемника, как в тире. Тот завалился на бок, обливаясь кровью, а оператор уже поворачивал дрон к главному входу в лабораторию, откуда высыпало сразу несколько фигурок с автоматами. Отъехал в сторону люк на брюхе беспилотника, оттуда вывалился барабан с ракетами. Одна из ракет, несущая боеголовку с кассетным боеприпасом, устремилась к цели. Через миг сенсоры машины ослепила яркая вспышка, через встроенные микрофоны до оператора донеслись дикие крики: стальная шрапнель рвала людей у входа в клочья. Самолет резко задрал нос, закрутился по спирали, набирая высоту, сделал
«мертвую петлю» и ударил ракетами по защитному периметру лаборатории, выводя из строя систему охраны. По легкой броне застучали пули - кто-то из бойцов внизу смог прицелиться. Свинцовый ливень карой с небес настиг смельчака уже через секунду. Сменив эшелон, беспилотник еще раз прошел над базой, выбирая цели и бесстрастно передавая последствия сыгранной им симфонии смерти оператору через встроенные камеры.

* * *
        Софт сгорбился над ноутбуком. Перчатки от костюма валялись на земле, хакер побелевшими от напряжения пальцами впился в джойстик, подсоединенный к ноутбуку. Рядом змеился кабель, ведущий к антенне, закрепленной между перекрученных веток побитого радиацией и выбросами аномальной энергии клена. Айвэн, отложивший свой гаджет, заглядывал через плечо хакера, завороженно уставившись на картинку, мелькавшую на дисплее.
        - Черт, как в игрушке компьютерной! Круто! - не сдержал восторженный вскрик наемник.
        - Угу. Только люди там умирают настоящие, - пробурчал Артур.
        - Это не люди, - прогудел Страйк. - Это уроды. Наемники. Долбанные беспринципные ублюдки. Так что не надо их жалеть.
        - У нас тут тоже наемник присутствует, между прочим, - заметил Артур.
        - Но-но! Не надо обобщать! - взвился Айвэн.
        - Заткнитесь все! - скомандовал Софт. - Готовьтесь! Сейчас пойдем на прорыв!

* * *
        Беспилотник выпустил последнюю ракету, добавляя хаоса в бушующий на земле огненный ад, и резко клюнул носом. Зарядов для пулеметов не осталось - они были истрачены еще минуту назад, когда из незамеченного ранее строения высыпал целый отряд, открыв по самолету огонь из автоматов. Оператор не дал им шанса прицелиться, перемолов всех в кровавый фарш. Но и сам беспилотник пострадал. Правая плоскость зияла дырами, самолет то и дело проваливался по высоте и периодически рыскал на курсе, выходя из-под контроля. Смертоносной машине оставалось жить считаные секунды, и оператор решил использовать их правильно. Самолет развернулся и, не снижая скорости, понесся к земле, прицелившись в главные ворота базы.

* * *
        Хакер вскочил на ноги, дернул провод антенны, подтягивая ее к себе, одним движением захлопнул ноутбук и засунул все свое хозяйство в рюкзак. Остальные уже были готовы - с оружием наперевес, с опущенными забралами шлемов, мрачные и решительные, они ждали только команды. Софт подхватил с земли автомат, бросил последний взгляд на пикирующий беспилотник и скомандовал:
        - Погнали.
        Глава 8
        Штурм
        Первым на территорию базы, перескочив через полыхающие в воротах останки беспилотника, ворвался Страйк. Пулеметчик переместился за глыбу бетона и открыл огонь на подавление по главному входу в лабораторию, где засели наемники. Следом сквозь клубы дыма и языки пламени проскочили еще две фигуры. Дым и Айвэн пробежали вперед, нашли укрытие на полпути ко входу и залегли.
        Из оконного проема высунулся боец частной военной компании с винтовкой в руках. Айвэн лишь успел вскинуть автомат, как противник дернулся и выпал из окна - сработал Хруст, расположившийся на холме по приказу Дыма. Снайпер протестовал и хотел идти внутрь вместе со всеми, но Дым настоял, чтобы снайпер остался на поверхности, помог прорваться, а потом отошел к болоту. Командир квада мотивировал это тем, что и на входе, и на выходе им нужно прикрытие, но все понимали, что причина была в другом. Хруст еще не до конца оправился от пси-удара вожака собачьей стаи и может задержать группу. После недолгих пререканий снайпер согласился с планом Дыма. Как только что выяснилось - не зря.
        Последними шли Артур и Софт. Прокрались вдоль стены к самому входу, практически синхронно дернули предохранительные кольца гранат и отправили их внутрь. Хлопнуло два взрыва. Подоспевший Страйк перечеркнул пулеметной очередью скрытый пылью и клубами дыма вход и рванул внутрь. За ним последовали Дым и Айвэн.
        - Верхний ярус - муляж, - послышался в динамиках шлемов голос Софта. - Нам нужно вниз, в подземную часть. Ищите вход.
        - На что он похож? - поинтересовался наемник.
        - Без понятия. Единственное, что я знаю, - что он есть. Надо резче двигаться. Не исключено, что к ребяткам может подойти подкрепление. Так что давайте скорее.
        - Идите вперед, - проговорил Артур. - Раз будет подкрепление - негоже ребят оставлять без сюрпризов. Я организую им теплый прием, потом догоню.
        - Годится, - согласился Дым после секундного раздумья. - Не задерживайся здесь.
        Дверь, ведущую вниз, нашел Айвэн. Сунулся на лестничную площадку, едва не схлопотал очередь и с матами нырнул назад. Мстительно осклабившись, наемник бросил в проем пару гранат. Грохнуло, раздались крики боли. Подоспевший Страйк добавил еще гранату и ринулся по лестнице. Застучал его пулемет, завизжали рикошеты, после чего послышался доклад пулеметчика:
        - Чисто, спускайтесь.
        - Удачи, парни. - Голос Хруста в наушниках был едва различим сквозь треск помех - рация была на пределе дальности.
        - И тебе, - проговорил Дым. - Выдвигайся на запасную позицию. Мы уже внутри.
        Дым с Айвэном пошли следом за Страйком. Страж врубил встроенный в шлем тепловизор и шел немного впереди наемника. Таким же порядком двигались и Софт с догнавшим команду Артуром.
        - Сколько их тут должно остаться? - поинтересовался Страйк.
        - Считать было сложно, но думаю, наверху человек двадцать пять - тридцать точно полегло, - ответил хакер.
        - Будем иметь в виду, что здесь половина. - Голос пулеметчика не пылал энтузиазмом. - Двадцать рыл. И это - без персонала. Отлично прям.
        - Нормально. Бывало и хуже, - кровожадно усмехнулся Айвэн. - Надо скорее спускаться, пока они не поняли, что к чему, и не забаррикадировались там.
        Страйк выглянул из-за угла и едва не наткнулся на двух бойцов, бегущих наверх. Он рефлекторно вжал спуск. Очередь с близкого расстояния бросила наемников на землю - бронежилеты им помогли мало. Идущий за Страйком Дым хладнокровно «проконтролировал» обоих в головы. Там, откуда выскочили бойцы, обнаружилась еще одна лестница в несколько пролетов, ведущая вниз. Страйк выругался.
        - Страх как не люблю подземелья!
        - Да ладно, это обжитое. Нормальное, - хмыкнул Дым.
        - Вот это мне и не нравится.
        По лестнице спустились, не встретив сопротивления, миновали несколько больших квадратных помещений, нырнули в коридор, уставленный стальными контейнерами, металлическими и деревянными ящиками. Судя по свету в конце - именно этот коридор был последним на пути к лаборатории. И когда сталкеры втянулись в него, решив, что положили всех защитников, наткнулись на шквальный заградительный огонь.
        Пули завизжали рикошетами, застучали по броне Страйка, как обычно, идущего в авангарде. Пулеметчик страшно выругался и нырнул за контейнер. Очередью у него сорвало броневой щиток с плеча. Остальные залегли, кто где успел. Дым аккуратно высунулся из-за штабеля стальных балок и разразился ругательствами:
        - Твою мать, не вижу ни хрена! Эти уроды выволокли в коридор прожектор!
        - И? - не понял Артур.
        - Да что «и», я на ночном режиме был! Ослепило!
        - Надо достать их гранатами, - протянул Артур. - Из подствольников.
        Наемник прикинул высоту потолков и расстояние и кивнул. Вспомнил, что его не видят, и проговорил в рацию:
        - Может выгореть. Если дадим залп одновременно - как минимум прожектор расколотим. А там, глядишь, и покоцаем кого.
        Страйку послышались осторожные шаги в конце коридора, соединяющего зал, в котором они укрылись, с основным помещением подземного комплекса. Пулеметчик высунул оружие и вслепую дал длинную очередь. Дикий крик эхом заметался по пустому залу, Страйк ухмыльнулся и дострелял магазин в проход. Крик смолк. Страж залязгал пулеметом, меняя коробку, спросил в рацию:
        - Так что? Надо думать что-то. А то эти парни уже к нам подобраться пытаются. А ведь и сзади подпереть подкрепление может.
        - Сейчас. Дайте еще пару минут, зрение в порядок привести, - попросил Дым.
        - Быстрее. Эй, а ты что делаешь? - Это уже к Софту. Пулеметчик удивленно уставился на хакера, усевшегося на пол и ритмично стучащего по клавиатуре ноутбука.
        - Хочу посмотреть, не торчит ли у них беспроводная сеть из системы. Может, удастся использовать.
        - Да ну что ж они, совсем идиоты, что ли? - хмыкнул Артур. Потом вспомнил, как Софт управлялся с охранными системами «Нового рассвета» при штурме небоскреба Моро в Рио, и прикусил язык.
        - Ну да. Идиоты, думаю, - улыбнулся Софт. - Есть! Мне нужно несколько минут. Ребят, держите их, если что.
        Хакер быстро скинул рюкзак и достал небольшую плоскую коробочку с антенной. Прилепил ее к крышке ноутбука и соединил гаджет шнуром с USB-портом.
        - Это что? - поинтересовался наемник, засевший рядом.
        - Внешняя вай-фай карта с усилителем и активной антенной. У них там реально «вафля» есть. С удобствами расположились, - хмыкнул хакер.
        Запустив консоль, Софт вбил несколько команд, выбрав внешнюю сетевую карту основной, и запустил сбор пакетов. Снизу вверх по экрану побежали белые строчки на черном фоне.
        - И долго оно так будет?
        - Нет. Сейчас пакетов наловим, потом точку перегрузим, чтоб она в ребут ушла, и приконнектимся.
        Айвэн скривился.
        - А ведь нормально вроде человек разговаривал…
        Затихшая было стрельба вспыхнула с новой силой.
        - Кажется, они на приступ идут, - прогудел Страйк. - Софт, тебе там долго еще?
        - Держите их пока. Мне надо еще немного времени.
        В стороне заговорил пулемет Страйка. Айвэн высунулся из-за контейнера и выпустил несколько очередей. Дым и Артур поддержали из своих укрытий.
        В конце коридора раздалось несколько хлопков, что-то упало на пол и зашипело.
        - Твою мать! Эти ублюдки газ пустили! Шлемы! Костюмы на замкнутый цикл! - скомандовал Дым.
        Артур выругался и натянул на лицо респиратор. Наемник последовал его примеру.
        Айвэн достал из кармана рюкзака тактические очки и нацепил их на голову, в который раз жалея, что у них с Артуром нет костюмов, как у Стражей. Со шлемами было бы сподручнее. А так оставалось только надеяться, что газ не разъест глаза.
        - Если пустили газ - значит, сейчас пойдут в атаку, - раздалось в наушнике. - Готовьтесь, ребятки. Будем отбиваться. Только надо поближе подпустить, чтобы назад не отошли. Пусть подтягиваются, а потом всех кладем. Иначе эта музыка будет вечной.
        Зеленоватые клубы газа заволокли коридор. Айвэн выругался. Прожектор погас - что еще раз подтверждало, что наемники идут на прорыв. Теперь, в темноте и сквозь газовую завесу, ему вообще ничего видно не было.
        - Сидим тихо, - скомандовал Дым. - Пусть считают, что нас вырубило. Софт, я возьму твою пушку.
        Страж аккуратно, стараясь не шуметь, пробрался к горе железных коробов, за которыми сидел хакер, и подхватил его автомат. Софт, казалось, не обратил на это внимания. Даже надев шлем, он продолжал пялиться в экран ноутбука.
        - Страйк, жди. Подпускай как можно ближе и начинай только после меня.
        - Принял.
        Сталкер проверил оружие и скользнул вдоль стены вперед по коридору.
        Прибор ночного видения, встроенный в шлем, позволял легко ориентироваться в окружающей темноте. Далеко Дым не пошел: вряд ли наемники сами выдвинутся без ноктовизоров. Бездарно спалиться желания у него не было. Пробравшись на двадцать метров дальше позиции Страйка, он нырнул за нагромождение металлических предметов: разглядеть, что именно это было, не представлялось возможным даже через навороченный прибор. Заметив впереди несколько фигур, ощетинившихся стволами, Дым залег между стальной балкой, давившей в бок, и стеной коридора.
        Наемники шли гуськом, укрывшись за большим боевым щитом, что нес первый из них, сведя плечи, низко пригнувшись и двумя руками вцепившись в ручки щита. Его ведомые построились вполне грамотно: из человеческой гусеницы во все стороны торчали стволы. Дым дождался, пока наемники пройдут мимо, а потом поднял автомат, прицелился и открыл огонь.
        Стража нисколько не смущал тот факт, что он бьет в спину. Слишком живы были воспоминания о Фобосе и его парнях. Кроме того, когда-то, в прошлой жизни, Дым, а тогда еще Антон Вороной, сам бывший сотрудником компании наподобие GreenWave, с этой самой «Зеленой Волной» встречался. Точнее - с последствиями зеленого цунами. Когда их отряд занимал деревню, через которую прошли наемники, не блевали только пара человек, самых опытных. Но и по их лицам было видно, что эта картина их шокирует нисколько не меньше, чем новичков. В общем, Дым не колебался ни секунды.
        У внутренней охраны не было ни тяжелых бронежилетов, ни спецкостюмов, в которых несли вахту на поверхности. И дозвуковые пули хакерского неизменного «Вала» рвали легкий кевлар с короткого расстояния в клочья. А вместе с ним - и человеческую плоть. Двое наемников уже лежали на полу, а их товарищи еще даже не до конца поняли, что происходит, - лязг затвора автомата за криками умирающих слышен не был, ну, а звуков выстрела модифицированный «Вал» практически не издавал. Когда упал еще один боец, Дым решил, что испытывать удачу хватит. Достал из подсумка гранату, разжал усики чеки, потянул предохранительное кольцо и катнул шар по полу, ныряя в укрытие.
        Хлопнул взрыв, раздался крик, и Страж шепнул в рацию:
        - Страйк, твой выход.
        Пулеметчик отреагировал мгновенно. Высунувшись, Страйк длинными очередями причесал коридор, заставив раненых замолчать. Наемники, рванувшие было на выручку к своим из лаборатории, вынуждены были сдать назад. Лезть под кинжальный огонь пулемета дураков не было. Ситуация складывалась патовая: сталкеры не могли войти в лабораторию, а наемники не могли выбить их из коридора. Ну, пока сверху не подтянулось подкрепление.
        Той же дорогой Дым пробрался назад. Вернул автомат владельцу, казалось, и не заметившему пропажи, и пристроился рядом.
        - Ну! Долго ты еще? - Чтобы привлечь внимание хакера, Дым толкнул его в плечо. Тот отмахнулся.
        - Минуту… Запускаю трояна…
        В конце коридора послышались звуки, как будто по полу волокли что-то тяжелое. Страйк высунулся посмотреть, и тут же очередь из крупнокалиберного пулемета едва не снесла ему голову. Стража спас только писк защитной системы костюма, распознавшей активное излучение прицела.
        - Твою мать, эти уроды сюда автоматический пулемет приволокли! - Страйк высунул ствол собственного оружия за угол и дал длинную очередь. В ответ пули из автоматического орудия завизжали рикошетами о стену стального контейнера, за которым он укрылся.
        - У меня все, - поднял голову Софт. - Я в системе управления. Готов делать с этой скорлупкой все, что угодно.
        - И что можешь?
        - Уже отрубил им связь с Большой Землей. Еще могу вырубить свет, могу подключаться к камерам, могу включить систему пожаротушения…
        - Пулемет отключить сможешь?
        Софт застучал по клавиатуре.
        - Пулемет - не могу. Его нет в системе.
        - Но он же запитан откуда-то?
        - Запитан. Полностью вырубить электричество тоже не могу - нет гарантии, что не отрубится связь. Потом фиг восстановим.
        - Толку тогда с твоего входа в систему… - прошипел Дым. - «Все, что угодно», блин.
        - Я могу отключить свет во всей лаборатории, - проговорил Софт. - И мы спокойно дойдем до узла связи. Не думаю, что тут внутренняя охрана поголовно с приборами ночного видения. Это вообще отдыхающая смена.
        - Ну да, - подхватил Артур. - У них даже оружейка в другом помещении, сзади нас. Я там уже пару сюрпризов оставил.
        - В общем, парни, делайте чего-то с пулеметом - и пойдем вперед.
        - Вот зараза! - скрипнул зубами Дым. - Есть предложения?
        - Так решили же уже! - раздался голос Айвэна. - Из подствольников бахнем, да и все. И прожектор посечем, и дуру эту повредим, скорее всего.
        Дым кивнул.
        - Готовьтесь, ребят. Надо только, чтоб кто-то эту дрянь отвлек. Иначе хоть одного да цепанет во время залпа.
        Страйк огляделся по сторонам и заметил несколько деревянных ящиков, валяющихся в проходе. Страж собрался, перевел дыхание и быстро высунулся, хватая один из них. Реакция не заставила себя ждать: новая очередь едва не зацепила сталкера. Дождавшись, когда пулемет замолчит, он повторил маневр, успев выдернуть второй ящик практически из-под огня.
        - Есть! Я отвлеку! Давайте, после первой очереди этой дуры - мочите. И прячьтесь сразу.
        Страйк поднялся на ноги и взял в каждую руку по ящику.
        - Готовы?
        - Да!
        - Есть!
        - Так точно! - донеслось вразнобой.
        - Я начинаю.
        Пулеметчик размахнулся, и мощным боковым броском, не высовываясь из-за контейнера, отправил первый ящик вперед и вверх. Автоматический пулемет среагировал моментально, разнося хлипкую деревянную конструкцию в воздухе. Страйк тут же запустил вслед за первым ящиком второй. Захлопали подствольные гранатометы, второй ящик разлетелся на куски, и тут же в конце коридора раздалось несколько взрывов, слившихся в один. Прожектор погас, Страйк подобрал с пола обломок штукатурки и швырнул его в проход. Никакой реакции. Тогда Страж рискнул высунуться сам, в любую секунду ожидая услышать лай пулемета. Застучало несколько автоматов. Пулемет молчал.
        - Мы навернули ее! - расхохотался Страйк. - Отлично!
        - Софт, вырубай свет, - скомандовал Дым. - Пошли, парни. Быстро и аккуратно. Куда нам теперь?
        - На четвертый ярус. Там узел связи. Готовьтесь, выключаю? - Хакер стукнул по клавише, и лаборатория погрузилась в темноту.
        - Ну что, с богом, - пробормотал Дым. - Погнали!

* * *
        - Пустой! - отрапортовал Айвэн, упал на колени и принялся лихорадочно менять магазин.
        - Пустой! - вторил ему Дым.
        Над ухом стучал пулемет Страйка, и даже активная акустика шлема не могла заглушить грохот, прекращающийся лишь во время коротких пауз, которые Страйк делал, чтобы хоть немного остудить ствол.
        Свет загорелся, когда они добрались до второго яруса. И начался ад. То ли к защитникам лаборатории успело подойти подкрепление, то ли сталкеры изначально обсчитались с количеством наемников - только подняться выше не представлялось никакой возможности. Наемники вели огонь сразу с нескольких точек на разных ярусах. И если тех, что засели за непонятным пультом на центральной площадке, утихомирить удалось, то остальных сложно было даже засечь: бойцы постоянно меняли положение. Софт надеялся только на то, что их не обойдут поверху и тупо не забросают гранатами.
        Лаборатория представляла собой большую шахту. Посреди нее вверх устремлялась толстая колонна. От мостков, окружавших зал, к ней тянулась паутина переходов. Чтобы подняться к узлу связи, отряду предстояло вскарабкаться по лестницам и миновать еще два яруса. Ситуация осложнялась тем, что лестницы, ведущие с яруса на ярус, находились в разных местах зала. И чтобы перейти со второго яруса на третий, а оттуда - на четвертый, им нужно было как-то проскочить половину окружности помещения.
        Софт вогнал новый магазин в автомат, высунулся и выпустил короткую очередь туда, где ему почудилось движение. Прожекторов у наемников больше не было, зато лаборатория наверняка была набита камерами наблюдения. И перебить их все было нереально. Хакер выругался и присел под прикрытие стального листа, приваренного к перилам. По толстому металлу застучали пули. Достав ноутбук, он пытался вернуть контроль над системой. Тщетно. Его отключили.
        - Кажется, это - все, - спокойно констатировал пулеметчик, пристроившийся рядом и меняющий короб. - У меня лично патронов минут на пятнадцать осталось. Потом только из дробовика отбиваться.
        - У меня два магазина, - донесся голос Дыма.
        - Тоже почти пустой, - мрачно проговорил Артур.
        - Оно хоть того стоило, а, Софт? - Пулеметчик дослал патрон и приготовился стрелять.
        - Хватит ныть! Безвыходных положений не бывает! - рявкнул наемник. По дороге вверх Айвэн подобрал несколько автоматов своих почивших коллег и теперь даже не утруждал себя сменой магазинов - просто сбрасывал опустевший автомат вниз. Навьюченный стволами, он умудрялся активно двигаться по ярусу и вести постоянный беспокоящий огонь по противнику.
        - Ты такой оптимист?
        - Нет. Но я недавно только разбогател и не собираюсь тут сдохнуть! Эй, Софт! Что там за железяки стоят? Может, с ними сможешь чего-то сделать?
        - Где?
        - Да вон!
        Хакер посмотрел, куда указывал наемник. В самом конце яруса была прямоугольная площадка, прикрытая стальными листами со всех сторон. Внутри стояли офисное кресло и стол, на котором светились дисплеи нескольких мониторов. Самих компьютеров Софт не видел - но не сами же по себе мониторы работали?
        - Может, и могу. Только для этого туда попасть еще надо.
        От места, где прижали сталкеров, до выгородки было не меньше сорока метров открытого пространства. По какому-то непонятному капризу строители здесь ограничились обычными перилами из сваренных между собой стальных прутьев. Само собой, для пули преградой такие перила не были. Представив самоубийственный бросок, Софт поежился.
        - А что там может быть? - поинтересовался Дым в перерыве между выстрелами.
        - Да что угодно. От рубки наблюдения до пульта управления внутренними защитными системами.
        - Второе было бы неплохо, а, Софт?
        - Угу.
        - Не угукай. - Дым посмотрел на друга. - По ходу, это наш последний шанс.
        - Шанс на что?
        - А хрен его знает! - выругался Дым. - Я знаю только одно: если мы что-то не предпримем - нам труба. Всех тут положат. Достаточно дождаться, пока патроны кончатся. А там и подкрепление подоспеет. Так что давай решайся.
        - Да на что решаться?
        - У тебя с бегом как? - поинтересовался пулеметчик.
        - Вы издеваетесь? - Хакер окинул друзей безумным взглядом.
        - Ни капельки! Ты нас сюда притащил - отдувайся теперь.
        Софт только покачал головой. Потом быстро засунул ноутбук в рюкзак и забросил за спину автомат.
        - Прикройте, - проговорил севшим голосом.
        - Не вопрос. По счету «три».
        - Раз, два, три - пошел! - гаркнул Дым, тут же высунувшись из-за укрытия, и выпустил очередь по засевшим напротив наемникам. Точно так же поступили и остальные - достреливая последние патроны, они вели шквальный отвлекающий огонь по врагу. Софт же ухватился за перила, одним прыжком перемахнул через четыре ступени, соединяющие между собой половинки их яруса, находящиеся на разной высоте, и чуть ли не с низкого старта рванул вперед.
        Если отвлекающий маневр и сработал - то не на все сто процентов. Потому что едва подошвы ботинок хакера оттолкнулись от рифленой стали пола, как по стене сзади него заколотили пули. Софту будто кто-то пинка под зад отвесил, и он моментально ускорился. Так, как не ускорялся никогда.
        Эти сорок метров оказались самыми длинными сорока метрами в его жизни. Он буквально летел над скользким металлическим полом, а за ним, отставая всего на несколько сантиметров, гналась сама смерть, приняв обличье маленьких и очень злых свинцовых насекомых, единственной целью которых было ужалить его как можно больнее. Последние несколько метров хакер преодолел прыжком, приземлился на задницу, проехал по полу и врезался в кресло, стоящее в загородке. Кресло со стуком ударилось о стену, а Софт упал на спину, пытаясь втянуть хоть толику воздуха в горящие легкие. Ноги были ватными, сердце колотилось так, что казалось, оно находится одновременно везде - в груди, в висках, в ушах. Руки не слушались. Схватившись за стол, хакер попытался встать и снова со стоном рухнул на пол.
        - Софт! Софт, твою мать! - сквозь плотную, ватную пелену в уши пробился знакомый голос. - Ты там живой? Ответь хоть!
        - Жи… вой… - прохрипел хакер.
        - Ну так давай тогда делай что-нибудь, если живой! - распорядился Дым, подкрепив указание крепким ругательством.
        Софт снял шлем, дотянулся до фляжки на поясе и полил водой на разгоряченное лицо. Стало чуть легче. Сунул горлышко фляжки в рот, сделал несколько глотков. Только сейчас почувствовал пульсирующую боль. Скосил глаза: чуть пониже плеча, там, где прочность костюма принесли в жертву подвижности, рукав был порван и выпачкан красным. Софт раздвинул края дыры и выругался: мякоть перечеркивала неопасная, но глубокая царапина. Он быстро вскрыл перевязочный пакет, засыпал рану антисептиком и наспех перетянул бинтом. Нормально перевязываться он будет позже. Сейчас не до этого.
        Хакер привстал и огляделся. Да, действительно, это был дублирующий пульт системы бункера. Только компы были заблокированы. А времени на брутфорс не было от слова «совсем».
        Софт нырнул под стол и выдернул сетевой кабель из системного блока. Достал ноутбук, вставил кабель в разъем, надеясь только на настройки по умолчанию. Если конфигурация нестандартная - придется повозиться.
        - Есть! - Хакер стукнул кулаком по металлическому полу.
        Безопасностью тут особо не парились. И то верно - зачем? Кто сюда придет сетку ломать? Настройки были установлены по умолчанию, а на ноутбуке Софта даже сохранилась предыдущая сессия - его просто отрубили от беспроводной сети, доступ в систему остался.
        - Так, парни. Готовьтесь. Сейчас будем веселиться. - Софт с ухмылкой пробежал пальцами по клавиатуре, вбивая последовательность команд.

* * *
        Снова погасший во всей лаборатории свет стал сюрпризом для наемников. Огонь сразу прекратился. Атакующим же это проблем не доставило. По крайней мере, Дыму и Страйку, которые врубили приборы ночного видения, встроенные в шлемы. Артур с Айвэном присели в стороне, ожидая, пока глаза привыкнут к темноте.
        Кто-то из защитников лаборатории совершил непростительную ошибку, включив фонарь. Дым среагировал моментально. Короткая очередь, вскрик, и источник света, кувыркаясь, полетел вниз.
        - Вперед, быстрее. Надо продвигаться вверх, пока опять кто-нибудь управление не перехватил у Софта. Снова свет врубят, а мы как на ладони, - скомандовал Страж, и сталкеры, стараясь не шуметь, двинулись к лестнице на третий ярус. Наемники открыли огонь вслепую, но попасть в такой темноте можно было только случайно. Тем не менее, перебравшись на третий ярус, Стражи и Артур с Айвэном пригнулись как можно ниже, двигаясь на полусогнутых. Пуля - она дура, как известно.
        Софт продолжал разбираться в опциях системы управления. Ему удалось загрузить графический интерфейс, и сейчас хакер его изучал. Пробежался взглядом по вкладкам. «Кондиционирование», «Отсек 1. Вход», «Отсек 2. Вход», «Узел связи. Вход», «Узел связи. Кондиционирование». Хакер лишь покачал головой. Ну зачем сюда все эти излишества выводить нужно было? Дублирующий пульт, на случай, если что-то произойдет с основным? Кстати, а где он, этот основной? И есть ли на нем кто-нибудь? Так, того и гляди, выкинут его опять из системы, и привет. Так-так-так… Есть!
        Софт нашел нужную вкладку и сам превентивно отключил обнаружившиеся три точки управления системой. Отлично. Теперь никто не помешает. Кстати, не помешает в чем? Что б еще такого сделать-то, а?
        Наемники разобрались, куда делся свет. Часть их открыла огонь наугад, надеясь попасть в крадущихся в темноте к узлу связи сталкеров, остальные же сконцентрировались на пульте управления, где засел Софт. По стальным листам, огораживающим пульт, застучали пули, да так, что хакер с перепугу нырнул под стол. Поняв, что ему пока ничего не грозит, Софт натянул шлем - без акустической защиты он чувствовал себя внутри жестяного ведра, по которому лупят молотками. Листы хоть и ржавые, но толстые, пули держали. Правда, не факт, что укрытие долго продержится.
        - Ах вы козлы! - прошипел хакер. - Ну я вам сейчас устрою!
        Он снова высунулся, нащупал «мышь» и принялся перебирать вкладки.
        - Не то. Не то. Не то. Оп-па! А что это тут у нас?
        В открытом разделе виднелись вкладки: «Виварий 1. Клетки. Двери. Газ». «Виварий 2. Клетки. Двери. Газ». И так до девяти. Виварий, значит? Хакер нехорошо усмехнулся.
        - Все повторяется, друзья мои, все повторяется.
        И поочередно нажал на «клетки» и «двери» на всех девяти вкладках.
        Несколько секунд ничего не происходило. А потом откуда-то из глубины комплекса раздался дикий, нечеловеческий вой, а вслед за ним - торжествующий рев. Рев хищника, добравшегося до добычи.
        - Парни, вы где? - спросил хакер в рацию.
        - Дошли до дверей. Закрыто. Страйк подрывать будет.
        - Отставить подрывать. Сейчас открою. Осторожнее там. Я местных подопытных выпустил. Будет весело.
        Будто вторя его словам, с противоположного края лаборатории раздалась заполошная стрельба. Но стреляли не по загородке, за которой укрылся хакер, и не по дверям в узел связи, возле которых замерли его товарищи. К стрелявшему присоединилось еще несколько стволов, в темноте замелькали дульные вспышки и росчерки рикошетов. А потом один из наемников дико заорал. Вопль перешел в булькающий хрип и затих, а стрельба разгорелась с новой интенсивностью.
        - Я закончил, - бросил Софт в рацию. - Сейчас буду выдвигаться.
        Напоследок хакеру хотелось врубить систему пожаротушения, сопроводив ее сиреной оповещения, но решил не рисковать: замыкание, которое наверняка обесточит узел связи, ему не нужно. Ну а сирена могла сыграть злую шутку с ним самим, забив слух. Потому он просто встал и выпустил в системный блок под столом очередь из автомата. Залязгал затвор, дозвуковые пули в считаные секунды изувечили компьютер. Софт расстрелял второй системник, превратил в крошево оба монитора и повернулся к выходу.
        - Я к вам. Прикройте.
        Прикрывать особой нужды не было. Судя по какофонии в лаборатории, наемникам стало не до нападающих. По помещению то и дело, резонируя и поднимаясь вверх, прокатывался рык. Как правило, после него раздавался вскрик, заполошная стрельба, которая заканчивался стоном, тонким, переходящим в визг воплем или… внезапной тишиной.
        Ударившие сверху пулемет и три автомата окончательно уверили наемников в том, что сегодня - худший день в их жизни. Впрочем, они наверняка это поняли раньше. Софт, не дожидаясь, пока про него опять вспомнят, выскользнул из-за загородки и, пригнувшись, рванул к лестнице.
        Короткая очередь высекла искры из стены позади него. Хакер на бегу обернулся. Мощности прибора ночного видения не хватало, чтобы увидеть стреляющего. Он стукнул по сенсору управления костюмом, запустив тепловизор, вскинул автомат и выжал спуск. Яркое разноцветное пятно, замершее метрах в двадцати от Софта, безмолвно рухнуло через перила.
        Он вырубил тепловизор и помчался дальше. Когда до лестницы на третий ярус оставалось не больше двадцати метров, из бокового ответвления, ведущего куда-то в недра лаборатории, метнулась темная фигура.
        Хакера спасло лишь то, что он успел заметить прыгнувшую на него тварь в зеленоватом свете «ночника» и уклониться. Потому удар мощной когтистой лапой не разорвал ему костюм вместе с грудной клеткой, а прошел по касательной. Тем не менее его энергии хватило для того, чтобы Софта швырнуло на землю, развернув в воздухе. Хакер жестко приземлился на металлический пол, затылком въехав в стену. Шлем спас его от сотрясения. А вот ночное видение вырубилось. Совсем.
        Морщась от боли, Софт откинул забрало шлема и всмотрелся в темноту, выставив перед собой автомат. Где-то в стороне стучал пулемет. Откуда-то сверху изрыгал ругательства Айвэн. А здесь, совсем рядом с хакером, по металлическому полу проскребли когти.
        Хакер аккуратно поднялся на ноги, не спеша отходить от стены. Так, по крайней мере, тыл прикрыт. Глаза не успели привыкнуть к темноте, и ориентировался он только на слух. Медленно, практически не отрывая ног от пола, он сдвинулся к лестнице.
        И тут же услышал шорох. Как будто что-то очень мягкое коснулось металла.
        Где-то наверху треснула короткая очередь, и с верхнего яруса свесилась чья-то рука. Намотанный на нее ремень не дал упасть вниз штурмовой винтовке с включенным тактическим фонарем. Оружие качалось туда-сюда, маятником. По полу бегала световая дорожка. И когда луч дошел до крайней точки - Софт замер. Кажется, именно сейчас он до конца понял смысл выражения «от страха кровь стынет в жилах».
        Фонарь осветил мутанта всего на миг. Но этого короткого мгновения хакеру хватило, чтобы рассмотреть его.
        Огромная палевая кошка прижалась к полу метрах в десяти от него, будто лениво размышляя - прыгать или нет? Огромная - но не как мейн-кун, или как там называются эти домашние питомцы, фото с которыми так любят выкладывать в социальных сетях. Огромная - как… Пожалуй, как лев. Или тигр.
        Раздвоенный хвост хлестал по покрытым жесткой короткой шерстью бокам. Чудовищная морда с внушительными клыками была перепачкана кровью - скорее всего, только это и объясняло тот факт, что хакер еще жив. Мутант был сыт. Уже успел наесться. Но вот поиграть он был явно не прочь. Правда, эта игра станет последней в жизни Софта.
        Медленно, боясь даже выдохнуть, он повел стволом автомата, надеясь повернуть его до того, как тварь прыгнет. В то, что ему удастся убить эту кошку-переростка, он не верил - слишком часто он сегодня слышал стрельбу, оканчивающуюся предсмертным воплем. Но сдаться просто так не позволяла натура.
        Мутант медлил. Фонарь качался. Софт пытался развернуться.
        И тут, будто беря реванш за вынужденную паузу, события понеслись вскачь.
        - Софт, твою дивизию! Ты где? - крикнул откуда-то сверху Дым.
        - Freez! Put the gun down! Бросай оружие! - гаркнул голос по-английски, продублировав приказ на русском.
        Мутант отреагировал на звук мгновенно. Разворот и прыжок слились в одно движение. Могучие мышцы сократились, пол едва слышно царапнули не втянутые до конца когти, и огромная кошка взвилась в воздух…
        …Прыгая на наемника в темном комбинезоне, решившего выслужиться, захватив одного из нападающих живым, но, на свою беду, не заметившего припавшего к полу мутанта.
        Софт не стал интересоваться, как закончился прыжок, а что было сил рванул к лестнице. Взлетев по ступенькам, он стрелой метнулся к открытым дверям узла связи. За его спиной застучал автомат Дыма, дожидавшегося товарища у лестницы. Софт добежал до замершего на входе в узел связи Страйка и, гася инерцию, ткнулся в стену выставленными руками.
        - Давай внутрь! Тебя только ждем! - махнул рукой пулеметчик. Софт не заставил себя просить дважды. Сзади застучали шаги - хакера догнал Дым.
        - Все, закрываем! - распорядился Страйк, заходя последним.
        Дым шлепнул ладонью по сенсору у двери, и тяжелая створка задвинулась, отсекая их от едва слышных стонов и утробного рычания насыщающихся мутантов.
        - Кажется, если к парням и подойдет подкрепление - у него будут проблемы… - протянул Айвэн.
        - Угу, - согласился пулеметчик. - Только там подходить не к кому уже.
        - Ну, хоть похоронят по-людски, - заметил Артур.
        - Ну да, - подтвердил Айвэн. - Если куски не перепутают.
        - Да тихо вы, балаболы! - прикрикнул Дым. - Давай, Софт. Запускай уже свою шарманку. Надеюсь, мы пришли куда надо?
        - Да. Думаю, это оно, - протянул Софт, окидывая взглядом пульт связи. - Только это… Подождите немного, ладно? А то у меня руки трясутся. И дайте кто-нибудь выпить.
        Глава 9
        Тоннельные крысы
        Узел связи был оборудован на месте бывшего вивария. По обе стороны от входа - зарешеченные камеры. В одной из них были заперты люди - обслуга пульта, судя по всему. Пульт связи - несколько мониторов и подключенных к ним терминалов - в торце комнаты, вдоль стены. Здесь же расположились пост слежения и пульт управления охранным периметром. На большинстве экранов не было ничего, кроме серой ряби помех, - беспилотник потрудился на славу. Некоторые показывали внутренние помещения базы. Внимание Софта привлекла картинка из лаборатории: открытые клетки, разорванные трупы.
        - Не успокоятся никак, - пробурчал Дым. - Все, сука, хотят идеальное оружие сделать из мутантов. Будто не знают, к чему это приводит.
        Софт вспомнил лабораторию под «Биофармом», подвалы «Моро индастриз» под небоскребом в Рио, которые он видел так же, как сейчас смотрит на местный разгром - через камеру наблюдения, - и кивнул.
        Достав ноутбук, хакер сел в кресло и пробежался по клавиатуре одного из компьютеров. На центральном, самом большом мониторе выскочило окно запроса пароля.
        - Успели заблокировать, - скривился Софт. - Теперь еще на это время тратить.
        Достав из кармана рюкзака жгут проводов, он принялся выбирать нужный.
        - Зачем время тратить? - вскинул брови Айвэн. - Сейчас решим вопрос.
        Наемник подошел к камере, в которой сидели американцы, поднял оружие и что-то угрожающе пролаял по-английски. В ответ - тишина. Айвэн пожал плечами и выпустил короткую очередь.
        Пули раздробили колено одному из запертых операторов, он взвыл, падая на пол и хватаясь за рану. Айвэн снова что-то рявкнул. Кто-то из пленников ответил. Наемник открыл камеру и отступил на шаг. Дождавшись, пока пленник выйдет наружу, Айвэн стволом автомата подпихнул его к пульту.
        - Нам сейчас помогут. Не напрягайся, - улыбнулся он Софту.
        Американец нагнулся над пультом и отстучал замысловатую комбинацию. Система приняла пароль и выдала экран приветствия.
        - Вот видишь? А ты переживал, - ухмыльнулся Айвэн.
        - А если бы он, наоборот, систему потушил? - вскинул бровь хакер.
        - Зачем? Чтобы сдохнуть, что ли? - удивился тот. - Бро, это наемники. Они за деньги работают. Не за идею. Им помирать с криком «За Родину!» неохота. Ну, лишат его зарплаты с премией, и что? В банке где-нибудь на островах у него солидная сумма лежит. Зачем она ему, если воспользоваться не получится? Проще потерять часть денег, чем жизнь.
        - Ты, я смотрю, их психологию хорошо изучил, да? - прогудел Страйк, меняющий повязку на руке. Несмотря на то что Айвэн отлично себя проявил при штурме базы, Страж продолжал относиться к нему с недоверием.
        - Да, неплохо, - пожал плечами Айвэн. - Завидуешь?
        - Наемнику завидовать? Не, спасибо, - ответил пулеметчик. Он закончил с перевязкой и теперь набивал ленту патронами. - Вы народ такой, что и мать родную продадите. Вопрос только в сумме. Поступи тебе сейчас на нас заказ - сколько ты сомневаться будешь? Секунд пять? Или вообще не будешь?
        - Я боюсь, что твое восприятие моей специальности искажено устоявшимися стереотипами. Не переживай, это нормально. Особенно - для не способных критически мыслить индивидуумов.
        - Чего? - зарычал пулеметчик. - Ты сейчас чего сказал, а? Повтори?
        - А смысл? Все равно не поймешь, - сплюнул на пол Айвэн, незаметно снимая автомат с предохранителя.
        - Угомонились оба! - прикрикнул Дым. - Хватит уже собачиться. Все в одной лодке сейчас. Нечего между собой грызню устраивать!
        - Ну, кто в одной, а кто и пересесть может в любую секунду, - пробурчал Страйк.
        - За собой следи, - прошипел Айвэн.
        - Я подключился к серверу. - Бесстрастный голос Софта заставил обоих спорщиков замолчать. - У них есть прямой доступ к Сети через спутник. Загружаю информацию для расшифровки.
        С этими словами он достал флешку из своего ноутбука и вставил ее в разъем.
        - Сигнал слабоват, минут двадцать займет. Потом расшифровка еще и обратная загрузка.
        - Софт, а как получилось, что Установкой до сих пор не воспользовались Черные? Это же их инфа, - спросил Артур, до этого молча набивавший магазины патронами. - Твоя часть из их бункера, как понял, моя - с ноутбука Моро. У них же куча времени была.
        - Это не их инфа. Это инфа придурков, которые проводили эксперименты с ноосферой, в результате которых и появилась Зона. А Черные ее не смогли расшифровать, - ответил хакер. - Здесь особый шифр. Без ключа - не получится. Займет слишком много времени.
        - А откуда у тебя ключ? И если он у тебя есть - зачем тебе была нужна информация с компьютера Моро?
        - У меня была только часть информации из бункера Черных. Больше половины файлов оказались поврежденными. Антей ошибался, говоря, что Черные нашли Установку. Они нашли только информацию о ней. У Моро, как у одного из руководителей организации, был дубликат. Благодаря тем файлам, что ты привез, я смог полностью восстановить инфу и сейчас отправил ее на расшифровку.
        - Так, а ключ откуда? - теперь уже вопросом заинтересовался и Дым.
        - Скажем так… Я его смог собрать. Из разрозненных файлов, - замялся хакер. Почему-то Дыму эта заминка показалась неестественной. - Вообще, это слишком сложно, чтобы сейчас объяснять. Да и не имеет значения. Более важно то, что в этот момент ресурсы огромного ботнета на Большой Земле работают над расшифровкой информации. И когда мы ее получим - узнаем, где находится Установка, как ее запустить и пройти охранный периметр. А пока нужно посмотреть, как отсюда выбираться.
        Софт дотянулся до клавиатуры второго компьютера и застучал по клавишам.

* * *
        Охранный Периметр Зоны Отчуждения. Компьютерный центр Службы Безопасности Украины.
        Дежурный офицер поднял глаза от распечатки и уставился на подчиненного.
        - Откуда данные?
        - Сигнал перехвачен со спутника корпорации «Вест Армор Инк». Источник передачи - в Зоне. База корпорации, бывшие наши лаборатории. Данные уходят в Сеть и распространяются на тысячи компьютеров по всему миру. В том числе - на Украине и в России.
        - Это компьютерная атака? Американцы заражают эти компьютеры?
        - Скорее, кто-то пытается использовать ботнет, среди компьютеров Сети - машины, которые территориально находятся под нашей юрисдикцией. Я думаю, что американцы задействовали заранее созданную зомби-сеть для обработки какой-то информации. Все данные зашифрованы. Я бы ожидал обратной передачи.
        - Следить за сигналом. Информацию отслеживать. Обратную передачу - перехватить.
        Офицер поднял трубку и скомандовал:
        - Свяжите меня с генералом Сущенко.

* * *
        Софт вывел на экран план лаборатории и подозвал Дыма.
        - Это оно? - Хакер ткнул пальцем в систему тоннелей, схематично изображенных на плане.
        - Да. Именно. Вот видишь - эта труба - дренаж. Выходит к болоту. За бывшим научным лагерем.
        - В тоннели можно попасть через вентиляцию, - проговорил Софт. - Глянь, здесь большая труба идет. Прямо под нами, если верить схеме.
        - Да, это оно, - кивнул Дым. - Нам нужно туда.
        Хакер задумчиво посмотрел на пол.
        - Через бетон мы точно не пробьемся. Ищите решетку. Она должна быть где-то здесь.

* * *
        Охранный Периметр Зоны Отчуждения. Компьютерный центр Службы Безопасности Украины.
        - Пошла информация! - доложил из-за своего компьютера один из операторов. Майор наклонился над пультом и уставился на череду файлов, бегущих на экране.
        - Перехватывай! Нужно посмотреть, что у них там.
        - Так точно!
        Оператор застучал по клавиатуре.
        - Это текстовые файлы. Вернее, их части. Они идут из разных источников, чтобы получить целый файл, нужно получить их все.
        - Так получай!
        - Я пытаюсь!
        - Открывай то, что есть!
        На экране появился документ. Какие-то схемы, чертежи. Часть текста была нечитабельной абракадаброй - «битые» участки файла компьютер заменил бессмысленными символами. Но даже того, что есть, майору хватило, чтобы понять, о чем идет речь.
        Он схватил спутниковый телефон и набрал номер. Трубку взяли сразу же.
        - Товарищ генерал, Астахов докладывает. Мы перехватили часть расшифрованного файла. В нем информация об объекте «Контроль»!
        - Это X-12 -48, - послышалось в трубке. - Наш агент, внедренный для поиска объекта. Больше некому. Но почему он не доложил, что информация у него?
        Генерал замолчал.
        - Товарищ генерал? - переспросил майор.
        - Подожди. Я думаю, - последовал ответ. И буквально через секунду: - Похоже, этот засранец ведет какую-то свою игру. Прервать передачу. Любым способом. Нельзя дать ему получить всю информацию. Выдвигайте к лаборатории группу захвата. Привезите мне этого долбаного хакера! Если у него есть информация - то фокус с расшифровкой он сможет повторить и еще раз. Для нас.
        - Так точно! - Майор вытянулся по струнке, забыв, что собеседник не может его видеть.
        - Выполнять! - скомандовал генерал и отключился.
        Майор подскочил к столу и схватил трубку стационарного телефона.
        - Оперативный штаб? Довожу приказ генерала Сущенко…

* * *
        - Долбаная Зона! - Софт ругался, вцепившись пальцами в пластик стола. - Не скорость передачи, а черт знает что! И это - через спутник!
        - В чем дело? - спросил Дым.
        - Слишком медленно идет загрузка, - пояснил Софт. - Информация расшифрованная, я боюсь, что ее могут перехватить.
        - Кто? - искренне удивился Дым.
        - Кто угодно, - мрачно выдавил хакер. - Ты думаешь, амеры тут не под колпаком?
        В этот момент здание сотряс удар. С потолка посыпалась штукатурка, свет мигнул и погас. Запищали источники бесперебойного питания. Софт нагнулся над столом и впился взглядом в экран.
        - Твою мать! - От удара кулаком клавиатура брызнула пластиком. Софт потряс ушибленной рукой и обернулся, обводя товарищей совершенно дикими глазами. - Какие-то ублюдки взорвали антенну! Передача прервана!
        - Ты получил информацию?
        - Нет! - прорычал Софт.
        - Надо уходить, - моментально принял решение Дым. - Не знаю, кто именно это сделал, но для нас это в любом случае ничего хорошего означать не может. Сваливаем.
        В ответ - лишь поток нецензурной брани.
        - Возьми себя в руки! - рявкнул Дым. - Толку от твоего словоизвержения? Страйк, как дела с решеткой?
        - Нашел! Сейчас! - донеслось откуда-то из угла. Затрещал разрываемый металл, зазвенела по бетону отброшенная в сторону решетка. - Есть! Можно уходить!
        Софт, продолжая ругаться, паковал оборудование. Закончил, закинул рюкзак за спину, нацепил шлем.
        - Бегом, бегом! - подгонял Дым.
        Первым в квадратном проеме люка скрылся Страйк. Чтобы пролезть, пулеметчику пришлось снять разгрузку, которую он теперь натягивал в темноте тоннеля.
        За ним вниз спрыгнул Артур. Потом - Айвэн. Софт, оглушенный неудачей, все еще стоял над люком.
        - Двигай давай! - Дым пихнул его в плечо. Хакер опомнился, ухватился руками в перчатках за край, опустился вниз и разжал пальцы. Отскочил, сбрасывая с плеча автомат, огляделся.
        Бетонная труба диаметром метра два, идущая под уклон. Размер достаточный, чтобы не нагибаться. Ну, всем, кроме Страйка. Откуда-то слышен звук падающих капель. Хакер включил режим ночного видения.
        Сверху спрыгнул Дым.
        - Давайте быстрее. Сваливаем отсюда.
        То ли план коммуникаций лаборатории устарел, то ли изначально был неправильным - сейчас установить это было нельзя. Да и не имело значения. Важен был тот факт, что тоннель вел не прямо, а уходил вниз по спирали. По прикидкам Софта, сталкеры сделали уже пару витков вокруг условной оси. По логике - это было нормально. Учитывая многоярусность лаборатории, такая прокладка трубы позволяла обеспечить нормальным током воздуха все этажи одновременно. Но это по логике. А по факту - они все еще находились на территории лаборатории. То и дело через вентиляционные решетки доносились крики, рык мутантов и стоны умирающих. Поэтому, когда спуск закончился разветвлением тоннелей - Софт даже приободрился.
        Дым взглянул на электронный компас в своем коммуникаторе, беззвучно пошевелил губами и уверенно кивнул, показывая направо:
        - Нам туда. Не знаю, куда ведет второй, но Хруст нас ждать будет там, у болота. Страйк, первым. За ним Артур. Софт по центру, следующий Айвэн. Я прикрываю.
        Метров через сто тоннель расширился и вывел в круглый зал, из которого отходили сразу три ответвления. Страйк остановился, повернулся к Дыму. Тот колебался недолго.
        - Прямо.
        Далеко пройти по центральному тоннелю не удалось. Не успел отряд продвинуться и на пятьдесят метров, как у Софта, Дыма и Страйка одновременно затрещали дозиметры.
        - Локальный очаг, проскочим, - решил Дым.
        Но проскочить не получилось.
        Дозиметры зашлись в тревожном треске, а изображение с приборов ночного видения покрылось помехами и рябью. В углу визора шлема налился красным символ радиации, сигнализируя об опасном фоне.
        - Возвращаемся, - процедил сквозь зубы Дым. - Быстрее!
        Уговаривать никого не пришлось. Через минуту они уже отдувались в круглом зале.
        - Не пройдем там. Надо искать обход, - констатировал Дым.
        - Разделимся? - предложил Страйк.
        - Пожалуй. Ты, Айвэн и Артур - по левому тоннелю. Я и Софт - по правому. Связь, скорее всего, через бетон не достанет. Потому через час встречаемся здесь же. Ну, или раньше, если удастся найти выход.
        - Угу. Или если не удастся, - протянул Страйк, не вдохновленный перспективой идти с наемником и бывшим контрабандистом.
        - Если наткнетесь на очаг радиации - возвращайтесь сразу. Не забывай, что парни без костюмов, - продолжал инструктаж Дым. - Услышите пальбу - бросайте все и к нам. Мы поступим так же. По связи пытаемся сноситься каждые две минуты - пока не пропадет. Было бы хорошо, если бы совсем не пропала, но что-то мне не верится. Найдете выход - свяжись с Хрустом, обозначьтесь и возвращайтесь за нами. Вроде бы все.
        - Угу, - снова без энтузиазма кивнул Страйк.
        - Мы пошли. Удачи.
        Дым проверил оружие, кивком позвал Софта, и сталкеры растворились в темноте правого тоннеля.
        - Ну, что, преступные элементы? Двинули. Я иду впереди, Артур - за мной. Крутой Уокер прикрывает, - скомандовал Страйк.
        - Слышь, ты, Россе Муту. У меня имя есть. Позывной, на худой конец.
        - Россе кто? Ты сейчас меня как назвал?
        - Человек-Гора я тебя назвал. Темнота, блин. Пошли уже.
        Так как из всех троих «ночник» был только у Страйка, по тоннелю шли с фонарями. Лучи то и дело вырывали из темноты пятна плесени, целые сталактиты какой-то непонятной, отливающей синеватым дряни. Артур тихонько хмыкнул.
        - Ты чего? - послышалось сзади.
        - Дежавю, - тихо ответил Артур. - Не хватает гангстера и обезьяны.
        - Ну, насчет обезьяны не соглашусь. - По голосу было слышно, что наемник улыбается. - Только не мартышка. Горилла как минимум.
        - Это ты обо мне? - угрожающим тоном поинтересовался Страйк.
        - А? - Наемник сделал вид, что не услышал. Страж скрежетнул зубами.
        - И нафига Софт с Дымом с вами возятся? - пробормотал пулеметчик. - Болваны же, как есть.
        - Под ноги смотри, не болван, - предостерегающе окликнул Артур. Страйк глянул вниз и выругался. В нескольких метрах от него застыла лужица, скованная льдом.
        - Всем назад! Быстро! - скомандовал Страж. И пояснил, когда они отошли на несколько шагов: - «Сабзиро», мать его.
        - Чего? - в один голос спросили Артур и Айвэн.
        - Аномалия. Типа, органическая, или что-то в этом роде. В общем, она не излучает ничего, датчик на нее не реагирует.
        - И как она действует? - поинтересовался Артур.
        - Срабатывает только на живое. Моментально замораживает до состояния ледяной статуи. Отсюда и название.
        - В нее вляпаться только можно?
        - Нет. Обычно она реагирует на объекты метра за два. Старые, разросшиеся - и за пять могут. Выбрасывают такие себе ложноножки. Но эта молодая, видно, только появилась. Обойти сможем. - Страйк повернулся к Айвэну и нехотя поблагодарил: - Спасибо.
        - Спасибо не булькает, - хмыкнул тот, вызвав недовольную гримасу на лице Страйка.
        - Обходим аккуратно, по стеночке, - скомандовал пулеметчик. - Прям прижимайтесь. Рюкзаки снимите, перед собой несите. Дрянь хоть и мелкая, но хрен ее разберет. Лучше подстраховаться.
        - Ну, показывай пример, - усмехнулся Айвэн. - Ты ж ведущий. Да и массы у тебя побольше. На тебя среагирует - мы спокойно пройдем. И сопеть никто над ухом не будет злобно.
        - Слушай, ты! - не выдержал Страж. Он повернулся, сделал шаг к Айвэну. Артур быстро шагнул вперед и выставил перед собой руки, не пуская пулеметчика к товарищу. Страйк через голову контрабандиста уставился на наемника. - Если бы не Дым - я бы тебя уже ушатал. Веришь? Мало того, что из-за вас погибли наши парни, так ты еще и язык за зубами не держишь! Тише будь, понял?
        - Видал я таких шатунов. Много. До сих пор им вороны кресты обгаживают. - Айвэн без страха смотрел Страйку прямо в глаза. - Чем больше шкаф, тем громче падает. Или ты думаешь, что если железа на себя нацеплял - вообще непобедимым стал? Парни ваши погибли из-за тупого стечения обстоятельств. Ну и еще, может быть, из-за неверно принятых ими же решений. А у тебя если ко мне какие-то претензии есть - так можешь предъявить их. Как только вылезем отсюда и ты покинешь свою консервную банку. Решим все проблемы, вообще не вопрос.
        - Заметано.
        - Ну вот и договорились. А сейчас - показывай, как через эту хрень пролезть. Нам еще выход найти надо, если ты не забыл.
        Пулеметчик зло глянул на наемника, но продолжать пикировку не стал. Отошел к стене и внимательно посмотрел на серебристое пятно.
        От стены до аномалии было меньше метра. Совсем не опасная с виду, обычная застывшая лужица. Знать не будешь - и не заметишь. Только вот вода не становится льдом при плюсовой температуре. А в тоннеле было градусов пятнадцать, не меньше. Страйк выдохнул и, буквально втиснувшись в стену, маленькими приставными шагами двинулся вдоль нее.
        По замерзшей поверхности пробежала рябь. Пулеметчик замер, боясь даже дышать. По лбу к переносице сбежала капля пота. Дождавшись, пока аномалия успокоится, Страйк сделал еще шаг. И еще. И еще.
        - Есть, - выдохнул пулеметчик, оказавшись в нескольких метрах от ловушки. - Давайте, кто там следующий? Только аккуратно, она чувствительная, хоть и молодая. Видели рябь?
        - Угу. - Артур закусил губу и скинул рюкзак. - Я пошел.
        - Аккуратно, - хлопнул его по плечу наемник.
        - Без тебя знаю! - огрызнулся Артур.
        Ему было несколько проще, чем Страйку, - даже вместе с рюкзаком контрабандист не дотягивал до габаритов пулеметчика. Тем не менее Артур шел осторожно, рассчитывая каждый шаг, практически забыв о дыхании.
        Шаг. Шаг. Шаг. На поверхности лужицы вспух пузырь - поднялся из нее, медленно, беззвучно. Артур замер. Серебристый пузырь - тоже. Контрабандист стоял у стены, боясь шевельнуть даже пальцем. Пузырь переливался в свете подствольных фонарей. И не двигался.
        - Давай потихоньку, - вполголоса проговорил Страйк.
        Артур помедлил еще несколько секунд и сделал маленький шажок. Пузырь едва заметно колыхнулся. Остановка. Пузырь не движется. Шаг. Колебание. Остановка. Нет движения. Шаг. Нет движения. Шаг. Шаг. Есть!
        - Фуф. - Артур шумно выдохнул и оперся о стену. - Мокрый весь - хоть выжимай.
        - Обмочился, что ли? - пошутил со своего места Айвэн.
        - Вперед шуруй. На тебя посмотрю, - ответил Артур товарищу. - Не удивлюсь, если и обгадишься.
        - Ну-ну.
        Наемник снял рюкзак, удобнее закрепил автомат на плече и придвинулся к стенке.
        - Это все потому, что вы пыхтите, как паровозы, потеете и шумите, - проговорил он. - Сейчас я вам покажу, что такое настоящий «стелс».
        - Давай уже, ниндзя доморощенный, - усмехнулся Артур. - Тебя только ждем.
        Наемник и правда шел практически бесшумно. Ноги ставил мягко, делая приставной шаг - не волок подошву по земле. Дыхания его тоже не было слышно. Лужа на его движения не реагировала. Пока он не прошел половину дистанции.
        Пузырь дернулся и моментально увеличился в размерах в два раза. Айвэн от неожиданности споткнулся и покачнулся в сторону пузыря, теряя равновесие. И аномалия будто взорвалась.
        Ледяная ложноножка метнулась к наемнику, моментально преодолевая небольшое расстояние. Айвэн оттолкнулся от пола, прыгая вперед и отбрасывая рюкзак. Раздался крик, звук удара, а потом по подземелью раскатился мелодичный перезвон, с которым разбилась ударившаяся об пол ледяная скульптура.

* * *
        - Радиации нет, - констатировал Дым, глядя на дисплей дозиметра, встроенного в рукав костюма.
        - Странно. Тоннели же вроде параллельно идут, - удивился Софт.
        - Может, локалка, - пожал плечами Страж. - Горячее пятно.
        - Хорошо, если так. Ну, и надеюсь, что тоннели где-то все же пересекаются. Не хотелось бы тут долго блуждать. Сколько времени прошло?
        - Пятнадцать минут. Попробуй связь.
        - Страйк, на связь! Страйк - прием! - позвал Софт в микрофон. - Тишина, - доложил хакер после нескольких попыток.
        - Слышу. Что это может быть?
        - Да черт его знает. Сам знаешь, это Зона. Кроме того, между нами куча земли, бетона и арматуры. А рации у нас не самые мощные.
        - Ну да. Ладно, двинули.
        Товарищи шли, не используя фонарей, рассматривая дорогу в бледном зеленоватом свете ноктовизоров. Этот тоннель был сырой, то и дело по пути попадались лужи. Пару раз они обходили ямки, образовавшиеся в провалившемся бетоне. В ямках шипел и пузырился зеленый «студень». Один такой провал, в два метра шириной, отрезал им дорогу. Через нее перебрались, набросав в аномальную жидкость кусков бетона, выпавших из постепенно разрушающегося тоннеля, и стараясь не обращать внимания на зеленые языки, так и норовящие лизнуть подошву ботинок.
        - Что будем делать, когда выберемся? - спросил Дым напарника.
        - По ситуации. Надо будет посмотреть, что мы вообще успели вытянуть. В любом случае информация осталась - я ее просто недополучил. Правда, как ее достать - теперь непонятно. Скорее всего, придется выходить из Зоны, а потом возвращаться.
        - Не думаю, что это хорошая идея сейчас, - ответил Дым.
        - Согласен. Вояки сто процентов подняты по тревоге и роют носом землю вокруг Периметра. Сначала нападение на КПП, потом атака на нашу базу.
        - Да и тут пошумели знатно. - Дым прислушался. - Странно, что погони нет до сих пор.
        - Думаю, если они зашли в лабораторию - то сейчас разбираются с мутантами, - ответил Софт. - Не хотел бы я оказаться на их месте.
        - Стоп!
        Напарники остановились.
        - Думаю, мы на верном пути, - проговорил Софт, оглядывая стальную дверь, перекрывающую проход.
        - Возвращаемся за парнями? - спросил Дым.
        - Сначала открыть надо. Дверь может быть заблокирована до появления электричества.
        - И что тогда делать?
        Софт оглядел конструкцию.
        - Ну, не подрывать - точно. Если тут что-то взорвать серьезное - весь тоннель сложится.
        - Так ты сможешь открыть или нет?
        - Сейчас посмотрим. - Хакер сбросил рюкзак и принялся копаться в нем в поисках нужных инструментов.

* * *
        Айвэн сидел на полу, уставившись на ковер из мелких осколков, в которые превратился его рюкзак.
        - Ну ни хрена ж себе, - выдохнул наемник.
        - Ты как? - подскочил к нему Артур.
        - Живой, как видишь. - Айвэн поднялся на ноги. - Твою-то мать. Все, что нажито непосильным трудом. Паек, вода, БК запасной. Носки чистые…
        - Скажи спасибо, что сам живой остался, - прогудел Страйк, подходя к Айвэну. - Хоть я и не понимаю, как тебе это удалось.
        - Сам в шоке, - выдохнул тот.
        Когда ледяное щупальце метнулось к наемнику, тот только и успел, что прыгнуть вперед да чисто на рефлексах швырнуть рюкзак в это самое щупальце. Это его и спасло. Рюкзак моментально превратился в свою ледяную копию и, упав на бетонный пол тоннеля, разлетелся на мелкие осколки.
        Наемник взглянул на аномалию - лужицы больше не было. Она превратила всю свою массу в ложноножку, которой попыталась достать Айвэна.
        - Эй, а они не опасны? - Наемник указал на осколки, оставшиеся от рюкзака.
        - Нет. Аномалия одноразовая. Разрядилась - и все. Именно поэтому сталкеры, идущие туда, где предполагается много «сабзиро», берут с собой неопытных помощников. Их называют «отмычками».
        - Знакомо… - протянул наемник. - Козлы. Мы с Артуром однажды так обезьянку использовали. До сих пор иногда по ночам снится. Жалко.
        - Тебе? - с недоверием в голосе протянул Артур.
        - А что я, не человек, что ли? - возмутился наемник.
        - Угу. Того и гляди, в Гринпис вступишь.
        - Ладно, хватит балагурить, - вмешался Страйк. - Жив - и нормально. Надо дальше идти. Парни не отвечают, рация не работает. Но у нас с полчаса еще есть. Потом по разведанному будет проще возвращаться. Пошли.
        Метров через сто коридор вильнул и нырнул вглубь под еще б?льшим наклоном. Страйк остановился, поднял забрало и принюхался.
        - Болотом тянет. Видимо, правильно идем.
        - Уверен? - спросил Артур. - Что-то мы так уже отмаршировали - жесть просто. Шахтеры так глубоко не всегда лезут.
        - Лаборатория в холме. А холм не маленький. Так что нормально вполне. Да и тут поймешь разве, на какой ты глубине реально находишься? - пожал плечами здоровяк. - Пошли, короче. Сейчас все узнаем. Разведаем, вернемся за парнями, и на выход. Не нравится мне здесь. Давит будто что-то.
        - Это клаустрофобия на тебя давит, - отозвался наемник.
        - Слышь, ты! - повернулся к нему Страйк. - Мы, кажется, все решили. Чего опять задираешься? Какая еще, на фиг, калострофобия?
        - Клаустрофобия. Боязнь закрытых пространств, - терпеливо разъяснил Айвэн.
        - И ничего я не боюсь. Тоже мне. Психолог нашелся.
        - Да я и не говорю, что боишься. Это болезнь такая.
        - Так, все, хватит! - вмешался Артур, видя, что диалог опять грозит перерасти в перебранку, а потом, глядишь, и в драку со всеми вытекающими отсюда последствиями. - Пойдемте уже смотреть, что там.
        Он решительно шагнул вперед. Подошва правого ботинка попала на лишайник, Артур поскользнулся, взмахнул руками и упал навзничь. Страйк неуклюже отступил в сторону, Артур в падении подбил его ногу, и пулеметчик тяжело рухнул на пол, увлекая за собой Айвэна, пытавшегося удержать Страйка. Наемник, придавленный броней Стража, что-то невнятно прокричал, и все трое покатились вниз, набирая скорость на влажном дне трубы-тоннеля.

* * *
        - Так-так-так… - бормотал Софт, стоя у двери на четвереньках.
        - Ну что там?
        - Нормально, - кивнул хакер. - Открыть получится, думаю. Здесь сильно не заморачивались. Сейчас, надо до силового блока добраться.
        Орудуя рабочим ножом и мультитулом, хакер вскрыл панель замка.
        - Сейчас…
        Софт достал из рюкзака что-то, напоминавшее внешний аккумулятор с зажимами-«крокодилами» на концах проводов, и моток проволоки в изоляции. От проволоки откусил кусок бокорезами мультитула.
        - Здесь нет кода или карты - обычный электрозамок. Открывается импульсом с пульта. Если электричества нет - остается в закрытом положении. Я сейчас подам питание и коротну контакты. Дверь откроется. Проще пареной репы.
        - Угу, - кивнул Дым, прикидывая, какие еще сюрпризы таятся в небольшом с виду рюкзаке хакера.
        Софт отвинтил пластину, закрывающую механизм замка, зачистил провода, подведенные к небольшой примитивной платке, и накинул на них «крокодилы». Замкнул контакты проволокой и нажал кнопку питания на аккумуляторе.
        Раздался щелчок, и хакер толкнул плечом дверь.
        - Добро пожаловать! - улыбнулся он Дыму.
        - Может, вернемся за ребятами? Выход вроде здесь.
        Софт глянул на часы:
        - Время еще есть. Давай до конца уже дойдем, а там видно будет.
        Дым скептически посмотрел на товарища:
        - А если дверь захлопнется?
        - Не захлопнется. Мы ее подопрем.
        - А если подпорку твою кто-то… того?
        - Блин, какой ты сложный! - Хакер включил фонарь и осмотрелся. - Во! Подходит! - воскликнул он, когда луч фонаря уперся в массивную бетонную глыбу. - Хватайся!
        Вдвоем они с трудом подтянули обломок и подперли им дверь.
        - Хрен ее кто «того», - сказал Софт.
        - Мне бы твой оптимизм. - Дыму вся эта идея отчаянно не нравилась.
        За дверью «обжитая» часть тоннеля заканчивалась. Если до этого еще видно было, что периодически там кто-то появлялся, то здесь признаков пребывания человека не было. Софт поднял руку и ткнул в пиктограмму на экране коммуникатора. Запустилась программа, собравшая с датчиков костюма данные и выдавшая информацию на дисплей шлема. Радиация - в норме. Вредных примесей в воздухе не обнаружено. Влажность повышенная, но для подземелья это нормально. Сориентироваться в пространстве не получалось, но по шагомеру они прошли около километра с того момента, когда спустились в тоннели.
        - Ну что, двинули?
        - Угу.
        Дым выступил вперед, выставив перед собой ствол автомата. Софт прикрывал. Пошли медленно, внимательно изучая каждый сантиметр пола, перед тем как поставить ногу.
        Из-за полного отсутствия света ноктовизор не справлялся. Дым скомандовал остановку и установил на автомат фонарь. Софт щелкнул переключателем своего. Два узких, но мощных луча разрезали тьму. Липкие стены, влажный пол, крупные мокрицы, спешащие убраться долой из светового пятна, - вот и вся картина.
        Они прошли еще метров пятьдесят, когда тоннель вильнул и внезапно закончился. Впереди был большой зал, с высокого потолка которого свисали большие зеленоватые сталактиты.
        - Болотом откуда-то тянет. - Дым поднял забрало и потянул носом воздух. - Выход близко.
        - Угу. - Софт кивнул. - Давай уж до конца разведаем, что ли?
        - Давай. Тут, судя по всему, недалеко.
        И вдруг вскрикнул. Софт резко обернулся - и успел заметить только ноги товарища, стремительно поднимающегося в воздух.
        - Твою мать! - орал Дым. Его руки обвили две толстые черные «лианы», лишив возможности потянуться за оружием. Лианы втягивались куда-то под потолок грота, утаскивая Стража за собой.
        - Софт, Софт, твою мать! Помоги!
        Хакер решительно вскинул автомат.
        - Ты чего творишь? А если в меня попадешь? - запротестовал Дым.
        - «Но ведь если я выстрелю - шарик испортится», - пробормотал себе под нос Софт, ошарашенно разглядывая картину, открывшуюся ему в свете фонаря.
        На самом потолке пристроился большой коричневый «блин», от которого и тянулись вниз «лианы». Поверхность «блина» разделилась надвое, образовав некое подобие рта, гротескные губы которого аж причмокивали в предвкушении добычи.
        - «А если ты не выстрелишь - тогда испорчусь я», - проговорил Софт и открыл огонь по «блину».
        Пули с хлюпаньем входили в него, казалось, не причиняя никакого вреда. Но это только казалось. Дым поднимался теперь с гораздо меньшей скоростью.
        - Вот жадный какой! А ну, брось каку! Брось, кому говорят!
        Софт скинул пустой магазин под ноги, быстро перезарядился и продолжил стрелять. В какой-то момент количество всаженных в монстра пуль превысило критическую отметку, он мокро чавкнул и медленно отлепился от потолка. Дым с воплем полетел вниз.
        «Блин» упал прямо на сталкера, не успевшего откатиться в сторону. Не поняв, что на него свалился уже мертвый мутант, Дым принялся отчаянно лупить того локтями, все сильнее перепачкиваясь в коричнево-черной жиже, текущей из дохлого монстра.
        - Все, все. - Софт подскочил к товарищу, помогая ему освободиться из-под враз обмякшего и потерявшего форму «блина». - Брэк, этот раунд за тобой. - Достав нож, хакер срезал «лианы» с предплечий товарища. Дыма от пережитого страха всего аж трясло. Уж слишком неожиданным было нападение.
        - Не тоннель, а «Халф-Лайф» какой-то… - пробормотал Страж, когда немного пришел в себя.
        - Оу, мсье знает толк в ретро-играх. - За насмешками Софт пытался скрыть собственное состояние. Как всегда, в моменты опасности он старался шутить - чтобы не показать, что и сам испугался.
        - Угу, - буркнул Дым, пытаясь очиститься от слизи. - Так в третью часть и не поиграл.
        - В нее никто не поиграл, не парься, - усмехнулся Софт. - Может, дети наши дождутся.
        - Если они у нас будут, - мрачно заметил Страж. - В чем я периодически сомневаюсь.
        - Смотри, вон еще одна тварь такая. И еще. - Софт повел лучом фонаря по потолку. - Фигасе их тут расплодилось. Чем они питаются?
        - Надеюсь, что заблудившимися в тоннелях американцами. - Дым, хмурясь, смотрел на потолок.
        - Или сами американцы их тут и посадили, - заметил Софт. - Идеальное прикрытие.
        - Да ну, - отмахнулся Дым. - Ты их переоцениваешь.
        - А ты - недооцениваешь, - парировал Софт. - Поверь, я видел такие вещи, с некоторыми из которых и наши друзья-мутанты не сравнятся. А ведь там вообще полудикие бородачи штуки эти делали.
        - Это ты где такое видел?
        Дым удивленно уставился на хакера, который будто бы понял, что сболтнул лишнего.
        - Да… - начал было Софт, но его прервала раздавшаяся где-то впереди приглушенная стрельба.
        - Тихо! - Дым прислушался. Из общих звуков перестрелки отчетливо выделялся перестук пулемета Страйка.
        - Это наши! Вперед! Давай, обходи этих уродцев. Парни во что-то встряли!
        Софт с явным облегчением кивнул. Держа на мушке мутантов-потолочников, старясь проходить как можно дальше от только сейчас ставших различимыми «лиан», сталкеры двинулись к выходу из грота.

* * *
        Стремительный спуск длился недолго. Труба внезапно оборвалась, отправив сталкеров в свободное падение, через пару секунд закончившееся жестким приземлением.
        Артур с Айвэном, как более легкие, пролетели чуть дальше, упав на пол, заваленный лохмотьями и каким-то мелким мусором. Страйк же рухнул прямо на странную конструкцию из досок, картонных коробок и строительного хлама, обрушив ее и скрывшись под обломками. Раздался пронзительный писк, после которого все стихло.
        Отплевываясь и разгоняя руками пылевые облака, Айвэн встал сам и помог Артуру.
        - Эй, железный человек! - позвал он. - Ты живой там?
        Страйк завозился, вздымая в воздух новые облака пыли, и тяжело поднялся на ноги.
        - Блин, в мокрое что-то упал. И липкое, - скривился, кашляя, пулеметчик, поднося руку, перепачканную чем-то темным, к лицу. - Твою мать!
        Страж нагнулся, и его вырвало.
        - Эй, ты чего? Сотрясение, что ли? - позвал Артур.
        Наемник нашел свой автомат и включил фонарь.
        - Ого, - выдохнул он, осветив пол.
        Непонятный мусор оказался костями, раздробленными едва ли не в труху мелкими острыми зубами.
        - Страйк, что с тобой? - Артур, не получив ответа, направился к пулеметчику.
        Тот выпрямился и взглянул на контрабандиста. Выражение его лица было совершенно диким.
        - Валим отсюда. Скорее. Куда угодно.
        И в этот момент что-то просвистело в воздухе и с силой ударило Артура в спину, бросая его на пулеметчика.
        - Поздно! - прорычал Страйк. - Айвэн, в укрытие! Это подземыши!
        - Кто? - не понял наемник.
        - Прячься!
        И тут же на них обрушился целый шквал строительного мусора. Обломки досок, камни, щебенка, даже кости, до того валявшиеся на полу.
        Наемник, получив чем-то по голове, выругался и нырнул за металлический ящик, приткнувшийся к стене.
        - Твою мать, Страйк, что происходит? - заорал Айвэн.
        - Мы упали в гнездо подземышей! - крикнул тот, отползая в сторону и таща за собой Артура. - Это маленькие злобные карлики. Под землей живут, потому их так и называют.
        - Какие, на хрен, карлики? - не понял Айвэн. - Я не вижу никого!
        - И не увидишь! Это телекинез!
        - Фигасе ты слова знаешь… - буркнул себе под нос наемник. - Телекинез… Я вам, уродам, сейчас покажу телекинез.
        Он высунулся и открыл огонь из автомата. Безуспешно. Шквал из предметов, летевших в них, не только не ослаб, но стал еще сильнее.
        - Черт! - Айвэн получил по лбу мелкой косточкой и снова спрятался за ящиком.
        - Бесполезно! - прокричал Страйк. - Они за углом засели.
        - За углом? Хорошо. Пусть там и сидят.
        Айвэн достал из подсумка гранату, выдернул чеку и сильным боковым броском отправил ее в полет.
        - Сейчас, готовься! - крикнул наемник, перезаряжая автомат.
        Но готовиться было не к чему.
        Подземыши отбили гранату мысленным усилием, будто теннисный мячик - ракеткой. Граната приземлилась рядом с Айвэном и закрутилась на месте. Глаза наемника расширились от ужаса, он упал на бок и в красивом футбольном подкате отправил ее назад.
        Только поздно.
        Блеснула яркая вспышка, в ушах запищало. Перед глазами закружились темные пятна, а перспектива будто исказилась и отдалилась. Контуженный наемник застонал, пытаясь подняться, и тут же карлики пошли в атаку.
        Застучал пулемет Страйка. Первый ряд небольших, с четырехлетнего ребенка ростом, фигурок, замотанных в лохмотья, принял огонь на себя. Карлики орали, умирая, падали, захлебываясь кровью, а задние ряды перли прямо по трупам. Какая-то сила выдернула пулемет из рук Страйка и отшвырнула его в сторону. Гигант взревел, отбросил бессознательного Артура и подался вперед.
        - Сдохните, твари! - прорычал Страж.
        Еще не отошедший после взрыва гранаты Айвэн с трудом нащупал оружие. Он высунулся из-за своего укрытия и начал стрелять. Несколько карликов упали. Вдруг автомат потянуло вперед, а потом он с силой ударил наемника прикладом по лицу. Айвэн взвыл, от неожиданности выпуская оружие, и автомат взмыл в воздух. Отлететь в сторону ему не давал ремень, переброшенный Айвэном через плечо. Наемник чувствовал, как его тащит по полу, он выругался, дернул плечом, освобождаясь от ремня, и оружие улетело в стену.
        Айвэн вскочил на ноги. Его покачивало. Он попытался сфокусировать зрение, и его взору открылась совершенно сюрреалистическая картина.
        Посреди коридора возывышалась закованная в броню фигура Страйка. Ему навстречу перла волна малорослых мутантов. Карлики страшно пищали и визжали. Пулеметчик стоял молча, сжав кулаки, слегка подавшись вперед и ожидая нападающих.
        - Страйк, дробовик! - крикнул Айвэн, имея в виду оружие, висящее на бедре у пулеметчика. Тот только отмахнулся. Вспомнив, чем окончилась попытка применить автомат, Айвэн кивнул. Правая его рука метнулась к кобуре, левая выхватила нож. Наемник стал так, чтобы прикрыть все еще бессознательного Артура, и вскинул пистолет.
        - Ну, давайте, уродцы. Сюда!
        Первого карлика Страйк встретил мощным пинком бронированного ботинка. Мутант, пища, улетел в глубь тоннеля. Второму пулеметчик просто размозжил голову, опустив на нее кулак. Взмах - несколько карликов отлетают вправо. Взмах - уродливые фигурки впечатываются в стену слева.
        - Былинный богатырь, мать твою за ногу! - прохрипел Айвэн и открыл огонь из пистолета.
        - Я не хотел! - ревел Страйк, схватив с пола какую-то корягу и отмахиваясь ею от подземышей как палицей. - Не хотел! Это случайно!
        Судя по происходящему, у Страйка контузия была более серьезная. Иначе - чего он орет? Что он не хотел? Айвэн сменил магазин и снова открыл беглый огонь по наступающим карликам. Что удивительно - они на него совсем не обращали внимания. Перли волнами на Страйка, как бандерлоги на Балу. Содержимое их черепов до локтей перепачкало руки пулеметчика и до колен - ноги. Закованный в броню Страж крушил головы, давил тела, ломал конечности и размазывал мелких тварей по стенам. А те, будто напрочь лишенные инстинкта самосохранения, перли буром.
        Один из карликов запрыгнул на головы товарищам и взвился в воздух. Полет закончился на плечах Страйка. Быстро переместившись гиганту на спину, мутант что было сил дернул того за шлем. Страйк отбросил свою дубину и поднял руки, намереваясь сбросить нападающего. Толпа взвыла и ринулась вперед.
        Череп карлика хрустнул под кулаком пулеметчика - но было поздно. Не меньше двух десятков подземышей врезались в гиганта, облепили его и завалили на пол. Айвэн, проорав что-то нечленораздельное, метнулся на помощь.
        Первого уродца он сбил со Стража пинком. Махнул ножом, пробивая грудную клетку второму. Выпустил последние пару зарядов, перехватил пистолет за ствол и орудовал им, как молотком. Но карликов было слишком много. Через несколько секунд его захлестнула вонючая липкая волна, кусающаяся, царапающаяся и наносящая десятки ударов.
        Айвэн орал не своим голосом, изо всех сил борясь за жизнь. Но все было бесполезно. Он ничего не мог противопоставить мутантам.
        - Как глупо, твою мать… как глупо… - прохрипел наемник, практически смирившийся со своей участью.
        И тут откуда-то сзади в гору нападающих, устроивших кучу-малу на поверженных врагах и мешающих друг другу, ударила мощная струя огня. Раздался дикий вопль из десятка глоток. Ресницы и брови Айвэна вспыхнули. Едва почувствовав, что может двигаться, наемник откатился в сторону, перевернулся на живот и прикрыл голову руками.
        Коридор наполнился едкой вонью горящего мяса. От визга мутантов закладывало уши. Где-то слева Айвэн чувствовал нестерпимый жар. Он встал на колени и попробовал оглядеться.
        Карлики отступали, оставив на полу десятки скрючившихся обгоревших тел. А за ними, держа в руках баллон с пропаном, из открытого клапана которого на добрых три метра била струя пламени, медленно шел Артур. Время от времени огонь цеплял одного из мутантов. Лохмотья, в которые те были укутаны, мгновенно вспыхивали, и карлик превращался в живой факел. Обезумев, подземыш бросался бежать, врезаясь в толпу соплеменников, поджигая их и внося еще б?льшую сумятицу.
        - Айвэн! Живой? - прокричал через плечо Артур. - Помоги мне! Баллон скоро сдохнет!
        Наемник натянул на лицо респиратор, чтобы хоть как-то защититься от тошнотворной вони, и быстро огляделся. Взгляд упал на пулемет Страйка, валяющийся у стены.
        Подхватив оружие, Айвэн поправил ленту, упал на пол, расставив сошки, и повел стволом.
        - Арти, в сторону!
        Ударивший в спины свинцовый ливень окончательно деморализовал подземышей. Дико пища, не пытаясь помочь соплеменникам, они рванули наутек. Через минуту испуганный писк затих где-то в глубине подземелья. Поле боя осталось за пришельцами с поверхности.
        Артур отбросил опустевший баллон и подошел к Айвэну, уже склонившемуся над Страйком.
        - Как он?
        - Да нормально. Слон такой, да еще в броне. Ничего не будет с ним. Вырубился просто. Сейчас в себя придет, думаю.
        И правда - уже через несколько секунд Страйк пошевелился. Что-то глухо простонал и сел на полу, обхватив руками голову. Забрало шлема поехало вверх. И тут же опустилось, едва Страж вдохнул пропитанный вонью воздух подземелья. Переведя костюм на замкнутый цикл дыхания, Страйк тяжело поднялся на ноги.
        - Чем так воняет? - послышалось в каким-то чудом уцелевшем в свалке наушнике гарнитуры.
        - Подземыш в собственном соку. Бразильское национальное блюдо, - прохрипел наемник. - Если нужен рецепт - вон, к шеф-повару обращайся.
        Страж посмотрел на наемника.
        - Мне показалось, или ты кинулся меня спасать, рискуя собственной жизнью?
        - Русские своих на войне не бросают, - усмехнулся тот.
        - Спасибо. Я этого не забуду, - очень серьезно сказал Страж. - Я был о тебе куда худшего мнения.
        - Ой, только не надо сантиментов. Номер счета, на который нужно перевести вознаграждение, я тебе потом дам, когда отсюда вылезем, - фыркнул наемник.
        Раздавшийся звук заставил его вздрогнуть. Лишь через несколько секунд он сообразил, что Страйк так смеется.
        - Ты где баллон-то взял? - Айвэн посмотрел на товарища.
        - Здесь, в куче мусора нашел.
        - Повезло, - хмыкнул Айвэн. - А вообще - у тебя к газовым баллонам какая-то нездоровая тяга. Ты не пироман ли, часом?
        - Слушайте, давайте вылезать отсюда, а? - поговорил Артур. - Воняет.
        - Идем. Выход где-то там. - Страйк показал в глубь тоннеля, где виднелись проблески света.
        - Страйк, а что ты орал? Что ты там «не хотел»? И чего они вообще на тебя так рванули? У вас старые счеты, что ли? - спросил Айвэн, поднимая и осматривая свой автомат.
        - Я их самку раздавил, когда упал, - скривился Страж. - У подземышей она одна на всю колонию. Не будет самки - не будет потомства. А тут прилетел я и расплющил всю их надежду на продолжение рода. Вот они и взбесились.
        - Так это они на тебя ринулись, чтобы ты их новой женщиной стал, так, что ли? - усмехнулся Айвэн.
        - То, что ты мне жизнь спас, - еще не значит, что я теперь буду терпеть твое отвратительное чувство юмора. Петросян, блин, - насупился Страж.
        - Кто? Как ты меня назвал? - подался вперед наемник.
        - Комик такой был. Старый. Несмешной. Эх ты, темнота… - протянул Страйк.
        - Один-один, - резюмировал Артур. - Пойдемте уже. Я сейчас от этой вони сдохну здесь.
        Глава 10
        Бой у озера
        Длинная очередь из пулемета вспорола влажную почву совсем рядом с наемником. Тот выругался и перекатился в сторону. Но его движение заметили. Подрубленная выстрелами верхушка куста посыпалась ему за шиворот. Айвэн подобрался, выбрал направление и кувыркнулся через голову.
        Лужа, незамеченная им из-за высокой травы, довольно хлюпнула, принимая наемника во влажные объятья. Айвэн полностью погрузился под воду и на одну секунду запаниковал. Сориентировался, оттолкнулся ногами от коряги на дне и вынырнул, жадно хватая воздух.
        Софта и Дыма они встретили через несколько минут после того, как покинули убежище подземышей. Как выяснилось, тоннели в итоге сходились. Еще десять минут - и они дошли до решетки, перекрывавшей выход из коллектора. С решеткой разобрался Страйк, немного поколдовав со взрывчаткой, - Айвэн еще удивился, насколько филигранно пулеметчик вынес нужную часть преграды, не обрушив тоннель им на головы. Попробовали выйти на связь с Хрустом - безрезультатно. То ли рация не добивала, то ли еще что-то. В общем, они двинули вперед, радуясь, что, наконец, выбрались из катакомб и чуть не попали в мясорубку.
        Едва они показались из тоннеля - по ним ударили из пулеметов и автоматов. Откуда-то из-за холма появился вертолет - стандартный транспортник «Ми-8». Они только и успели, что прыснуть врассыпную. И тут в канал пробился Хруст:
        - …ада, тут засада! Дым, Страйк! Опасность!
        - Спасибо, не заметили без тебя, - пробурчал Дым. - Ты охренел? Почему на связь не выходил?
        Страж лежал, уткнувшись забралом шлема в землю, а над ним срезали траву автоматные очереди.
        - Я не слышал! Я сам вас вызываю уже полчаса!
        - «Не слышал», - перекривлял снайпера Дым. Впрочем, злости на Хруста не было - электронике в Зоне не всегда можно доверять.
        Вокруг творился настоящий ад, по ним работало не меньше десятка стволов. Вертолет свое вооружение по какой-то причине не использовал, зато позиции и перемещения сталкеров из его кабины были видны на «ура». То, что все они пока еще живы, было едва ли не случайностью. Скорее всего, просто военные не ожидали, что они появятся из тоннеля, неплохо, к слову, замаскированного. Это их и спасло. Только вот это значило, что здесь не все силы военных. И что сейчас к ним подтянется кто-то еще.
        Айвэн увидел, как фигура в защитном комбинезоне метрах в пятидесяти от него меняет позицию. Наемник хищно осклабился и вскинул оружие, прицеливаясь.
        - Не стрелять! - раздалось в гарнитуре. Защищенная рация стоически вынесла погружение, и сейчас динамик гарнитуры ругался голосом Дыма. - Это военные! У нас с ними нейтралитет! Их нельзя трогать.
        - Нехреновый нейтралитет, - в канале возник Артур. Судя по голосу, он задыхался. - Они нас тут сейчас похоронят с вашим нейтралитетом. Может, ты им обозначишься как-то, а?
        - Нельзя! У нас секретная миссия! Мы не можем раскрываться!
        - Ага. Секретная, - пробормотал Айвэн. - «По секрету всему свету». Именно из-за ее секретности они нас тут встречают?
        - Заткнись! Отряд, слушай команду. Прорываемся к опушке и уходим в лес. Там вертолет нас не выпасет, и мы сможем уйти!
        - Стрелять-то можно? - никак не успокаивался Айвэн.
        - Огонь - только на подавление! Над головами, под ноги! На поражение - не стрелять!
        - Ну, зашибись, блин, - в сердцах выругался наемник. - Арти, ты где?
        - В тридцати метрах на одиннадцать часов от тебя, - последовал ответ. - Софт, нас не пасут по связи?
        - Не пасут. Рации прыгают по каналам каждые тридцать секунд. Не успеют засечь, - уверил хакер. Самого его видно не было - тоже залег где-то.
        - Хватит трепаться! Все все поняли?
        - Угу, - отозвался Айвэн. - Арти, иду к тебе.
        - Принял.
        Наемник нырнул в траву и, стараясь быть как можно незаметнее, пополз в указанном направлении.
        - Старайтесь передвигаться скрытно и не открывать огонь, - забубнил в ухе голос Дыма.
        Айвэн отпустил заковыристое ругательство.
        Стрельба поутихла - военные экономили патроны. Толку лупить в белый свет, как в копеечку? Кустарники, деревья, растущие прямо посреди болота, остовы техники, то тут то там торчащие на небольших островках, - все это действительно давало возможность укрыться. Если не от вертолета - то хотя бы от военных, широким кольцом охватывающих бывшее озерцо. До опушки леса было метров триста. По прямой - не расстояние. Только по прямой двигаться не получалось. Пару раз провалившись в невидимые ямы с водой, до товарища Айвэн добрался насквозь мокрый, грязный как черт и неимоверно злой.
        - Охренеть у них нейтралитет, да? - зло выдохнул он в лицо Артуру. - Они по нам со всех стволов, а мы в ответ - нишкни. Ничего так.
        Артур лишь махнул рукой.
        - Вон, видишь автобус? - Контрабандист указал направление. Наемник кивнул. - Идем к нему. За ним укрываемся. Потом - по воде или под водой - до следующего островка. Вон до того, где крест стоит. А оттуда - до вертолета уже. Там заляжем и запросим инструкции. Без пальбы все равно не прорвемся.
        Айвэн прикинул на глаз траекторию. От последнего островка до ржавых останков вертолета, приткнувшихся на берегу, путь был один - вплавь. И хоть от взглядов с берега их и прикрывали заросли осоки и камыша, одно неверное движение - и их заметят. А там и срежут.
        - Не нравится мне все это, - буркнул Айвэн.
        - Мне тоже, - кивнул Артур. - А что делать?
        - Да ни хрена.
        И тут заработали громкоговорители, установленные на вертолете:
        - Это Изоляционные Силы! Озеро окружено, сопротивление бесполезно. Вы нарушили защитный периметр Чернобыльской Зоны Отчуждения! Выходите с поднятыми руками или будете уничтожены!
        - Во дают парни! - Айвэн аж глаза округлил. - Поумнее придумать ничего не могли? Периметр нарушили, ептыж! Да до него досюда еще доберись попробуй!
        - Стандартная кричалка, - послышалось в наушнике. - Непонятно только, какого хрена они шарманку эту сейчас завели.
        - Выходите с поднятыми руками! - надрывался тем временем громкоговоритель. - Согласно указанию командования, вас проверят на предмет причастности к нападениям на военнослужащих. Если вы невиновны - вас выдворят за пределы Зоны Отчуждения без уголовного преследования!
        - Тут что-то нечисто, - послышался голос Софта. - С чего такая щедрость? Думаю, они причастны к обрыву канала. Это они антенну рубанули. Им нужна информация об Установке. Надо уходить!
        - Вышел на позицию, - в канал пробился Хруст. - Могу работать.
        - Охренел? - рявкнул Дым. - Я тебе поработаю! Не стрелять!
        - Как скажешь, - откликнулся снайпер. - Но имей в виду - они у меня как на ладони. Только дай команду.
        - Отставить, - повторил Дым. - Нам нельзя ссориться с военными. Подставим клан. Веди наблюдение, и все. По команде присоединишься к нам.
        - Принял, - немного обиженно отозвался снайпер.
        - Хватит сидеть! - сказал командир квада. - Пошли!
        И в этот момент что-то произошло. Откуда-то сверху раздался вскрик, и боец в камуфляжном комбинезоне, маячивший до этого за пулеметом «вертушки», камнем рухнул в болото.
        - Хруст, твою мать! - прошипел Дым. - Я же сказал - не стрелять!
        - Это не я! - Снайпер казался искренне удивленным.
        - А кто тогда?
        - Не знаю.
        В это время в вертолете пришли в себя, и громкоговорители ожили вновь. Теперь уже - совсем не по-уставному:
        - Взять этих ублюдков! Немедленно!
        - Ну все, - пробормотал Артур. - Валим, быстро!
        Они с Айвэном соскользнули в воду, и тут же несколько пуль ударили в ствол дерева над их головами.

* * *
        Кот отложил винтовку и схватился за бинокль. Выстрел, который он сделал несколько секунд назад, не убил пулеметчика из вертолета - но этого и не требовалось. Он хотел лишь подстегнуть стороны к более активным действиям, во время которых он сможет помочь улизнуть Стражам.
        Сложившаяся на озере ситуация его совсем не радовала. Явившись сюда с группой захвата по координатам, сброшенным ему на коммуникатор, он рассчитывал занять позиции и взять сталкеров, когда они покинут тоннели. Но события пошли не так, как он ожидал. К тому времени как из-под земли появились Стражи, заболоченное озеро уже оцепили военные, непонятно с какого перепуга сюда припершиеся. И цели у них были, по всей видимости, те же, что и у Кота, - захват. Когда появились Стражи, военные открыли огонь, стремясь прижать сталкеров, подойти вплотную и задержать их. Кот ждал, что сталкеры начнут отстреливаться - и тогда он бы внес свою лепту. Оставшихся на свободе Стражей ловить легче, чем отбивать у вояк. Особенно учитывая, что те высадились с вертолета и в него же загрузили бы задержанных. В общем, осуществи военные задуманное - и миссию Кота можно было бы считать накрывшейся медным тазом. Потому он был полон решимости вступить в бой с вояками. Но он не учел странного нейтралитета между военсталами, а точнее - их командованием - и Стражами. Сталкеры отстреливаться не стали, а военные, пользуясь этим,
оцепили озеро так, что и мышь не проскочит. Потому у него был единственный вариант - спровоцировать военных. Если погибнет пара-тройка бойцов, остальные откроют огонь без церемоний. Тут-то он и вмешается. Чем черт не шутит - вдруг вообще прокатит появиться на сцене добрым другом-спасителем. Тогда взять хакера не составит труда. И потому, когда с вертолета начали орать громкоговорители, Кот просто хорошо прицелился и потянул спуск. Результат - да вот же он! В этой неразберихе вряд ли кто-то поймет, что происходит.
        Кот улыбнулся. Надо подлить масла в огонь.
        - Слон, сбей «птичку», - проговорил он в микрофон.
        И тут же из зарослей протянулся дымный след.
        Иди вертолет в боевом режиме - затея бы вряд ли выгорела бы. Но он болтался над превратившимся в болото озером, координируя действия наземной группы, да еще и с открытой боковой дверью. Граната из «РПГ» разорвалась прямо в салоне. Кабина брызнула осколками стекла, «вертушка» закрутилась вокруг своей оси, теряя высоту, и врезалась в деревья на берегу. Взрыва не последовало. Но и без него падение вертолета произвело нужный эффект. Военные будто озверели и поперли буром на пытающихся отступить к лесу сталкеров.
        Кот улыбнулся.
        - Внимание, отряд, - проговорил он в микрофон. - По моей команде - огонь по военсталам. Позиции менять, не высовываться, использовать глушители.
        Дождавшись подтверждения, он отложил бинокль в сторону и потянулся за винтовкой.

* * *
        - Вашу мать, что происходит? - Дым орал во весь голос - сквозь грохот множества стволов его все равно вряд ли кто-то услышит.
        - Страйк, Артур, Айвэн! - надрывался Страж в микрофон. - Вы где?
        - Это не мы, - прогудел пулеметчик.
        - Действуем по плану. Уходим в лес. Прорываемся, кто где сможет. Связи не теряем. Огонь не открывать. Только на подавление!
        - Да они ж нас… - в эфире послышался удивленный голос Айвэна.
        - Только в самом крайнем случае! По жизненно важным не стрелять! Все, вперед!
        Стрельба на миг стихла. Как оказалось - только для того, чтобы дать кому-то из военных крикнуть:
        - Топитесь, суки! Мы идем за вами, - и тут же - в сторону, но специально, так, чтобы укрывшиеся на болоте сталкеры услышали последовавший приказ: - Парни, пошли. Отменяю приказ майора. Пленных - не брать!

* * *
        Страйку приходилось тяжелее других. Он был самым крупным в команде, а следовательно - самым шумным. И даже оставь он экзоскелет и пулемет - так же ловко, как Айвэн или Дым, у него двигаться не получится. Комплекция не та. И потому он пока просто засел в кустах на берегу, выжидая удобного момента. В идеале ему бы вообще добраться до леса без того, чтобы соваться в болото. Не выплывет он в костюме своем. Но выше был практически голый холм, на котором не увидеть его невозможно. То есть только по кустам вдоль берега двигать. Пулеметчик невесело усмехнулся, вспомнив древний фильм про армейку, в котором первогодок схожей с ним комплекции на офицерской охоте шарился по кустам, изображая дикого кабана. Вот у него скрытное передвижение получится примерно таким же. Оставалась одна надежда - что парни доберутся до опушки и прикроют его отход.
        Стрельба стала менее интенсивной - военные сталкеры поняли, что психическая атака не прокатит, и прекратили огонь. Теперь они выжидали, чтобы ударить наверняка. Ситуация осложнялась тем, что против группы Стражей сотоварищи были не обычные контрактники, а спецы из тех, что ходят в Зону только по особым заданиям. С такими сталкиваться было себе дороже. Парни и все особенности местности отлично знали, и воевать умели. В общем, учитывая приказ Дыма, - так себе расклад получался.
        Страйк высунулся, намереваясь оценить обстановку, и тут же в нагрудник стукнула пуля. В нескольких метрах от него мелькнула фигура в зеленом комбинезоне. Пулеметчик даже не успел выругаться, когда по броне простучала очередь. Полностью погасить кинетический удар не смог даже экзоскелет, и Страйк завалился в кусты. В следующий миг над ним возник спецназовец. Проклиная все на свете, Страж дернул дробовик: приказ приказом, а жить хочется. И в ту же секунду забрало шлема бойца будто взорвалось изнутри, заляпывая и без того не отличающийся чистотой костюм Страйка кровью и ошметками мозгов. Спецназовец упал в траву, а Страйк, не теряя времени, рванул в сторону. Сейчас не было времени выяснять, кто стрелял. Нужно было пользоваться преимуществом.

* * *
        На пригорок рядом с Дымом упала граната. Без раздумий Страж сиганул в воду, успев лишь опустить забрало и врубить подачу дыхательной смеси. «Только бы Софт догадался сделать то же самое!» - мелькнула мысль. Мутно-зеленая жижа сомкнулась над его головой, глухо бумкнул взрыв. Маневр удался: осколки прошелестели над поверхностью заболоченного озера, не причинив ему вреда. Страж попытался оттолкнуться ногами, намереваясь всплыть по диагонали, в нескольких метрах от того места, где он нырнул, но ноги боднули пустоту. Дна не было. Он медленно погружался.
        Дым на секунду запаниковал. Оружие и снаряжение тянули его ко дну. А какая тут глубина - неизвестно. «Стоп, спокойно, без паники, - скомандовал Страж самому себе. - Шлем герметичный, дыхательная смесь поступает. Ничего страшного». У него даже родилась идея пересечь озеро под водой. Защитный костюм, конечно, нифига не водолазный, но и болотце это - не Марианская впадина. Он включил ноктовизор и попробовал оглядеться.
        Тусклого света, проникающего через мутную воду, было достаточно для нормальной работы ноктовизора. Только вот предел видимости сократился в несколько раз: Дым видел чуть дальше вытянутой руки. И продолжал погружаться. «Да какая тут глубина, сколько можно?» - успел подумать Страж, когда засек какое-то движение внизу.
        Со дна всколыхнулась муть. Дым чисто рефлекторно дернулся, и продолговатое темное тело пронеслось в каких-то сантиметрах от него. Страж крутанулся всем корпусом, разворачиваясь лицом к новому врагу. Поднял было автомат, потом выругался про себя и попытался повесить его за спину. С трудом, но получилось. Проскочивший мимо неизвестный мутант пошел на второй заход. В тусклом свете «ночника» показалась внушительная пасть, наполненная острыми зубами. Дым потянулся за ножом.
        Неведомая тварь метнулась вперед. Дым успел только махнуть ножом, отклоняясь. Лезвие чиркнуло по боку твари, и из длинного пореза брызнула кровь, моментально превращаясь в темное расплывчатое пятно. Страж ругался про себя, не переставая. И без того хреновая видимость стала еще хуже. В этот момент он ощутил слабый толчок: он, наконец-то, достиг дна. Из-под ног поднялось облако мути, медленно распространяясь вокруг. Теперь он вообще ничего не видел. И тут же, будто пользуясь моментом, тварь атаковала.
        Дым почувствовал удар, длинные зубы проскрежетали по забралу шлема. Оставить на нем царапины мутанту помешала только повышенная плотность материала. Дым дернул рукой и сдавил продолговатое тело твари. Та дернулась, пытаясь вырваться, но он сжал пальцы что было сил и взмахнул второй рукой. Нож погрузился в тело мутанта еще раз и еще. Дым бил, пока мутант не перестал трепыхаться. Он отпустил труп, и тот, подергиваясь, ушел на дно. Кровавая пелена заволокла все вокруг. Как-то совсем не к месту Дыму вспомнилось, что подводные хищники реагируют на кровь. Что, если сейчас сюда явится еще кто-то, побольше и посерьезнее? Нет, так дело не пойдет. Он и с этой-то тварью еле справился. Страж прошел несколько шагов, нащупал впотьмах склон берега и, хватаясь за торчащие из него корни и коряги, принялся забираться наверх, к свету, что едва пробивался сквозь толщу воды.

* * *
        Когда между ними упала граната, Софт дернулся, завалился на бок и упал в болото. Чавкнуло, половина тела погрузилась в вязкую жижу. Граната взорвалась, осколки прошли над головой. Софт с трудом выбрался на сухой островок, стараясь не намочить автомат.
        По пню, за которым он укрылся, застучали пули. Хакер высунулся, пытаясь рассмотреть врага, и едва не поплатился за это. Пуля по касательной задела шлем и ушла в сторону, но этого хватило, чтобы в ушах загудело, а картинка перед глазами задвоилась. Хакер выругался, пытаясь принять положение для стрельбы. Не получилось. Голова кружилась, и он терял ориентацию в пространстве. Фигура военстала в десятке метров перед ним уже не двоилась - троилась. Софт выстрелил, надеясь попасть хоть куда-нибудь, и отдача вызвала острую тошноту. Военстал навел на него автомат, и хакер понял, что на этом его приключения закончились.
        - Тупо-то как… - успел пробормотать он, перед тем как потерять сознание.

* * *
        Хруст, лежа за холмиком, бессильно скрипел зубами. Вояки здорово прижали его товарищей. Отсюда он видел, что бой изначально проигрышный. Спецов было не меньше двух десятков, двигались они грамотно, умело использовали особенности местности. Парни же, явившись из тоннелей, разделились с самого начала, а сейчас и вовсе едва ли не поодиночке барахтались посреди долбаного болота, пытаясь прорваться к лесу. После того как кто-то снес «вертушку», военные озверели и пошли в атаку. И, судя по всему, живыми им Стражи больше не нужны. Хруст сжал зубы и ударил кулаком по земле. Твою мать! Что делать? Он снова приник к прицелу винтовки и замер.
        Метрах в ста от опушки, на небольшом сухом пятачке лежал Софт. А рядом с ним возвышалась фигура военстала, вскидывающего оружие. Хруст тряхнул головой и снял винтовку с предохранителя. Дым говорил про крайний случай? Так крайнее некуда уже! Он тщательно прицелился, в последний момент перевел прицел ниже. Пусть парень, скорее всего, калекой останется, но хоть жить будет. Снайпер выдохнул и спустил курок.
        Пуля из «СВУ» преодолела расстояние до бойца в считаные секунды и вошла в ногу ниже бедра. Хруст старался, но гарантировать целые кости военсталу он не мог. 7,62 - злой калибр. Если повезет, дело закончится пробитым мясом и порванными мышцами. А если нет… Да и нехрен. Знал, куда шел.
        Хруст откатился в сторону, меняя позицию, но на его выстрел никто не обратил внимания. Снова укрывшись, он осмотрел поле боя. Выпустил две пули в гнилой «УАЗ», заставив прижаться военного к земле. Снова сменил позицию. Осмотрелся.
        Рядом с Софтом появился Дым, и Хруст облегченно выдохнул. Командир, несомненно, задаст снайперу трепку, но это будет потом. Сейчас главное, что Дым жив. И уже тащит Софта самой короткой дорогой к лесу. Военные с того направления притихли. Странно. С чего бы это? Он повел стволом, пытаясь в прицел разглядеть явно задумавших недоброе вояк, и вскинул бровь.
        В траве лежал труп военстала. В том, что это именно труп, сомневаться не приходилось. Никто просто так посреди боя не увалится на спину, раскинув руки, чтобы в небо посмотреть. А вон - еще одно тело. И еще. Что за фигня тут происходит?
        - Дым, прием. Дым, на связь, - заговорил Хруст.
        - На связи.
        - Хруст в канале. Кто-то мочит вояк. И это не мы.
        Секундная пауза.
        - Постарайся засечь. Нужно выяснить, что это за «помощники». Сдается мне, те еще, которые нам с транспортом «помогли».
        - Принял, - отозвался снайпер.
        - Как остальные? Ты их видишь?
        - Вижу Страйка. Подходит с другой стороны. Идет к опушке. Наши гости… Их не вижу. Нет, вижу! Черт, кажется, они встряли.
        - Помоги им по возможности. Только аккуратно. И найди стрелка. Давай по обстановке.
        - Принял. Работаю.
        - Аккуратно. - И Дым отключился.
        - Аккуратно… Как получится, - пробормотал Хруст, пристраивая винтовку поудобнее.

* * *
        Артур залег за поваленным деревом и короткими скупыми очередями прижимал к земле двоих военсталов. У тех была не очень выгодная позиция - ему удалось застать их врасплох, и спецы просто рухнули носами в грязь. Если бы у него была цель убить их - как минимум один был бы уже трупом. Но Дым своего приказа не отменил, и потому оставалось лишь давить огнем, не давая бойцам высунуться. Айвэн тем временем готовился преодолеть последнюю преграду между ними и опушкой: метров пятьдесят открытой воды.
        - Патроны скоро все, - бросил через плечо Артур. - Давай уже, хватит тянуть!
        - Легко сказать, - буркнул наемник. - Знаешь, сколько дряни в этой воде? Санэпидстанция явно давно не проверяла этот водоем.
        - Табличек «Купаться запрещено» нет? Нет, - нашел в себе силы отшутиться Артур. - Вот и вали давай!
        - Спасательного поста на берегу я тоже что-то не заметил, - пробурчал Айвэн. - А если меня судорога схватит?
        - Да вали уже, елы-палы! - вскипел Артур, меняя магазин. - У меня последний магазин!
        - Эх. Зачем Герасим утопил Му-му… - пробормотал наемник, стащил с себя разгрузку - патронов все равно уже не оставалось практически, скинул бронежилет, проверил, надежно ли закреплен автомат, и «рыбкой» нырнул в воду.
        Открывать глаза он даже и не пытался. Мало того, что в такой мути наверняка ничего не разглядишь, так еще и потом импланты оптические ставить придется - к бабке не ходи. О периодически потрескивающем дозиметре, подавшем голос с того момента, как они выбрались на поверхность, и до сих пор работающем чуть ли не в режиме метронома, Айвэн старался не думать. В Рио такой фигни не было, да…
        Он размеренно греб, стараясь контролировать дыхание. Если бы не одежда и оружие - где-то под бережком он бы и вынырнул. Тут так не получится. Хотя и в этом был плюс: вес не давал ему показать спину из-под воды, как часто бывает, когда плохо контролируешь глубину погружения. Хорошо еще, додумался броник скинуть. Нырни он сдуру во всей экипировке, единственный доступный стиль плавания для него был бы «топориком ко дну».
        Наемник почувствовал, что легкие начинают судорожно сокращаться, и погреб к поверхности. Дыхалку надо было беречь. И в этот момент что-то ударило его по ногам.
        Айвэн рванулся вверх, надеясь, что выскакивает не прямиком под пули. Впрочем, «выскакивает» - очень громко сказано. С весом он все же не подрасчитал. Голова едва показалась на поверхности, он сделал глубокий вдох и погрузился опять. Снова поднялся из-под воды, одновременно разворачиваясь, и оторопел.
        Прямо на него перло коричневое бревно. С внушительной такой скоростью. Как оно двигалось - было непонятно. Зато было понятно, что, если сейчас ничего не предпринять, с ним придется познакомиться поближе. А Айвэн ничего предпринять не мог. Он и на поверхности-то с трудом держался. Вот до непонятной твари осталось десять метров. А вот - уже пять. Наемник приготовился к единственному доступному ему сейчас маневру: выскочить как можно выше из воды, чтобы потом устремиться вниз. Правда, что из этого выйдет, было неясно. Как-никак, неведома зверушка была в своей стихии. А он - нет.
        Откуда-то со склона ударил выстрел, и тварь буквально выпрыгнула из воды, складываясь вдвое. Перед погружением Айвэн успел заметить круглую пасть, обильно усаженную зубами. Прозвучал второй выстрел, и мутанта швырнуло в сторону. Пользуясь тем, что твари стало не до него, наемник снова набрал полную грудь воздуха и нырнул, намереваясь преодолеть последний отрезок до берега. Он был уже под водой, когда в то место, откуда стреляли, ударили автоматы.

* * *
        Выцеливая водоплавающего мутанта, Хруст отвлекся, потерял контроль ситуации. Он был настолько доволен, что ему удалось спасти наемника, к которому еще недавно он не питал никаких дружеских чувств, и так горд своим почти невероятным выстрелом, что даже забыл сменить позицию. Огонь сразу из нескольких стволов застал его врасплох. Он сделал единственное, что мог в таком положении, - как можно плотнее вжался в землю. Но это не спасло. Неподалеку хлопнуло разрывом гранаты из подствольного гранатомета, над головой зажужжало, и сразу в двух местах ногу обожгло нестерпимой болью. Снайпер взвыл, в глазах помутнело. Он рванулся в сторону, скатываясь с пригорка, высунувшись над которым, вел огонь, и заорал, навалившись на раненую ногу. На какие-то секунды сознание его оставило. В себя он пришел от боли и назойливого жужжания в ухе. Хруст дотянулся до подсумка на поясе, достал аптечку и попытался привстать, чтобы рассмотреть рану. От увиденного стало дурно.
        Нога была пробита в двух местах ниже колена и обильно кровоточила. Но не это напугало сталкера.
        Из прорехи в комбинезоне выглядывал зазубренный обломок кости.
        Сжав зубы, он открыл футляр аптечки и, моля всех духов Зоны только о том, чтобы не потерять сознание, выдернул из гнезд сразу два шприц-тюбика. Не давая самому себе времени на то, чтобы представить, что он сейчас почувствует, он вогнал иглу прямо в рану.
        У него едва не помутился рассудок, но уже в следующую секунду ногу обдало холодом и боль ушла. Хруст не знал доподлинно, что именно Док заправляет в их аптечки, кроме того, что эта штука сделана из какой-то аномальной флоры, и того, что действует это чертовски эффективно. Правда, еще ни разу такой серьезной раны у него не было. Серьезной, с-сука… Хруст скривился. Да он теперь инвалид, гарантировано! Второй шприц-тюбик он воткнул в мышцу уже со злостью - но после обезболивающего нога онемела, и он ничего не почувствовал. Снайпер достал из нагрудного кармана жгут и, ругаясь, попытался остановить кровь. Только теперь он обратил внимание на непрекращающееся жужжание в ушах. Рация! Он отрегулировал громкость, и под шлем ворвался встревоженный голос Дыма:
        - Хруст, в канале Дым. Хруст, на связь! На связь, Хруст.
        - На связи, - слегка заплетающимся языком проговорил снайпер. Наркотик из второго шприц-тюбика уже начал действовать.
        - Хруст, нужна помощь. Нас прижали. Отвлеки их, заставь залечь.
        Хруст глянул вниз, на изуродованную ногу и горько ухмыльнулся. Решение пришло мгновенно.
        - Сделаю. Ждите. Дам сигнал.
        - Отлично. Ждем. Давай, брат. А то совсем у нас беда здесь.
        - Принял.
        Снайпер подтянул к себе винтовку, выщелкнул магазин и заменил его полным. Осторожно, стараясь не двигать раненой ногой, на боку, пополз вперед, отталкиваясь от земли здоровой конечностью. Кое-как добрался до позиции. Уложил перед собой рюкзак, пристроил на нем ствол винтовки и, с трудом приняв нужное положение, приник к прицелу.
        Фигуры в зеленом были видны как на ладони. Не так уж и много их осталось, военных сталкеров. Правда, ребятам хватит, особенно учитывая, что боеприпасы у них на исходе. Хруст покрутил барабанчик оптики, приник к окуляру и тщательно прицелился.
        - Ну что, потанцуем? - осклабился снайпер и плавно потянул спуск.

* * *
        Командир отряда военных сталкеров, лейтенант Игорь Мациганов по прозвищу Стелс, перезарядил автомат и высунулся из укрытия. Обстановка не изменилась. Он заскрипел зубами.
        С самого начала все шло вроде бы неплохо. Разве что задача была несколько необычной. Его отряд ходил в Зону на разведку, в качестве сопровождения для научников, на зачистки и операции по эвакуации. Но еще ни разу руководство, отправляя отряд Стелса на зачистку, не ставило задачи взять одного из нарушителей живым.
        Хотя особенно трудной миссия не выглядела. Учитывая то, что они явились заблаговременно, оцепили район - весьма удобный для захвата, к слову, - и что сталкеры про их присутствие не знали. Поддержка с воздуха, как считал Стелс, не нужна была вовсе. Только чтобы эвакуироваться по завершении. Но все пошло не так.
        Первой проблемой стало то, застать врасплох сталкеров не удалось. Несмотря на плотный огонь, они сумели все же добраться до заболоченного озера. А потом началась жесть.
        Видимо, сообщники сталкеров окопались здесь еще до прибытия военсталов. Результат - убитый пулеметчик, подорванный и упавший вертолет и последовавший за этим снайперский огонь с разных позиций. Стелс просто озверел и положил с прибором на поставленную задачу. Живым взять? Вот пусть из своих мягких кресел жопы поднимут, сюда прилетят и сами возьмут, кого им нужно. А после еще нескольких погибших военсталов, уже вне зависимости от каких-либо приказов, вела только жажда мести.
        Только вот эта жажда немного иссякла, когда со склонов полетели пули. Чаша озера была как на ладони, а самих стрелков видно не было. Стелс уже потерял едва ли не четверть личного состава. И потому сейчас принял единственное возможное решение.
        - Внимание, отряд. Стелс в канале. Забираем раненых и отступаем. Подтвердите прием.
        Получив подтверждение от своих людей, Игорь еще раз высунулся и огляделся.
        Стрельба затихла. Лейтенант дождался, пока к нему подтянутся его бойцы, и пересчитал их. Черт. Да, с такими силами тут только воевать и осталось. Дай бог, еще чтоб по дороге никого не потерять. Близилась ночь, а им еще нужно добраться до базы Стражей, которую сейчас заняла рота бойцов Изоляционных Сил с какими-то шишками из наскоро собранного комитета по расследованию нападения на базу за Периметром и КПП. Оттуда их уже заберут.
        К командиру отряда подошел его заместитель.
        - Наши все. Можно идти.
        Стелс скрипнул зубами.
        - Уходим, - кивнул он, до боли сжимая рукоять автомата. - Пробираемся к бывшему научному комплексу. А с вами, с-суки… - лейтенант посмотрел в сторону леса, в котором скрылись сталкеры, ставшие причиной гибели половины его отряда, - с вами мы еще встретимся. Обещаю!

* * *
        Кот поднял бинокль. Увиденное ему понравилось. Вояки отступали, забрав раненых и оставив убитых на болоте. Теперь нужно было успеть до того, как они найдут способ связаться с Большой Землей. После потери половины отряда военных сталкеров там церемониться не будут. Просто прилетят дроны и превратят озеро в большую выжженную воронку. Кот дождался, пока военсталы уйдут в низину, перевалив через гребень за старой научной станцией, и скомандовал:
        - Вперед, парни. Повторяю вводную: в расход можно всех. Мне нужен только хакер. Его - живым и желательно здоровым.
        Неужели эта сумасшедшая операция, в которой постоянно все идет кувырком, скоро закончится?

* * *
        - Здесь Айвэн. Выходим к точке сбора. Со мной Арти.
        - Здесь Страйк. Подхожу к точке сбора. Сам.
        Дым выслушал доклады и кивнул.
        - Хруст, на связь. Сматываем удочки. Пора уносить ноги. Скоро здесь будет очень людно и шумно.
        В ответ - тишина.
        - Хруст? Подтверди прием! Хруст!
        Дым с почти пришедшим в себя Софтом ждали остальных на лесной поляне в ста метрах от озера. Кусты неподалеку зашуршали, Страж схватился было за автомат, но в динамиках шлема послышался голос Страйка:
        - Свои, не пристрелите.
        Практически одновременно обозначились и Айвэн с Артуром, подошедшие с другой стороны. Оба были покрыты илом и остатками водорослей. Впрочем, сам Дым после своего заплыва выглядел не лучше.
        - Рад, что все живы, - проговорил командир квада. - Где Хруст?
        И тут от озера донесся винтовочный выстрел. За ним - еще один.
        - Э! Что за ерунда? Я же сказал - отходить. С кем там этот последний солдат империи воюет?
        Ответом стали сразу несколько автоматных очередей. Судя по звуку - били из чего-то импортного.
        - Командир, - послышался в динамиках невнятный голос. - Здесь Черные. Большой отряд. Спустились с холма и идут за нами. Сваливайте. Я их задержу.
        - Чего? - в один голос воскликнули Дым и Софт. - Откуда здесь Черные?
        - Это они. Такого шмота больше ни у кого в Зоне нет. Двигайте давайте, я долго не продержусь.
        - Хруст, что за долбаный героизм? Отставить, боец! Бегом сюда! Уходим!
        - Дым… - Пауза, выстрел, потом снова голос снайпера, ставший, казалось, еще слабее: - Мне - все. Край. У меня кость в двух местах перебита на ноге. Вы меня не вытащите. Я нетранспортабельный. Все тут ляжем. Я уже минут двадцать под наркотой. Скоро отпустит - и я сдохну от боли. Они подходят. Валите отсюда!
        От озера донесся новый выстрел, хлесткий, как удар кнута.
        - Все слышали? - Дым обвел отряд совершенно безумными глазами. - Какие идеи?
        - Патронов нет, - опустил голову Софт. - Ствол сырой и грязный. Гранат нет.
        - То же самое, - тихо проговорил Страйк.
        Артур с Айвэном переглянулись.
        - У нас «калаши» и есть еще пара магазинов. Раньше эти пушки после купания стреляли. Можно попробовать, - сказал Айвэн. Страйк с удивленным уважением взглянул на наемника.
        - Принял. - Дым кивнул. - Хруст, сколько Черных? Как они далеко?
        - Блин, ты еще здесь? Командир, ты тупой? Валите, на хрен, отсюда! Их тут десятка два! А мне становится хуже. Дай хоть сдохнуть по-мужски! Или ты хочешь, чтоб я у тебя на руках коньки отбросил, уссыкаясь от боли? Вам меня не вытянуть. Это не героизм. Я, сука, жить хочу! Только уже не выйдет. Валите. Все. Вырубаю рацию. Мешаешь.
        - Хруст, где ты? Просто скажи, где твоя позиция?! - Дым едва не кричал.
        Рация не отвечала, а где-то там снова хлестко ударила «СВУ».
        - Что скажешь? - Дым посмотрел на Страйка. Пулеметчик молчал.
        - Страйк?
        - Хруст - не герой, - сказал, наконец, тот. - Не паникер и не трус. Хруст - боец. И если он так говорит - значит, действительно все плохо.
        - Ты предлагаешь уйти? - вскинулся Дым.
        Со стороны озера донеслось еще несколько очередей.
        - У нас нет патронов, и мы вымотались, - поднял глаза пулеметчик. - А если там два десятка Черных - мы и Хрусту не поможем, и сами сдохнем.
        - Но зато хоть не прослывем трусами… - едва слышно проговорил Дым.
        - Надо уходить, брат, - ему на плечо легла рука Софта. - Это не только наше дело. Если кто-то доберется до Установки раньше нас - будет очень хреново. Ты даже не представляешь, насколько. И суть не в том, что Антей приказал взломать Зону. Это бомба. Очень большая бомба, которая может смести все человечество. Спроси у них, - хакер кивнул на Артура и Айвэна, - что они видели в Рио? Там за одну ночь погибло семь миллионов человек. Я не хочу, чтобы это повторилось.
        Дым кивнул и встал.
        - Идем, - бесцветным голосом проговорил командир квада, от которого осталось два человека. - Надо в схрон. Патроны, оружие, снаряга. Надо связаться с Антеем.
        Страж повернулся в сторону озера, постоял так несколько секунд, а потом пошел прочь. Плечи его поникли, движения стали механическими, как у робота. Остальные потянулись следом.
        Страйк уходил последним. Задержался на секунду, бросил взгляд туда, откуда еще недавно доносилась стрельба, и покачал головой.
        - Прости, брат, - чуть слышно прошептал пулеметчик и двинулся за товарищами.

* * *
        Хруст вставил последний магазин. Попытался оттянуть затвор - и не смог. Руки дрожали, не поднимались. Невероятная слабость. Лоб покрылся испариной. Там, где из пропитавшейся кровью штанины торчали два обломка, пульсировала боль. Действие наркотика проходило. Сталкер прикрыл глаза на секунду, глубоко вздохнул и снова потянул затвор. Получилось. Патрон плавно скользнул в патронник. Хруст попытался прицелиться. Ствол винтовки гулял туда-сюда, окуляр прицела показался вдруг очень далеким. Снайпер всхлипнул. Все.
        Он выстрелил - просто так, в пустоту. Лишь бы выстрелить, замедлить врага. Заставить залечь. Не дать броситься в погоню за товарищами. Выиграть еще несколько секунд. С того момента, как он говорил с Дымом, прошло минут десять. Они уже далеко ушли. И это хорошо. А вот он… Он тоже уходит… Далеко… Осталось последнее…
        - Сюрпри-и-и-из… - страшно улыбнувшись, прохрипел снайпер, выдергивая чеку из последней гранаты. В какой-то момент ему показалось, что он не удержит, что рычаг отскочит в сторону и граната пропадет зря. Но все же смог себя пересилить. Стараясь не дать нагрузки на больную ногу, он сунул гранату под себя, придавив ее собственным весом. - Ну… Давайте… Что же вы…
        Он потянулся к винтовке, намереваясь выстрелить еще раз, но сил не хватило. Хруст ткнулся шлемом в землю и замер, потеряв сознание.

* * *
        Отряд Кота двинулся по склону. Выстрелы стихли. Снайпер, скорее всего, ушел. Кот негодовал. Ублюдок выбрал идеальное место. Еще пятнадцать минут назад, поняв, где засел снайпер, чья меткая стрельба стоила ему жизней трех бойцов, Кот отправил двоих в обход. Те вернулись, разводя руками. Слева была большая «локалка» - радиация шкалила, и проход найти не удалось. А справа все простреливалось.
        Сейчас стрельба смолкла. Кот дал отмашку, и пятерка бойцов устремилась по склону. Через минуту в гарнитуре послышался голос одного из них:
        - Командир, тут труп. Страж. Один из этих.
        Кот скривился.
        - Не трогайте тело! - прошедший все мыслимые «горячие точки», он знал, чем чреваты такие «находки». Но было поздно. На холме прозвучал глухой взрыв, вслед за ним раздалось несколько воплей.
        Командир выругался и рванул вверх.
        Рядом со Стражем лежали двое его парней. Третий стонал в стороне. Кот подошел к нему, нагнулся. Осколок вошел глубоко в горло, глаза раненого застилала пелена боли.
        - Мудаки… - прошипел Кот. Поднял винтовку и спустил курок. Дозвуковая пуля разнесла раненому голову, прекратив мучения. Разъяренный киллер посмотрел на двух выживших из пятерки.
        - Какие же вы кретины… - Он сплюнул на землю.
        Вернувшись к трупу Стража, он присел и взял в руки хитрый шлем, валяющийся рядом с телом. Повертел его в руках, потом порывисто встал, подбросил шлем в воздух и мощным пинком отправил его в болото. Повернулся к своим.
        - Камеру и доступ в сталкерскую Сеть. Быстро! Стражи, млять. Честь и совесть Зоны, - пробормотал он себе под нос. - Ну, готовьтесь, Стражи. Будет весело.

* * *
        База Стражей. Чернобыльская Зона Отчуждения.
        Антей сидел в своем кабинете и смотрел в потолок, откинувшись на спинку кресла. База кишела бойцами Изоляционных Сил. Звонок в Москву, совершенный с нарушением всех возможных правил конспирации, помог - их не трогали и даже не шарились там, куда командир Стражей попросил не совать нос. Люди из сформированного Изоляционными Силами следственного комитета работали с выжившими боевиками, которых удалось захватить. Раз в пару часов на базу садилась «вертушка» военных и забирала часть боевиков. Рано или поздно это должно было закончиться. И Антей очень ждал этого момента. До тех пор он даже не мог никого отправить на помощь Дыму и его кваду - военные прозрачно намекнули, что с базы отлучаться никто не должен. Командующий наглеть не стал. Подождут парни. Не неделю же здесь вояки сидеть будут.
        На столе зажужжал коммуникатор, подключенный к сталкерской Сети. Он протянул руку, и в этот момент дверь распахнулась от мощного пинка.
        - Что происходит? - Антей поднялся с кресла, намереваясь объяснить наглецу, что так к нему заходить не следует, но осекся.
        В кабинет ворвался уполномоченный от российского сектора ответственности, майор Зубов. С ним были двое бойцов в полной выкладке, которые замерли у двери, недвусмысленно направив автоматы на Антея.
        - Вы не при делах, значит, да? - рявкнул Зубов, швыряя на стол защищенный ноутбук. - Не имеете отношения ни к нападению на КПП, ни к нападению на базу за Периметром?
        - Майор, мы же с тобой все это обговорили вроде бы… - начал было Антей.
        - Да? Обговорили? Может, и тут вы ни при чем, а?
        Он резко развернул ноутбук дисплеем к Антею. На экране был закрытый сталкерский форум. Не тот, что вел Софт, а один из тех, что энтузиасты подняли за Периметром для общения и обмена информацией. В настоящей, «взрослой» Сети.
        К сообщению в общей ветке были прикреплены несколько фотографий и видеоролик. На фотографиях - озеро за бывшим научным центром. Территорию Антей узнал сразу. А еще там были трупы военных с разных ракурсов. Увеличив заключительный снимок, Антей сжал кулаки, да так, что костяшки побелели.
        Хруст - боец Дымовского квада. Тело изувечено, нога неестественно вывернута. Хруст был мертв.
        - Видео запускай, - скомандовал майор. Антей послушно щелкнул тачпадом.
        Камера показала пейзаж заболоченного озера с возвышением на берегу. Потом опустилась к земле. В кадр попала винтовка, «Вереск» с отомкнутым магазином. Потом - Хруст. Оператор обошел труп, взял крупным планом лицо, потом - эмблему Стражей на шевроне, лежащем на груди бойца. Потом камера вырубилась.
        - Это подстава, - севшим голосом проговорил Антей.
        - Да? - Казалось, майор был готов кинуться на него. - Подстава? Как-то много подстав, не находишь, а?
        Командир Стражей хотел было что-то сказать, но Зубов перебил его:
        - Все. Заткнись. Ты арестован. Как и все твои долбаные головорезы. Вас переправят на Большую Землю, и разбирательство продолжится уже там.
        Антей посмотрел в глаза Зубову.
        - Майор. Ты же понимаешь, это не мы. Это же видео не твоих ребят, верно?
        - Да! Не моих! - не выдержал Зубов, срываясь на крик. - Мои, мать их, ребята остались там лежать! Половина отряда! Мне насрать, что у вас были за терки с Черными! Мне насрать, из-за чего они приперлись сюда, чтобы сровнять вашу сраную базу с землей! Мне вообще на все насрать! Не насрать мне только на то, что из-за ваших долбаных разборок вырезали в ноль целую вспомогательную часть и разнесли КПП с отличными парнями! Что за сутки мы потеряли два боевых вертолета и кучу хороших ребят. Часть из них - помогая вам выбраться из жопы, в которую вы залезли со своими разборками!
        Зубов глотнул воды прямо из стоявшего на столе графина и продолжил уже спокойнее:
        - Я помню, кто спас наши задницы на «Орионе». И благодарен вам. Но за прошедшие сутки погибло уже больше народа, чем было тогда на этом долбаном заводе. Понимаешь? Хватит. Вы взяли на себя слишком много. Приказывай своим разоружаться. Давай по-нормальному. Я уже связался с командованием. Если начнете дергаться - вас просто сотрут с лица земли. Хватит крови, Антей.
        Командир Стражей подумал и кивнул:
        - Хорошо. Что будет с базой?
        - Станет нашим форпостом. Если вдруг каким-то чудом вы выкрутитесь и вернетесь - тут уж как решат твои покровители. - Последнее слово он произнес с явной злобой. - Опишу все и опечатаю. Правда, думаю, что вернуться у вас уже не получится.
        Антей потянулся к интеркому.
        - Внимание, база. Говорит Антей. Довожу приказ: всем сдать оружие и выполнять указания служащих Изоляционных Сил. Никакой агрессии и сопротивления. Повторяю, сдать оружие и выполнять указания. Не сопротивляться.
        Он взял со стола коммуникатор. Зубов было вскинулся, но Антей протянул руку в успокаивающем жесте:
        - Продублирую рассылкой. Не все могли услышать.
        Майор кивнул. Командир Стражей быстро отстучал текст на сенсорном экране и ввел сообщение. После чего набрал секретную комбинацию, и коммуникатор отключился. Навсегда. Одновременно на территории базы прозвучало несколько негромких взрывов: Антей не хотел, чтобы военным досталось хозяйство Софта и кое-что из имущества Стражей.
        Зубов оскалился.
        - Ах ты ж…
        - Спокойно. Все в порядке. Скажи своим ребятам не дергаться, я пистолет отдам.
        Он потянулся к кобуре и выложил на стол свою «Гюрзу».
        - Наручники надевать будешь?
        Зубов только мотнул головой. Антей криво усмехнулся и направился к выходу. На пороге остановился, оглянулся в последний раз. Что-то подсказывало ему, что в свой кабинет он больше не вернется. История Стражей подошла к концу.

* * *
        Софт заканчивал чистить костюм, когда в закуток, отделенный от основного пространства схрона тонкой перегородкой, вошел Дым. На нем и до того не было лица, а сейчас по бледности он мог бы поспорить с жертвой болотника.
        - От Антея пришло сообщение, - мертвым голосом проговорил Дым. - Стражей больше нет.
        - Что? - Софт непонимающе уставился на друга.
        - Всех арестовали военные. Сегодня их вывезут за Периметр.
        - Как? - Софт поперхнулся. - Как вояки смогли арестовать всех, да еще и на нашей территории?
        - Антей не беспредельщик, - пожал плечами Дым. - Он не попрет против Изоляционных Сил. Да это и бессмысленно.
        Хакер задумчиво кивнул.
        - Что случилось вообще?
        - Кто-то обставил все так, будто мы напали на вояк и покрошили их там. Выложили на форум фотки Хруста. Его тела. - Дым сглотнул. - Понимаешь, что это значит?
        - Нас будут травить, - мрачно проговорил Софт.
        - Именно.
        - Твое оборудование уничтожено - вояки до него не доберутся, - продолжил Дым. - Антей написал еще кое-что.
        Софт вопросительно взглянул на друга.
        - Он очень просит нас довести дело до конца. Несмотря ни на что. Потом мы - вольные птицы. Но выполнить поставленную задачу должны любой ценой. Зону нужно уничтожить.
        Хакер только кивнул.
        - Я не буду тебе говорить ничего. - Дым оперся о перегородку. - Ты и сам знаешь идеологию Стражей. Но даже она здесь ни при чем. Ты рассказывал, что не хочешь повторения того, что произошло в Рио. Верно?
        - Не хочу, - тихо ответил хакер.
        - Мы идем до конца? - спросил Дым, внимательно глядя в глаза хакеру.
        - Да, - тряхнул головой тот.
        - Именно это я и хотел от тебя услышать. - Дым взъерошил пятерней короткие волосы. - Ладно. Пойду с остальными поговорю. Артур и Айвэн нам ничего не должны. Даже наоборот.
        - Не переживай. - Хакер поднялся. - Их я беру на себя.
        Страйк, Айвэн и Артур сидели в основном помещении схрона - погреба затерянной в лесу избушки. Сюда вряд ли кто-то забредал из сталкеров: места эти были небогаты на артефакты, а вот фонило тут неслабо. В основном - из-за особенных артов, «трещоток», которые ушлые Стражи натаскали сюда в немереном количестве. Арт сводил с ума дозиметры, хотя не излучал радиации. Он вообще ничего больше не делал. Как будто Зоне заняться было нечем и она специально сгенерировала абсолютно бесполезный предмет. Впрочем, Стражи нашли ему применение.
        В схроне было все необходимое: сухпай, вода, аптечки, патроны. Ремкомплекты и само оружие. Вполне достаточно для пятерых. Особенно учитывая, что оставлять добро здесь теперь было не для кого. Стражи сюда больше не придут. Некому приходить, скорее всего, будет.
        Страйк выбрался, наконец, из своего экзоскелета и лежал на раскладушке в углу, уставившись в потолок. Дым уже успел с ним поговорить. Айвэн с Артуром тревожно переглядывались. Парни, по сути, случайно оказались втянуты во все происходящее, и экскурсия за ответами на базу Стражей обернулась вереницей головокружительных и смертоносных приключений, большую часть которых предпочел бы не переживать даже адреналиновый маньяк Айвэн. Они не до конца поняли, что к чему, но уяснили одно: за ними больше нет одной из мощнейших группировок в Зоне. Что делать и как выбираться, они пока не решили.
        Софт присел на колченогий табурет и обвел взглядом всех присутствующих.
        - Собственно, Дым вам уже все рассказал, - помолчав, начал он. - Стражей больше нет - по крайней мере, пока что они выведены из игры. На длительный срок. Военные считают, что это мы напали на них. На нас будет объявлена охота. Не факт, что в Зону кинут личный состав, - но здесь хватает всякой летающей дряни, которая теперь будет стремиться уничтожить нас при обнаружении. У нас есть только несколько вариантов, как действовать. Вернее - у вас, - поправился хакер.
        - В смысле? - Артур внимательно посмотрел на Софта.
        - Мы можем выйти к какой-нибудь сталкерской стоянке. Вас выведут из Зоны. Решим этот вопрос. На ваши счета я кину компенсацию за проблемы.
        - Шону уже все компенсировал? - глухо спросил Айвэн.
        Софт опустил глаза.
        Гибель отважного негра его чисто по-человечески опечалила. Но сделать он ничего не мог. Он и так выложился полностью, там, в небоскребе Моро. Сделал даже больше, чем мог. Но физически его там не было.
        - Какой второй вариант? - с просил Артур.
        - Вы можете пойти с нами и закончить дело.
        - Да какое дело? - Контрабандист вскочил. - Мы сюда приехали через полмира за ответами, единственное, что пока получили, - острый непрекращающийся геморрой. Какого хрена вообще? Куда вы претесь? Что там, на флешках? Что ты пытался расшифровать?
        Софт вопросительно взглянул на Дыма. Тот кивнул.
        - Ладно. Слушайте, - вздохнул хакер. - Все равно вам никто не поверит…

* * *
        Рассказ занял не меньше часа. Все это время Артур и Айвэн не сводили глаз с хакера. Когда он закончил, на некоторое время в подвале повисла тишина.
        - Не пойму… - проговорил Артур. - Если они смогли создать Рио-Зону - почему бы им не повторить это здесь? Зачем эти сложности? Установка, ключ к ней, все остальное?
        - Рио-Зона была экспериментом. Они могут - могли - создать Зону, но не могут управлять ею. Установка - ключ ко всему, что здесь происходит. Это как дистанционка от телевизора, только возможности неограниченные. Подключившись к ноосфере, они смогут управлять всем в Зоне. Всем абсолютно. До тех пор, пока они не получат этот ключ, они не станут ничего предпринимать. В Рио они увеличили Зону с помощью экспериментального устройства, которое существовало в единственном экземпляре. А все наработки вы, слава богу, уничтожили. Вместе с учеными.
        - Шон уничтожил, - ввернул Айвэн.
        - Да. Шон. - Хакер взглянул прямо в глаза наемнику. - И тем самым спас человечество от большой беды.
        - То есть если эти ублюдки доберутся до Установки первыми - здесь повторится то же, что было в Рио? - спросил Артур.
        - Не только здесь. Их цель - Зона по всей планете. Это фанатики. Они считают, что это и будет Судным Днем.
        - Кретины… - прошипел Айвэн.
        - Я в деле, - поднял голову Артур. - Я пойду с вами и помогу, чем смогу.
        - Решил поиграть в спасителя мира? - Айвэн вскинул брови. - Знаешь, друг, на Брюса Уиллиса ты не тянешь.
        - Я видел Рио после расширения Зоны, - серьезно сказал Артур. - Я не хочу, чтобы это повторилось еще где-то.
        - Ты серьезно? - Удивлению Айвэна, казалось, не было предела.
        - Да.
        - Черт… - Наемник вскочил и зашагал по подвалу туда-сюда. Резко остановился, повернулся к остальным и отрезал: - Я иду.
        - Ты? - теперь удивился Артур. - Ты ведь тоже не очень похож на парня с крепкими орешками, знаешь ли.
        - А ты хочешь, чтобы я отпустил тебя одного и потом мне опять пришлось бы лезть в самое пекло, чтобы вытащить из него твою задницу? - делано удивился наемник. - Нет уж. Я лучше с тобой пойду. Хоть искать тебя не придется.
        Софт с Дымом с приоткрытыми ртами следили за словесной дуэлью парочки. Дым покачал головой, впервые за последние несколько часов улыбнувшись, и встал.
        - То есть все участвуют?
        - Да! - раздался нестройный хор голосов.
        - Хорошо. Тогда нужно отдохнуть. Софт, ты поставил сигнализацию?
        - Угу. - Хакер кивнул.
        - Тогда дежурить нужды нет. Давайте, парни. Отбой.
        Все разбрелись по углам, устраиваясь на ночлег. Дым подошел к керосиновой лампе, освещавшей помещение, и задул ее.
        Некоторое время царила тишина, нарушаемая только ерзаньем укладывающихся удобнее мужчин. А потом в темноте послышался голос Айвэна:
        - Ребят. Я вот чего хотел спросить. А ведь спасителям мира какая-то премия положена, да?
        На секунду в подвале образовался настоящий звуковой вакуум, а потом помещение взорвалось хохотом.
        - Спи уже, спаситель, - сквозь смех пробулькал Артур. - Потом в бухгалтерии поинтересуешься.
        Новый взрыв смеха прервался строгим голосом Дыма, то и дело срывающимся на хихиканье:
        - Отбой, блин! Разошлись тут. Утром в пять часов подниму.
        Сталкеры еще некоторое время поворочались, сдерживая сдавленный смех, а потом, наконец, наступила тишина.
        Глава 11
        Всегда молодой
        Софту не спалось. В подвале быстро стало душно, плюс в голове ворочались мысли, никак не дававшие уснуть. Сев на спальнике, он сунул ноги в ботинки, кое-как подтянул шнурки и встал. Осторожно, старясь никого не разбудить, подхватил вычищенный и смазанный автомат и направился к лестнице.
        - Куда? - послышался сонный голос Дыма.
        - Воздухом подышу, - ответил хакер. - Спи. Я тут, рядом, отходить не буду.
        - Если что - кричи, - буркнул Страж.
        - Уж будь уверен.
        Хакер поднялся по лестнице, откинул люк и выбрался наружу.
        В полуразваленной избушке было свежо. Софт поежился, застегнул комбинезон и вдохнул полной грудью. Вокруг было тихо и спокойно. Хакер огляделся по сторонам, подумал и улегся прямо на пыльный пол. Ему хотелось подумать, не слушая храп Страйка и не морщась от концентрированного запаха носков и ботинок пятерых мужиков, весь день бегавших по подземельям и болотам.
        Хакер лежал на спине, уставившись в ночное небо, которое виднелось в прорехе крыши. Говорят, что в Зоне звезды совсем другие. Что можно увидеть созвездия, которые обычно видно совсем из другого полушария. Может быть. Лично он тут звезд не наблюдал ни разу. Все время, что он находился тут, небо было затянуто низкими серыми тучами. Когда-никогда сквозь них прорывался бледный свет луны. Но чаще было как сейчас.
        Хакер повернулся на бок. Странно. Ему послышалось, будто где-то неподалеку кто-то поет. Песня не имела ничего общего с гипнотическими мелодиями баньши, к примеру. Нет. Звучало это так, будто кто-то напевал, перебирая струны гитары.
        Софт поднялся, подхватил автомат и вышел из избы. Здесь музыка была слышна более явственно. Он отчетливо различал приглушенный гитарный бой и даже слова песни. Которые выводил очень знакомый голос.
        Как раскаляется спираль,
        Как раскаляется воздух,
        Так раскалялись и мы.
        Вот догорает проза…
        А я пока что остыл.
        Иду, в себя погрязший.
        В одной руке моей печаль,
        В другой - бычок горящий.
        И опустился туман, и не видать луны…
        И я совсем один, я и мои следы.
        Хакер осторожно, стараясь не шуметь, двинулся на звук. Он доносился откуда-то из-за соседних домов.
        Софт оглянулся назад, на избу, в подвале которой остались Стражи. Он же обещал Дыму никуда не отходить… Хотя… Почему-то он был уверен, что ничего не произойдет. По крайней мере, пока он не вернется. Он не знал, откуда взялась эта уверенность. Она просто была - и все. Махнув рукой, Софт пошел вперед.
        Я слышу чьи-то слова,
        Давно забытых людей.
        Их - знаю - слышишь и ты,
        Давай откроем музей.
        Расставим все по местам,
        От пыли нежно протрем.
        Быть может, и для себя
        В музее место найдем.
        И опустился туман, и не видать луны…
        И нас уже здесь нет, здесь только наши следы.
        По мере того как Софт приближался к источнику звука, тот становился громче. Струны завибрировали от ставшего более жестким боя, сильный молодой голос, казалось, взлетал, ввинчиваясь, в темное небо Зоны.
        И мы не будем забыты,
        Никто не будет забыт.
        И все мы будем убиты,
        И каждый будет убит.
        Кого сплеснет самосвал,
        Кого обнимет петля,
        Кого-то время убьет,
        Но это буду не я.
        И опустился туман, и не видать луны…
        И нас уже здесь нет, здесь только наши следы.
        Софт обогнул ветхое строение и заметил отблески костра. Без страха и сомнения хакер подошел к покосившейся избе, у которой не хватало одной стены. Внутри горел огонь, у которого, присев на корточки и оперев на стену старый «калашников» с расписанным «под хохлому» деревянным прикладом, сидел длинноволосый парень с гитарой в руках.
        Софт опустился на бревно напротив гитариста и, дождавшись, пока струны затихнут, улыбнулся и произнес:
        - Привет, Аскет. Клево играешь.
        Они сидели молча. У Софта была тысяча вопросов - но он откуда-то знал, что задавать нужно только очень важные. И никак не мог определить, какой важнее. Аскет заговорил первым:
        - Ты изменился.
        Хакер пожал плечами.
        - Может быть.
        - Нет. Точно. Теперь ты - это ты. Тот, кто есть на самом деле. Раньше был не тот. Другой был.
        Софт поднял глаза на Аскета.
        - То есть?
        - Ты и сам знаешь, - теперь пожал плечами гитарист. Софт тему развивать не стал. И правда - знал.
        - Ты не погиб? - Хакер, наконец, нашел, что спросить.
        - Погиб, - кивнул Аскет, закуривая. Усмехнулся, увидев обескураженное лицо Софта. - Я много раз погибал. Каждый раз, когда помогал кому-то. Если, конечно, не находился кто-то, кто погиб бы вместо меня. Судьба у меня такая.
        - Я сейчас совсем ничего не понял, - признался Софт.
        - И не надо. - Аскет выпустил густое облако дыма. Залез в карман «косухи», порылся там, нашел, что искал, и протянул руку Софту:
        - Держи.
        На его ладони лежал цилиндрик. Флешка с герметичным колпачком. В огнеупорном, водонепроницаемом, антимагнитном и противоударном корпусе. Софт и сам раньше такие использовал. На службе.
        - Что это?
        - То, что тебе нужно. Бери.
        - Это помощь?
        - Да.
        - И из-за нее ты опять погибнешь? - Софт колебался.
        - Нет.
        - Потому что будет, кому погибнуть за тебя?
        - Да.
        - Это кто-то из нас?
        - Да.
        - Кто?
        - Ты сам знаешь.
        - Ты немногословен.
        - Что поделаешь…
        - Пора?
        - Да.
        - Сыграешь что-нибудь? На прощание? Мы же не увидимся больше?
        - Нет. Не увидимся.
        - Ты не человек, Аскет?
        - И да, и нет.
        - Так кто ты?
        - Тебе пора.
        - Не сыграешь?
        - Нет.
        - Спасибо, Аскет.
        - Иди. И прими правильное решение, когда придет время.
        - Я… я постараюсь.
        - У тебя получится.
        Аскет улыбнулся, затушил окурок о подошву ботинка и принялся зачехлять гитару. Хакер встал, постоял несколько секунд и пошел назад.
        Не удержавшись, обернулся.
        Обветшавшее здание без одной стены было укрыто темнотой. Ни костра, ни хотя бы тлеющих углей. Софт покачал головой и приблизил к лицу ладонь. На ладони светлел цилиндрик флешки. Хакер посмотрел на него несколько секунд и, поежившись, поспешил к товарищам.

* * *
        У меня на столе поселился рыжий ежик.
        Он без глазок и без ножек.
        Он спокойный, никуда не спешит,
        Лежит в пепельнице и молчит.
        Он обратил внимание, что его никто не слушает, и оборвал песню.
        Компания веселилась. Старый, растянув кожаный плащ, носился по кругу, изображая то ли бэтмена, то ли супермена, Фэйс ломал доски, в пьяной запасливости заготавливая дрова впрок. Сид в углу самозабвенно целовался с Юлькой. Димка хмыкнул, глядя на парочку. Учитывая, что и парень, и девушка были затянуты в черную кожу, различить их можно было только по длине волос: у Юльки они были короче, чем у Сида.
        У костра, разложенного прямо на полу большой комнаты на третьем этаже заброшенной гостиницы, сидел лишь Супра, пытаясь налить водку в пластиковый стаканчик, да еще не расплескать ее при этом. В его состоянии это была та еще задача.
        - Эй, держи! - Димку хлопнули по плечу, сунув стакан. - Музыкант должен быть в тонусе.
        Он принял тару, потянулся за бутылкой с колой и выдохнул в сторону. Залпом опрокинул в себя дешевую водку и запил газированным напитком. Достал из-за уха сигарету, чиркнул зажигалкой, выпустил густой клуб дыма и осмотрелся.
        Народ уже основательно напился, и ему это не нравилось. Хотя и сам, если признаться, принял более, чем достаточно. Но язык у него в отличие от других не заплетался. Ну, пока что. И потому, если вдруг произойдет что-то неожиданное, отмазываться придется именно ему. Как всегда, впрочем. Не привыкать.
        Димка встал, подошел к большому, почти во всю стену, оконному проему и, глубоко затянувшись, посмотрел в темноту сквозь зияющую пустотой раму.
        Да. Идея отметить день рождения Фэйса в Чернобыльской Зоне Отчуждения была великолепной. Спору нет. Правда, часть их движения соскочила, рассказывая что-то про радиацию, после которой стоять не будет. Димка усмехнулся. Идиоты. Если бы тут было хотя бы наполовину так опасно, как говорили зассавшие, туристы бы сюда не гоняли постоянно. По три автобуса в день, елки-палки. Он сам видел расписание на куче сайтов, хозяева которых устраивали экскурсии по Припяти, к третьему энергоблоку, на завод «Юпитер». Даже семидневные туры были, во как. Но, позвонив по нескольким телефонам, указанным в контактах, Димка понял, что это все не то, что им нужно. Официальные поездки рассчитаны или на ссыкунов, или на тупых иностранцев, что составляли основную статью заработка «агентств экстремального туризма». Условия: шаг влево, шаг вправо - считаются побегом, прыжок на месте - попыткой улететь. Им это не подходило. Не тот народ собирался. И плевать, что для большинства, анархия, та, что красная на черном поле буквой «А» изображена, - всего лишь поза. Эта же поза и не позволяла стремиться к чему-то упорядоченному и
расписанному по времени.
        В Зону Отчуждения они проникли нелегально. Это было намного легче, чем Димка думал. Доехали на «Таблетке» Старого так близко, как могли, выгрузились и пошли. И без каких-либо проблем до самой Припяти добрались.
        «Охрана», «спецбатальон», «охотники на мародеров», туда-сюда… Тьфу! Димка сплюнул. Ну и хрень. До сих пор они никого так и не увидели. Прав был народ на форумах, когда писал, что тутошние то ли менты, то ли военные только и делают, что бухают. Раньше, говорят, еще по хатам в Припяти лазали, притаскивая домой после двухнедельной смены кучу слабофонящего барахла, а сейчас и лазать-то негде. Все выгребли подчистую. В девяностых еще. А спустя двадцать лет у мусоров одно развлечение осталось на смене - квасить да морды бить друг другу. Ну и тугрики с экскурсоводов стричь.
        - Эй, Аскет! - окликнули Димку от костра. - Хорош залипать там! Сыграй еще что-нибудь!
        Он бросил окурок в окно, глядя, как тот, описав параболу, рассыпался на десятки веселых искорок, и пошел назад.
        - На, держи! - в руки ему сунули стакан. - Давай, дерни и спой.
        Димка дернул. Запил колой и снова взял в руки гитару.
        - Что играть-то? - поинтересовался он у народа.
        - Давай «Лягушку», - предложил Супра, пьяно тряхнув головой.
        - «Лягушку» так «Лягушку», - пожал плечами Димка. Пробежал по струнам, проверяя строй гитары, и заиграл сложным не то боем, не то перебором.
        - У меня на кухне лягушка живет.
        Сыро и прохладно, а че ж ей не жить?
        В воскресенье кореш старый зайдет,
        Будем материться да водку пить.
        Хор нестройный голосов подхватил:
        - И глядеть в светлое будущее,
        Как один в светлое будущее,
        Лучше всех светлое будущее…
        - Эй, гляньте, что там? - Ольга, как и Димка ранее, отошла к окну покурить и теперь указывала на что-то рукой. Почему-то Димке показалось, что он сейчас гораздо лучше различает ее силуэт на фоне окна, хотя должно было быть как раз наоборот - это ведь он сидит у костра, а Ольга стоит в темноте.
        - Да быстрее! Что это?
        Димка отложил гитару и направился к окну. За ним шел кто-то еще. Он не стал оглядываться. Не до этого было. Его взгляд был прикован к малиновому зареву, разливавшемуся на горизонте. Да нет, не на горизонте. Гораздо ближе. Свет шел оттуда, где была атомная электростанция. Вот уже и трубу печально известного энергоблока видно.
        - Ого! Северное сияние!
        - Какое сияние, нафиг, дурак? Мы ж не на севере!
        - Может, это пожар?
        Компания загомонила разом. Кто-то достал телефон и пытался снимать на плохонькую камеру. Зарево тем временем становилось все ярче. Димке показалось, что он видит красные молнии, вспыхивающие над недостроенным саркофагом. Что за хрень-то?
        - Ой, да ну его к монахам! - раздался пьяный голос Супры. - Давайте лучше выпьем. Аскет! Аскет, пить будешь?
        И тут вдруг дрожащий пузырь зарева лопнул, стремительно распространяясь по всему небу. Раздался шум, постепенно стихающий и переходящий в инфразвуковой вой. Кто-то закричал, отскочил, схватился за голову, пытаясь закрыть уши. Вспыхнуло, залив окрестности нереально ярким, красноватым светом, на секунду стало светло, будто днем, а потом последовал глухой удар, земля содрогнулась, уходя из-под ног, перед глазами вспышка, и Димка потерял сознание.
        Сколько Димка провалялся в отключке - он не знал, но когда пришел в себя - было еще темно. Странно - но ничего не болело. Совсем ничего. Вдохнув, Димка рывком сел.
        Он сидел на земле у входа в ту самую гостиницу. Видимо, взрывом его выбросило на улицу. Как ничего себе не переломал при этом - непонятно. Третий этаж же. Он оперся на руку и поднялся.
        Зарево пропало. Но полной темнота не была. Справа обломки бетона светились странным зеленоватым светом. Димка сделал пару шагов в ту сторону, как внутри будто что-то закричало: «Не надо! Не ходи туда!» Он замер. Сделал шаг назад - и бешено бьющееся сердце успокоилось. Шагнул вперед - и сердце снова зашлось в перестуке, навалилась паника.
        - Дела-а-а… - протянул Димка. - Сотрясение, что ли?
        Но симптомов сотрясения мозга не было: голова не болела, не кружилась, его не тошнило. Плюнув на странные ощущения, он пошел ко входу в здание. Нужно было узнать, как там ребята.
        Подъем на третий этаж много времени не занял. Костер разметало и тлеющие угли валялись по всему помещению. Димка споткнулся обо что-то. Нагнулся, присветил зажигалкой и вдруг резко выпрямился. Кровь отлила от и без того бледного лица.
        Супра. Лежит без движения. Димка присел, нащупал на шее жилку. Не бьется.
        - Блии-и-ин…
        Он приподнял зажженную зажигалку повыше, дико озираясь по сторонам.
        У стены, все так же в обнимку, лежали Сид с Юлькой. Теперь различить, кто есть кто, и вовсе нельзя было: обломок бетонной плиты рухнул ребятам прямо на головы. Из-под него расплывалось темное пятно.
        Под ногой что-то звякнуло. Он наклонился. Водка. Наполовину полная бутылка. Он поднял емкость и сделал несколько жадных глотков из горлышка. Вкуса даже не почувствовалось, и легче не стало.
        Он продолжил осматриваться. Почему-то окликать никого не хотелось. Боялся, что никто не ответит? Скорее всего.
        Следующим он опознал Фэйса. Подошел ближе - и содрогнулся. Непонятно, как такое могло случиться, но парень наполовину врос в бетонный пол. Как будто его, спящего, залили еще жидким багровым цементным раствором. Грудь раздавлена, из нее торчат окровавленные обломки костей.
        Отсутствующим взглядом он снова обвел помещение, стараясь не смотреть долго на тела друзей. Ольги нигде не было видно. Упала вниз, как и он сам? Парень почти собрался спуститься и посмотреть, как вдруг откуда-то из темного угла донеслись шаркающие шаги. Димка развернулся в ту сторону.
        - Оль? Ты?
        В ответ - полувсхрип-полустон. Он чиркнул погасшей было зажигалкой и сделал шаг вперед.
        Ольга шла неестественной походкой, подволакивая ноги. Голова склонилась на грудь под странным углом. В неверном, трепещущем свете Димка заметил густую струйку слюны, свисающую почти до пола.
        - Оль? - Он бросился к девушке. - Что с тобой?
        И едва успел увернуться, когда ее рука, вооруженная естественным оружием - длинными наманикюренными ногтями, - свистнула у него перед лицом.
        - Эй, ты чего?
        В ответ девушка захрипела и бросилась на него.
        От шока он даже не успел отреагировать. Ольга врезалась в него и повалила на пол, пытаясь забраться сверху. Руки шарили по его телу, но всюду натыкались на крепкую кожу куртки-«косухи». Изо рта доносился рык, в котором - и Димка готов был поклясться в этом - отчетливо слышались нотки, которые, скорее, ожидаешь услышать от дикого животного. Дикого и очень голодного.
        - Да ты чего? - Испуганный парень пытался одной рукой оттолкнуть подругу, а второй… Да. Второй он полез за ножом. Обычным, «нелетальным» складником. А как еще поступить в такой ситуации? Когда все, с кем ты выбрался в экстремально-адреналиновый пьяный заброс, мертвы, а твоя девушка пытается разодрать тебе глотку?
        Ольга - или то, что стало Ольгой, - нащупала, наконец, незащищенное место на полурасстегнутой куртке, и Димка отчетливо услышал, как затрещала ткань тельняшки.
        - Нет! - выдохнул он, но ставшие неожиданно твердыми ногти уже скребли по его груди, оставляя глубокие кровавые борозды. - Сука-а-а-а-а-а! - Димка заорал и взмахнул свободной рукой. Лезвие ножа вошло в глазницу девушке. Она вдруг обмякла, дернулась пару раз, завалилась на него и утихла. Он, едва сдерживая рвотные порывы, выбрался из-под тела, встал, и его вывернуло.
        Выпрямившись, Димка несколько секунд стоял без движения. Потом вытер слезы рукавом куртки, подошел к кострищу и поднял свой «бэк»[3 - «Бэк» - принятое в среде неформальной молодежи сленговое название рюкзака. От английского «back» - «назад», «сзади».]. Подобрал пару бутылок водки - ту, что пил пару минут назад, и еще одну, запечатанную, сунул их в рюкзак. Машинально нагнулся, не особенно понимая, что делает, взял в руки гитару, нашел кофр, стряхнул с него пыль и вжикнул застежкой-«молнией». Упаковал чудом сохранившийся инструмент в чехол и медленно, спотыкаясь, побрел к выходу.
        К тому, что впоследствии стало Периметром, он вышел через три дня. К спешно растягивающим ленты заграждения военным он идти не решился. Потому что видел, как они, ничтоже сумняшеся, скосили из автоматов троих бедолаг, радостно к ним ринувшихся. А кроме этого, у него возникло странное, навязчивое предчувствие того, что он сам не сможет выйти. Как будто что-то не пускало его, держало здесь. Но он все же попытался. Дождался темноты, пробрался по небольшому овражку и через кусты пополз вперед. И с каждым мигом двигаться становилось труднее. Он все же смог аккуратно протиснуться под пока еще не натянутую «колючку» и, оглядевшись, ринулся в лес.
        Выбрался!
        И тут же рухнул на землю, извиваясь в припадке. Попытался встать, сделать шаг - стало еще хуже. Он отполз назад - и начало отпускать. Как тогда, у неведомой зеленой хреновины в центре мертвой Припяти.
        - Вот, значит, как… - прохрипел Димка. - Ах ты ж, сука такая…
        Шаг вперед - спазм, боль пронзает все внутренности. Шаг назад - становится легче.
        И тогда он понял все. Ну, по крайней мере, так он думал. Димка сел на валун, торчащий из земли, достал из рюкзака водку и принялся жадно пить.
        Выпив с полбутылки, прислушался к своим ощущениям. Будто воды напился.
        - А это уже совсем подло, - криво усмехнулся парень. Забросил бутылку в кусты, развернулся и зашагал назад. Туда, откуда пришел. Не скрываясь, в полный рост. С сумасшедшей улыбкой на лице. Будто зная, что ничего с ним не случится.

* * *
        Клоп стоял на часах. И его это нереально бесило. В Зоне он был уже четыре месяца - практически с самого начала. Через два месяца после того, как случилась все эта хрень, и без того неблагополучное место стало смертельно опасным. Он пришел сюда одним из первых. Прополз на брюхе вместе с Усачом через кордоны военных. Пробрался через первые ловушки. Ну, точнее, на самом деле провели его. Мутные типы, что и рассказали Усачу, подтянувшему «в тему» Клопа, о том, что в нынешней Зоне Отчуждения можно неслабо заработать. В опасность тогда никто не верил - а зря. Тот же Усач сгинул в аномалии буквально через пару дней после их прихода в лагерь, разбитый в заброшенной деревне, а еще двое просто не вернулись. Что с ними случилось - никто особо и не интересовался. Только заправлявший здесь толстый тип в совершенно неподходящей для здешних мест белой рубашке с подкатанными рукавами и кожаной жилетке повел плечами, став еще больше похожим на колобок, и пробурчал: «Это Зона. Знали куда шли. Так нечего в благородство играть, за ними переться. Будет Ее воля - вернутся. Нет - значит, нет».
        Все четыре месяца Клоп исполнял обязанности охранника лагеря. После того, как погиб Усач, он стал будто отверженным. Никто не хотел идти с тем, кто якобы приносил неудачу. Хотя Усач сам был виноват. А Клоп даже выбраться сумел. Ну, ничего. Он еще немного здесь посидит, поднакопит на припасы в дорогу - да и пойдет сам. Туда, откуда уже некоторые успели вернуться богачами. Правда, таких было мало - но Клоп верил в свою удачу.
        Задумавшись, он задремал и встрепенулся, только когда высокий худой парень с длинными светлыми волосами, собранными в хвост, подошел к нему практически вплотную. Клоп засуетился, пытаясь быстро перехватить висящую на спине берданку. Парень стоял, смотрел на него и улыбался.
        - Да не дергайся ты, - проговорил он. - Я просто мимо проходил. Сказать тебе хотел, что не надо спать на посту. И ружье лучше в руках держи. А то мало ли…
        - Ты кто такой вообще? - Клоп все же разобрался с ремнем и уставил ствол на пришельца. Странный он какой-то. На одном плече - старый «АК» с деревянным прикладом - за который, к слову, здесь могли и прирезать ночью. Хороший ствол, тут все больше с обрезами да «ксюхами» непонятного происхождения бродят. А на втором… Мать честная! Да это никак гитара?
        - У вас тут как, можно кости кинуть? - дружелюбно спросил парень.
        - Чего?
        - Остановиться, спрашиваю, можно? Давно людей не видел, - как-то странно усмехнулся незнакомец.
        - Если деньги есть - то можно. Почему нет-то? Так кто такой? Звать тебя как хоть?
        - Меня? - Парень ухмыльнулся. - Аскетом зови. Я пройду?
        - Иди. Только волыну руками не мацай. Не любят тут этого.
        - Спасибо. Не спи. И ружье в руках держи, - зачем-то снова повторил парень.
        «Да пошел ты! Учить меня еще будешь!» - мелькнуло в голове у Клопа. Он снова посмотрел на странного ночного гостя. Тот стоял, будто к чему-то прислушиваясь. Потом пожал плечами, развернулся и двинулся обратно, в ту сторону, откуда пришел.
        - Эй, ты куда? - ошарашенно спросил Клоп.
        - Не хочется мне у вас ночевать. Все равно ведь заснешь, - грустно сказал тот, не оборачиваясь. Через пару минут его силуэт растаял в темноте. Клоп лишь сплюнул на землю.
        - Псих какой-то.

* * *
        На пальцах никотин,
        И холод на листве.
        По улицам один,
        Но прямиком к тебе.
        Туда, где светит свет,
        Туда, где ем и сплю
        С мыслью о тебе,
        Дом, в котором я живу.
        Аскет закончил играть, склонил голову набок и прислушался. Перезвон струн растворился в воздухе ночной Зоны, будто увяз в мешке с ватой. На смену ему пришли другие звуки, которые доносились из лагеря, облюбованного барыгами под питомник новичков, привлеченных сюда жаждой наживы. Рык, вскрики, предсмертные вопли, заполошная стрельба. Которая, впрочем, очень быстро стихла, оставив после себя лишь отзвуки кровавого пира мутантов, добравшихся до самого лакомого блюда - человечины.
        - Заснул, - констатировал Аскет. - Ну что ж вы за люди-то такие, а?
        Он огорченно вздохнул и снова взялся за гитару.

* * *
        Дым проснулся раньше, чем сработал будильник. Протер заспанные глаза и уставился на Софта, сидящего на своем спальнике с ноутбуком в руках. Хакер вопреки обыкновению не тарахтел по клавишам, а что-то вдумчиво изучал, время от времени щелкая клавишей тачпада. Страж встал, обулся и подошел к Софту.
        - Ты что, не спал, что ли?
        Хакер поднял на товарища глаза, и Дым невольно отшатнулся.
        Глаза Софта запали, белки покраснели. И будто даже лицо стянуло.
        - Эй, что с тобой? Ты чего? Заболел? Влез куда-то?
        Тот помотал головой. Помолчал несколько секунд, а потом спросил:
        - Тебе когда-нибудь снилось то, что никогда не мог видеть? То, что произошло очень давно, о чем ты не имеешь понятия, но точно уверен, что это правда?
        Дым уставился на него.
        - С тобой точно все в порядке?
        Хакер на секунду задумался, потом скривился и неопределенно помахал рукой в воздухе, что трактовать можно было двояко. Потом отложил ноутбук в сторону и поднял взгляд на Дыма.
        - Я знаю, куда нам нужно идти и что делать, - проговорил он.
        - Тебе удалось все же расшифровать документы?
        - И да, и нет. - Почему-то Софту не хотелось говорить про Аскета и приснившийся сон. И даже не потому, что товарищ мог счесть его сумасшедшим - мало ли в Зоне безумия? Просто ему показалось, что так будет правильно. - Нам нужно на ЧАЭС.
        - Куда? - Дым вытаращился на хакера.
        - На ЧАЭС, - спокойно повторил тот. - А потом - на территорию завода «Юпитер». Только я попросил бы тебя не говорить об этом никому. По крайней мере - пока. Можно сказать, что идем в Припять - ее все равно не миновать, верно?
        - Ты что, думаешь, что кто-то сливает инфу?
        - А как, по-твоему, Черные вышли на нас?
        Дым на секунду замешкался.
        - Ну, может, кто-то из военных… Они же знали, за кем идут.
        - Уверен? - парировал Софт. - Я вот - не на все сто. Они могли заявиться и просто на огонек. Учитывая, что до этого мы угнали их беспилотник и устроили небольшую войнушку.
        - Угу, - скептически глянул на товарища Дым. - И антенну они уничтожили исключительно потому, что мы заарканили их дрон. Нет, друг. Думаю, они знали, за чем - а точнее - за кем идут.
        - Допустим, - кивнул Софт. - Но это не отменяет того факта, что нас ждали в точке выхода еще там, на базе. Уже забыл про неведомого снайпера?
        - Ты сейчас хочешь сказать, что Страйк работает налево? - понизил голос Дым.
        - Не хочу. Но такой вывод напрашивается сам. Подумай.
        Дым на минуту замер.
        - Да не, бред, - рубанул рукой воздух Страж. - В Страйке я уверен, как в самом себе.
        - Тогда объясни.
        - Да что тут объяснять? Нас тут мало народа не любит, что ли? Напасть открыто - значит, объявить клану войну. А вот пулю исподтишка в движок всадить - самое то. Были б это Черные - разве они бы дали нам уйти?
        - Ну, не знаю, - покачал головой хакер.
        - Вот именно - не знаешь. А я знаю. Они бы нас разом перебили бы, да и все. Зачем этот геморрой?
        - Пусть так. Возможно, я ошибаюсь. Но в любом случае - молчи. Идем в Припять - и точка.
        - Я тебя понял, - кивнул Дым. - Хорошо. Кстати! - вдруг вскинулся Страж. - А ты в ребятках-то этих уверен, а? В Артуре с наемником?
        - Я ни в ком не уверен, - мрачно сказал Софт. - Даже в тебе.
        И, оставив товарища сидеть с открытым ртом, поднялся и принялся паковать ноутбук.
        - Вы чего спать не даете? - донеслось из угла.
        - Потому что вставать пора, - резковато ответил Дым. - Подъем, собираемся.
        Через пять минут в схроне горели три керосиновых лампы, освещая небольшое пространство. На столе стоял импровизированный завтрак - сублимированные пайки, банки с тушенкой, запакованный в вакуум «вечный» хлеб - не особо вкусный, зато позволяющий набить желудок, а в углу вовсю шипел примус, грея воду для растворимого кофе.
        Айвэн и Артур уже полностью экипировались. Страйк все еще возился на своем спальнике, перевязывая руку, которую зацепил болотник во время боя на Диких Территориях.
        - Тебе помочь? - спросил Дым.
        - Да ну. Я закончил уже. Фигня, царапина.
        - Ну, смотри сам, - пожал плечами командир квада. - Точно нормально все? - переспросил он, увидев, как пулеметчик морщится, натягивая комбинезон.
        - Да нормально, - отмахнулся тот и вжикнул «молнией». - Бывало и хуже.
        Жевали сосредоточенно, в молчании. Только Страйк выругался, когда из вскрытой банки с тушенкой потянуло вонью.
        - Ну твою-то мать… - выругался сталкер. - Кто за схроном этим смотрит, а? Ну протухла же! Дым, елки-палки, ну ты там пометь себе, что сюда фигню завезли. Заменить надо бы.
        - Некому менять уже, - мрачно проговорил Страж. - Да и не для кого. Это теперь наш схрон, персональный.
        - Да ладно тебе, - махнул рукой Страйк. - Нормально все будет. Антей разрулит, будь уверен.
        - Хотелось бы надеяться.
        Ворчание Страйка, ушедшего выбрасывать испорченный продукт, было слышно все время, пока он поднимался по лестнице и спускался назад.
        - Да чего ты разбурчался? - спросил Айвэн, вылавливая из пакета с сублиматом кусочки мяса. - Можно подумать, трагедия какая случилась.
        - Конечно, трагедия! - возмутился Страйк. - Запомни: единственное, чего стоит бояться в Зоне, - это просроченная тушенка. Для всего остального есть пулемет.
        Наемник едва не поперхнулся, остальные ответили Страйку дружным хохотом.
        - А что? - невозмутимо поднял глаза пулеметчик. - Вот так вот знать не будешь, что испортилась, и сожрешь. А на тебя болотник выпрыгнет. Или еще тварь какая. А тебе не то что биться с ним - тебе бы место поспокойнее найти, да чтоб бумаги побольше было.
        - Тьфу на тебя. - Дым кинул в пулеметчика пластиковой крышкой от бутылки. - Весь аппетит испортил!
        - Ну а что? Неправильно сказал что-то? - непонимающе уставился на него здоровяк.
        - Правильно, правильно, - примиряюще проговорил Софт. - Давайте уже, доедайте. Нам еще пилить и пилить. В Припять дорога неблизкая.
        - Куда? - в один голос спросили Артур с Айвэном.
        - На экскурсию. В историческое место. Раньше люди нормальные деньги платили, чтобы туда попасть. А мы вас бесплатно отведем. Цените.
        - Угу, - уныло кивнул Айвэн. - Только что-то мне подсказывает, что раньше люди на экскурсию с собой фотоаппарат, а не автомат тащили.
        - За экскурсии с автоматом еще больше платили, - вмешался Дым. - И сейчас платят. Только вот мало кто до основных достопримечательностей доходит.
        Глава 12
        Тени Чернобыля
        - Вот оно, Сердце Зоны, - выдохнул Страйк, опуская пулемет на землю.
        Вдали виднелись высотки Припяти. Мертвого Города. А за ними - знаменитая труба четвертого энергоблока. Места, которое, по преданию, и породило Зону.
        Друзья замерли, пораженные открывшейся им картиной.
        Восходящее солнце - пожалуй, самый редкий гость в этих местах - нашло дорогу среди низких туч и золотыми лучами подсветило заросший тополями город. В багряном свете он выглядел завораживающе, маняще и… пугающе.
        Артур и Айвэн, впервые видящие легендарный город энергетиков с такого близкого расстояния, смотрели во все глаза. Впрочем, и остальные не могли сдержать восхищения. Созданные человеком и им же, решившим, что он властен над атомом, разрушенные здания из последних сил сопротивлялись наступающей природе. Пока еще битва не была проиграна, но сомневаться в ее исходе не приходилось. Город сдавал позиции. Пройдет еще немного времени - и высокие кроны спрячут крыши, крепкие корни прорвутся сквозь бетон фундаментов, лишая дома опоры, а груды кирпича и обломков бетонных плит, что останутся после рухнувших исполинов, навсегда скроют трава и кустарники.
        - Что там, в Припяти, Дым? - спросил наемник. - Чего ждать?
        - Ничего хорошего, - скривился Страж. - Хотя раньше было хуже.
        - В смысле?
        - Когда-то, когда Зона была молодой и неизученной, не разорванной на части государствами и корпорациями, спешащими выжать все соки, вытащить как можно больше артефактов, о том, чего ждать в Припяти, не знал никто. Проход в город был закрыт. Все, кто туда все-таки проникал, превращались в зомби. Какое-то устройство постоянно генерировало пси-излучение, выжигающее мозги и превращающее человека в овощ. Подступы к устройству охраняли фанатики, которые поклонялись Исполнителю Желаний. Считают, что на них излучение не действовало, но я думаю, что как раз от него они и свихнулись. Только как-то по-своему. В Припять не могли попасть ни ученые, ни военные, ни сталкеры. Пока не появился какой-то невероятно везучий и не менее двинутый сукин сын, который смог отключить устройство. И тут началось. В Припять ломанулись все, кому не лень. Группировки, обычные бродяги, сбившиеся в отряды. Считали, что в Припяти настоящий Клондайк артефактов. Правда, большинство там отыскало собственную смерть. Военные впервые двинули технику в глубокую Зону, в Припяти и на ЧАЭС началась настоящая война.
        - А тот самый сукин сын под шумок пролез к самому реактору, - подхватил Страйк.
        - Да, говорят, так и было, - согласился Дым. - Вроде бы он доказал, что Исполнитель Желаний, якобы дающий добравшемуся до него человеку все, что тот захочет, - не более, чем радиоактивная глыба, убивающая наивных сталкеров то ли невероятной радиацией, то ли еще каким-то излучением. Этот парень выжил, изрядно прорядил фанатиков и добрался до Хозяев Зоны - каких-то хрычей в капсулах. Они, проникшись, вроде даже предлагали ему стать одним из них. Только он перемочил их всех и свалил куда-то.
        - Хм. - Софт улыбнулся. - Интересная история. Особенно учитывая, что если верить добытым парнями документам, - хакер кивнул в сторону Артура и Айвэна, - именно там находилась основная лаборатория по изучению ноосферы. А наша Установка - всего лишь дублирующий контур, который питался откуда-то от реактора.
        - Но реактор же не работает уже сколько лет! - не поверил Страйк.
        - Ну эти же парни как-то своей лабораторией пользовались, - пожал плечами хакер. - Ладно. Хватит лирики. Давайте двигать. Надо справиться до ночи. Не хочу по местам боевой славы везучего сукина сына в потемках блуждать.

* * *
        Город встретил их мрачной атмосферой и мертвой, пугающей тишиной. Дома, склонившиеся над группой, смотрели на них черными глазницами выбитых окон. Асфальт покрылся вьюном. Кое-где сквозь трещины пытались прорасти молодые деревца, а пожухлая, серая трава в некоторых местах доходила до пояса. Дополненная реальность шлемов сияла разноцветными пятнами аномалий в трехмерной проекции, показывая их расположение и очерчивая границы. Чем дальше продвигалась группа - тем больше их становилось. Спустя некоторое время визуализации закрыли весь обзор, смешивались друг с другом. В конце концов, Дым, идущий впереди, плюнул и перевел детектор в обычный режим. Но техника все равно сходила с ума. Сигналы от аномалий искажались, причем с каждым шагом все сильнее. Детектор честно пытался бороться с помехами, но через двадцать метров капитулировал, выбросил белый флаг и отрубился.
        - Черт! Всем стоп! - Дым вскинул вверх левую руку, сжатую в кулак. - Детектор сдох.
        - Бу-бу-бу, - ответил Софт, идущий следом.
        - Чего? - Дым повернулся к хакеру. Тот откинул забрало шлема и сказал уже отчетливо:
        - Не слышно ни фига, рация вырубилась.
        - И рация тоже? - Сталкер чертыхнулся. - Детектор тоже умер.
        - Слишком высокая концентрация аномалий, - поморщился Софт. - Коммуникатор, вон, тоже глючит.
        - Я прошу прощения, что прерываю вашу содержательную беседу, - вмешался Айвэн, следящий за правым флангом, - но у меня тут шевеление какое-то наблюдается. Интенсивное.
        - Аналогично, - отозвался Артур слева.
        - И у меня, - прогудел Страйк из хвоста группы.
        - Черт! - Дым выругался и полез в рюкзак. Достал оттуда небольшой подсумок и подвесил его на разгрузку. - Придется по старинке. - Он расстегнул подсумок и достал из него гайку, обмотанную белой лентой. - Вот сколько тут брожу, столько и убеждаюсь, что единственное безотказное средство в Зоне - это гайка.
        - Хватит умничать уже! Пошли отсюда. Что-то мне беспокойно, - поторопил его Страйк.
        Дым взял гайку, прикинул траекторию и бросил легким навесом. Та мелькнула в воздухе белой лентой и опустилась в намеченное место.
        И тут же пространство будто взорвалось. Там, где упала гайка, вспух огненный шар, выпустивший протуберанцы на добрые пять метров вокруг себя.
        - Ого, - выдохнул присевший Дым.
        - Быстрее давай! Нас окружают, кажется! - быстро и отрывисто проговорил Страйк.
        - Не спеши, а то успеешь, - процедил сквозь зубы Дым и бросил следующую гайку.
        На этот раз взрыва не было. Зато раздался громкий треск, и в воздух взвились синие молнии, закручиваясь по спирали.
        - Твою мать! - Возглас Дыма прозвучал одновременно с перестуком пулемета. Страйк выпустил короткую очередь, срезавшую верхушки травяных стеблей.
        - Дым, скорее!
        И тут же заговорил автомат Айвэна.
        - Да куда вы стреляете, а? - не выдержал Софт.
        - Дрянь какая-то. На ящерицу похожа. Только крупную. С котенка размером, - отрапортовал Айвэн.
        - Попал? - бросил Дым через плечо.
        - Нет, - скривился наемник. - Зато отпугнул.
        - Их тут много, по ходу. - Страйк повел стволом пулемета. - И они все подтягиваются.
        - Угу. - Дым достал третью гайку.
        На этот раз визуальных эффектов не было. Гайка просто растворилась в воздухе.
        - Пробуй к стене, - послышался спокойный голос Софта. - Там нет прохода. - Хакер кивнул на пятиэтажку, стоящую метрах в тридцати от них. - Туда, может, пройдем.
        Дым спорить не стал. Кинул гайку, внимательно следя за ее полетом. Следом - еще одну, взяв чуть правее. Ничего не произошло. Страж запустил еще один маркер, дождался, пока он упадет на землю, и скомандовал:
        - Идем к дому. Если все нормально - заходим через окно. Дальше - будет видно.
        Он выставил перед собой руку, сняв с нее предварительно перчатку, натянул ремень автомата, перехватив его поудобнее, и мягко пошел вперед.
        Трава под ногами у Софта зашевелилась, и из нее взметнулось сероватое, под цвет травы, продолговатое тело.
        Хакер вскрикнул и бросил автомат, повисший на ремне. На рукаве висела неестественно крупная ящерица, стремительно меняющая цвет на темно-серый и уже практически сливающаяся с костюмом.
        - Ах ты тварь!
        Софт схватил мутанта, даже сквозь перчатку ощущая холодное и скользкое тело, оторвал его от рукава и что было мочи шваркнул его о землю. Чтоб наверняка - наступил на тварь всем весом. Хрупкие кости затрещали под подошвой ботинка, мутант дернулся и замер.
        - Да сколько их здесь?! - рычал Страйк, отдирая от себя трех ящериц, вцепившихся в подвесную. - Дым, ну что там у тебя?
        Страж, сжав зубы, продолжал провешивать дорогу.
        - Ждите. Скоро!
        - Давай быстрее! Они нас тут сожрут тупо!
        Зубы ящериц были не в силах пробить броню и даже плотную ткань костюмов, но, судя по все новым тварям, прыгающим из травы, их тут было много. По достижении некой критической массы мутанты вполне могли как минимум свалить с ног. А как оно дальше повернется - непонятно.
        Айвэн отпрыгнул на шаг и красивым футбольным ударом отправил атакующую в прыжке тварь в длинный полет по параболе, после чего подскочил к Дыму.
        - Ну что за фигня?
        - Сейчас… Сейчас… - Страж прикидывал, куда именно запустить следующую гайку.
        - Да какое «сейчас»? Сейчас нас жрать будут! Куда идем?
        - Вон туда, к дому.
        - Хорошо! - И прежде, чем кто-то успел что-либо сказать, наемник рванул к пятиэтажке.
        - Куда? - рявкнул Дым, но Айвэн уже высаживал прикладом осколки стекла в окне первого этажа.
        Наемник ухватился за низ рамы, поставил ногу на карниз, огибающий здание понизу, и рывком забросил тело в окно. Через секунду высунулся и замахал рукой:
        - Сюда, быстрее.
        Дым мотнул автоматом в сторону дома:
        - Софт, пошел!
        Хакер рванул вперед и через несколько секунд скрылся в проеме. За ним последовал Артур.
        Заскочив внутрь квартиры, контрабандист бегло огляделся, зафиксировал небольшую кровать с выцветшим и покрывшимся плесенью постельным бельем, плюшевого медвежонка в углу, несколько игрушек, валяющихся на полу. Его передернуло. А потом он повернулся и сделал то, до чего не додумались Айвэн и Софт. Подскочив к окну, он в три пинка вышиб раму, в которую ни при каких обстоятельствах не поместился бы Страйк.
        Пулеметчик не заставил себя ждать. Добравшись до окна, он ухватился рукой за подоконник внутри комнаты и в несколько движений тяжело забрался внутрь.
        Дым пятился задом, пытаясь отстреливать наиболее ретивых ящериц. Получалось плохо. Твари были слишком быстрые. Потому сталкер плюнул, забросил автомат за спину и устремился к окну.
        Как только он оказался внутри, Айвэн распахнул дверь.
        - Чисто! Сюда, быстро!
        Когда все оказались во второй комнате - судя по всему, гостиной, - наемник захлопнул дверь и подставил под нее стул с деревянной спинкой, валяющийся рядом.
        - Ящерки мелкие, не то что наши рапторы, - пояснил свой поступок наемник. - Не вышибут.
        И тут же что-то гулко ударило по дереву двери.
        - Угу. Только лучше бы свалить отсюда, - прогудел Страйк.
        Дым подошел к Айвэну.
        - Слабоумие и отвага, - мрачно охарактеризовал он поступок наемника. Тот осклабился.
        - А как ты узнал мой девиз? Я шеврон с ним вроде дома оставил.
        - Я серьезно. Не надо больше так.
        - Так я тоже не шучу. Иногда надо рисковать, бро. Риск - дело благородное, да и девочки больше любят рисковых парней, а не перестраховщиков, - не полез за словом в карман Айвэн.
        - Угу. Если рисковые парни остаются в живых. В Зоне такое нечасто бывает, - буркнул Дым.
        Детектор аномалий не подавал признаков жизни. Дым недовольно поморщился и двинулся из гостиной в коридор. Двери в детскую все так же тряслись от глухих ударов.
        Софт огляделся. Увиденное вгоняло в уныние даже сквозь адреналиновую завесу, оставшуюся после схватки с ящерицами. Покрытый пылью сервант с хрусталем за задвинутым стеклом, древний кинескопный телевизор, заботливо прикрытый кружевной салфеткой. Круглый стол у дивана накрыт к трапезе - на тарелках можно было разглядеть засохшие остатки еды. Дверца секретера в углу распахнута, на полу валяются какие-то бумаги. По полу разбросана одежда. Известие об эвакуации, прозвучавшее в далеком тысяча девятьсот восемьдесят шестом году, застало людей за столом. Хозяев давно здесь нет, а предметы остались. Терпеливо ждут их возвращения, которое никогда не состоится.
        Хакер зябко повел плечами.
        Из коридора высунулся Дым.
        - Я открыл дверь. Представляете, замок работает. В подъезде вроде чисто, а до ящерок не дошло, что обойти можно. Валим отсюда.
        Сталкеры покинули комнату. Софт на секунду задержался на пороге, оглядел комнату и зачем-то поправил салфетку на телевизоре. После чего перехватил автомат и вышел.
        На лестничной клетке Дым разложил непривычную бумажную карту на подоконнике, предварительно сметя с него пыль.
        К нему подошел пулеметчик.
        - Куда нам нужно-то? Молчишь, как рыба об лед. Припять - а куда конкретно не говоришь.
        Дым переглянулся с Софтом. Хакер просил не раскрывать маршрут. Но, черт побери! Промолчать в ответ на прямой вопрос - значит, показать недоверие. А этого не хотелось. Да и Страйк - единственный, кроме Дыма, кто бывал в Припяти. Причем - часто. Логично было бы спросить совета именно у него.
        - Нам - на ЧАЭС. - Софт верно понял затруднение и взял инициативу на себя. - Там нам нужно попасть в подвалы станции, найти и запустить одну штуковину, которая, собственно, и питает Установку.
        - Запустить? На ЧАЭС? - Страйк выглядел крайне обескураженным. - Да разве там что-то целое осталось?
        - Осталось, - ухмыльнулся Софт. - Более того - оно работало до второго взрыва. Нам эту штуку надо найти.
        Страйк смотрел скептически.
        - А чего мы тогда вообще поперлись в Припять? Через Рыжий Лес не проще было?
        - А ты после крайнего Всплеска сводку смотрел? - в разговор вступил Дым. - Нет? А я смотрел. Не пройти там сейчас. Адский микс из кислотного тумана и повышенного фона. Прям по линеечке затянуло. Двое бродяг гробанулись, из вольных. Еще группа прошла до самой границы и вернулась. Они четыре километра отмахали - нет лазейки. А тут - чисто. Так что кривой дорожкой ближе, как говорится.
        Страйк кивнул:
        - Если так - то да. Ну, если нам к ЧАЭС, то лучше вот так. - Палец пулеметчика, обтянутый перчаткой, прочертил несколько линий на карте. - Мы здесь сейчас, через дома пройдем и выскочим на центральную улицу. Там проще всего, она не так заросла и обзор хороший. Можно двигаться так, чтобы нас не видели, а мы видели все.
        - Так и пойдем, - кивнул Дым. - Все, вперед и с песнями.
        Улица встретила пустотой и тишиной. Будто и не было нападения ящериц, до сих беснующихся с той стороны дома. Ветерок пронес по асфальту выцветшийна солнце пакет, наверняка принесенный сюда кем-то из сталкеров. Протащившись еще пару метров, пакет внезапно осыпался на землю пеплом. При этом не последовало ни вспышки, ни какого-либо звука. Вообще ничего. Это произвело жутковатое впечатление.
        Дым нахмурился.
        - У нас гаек-то хватит до места дойти, а? - Было видно, что Страж не шутит. Вырубившиеся детекторы - не самая приятная штука. Особенно в таком месте. Стоя у стены дома, буквально кожей ощущая ловушки, понимая, что, если ошибешься, второго шанса не будет, Дым корил себя за излишнюю самоуверенность и разгильдяйство. Как вышло, что они стали настолько доверять электронике? Непонятно. Возможно, немалая доля вины лежала на хакере - именно он, после того, как попал в клан, старался максимально облегчить жизнь - тем способом, которым умел. И это работало. До теперешнего момента. Только сейчас, поняв, насколько ему страшно на самом деле вести группу, Дым осознал, насколько потерял форму. Да, детекторами пользовались и ранее. Но всегда воспринимали их как дублирующую систему. После доработок Софта, плотно сошедшегося со штатным спецом группировки по артефактам и аномалиям, приборам стало можно по-настоящему доверять. И сейчас, когда электроника умерла, Дым чувствовал себя беззащитным. И это ему не нравилось.
        Страж скрипнул зубами, стянул перчатку и закинул автомат за спину. Передвинул поудобнее подсумок, нащупал ребристый металл гайки и упрямо шагнул вперед.
        - Прикрывайте, что ли, - выдохнул Страж и отправил в полет первую гайку.

* * *
        С момента их входа в город прошло уже около полутора часов. Пришлось солидно поплутать, нащупывая дорожку среди аномалий - будто специально закрывающих все пути. Хорошо хоть зверья не было. Всего один раз Страйк шугнул парочку непонятных мутантов, пристроившихся было за группой. В остальном же…
        Группу вел Дым. Сосредоточенный, мокрый от пота - даже климатические системы костюма, в отличие от детекторов исправно работающие, не могли справиться с последствиями невероятного нервного напряжения. Страж совершал непонятные маневры, то делая два шага вперед, то возвращаясь на пять назад. Петлял, подпрыгивал… Отряд, прикрывавший его, взмок не меньше. Бросало то в жар, то в холод, периодически что-то трещало, статикой било так, что становились дыбом волосы под шлемами и костюмами… И вдруг все прекратилось. Как отрезало. Стоило им выйти из дворов на широкую улицу, пересекающую город, как Дым ускорился. Сначала это сказалось только на том, что он стал меньше думать, перед тем, как шагнуть. Потом - стали реже лететь гайки. А через какое-то время Страж в изнеможении опустился на землю, тупо уставился перед собой и выдохнул:
        - Отпустила, с-с-сука…
        - Кто? - в один голос спросили Софт с Айвэном.
        - А вы не поняли? - Дым глянул на них через плечо. - Это не просто аномалии были. Это какая-то одна сраная архианомалия, которая постоянно меняла конфигурацию. Логрус хренов.
        Все с недоумением уставились на Стража. Тот немного смутился.
        - Ну, книжку я читал когда-то, то ли фантастика, то ли фэнтези, не поймешь. Даже серия целая. Поляк какой-то написал[4 - Дым имеет в виду серию книг «Хроники Амбера», написанную Роджером Желязны. При этом Дым находится во власти распространенного заблуждения. Несмотря на фамилию, Роджер Желязны - американский писатель. Родился, жил и умер в США.]. Так вот. Там был лабиринт такой, живой. И смертельно опасный. Тот, кто его проходил, - получал силу. Не помню точно, что там было, давно читал, на «срочке» еще, когда в лазарете валялся. В общем, назывался тот лабиринт Логрус и постоянно менялся, по мере того как по нему идешь. Вот у меня сравнение такое и всплыло.
        - Фигасе ты начитанный, - с саркастическим уважением прогудел Страйк.
        Софт усмехнулся. Артур с Айвэном пытались сдерживаться, но тоже расплылись в улыбках. Дым несколько секунд смотрел на всю четверку, а потом только рукой махнул.
        - Да ну вас. Все бы вам ржать. Нет чтоб товарищу боевому спасибо сказать за то, что из задницы вытащил.
        - Спасибо. Слышь, боевой товарищ. У меня тут детектор проснулся, - усмехнулся Софт. - Видать, и правда твой Логрус на него влиял. Так что хорош задницу отсиживать. Дальше куда? Ты хоть понимаешь, где мы?
        Дым кивнул:
        - Понимаю. Дальше - по прямой. Ну, если получится. И на вашем месте я бы усиленно молился, кто как может, чтобы так и было. Еще одного такого забега я не выдержу.

* * *
        Проспект Ленина - куда же без фамилии вождя в названии одной из главных улиц - с обеих сторон плотно зарос деревьями и кустами. Да так, что из-за них с трудом было видно здания. После первого взрыва природа радостно принялась отвоевывать свое. После второго - наверняка об этом пожалела, но было поздно. Сейчас перекрученные деревья, коричнево-серо-черного цвета, с блестящей, серебристой листвой, которая не колыхалась на ветру и больше походила на отточенные лезвия, навевали ассоциации с фильмом ужасов. Что-нибудь про параллельные измерения, в которых жизнь двинулась по другой ветке эволюции. Большие округлые «гнезда» - первый признак радиационного заражения, стандартная болезнь деревьев в Киевской области - выглядели странно и неестественно, будто с зарисовки сюрреалиста. Общая тишина мертвого города, нарушаемая редкими взвизгами, всхлипами и другими звуками, присущими местному зверью, в которое превратились зайцы, белки и косули, себе на беду заселившие город после аварии восемьдесят шестого года, создавала атмосферу игры в стиле хоррор. Только вот в реальности было в разы страшнее, чем в самом
реалистичном виртуальном симуляторе. Не сохранишься, не продолжишь с того места, где «стратил». Все по-взрослому.
        - Замерли! - скомандовал Дым, одновременно отходя в сторону. - Там движение какое-то.
        Сталкеры моментально рассредоточились. Артур с Айвэном переместились к стене дома, скрытой за искореженными деревьями. Страйк присел за раскидистым рыжим кустом, а хакер подобрался к Дыму, укрывшемуся за проржавевшей цистерной перевернутого молоковоза. В динамиках шлема тут же тихонько защелкало, а в правом нижнем углу забрала высветился бледно-желтый значок радиационной опасности - от машины фонило. Не так, чтоб сильно, но достаточно, чтобы подключенный к системам костюма радиометр забеспокоился.
        - Что там? - Софт благоразумно не стал высовываться.
        - Люди. Трое. Возле подъезда. Похожи на обычных бродяг. Вольники.
        - И какого хрена они там делают?
        - Да пойди у них спроси. Я без понятия, - пожал плечами Дым.
        - А что, давно у нас вольники обычные по Припяти шастают?
        - Слушай, чего ты прицепился? - вышел из себя Дым. - Значит - необычные. С переподвыподвертом. Бродяги - они тоже разные бывают. Эти, видать, из крутых.
        - И что нам с ними делать? - Софт взглянул на Стража. - Мне не хотелось бы, чтоб нас кто-то видел лишний раз. Обойдем?
        - Далеко. Или в тупик упремся, или еще чего. Может, быстро получится, а может, пару часов потеряем. Оно нам надо?
        Софт задумался. Нужно было принимать решение. Он уже почти согласился идти в обход, когда ситуация разрешилась сама собой.
        - Эй, вы, пятеро! - послышался зычный голос. - Вы там долго шкериться будете? Выходите, мы не кусаемся.
        - Хрена се, обычные сталкеры. С детектором движения, - сквозь зубы процедил Софт.
        - Кто такие? - продолжил тот же голос. - Почему коммуникаторы не распознаются?
        В принципе говоривший имел полное право и на вопрос, и на нагловатый тон. Включать систему определения на коммуникаторах при приближении к другим сталкерам в Зоне считалось хорошим тоном. А если распознавание выключено, значит, недоброе задумал и тогда доказывай, что не верблюд. Правда, был один нюанс.
        - Слышь, разговорчивый! - подал голос Дым, подняв забрало шлема. - А ничего, что здесь сетки нет?
        - Ну, надо ж было разговор завязать! - не смутился сталкер. - Вылезайте, знакомиться будем.
        Дым и Софт переглянулись.
        - Пошли, чего уж там.
        Страж выглянул из-за цистерны. Сталкеры стояли метрах в тридцати от них. Двое - лицами к Стражам, руки на оружии, позы настороженные, но не угрожающие. Третий - спиной к товарищам, контролирует тыл. Дым убедился, что Страйк держит на мушке всех троих, кивнул Софту и, выпрямившись, шагнул из-за молоковоза, стараясь идти так, чтобы не перекрывать пулеметчику линию огня. Софт последовал за ним.
        - А ты кто такой, что разговариваешь так уверенно? - Тембр голоса Дыма понизился автоматически - старый психологический трюк, которому бывшего дворового пацана научила сама жизнь. Настоящие крутые перцы не пищат фальцетом, а разговаривают негромко, уверенно и весомо.
        Вольному, который у этой троицы был за главного, этот прием был знаком тоже. Во всяком случае, он никак не показал, что угроза в голосе Стража произвела на него впечатление.
        - Я тот, кто не прячется при виде честных людей, - хмыкнул он. - А вот кто ты, человек в форме Стража, но без нашивки клана, - это большой вопрос. Или после того, как вашим ввалили вчера, ты ее носить стесняешься?
        Софт отчетливо услышал, как Дым скрипнул зубами.
        - Артур, держите со Страйком этих умников. Айв, ищи снайпера. Слишком уверенно они себя ведут, - пробормотал Софт в микрофон. Получил подтверждение и снова перенес внимание на троицу.
        Экипированы сталкеры были более чем хорошо. Общевойсковые «Ратники» в варианте для частей РХБЗ, тяжелые шлемы-сферы с торчащими окулярами ноктовизоров. На ремнях у двоих - двенадцатые «АК», у третьего - «Винторез», нестареющая классика. На рукавах пристегнуты по несколько гаджетов. Серьезные ребята. У всякой шелупони денег на такую снарягу не бывает.
        - Я - Дым. Командир квада Стражей. А наличие или отсутствие нашивки тебя интересовать не должно.
        Только сейчас Софт обратил внимание, что сталкеры стоят над телом. И оно точно не принадлежало их товарищу. Эти трое были одеты если не одинаково, то однотипно. Труп же был облачен в серый комбинезон, а рядом с ним валялась какая-то импортная винтовка. С этого расстояния Софт не мог рассмотреть, что именно это за оружие.
        - Я - Ветер. Без клана и квада. А это - мои товарищи, Жига и Турок. А по поводу нашивки ты прав. Какое теперь это имеет значение, если самих Стражей уже и нет? - Его голос звучал слегка насмешливо.
        - У тебя какие-то проблемы со Стражами, Ветер? - спокойно поинтересовался Дым.
        - Никаких. Абсолютно, - ухмыльнувшись, развел руками тот.
        - Так вот сейчас ты их усиленно пытаешься нажить, - в голосе Дыма лязгнул металл.
        - Снайпера нет. Готов спорить, что вообще никого нет больше. Они одни, - пробормотал Айвэн в динамиках.
        - Хватит, - вдруг хрипло сказал молчавший до того сталкер с автоматом, которого Ветер представил как Турка. - У нас нет никаких проблем со Стражами, и мы их не хотим. Прошу простить нашего товарища. Молодой, горячий.
        Ветер недовольно покосился на Турка, но промолчал. Теперь стало ясно, кто действительно верховодит в этой троице.
        - Мы тут по своим делам. И это вы прятались.
        Нам без интереса, что вы тут делаете и куда идете. Но если надо, можем поделиться водой или антирадом. Патронов у самих впритык, да вам они и не в кассу, - продолжил Турок.
        Дым прищурился.
        - Я так понимаю, это все, лишь бы я не спрашивал, что это за парень у тебя под ногами?
        - Нет, - не моргнув, ответил Турок, - это потому, что Стражи когда-то спасли меня от минотавра, и я им за это благодарен. А этот парень - это наше дело. Ты же не собираешься вмешиваться?
        Дым глянул на труп, лежащий лицом вниз.
        - Сомневаюсь, что ему это поможет, - проговорил Страж.
        - И то верно. Разобрались?
        - Разобрались, - кивнул Дым. - Ребята, подтягивайтесь. Мы уходим.
        Софт обратил внимание, что Ветер при этих словах выдохнул. Все же бравада бравадой, а нервничал парень. Но владеет собой хорошо, не отнять.
        Не спеша подошли Артур, Айвэн и Страйк. Ветер при виде пулеметчика, едва сдержал удивленное восклицание. Да и на Турка Страйк произвел впечатление. Сказать что-то про третьего сталкера было сложно - он отодвинулся в сторону и припал к прицелу винтовки, разглядывая что-то в проеме между домами.
        - Ладно, парни. Удачи. Куда б вы ни шли. - Турок шагнул к Софту, стоящему ближе, и протянул руку. - Поздорову, бродяги.
        - Поздорову, - кивнул Софт, поднял пистолет, зажатый в левой руке, и надавил на спуск.
        Пуля, выпущенная почти в упор, превратила лицо под поднятым щитком в кровавую маску. Тело еще оседало на заросшую травой дорогу, а пистолет, переброшенный в правую руку, уже опять плевался огнем. Две пули разорвали незащищенное горло Ветра. Третий сталкер, Жига, успел развернуться и даже выстрелить. Но снайперская винтовка - не автомат, из нее навскидку особо не постреляешь. Массивная оптика лишь помешала прицелиться на короткой дистанции, плюс, сказалась неожиданность и неудобная поза. Пуля ушла выше и левее припавшего на колено Софта, пистолет снова коротко гавкнул, и Жига завалился на спину, суча ногами. Хакер встал, сделал несколько шагов и хладнокровно добил сталкера.
        Все произошедшее не заняло и пяти секунд. Стражи, Артур и Айвэн еще пытались осмыслить произошедшее, а Софт уже сменил магазин в пистолете и сунул его обратно в кобуру.
        - Ты чего натворил? - к ошарашенному Дыму наконец вернулся дар речи. - Ты зачем их завалил, а? Они ж только что живые тут стояли! Мы ж расходились уже!
        - За деревом, - буркнул хакер.
        - За каким, нафиг, деревом? Ты чего?
        - Я ничего. - Софт присел и как ни в чем не бывало принялся перешнуровывать ботинок. - А вот ты чего?
        - В каком смысле? - опешил Дым.
        - В прямом. Ты действительно хотел просто уйти?
        - Ты… ты… - Дыма начало аж трясти от бешенства. - А с чего я должен был поступить иначе? Я Страж, а не мародер! Зачем ты их убил?
        - Извини, но ты - идиот в костюме Стража. - Софт закончил шнуровать первый ботинок и сменил ногу. - Стражей больше не существует. А любая хреновина, с ними связанная, в свете вчерашних событий немедленно станет сенсацией. Как ты думаешь, что в первую очередь сделал бы этот молодой придурок, добравшись до привала? Не знаешь? А я скажу. В первую очередь он выложил бы в Сеть рассказ о Стражах без нашивок, с диковинным пулеметчиком, которых он встретил в Припяти. И эта новость через час стала бы известна каждой собаке. Не думаешь, что это, учитывая рыщущих за нами Черных, потерявших нас на озере, было бы несколько не в тему?
        - Да с чего ты взял, что он бы так сделал?
        - С того, что была такая вероятность. И мне этого достаточно, - отрезал Софт. - Или ты хочешь, чтобы все, что произошло, стало напрасным? В конце концов, как, ты думаешь, поступили бы эти хорошие парни, если бы не эффектное появление Страйка? Или ты не заметил, как зыркал на твой костюм этот гусь, пока травил тебе байку про минотавра? Да он бы первый тебя замочил. И постарался бы сделать это как можно аккуратнее. Ты меня удивляешь. - Софт встал и подошел к Дыму практически вплотную. - Пойми, брат. Теперь, когда за нашей спиной нет клана, мы больше не сила. Мы - желанная добыча. Стражам благодарны многие. Это факт. Но не меньше народа точит на нас зуб. И так глупо подставляться из-за человеколюбия я не намерен.
        - Он прав, - прогудел Страйк. - Нас ищут и Черные, и вояки. Нельзя, чтоб кто-то узнал, где мы. Сначала дело надо закончить.
        Дым смотрел то на Софта, то на Страйка. В конце концов не выдержал, плюнул на землю и отвернулся.
        - Да ну вас на хрен! - проговорил он. - Долго тут еще маячить будете? Или хотите, чтобы на запах крови все мутанты в округе сбежались? Пошли уже, не фиг тут отсвечивать.
        Глава 13
        Зов Припяти
        - Двигаемся быстро, но осторожно. Помните, - Дым повернулся к Софту, Айвэну и Артуру, - на колесо обозрения смотреть нельзя.
        - Вообще? А почему? - поинтересовался Айвэн.
        - Только быстрые взгляды, лучше - косые или боковые, - ответил Дым. - Там аномалия какая-то. Гипнотизирует она.
        - А что происходит с тем, кто засмотрелся?
        - Ничего хорошего. Говорят, можно зомбаком стать. Не проверял, не знаю. Нас толпа целая, потому такой проблемы не будет. Но завтыкать и влететь куда-то - на две секунды дел. Так что давайте без экспериментов.
        Раздав ЦУ, Дым снова возглавил колонну. Детектор аномалий воспрял духом, и Страж прекратил расходовать гайки. Собственные у него давно закончились, и сейчас в подсумке лежали гайки Страйка. Благо, у того, спасибо исключительной грузоподъемности, подаренной экзоскелетом, их запас был значительно больше.
        Продвигались медленно. Концентрация аномалий оставалась высокой. А где аномалии - там и артефакты. Софт несколько раз уже обращал внимание на то, как алчно Айвэн косится на парящие, гудящие и подпрыгивающие разнокалиберные образования, похожие не то на комки грязи, не то на странные камни. Хакер про себя усмехнулся. Без сомнения, объяви сейчас Дым привал, и через полчаса рюкзак бывшего наемника раздуется от артов. Ну, если, конечно, сам добытчик при этом не гробанется.
        Как оказалось, артефакты увидели не только Софт с Айвэном. Через несколько десятков метров Дым вдруг скомандовал остановку и подозвал к себе Страйка, привычно идущего в хвосте отряда.
        - Ты видишь то же самое, что и я? - поинтересовался он у пулеметчика.
        - Если ты про «слезы солнца» - то да, - кивнул тот.
        - Никогда не видел столько их в одном месте, - протянул Дым. - Надо доставать.
        - Эй, парни! - вмешался Софт. - А вы не забыли, что мы тут вообще по делу как бы, мимо проходим? Может, давайте про цацки вы как-нибудь в следующий раз подумаете, а?
        - Не знаешь, о чем речь, - не влезай, - достаточно грубо оборвал его Дым. - Там, куда мы идем, одних костюмов будет недостаточно. Пока мы фонящие места обходили. На ЧАЭС - не получится. Если бы ты сразу сказал, куда путь держим, - подсуетились бы на базе еще, кланхран вскрыли бы. А теперь нужно выкручиваться. «Слезы солнца» снижают воздействие радиации. А тут целая поляна с ними. Так что стоим, молчим, внимательно пасем сектора и ждем, пока более опытные товарищи для вас защиту от радиации достанут.
        - Монетку будем кидать? - поинтересовался Страйк.
        - Да нафиг монетки. Я пойду. Куда ты в своих латах полезешь? Давай сейчас границы обозначим, а потом направлять будешь. Оно со стороны виднее иногда.
        Дым и Страйк вооружились гайками и сделали несколько шагов вперед.
        - «Слезы» - редкий арт, - бросая гайки, проговорил Дым, - потому что появляются они только при слиянии двух аномалий - «вспышки» и «огненной волны». «Вспышка» - невидимая хрень, которая моментально испаряет все, что в ее границы попадает. Вот как эту мою гайку сейчас, с-с-собака. А «огненная волна» при активации просто жарит пламенем секунд пять. Сейчас покажу. Страйк, считай!
        Дым присел, взвесил в руке гайку и ловким броском отправил ее на асфальт впереди себя.
        Раздался негромкий хлопок, и тут же, возникнув из ниоткуда, в воздух взвились пятиметровые языки огня. Сначала пыхнуло прямо по центру, потом - правее, потом взревело одновременно в нескольких местах, а через несколько секунд все стихло.
        - Засек? - Дым повернулся к Страйку.
        - Угу, - кивнул тот. - Шесть штук. Плотно стоят. Уверен, что пройдешь?
        - А у меня есть варианты? - Страйк молчал. - Вот то-то же. Эти арты нам самой Зоной посланы. Надо брать.
        - А если нет прохода?
        - Если нет - пойдем дальше. Псих я, что ли?
        - Погоди. - Софт поднял руку. - Скажи, эти аномалии как-то влияют на электронику?
        Дым пожал плечами:
        - Да нет вроде.
        - Ну, тогда и не хрен тебе туда лезть. Стой. Сейчас.
        Хакер сел прямо на асфальт и расстегнул клапан рюкзака.
        - Я, когда еще в школе учился, - заговорил Софт, открывая рюкзак, - случайно в Сети на книжку наткнулся. «Человек в лабиринте» называлась, - хакер хмыкнул, - одни лабиринты у нас сегодня. Знак, не иначе.
        Он достал ноутбук, положил его рядом и продолжил копаться в рюкзаке.
        - Так вот. Там в глубине лабиринта, начиненного ловушками, на другой планете, спрятался чувак. Отшельник типа. И отшельник этот очень понадобился землянам. Настолько, что они на эту самую другую планету приперлись и стали пытаться до него добраться. А ему этого не хотелось. Ну и в общем, там лабиринт действительно жесткий был - что твоя Зона. Ловушка на ловушке и ловушкой погоняет. И пройти их люди хотели с помощью механизмов разных. Тогда это фантастикой казалось. Это потом уже пошла мода на дронов - саперных, спасательных, разведывательных. Мне эта идея очень в голову запала. Я отчасти из-за этого и кодить-то начал. Хотел своего дрона сделать. Потом появились всякие штуки, конструкторы по типу адруино, вай-фай широко распространился. Короче, я наделал кучу тогда повозок самодвижущихся, наигрался - и забыл. Вспомнил уже в армии. Когда с такими агрегатами работать пришлось непосредственно. Сюда такую дуру не протащишь, да и стоит она бешеных денег. Но не обязательно профессиональную технику использовать же, правда?
        С этими словами Софт извлек, наконец, из рюкзака… игрушечную машину. Шасси от радиоуправляемого автомобиля, клешня-манипулятор от игрушечного же подъемного крана, длинная антенна, плата с торчащими проводами и беспроводная камера, примотанная к крыше.
        - Э… это чего? - через несколько секунд, когда прошло первое удивление, спросил Дым.
        - Это то, благодаря чему тебе не придется лезть в аномалии за артами. - Хакер щелкнул переключателем на плате игрушки, поднял крышку ноутбука и запустил какую-то программу. Через несколько секунд на экране появилась картинка, транслируемая камерой на крыше автомобильчика. - Что? - вскинулся Софт в ответ на недоумевающие взгляды товарищей. - Ну скучно мне было на базе у вас иногда, чего непонятного? Хотел гонки устроить с препятствиями, на арене прямо. Не успел только. А машинку автоматически в рюкзак бросил, когда собирались. Видишь - пригодилась.
        - Пока не вижу, - скептически хмыкнул Дым.
        - Ну и ладно. А я сейчас покажу. Так. - Хакер на секунду задумался. - Чего-то не хватает.
        Он почесал в затылке, потом резко хлопнул себя по колену, достал из нарукавного клапана детектор, из рюкзака - моток скотча и несколькими движениями прикрутил его к корпусу машинки - так, чтобы объектив камеры смотрел прямо на дисплей прибора. Включил детектор, тот сразу зашелся тревожным писком. Хакер помотал головой и, достав из кенгурушки с инструментами тонкую отвертку, что-то подкрутил в приборе. Непрерывный писк затих.
        Софт довольно кивнул и положил рюкзак к себе на колени.
        - Ну что, поехали? - Хакер подмигнул товарищам, глядящим на него как на сумасшедшего. - Ту-рум-дум-дум. Ту-туру-дуру-рум! - пропел Софт и положил пальцы на клавиатуру. Машина зажужжала приводом и тихонько покатила к границе аномалии.
        Детектор с ослабленной до предела чувствительностью подал первые признаки жизни, только когда игрушка подкатилась вплотную к гайке, брошенной до этого Дымом. Софт взглянул на экран ноутбука. Камера передавала картинку четко и без искажений. На дисплее детектора обозначилась красная граница первого искажения. Хакер чуть подкорректировал направление движения, стараясь нажимать на кнопки как можно мягче, чтобы не бросить машинку вперед слишком быстро, - и на экране появилась вторая линия. Между ними был проход, достаточный для того, чтобы автомобильчик протиснулся между ловушками, не активировав их. Софт улыбнулся и направил его вперед.
        Машинка прокатилась еще примерно метр, когда детектор резко запищал, на дисплее высветилась новая линия - перпендикулярная. И перед самым носом автомобильчика.
        - Куда! - в один голос гаркнули Дым и Страйк, а Софт резко подал машинку назад.
        Треснуло, вспыхнуло, взметнулся ввысь столб пламени. Когда огонь погас, все снова увидели игрушечного монстра, спокойно стоящего в тридцати сантиметрах от границы аномалии.
        - Виноват. - Софт вытер с лица выступивший пот и снова отправил машинку вперед. На этот раз хакер заблаговременно «вывернул руль», и автомобильчик спокойно прокатился в микроскопический коридорчик между ловушками.
        - Пара-па-па-пам! - торжествующе пропел Софт. - Колбасимся дальше.
        Машинка обошла еще одну аномалию и замерла у тускло мерцающего артефакта.
        - Ну, теперь самое сложное. - Хакер нагнулся над ноутбуком, и ткнул одну из клавиш.
        Клешня крана раскрылась. Софт нажал еще куда-то, и стрела начала медленно опускаться вниз. Щелк! Клешня сомкнулась, схватив пустоту, а артефакт откатился на пару сантиметров.
        - Упс. Промахнулся, - нахмурился Софт. - Ща, момент.
        Со второй попытки тоже ничего не вышло. А вот в третий раз… В третий раз клешни крана плотно обхватили артефакт и подняли его с земли.
        У наблюдателей вырвался невольный вздох. Сталкеры и сами не осознавали, что настолько увлеклись наблюдением за игрушечной машинкой. Софту, оторвавшему взгляд от своего импровизированного дрона, даже пришлось на них прикрикнуть:
        - Вы там по сторонам смотрите! А то сожрут нас, и артефакты не понадобятся.
        Страйк пристыженно поднял пулемет и повернулся назад. Айвэн покачал головой и взял на себя передний сектор. Софт же снова согнулся над ноутбуком.
        - Ну, давай, хороший мой. Вывози хабар.
        Еще долгие три минуты жужжания привода машинки, приглушенного мата хакера, активированная «огненная волна», чуть было не оброненный артефакт - и на асфальт перед сталкерами мягко опустились тускло переливающиеся оранжевым светом «слезы солнца».
        - Кушать подано. Садитесь жрать, пожалуйста, - процитировал хакер старую советскую кинокомедию.
        - Ты… Да ты чертов гений! - Дым смотрел на друга с восхищением. - Ты понимаешь, что будет, если о таком способе добычи артов бродяги узнают? Блин, я сам поражаюсь, как еще никто не додумался! Да это же… Это же так просто!
        - Ну, я бы не сказал, что совсем просто… - обиделся Софт. - Ты на вот, садись. Посмотришь, как просто и легко. Хотя не, не садись. Угробишь мне еще Майка.
        - Кого? - не понял Дым.
        - Ну… Это машинку так зовут. Майк. - Софт покраснел.
        - Ты ему имя дал? - осклабился Страйк.
        - Ой, ладно, все. Проехали! - смутился Софт. - Вы вопросы задавать будете или по сторонам смотреть?
        Айвэн искоса глянул на хакера, час назад хладнокровно застрелившего трех человек, а сейчас признавшегося, что у его игрушечной машинки есть имя.
        - Знаете… По-моему, вы все тут - совершеннейшие психи. - Наемник сплюнул на землю и вернулся к наблюдению за своим сектором.

* * *
        - Впереди перекрыто. Не пройти, - озвучил Дым то, что все и так увидели на визорах шлемов. Улица была перегорожена аномалиями - как специально кто-то выставил. Сплошная цепь, выгибающая «пузо» в их сторону.
        - Опять искать обход? - Софт помрачнел. На его взгляд, они и так потеряли чересчур много времени. На то, чтобы с помощью игрушечной машинки достать из аномалий все «слезы солнца», ушло около часа. Хакер успокаивал себя только тем, что артефакты - необходимость. Но опять блуждать по мертвому городу, каждую секунду рискуя нарваться на мутантов, встретиться с ненужными свидетелями или дождаться, пока Черные, которые вряд ли отступили, смогут их, наконец, найти, хакеру не улыбалось.
        - Не совсем, - в разговор вступил Страйк. - Тут можно пройти. Через парковку подземную.
        - Парковка? - вскинул брови Артур. - При Союзе строили подземные парковки?
        - Выходит, что строили, - кивнул Страйк. - Тут немного вернуться, по правой стороне спуск должен быть.
        - Ну, пошли, посмотрим. Вариантов нет особо. Обходить далеко. Так и до темноты не выберемся. - Дым поправил автомат и пошел назад.
        Проход нашли минут через пять. Изрядно заросший - и только по центру зияла огромная дыра. Как будто что-то продиралось через кусты, не разбирая дороги. Сталкеры переглянулись.
        - Обходить точно далеко? - спросил Софт. - Как-то… Не располагает.
        - Да ладно, - отмахнулся Страйк. - В пять стволов любую тварь размотаем. Надо только внимательнее быть.
        - Да она вообще, может, сама аномалии обходила, - пожал плечами Дым. - Пойдемте. Видно будет.
        Он опустил забрало шлема, щелкнул кнопкой фонаря на автомате и первым шагнул в темноту. За ним двинулся Страйк. Артур с Айвэном переглянулись.
        - Почему у меня такое ощущение, что мы лезем прямо в чью-то берлогу? - пробормотал наемник. Артур ободряюще хлопнул его по плечу и пошел следом за Софтом. Айвэн тяжело вздохнул и двинулся за ним. Оставаться самому на поверхности ему хотелось еще меньше.
        Воздух в подземелье был спертым, удушающе воняло падалью. Стражи перешли на замкнутый цикл дыхания, Артур с Айвэном надели респираторы. Лучи фонарей выхватывали из темноты искореженные, проржавевшие остовы легковушек. Машин было мало, но и тех хватало для того, чтобы превратить движение в перемещение по извилистому лабиринту. Детекторы молчали - аномалий здесь не было. И это радовало. Достаточно было и пощелкивающих радиометров: фонило слабо, но постоянно.
        В дальнем углу послышался шорох. Отряд замер, ощетинившись стволами. Страйк присел на колено и активировал фонарь, встроенный в нагрудник экзоскелета. Стекло, линза и лампа разлетелись вдребезги еще при штурме лаборатории, но в схроне нашелся ремкоплект, который пулеметчик не преминул использовать. Мощный луч света разрезал темноту и ударил в дальнюю стену. Что-то метнулось в сторону, зазвенел металл, полетели мелкие камешки.
        - Что за хрень? - Дым, пристроившийся за плечом Страйка, держал подозрительное место на прицеле. Остальные, не сговариваясь, взяли другие сектора.
        - Не успел увидеть. Что-то небольшое.
        - Небольшое - это хорошо. - Дым опустил руку в перчатке на плечо пулеметчику. - Двигай помалу. Чем быстрее выберемся - тем лучше.
        И в этот момент зашуршало в другом углу.
        - Блин. Не нравятся мне эти шуршунчики, - скривился Айвэн, целясь туда, откуда донесся шум. - Может, пойдем уже, а? Хватит тут сидеть.
        Через пару десятков метров коридор парковки расширялся. Они миновали это расстояние максимально быстро, стараясь не терять при этом осторожности. Став по центру, Страйк огляделся. Машины, расставленные в шахматном порядке, изрядно ограничивали обзор. Но все же не настолько, чтобы не увидеть выход. Вдали на пыльный бетонный пол падал тусклый свет. Там был второй пандус парковки, ведущий наверх. Он им и был нужен.
        - Пошли, - прошелестела в наушниках команда Дыма. Страйк сделал шаг, и тут зашуршало одновременно с нескольких сторон.
        Гулко стукнул металл. Артур резко развернулся. На крыше автомобиля, стоящего в нескольких метрах от него, сидело доселе не виданное им существо.
        Четыре короткие лапы, увенчивающиеся толстыми когтями. Продолговатое тело, морщинистое, будто кожа у шарпея. Размерами… Да, пожалуй, как тот же шарпей. На морде - короткий раструб, под которым угадывалась зубастая пасть. Глаз не было.
        Все это Артур успел рассмотреть в те секунды, пока целик совмещался с мушкой. Потом он утопил спусковой крючок и открыл огонь.
        Короткая очередь сбила мутанта с автомобиля, но рядом уже появился другой. За спиной застучал пулемет Страйка, ударив по ушам. В замкнутом пространстве гавканье пулемета оглушало. Поморщившись, контрабандист выстрелил снова. Промах. Мутант, шустро перебирая короткими ногами, рванулся к нему.
        Тварь хладнокровно пристрелил упавший на колено Айвэн. Тут же сместил прицел и ударил по новому монстру, выскочившему из темноты.
        - Их тут много! - забыв про рацию, прокричал Дым. - Не стоим, смещаемся к выходу!
        Едва слышно заработал автомат Софта. Мутант, прыгнувший через капот машины, взвизгнул и упал на бетон, суча лапами. Дым рванулся вперед, но остановился, когда дорогу ему преградили еще две твари. Они будто не спешили нападать. Прижавшись к полу, они принялись смешно фыркать. Тела их при этом сокращались, будто… Будто накачивая что-то в переднюю часть.
        - Осторожно! - Дым в последнюю секунду догадался, что сейчас произойдет, и метнулся в сторону. Как раз вовремя. Сразу две тугих коричневых струи ударили в то место, где он только что стоял. Зашипел, растворяясь, кусок металла, на который попала жидкость, от бетона поднялся пар.
        - Они плюются кислотой! - гаркнул Дым.
        Прозвучало несколько выстрелов, и оба мутанта буквально лопнули. Ошметки плоти полетели в разные стороны, на полу образовалась коричневая лужа - твари готовились снова плюнуть кислотой. Дым развернулся, увидел еще одного мутанта, заходившего во фланг Софту, и срезал его двумя очередями. Наступила тишина - особо резкая и пронзительная по контрасту с отгремевшей пальбой. Сталкеры стояли настороженно, водя стволами по сторонам, но новых мутантов видно не было.
        - Вроде отбились, - проговорил Дым. - Что это за уроды вообще? Я таких раньше не видел.
        Софт шагнул к одному из мертвых мутантов и пнул его носком ботинка, переворачивая.
        - Интересная тварь, - пробормотал хакер.
        - Чего интересного? - Артур сдвинул активные наушники на шею и подошел к хакеру.
        - На тихоходку похожи.
        - Это еще что за гадость?
        - Самое живучее микроскопическое беспозвоночное. Им пофиг на радиацию, на температуру, на наличие воздуха.
        - Ну, этих я бы живучими не назвал, - ухмыльнулся Айвэн.
        - Ну, они и покрупнее будут. - Софт улыбнулся. - Короче, раз из вас никто не знает, что это, так звать и будем. Визуально похожа очень. Только лап четыре, а не шесть.
        - Эй, юные натуралисты, - окликнул их Дым. - Может, пойдем уже, а? Мало ли, может, это не все еще. Может, остальные на подходе.
        И в этот момент где-то в дальнем конце парковки послышался рев, от которого, несмотря на активную акустическую систему шлемов, едва не заложило уши, и тут же заскрежетал раздираемый металл.
        - Это еще что? - Наемник аж присел.
        - Да какая разница? - Дым махнул автоматом. - Валим отсюда!
        Из глубины парковки что-то ломилось к сталкерам. И это «что-то» явно было очень большим и разъяренным.
        Они рванули вперед. Дым - впереди, за ним - Артур. Айвэн с Софтом бежали в середине. Страйк прикрывал отступление, похожее на паническое бегство.
        Пулеметчик обернулся и громко выругался.
        В темноте угадывался силуэт огромной твари, быстро движущейся к сталкерам. На пути продолговатого тела оказались остатки автомобиля, но мутант даже не подумал сворачивать. От удара металл застонал, машина смялась и отлетела, а тварь уже таранила следующую преграду.
        - Мать моя женщина! - выдохнул пулеметчик. - Год жизни за гранатомет!
        Опомнившись, Страйк развернулся и рванул за друзьями со всей доступной скоростью.
        Дым выскочил на улицу первым, быстро огляделся. Перед ним раскинулась площадь. На другой стороне - полуразрушенное высотное здание - когда-то здесь была гостиница. Из-за здания выглядывали кабинки колеса обозрения. Страж на секунду задержал на них взгляд - и ему показалось, что кабинки движутся. Помотав головой, он лихорадочно пытался сообразить, куда им бежать.
        Между гостиницей и типичной хрущевской пятиэтажкой с магазином на первом этаже в глубь квартала уходила дорога. Страж кивнул сам себе и скомандовал:
        - За мной!
        Остальные ждать себя не заставили.
        В отдалении на боку перевернутого автобуса сидели две сгорбленные фигуры. Мутанты было заинтересовались группой бегущих сталкеров, но, услышав трубный рев, донесшийся с парковки, спрыгнули на землю и огромными скачками унеслись вдаль. Видимо, им тоже не хотелось встречаться с источником шума.
        - Да что же это, мать его, такое? - прокричал Айвэн.
        - Я боюсь накаркать, но, по-моему, это родитель тех трубконосов, что мы завалили на парковке, - прогудел Страйк. - И он на нас очень зол.
        - Грязный сексист. - Наемник старался скрыть за шуткой страх. - С чего ты взял, что родитель? Может, это родительница.
        - Да мне поровну, кто это. Главное, свалить от него подальше.
        Рев раздался еще раз, Софт на бегу обернулся и едва не покатился кубарем.
        Судя по внешнему виду, преследующий их мутант действительно был в родстве с тихоходками, убитыми в подземном гараже. Ошибиться было сложно - он был их точной копией. Только увеличенной раз эдак… В двадцать. Ну, может, немного меньше. Когда тварь поравнялась с вросшим в землю «уазиком», стало ясно, что размерами она ему не уступает. И действительно, неважно, кем монстр приходился выскочившей на них мелюзге - мамой, папой, дедушкой или официальным опекуном, - главное, он жаждал человеческой крови.
        - В гостиницу, быстро! - рявкнул Дым и рванул первым, подавая пример. На визоре шлема мелькали очертания аномалий, но ловушки были разбросаны слишком далеко, чтобы беспокоиться о них сильнее, чем о гигантской тихоходке, севшей им на хвост. Одним махом запрыгнув на парапет, Страж обернулся.
        Мутант преодолел половину площади и продолжал наращивать скорость. Дым запустил руку в подсумок, нащупал гранату и зарядил подствольник. Припал на колено, прицелился, выстрелил. Расстояние было не очень большим, он опасался, что заряд просто не успеет взвестись. Успел. Только эффект был, мягко говоря, слабее ожидаемого.
        Граната ударила чудовище в лоб - или что там у него было над соплом. Но эффект от взрыва оказался практически нулевым. Мутант затормозил на секунду, помотал головой, а потом взревел и снова рванул вперед.
        - Софт, твою мать! Накаркал! «Самое живучее существо на планете», блин! - Дождавшись Страйка, немного отставшего от остальных, Дым бросился догонять Айвэна, Артура и хакера, уже забежавших в фойе гостиницы через пустой дверной проем.
        Страйк задержался на пороге, вскинул пулемет и открыл огонь по взбирающемуся по ступеням монстру. Безрезультатно. Пули не причиняли тому никакого вреда, увязая в упругом теле. Мутант ревел - видно, что удовольствия пулеметные очереди ему не доставляли, - но все равно упрямо лез вперед.
        - Страйк, быстрее! Бросай фигней заниматься! - Дым дернул пулеметчика за плечо. - Валим! Нужно подняться наверх!
        Они взбегали на первый полуразрушенный лестничный марш, когда тварь вломилась в вестибюль. Затрещал проржавевший металл дверных рам, посыпались осколки немногих уцелевших стекол. Заскрежетала с мясом вывороченная из бетона стойка турникета. Заревел мутант, миновавший холл и пытающийся втиснуться в слишком тесный для него проход, ведущий к лестнице. Сыпалась штукатурка, шаталась кирпичная кладка, разъяренная тварь упрямо перла к цели.
        - По коридору, вперед! - скомандовал Дым, когда они поднялись на второй этаж. Даже если тварь достигнет лестницы, дальше ей не подняться - она просто не пройдет там. Потому следовало воспользоваться ситуацией и оказаться от гигантской тихоходки как можно дальше.
        Они миновали половину коридора, когда послышался дикий грохот и последовавший за ним рев. Притормозивший на секунду Софт готов был поклясться, что услышал в нем нотки ненависти и досады.
        Протиснувшийся-таки на лестницу мутант попытался взобраться по ней наверх, и, не выдержавший такого издевательства, и без того зияющий прорехами в бетоне, пролет, просто рухнул вниз вместе с тихоходкой.
        - Вперед, быстрее! - торопил Дым.
        - Куда вперед? - возмутился наемник, добежавший до конца коридора и замерший у окна. - Тупик.
        - Сам ты тупик, блин! Прыгай! - рявкнул Дым. - Или ты хочешь подождать, пока до этой твари дойдет обойти здание?
        Высунувшись в окно, Айвэн оценил площадку для приземления, оглядел окрестности на предмет возможных опасностей, забросил автомат за спину и спрыгнул вниз.
        - Чисто! - послышалось в наушниках. - Прикрываю!
        Страйк подошел к окну и с тоской посмотрел вниз. Метров пять, не меньше. Он покачал головой.
        - Сначала вы. Я могу тут все обвалить нахрен.
        - Давай, не задерживайся только!
        Артур оттолкнулся от подоконника и прыгнул. За ним - Софт. Дым внимательно глянул на пулеметчика, на габариты окна, хлопнул Страйка по плечу и пропал в проеме. Пулеметчик тяжело вздохнул, удостоверился, что прямо под окном никого нет, и ударом ноги вынес мешающую ему раму.
        Страж приладил пулемет за спину, кое-как выбрался задом из окна, повис на руках и спрыгнул.
        Будь на пулеметчике обычный экзоскелет - дальше бы ему пришлось топать без него. Громоздкая система приводов, огромный, тяжелый аккумулятор - конструкция бы просто не выдержала прыжка с пяти метров. Но костюм Страйка, как и прочих Стражей, питался от «вспышки» - энергетического артефакта, а вместо тяжелого металла использовались легкие композиты. Тем не менее от удара о землю у него немного помутилось в глазах. Пулеметчик помотал головой, приходя в себя, и повернулся к друзьям. Где-то в здании взревел мутант, заставив сталкеров вздрогнуть. Дым окинул взглядом свой отряд и тяжело выдохнул.
        - Ну что, все живы-здоровы? Хорошо. Расслаблять булки некогда - не дай бог, до твари дойдет, куда мы делись, - будет опять весело. Так что вытряхивайте кирпичи из штанов и поскакали. Немного осталось. Тут за домами выход из города и дорога к ЧАЭС. Соберитесь, парни, - добавил он, глядя на усталые лица Артура и Айвэна. Несмотря на полноценный отдых в схроне, отмахал отряд сегодня не мало. Дорога через аномалии и три схватки за день, остаточное напряжение предыдущих дней - люди не железные, могут и сломаться.
        - Давайте хорошо поработаем - а потом вылезем отсюда и будем хорошо отдыхать. На всю катушку. Договорились?
        Бойцы вымученно улыбнулись.
        - Ну и отлично. Построение прежнее. Я впереди, за мной Артур. Софт, Айвэн, замыкает Страйк. Смотрите по сторонам, но помните о колесе. Давайте закончим хотя бы этим же составом. Вперед, за Родину, мать ее в грызло. Ать-два.

* * *
        Кот стоял на крыше шестнадцатиэтажки, к которой еще после первого взрыва прилипло меткое название «Фудзияма». Так здание прозвали мародеры и любители острых ощущений, пробиравшиеся в город через кордоны и патрули военных. Несложно было догадаться, что имя собственное дом получил за вид, открывающийся с его крыши. Раньше, пока город не зарос до такой степени, он весь был как на ладони. Сейчас обзор сильно ограничивался. Но Кот на собственные глаза и не полагался.
        В руках у него был предмет, напоминавший геймпад. В специальный держатель вставлен небольшой планшет, на экран которого проецировалась картинка с зависшего в воздухе квадрокоптера. Кот внимательно вглядывался в изображение с камеры, медленно поворачивая летательный аппарат вокруг своей оси.
        После боя на заболоченном озере ему перестали приходить сообщения с местонахождением преследуемой группы. Это его бесило. Пришлось использовать все ресурсы его собственного отряда. Невзирая на опасность демаскировки, три легких беспилотника, запускающихся «с руки», практически постоянно по очереди находились в воздухе, методично изучая по квадратам местность, по расширяющейся спирали от озера. Проблема была в том, что первые несколько часов Коту и его бойцам самим пришлось скрываться: в район озера стянулись военные, а к лаборатории прибыли два вертолета с американцами. Высовываться было себе дороже. Потом наступила ночь. Ночью кого-то искать было бессмысленно. И поиски начались только утром. Потому когда последний оставшийся у группы беспилотник засек группу Стражей, те уже входили в Припять. Проследить дальше не получилось: дрон постигла участь двух его коллег. Теперь оплавленные обломки валялись где-то на подходах к мертвому городу. Впрочем, это было ожидаемо. Летать над Зоной - чересчур рискованно. На любой высоте. В свое время, изучая информацию о Зоне, Кот наткнулся на случай, когда сюда
рухнул пассажирский самолет, заходивший на посадку в Киевском Борисполе. Потому даже асы-вертолетчики, пилотирующие военные машины, отправлялись на каждый вылет как на последний.
        Коту ничего не оставалось, кроме как погнать отряд форсированным маршем в Припять. Суета и спешка стоили жизней еще двоих бойцов. Теперь в его распоряжении осталось всего семь человек, и Кот нервничал. Группа Стражей очень уж наглядно показала, на что способна. Вступать с ними в прямое противостояние, не обладая значительным численным перевесом, Коту не хотелось. Впрочем, противостояние пока не планировалось. Сначала группу как минимум нужно было догнать.
        На экране планшета возникло какое-то шевеление, и Кот сдвинул ползунок на геймпаде, увеличивая изображение. По дороге, ведущей к ЧАЭС, двигались четыре фигуры. Пятую тащили на носилках. Кот улыбнулся.
        - Ну вот. А я уж думал, что потерял вас, ребятки. Здравствуйте.
        Кивком он подозвал к себе Слона - старшего группы поддержки. Показал ему изображение, спросил:
        - Что думаешь?
        Слон ответил практически сразу же:
        - ЧАЭС.
        - Уверен?
        - Больше там идти некуда, - пожал плечами боец.
        - Сможем оказаться там раньше их?
        Слон поморщился. Это Коту было плевать на бойцов, погибших в аномалиях по дороге к Припяти. А для Слона это были боевые товарищи. Но, наткнувшись на взгляд Кота, он нехотя кивнул:
        - Сможем. Если повезет.
        - Ну вот и хорошо. Командуй окончание привала. Выдвигаемся.
        Кот медленно опустил квадрокоптер на крышу, разобрал миниатюрный дрон и уложил в рюкзак.
        Задумчиво посмотрел на виднеющуюся вдали трубу четвертого энергоблока, пожал плечами и поспешил вниз.
        Глава 14
        Под саркофагом
        - Ты его не слишком сильно треснул? Что-то он долго в отрубе.
        - Да не, нормально. Сейчас очухается. Я его так, слегка приложил.
        - Из-за твоего «слегка» мы его два километра на себе протащили.
        Голоса доносились до Айвэна, будто сквозь вату. Наемник попытался сесть. Получилось, хоть и с трудом.
        Затылок пульсировал болью. Он закинул руку назад и нащупал здоровенную шишку.
        - Это что за фигня-то? - пробормотал он, кривясь от боли.
        К нему подступил Дым.
        - Живой?
        - Местами, - поморщился наемник. - Что случилось, спрашиваю?
        - А сам-то что помнишь?
        Айвэн задумался.
        - Как из окна прыгнули, помню. Как пошли, помню. Потом… Не помню нифига.
        - Ну, тогда я тебе расскажу. - Дым выглядел если не злым, то недовольным. - Ты решил, что самый умный и что товарищей можно не слушать. И чуть не превратился… Хрен его знает, в кого превратился бы. Но то, что тебе вдруг очень захотелось на колесе обозрения покататься, - факт.
        - Вообще ничего не помню… - Айвэн достал аптечку и принялся перебирать препараты в поисках обезболивающего.
        - Ты на колесо уставился, - присел рядом Артур. - И тебя сразу повело. Вышел из строя и попер вперед, ни на что не реагируя. Страйку пришлось тебя немного приложить. Иначе непонятно, чем бы это закончилось.
        - Спасибо, блин, - пробормотал Айвэн. - А никак попроще нельзя было поступить?
        - Ты еще поблагодари, что мы тебя всю дорогу на себе перли, а не бросили там нафиг, - ответил Дым.
        - Как сейчас себя чувствуешь? Перед глазами не плывет, не тошнит? Сколько пальцев видишь? - Артур сунул в лицо наемнику два пальца.
        Тот поднял руку, сжал ее в кулак и выставил средний палец, оттопырив большой.
        - А ты?
        - Значит, очухался. Давай, подъем, и погнали.
        - Куда гоним-то? - Наемник огляделся и присвистнул. - Ого.
        Группа расположилась на берегу огромного, заросшего ряской, зацветшего водоема. А за спинами… За спинами вздымались вверх трубы Чернобыльской атомной электростанции. На фоне тусклого неба мрачно выделялась огромная труба четвертого энергоблока.
        - Мы что, пришли, что ли? - спросил наемник, найдя, наконец, нужный блистер. Выдавил сразу две таблетки, закинул их в рот и запил водой из фляги. Только сейчас он обратил внимание на ритмичное пощелкивание. На рукаве отсчитывал рентгены дозиметр.
        - Кто пришел, а кого и притащили. - Дым кивнул в сторону валяющихся неподалеку импровизированных носилок, сооруженных из двух тонких древесных стволов и нескольких ремней.
        - Ну, простите. Виноват. - Айвэн встал и развел руками. - Я даже не помню, как так получилось.
        - Страйку спасибо скажи, - Софт усмехнулся. - Если бы не его отцовская затрещина, любовался бы ты сейчас на виды мертвой Припяти, катаясь на колесе обозрения.
        - Да чего там. В расчете, - прогудел пулеметчик.
        Дым посерьезнел.
        - Давайте, ребят, проверяем оружие, перезаряжаемся, набиваем магазины. Софт, дашь вводную?
        Хакер сидел с неизменным ноутбуком.
        - Дам. - Он поднял голову от дисплея. - На минус третьем уровне находится экспериментальный реактор… Только не смейтесь. Холодного синтеза.
        На миг повисла тишина.
        - А над чем смеяться? - спросил Страйк.
        Хакер закатил глаза и махнул рукой.
        - В общем, там установлена штука, от которой питается Установка. Сама Установка на заводе «Юпитер» - точнее, под ним.
        Дым внимательно посмотрел на хакера:
        - Ты издеваешься? Ты знаешь, где «Юпитер» находится?
        - Знаю, - кивнул Софт.
        - Нам что, назад переться потом?
        - Нет. - Софт помотал головой. - Вернее, да, но не тем же путем. Из саркофага к заводу ведет тоннель. Если повезет - там будет рабочая узкоколейка. Если нет… Ну, не особо и далеко на самом деле.
        - Как-то сложно… - проговорил Артур. - Почему реактор находится так далеко от этой твоей установки, если все питание от него?
        - Потому что эта Установка - только дублирующий контур. Запасной командный пункт, так сказать. Основные… элементы, - с трудом нашел нужное слово хакер, - были в помещении четвертого энергоблока. Но они уничтожены. Помните, Дым рассказывал про удальца, который первым прорвался к ЧАЭС? Вот он и постарался. Реактор же, как и дублирующий контур, остались целыми. Реактор этот, можно сказать, уникальный. Второго такого нет. Потому от него и пробросили питание.
        - Так тут же взрыв был во второй раз, как оно вообще все уцелело? - задал новый вопрос контрабандист.
        - А кто сказал, что это был взрыв? - усмехнулся Софт. - Был невероятный по мощи выброс энергии. Аномальной. Который и превратил Зону в то, что мы сейчас вокруг себя видим. Так принято говорить - «второй взрыв». А что это было на самом деле - никто толком и не знает.
        - Стой-стой, - тут уже вперед выступил Дым. - Антей же говорил, что первый эксперимент провели в восемьдесят шестом. Что именно из-за него произошла авария. Получается, вся эта твоя машинерия была запитана непосредственно от реактора четвертого энергоблока. Что-то не сходится.
        - Верно. Сначала Установка питалась прямо от реактора. Но его мощности не хватило, произошла перегрузка, и как результат - первый взрыв. Но даже авария экспериментаторов не остановила. Аккурат перед второй катастрофой научники собрали и приперли в Зону реактор холодного синтеза. А так как питание и самой Установки, и дублирующего контура, который нам и нужен, производилось из помещения энергоблока - там его и установили. Просто перекинули магистрали на новый источник энергии.
        - Ладно, все это, конечно, познавательно, - оборвал разговоры Дым, - но нам надо побыстрее добраться до этой хреновины, запустить ее и валить на «Юпитер». Не забудьте активировать «слезы солнца». В энергоблоке радиация будет зашкаливать. Просто сожмите артефакт в руке или суньте в свободный подсумок. И не дай вам бог его потерять. О потенции можете забыть - в лучшем случае. Всем ясно?
        - Да, - раздался нестройный хор голосов.
        - Тогда собираемся и идем. Закончим с этим поскорее - пока еще силы остались.
        - Сейчас. Мне до ветра надо. - Айвэн нагнулся за автоматом, голову прострелила резкая боль. Наемник скривился.
        - Давай присмотрю. - Артур двинулся за ним.
        - Не надо. Я сам.
        - Тут так нельзя!
        - А в Рио можно было, да? Я там вообще-то без компаньонов ходил, если ты не в курсе. Разберусь как-то. Спасибо.
        - Айвэн…
        - Да блин! - Наемник психанул. - Может, ты мне и жопу еще вытрешь? Сам, говорю. Не маленький.
        Повернувшись спиной к недоумевающему Артуру, Айвэн двинулся по берегу - который на самом деле был дном обмельчавшего пруда. Зашел за большую трубу, через которую раньше сливали в пруд прошедшую через охладительный контур воду, огляделся по сторонам и присел. Порылся во внутреннем кармане и достал оттуда небольшую коробочку. В несколько щелчков разложил антенну, открыл крышку - и у него в руках оказался мини-компьютер с выдвижной механической клавиатурой, напоминающий древние наладонники.
        Пристроив гаджет на колене, наемник принялся вращать антенну. Через несколько секунд раздался негромкий писк, сигнализирующий об установлении связи со спутником.
        Айвэн быстро застучал по клавишам. Набив несколько строк, ткнул в кнопку ввода. Дождался, когда на экране появится надпись, подтверждающая отправку сообщения, положил девайс на землю крышкой вверх и наступил на него каблуком ботинка. Загреб обломки, расстегнул комбинезон и неспешно отправился к остальным.

* * *
        Кот наблюдал через прицел за тем, как пятерка сталкеров через пролом в стене вошла внутрь саркофага. Выругался сквозь зубы и достал из нагрудного кармана блистер с таблетками. Выщелкнул сразу несколько, разжевал и проглотил, не запивая.
        К нему придвинулся Слон.
        - Не доверяешь артефактам? Расслабься. Эти две штуковины способны впитать радиации больше, чем вся станция выделяла, когда работала.
        Кот лишь скривился.
        - А ты можешь сказать, в какой момент эта дрянь вдруг перестанет работать? Даешь гарантию, что эти твои «огненные шары» не сдохнут раньше, чем мы отсюда выберемся?
        Слон смутился.
        - Ну, командир. Если «шарики» вдруг сдохнут - таблетки тебе точно не помогут.
        - К черту. - Кот тряхнул головой. - Слушай. Ставлю задачу. Заходим внутрь. Идем за ними. Наблюдаем. По моей команде - захват. Мочить можно всех, кроме хакера, я уже говорил. Надеюсь, помните.
        - Угу. - Слон кивнул. - Без проблем.
        - Если без проблем - тогда пошли.
        Кот еще раз оглядел окрестности в прицел, убедился, что Стражи не оставили наблюдателя на поверхности, и нетерпеливо махнул рукой. Фигуры в черных комбинезонах, держа оружие наготове, устремились к пролому в стене, укрываясь за останками военной техники, глыбами бетона и строительного мусора.
        - Черт, ну занесло же. - Кот сплюнул, натянул респиратор и поспешил следом.

* * *
        Внутри саркофага было темно и тихо. Как в могиле. Только где-то недалеко капала на пол вода.
        - Переходим на замкнутый цикл дыхания, - скомандовал Дым. - Артефакты артефактами, но пылью здешней дышать не стоит.
        Сейчас он шел впереди. За ним - Софт. Потом - притихшие Артур с Айвэном. Страйк замыкал процессию.
        Впрочем, наемник молчал недолго.
        - Это сам энергоблок? - спросил он.
        - Нет, это еще саркофаг, - ответил Софт, не отрываясь от прицела автомата. - Многие думают, что саркофаг - простая бетонная коробка, которую залили вокруг энергоблока, но это целая инфраструктура. Тут куча коридоров, комнат, аппаратных. Но нам тут бродить не надо. Нам как раз сам энергоблок нужен. Дойти до реакторного зала, найти проход к реактору и опуститься ниже.
        - В дрожь бросает от этого места, - признался Артур.
        - То ли еще будет. - Софт был серьезен и напряжен.
        - Что за ерунда творится у меня со шлемом? - спросил Дым. - Как точки белые какие-то перед глазами.
        - Дисплей реагирует на излучение. Поднялось, значит. Вырубай электронику. Все равно толку тут с нее…
        Страж покосился туда, где на визоре оранжевым мигал значок радиационной опасности и бежали цифры, считающие рентгены.
        - И дозиметр вырубай тоже. Какой смысл пугаться просто так?
        Дым стукнул по сенсору управления, и белая рябь исчезла. Стихло и стрекотание радиометра в ушах.
        - Как долго мы можем здесь находиться? - снова подал голос Айвэн.
        На этот раз ответил Дым:
        - Пока работают «слезы солнца». Нас хоть костюмы защищают, а у вас… Короче, нужно побыстрее.
        - И как долго проработают эти твои «слезы»?
        - А у них таймера нет, - хмыкнул Страж. - Когда захотят - тогда и отрубятся.
        - Оптимистично… - протянул наемник.
        Коридор пару раз свернул, а потом впереди показалась массивная стальная дверь с кремальерным затвором.
        - Вход в энергоблок, - прокомментировал Дым. - Страйк, давай.
        Бойцам пришлось потесниться, чтобы пропустить пулеметчика. Тот подошел к двери, положил оружие на пол и взялся за штурвал замка.
        Запоры сопротивлялись недолго. В какой-то момент что-то треснуло, посыпалась ржавчина, и запорное колесо с хрустом провернулось. Сначала тяжело, потом все легче и легче. Наконец, Страйк уперся плечом в стену и потянул створку.
        - Ого. Солидно. - Дверь открылась, и теперь можно было оценить ее толщину - не меньше полуметра.
        - Пошли, - скомандовал Дым.
        Лучи фонарей осветили широкий коридор.
        - Дорога к залу управления реактором, - объявил Софт. Сверился с картой у себя в коммуникаторе и кивнул. - Нам налево.
        Пол коридора был покрыт толстым слоем пыли, глушащим шаги. Хакер представил, насколько эта пыль радиоактивная, и нервно сглотнул.
        - Мы же тут никого не встретим? - снова полез с вопросом Айвэн.
        - Блин, ты что думаешь, я каждый день тут рассекаю? - не выдержал Дым. - Я сам здесь в первый раз. Надеюсь - и в последний.
        Чем ближе они подходили к реакторному залу, тем сильнее бросались в глаза следы разрушения. Упавшая с потолка плитка, валяющиеся обломки бетона, сорванные с петель двери. Коридор вильнул еще раз и закончился открытой дверью. В тишине взвыл дозиметр Артура. Матерясь, он вырубил прибор.
        - Главный зал, - констатировал Софт. - Полдороги прошли. Хорошо.
        Дым заглянул в зал.
        Луч фонаря высветил полностью разрушенное помещение. Искореженные остатки оборудования, куски бетона. Стальные рельсы, завитые спиралью. Посреди зала - огромная круглая дыра, из которой выглядывала ставшая на ребро бетонная плита с глубокой трещиной, делящей ее пополам.
        - Ни хрена себе, - пробормотал наемник. - Это ж крышка реактора.
        - Угу. Она самая, - мрачно кивнул Софт. - Нам туда. - Луч фонаря уперся в искореженную дверь на другой стороне.
        Через зал шли медленно и аккуратно, высоко поднимая ноги, стараясь не зацепить груды мусора, преграждавшего путь, пригибаясь под толстенными кабелями, свисающими с потолка.
        - Есть мнение, - снова не удержался Айвэн, - что все это создавалось для обеспечения питанием «Дуги» - радиолокационной станции загоризонтного обнаружения. Она, как зонтиком, накрывала все - чуть ли не до самой Америки. И что, типа, пиндосы аварию и устроили тут, чтобы не допустить ее работы.
        - Конспиролог в треде, - хмыкнул Софт. - Давай об этом как-нибудь потом поговорим, когда выберемся.
        Что-то гулко стукнуло в глубине зала, за нагромождениями неидентифицируемого мусора. Отряд замер, взяв на прицел тот участок. Несколько секунд прошло в полной тишине, потом Дым скомандовал:
        - Идем дальше. Мало ли, что там завалиться могло. Столько хлама.
        - А если какая-то тварь? - поинтересовался Страйк, не сводя дула пулемета с подозрительного места.
        - Ты в своем уме? Какой мутант такую радиацию выдержит? - фыркнул Дым. - Нет здесь никого.
        - Лучше перебдеть, чем недобдеть, - возразил Страйк.
        - Угу. Хочешь - пойди посмотри. Я - не хочу.
        Пулеметчик постоял еще секунду и махнул рукой:
        - Да ну его в жопу. Ссыкотно.
        - Не могу не согласиться, - кивнул Дым и дал отмашку к движению.
        Когда они добрались до дверного проема в другом конце зала, вздохнули с облегчением.
        - Аппаратная, - прокомментировал Софт.
        - Угу. Без тебя не поняли бы, - подколол его Дым.
        Большая комната была уставлена оборудованием в толстых свинцовых кожухах. Сотни разнокалиберных циферблатов топорщились на них разбитыми стеклами. На полу валялась разломанная мебель - шкафы, стулья, столы. И везде - пыль, битая плитка, обломки бетона.
        - Не задерживаемся. За следующей дверью - коридор. По нему доберемся до лестницы, - скомандовал Софт.
        - Лестницы? Да ты оптимист. Уверен, что она уцелела? - Голос Дыма был полон сарказма.
        - Ну, вот сейчас и проверим.
        Коридор был в плачевном состоянии. Пол завален обломками, толстенные силовые кабели мертвыми змеями свисали со стен. То и дело попадались раскрытые «розочками» водопроводные трубы. Блики фонарей плясали на стенах сумасшедшим театром теней. Чем дальше они продвигались - тем больше было разрушений.
        Закончился коридор внезапно. Там, где когда-то была лестница, зиял темный провал.
        Дым наклонился над дырой, посветил фонарем вниз и констатировал:
        - Лестнице труба. Но спуститься можно. Ищите, где закрепить тросы.
        На подготовку ушло несколько минут. За это время никто не проронил ни слова: окружающая обстановка угнетающе влияла на всех. Каждый осознавал, что находится в эпицентре одной из самых страшных катастроф за всю историю человечества. Даже балагур Айвэн притих.
        Наконец, все было готово. Трос закрепили за огромный, пожалуй, с полтонны весом, обломок бетона. Страйк, не жалея сил, попробовал трос на натяжение - веревка держалась хорошо.
        - Я пойду первым, - сказал Дым. - Страхуйте. Потом спускайте Страйка. Ну а дальше кто как по очереди.
        Он защелкнул на поясе карабин, перевесил автомат за спину и выдохнул:
        - Ну, я пошел.
        Миг - и Страж скрылся в провале.
        - Прошел один этаж, - сквозь треск помех послышалось в наушниках. - Спускаюсь дальше.
        Через минуту трос задергался, натянулся и резко ослаб.
        - Я внизу. Следующий.
        Страйка спускали на трех тросах - вес пулеметчика в экзоскелете был слишком велик, чтобы довериться одной веревке. После него спустился Айвэн, следующим - Артур. Оставшись один, Софт постоял несколько секунд на краю, невесело усмехнулся каким-то своим мыслям и шагнул в пустоту. Когда он уже повис в воздухе, активная акустика шлема донесла до него какой-то звук, очень похожий на аккуратные шаги, но увидеть его источник он не успел. Налобный фонарь выхватил раскуроченный пролет лестницы, погнутые перила, следы обвала - коридор на этаж ниже был практически полностью завален. Через минуту его осветили несколько фонарей, а еще через несколько секунд он ощутил опору под подошвами ботинок.
        - Нормально? - спросил кто-то. Хакер кивнул и продублировал голосом:
        - Да, все в порядке.
        Они стояли посреди узкого и низкого прохода, ведущего в темноту. Хакер сверился с картой и уверенно показал направление:
        - Туда.
        Шли согнувшись. В наушниках было слышно хриплое дыхание Страйка. Пулеметчику приходилось особенно тяжко. Софт вообще не представлял, как великан продирается там, где даже он сам периодически задевал плечами стены. Температура воздуха вокруг ощутимо повысилась.
        - Что это? - Дым осветил фонарем странный потек на стене, похожий на застывшую лаву.
        - Реакторное топливо, - ответил Софт. - Я бы на твоем месте не задерживался. Оно внутри до сих пор плавится. Фонит, наверное, - мама, не горюй.
        - Так тут все стены в этой хрени, - воскликнул Дым.
        - Это технический коридор под реактором, - только и пожал плечами Софт. - Дополнительный стимул быстрее свалить отсюда.
        - Жесть, - буркнул Страж и заспешил вперед.
        Проход кончился метров через сто прямоугольной дырой в стене. Дым первым протиснулся в нее и спрыгнул на пол нового коридора, который располагался примерно на метр ниже. Следом выбрались остальные.
        - Теперь - быстро! - скомандовал Софт. - Совсем рядом активная зона реактора. Боюсь представить, какой тут фон.
        Как ни странно, здесь разрушений практически не было. Только валялись какие-то бочки и металлические ящики.
        На первое тело они наткнулись, когда коридор резко повернул влево. Сквозь ткань наполовину истлевшего бронекостюма проглядывали белые кости. Рядом валялась покрытая пылью и ржавчиной штурмовая винтовка.
        - Это еще кто? - Страж осветил труп фонарем.
        - Да какая разница? Кто-то, кому не повезло. Бедолага, поверивший в Исполнителя Желаний, - бросил Софт.
        - А он действительно существует? - впервые за долгое время подал голос наемник.
        - Пойди поищи. - Софт нервничал и торопился. - Пойдемте уже. Что вы, мертвеца не видели никогда?
        За поворотом коридора обнаружилось еще одно ответвление, забранное металлической сеткой. В ней зияла дыра, достаточная для того, чтобы через нее протиснулся человек. У дыры лежал еще один труп. Несмотря на то что его костюм практически истлел, было видно, что он - одного образца с тем, в который было одето первое найденное ими тело.
        - Хэдшотил кто-то, - заметил Айвэн, бросив взгляд на пробитый пулей, ухмыляющийся череп с остатками защитной маски.
        - Угу. Нам сюда. - Софт показал на дыру. - Осталось немного.
        За сеткой обнаружился вытянутый зал. Справа - штабелем сложены трубы и стройматериалы. Слева - еще штабель деревянных ящиков и стальная дверь за ними.
        - Нам туда? - показал на дверь Дым.
        - Нет. В другую сторону.
        Идя по залу, они то и дело натыкались на трупы с простреленными головами. Гадать, откуда те взялись, было бессмысленно: их состояние явно указывало, что с момента произошедшей бойни прошел не один год. В конце зала обнаружился еще один короткий коридор, ведущий направо. В его конце - лестничные марши, ведущие вверх и вниз.
        - Нам вниз, - произнес хакер.
        - Да куда ниже-то, елки-палки? - возмутился Айвэн.
        - Заткнись и двигайся, - пихнул его в спину Артур.
        Здесь, как ни странно, никаких следов разрушения и последствий взрыва видно не было. Запустение - и только. Спустившись на два пролета, Софт замер перед тяжелой железной дверью. Не дожидаясь Страйка, ухватился за запорный штурвал. Тот поддался легко. Хакер, держа автомат наготове, скользнул в проем. Осветил фонарем внутреннее пространство и выдохнул:
        - Мы на месте.

* * *
        Пятерка сталкеров стояла посреди неожиданно большого после всех коридоров, проходов и лазов зала. Здесь разрушений не было. То ли зал отремонтировали после аварии, то ли изначально он был спроектирован так, чтобы выдержать последствия аварии. А может - находился слишком глубоко. Большую часть площади занимали квадратные бассейны, накрытые стальными колпаками. По центру в каждый бассейн входило два толстых силовых кабеля. Кабели поднимались по опорам и тянулись к центру зала. Туда, где на бетонном постаменте, внутри рамы из металлических стоек возвышалась малопонятная округлая конструкция с торчащими во все стороны прозрачными электродами.
        Сверху, из-под самого потолка падал тусклый оранжевый свет. Сталкеры крутили головами, но понять его источник так и не смогли.
        - Что это светится? - настороженно поинтересовался Айвэн.
        - Черт его знает, - дернул щекой Софт. - Посматривайте туда на всякий случай. В документах об этом ни слова не было.
        - Это и есть твой реактор? - спросил Дым, кивая на конструкцию в центре зала.
        - Да.
        - И как его запустить?
        - Сейчас покажу.
        Хакер спустился по ступеням и медленно пошел к реактору.
        Решив, что стоять на входе - глупо, остальные тоже спустились в зал.
        Софт обошел реактор по кругу, кивнул каким-то своим мыслям и двинулся дальше, будто что-то разыскивая.
        - Страйк! - позвал хакер. - Иди сюда, нужна твоя помощь.
        Пулеметчик подошел к нему.
        - Что это? - поинтересовался он, глядя на изогнутую рукоятку, торчащую из большого железного ящика.
        - Генератор. Его надо раскрутить, чтобы запитать реактор.
        - Серьезно? Просто покрутить ручку?
        - Да. Реакция запускается от электрического тока. Потом поддерживается самостоятельно.
        - Как машину с «толкача» завести, - хмыкнул Страйк.
        - Именно.
        Пулеметчик положил оружие на пол и взялся обеими руками за ручку. Налег. Первый оборот пошел с усилием, но уже после второго стало легче. Внутри ящика послышалось жужжание. Страйк приналег. Жужжание стало громче. Войдя в азарт, пулеметчик ускорился. Теперь рукоятка проворачивалась практически свободно, и Страйк крутил ее одной рукой.
        Раздался хлопок, и электроды на реакторе засветились слабым голубым сиянием. По мере поступления тока свет становился все ярче. Раздался ухающий звук, и вся конструкция провернулась внутри стоек. И еще. И еще.
        - Бросай! - крикнул Софт Страйку.
        Пулеметчик выбрал момент и отскочил от рукоятки, продолжающей вращение самостоятельно. Прокрутившись по инерции несколько десятков оборотов, она остановилась. Реактор крутился все быстрее. От бассейнов донесся бурлящий звук, а на стенах зажглись лампы дневного света.
        - Работает, - восхищенно проговорил Софт.
        Реактор налился голубым сиянием. Глаз уже не различал вращения, и казалось, что внутри стоек подвешен огромный светящийся шар. Сталкеры замерли, разглядывая невероятную картину: просто не верилось, что простоявший столько лет механизм заработает - и что привести его в действие будет так легко.
        Внезапно Дыму будто кто-то шепнул: «Обернись!» Привыкший доверять интуиции Страж бросил взгляд назад и заорал, забыв о рации и стараясь перекричать уханье реактора:
        - Все на пол, быстро!
        Автоматная очередь срикошетила от стального колпака в метре от него. Страж перекатился за бетонный постамент бассейна и вскинул оружие. Дал короткую очередь по фигуре в темном комбинезоне, скользнувшей вдоль стенки, - безрезультатно. Снова нырнув в укрытие, услышал стук, с которым пули били в бетон совсем рядом с ним.
        Страйк, как самый медленный, среагировал позже всех. Сразу несколько очередей хлестнули по броне, заставив гиганта покачнуться. Схватив пулемет с пола, он отпрыгнул под прикрытие бассейна, когда Софт закричал, перекрывая шум работающей энергетической установки и перестук автоматов:
        - Не стрелять! Один рикошет - и мы все взлетим на воздух!
        Вероятно, крик услышали и нападающие, потому что стрельба смолкла так же внезапно, как и началась. Откуда-то с той стороны зала послышался голос:
        - Бросайте оружие - и мы обещаем оставить вас в живых. Вам некуда отсюда деться.
        - А не пошел бы ты? - выкрикнул Дым.
        - Не пойду. И вы не пойдете, пока мы здесь. Но всегда можно договориться. Мы в выигрышной ситуации, соглашайтесь!
        Страйк поднял пулемет. Он приблизительно понял, где находится говорящий. Осталось дождаться, пока тот высунется. Взяв на прицел колпак одного из бассейнов в начале зала, он замер в ожидании.
        Айвэн залег в крайне неудобном месте - от нападающих его отделял лишь вращающийся реактор. Лежать здесь, учитывая слова Софта про рикошет, было совсем неуютно. Наемник подобрался. Ухватив автомат покрепче, он резко рванулся вперед и кувырком ушел за один из бассейнов.
        Кто-то из нападавших отреагировал на движение, и по стальному колпаку ударила очередь. Пули срикошетили вверх, в направлении странного оранжевого свечения. Никто не успел понять, что произошло, когда прямо на стрелявшего спикировал огненный шар. Раздался дикий вопль, и на пол упало обугленное тело.
        - Что за… - чей-то крик потонул в грохоте стрельбы. Со стороны входа открыли стрельбу по шару, не причиняя ему, впрочем, никакого видимого вреда. Шар метнулся вперед, оставляя в воздухе огненный хвост, - и нападающих стало меньше еще на одного человека.
        - Призрак! - выдохнул Дым.
        То ли разумная аномалия, то ли энергетический мутант, о котором ходило столько баек, но которого никто толком так и не видел, - легко порхнул в центр зала и завис, покачиваясь точно над реактором.
        - Надо отходить, - проговорил Софт в рацию. - В конце зала - дверь. Ведет в тоннель, о котором я говорил. Давайте сваливать, пока эта фигня нас тут всех не сожгла к чертям.
        Первым двинулся Артур. Медленно, осторожно, стараясь не издать ни звука. Он переполз к следующему бассейну, миновал его и замер.
        - Вижу дверь, - проартикулировал он. Ларингофон исправно снял звуки с голосовых связок и отправил их в канал. - Сорвана с петель. Закрыться не получится.
        - Черт, - Софт выругался. - Двигай к ней, глянь, что там.
        - Принял.
        Артур поправил амуницию, лег на живот и пополз, держа автомат перед собой. Двадцать метров до двери… Пятнадцать… Пять… Очередь из автомата выбила искры из металла двери, Артур плюнул на маскировку и с низкого старта рванул вперед.
        - На месте, - доложился он через секунду. - Вижу лестницу. С виду - все целое.
        - Жди нас, - скомандовал Дым. - Софт, теперь ты.
        Хакеру добраться до двери было проще. Он изначально засел ближе к выходу из зала, и нырнуть в проем ему удалось незамеченным.
        В зале сохранялся паритет. Нападающие сидели в своих укрытиях, Дым, Страйк и Айвэн - в своих. Оранжевый шар так же парил над реактором, будто с интересом рассматривая его.
        - Вперед, парни. Я прикрою. - Страйк поправил ленту в пулемете и сел удобнее. - Двигайте к выходу. Я за вами.
        - Уверен? - Чтобы добраться до двери, Айвэну и Дыму нужно было преодолеть довольно большое расстояние. И последний отрезок - через открытое пространство.
        - Бог не выдаст, свинья не съест, - усмехнулся пулеметчик.
        - Ладно, давай, - скрепя сердце согласился Дым. - Мы тебя прикроем, когда доберемся до двери.
        - Угу. - Страйк хрустнул шеей, разминая мышцы. - Хорош сидеть, погнали!
        Дым с Айвэном начали движение одновременно. Аккуратно, на полусогнутых, перебрались к последнему укрытию.
        - Мы пошли, Страйк.
        То ли огненный призрак реагировал только на агрессию, направленную на него, то ли у него были какие-то свои счеты именно с нападающими - но на две фигуры, метнувшиеся через зал, он внимания не обратил. А вот нападающие подобной сдержанностью похвастаться не могли.
        Сразу несколько выстрелов хлестнули вслед. Не дожидаясь, пока это перерастет в огненный шквал, Страйк поднялся во весь рост и ударил из пулемета.
        Длинная очередь заставила стрелков залечь. Завизжали рикошеты, погас один из светильников, разбитый пулями. Страйк медленно отступал назад, не прекращая огонь. Он прошел половину пути до выхода, когда пули хлестнули по колпаку бассейна…
        …и ушли в оранжевый шар, висящий над реактором.
        Страйк понял, что сейчас произойдет, и начал действовать раньше призрака. Развернувшись, пулеметчик кинулся бежать.
        До двери оставалось всего несколько шагов, когда он почувствовал мощный удар в спину и тут же - обжигающий жар. Внутренний экран шлема взорвался пиктограммами, кричащими о перегрузке и отказе систем, спину обожгло, а потом Страйк осознал, что летит вперед, а потом его сознание погасло вместе с системами костюма.

* * *
        - Быстрее, сюда!
        Дым подскочил к Страйку, которого буквально вбросило в проход. Пулеметчик не подавал признаков жизни. Вместе с Софтом Дым ухватил гиганта за руки и потащил вниз. И тут же в зале активизировались нападающие. По стене застучали пули. Айвэн прыгнул к проему, выглянул и разразился матерной тирадой.
        - Шар исчез! Они идут в атаку!
        - Задержите их! Нужно вытащить Страйка!
        Артур протиснулся к Айвэну. Заговорили автоматы, не давая нападающим приблизиться.
        Дым лихорадочно пытался нащупать швы в броне товарища. Где-то под ними находилась хитрая механическая кнопка, принудительно раскрывающая экзоскелет. Руки жгло даже через перчатки, а перед глазами все еще стояла увиденная картина.
        Когда рикошет от бассейна попал в призрак, тот, зависнув на секунду, рванулся к пулеметчику. Дым впился в цевье автомата - слишком хорошо ему было видно, что произошло с нападающими, которых до этого атаковал оранжевый шар. Но в тот момент, когда шар ударил в спину Страйка, произошло непонятное.
        Артефакт, питающий экзоскелет и установленный в специальном отсеке на спине костюма, в защитной бронеколбе, вдруг разгорелся невероятно ярким светом, затмив даже свечение шара, прозвучал хлопок, глаза резанула вспышка… а потом шар исчез. Взорвался, растворился, втянулся в артефакт - неясно. Остался только Страж в экзоскелете, головой вперед летящий над полом. Дым отпрянул, а в следующую секунду в стену тяжело ударилось тело Страйка.
        Командир квада, наконец, нащупал шов, рванул листы наборной брони, дотянулся до кнопки и вжал ее до боли в пальцах.
        Экзоскелет раскрылся. Дым и Софт в четыре руки выдернули Страйка из костюма.
        - Мы их долго не продержим! - прокричал Айвэн, меняя магазин.
        - Дай минуту! - гаркнул в ответ Дым.
        Страйк дышал. Хрипло, прерывисто, но дышал. Дым отстегнул с пояса фляжку, открутил пробку и полил водой лицо пулеметчика.
        Страйк глухо застонал, отмахнулся рукой и открыл глаза.
        - Мы все умерли? Это Валгалла?
        - Пока нет. Это всего лишь Зона. Но там сзади напирают парни, которые очень хотят отправить нас в край вечной охоты. Потому если у тебя в башке после удара все не превратилось в кашу - поднимай задницу и пошли отсюда.
        - Болит, - пожаловался Страйк, прикасаясь к голове.
        - Немудрено. - Страж бросил взгляд на вмятину в штукатурке, оставленную шлемом пулеметчика. - Как ты?
        - Бывало и хуже. Костюм - все?
        - Угу, - кивнул Дым. - Зато и призрак тоже - все. Так что наших друзей уже ничто не сдерживает. Вставай, воин. Убегать пора.
        Страйк оперся на руку командира и поднялся. Без костюма он выглядел непривычно. Вместо боевого робота, готового идти сквозь огонь, воду и тухлые трупы, перед Стражем стоял невероятно уставший мужик под сорок, с начинающими проклевываться залысинами. Большой, плечистый - но производящий не такое устрашающее впечатление, как в экзоскелете. Дым до этого не раз видел Страйка без костюма - и каждый раз удивлялся происходящей метаморфозе.
        - Я теперь много всего не утяну, - ухмыльнулся Страйк и покачнулся.
        - Распределим груз, не бойся. Держи. - Страж сунул ему пулемет.
        - Тяжелый, зарраза. Отвык уже.
        Он подошел к экзоскелету, напоминающему скелет погибшего монстра, нагнулся и зашарил по срезанной и валяющейся тут же разгрузке.
        - Ну, вы долго там? - Айвэн нервничал. - Они подходят. Мы не можем их прижать!
        - Сейчас, сейчас. - Страйк подтянул рюкзак, достал оттуда коробку с лентой и приладил ее к пулемету. Потом начал рассовывать гранаты по карманам комбинезона. - Сейчас…
        Двигался он непривычно медленно. На лице застыло странное выражение, как у человека, который принял какое-то очень важное решение. Закончив, он пристроил рюкзак за спину и пошел вниз.
        - Давайте быстрее, - бросил пулеметчик через плечо.
        - Сейчас. - Артур завозился, мастеря из гранат и проволоки какую-то мегарастяжку. - Подарок друзьям оставлю.
        - Быстро!
        Дым сбежал по лестнице, перепрыгивая через ступеньки. Следом слышался топот Софта.
        Лестница была короткой - в два пролета. Заканчивалась проемом без двери. Дым миновал его и на миг замер.
        Он оказался на самой настоящей железнодорожной платформе. В свете нескольких аварийных светильников тускло блестели рельсы. Вправо уходил тоннель. А на рельсах стоял миниатюрный электропоезд. Небольшой, в три открытых вагона-тележки. Софт устремился к нему, запрыгнул в головной и развернулся с убитым выражением лица.
        - Все разворочено. Этот поезд никуда не поедет.
        Дым только пожал плечами. Было бы удивительно, если бы им настолько повезло.
        Сверху доносились звуки стрельбы: Артур с Айвэном продолжали сдерживать напирающих Черных, дожидаясь команды к отходу.
        Страйк тем временем спрыгнул с платформы, обошел поезд и пристроил пулемет между тележками. Рядом начал выкладывать гранаты.
        - Эй, ты чего делаешь? - Дым повернулся к товарищу.
        - Оборудую огневую точку. Не видно, что ли?
        - Какую, нафиг, точку? Валить надо!
        - Ну вот и валите.
        Дым внимательно посмотрел на Страйка. Тот явно не шутил.
        - Дружище…
        - Пойдем все - они нас догонят. И тогда вся эта беготня будет зря. А я так не хочу.
        - Страйк, у нас есть шанс…
        - Да нету шанса. - пулеметчик говорил устало и очень спокойно. - У меня уж точно.
        Он дернул за «молнию» комбинезона, расстегнул его. Задрал футболку.
        - Видишь?
        Дым выдохнул.
        Тело Страйка было покрыто уродливой черной коркой, испещренной красными прожилками, которые ритмично пульсировали в такт ударам его сердца.
        - Я уже доехал до конечной, - сказал Страйк. - Сутки на обезболивающих. Еле сдерживаюсь, чтоб наркотой не обколоться. Сейчас - самое время.
        - Что это? - выдавил Дым.
        - Болотник. Там, в домике на Диких. Когти в какой-то заразе у него были. Не помогла дезинфекция.
        Дым вспомнил, что во время боя с зеленым мутантом тот цапнул Страйка когтями. Но ведь рана пустячная была же!
        - Уходите. Скорее. Я их задержку, сколько смогу. - Страйк раскрыл аптечку, закатал рукав. Перетянув руку жгутом, поработал кулаком. Быстро нашел вену и вогнал в нее, один за одним, содержимое двух шприц-тюбиков.
        - Ты уверен? - тихо спросил Дым.
        - Да.
        Страж сжал кулаки. Постоял так пару секунд, потом повернулся к пулеметчику спиной, пряча лицо.
        - Айвэн, Артур - вниз. Мы уходим.
        Прозвучало еще несколько очередей, а потом по лестнице буквально скатились наемник и контрабандист.
        - Здесь засядем? - Артур мотнул головой в сторону Страйка.
        - Нет. Страйк остается. Мы уходим.
        - Но…
        - Страйк остается. Мы уходим. Что непонятного? - голос Дыма задрожал и сорвался.
        - Да валите уже, на хрен, отсюда! Развели, блин, мыльную оперу! Быстро! - гаркнул пулеметчик.
        Дым махнул рукой.
        - Идите. Я сейчас догоню!
        - Дым, не дури! - послышался встревоженный голос Софта.
        - Догоню! - в голосе Стража лязгнул металл.
        Дождавшись, пока Софт, Айвэн и Артур скроются в тоннеле, он спрыгнул на рельсы и подошел к Страйку.
        - Спасибо, брат.
        - Не брат я вам. - Страйк неожиданно смахнул руку Дыма с плеча.
        - Что? - Страж вытаращился на товарища.
        - Это я, Дым. - Пулеметчик опустил голову.
        - Что ты?
        - Это я вел за нами Черных. Отправлял координаты, оставлял сообщения.
        - Ты?! - Если бы было куда, Дым бы сел. Командир квада чувствовал себя так, будто ему с размаху заехали под дых.
        - Я, - кивнул пулеметчик.
        - Но…
        - У меня сестра на Большой Земле. В больнице. Какое-то непонятное заболевание. Я здесь на лечение зарабатывал. Они вышли на меня и сказали, что убьют ее, если я не буду помогать. Я уже год работаю на Черных. Как только у нас появился Софт и нас определили к тебе в квад. - Страйк говорил медленно, опустив глаза в пол. - Но в Припять они пришли сами. Честно. И сюда тоже. Я им больше ничего не отправлял после озера. Сестра умерла. Мне переслали сообщение, когда мы были в схроне.
        Дым молчал. Ему нечего было сказать.
        - Иди. Пришло время искупления. Быстрее.
        Сверху послышался взрыв: Черные нарвались на «подарок» Артура. Ну, или разминировали проход.
        Страж постоял еще пару секунд, глядя на пулеметчика, развернулся и побрел по рельсам. Потом махнул рукой и перешел на бег.
        Страйк дождался, пока Дым скроется в тоннеле, помотал головой, отгоняя подступающий туман от наркотика, быстро распространяющегося по кровеносной системе, и припал к пулемету.
        - Ну, давайте, ребята. Я вас жду.

* * *
        Страйк злился. Черные оказались умнее, чем он надеялся, и на рожон не полезли. После того как он срезал первого из них, спускавшегося по лестнице, преследователи отступили назад. Позиция у пулеметчика была удобная: они даже не могли закидать его гранатами, чтобы не подставиться. Пару раз попробовали, но Страж прогонял их с лестницы короткими очередями. Те две, что все же скатились по ступеням, разорвались на платформе, не причинив ему никакого вреда - он просто присел, и осколки просвистели у него над головой. Была только одна проблема: кончились патроны.
        Он отложил в сторону опустевший пулемет и взялся за дробовик. Мало того, что вспомогательное оружие по дальности боя сильно уступало основному, так еще и патроны остались в подсумках подвесной, валяющейся наверху, где-то рядом с вышедшим из строя экзоскелетом. Что ж. По крайней мере, немного времени он для парней выиграл. Нужно было надеяться, что они распорядятся им с умом.
        В груди пульсировала боль. Зараза, которой наградил его болотник, стремительно развивалась. Наркотики из аптечки лишь туманили сознание, но боль приглушить не могли. Дьявол, как же…
        Удар прикладом бросил Страйка на рельсы. Пулеметчик даже не понял, что уже минуту он стоял, покачиваясь, держась руками за край тележки-вагона и тупо глядя в одну точку. Дробовик валялся на шпалах в окружении рассыпавшихся гранат. Перед глазами возникла темная фигура, то двоясь, а то и вовсе превращаясь в размытое пятно.
        - Ну, здравствуй… Страйк! - Черный нанес мощный удар в пах лежащему Стражу. Тот нелепо дернулся и закричал.
        - Что ж ты нас так подвел, а, друг?
        Новый удар - туда же. Страйк перевернулся на бок и скорчился в позе эмбриона, прикрывая пах руками. Следующий удар - в незащищенный живот - заставил его снова перевернуться на спину.
        Черный навис над ним, наклонился и с интересом всмотрелся в перекошенное лицо Стража.
        - Что ж ты так переобулся, а? Я думал, у нас с тобой договор. А ты… Эх.
        Удар в голову наполнил ее звоном - затылком Страйк ударился о рельс.
        - Куда ведет тоннель?
        Новый удар.
        - Куда ведет тоннель?
        Страйк молчал. Он чувствовал - еще пара ударов - и можно будет ни о чем не беспокоиться - сознание и так держалось на каких-то зыбких нитях, лопающихся одна за одной, как перетянутые струны гитары.
        - Жаль, что ребята не успели до больницы доехать. У тебя красивая сестра. Была. - Черный ухмыльнулся. - Ну, ничего. Скоро ты с ней встретишься. А потом и дружки твои подтянутся. Сколько их осталось? Четверо? Не отвечай, сам знаю. Ладно. Выбирай. Подыхать долго и мучительно - или быстро и безболезненно. Скажи, где Установка? Куда ведет тоннель? Скажи - и я обещаю тебе легкую смерть.
        Страйк слышал Черного, словно сквозь вату. Черт, переборщил он с наркотиком. Надо было меньше. Глядишь, и нашлись бы силы свернуть шею этому ублюдку. Не усугубляя и без того невыносимую боль, разрывающую грудь и уже перекинувшуюся на спину.
        - Ну, ладно, молчи и дальше. Тем хуже. Для твоих друзей. Наверное, им будет неприятно узнать, что их боевой товарищ - крыса, сдававшая их все время. Как считаешь? Ты ж у них в памяти остался героем, решившим умереть во имя боевого братства!
        - Ты ошибаешься, - окровавленный рот растянулся в ухмылке. - Они все знают.
        - Да? Вот как? Ты честный парень. Молодец. - Лицо Черного исказила гримаса. - Хвалю. - Новый удар отправил Страйка в нокдаун. Сознание поплыло, мысли окончательно спутались.
        - Ты проиграл, ублюдок, - простонал Страж. Голова кружилась, к горлу подкатился комок тошноты. - Они уже на заводе. Установка в их руках. Пока ты тут кривляешься - они делают то, что ты должен был предотвратить. Вали к своим хозяевам, проси прощения. Может, они тебя пожалеют.
        Черный осклабился.
        - Ты хороший боец, Страйк. Только не очень умный. Спасибо.
        Кот достал из кобуры пистолет и дважды выстрелил Страйку в живот. Потеряв интерес к корчащемуся на полу Стражу, он повернулся к своим оставшимся бойцам. Вытащил из нагрудного кармана спутниковый телефон и швырнул его Слону.
        - На поверхность, быстро. Мне нужны люди на «Юпитере». Чем больше - тем лучше. Бегом!
        Слон развернулся и скрылся в проходе.
        Кот проверил, как держится за спиной винтовка, ухватил поудобнее автомат, оставшийся от одного из убитых бойцов, и скомандовал:
        - В тоннель. Бегом! Нужно их догнать!
        Глава 15
        И своих, и чужих
        - Конец пути, - констатировал Дым.
        Тоннель заканчивался обвалом. Рельсы исчезали под бетонной плитой, обрушившейся сверху. Страж заглянул под плиту: земля, камни, песок. В этом месте тоннель проходил слишком близко к поверхности. Скорее всего, во время очередного Всплеска последовал подземный толчок, и в итоге - путь исчез.
        Софт взглянул вверх, на огромную дыру в потолке.
        - У меня только один вопрос: как это место до сих пор никто не нашел?
        - Ты думаешь, тут народ табунами ходит? - невесело ухмыльнулся Дым. - В Зоне не так много по-настоящему серьезных парней, как любят рассказывать в барах. По их словам, они крутые, как Хемуль, помноженный на Черного Сталкера, а на деле - бродят по краям, довольствуясь дешевыми побрякушками.
        - Да и черт с ними. - Софт подошел к плите. - Поднимаемся. Мы почти на месте. Вскарабкавшись по плите, сталкеры осмотрелись.
        - «Юпитер», - провозгласил Дым. - Поздравляю, парни. Мы добрались.
        Рухнувшая плита оказалась не чем иным, как секцией забора. В этом месте граница завода заросла кустами и молодыми деревьями так, что увидеть провал в земле можно было, только наткнувшись на него. Наверное, это и была одна из причин, по которым проход еще не обнаружили.
        - Поздравлять будешь, когда дойдем до пункта назначения. А пока рано, - нахмурился Софт. - Нам нужно в центральный корпус.
        В наступившей темноте, на фоне неба, корпуса завода вырисовывались особенно контрастно. Проломленные крыши и стены, отсутствие целых стекол в окнах, пробившаяся сквозь асфальт и практически полностью скрывшая его трава… Почему-то запустение здесь ощущалось еще острее, чем в Припяти.
        - Давайте, выходим потихоньку. Фонари не включаем - не нужно привлекать лишнее внимание.
        Дым первым выбрался из кустов, держа автомат на изготовку. За ним последовали Артур и Айвэн. Софт вышел последним.
        Вытянувшись гуськом, прислушиваясь к сигналам детектора аномалий, они двинулись через заросший и захламленный двор.
        - Проходим до стены того корпуса и идем вдоль нее, - скомандовал Дым. - Потом…
        Что делать потом - никто узнать не успел. Потому что через секунду по глазам ударил луч яркого света: прожектор, установленный на крыше цеха, накрыл друзей ярким световым пятном.
        - Сталкеры! Бросайте оружие! Территория завода оцеплена! Сопротивление бесполезно! В случае добровольной сдачи мы гарантируем вам…
        - Да пошел ты на хрен!
        Софт высунулся из-за плеча Дыма и расколотил прожектор одной короткой очередью. С крыши тут же ударил пулемет, но сталкеров на месте уже не было.
        - Ходу! - гаркнул Софт в рацию. - В здание, быстро!
        Показывая пример, он сам «рыбкой» нырнул в ближайшее окно, надеясь, что в месте приземления не будет торчащей арматуры.
        Он упал на гору деревянных ящиков, затрещавших на весь цех. Перекатился, активировал в шлеме режим тепловизора и замер за огромной катушкой с тросом, лежащей на боку.
        По галерее, опоясывающей цех на уровне второго этажа, метнулось яркое тепловое пятно. Софт прицелился, взял упреждение, выстрелил, и пятно полетело вниз, с хрустом приземлившись на бетонный пол. Автоматная очередь высекла искры из троса, намотанного на катушку. Софт выглянул из укрытия: стрелок замер посреди балкона.
        Захват цели, выстрел… Мимо! Ответная очередь едва не размозжила хакеру голову. Он резко высунулся с другой стороны, снова поймал яркую фигурку в прицел… Есть!
        Рядом, тяжело дыша, упал Дым.
        - Ты что делаешь, твою мать! Это ж военные!
        - Да мне насрать, кто это! - гаркнул Софт. - Что ж теперь, сдаться им?
        Хакер, отсекая возможные споры, выскочил из укрытия и метнулся через зал. Дым выругался, выставил автомат из-за катушки и открыл огонь, прикрывая товарища.
        - Артур, Айвэн! Вы где?
        Софт затормозил за штабелем стальных балок, перезарядил автомат, отметив, что патронов почти не осталось.
        - Айвэн! Артур! На связь!
        Тишина.
        Софт выругался.
        - Вашу мать! Ну где же вы?
        И тут на крыше вспыхнула ожесточенная перестрелка.

* * *
        Когда началась стрельба, Айвэн рванул за угол корпуса. Софт скомандовал двигаться через цех, но у наемника были свои резоны. Судя по топоту за спиной, Артур следовал за ним. Айвэн скривился и покачал головой. Ну, ладно.
        Откуда-то сверху послышалась возня. Наемник запрокинул голову и увидел две фигуры в темных комбинезонах, соскальзывающие вниз по металлической лестнице. Артур тоже засек бойцов. И, прежде чем наемник успел что-то сказать, поднял автомат.
        Очередь прошила первого бойца, и тот сорвался с лестницы, увлекая за собой второго. Айвэн заорал товарищу «не стреляй» и рванулся к стене.
        Падение с четырехметровой высоты лишь оглушило солдата. Он попытался вскочить, но на него сверху навалился наемник. Отбросив автомат, он ухватил солдата за шею и провел удушающий, не доводя, впрочем, прием до конца.
        - Кто такой? - прошипел Айвэн ему в ухо. В ответ - тишина.
        - Кто такой? - Наемник сильнее сдавил шею.
        - Отпуссти… - прохрипел боец. Наемник ослабил хватку и повторил вопрос.
        - Капитан Мосин. ГРУ, отдел особых операций.
        Айвэн покачал головой. Чахлый какой-то капитан. Так легко «петь» начал. Впрочем, это и к лучшему.
        - Какое у тебя задание, капитан? Говори - и не умрешь. Я никому не скажу, что ты слился. Не посадят, не ссы.
        - Чего ты с ним возишься? Кончай его!
        Наемник шикнул на товарища.
        - Ну, капитан! Не расстраивай меня! - Он снова усилил захват.
        Капитан, видимо, решил, что лучше остаться в живых. Узнают о том, что он слил информацию, - не узнают - дело десятое. Живым можно и побарахтаться. А вот мертвым уже без вариантов.
        - Захват пятерых сталкеров. В случае отказа сдаться - ликвидация. - Капитан подумал и добавил: - На захвате не настаивали.
        - Всех пятерых?
        - Об исключениях речи не было.
        Айвэна перекосило.
        - Ликвидация, значит? Всех пятерых?
        Капитан что-то почувствовал и захрипел:
        - Ты обещал…
        - Да пошел ты!
        Наемник сдавил шею гэрэушника. Тот забился и через несколько секунд затих. Айвэн перехватил голову капитана за челюсть и затылок, резко дернул. Раздался хруст шейных позвонков, капитан дернулся в последний раз и замер.
        - Ликвидация, говоришь? Ну, суки, я вам покажу ликвидацию!
        - Айв, что происходит?
        - Потом расскажу. За мной давай!
        Наемник забросил автомат за спину и полез вверх по лестнице.

* * *
        Охранный периметр Чернобыльской Зоны Отчуждения. Оперативный штаб Службы Безопасности Украины.
        В кабинет оперативного дежурного вбежал запыхавшийся лейтенант.
        - Товарищ майор, сообщение из отдела слежения. На территории завода «Юпитер» идет интенсивная перестрелка. Дрон засек большое количество бойцов. Применяется легкая стрелковка и пулеметы.
        Майор напрягся и сел в кресле ровнее.
        - Никто из изоляционщиков операцию там не проводит?
        - С нами не согласовывали. Никакой информации нет.
        Майор на секунду задумался. Если информации нет - значит, не свои. С оперативным штабом СБУ такие вещи всегда согласовывали. Ну, или хотя бы ставили в известность. Так что…
        - Подожди.
        Майор поднял трубку телефона, распорядился:
        - Соедините с генералом Сущенко.
        Ждать пришлось долго. Наконец, на том конце подняли трубку.
        - Товарищ генерал, Белозеров докладывает… Да, знаю, виноват… Да, так точно… Простите, товарищ генерал, это срочно. Я бы не стал вас будить без причины.
        Майор коротко обрисовал ситуацию, вслушался в ответ.
        - Слушаюсь, товарищ генерал. Да, так точно. Да, сделаем. Есть «не как в прошлый раз»! Разрешите выполнять?
        Майор недовольно скривился и положил трубку. Взглянул на ехидно улыбающегося лейтенанта, который тут же сделал каменное лицо.
        - Поднимайте вертолеты. И готовьте группу Мациганова. Пусть грузятся. Скорее всего, это наши клиенты. Выполнять!

* * *
        Айвэн поднялся на крышу и наткнулся на военного, подбежавшего к металлической лестнице, по которой наемник взобрался наверх. Судя по всему, боец собирался спускаться и появление Айвэна стало для него еще большей неожиданностью, чем для Айвэна - появление бойца. Наемник не нашел ничего лучше, чем оттолкнуться от парапета и прыгнуть на военного сверху. Тот такого финта не ожидал и не успел даже вскрикнуть, когда наемник сбил его с ног. Айвэн махнул рукой наугад и взвыл от боли, отбив кулак о шлем военного. Тот тоже не терял времени даром и заехал коленом наемнику в пах. Айвэн заскрипел зубами, ухватился за шлем обеими руками и что было сил приложил бойца головой о бетон крыши. Раз, еще раз. Военный обмяк.
        - Айвэн! - предостерегающе вскрикнул в наушнике гарнитуры Артур. Наемник ухватил поплывшего военного за плечи и завалился на бок, прикрываясь им, как щитом.
        Вовремя. Простучала автоматная очередь, и боец конвульсивно задергался. В ответ огонь открыл Артур. Кто-то вскрикнул, и стрельба стихла, чтобы через секунду вспыхнуть с новой силой.
        - Айв, сюда! - Это уже не в наушнике. Наемник отпихнул в сторону тело и рванул на голос.
        Контрабандист засел за бетонной коробкой вентиляционного выхода, по которой тут же застучали пули. Айвэн осклабился и рванул из подсумка две гранаты. Выдернув предохранительные кольца, он отпустил рычаги, подождал секунду и одну за другой швырнул гранаты через грибок по высокой дуге.
        Расчет сработал: взрыв произошел в воздухе, и площадь поражения существенно увеличилась. Засвистели осколки, кто-то дико закричал на одной ноте. До Айвэна донесся голос Артура:
        - Вроде чисто!
        - Артур, Айвэн, вы где? - звучало в наушниках.
        - В Караганде! - зло бросил наемник, перекатываясь к следующему укрытию. Скрипнули шарниры: в их сторону поворачивали стационарный пулемет.
        - Арти, осторожно!
        Два автомата ударили одновременно. Боец за пулеметом потерял хладнокровие и бросился в сторону - чтобы через секунду упасть на бетон бездыханным телом.
        - Чисто! - доложил Артур. И тут по ним открыли огонь. Айвэн разразился нецензурной бранью и на четвереньках рванул к пулемету.
        - Софт, Дым! Мы сейчас устроим небольшой тарарам и почистим соседнюю крышу. Двигайте, куда там вам надо. Мы подтянемся!
        - Принял, - прозвучало в наушниках.
        Айвэн ухватился за ручку пулемета.
        - «Корд»! - довольно ухмыльнулся наемник. - Надо же! Ностальгия прям. Как домой вернулся.
        Он развернул дуло пулемета.
        - Ликвидация, говорите? Я вас всех сейчас сам, суки, ликвидирую!

* * *
        На крыше солидно заговорил станковый пулемет. Софт аккуратно высунулся из оконного проема.
        Трассирующие очереди рвали темноту в клочья. С соседнего цеха вяло огрызались из автоматов. Застучал было пулемет, но стрелок наверху сместил прицел, и огонь захлебнулся. Софт обернулся к товарищу, контролирующему задний сектор.
        - Самое время. Им не до нас сейчас! Погнали! Из соседнего цеха поднимаемся на второй этаж, там будет переход. Пробираемся по нему, спускаемся, и мы практически на месте.
        - Понял, - кивнул Дым. - А как же Артур с Айвэном?
        - Сказали - догонят. Почему-то у меня нет оснований не верить этим парням.

* * *
        Двойка «Ми-24» шла над Зоной на предельной скорости. Пилоты впились в ручки управления: хоть «вертушки» и летели по разведанному и считающемуся свободным коридору, расслабляться было нельзя. В Зоне слишком часто что-то меняется, чтобы чувствовать себя в безопасности.
        Десантный вертолет шел следом. Группа Мациганова, усиленная отдыхающей сменой, готовилась к бою.
        Стелс сидел, откинувшись на стенку, и сжимал автомат. «Господи, сделай так, чтоб это оказались те уроды! Ну пожалуйста! Пожалуйста!»
        - Заря, я Сокол-1. Выхожу на эффективную дистанцию. Могу работать. На заводе идет бой. Наблюдаю множественные цели.
        - Сокол-1, я Заря. Подготовьте место для высадки десанта. Разрешаю применение всех видов оружия.
        - Принял, Заря. Начинаю работать.
        Из кабины высунулся второй пилот. Заглянув за перегородку, он прокричал в десантный отсек:
        - Парни, готовьтесь! Сейчас их Соколы причешут - и будем выбрасываться. На завод заходить не буду, высажу рядом.
        - Понял, спасибо! - Стелс кивнул пилоту и повернулся к своей группе: - Все слышали? Готовьте тросы. Скорее всего, это те ублюдки, которые положили наших на озере. Огонь на поражение. Пленных не брать. При осмотре трупов - особое внимание на носители информации. Любые флешки, жесткие диски, «болванки», ноутбуки нужно доставить в штаб. Задача понятна?
        Отряд отозвался многоголосым гулом.
        - Ну и хорошо. Давайте, парни, с богом!

* * *
        Айвэн с упоением водил дулом пулемета по соседней крыше. Его переполнял азарт. Сожаления не было. Правду ему, тогда еще зеленому салабону, сказал старший товарищ, успевший побывать в нескольких серьезных заварухах: «Война - самый жесткий наркотик. Знаешь, что хреново, знаешь, что нельзя - а ведь манит. Убивать людей нехорошо - но, черт, как затягивает!»
        Сейчас наемник был с ним более чем согласен.
        В перестук пулемета вкрался посторонний звук. Айвэн прислушался. И тут же заговорила рация.
        - Вертолеты, Андрей. - Залегший за парапетом Артур тревожно вглядывался в ночное небо Зоны. - Сюда, по ходу. Надо валить.
        Вертолеты - это плохо. Совсем плохо. Особенно ночью, когда ни хрена не видно. Даже не поймешь, откуда прилетело.
        Айвэн дострелял ленту и метнулся к товарищу.
        - Там, посреди крыши - спуск в цех. Дым с Софтом его уже почистили. Уходим туда, оттуда - к центральному корпусу. Давай шустрее!
        Артур кивнул. Айвэн огляделся и рванул к пролому. Повис на руках, спрыгнул на стальную балку под крышей и быстро двинулся по ней вперед.

* * *
        - Последний рывок.
        Софт с Дымом залегли перед переходом, соединяющим два корпуса завода. Перейти в соседний, спуститься, отыскать путь в подземелья - и дело в шляпе. Друзья остановились перевести дыхание перед броском - усталость давала о себе знать. Наваливалась, туманя мысли и наливая тяжестью руки и ноги. Софт покопался в аптечке, нашел тонизирующие таблетки и закинул в рот сразу три штуки. Дым последовал его примеру.
        - Ну что, идем?
        - Да. Давай, по счету три. Рванем сразу, авось и проскочим.
        - Давай без «авось» только, ладно? - Страж подтянул ремень автомата и занял позицию.
        - Раз… Два…
        И тут здание вздрогнуло от взрыва. За первым последовал второй, за вторым - третий.
        - Ракеты! - крикнул Дым. - Твою мать, по нам с вертолетов работают!
        - Не по нам, - крикнул в ответ Софт. - По площадям бьют.
        - Хрен редьки не слаще!
        - Что за фигня вообще? Одни вояки укатывают других?
        - Похоже на то.
        - Софт, Дым, вы где? - послышался в наушниках голос Айвэна. - Мы вышли к центральному корпусу.
        - Ждите нас внизу.
        - Ждите, блин? Вы видите, что творится?
        - Видим. Ждите. Сейчас будем.
        Софт повернулся к Дыму и только открыл рот, как новая серия взрывов сотрясла территорию завода.
        - Черт, погнали, пока там эти бивни между собой воюют!
        Софт встал, буркнул в рацию:
        - Прикрывайте нас там, в цеху. Мы заходим сверху.
        В ответ простучала короткая автоматная очередь.
        - Прикрываем, - отозвался после паузы Айвэн. - Давайте быстрее, как-то тут жарко становится.
        - Вперед!
        Софт вжал приклад автомата в плечо и, пригибаясь, побежал по коридору.

* * *
        - Черт, ну и долго же вы! Где застряли? Мы ж вам вроде дорогу почистили! - Айвэн аж приплясывал от нетерпения. - Где твои подземелья? Мне там спокойнее будет, чем на поверхности.
        - Не спеши, а то успеешь. - Софт активировал карту на коммуникаторе, увеличил масштаб и всмотрелся в схему.
        - Нам нужен второй ангар. Кажется, он там. - Софт показал в глубину зала, разделенного на две части кирпичной перегородкой.
        - Ну так пошли.
        Стараясь не шуметь, огибая кучи мусора, отряд двинулся вперед.
        - Немудрено, что никто и не подумал бы искать тут Установку, - пробормотал Айвэн.
        Цех выглядел так, как и положено было выглядеть давно заброшенному зданию. Сначала тут поработали мародеры, после второй аварии прошли сталкеры, и в итоге в корпусе остались практически голые стены. Лишь несколько станков стояли посреди зала - и то потому что были слишком тяжелые, чтобы их отсюда вытащить.
        В одном месте крыша провалилась сама по себе - по толстой балке, рухнувшей на пол, и спустились Артур с Айвэном. В другом - провалиться ей помогли. Посреди помещения лежал совершенно неуместный здесь боевой вертолет. Когда и из-за чего он сюда упал - сталкеров интересовало мало. Но было это явно давно: коррозия успела проесть корпус до дыр.
        Снаружи снова вспыхнула интенсивная стрельба - похоже, вояки высадили десант, и противоборствующим сторонам резко стало не до сталкеров. Этим стоило пользоваться. Скорее всего, военные схлестнулись из-за недоразумения. А стоило им договориться между собой - объединившись, они начнут поиски с особой злостью.
        Отряд миновал цех и оказался в длинном узком ангаре. В конце его, прямо в стене, находилась большая - два на два метра - металлическая дверь.
        - Это оно, что ли? Так просто? - Глаза у Дыма полезли на лоб.
        - Хочешь что-то спрятать - положи это на видное место, - пожал плечами хакер. - Да и не особо просто. Кто туда полезет? А главное - как? Сколько надо взрывчатки, чтоб взорвать дверь? Где гарантия, что профит от найденного внутри превысит стоимость самой взрывчатки? Да ты и сам говорил, что матерых сталкерюг тут не так уж и много. - Голос Софта звучал напряженно. Хакер будто лихорадочно решал в уме какую-то сложную задачу. Дым списал поведение друга на нервы. В конце концов, им выдались не самые простые три дня. А теперь они почти у цели. Поневоле занервничаешь.
        Подойдя к двери, хакер сдул пыль с примитивного механического кодового замка.
        - Слушай, ну это уже даже не смешно, - протянул Дым. - Они б еще амбарный повесили.
        - Он только с виду так выглядит. Без подачи энергии от реактора не откроется, даже если ввести правильный код. Внутри целая система - механика, электроника - все вперемешку, - пояснил Софт. - Тихо.
        Хакер на секунду прикрыл глаза, выдохнул и, сверившись с коммуникатором, ввел двенадцатизначный цифровой код. Пару секунд ничего не происходило, а потом что-то внутри двери защелкало, заскрежетало, и тяжелая створка начала открываться.
        Софт оглянулся на стоящих за ним сталкеров. Дым удивился выражению его лица. Но прежде чем он успел спросить, в чем дело, сзади застучал автомат.
        Страж резко обернулся.
        - Черные!
        - Мать твою, откуда они тут взялись?
        - Внутрь!
        Не дожидаясь, пока дверь откроется полностью, Софт заскочил в щель. За ним протиснулся Айвэн. Дым, припав на колено, короткими, экономными очередями пытался заставить преследователей залечь.
        Фигура в темном комбинезоне на миг высунулась из укрытия, и в воздухе мелькнул какой-то предмет.
        - Граната! - Артур прыгнул в проем, споткнулся и с руганью покатился вниз по лестнице, скрывавшейся в темноте. Дым рванулся вперед, намереваясь закрыть за собой дверь, в этот момент сзади грохнуло, и он вскрикнул от обжигающей боли. Несколько осколков срикошетило от брони костюма, специально усиленной на спине, но один из них нашел-таки себе путь, попав между сочленений. Страж захрипел и повалился внутрь прохода.
        - Дым! - Айвэн подхватил падающего Стража, прежде чем тот сверзился с металлической лестницы. Пули снова ударили в стену, и наемник, взвалив Дыма на плечи, ринулся вниз.
        - Артур, дверь! - проорал он.
        Контрабандист протиснулся мимо него и рванул наверх. Но закрыть дверь не смог: Черные сконцентрировали огонь на проходе, и высунуться без того, чтобы схлопотать пулю, а то и несколько, было невозможно. Артур выругался.
        - Не получается! - прокричал он, забыв о рации.
        - Да и хрен с ним! Валим!
        Артур выругался и устремился вниз по лестнице.
        Глава 16
        Время снять маски
        Артур захлопнул тяжелую стальную дверь и принялся вращать колесо кремальерного замка. Докрутил до упора, опустил планку фиксатора и выдохнул. Не удовлетворившись результатом, осмотрелся. Взгляд наткнулся на обломок трубы из нержавейки. Контрабандист выудил ее из кучи мусора и дополнительно заклинил замок.
        - И что дальше? - спросил он, смотря на товарищей. Но ему никто не ответил. Айвэн стащил с полубессознательного Дыма костюм и пытался забинтовать рану. Софт присел возле тяжелой двери с круглым окном-иллюминатором из толстого бронированного стекла, пытаясь разобраться с замком.
        Они опередили Черных на какую-то минуту. Спасло то, что преследователи опасались взрывающихся сюрпризов, оставленных беглецами, и шли осторожно. Только вот беглецам было вовсе не до сюрпризов.
        Бесчисленные коридоры, широкие, будто предназначенные для проезда погрузочной техники, освещаемые лампами аварийной системы, сливались перед глазами. На спине у тяжело дышащего наемника хрипел Дым, которого они не успели даже перевязать, а хакер упрямо шел и шел вперед, даже не оглядываясь, чтобы удостовериться, что остальные за ним поспевают. Артур, идущий последним, то и дело оборачивался, каждую секунду ожидая выстрела в спину. Когда перед ними возникла очередная толстенная дверь, Артур выругался. Но здесь оказалось незаперто. Когда контрабандист закрывал двери за собой, ему показалось, что в конце коридора он слышит топот. Заклинив замок, он в изнеможении опустился на пол. Только сейчас ему удалось рассмотреть помещение, в которое они попали.
        Узкая кишка прохода вела в просторную комнату с покрашеными белой краской стенами. Даже, скорее, зал размерами в полсотни квадратных метров. Вдоль одной стены стоит непонятное оборудование. Вдоль второй - деревянные и металлические ящики. Слева - дверь, с которой возился Софт. Справа, в другом конце - еще одна, похожая на ту, которую он только что закрыл.
        Артур встал и подошел к товарищам. Айвэн закончил бинтовать Дыма, вкатил ему несколько уколов и уложил на бок. Страж был в сознании и даже слабым голосом поблагодарил наемника. Артур приблизился к двери, под которой сидел Софт, колдуя над замком, и сквозь иллюминатор взглянул внутрь.
        За дверью была еще одна комната. Большую ее часть занимал стол, на котором громоздились мониторы, системные блоки и клавиатуры. В глубине комнаты стояла капсула с крышкой из прозрачного зеленоватого пластика.
        - Это что, и есть та самая Установка? - спросил Артур. Софт встал, странно посмотрел на него и нехотя произнес:
        - Да.
        Пискнул замок, створка отъехала в сторону. Софт шагнул вперед и, прежде чем кто-то успел понять, что он делает, ударил изнутри по кнопке на стене. Дверь с шипением закрылась, отрезая оставшихся в зале от комнаты управления.
        - Эй, чувак! Ты чего творишь? - Артур в негодовании стукнул кулаком по стеклу и вскрикнул от боли, тряся рукой. Софт с той стороны сделал неопределенный жест рукой и уселся в одно из кресел. Достал ноутбук из рюкзака, пристроил его на пульте и принялся возиться с проводами.
        - Что за хрень? - Дым, бледный настолько, что его лицо сливалось со стеной, возле которой он лежал, сделал попытку повернуть голову, но скривился от боли и остался в той же позе.
        - Что творит твой кореш, а? - Айвэн присел возле Дыма на корточки.
        - Понятия не имею. Может, так нужно?
        - Нужно для кого? Для тех парней, которые идут за нами по коридорам? Ну да, они ему спасибо скажут. А ну-ка, Арти, отойди.
        Наемник встал, вскинул автомат, прицелившись в иллюминатор.
        - Не дури, Андрей. - Артур устало опустился на пол, привалившись спиной к стене. - Там пуленепробиваемое стекло. Ты нас рикошетами угробить хочешь?
        - Я хочу понять, какого черта этот долбаный гик там закрылся!
        - Да погоди, не нервничай. Может, там какая защита стоит, только одному можно находиться? - Дым не мог поверить, что Софт мог их бросить вот так, после всего, через что они прошли вместе.
        - Да какая там защита? У твоего хакера просто мозги набекрень съехали, судя по всему.
        Тут раздался треск, шипение, и динамик под потолком ожил.
        - С мозгами у меня все в порядке. Простите, парни, но так надо. Иначе слишком высока вероятность того, что вы мне не дадите сделать того, что нужно. А на карту поставлено слишком многое.
        - Чего? Ты что творишь вообще?
        - Запускаю Установку. - Хакер закончил подсоединять ноутбук к пульту, и его пальцы забегали по клавиатуре.
        - А почему мы должны тебе в этом мешать? - Айвэн продолжал смотреть сквозь стекло.
        - Потому что потом я планирую ее уничтожить.
        - Что? - Дым и Айвэн вскрикнули в один голос.
        - Да. Тут предусмотрена программа самоуничтожения. Странно, что ее не запустили сразу после того, как эксперимент вышел из-под контроля.
        - Зона исчезнет вместе с ней? - прохрипел Дым.
        - Нет. Зона не исчезнет. А вот Установка - вполне себе исчезнет, да. В клубах дыма и пламени.
        - Но… Антей…
        - Твой Антей - умалишенный маньяк, - прервал Стража Софт. - Он хочет уничтожить Зону, не думая о последствиях. Если хотя бы попытаться сделать это - а я не уверен до конца, что, влияя на ноосферу, можно действительно полностью уничтожить Зону, - такое мощное воздействие попросту разорвет ткань пространственно-временного континуума. И тогда этот тридцатикилометровый кусок земли покажется детскими игрушками вместе со всеми аномалиями, артефактами и зверьем. Одни уже пытались открыть портал в другое измерение. Думаю, все нахлебались того, что получилось в итоге. Верно?
        - Выходит, все это время ты обманывал? Не только Антея, но и меня? - Услышанное будто придало Дыму сил, он даже привстал на локтях.
        - Да. Я врал. С самого начала моей целью было внедриться к вам. Только с вашей поддержкой можно было зацепиться в Зоне на длительный срок, ничем не рискуя. А то, что получилось так с Черными тогда на «Орионе»… Ну, это побочный эффект, скорее. Приятный, хороший - но побочный.
        - Внедриться? Ты хочешь сказать, наша встреча была не случайной? Тогда, на Свалке?
        - Почему же? Вполне случайной. Я собирался отыскать способ подружиться с вами. Но я думал, что найду его благодаря восстановлению сталкерской сети. Кто ж знал, что бункеру Рута пришел конец? Так, конечно, даже лучше получилось. Не пришлось ничего выдумывать.
        - А то, что за тобой гнались Черные? То, что они всю Зону на уши поставили тогда?
        - Ну, это тоже, можно сказать, было частью плана. Мне пришлось подставиться еще там, на Большой Земле. Изначально я собирался стать одним из Черных и получить доступ к информации. Вот только я не очень рассчитывал на то, что они меня захотят просто убрать. Не думал, что будут раскидываться специалистами такого уровня. Мы считали, что план сработает. Наверное, ублюдок Трой меня слил, напел что-то руководству. Побоялся конкуренции.
        - «Мы»? То есть ты работаешь не один?
        Хакер невесело рассмеялся:
        - А ты всерьез считаешь, что операцию такого масштаба я бы смог провернуть самостоятельно? Что смог бы влиять на действия в Бразилии, просто сидя в одиночку у вас бункере на базе? Нет, Дым. Такое даже я не умею.
        - То есть все, что ты мне рассказывал тогда, - ложь от начала и до конца? - Непонятно было, что Стража сейчас тревожило больше: рана, или осознание того, что друг оказался совсем не тем, за кого себя выдавал. - Получается, Антей был прав? - продолжал спрашивать Дым.
        - А что он тебе говорил? - поинтересовался хакер, не отрываясь от ноутбука.
        - Он считал, что тебя завербовало СБУ. Что ты двойной агент. Что на самом деле работаешь на них. Потому и велел мне за тобой присматривать. А я считал это полным бредом…
        - И не только тебе велел. Комар тоже получил такой приказ. Антей боялся, что у нас с тобой слишком близкие отношения, что ты не будешь мне мешать, даже узнав правду.
        - Так это правда? Они тебя завербовали?
        Софт снова усмехнулся.
        - Скажем так. Они считали, что завербовали меня. Потому что нам так было нужно. Без их внутренней информации нам было бы сложнее, а на то, чтобы получить ее другим способом, не оставалось времени.
        - То есть ты не двойной, ты тройной агент? - усмехнулся Артур. - Мать твою, да на кого же ты работаешь?
        Ответил Артуру не Софт. Неожиданно заговорил наемник:
        - Группа «Феникс», я правильно понимаю?
        Софт за стеклом кивнул:
        - Именно, товарищ капитан. Или правильно - «господин»?
        - «Феникс»? - Дым успел задать вопрос раньше, чем открыл рот Артур.
        - Высококвалифицированные наемники. «Белые воротнички» среди наемников, если точнее, - задумчиво проговорил Айвэн. - Частная военная компания. Их зовут для особо опасных или щекотливых дел. Причем среди клиентов - в основном правительства разных стран. Мало у кого хватает денег оплатить их услуги. Но без дела ребята не сидят. Даже сюда пролезли. Верно, Софт? Или как там тебя на самом деле зовут?
        - С небольшими поправками, товарищ капитан, - очень серьезно ответил Софт. - Еще всякие корпорации, магнаты, миллионеры. И еще. Мы не просто наемники. Мы не таскаем каштаны из огня за деньги. У нас есть кодекс, руководствуясь которым мы и выбираем задания. Мы не устраиваем теракты, не помогаем свергать правительства. Мы просто работаем там, где не справляются другие. И вполне логично, что берем за это деньги. Мастерство ведь должно оплачиваться, не так ли?
        - С чего ты его капитаном-то погоняешь? - вмешался Артур, пока Дым не задал очередной вопрос.
        - А он тебе не рассказал? - вскинул бровь Софт. - Нехорошо, товарищ капитан. Или моральные принципы спецназа ГРУ позволяют обманывать друзей?
        - Чего? - Артур повернулся к наемнику. - Что он несет?
        - «Смех и радость мы приносим людям»! - буркнул Софт. - Ладно, мальчики. Кажется, вам есть, о чем поговорить, да? Я тогда отлучусь пока.
        Хакер поднялся, клацнул клавишей ввода на ноутбуке и направился к капсуле. Подчиняясь команде с устройства, крышка капсулы отъехала в сторону, и Софт решительно улегся в нее.
        - Спецназ ГРУ? Капитан? Ты ничего не хочешь рассказать, Андрей? - Артур повернулся к другу. Рука его будто невзначай легла на кобуру.
        - Не лапай пушку, - устало махнул рукой Айвэн. - Расскажу сейчас все. Ты вообще не при делах, не парься.
        - Ну-ну, - хмыкнул Артур, но руку с оружия убрал.
        - Короче, он прав, да. Именно в звании капитана меня поперли из разведки. Все, о чем я тебе и говорил, только малость поменял рода войск в рассказе. Не люблю светить этим. Да и не нужно.
        - Поперли? То есть ты не при исполнении?
        Айвэн скривился.
        - Ну, как тебе сказать…
        - Честно говори.
        - Ну, как бы это объяснить… Меня восстановили в звании. Когда мы вышли из Зоны в Рио, ко мне в гостиницу наведались мои коллеги бывшие. Не знаю, откуда они все узнали, но у них этот парень, - он мотнул головой в сторону капсулы за дверью, - в разработке был. Именно из-за того, что к Черным так близко подобрался. И «Новый рассвет», и эти «Дети черной луны» - они ж одного поля ягоды. Разведка вообще эту Установку долбаную искала. И как-то они по своим каналам вычислили, что информация по ней теперь у Стражей и к этому имеет какое-то отношение группа «Феникс». Установка… В общем, это не та штука, которую можно отдать в чьи-то руки. Слишком легко с ее помощью пакостей всяких наворотить. Ну и, короче, начальство высокое решило, что, кроме меня, с задачей никто лучше не справится. Учитывая, что мы с тобой «Рассвет» малость покрошили и обезглавили и при этом хакер этот нам доверяет.
        - И что дальше?
        - Ну что дальше? Что ты как маленький? Дальше я с тобой сюда полетел. Чтобы выяснить все. Вляпался во все это по самые уши. Скинул координаты Установки коллегам. А в итоге они меня же и в расход пустить решили. Помнишь того кренделя? Как его… Капитан Мосин. Он сказал, что приказ на ликвидацию всех пятерых - про Страйка-то они не знали. Так что теперь я с вами в одной лодке.
        - В одной лодке, говоришь? - Артур смотрел на Айвэна с подозрением. Наемник он теперь или разведчик? Без разницы, пожалуй. Судя по всему, тут все какие-то свои интересы преследовали. Только самому Артуру ничего не нужно было. Ну, кроме того, чтобы теперь выбраться отсюда. Но, учитывая сбрендившего хакера, который закрыл их здесь, две группы вояк, рубящихся между собой на поверхности и рвущихся к командному пункту Черных… Не факт, что получится, в общем.
        В углу хрипло рассмеялся Дым.
        - Да у нас тут маскарад прямо какой-то. Все не те, за кого себя выдают. Какой ты преподнесешь сюрприз, Арти?
        Орлов молча присел рядом со Стражем и осмотрел повязку.
        - Хреново дело, - покачал он головой. - Если тебе в ближайшее время не окажут квалифицированную помощь… Ну, короче, плохо будет.
        - Да брось. Какая уж тут помощь? Слышишь - шипит? Как думаешь, что это? Это наши друзья дверь режут. А этот… упырь закрылся там.
        - Может, эти, наверху, разберутся между собой и делом займутся? - процедил Айвэн. - Придут и этого кренделя оттуда выковыряют. Ну и этих… Террористов доморощенных порешают. Хотя… Если ГРУ с местными вояками сцепилось - значит, они тут неофициально. Хрен его знает, чем это все закончится.
        - Угу. - Артур сплюнул на пол. - Разберутся. Держи карман шире.
        - А что он там делает? - качнул наемник головой в сторону дверей. - Что за фигня там стоит, в которую он залез?
        - Мне кажется, это настоящий пульт управления Установкой, - пробормотал Дым. - Она не компьютерами управляется. А… ментально.
        - И что сейчас делает Софт? - Айвэн вопросительно посмотрел на Стража.
        - Думаю, примеряет на себя роль Бога, - туманно ответил сталкер.

* * *
        Крышка капсулы с шипением закрылась. Хакер устроился поудобнее и приготовился ждать. Ждать пришлось недолго. Пискнул какой-то датчик, а после раздался голос, заставив Софта вздрогнуть от неожиданности.
        - Оборудование настроено на параметры нового оператора.
        Послышалось жужжание, и сверху опустился шлем, утыканный проводами.
        - Пожалуйста, наденьте шлем и закройте глаза.
        Он потянулся и опустил шлем себе на голову. Глаза он бы так и так закрыл - у шлема не было забрала, и Софта окружала кромешная темнота.
        - Подготовка к инъекции, - проговорил все тот же бесстрастный голос.
        И тут же в бедро что-то укололо, прямо через ткань штанов. Голова закружилась, веки потяжелели, а виски будто сжали в тисках. Давление становилось все сильнее и сильнее, пока вдруг не вспыхнул яркий свет. Дышать стало очень легко, все неприятные ощущения исчезли. В теле поселилась невероятная легкость. Он будто не лежал в капсуле, а парил в воздухе. Парил? Очень странное чувство. Он открыл глаза и едва не присвистнул.
        Вокруг него клубилась муть. Он действительно висел в воздухе, окруженный зеленым туманом. Попробовал повернуться - и тело моментально послушалось, изменив положение. Несмотря на то что он не напряг ни одной мышцы для этого.
        «Что, черт возьми, происходит?» - мелькнула мысль. И тут же туман расступился и он увидел самого себя, лежащего в капсуле в зале управления. За дверью суетились Артур с Орловым - проверяли оружие, набивали магазины патронами.
        «Что они делают? Зачем это им?» - снова мысль, и тут же - моментальный ответ на невысказанный вопрос. Картинка перед глазами рассеялась, а вместо нее появилась другая. Большая стальная дверь, и люди в черных комбинезонах вокруг нее. Стоят спинами, не смотрят. На одном из них маска, он орудует газовым резаком. За резаком тянется раскаленная щель - металл поддается медленно, нехотя.
        Софт уловил связь между собственными мыслями и картинками, что появлялись перед ним. Попробовал усложнить задачу. Представил себе базу Стражей - и будто переместился туда. Не на саму базу, скорее, в небо над ней. Усилие - и картинка приблизилась, позволяя рассмотреть армейские бронетранспортеры и солдат, таскающих ящики в грузовики. Что-то привлекло его внимание. Какой-то… зуд? Да, наверное, так можно назвать. Только зуд ментальный. Что-то притягивало его, заставляя смотреть в нужную сторону. Он сосредоточился и понял, что. Аномалия. Небольшая «духовка», замершая в десятке метров от одного из грузовиков. Софт сосредоточился на ней - и почувствовал… Нет, он точно не мог этого объяснить. Но суть явления, кажется, ясна.
        Одна мысль - легкая, как перышко, быстрая, как электроразряд в нейронах мозга, - и «духовка» вдруг активировалась, вскинувшись языком пламени на добрые три метра. Солдат, несший ящик, споткнулся и упал. Хакер хмыкнул - или ему показалось, что хмыкнул. Он представил, как крутит колесико «мыши», - и земля удалилась. Масштаб уменьшился, площадь обзора увеличилась.
        Софт прикрыл глаза и почувствовал это. Почувствовал единение, ментальную связь со всей территорией Зоны Отчуждения. С каждой аномалией. С каждым мутантом. Нет. Не так. Сейчас он и был ими. Болотной тварью, доглатывающей мертвого бойца Изоляционных Сил на озере. Подземышем, охотившимся на крупную мутировавшую крысу. Крысой, прячущейся от подземыша. Псиоником, ведущим свою свиту через лесную рощу.
        В его груди бились тысячи сердец, а мозг стал единым целым с целой нейронной сетью, раскинувшейся над Зоной. Он был всем. Он был Зоной. Нет! Он был больше, чем Зоной. Он был… Был Богом. И сейчас Зона затаилась, замерла, будто ожидая приказаний своего нового хозяина.
        Хакера передернуло. Ему показалось, что и само сознание его меняется, растворяясь среди тысяч других. Он сжал зубы и усилием воли вернул себе контроль над собственным разумом.
        - Первым делом, первым делом - самолеты… - пробормотал Софт. - Ну, а девушки… а девушки - потом…
        Он еще поработал воображаемой «мышью» и вернулся в окрестности «Юпитера». Огляделся. Прикинул маршрут до ближайшей границы Зоны… И ничтоже сумняшеся «погасил» все гравитационные аномалии, которые могли бы сделать небезопасным полет летательного средства. Когда он заканчивал с этим - почувствовал какое-то сопротивление. Зона будто мешала ему, противилась такому вмешательству. Он присвистнул.
        - Взломать Зону, говорите? Ну-ну. Стереть с лица Земли, ага. Только вот чем это кончится?
        Он прошелся мысленным взором по территории, прогнал семейство подземышей, приютившихся неподалеку от интересующего его места, потом занялся подземельями. Не без труда разобрался в хитросплетении тоннелей под заводом, нашел нужный и принялся методично его очищать. От «сабзиро», перегородившего путь. От только начинающей зарождаться гравитационной аномалии, от нескольких десятков крысюков. Подумал и выгнал псионика из соседнего тоннеля. Проверил путь еще раз - все чисто.
        - Ну, все. Пора уходить, - сказал сам себе Софт. Не удержался и добавил: - Глубина-глубина, я не твой.
        Глубина не отреагировала.
        - Э, че за фигня? - не понял хакер. - Отпусти меня, глубина!
        Ноль реакции. Его будто опутало невидимыми нитями, не дающими вернуться в реальный мир. Он сделал еще одну попытку - и она тоже не увенчалась успехом. Кажется, лезть в капсулу без подстраховки было большой глупостью!
        Он сосредоточился, собрался, представил, как открывает глаза в капсуле, - и его будто швырнуло вверх. В глазах сверкнуло, и наваждение прекратилось.
        В сознание хакер буквально вывалился. Отбросил шлем и ткнул в клавишу разблокировки капсулы. Дверь отъехала в сторону. Он выпал из капсулы, отчаянно матерясь и пытаясь выпрямиться на подгибающихся ногах.
        - Долбаная хрень! - в сердцах выругался он и, не сдержавшись, пнул капсулу. - Кому вообще в голову пришло такое построить?
        Подскочив к пульту, он отстучал на клавиатуре короткую команду. На дисплее всплыло лаконичное:
        «Запустить систему самоуничтожения комплекса? Да/Нет/Отмена».
        Он без сомнений ткнул курсором в «Да».
        «Отменить самоуничтожение будет невозможно. Вы уверены, что хотите запустить обратный отсчет? Да/Нет/Отмена».
        - Да! - выдохнул хакер.
        Коротко взвыл ревун, после чего из динамиков по всему комплексу раздался приятный женский голос:
        - Внимание! Запущена система самоуничтожения! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации! До самоуничтожения комплекса - сорок минут.
        Софт отсоединил ноутбук и положил его в рюкзак. Теперь никто не сможет остановить процесс. А у него осталось сорок минут, чтобы свалить отсюда. Целая вечность.
        Он забросил рюкзак за спину и поудобнее пристроил ремень автомата, взяв оружие в руки. Достал из внутреннего кармана комбинезона гаджет, напоминающий спутниковый телефон, и нажал одну из двух кнопок на панели. Главное, чтобы сигнал прошел. Только сейчас он осознал, как ему осточертела Зона! И убраться отсюда хотелось как можно скорее.
        Хакер подошел к стене, нащупал скрытую панель и нажал на нее ладонью. Крышка отскочила, и перед ним оказался стандартный электронный замок с цифровой клавиатурой. Он быстро набрал восьмизначный код, и дверь, замаскированная под обычный лист стали, которым были обшиты стены, отъехала в сторону. Софт в последний раз оглянулся и, отбросив сомнения, шагнул в тоннель.
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось тридцать пять минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!
        Он старался не бежать, чтобы сохранить дыхание. Пройти ему нужно было метров пятьсот. И все - в гору. Учитывая таймер обратного отсчета, спешить не стоило. В том смысле, что в бездумной спешке можно и ногу подвернуть, и не заметить чего-то в тоннеле. Чего-то, что существенно замедлит его продвижение. А застрять здесь ему ой как не хотелось.
        Через сто метров прибор в кармане завибрировал. Софт довольно кивнул и перенастроил рацию на нужную частоту.
        - Триста шестой - Фениксу-третьему. Триста шестой - Фениксу-третьему. На связь, триста шестой! Триста шестой, здесь Феникс-третий!
        - Триста шестой в канале. Слышу вас чисто и отчетливо! - отозвался Софт.
        - Триста шестой, сколько лет дедушке? - послышалось в наушнике.
        Софт, не смутившись и не запнувшись, оттарабанил в ответ:
        - Дедушке было бы восемьдесят два, но он умер шесть лет назад. Утонул.
        - Я ж говорил, это он! - прокричал кто-то на заднем плане.
        Хакер улыбнулся.
        - Софт, здорово! - Голос в наушниках сменил тон с официально-казенного на радостный. - Доложи статус, свой и операции.
        - Везде - «Зеленый»! - отрапортовал Софт. - Все по плану.
        - Хоть что-то у нас по плану. Софт, давай, выберешься - маякуй. Заберем тебя. Мы уже здесь, но снижаться не будем - тут куча дронов и спутник смотрит.
        - Принял. Дайте мне пару минут.
        - До связи. Отбой.
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось тридцать минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации! - донеслось откуда-то сзади.
        Софт шел вперед, с каждым шагом становясь ближе к завершению задания. И к тому, чтобы свалить отсюда и хоть немного пожить нормальной жизнью до следующей миссии. Но почему ему так хреново на душе, а? И становится все хреновее с каждым шагом?
        Причина была. Три причины. Оставшиеся где-то за спиной. Там, куда ломятся Черные. В том месте, которое через полчаса перестанет существовать, растаяв в пламени взрыва.
        Дым. Артур. Айвэн.
        Айвэн - наемник, такой же, как и он. Кроме того, ведущий двойную игру. Софт практически с самого начала знал, что этот парень работает на ГРУ. И тем не менее Андрей был ему симпатичен. Да и не сделал он ему ничего плохого. Ну, вызвал спецназ - и что? Что этот спецназ изменил? У него самого-то рыльце в пушку. Ему ли судить наемника? А то, что у капитана и его начальства есть свои планы на Установку, - так насрать на самом деле. Уже ничего не изменишь.
        Артур. Блин, этот вообще не при делах. Жертва обстоятельств. Сам же Софт его в это и втянул, по сути. Жил бы, не тужил парень. И там, в Рио - он же видел, Артур не за бабки пошел. Он реально хотел не допустить торжества «Рассвета». Нет, отомстить тоже, понятно. Да и миллион вечнозеленых - достаточная прибавка к мотивации. Но все же - не за бабки. И сюда прилетел на чистых помыслах. Помогать пришел. А в итоге? Хреновый итог получается.
        Софт притормозил. Остановился, уперся шлемом в стену.
        Дым. Дым… Тут вообще сложно все. Дым - друг. Брат почти. Сколько он его вытаскивал? Не сосчитать. Столько вместе пережили, твою ж мать… И сейчас, когда он там лежит, раненый - его бросить? Да ну нафиг!
        Софт что было сил саданул кулаком в стену. Постоял еще секунду. Решение оформилось окончательно.
        - Триста шестой - Фениксу-третьему! На связь, Феникс-третий!
        - Феникс-третий в канале. Что у тебя, Софт?
        - Изменение в планах. На борт поднимутся четыре человека. Приготовьте медицинский комплекс.
        - Какой комплекс? Какие четыре человека? У нас приказ - забрать тебя. Все. Ни о ком речь больше не идет!
        - Феникс-третий, повторяю - на борт поднимутся четыре человека. Приготовьте медицинский комплекс.
        - Триста шестой, ты охренел? - Это уже другой голос. - У нас нет указаний забирать кого-то, кроме тебя! Да у нас времени не хватит!
        - Посадите «Стервятника» и успеете.
        - Софт, посадка запрещена! Мы можем использовать только лебедку!
        - Феникс-первый, идите в задницу! Или вы забираете четверых - или валите на хрен отсюда! Все, у меня нет времени! Посадка - по команде!
        - Софт, не дури…
        Хакер выключил рацию и бегом устремился вниз.
        Глава 17
        Конец игры
        Дверь в конце коридора вылетела, выбитая зарядом взрывчатки. Айвэн подхватил автомат и перекатом ушел с линии огня, пристроившись за углом. Артур рванулся к Дыму. Страж лежал тихо, с закрытыми глазами. Грудь его вздымалась тяжело и медленно. Он был без сознания.
        Артур взялся за страховочную петлю на комбинезоне Дыма и рывком утащил сталкера в сторону. Едва он успел это сделать, как в стену ударили несколько пуль.
        - Эй, там, внутри! - раздался голос. - Выбрасывайте пушки в проход. У вас все равно нет шансов.
        - Да пошел ты!
        Айвэн метнул гранату на голос. Послышался сдавленный мат, потом грохнуло и по коридору просвистели осколки.
        - Выкусили? Валите, откуда пришли, придурки! - гаркнул Айвэн. В ответ простучала автоматная очередь - Ну, сами виноваты, - ухмыльнулся наемник и перехватил автомат удобнее.

* * *
        Софт влетел в центр управления и плюхнулся в кресло перед пультом. Рука метнулась к кнопке, открывающей дверь, но, перед тем как разблокировать проход, он посмотрел на мониторы системы наблюдения и выругался.
        Черные прорвались в комплекс. А троица сталкеров была в другом конце зала. Как только попытаются его пересечь, их нашпигуют свинцом. Так дело не пойдет. Нужно что-то придумать.
        Взгляд Софта упал на капсулу, маняще подмигивающую зелеными огоньками. Он отмахнулся было от пришедшей мысли, но бесстрастный женский голос из динамиков заставил его к ней вернуться.
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось двадцать минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!
        - Дьявол! - Софт вскочил и метнулся к капсуле.

* * *
        - Мы тут не удержимся! Надо уходить! - Айвэн посмотрел на Артура.
        - Куда?
        - В глубь комплекса! Все равно сидеть тут нет смысла! Рванет скоро! Хоть побарахтаемся!
        - Каким образом?
        - Да вот таким! - Айвэн кивнул на дверь в конце комнаты. Здесь она закрывалась не электронным замком, а обычным кремальерным затвором.
        - А ты уверен, что она вообще куда-нибудь ведет? И что там не поселился никто?
        - Слушай, у нас что, варианты есть, а? Кончай! Давай, я их повеселю пока, а ты открывай и тащи туда Дыма.
        Наемник повернулся в сторону коридора и заорал:
        - Ну что вы там, смертнички? Здесь еще?
        - Бросайте оружие, идиоты! Мы сможем остановить отсчет! Все живыми останемся!
        - Да вот хрен тебе по всей морде!
        Айвэн достал очередную гранату и швырнул ее в коридор. Дождавшись, пока рванет, он высунулся, выпустил несколько очередей и внезапно запел во весь голос:
        - Врагу не сдается наш го-о-ордый «Варяа-а-аг»! Пощады никто-о-о не жела-а-а-ет!
        - Псих, - бросил Артур, открывая дверь.
        С той стороны было темно. Он быстро осветил помещение - в другом его конце виднелась еще одна дверь. Разглядывать ее сейчас некогда. Артур ограничился тем, что осмотрел саму комнату, и, не заметив ничего подозрительного, вернулся за Дымом.
        - Давай скорее! - Айвэн продолжал периодически стрелять в коридор. - У меня патроны кончаются.
        - Уже, - прохрипел Артур, волоком таща Дыма.
        Айвэн вскочил с пола и ринулся к двери. То ли потеряв терпение, то ли оставив надежду взять живым хакера - об отсутствии которого Черные и не догадывались, - с той стороны коридора перешли в наступление. В комнату залетели сразу две гранаты.
        - Упс. - Айвэн одним прыжком преодолел расстояние, отделявшее его от двери, и потянул тяжелую створку на себя. В комнате грохнуло, в спину ударила ударная волна, помогая наемнику. Правую руку будто огнем обожгло. Айвэн выругался, одной левой быстро закрутил кремальеру и накинул на нее фиксатор, блокируя замок. - Ну что, пока свалили, - прошипел он, бинтуя предплечье, из которого обильно сочилась кровь. - Давай открывай ту дверь, будем выбираться.
        - Боюсь, не получится, - убитым голосом проговорил Артур. Наемник повернулся к нему и выругался.
        Сейчас, когда в комнате было темно, красный светодиод заблокированного электронного замка был виден очень хорошо.
        - Твою мать… - пробормотал наемник.
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось восемнадцать минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!

* * *
        Софт нырнул в капсулу, закрывая за собой крышку. Зашипел пневматический доводчик, сверху опустился шлем.
        - Приготовьтесь к инъекции, - прошелестело в наушниках.
        - Всегда готов, - сжав зубы, прошипел хакер.
        Он едва дождался уже привычного зеленоватого тумана и нырнул в глубины ментала.
        Ощутив себя частью Зоны, он «огляделся». Как назло, рядом с комплексом не было видно ни одной ауры - мутантов распугала битва и предыдущее вмешательство Софта. Он расширил возможности своего ментального радара. Ничего. Хакер заскрипел зубами и потянулся дальше. Дальше. Еще дальше.
        - О-па! Кто это тут у нас, а?
        Хакер довольно улыбнулся.
        То самое существо, которое вытрепало им так много нервов. Которое они окрестили тихоходкой. Тварь не успокоилась - она упрямо продолжала искать обидчиков. Ну да. Немудрено. Он бы за детей тоже отомстить рвался. Сейчас тихоходка была уже почти на окраине Припяти, не так уж и далеко от завода. Сколько там до «Юпитера»? Километра два? Ну-ну.
        Хакер сосредоточился и устремился вниз. Туда, где бродил, расшвыривая мордой пустые бочки, мутант. Формулировать свое желание даже не пришлось. Миг - и он почувствовал злость, переполнявшую монстра, застилавшую ему глаза, для которой тот так и не мог найти выхода.
        - Ну-ка, детка, давай посмотрим, как быстро ты умеешь бегать. - Софт сжал зубы и дал своему сознанию полностью раствориться в ненависти мутанта.
        Это было необычно. Очень. Он практически не осознавал себя. Зато - отлично осознавал тихоходку. И даже мог ею управлять.
        - Давай, девочка! Вперед! Нас там уже заждались.
        Мысленным усилием Софт подстегнул тихоходку, и та, взвизгнув, сорвалась с места.
        Если бы кто-то увидел эту картину со стороны - он бы пришел в ужас. По мертвому городу, не выбирая дороги, мчался огромный мутант. Снося небольшие деревца, распугивая других обитателей этих мест. Какие-то из них были не согласны с бесцеремонным вторжением и пытались атаковать. Зря. Прыгун, решивший добраться до мутанта, получил струю кислоты прямо в облепленную оборванным противогазом морду и с визгом отлетел прочь. Трусливая плоть, не успевшая убраться с дороги, хрипло завизжала, когда лапы тихоходки сломали ей позвоночник. Мутант пер напролом, как танк с сошедшим с ума водителем. Вот вдалеке уже показался КПП завода. Органы чувств мутанта отличались от человеческих, но Софт прекрасно все видел. Это напоминало ему компьютерную игру - только вот с каждой секундой все сложнее было воспринимать происходящее отстраненно. Ярость тихоходки будто затопила его сознание, и осознавать себя как Софта, лежащего в капсуле в лаборатории, было все труднее и труднее. Он будто слился с огромной тварью.
        Вот мощная туша тихоходки, изо всех сил опротестовывая данное впопыхах название, снесла створку ворот, влетев на территорию завода. Здесь Софт на миг остановил мутанта, пытаясь сориентироваться. Получилось быстро - и вот уже он, пробуксовывая по бетонным плитам двора, наполовину заросшим вьюном, мчится к нужному корпусу.

* * *
        Кот следом за подчиненными вошел в комнату, оставленную сталкерами.
        - Куда они делись? - поинтересовался один из бойцов.
        - Вообще без разницы, - махнул рукой Кот. - Режьте дверь. Быстрее. Времени почти не осталось.
        Будто вторя ему, из-под потолка раздался приятный женский голос:
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось пятнадцать минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!
        - Успеем, - упрямо кивнул Кот. - Режьте!
        Бойцы рассредоточились по комнате. Один из них приблизился к двери, расчехлил портативный резак и принялся за работу.
        - Они ушли туда! - Слон показал на кровавый след, тянущийся по полу к двери с кремальерным затвором.
        - Да и хрен с ними. Смотрите только, чтобы не появились в самый неподходящий момент. Они нам уже не нужны.
        - Что за ерунда? - Один из бойцов высунулся в коридор. - Там какой-то шум!
        - Хайд и Брол! Сходите посмотреть! - скомандовал Кот. Бойцы моментально ринулись по коридору.
        Не прошло и минуты, как вдалеке раздались выстрелы, рев и дикие крики.
        - Хайд! На связь! Брол! Да что за фигня творится?! - Кот начал психовать. Сейчас, когда цель так близка, любая мелочь, способная помешать финалу миссии, могла стать фатальной. - Слон, со мной! - не выдержал Кот и шагнул вперед. И тут послышался грохот и в коридоре, обдирая боками со стен штукатурку, появилась огромная тварь.

* * *
        Софт ликовал. Его живой танк расшвырял военных, занявших позиции у корпуса и ожидающих подкрепления, как кегли, и устремился вниз. Единственно, чего он не рассчитал - это того, что первая лестница будет слишком хрупкой для мутанта. Металлическая конструкция с треском обрушилась, увлекая за собой тихоходку. Та взревела от боли, но падение не нанесло ей никакого ущерба, только добавило злости. Внизу было проще: мутант в ширину был ненамного больше погрузчика, с учетом использования которого коридоры комплекса и строились. Тихоходка вписывалась в повороты, буксуя и расшвыривая во все стороны мусор, и неотвратимо перла вперед. Нескольких Черных, встретившихся по пути, тихоходка снесла походя, не обращая на них особого внимания. И вот уже виден зал аппаратной. Дьявол! Черные опять используют резак!
        В первого из выскочивших Черных мутант плюнул кислотой. Концентрированный раствор в мгновение ока растворил его правую руку и часть туловища. На второй плевок жидкости в резервуарах не хватало, нужно было время, чтобы железы тихоходки выработали ее. Потому еще одного бойца она просто протаранила, размазывая его по полу. А потом мутант выскочил на относительный простор большой комнаты, и начался хаос.
        Сразу несколько стволов ударили в тело тихоходки, и Софт заорал, почувствовав боль. Неожиданные ощущения помогли ему наполовину вынырнуть из сознания мутанта, и он попытался перевести дух. Нервные окончания все еще вопили о пулях, рвущих его плоть, но боли уже не было.
        - Ну нифига себе, полное погружение! - выдохнул хакер, немного придя в себя.
        Мутант продолжал бушевать, не оставляя оставшимся Черным ни одного шанса. Софт подумал, решил, что теперь тихоходка справится и без управления, и «вынырнул».
        В этот раз получилось лучше - с первой попытки. Кажется, хакер входил в роль оператора. Дрожащими руками он стянул шлем и откинул крышку капсулы.
        На камерах бесновалась тихоходка, превращая в фарш всех, находящихся в комнате. Софт замер. Ему в голову пришла мысль, о которой он раньше не подумал. А как убрать оттуда мутанта, когда он закончит? Опять ложиться в капсулу?
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось десять минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!
        Черт! Он не успеет!
        Но тут ему улыбнулась удача.
        Боеспособных Черных больше не осталось. Тихоходка начала успокаиваться. Теперь она просто бродила по комнате, тыкаясь соплом в изломанные тела. Хакер прилип к монитору слежения, лихорадочно думая, что ему делать. И тут с пола приподнялся один из бойцов.
        Рука в перчатке хлопнула проходящего мутанта по голове. Тот резко повернулся к обидчику, раздувая сопло, чтобы плюнуть уже успевшей вновь выработаться кислотой. И в этот момент уцелевший боец выдернул чеку и ткнул гранату прямо в сопло тихоходки, поймав ее на вдохе.
        Казалось, мутант удивился. Втянул воздух сильнее, пытаясь понять, что за предмет очутился у него внутри, - а потом раздался глухой удар, и морда тихоходки разорвалась. Бойцу Черных не повезло: кислота, которую мутант уже набрал в свои защечные мешки, или как там называется та полость, из которой он выплевывал ее под давлением, хлынула ему на лицо. Он умер даже быстрее мутанта - тот еще несколько секунд подергивался, пока окончательно не затих.
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось девять минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!
        Бесстрастный голос привел Софта в себя. Он кинулся к шлему, настроил рацию на нужную частоту и позвал:
        - Айвэн! Артур! Дым! Кто-нибудь - на связь! В канале Софт. Обозначьтесь, парни!
        Ответ не заставил себя долго ждать.
        - А, иудушка. Не сдох там еще? - Голос Айвэна был напряженным. Даже постоянная насмешка куда-то пропала.
        - Давай потом посчитаем сребреники, хорошо? Мне кажется, у тебя их тоже хватает, - оборвал наемника Софт. - Где вы?
        - В темноте и тишине. Исповедуемся перед тем, как отправиться на встречу с творцом нашим Всевышним.
        - Хватит! У меня есть средство эвакуации! Где вы, мать вашу?
        - Мы в соседней комнате. Между нами и лабораторией куча Черных, - вмешался в разговор Артур.
        - Нет там уже никого. На выход! - скомандовал Софт. - Быстрее!
        Долго уговаривать их не пришлось. Кремальера провернулась, и в комнате показался Артур.
        - Ну ни хрена себе! - присвистнул он. - Сильно.
        Контрабандист поднял голову и посмотрел на Софта.
        - Хрен ли ты там замер? Сюда греби. У нас тут лазарет настоящий.
        Софт перебрался через тушу тихоходки и подскочил к дверям.
        - Берем Дыма. Мы тут типа носилки соорудили, но, боюсь, из Айвэна носильщик сейчас хреновый.
        Из комнаты показался наемник. Его правая рука висела плетью, потому автомат он держал в левой. Комбинезон - весь в брызгах крови.
        - Че тебя, суку, тут кончить? - Он смотрел на Софта зло. Неудивительно.
        - Давай сначала выберемся отсюда. Потом разбираться будем.
        Хакер проскользнул в комнату.
        Дым лежал на створке деревянной двери, найденной, видимо, здесь же. Страж был без сознания.
        - Артур, пошли. Времени осталось мало.
        Будто подтверждая его слова, из динамиков раздалось неизменное:
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось восемь минут! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!
        Софт взялся за импровизированные носилки спереди, Артур - сзади. Они перебрались через тушу тихоходки и двинулись в лабораторию.
        Айвэн уже ждал их там.
        - Так у тебя тут заранее был выход припасен, да? Ну ты и жучила.
        - Заткнись, - отрезал Софт. - Если сильно хочешь поговорить - расскажи, как ты собирался нас сдать грушникам.
        Айвэн замолчал.
        - Вперед.
        Софт активировал рацию.
        - Триста шестой - Фениксу-третьему. Триста шестой - Фениксу-третьему.
        - Феникс-третий в канале. Сколько лет дедушке?
        - Да иди ты на хрен со своим дедушкой, Хан! - психанул Софт. - Готовьтесь садиться. Тут все рванет через восемь минут.
        - Куда садиться? - Собеседник спорить не стал.
        - Та же точка, откуда вы собирались меня забирать. Места хватит, территория зачищена. Там могут быть вояки в округе, зенитных средств у них нет. Если что - шуганите их, только не летально.
        - Поучи меня еще, - пробурчал Хан. - Время?
        - Да уже начинайте. Мы будем через две минуты.
        - Принял.
        - Что там у тебя, вертолет? - через плечо спросил Айвэн.
        - Самолет. С вертикальным взлетом.
        - Ни хрена себе. Хорошо живете, - присвистнул наемник.
        - Можем себе позволить, - буркнул Софт.
        В конце тоннеля показалась дверь. Айвэн посторонился, пропуская к кодовой панели Софта. Тот протянул руку и вдруг выругался.
        - Что такое? - Артур взглянул на хакера.
        - Я рюкзак внизу оставил.
        - Да и хрен с ним! - почти в один голос гаркнули Айвэн с Артуром.
        - Нет. Не хрен. Там много инфы, часть из которой - в единственном экземпляре.
        Хакер повернулся к наемнику:
        - Давай, автомат за спину, и берись за Дыма. Справишься с одной рукой? Там недалеко. Только во двор спуститься.
        - Я так понимаю, вариантов у меня нет? - хмуро проговорил наемник.
        - Нет. - Хакер махнул рукой и заговорил в рацию: - Хан, сейчас от меня два человека притащат третьего. Пусть их кто-то встретит. Погрузи ребят, и ждите меня. Мне пару минут надо еще.
        - Софт, ты задолбал! - сквозь гул проорали в ответ. - Тут жопа начинается! Все небо красное, приборы глючит! Что за фигня?
        - Это Всплеск, - помрачнел хакер. - Я успею. Все, принимайте раненого.
        Он быстро набрал код, толкнул дверь и пропустил вперед наемника.
        - Ход из комнаты ведет на галерею. Метров через десять - лестница. Там вас встретят.
        Софт придержал дверь, дождался, пока Артур минует проем, и бросился вниз.
        До конца тоннеля он добежать не успел. В проеме показалась темная фигура, и в ту же секунду раздался выстрел.
        Пуля, выпущенная из пистолета, бросила хакера на пол. Броня костюма не подвела - рассчитывалась она все же на более мощное оружие, но законы физики никто не отменял.
        - Что-то забыл? - Кот усмехнулся, качнув в руке рюкзак Софта. - Не это?
        Командир Черных выглядел потрепанным. Комбинезон - в крови, правый наплечник дымится - видимо, на него попали капли кислоты. Но в глазах плескалась ярость. Кот уже понял, что операция провалена. Впервые за всю его карьеру. И единственное, чего ему хотелось, - выместить на ком-то всю злость. Виновник провала, а по совместительству - «Цель номер один», подходил для этого как нельзя лучше.
        Хакер не стал отвечать. Лежа на спине, он поднял автомат и нажал на спуск.
        Ничего не произошло.
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталось четыре минуты! Научной группе и обслуживающему персоналу - немедленно покинуть комплекс! Не паникуйте и действуйте по плану эвакуации!
        Софт лихорадочно передернул затвор, но выстрелить Кот ему не дал. Одним прыжком преодолев разделявшее их расстояние, командир отряда Черных пинком выбил оружие из рук хакера, направил пистолет прямо в лицо хакера, не защищенное поднятым забралом, и спустил курок.
        Пистолет сухо щелкнул.
        - Ссссуу… - зашипел Черный, но что он хотел сказать, Софт слушать не стал. Он ударил ногой, метя в промежность. Кот успел отскочить, и удар вышел смазанным. Тем не менее время выиграть хакеру удалось. Он сжался и одним движением вскочил на ноги. Рука метнулась к кобуре - но поймала пустоту. Софт не помнил, где потерял пистолет, а вспоминать времени не было. Не давая противнику сменить магазин, хакер прыгнул вперед, пытаясь достать Кота ударом локтя в голову. Тот увернулся и, в свою очередь, приложил Софта коленом по почкам. Костюм смягчил удар, но равновесие хакер потерял. Тело качнулось, и он врезался в стену.
        Кот отбросил рюкзак, мешавший ему перезарядить оружие, запустил руку в подсумок. Софт не стал ждать, пока противник приведет оружие в готовность. Он сорвал с головы шлем и с силой швырнул его в Черного. Попал. Пистолет отлетел в одну сторону, магазин - в другую. Не давая врагу опомниться, хакер ринулся вперед.
        От прямого в голову Кот увернулся - и тут же пропустил мощный лоу-кик левой. Правая нога подкосилась, но он устоял, ответив крюком по корпусу. Софт заблокировал удар, ответив апперкотом, которого Черный едва избежал - и тут же покачнулся от крюка левой в скулу.
        Кот зарычал, схватил хакера за плечи и ударил коленом в солнечное сплетение, одновременно наваливаясь на него и пригибая к полу. Шея Софта попала в стальной захват. Он не стал делать попыток освободиться, а нагнулся ниже, ухватил Кота за икры и дернул на себя. Оттолкнулся ногами и упал вперед, на потерявшего равновесие Кота.
        От удара об пол, усиленного весом хакера, у Кота на миг потемнело в глазах. Софт не стал ждать, пока противник придет в себя. Скользящее движение, рывок - и вот уже Кот хрипит, пытаясь вывернуться из захвата. Софт заблокировал руку противника, вывернув ее под таким углом, что каждое движение причиняло тому нестерпимую боль. Положив предплечье на шею Черного, Софт слегка изменил положение, приподнялся - и резко перенес на эту руку весь свой вес. Хрустнули шейные позвонки, и противник обмяк.
        Хакер с трудом поднялся на ноги.
        - Внимание! До самоуничтожения комплекса осталась одна минута! Начинаю обратный отсчет! Пятьдесят семь… Пятьдесят шесть…
        Софт схватил рюкзак и бросился вверх по тоннелю.
        - Пятьдесят три… Пятьдесят две…
        Лихорадочный стук пальцев по кодовой панели замка.
        - Пятьдесят… Сорок девять…
        Не открывается!
        - Сорок восемь… Сорок семь…
        Еще раз! Есть!
        - Сорок пять… Сорок четыре…
        Он проскочил длинный тамбур и всем телом врезался в еще одни двери. Те распахнулись слишком легко, и он едва не полетел кубарем. В спину доносилось:
        - Сорок… Тридцать девять…
        По глазам ударил красный свет. Небо будто налилось кровью. Здесь, практически в самом сердце Зоны, да еще ночью, это смотрелось особенно красиво и пугающе. Но Софту было не до красот.
        Хищный силуэт «Стервятника» посреди двора разрушенного завода был так же уместен, как космический корабль в ангаре сельхозтехники. Двигатели вертикального взлета работали на холостом ходу, задняя аппарель была откинута. На ней маячила фигура в черном глухом костюме с оружием в руках. Увидев Софта, боец нетерпеливо махнул рукой.
        «Тридцать шесть… Тридцать пять…» - стучала кровь в висках.
        Не теряя времени на пробежку до лестницы, Софт перемахнул через парапет и спрыгнул с высоты второго этажа. Приземлился неудачно, ногу обожгло болью.
        «Тридцать три… Тридцать две», - считал хакер про себя.
        Хромая, он побежал к самолету. Боец в черном бросился навстречу. Схватил хакера за руку, перекинул ее через плечо.
        - Быстрее! Взрыв через тридцать секунд! - выдохнул тот.
        Они буквально ввалились внутрь самолета. Как только они коснулись пола, аппарель поднялась, и пилот взвинтил обороты двигателей до максимума.
        Машина плавно и беззвучно взмыла в кроваво-красное небо.
        - Пристегивайтесь! - донеслось из кабины.
        Боец помог Софту усесться на скамью для десанта, щелкнул ремнями, упал рядом, пристегнулся. Машина продолжала набирать высоту.
        - Перехожу в режим горизонтального полета, - спокойно отрапортовал пилот. И тут внизу рвануло.
        Звук взрыва было слышно даже в изолированном салоне. Самолет слегка покачнулся - но высота уже была безопасной.
        Боец рядом с Софтом отстегнул шлем и из безликого робота превратился в молодого татарина.
        - Добро пожаловать… Нелегал. Эх и впаяют тебе!
        - Что с Дымом? - выдохнул Софт.
        - Это тот, что с дыркой в боку? В медкомплексе. Жить будет. Я бы на твоем месте больше за себя переживал. Что это за парни вообще? Какого хрена ты их притащил?
        - Это - друзья, - твердо сказал хакер.
        - Твои друзья в овраге лошадь доедают! - послышался откуда-то спереди голос наемника. Татарин лишь хмыкнул.
        - Хорошие у тебя друзья, - покачал головой он. - Это там внизу знаменитая Установка полыхает?
        - Так точно. Задание выполнено.
        - Выполнено - это хорошо. Домой?
        - Домой, - кивнул Софт.
        Эпилог
        Софт поправил куртку и бросил взгляд в зеркало. Увиденное показалось каким-то донельзя чуждым. Синие джинсы, короткая кожаная куртка, черная футболка под ней - он так отвык от гражданской одежды, что, если б не знал, что в зеркале отражается он сам, - не узнал бы. Привычным движением взъерошив волосы, он покачал головой и вышел из комнаты. Прошел по короткому коридору и толкнул дверь малого конференц-зала, тут же приковав взгляды трех пар глаз.
        Дым. Артур. Айвэн. Люди, которых он подставил. Которых использовал в своих целях. Которых полюбил. Той настоящей, грубоватой и скупой любовью, что возникает лишь между мужчинами, прошедшими вместе, плечом к плечу, через все мыслимые и немыслимые испытания. Которая заставляет делиться последним пайком, тащить на себе раненого товарища под шквальным огнем, возвращаться в готовое взорваться подземелье и совершать другие, не имеющие ничего общего со здравым смыслом и рациональностью, поступки.
        И этим людям он сейчас должен объяснить, почему он делал то, что делал. Почему он предал их и оставил умирать. И то, что он все же вернулся, сейчас не имело никакого значения.
        Дым, бледный, не успевший отойти от ранения, в черном свитере под горло, сидит неестественно прямо, не откидываясь на спинку кресла. Артур - невозмутимый, как обычно. В черном деловом костюме и белой рубашке, остро контрастирующими с уродливым шрамом на лице, он выглядел так, будто ждет регистрации на рейс в вип-зале международного аэропорта. Айвэн - в своем репертуаре. Синий джинсовый костюм, максимально вальяжная поза, ноги в сапогах-«казаках» - на столе.
        Все трое смотрели на него. Артур - спокойно. Наемник - безразлично-насмешливо. Дым - с презрением.
        Софт на секунду задержался в дверях, потом глубоко вдохнул, зашел в комнату и уселся на стол.
        - Давайте знакомиться. Я - Дмитрий Рязанов. Позывной - Софт. Консультант по технической безопасности, компания «Феникс Групп».
        - Нехреновый консультант, - хмыкнул Айвэн. Остальные промолчали.
        - Я знаю, что у вас есть ко мне целый ряд вопросов. И я здесь, чтобы на них ответить.
        - Правду? - исподлобья посмотрел Дым. Хакер выдержал его взгляд.
        - Правду.
        - Ну, начинай, - пожал плечами Страж.
        Софт на секунду задумался, кивнул и заговорил:
        - Компания «Феникс Групп», больше известная как группа «Феникс», оказывает разного рода услуги, связанные с щекотливыми ситуациями. Когда правительству той или иной страны невыгодно использовать для какой-либо миссии собственных силовиков - нанимают нас. Нет, есть, конечно, еще огромное количество разнообразных компаний со схожим профилем, но они выполняют больше черновую работу. Кроме того - у нас есть свой кодекс. Мы можем достать документы из города, в котором бушует смертельный вирус, вывезти или ликвидировать важных персон, попавших в плен, выкрасть или уничтожить компромат… Но мы никогда не выполняем сомнительных заданий - вроде помощи в свержении правительств, подготовки восстаний, проводке конвоев с наркотиками…
        - Хватит заливать, - фыркнул Айвэн. - Я уже понял, что вы без работы сидите, и к вам не пойду. Пропускай вербовку, по существу давай.
        Софт поморщился, но продолжил:
        - Чуть больше года назад нас наняли для помощи в уничтожении подпольной лаборатории террористов в одной восточной стране. В ходе миссии мы столкнулись со странными технологиями и биологическими объектами, существование которых современная наука объяснить не в состоянии. Заказчик заинтересовался и продлил контракт, включив в него расследование обстоятельств, благодаря которым это все попало в руки террористам. Ниточка привела к международной террористической группировке «Дети черной луны». Не вдаваясь в подробности, скажу лишь, что единственная цель группировки - объединение всех существующих на планете аномальных зон в одно целое. В основном «Дети черной луны» разрабатывали Чернобыльскую Зону Отчуждения - как самую первую и «взрослую». Однако работа велась и на других территориях.
        Артур с Айвэном мрачно кивнули.
        Софт потянулся к бутылке с минеральной водой, глотнул из горлышка и продолжил:
        - Мы выяснили, что Черные собираются провернуть какое-то дело, для которого им нужна целая куча денег. Добыть эти деньги Черные собрались с помощью сетевого взлома - крупного, дерзкого и не имеющего аналогов. По стечению обстоятельств одним из исполнителей был Трой - мой бывший сослуживец.
        - То есть про своих «боевых программистов» ты мне не лапшу на уши вешал? - процедил Дым.
        - Нет. - Софт взглянул на Стража. - Практически все, что я говорил, было правдой.
        - Практически? - Дым вскинул бровь.
        - Да. Позволь, я продолжу по порядку.
        - Валяй, - махнул рукой тот.
        - Было решено внедрить меня в группировку к Черным. Но на этапе подготовки операции, мы выяснили, что их плотно пасет Служба Безопасности Украины. Чтобы эсбэушники не вмешались в самый неподходящий момент, мы приняли решение сыграть с ними в связке - негласно, конечно. Короче говоря, была разработана двойная легенда. Внедрившись к Черным, я позволил СБУ завербовать меня. Как выяснилось - не зря. Именно от них я узнал об Установке. Там же мне поставили задачу - проникнуть в Зону и попасть в клан к Стражам, чтобы получить как можно больше информации.
        - Ублюдок, - пробурчал Дым.
        - Не совсем, - ответил Софт.
        - Не совсем? Наполовину ублюдок? - Дым начал заводиться.
        - Дело в том, что, когда меня вербовало СБУ, я уже не знал, что я - из группы «Феникс». Я считал себя безработным хакером, которому сослуживец предложил крутую тему. А потом - человеком, которого пытаются убить. Эсбэушники по факту спасли меня перед вербовкой. И я им был благодарен.
        - Совсем ни хрена не понял сейчас, - нахмурился Айвэн.
        - Перед заданием наши специалисты поставили мне психоблок. По сути - подсадили псевдоличность, которая не помнила совершенно ничего о группе «Феникс» и миссии, которую для этой самой группы мне нужно было выполнить. Я был тем, кем и представился, - безработным хакером с богатой историей и хорошей боевой подготовкой. Епт, да я искренне считал, что последние несколько лет просидел в офисном кресле! Мне даже часть рефлексов заблокировали!
        - Это как? - Артур выглядел заинтересованным.
        - Гипнотическое воздействие в сочетании с определенными препаратами. Больше я и сам не знаю, я не спец в этом, - развел руками Софт. Он снова повернулся к Дыму. - Если тебе станет легче от этого - то для СБУ я ни хрена не сделал в течение всего времени, пока был Стражем. Все, что я им отправил, - это доклад о внедрении. Да их ничего, кроме Установки, и не интересовало. Нет, ну они намекали, что, мол, было бы неплохо выяснить, из каких именно источников вы финансируетесь и кто конкретно за вами стоит, - но я сразу решил, что на это все мне накласть вприсядку. Ну а особенно смешно стало, когда я понял, что вы и сами ничего об Установке не знаете, кроме того, что она вообще существует. Впрочем, к тому времени психоблок с меня уже слетел и ко мне вернулась моя личность.
        - И какие задачи стояли перед твоей личностью у нас в клане?
        - Да по сути, эти задачи полностью совпадали с тем, что хотел Антей. Различались лишь в деталях. И вам, и нам нужна была Установка. Только Антей думал, что с ее помощью можно уничтожить Зону. А наши аналитики просчитали, что, если попытаться это сделать, произойдет нечто такое, по сравнению с чем и сама Зона детской песочницей во дворе покажется.
        - Погоди, - прервал его Айвэн. - Я что-то потерял нить. Вы искали Установку - но вы о ней не знали?
        - Нет. Более того. В Зону я пошел именно по заданию СБУ - мое командование таких задач мне не ставило. Я только должен был узнать, для чего именно Черным нужны деньги. Но обстоятельства сложились так, что стало выгоднее не снимать мне блок, а посмотреть, что выйдет из этого всего. Об Установке я доложил уже позже, когда пропала гипнозакладка. Тогда-то заказчик и решил, что Установка должна быть уничтожена. Руководство компании посовещалось с аналитиками и пришло к выводу, что такой расклад - наиболее приемлемый. Только осталась одна загвоздка: Черные не нашли Установку. У них не было ничего, кроме хорошо закодированной информации по ней. Потому они и готовили запасной план - удар по Зоне с орбиты ядерным оружием. Расшифровать информацию они так и не успели. Потому что явились мы с Дымом и все там взорвали на хрен.
        - О’кей. Допустим, понятно. - Артур посмотрел на хакера. - А мы-то каким боком?
        - Тут все очень просто. Ключ к шифру получил именно Моро с помощью своих яйцеголовых. Но у него была только часть информации - руководство «Рассвета» и Черных не очень-то друг другу доверяли. Моро требовал у Черных остальную информацию для расшифровки, а они, в свою очередь, требовали у него ключ. В итоге и те и те остались у разбитого корыта, когда единственная копия оказалась у меня на жестком диске. Остальное вы знаете - вам мне врать нужды не было.
        - Слушай, ну я одного не пойму: зачем им расширять Зону? Они что, совсем чокнутые? Это же глупо и не логично. Это бред просто, в конце концов. - Артур непонимающе уставился на хакера. - Это только в кино и дурной фантастике зло творит зло только потому, что оно - зло. В жизни так не бывает!
        Хакер хмыкнул.
        - Совершенно верно. Именно здесь и начинается самое интересное.
        - Это не все?
        - Нет. Дело в том, что террористы были только пешками - и Черные, и «Рассвет». Они искренне верили, что идут к своей цели - и те и те грезили о Зоне от полюса до полюса. Но штука-то на самом деле совсем в другом. Обе группировки попросту использовали.
        - Но кто? И зачем?
        Софт посмотрел на товарищей. Они уже выглядели не такими мрачными, как в самом начале разговора. Кажется, даже Дым оттаял.
        - Некий союз транснациональных корпораций очень давно мечтает заполучить абсолютный контроль хотя бы над одной Зоной. В частности, речь идет о Чернобыльской - Рио-Зона появилась искусственно, в качестве эксперимента, и, кажется, не оправдала надежд. Так вот. Основная цель этих ребят - организовать провал Международных Изоляционных Сил. Да такой, который нельзя было бы умолчать. Такой, который бы стал бедствием мирового масштаба. Как расширение Зоны в Рио. Вы в курсе вообще, что часть войск отсюда бросили затыкать бразильский прорыв? Что сейчас тут ослабленный контингент? И если начнется расширение этой Зоны - Изоляционные Силы и ООН не в силах будут что-либо сделать? Вот тогда-то на арену и вышли бы корпорации. Они бы добились контракта на спасение человечества - добровольно вызвались бы заткнуть прорывы телами собственных бойцов. Учитывая контроль над Установкой и некоторые технологии - это было бы не так сложно. А получив неограниченный доступ к Зонам, корпорации диктовали бы свою волю всему человечеству. В Зоне куда ни плюнь - научные открытия, которые могут полностью изменить человечество.
Лечение болезней, продление жизни, новые источники энергии - государства не в состоянии это использовать. Банально не хватает обученных кадров. Не хватает мозгов, перекупленных корпорациями. Если бы им удалось получить контроль - рухнула бы мировая экономика. По сути, полностью сменился бы мировой порядок. И ничего хорошего бы это не принесло. Общество окончательно бы расщепилось на два слоя - тех, кто может позволить себе все, и тех, у кого не осталось бы ничего. Овладение телепортацией - а все вы слышали об аномалиях, которые моментально перемещают человека из одного места в другое, - и транспортная система бы погибла. А это миллионы рабочих мест. Миллионы людей, которые бы остались без работы. Железнодорожная инфраструктура, морские и воздушные перевозки, вообще все! Кризис! Такой, с которым невозможно справиться! Артефакты, которые питали наши костюмы и устройства, - это же новый источник энергии! Овладей им - и мировой рынок обвалится. Никому не нужна будет больше нефть. Что нефть - отпадет необходимость в электростанциях всех видов! И это только то, что можно представить. Человечество к такому
не готово. И потому допустить того, чтобы корпорации получили Зоны в свое распоряжение, нельзя ни в коем случае.
        В конференц-зале повисла тишина.
        - Я одного не пойму, - нарушил тишину Айвэн. - А кто ваш заказчик-то? И почему было не отдать Установку в руки военных? Зачем нужно было ее взрывать? Ведь… Ведь это невероятная власть!
        - Ты сам ответил на свой вопрос, - улыбнулся Софт. - Власть. Военные, говоришь? Ты мало видел попыток сделать из мутантов оружие? Мы вот с Дымом наслаждались плодами подобных экспериментов. Управляемые мутанты… Мммм… прелесть какая! Нет, дружище. Военным Установку отдавать было нельзя. Ни украинским, ни российским, ни, блин, пакистанским, если бы они тут были. Ответ все тот же - человечество к такому не готово.
        - Заказчика ты, конечно, не назовешь?
        Софт лишь покачал головой, виновато разводя руками.
        - Я его попросту не знаю. Но можешь считать, что мы работали во имя мира на земле.
        - «Смертный бой не ради славы - ради жизни на Земле». Угу. Ясно, - кивнул Айвэн.
        - Зачем ты нам все это рассказываешь? - задал вполне логичный вопрос Артур. - Где гарантия, что, выйдя отсюда, мы не помчимся к газетчикам?
        Софт хмыкнул.
        - Скажем, так. Мы ничем не рискуем, рассказывая вам все это. Потому что к вам есть предложение.
        Все выжидающе замолчали.
        - Есть два варианта дальнейшего развития событий. Первый. Прежде чем выйти отсюда - вы пройдете некую… процедуру. После которой будете считать, что до Установки мы так и не добрались, а я погиб в Зоне. Деталей я не знаю - это не моя компетенция. Могу только сказать, что память вам подкорректируют неслабо. Правда, у тебя, - Софт посмотрел на Айвэна, - могут возникнуть некоторые проблемы с твоим… мммм… начальством. Сейчас они считают, что ты погиб. Как ты будешь выкручиваться дальше - это уж твое дело. Впрочем, денег у тебя хватит, чтобы сделать новую личность. Чем займешься ты, - Софт несколько виновато глянул на Дыма, - я тоже не знаю. Стражей больше нет. Антей объявил о роспуске клана - как понимаю, сделать это его попросило руководство. Только на этих условиях со Стражей соглашались снять обвинение. Теперь на месте штаб-квартиры - военный опорный пункт. Ты, Артур, вполне можешь начать какое-то новое дело. Но, зная твою натуру, - далеко не факт, что ты станешь заниматься чем-то легальным. И рано или поздно влипнешь. Хотя, если с тобой будет Айвэн… То вы влипнете еще раньше, чем я думаю.
        Артур улыбнулся.
        - А есть и другой вариант. Вы показали высокий уровень подготовки. По сути, заменили мне группу прикрытия, которая благодаря вам занималась не менее важными делами в другом месте. И вам официально предлагается вступить в ряды группы «Феникс». Можете поинтересоваться у нашего друга-наймита, - Софт качнул головой в сторону Айвэна, - он подтвердит: попасть к нам очень непросто. С улицы - так и вовсе невозможно. Интересная работа, более чем хорошие деньги - рискованно, да. Но вам всем рисковать не привыкать.
        Айвэн не раздумывал ни секунды.
        - Я согласен. - И тут же: - А деньги за Рио можно будет себе оставить?
        Софт со смехом кивнул.
        Артур помолчал с минуту. Потом проговорил:
        - Я в деле.
        Софт выжидающе посмотрел на Дыма. Тот сидел, глядя в одну точку. Потом медленно встал, опершись на подлокотники кресла, и не спеша подошел к Софту.
        - Я так понимаю… - проговорил бывший Страж, - что ты нас внизу слил, потому что у тебя был приказ избавиться от свидетелей?
        - Угу. - Софт опустил глаза. И именно поэтому не успел отреагировать на удар, разбивший ему нос и бросивший на пол.
        Дым шагнул вперед.
        - Но потом ты вернулся. И тебя за это вздрючили. Так?
        - Угу, - промычал Софт, зажимая разбитый нос.
        - Так вот, - веско сказал Дым. - Запомни, ублюдок. Если ты. Еще раз. Меня так подставишь. То я вылезу хоть из самого ада, найду тебя и надеру тебе задницу так, что трепка от твоего руководства тебе покажется легким подзатыльником. Ты меня понял?
        - Угу.
        - Хорош валяться. Строишь из себя тут гимназистку. - Дым нагнулся и протянул товарищу руку. Впервые за все время, что они провели здесь, он улыбался.
        В кармане у Софта зазвонил телефон. Продолжая прижимать платок к разбитому носу, он достал смартфон и непонимающе уставился на незнакомый номер, высветившийся на экране. Пожал плечами и ответил на вызов:
        - Слушаю.
        - Это хорошо, что слушаешь, dog, - раздался голос в динамике. - Ты не забыл, что должен денег одному homie? Надеюсь, что нет. Потому что иначе у тебя будут большие проблемы.
        Софт широко улыбнулся и повернулся к товарищам:
        - Эй, парни! Тут вам Шон привет передает! Не желаете пообщаться?
        notes
        Сноски
        1
        «Ленточка» - жаргонное название границы. Здесь - Периметра, окружающего Чернобыльскую Зону Отчуждения.
        2
        В бункере Психа звучит песня группы Scooter - «How much is the fish». Песня вышла в 1998 году, пик ее популярности приходится на начало двухтысячных. Учитывая, что в книге события происходят в 2028 году, логично, что для героев песня - ретро.
        3
        «Бэк» - принятое в среде неформальной молодежи сленговое название рюкзака. От английского «back» - «назад», «сзади».
        4
        Дым имеет в виду серию книг «Хроники Амбера», написанную Роджером Желязны. При этом Дым находится во власти распространенного заблуждения. Несмотря на фамилию, Роджер Желязны - американский писатель. Родился, жил и умер в США.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к