Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Хозяева руин Юрий Александрович Уленгов
        Полигон [Уленгов] #2
        Алтаю удалось выжить в Лимбе и получить заветный пропуск в Зеленую зону, однако это лишь начало пути. Благодаря достижению «Длань правосудия» перед бывшим космодесантником замаячила призрачная надежда вырваться с Рапсодии. Когда-нибудь, может быть, если повезет… Сейчас не до этого, ведь визит в Элизиум - лишь краткая передышка перед новым забегом наперегонки со смертью.
        В Пределе, Оранжевой зоне Полигона, все достижения, полученные в Лимбе, не значат ничего, правила меняются по ходу игры, и самое важное, как обычно, написано мелким шрифтом. Единственный способ выжить - стать быстрее, сильнее и умнее противников, но это непросто. За кредиты и виртуальный опыт, которые позволят купить оружие и усиления, приходится платить кровью. И хорошо, если это кровь врагов, а не твоя собственная.
        Содержит нецензурную брань.
        Юрий Уленгов
        Полигон-2. Хозяева руин
        Глава 1
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. РУИНЫ, ОКРЕСТНОСТИ ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЫ.
        К границам Зеленой зоны мы вышли через сутки. Нужно было время, чтобы привести в порядок Марго, да и самим отдохнуть было совсем не лишним. К тому моменту, как я добрался до товарищей, силы, что у меня, что у Диса, были на исходе. Сказывался откат от стимуляторов, да и общую усталость никто не отменял. Я героически сражался с периодическими приступами тошноты и головокружения, слабость тоже можно было как-то перетерпеть, но - при нужде, в самом крайнем случае. Сейчас такой нужды не было, а, следовательно, не было и смысла надрываться. Поэтому мы ушли в сторону от оживленных маршрутов, отыскали какую-то полуразрушенную халупу с уцелевшим подвалом, заперлись в нем, и завалились спать, нарушив все правила и не выставив даже часового. К черту. Слежки за нами точно не было, проверялись, наворачивая лишние круги, а кто-то случайный сюда вряд ли попал бы.
        Утром мы с Дисом проснулись от запаха готовящегося кофе, и, не успев продрать глаза, чуть не погибли от удушья в объятиях Марго. Девушка едва не сошла с ума от счастья, очнувшись, и увидев нас, мирно дрыхнущих рядом. Последнее, что она помнила - как Скульптор пристегивал ее к столу, потому придя в себя, девушка решила, что сошла с ума. Убедившись в своем здравом рассудке, Марго сделала лучшее, что может сделать женщина для мужчины, проснувшись раньше него. Кофе.
        В Элизиум выдвинулись, когда окончательно стемнело - не хотелось рисковать в последние часы, проведенные в Лимбе. Два часа осторожного марша через руины - и вот зеленоватое свечение силового купола уже совсем рядом.
        Несмотря на ночное время, на границе кипела работа. Ярко светили прожекторы, гудели строительные принтеры, блок за блоком выгоняющие стену, суетились рабочие, шипел расплавленный синтбетон, льющийся в русло новой дороги. Многочисленная охрана рассыпалась по периметру, контролируя подступы. В отличие от обитателей Лимба, на них была простенькая, но броня, а вооружены охранники были поголовно автоматическими винтовками. И, думаю, запрета на применение оружия у них точно не было.
        - Стоять, - послышалось из темноты. - Замерли, оружие не лапаем. Кто такие, куда идем?
        - Из Лимба. Идем в Элизиум, - коротко ответил Дис. - Новенькие.
        - А, свежее мясо, - усмехнулся боец, выбравшийся из укрытия. На мой взгляд, его поведение было несколько легкомысленным, но, присмотревшись, я заметил, что его прикрывают двое товарищей. - Понятно. Ну, двигайте к периметру, там вас отсканируют, зачитают правила и впустят внутрь. Только оружие не лапайте, стреляем без предупреждения. И не вляпайтесь никуда, обидно будет у самой цели сдохнуть под катками укладчика.
        Мы поблагодарили, и двинулись к стене, накрытой куполом. Отсюда до нее, на глазок, километра два. Хм. А тут что строят?
        - Расширяют Зеленую зону, - будто прочитав мои мысли, проговорил Дис. - Цель же - зачистка Рапсодии, помнишь? Сейчас выгонят новый периметр, потом перенесут сюда турели, сканеры, генераторы силового поля. Оп - и безопасная зона на пару километров больше. Неумолимая поступь человеческой цивилизации во всей красе - солнцепоклонник усмехнулся. - Не пройдет и столетия, как планета снова станет пригодной для жизни.
        - Оптимистично, - фыркнул я.
        Вход в Элизиум представлял собой массивные шлюзовые створки в стене. Подходя к ним, я испытал странное ощущение, как будто кто-то за мной наблюдает. Глянув по сторонам, усмехнулся. И правда, кто же за мной может наблюдать через десятки камер, установленных на стене? Совсем отвык я от цивилизации, одичал.
        Над шлюзом зажглась красная лампа, а перед глазами побежали строки текста, как при инициализации импланта.
        ВНИМАНИЕ! ПОСТУПИЛ ЗАПРОС СОПРЯЖЕНИЯ С ВНЕШНИМ УСТРОЙСТВОМ - СИСТЕМОЙ ИДЕНТИФИКАЦИИ ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЫ СИ-3. ПОДТВЕРЖДАЕТЕ СОПРЯЖЕНИЕ?
        ДА/НЕТ/ОТМЕНА.
        Подтверждаем. Что дальше?
        ЗАПРОС СОПРЯЖЕНИЯ ПРИНЯТ. УСТАНОВКА СОЕДИНЕНИЯ… ИДЕНТИФИКАЦИЯ ИГРОКА… ПОИСК В БАЗЕ…
        СООТВЕТСТВИЕ НАЙДЕНО.
        СУБЪЕКТ № 33286АН. ПОЗЫВНОЙ - АЛТАЙ.
        СТАТУС: ЗАКЛЮЧЕННЫЙ. ПРЕБЫВАЕТ НА ПОЛИГОНЕ СОГЛАСНО ПРОГРАММЕ ЗАМЕЩЕНИЯ НАКАЗАНИЯ, ЭДИКТ ПРАВИТЕЛЬСТВА ЗЕМНОЙ ФЕДЕРАЦИИ № 43897, ПОПРАВКА № 4 ОТ 31.02.2385.
        ПРИГОВОР: 25 ЛЕТ ПРЕБЫВАНИЯ НА ПОЛИГОНЕ. РЕШЕНИЕ ВЕРХОВНОГО СУДА ЗЕМНОЙ ФЕДЕРАЦИИ № 876456 ОТ 12.03.2387. ИЗМЕНЕНИЕ РЕШЕНИЯ: ВНУТРЕННИЙ ПРИКАЗ № 987009 КОРПОРАЦИИ NEWVISION ОТ 22.06.2387.
        СТРАХОВКА: НЕДОСТУПНА.
        РАСА: ЗЕМЛЯНИН.
        УРОВЕНЬ: 16.
        ЗАПРОС НА ПОСЕЩЕНИЕ ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЫ: ОДОБРЕНО.
        РАЗРЕШЕННЫЙ СРОК ПРЕБЫВАНИЯ: 48 ЧАСОВ.
        Лампа сменила цвет на зеленый, двери шлюза с шипением разъехались, а перед глазами появилось новое сообщение.
        ДОБРО ПОЖАЛОВАТЬ В ЭЛИЗИУМ, АЛТАЙ!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ТЫ ПОЛУЧИЛ ДЕСЯТЫЙ УРОВЕНЬ, ПРОШЕЛ ИНИЦИАЛИЗАЦИЮ БАЗОВОГО ИМПЛАНТА, И МОЖЕШЬ ПОКИНУТЬ ЛИМБ. ТЕБЕ ДОСТУПНЫ 48 ЧАСОВ ПРЕБЫВАНИЯ В ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЕ. ОТСЧЕТ НАЧНЕТСЯ С МОМЕНТА ВЫХОДА ИЗ ШЛЮЗА. ТЫ МОЖЕШЬ УВЕЛИЧИТЬ СРОК ПРЕБЫВАНИЯ В ЭЛИЗИУМЕ, ПОЛУЧИТЬ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ КРЕДИТЫ И ОЧКИ ОПЫТА, ВЫПОЛНЯЯ ЗАДАНИЯ АДМИНИСТРАЦИИ.
        В ЭЛИЗИУМЕ ЗАПРЕЩЕНО ПРИМЕНЕНИЕ ВСЕХ ТИПОВ ОРУЖИЯ. НАКАЗАНИЕ ЗА НАРУШЕНИЕ - СМЕРТЬ. ПОДРОБНЕЕ О ПРАВИЛАХ И ОСОБЕННОСТЯХ ПРЕБЫВАНИЯ В ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЕ ТЕБЕ РАССКАЖУТ НА ВВОДНОМ ИНСТРУКТАЖЕ.
        Вводный инструктаж, вот как. Что ж. Посмотрим, что там за инструктаж.
        Я шагнул в шлюз первым, за мной Марго. Дис вошел последним, и дверь за ним сразу же закрылась. Под потолком вспыхнули лампы дневного света, а из замаскированного динамика послышался хорошо поставленный, приятный женский голос.
        - Сейчас будет произведена дезинфекция. Пожалуйста, после сигнала закройте глаза и задержите дыхание.
        Прозвучал зуммер, и я поспешил последовать инструкции. Со всех сторон ударили теплые струи воздуха с резким химическим запахом. Интересно. Во время войны, после десантов на захваченные ксеносами планеты, мы тоже подвергались обязательной дезинфекции, однако неприятных ощущений при этом не возникало. Видимо, на заключенных в очередной раз сэкономили. Ну, логично.
        Обработка продолжалась секунд двадцать. После нее нас ждал своеобразный душ в облаках густого пара, насыщенного водяной взвесью, потом нас высушили горячим воздухом, и только после этого известили о том, что обработка завершена.
        Лампа над шлюзом загорелась зеленым, двери открылись, и мы, наконец, ступили на землю Элизиума. Или нет?
        Мы находились в большом ангаре, с рядом одинаковых, стальных дверей в стенах. В углу ангара стоял обвешанный броней и вооружением, вездеход, очень похожий на кустарную поделку. В дальней стене виднелись еще одни шлюзовые ворота.
        Внезапно перед глазами зарябило, и в пяти шагах от меня из ниоткуда возникла девушка. Среднего роста, с короткими черными волосами и приятной фигурой, которую ладно, но не акцентируя, обтягивала серая форма: китель с воротником-стойкой и штаны, заправленные в высокие ботинки. Над левой грудью на кителе виднелись красные буквы: «NewVision».
        - Здравствуйте! Меня зовут Элис, я ваш помощник и гид на время пребывания в Элизиуме. Я помогу вам освоиться и проведу вводный инструктаж. Пожалуйста, скажите «готовы», если вы готовы начать, - улыбнувшись, произнесла она приветливым голосом - тем же, который мы слышали в шлюзе.
        Только неестественное «готовы, если готовы», и то, как странно девушка замерла в ожидании подтверждения, помогли осознать, что она ненастоящая, и существует лишь в дополненной реальности.
        - Готовы, - произнесли мы практически одновременно.
        - Отлично, - проекция очень натурально сдула в сторону упавшую на глаза косую челку, и снова улыбнулась. - Вам разрешено находиться в Элизиуме сорок восемь часов, так что давайте не тратить время напрасно. Сейчас вы находитесь в так называемом карантинном боксе. Здесь расположен лазарет и камера хранения. Если кому-то из вас требуется срочная медицинская помощь, получить ее можно здесь. Перед тем, как пройти во внутреннее пространство Зеленой зоны, вам необходимо арендовать ячейку в камере хранения и оставить в ней все оружие. Стоимость аренды ячейки - двести кредитов в сутки. Первые сутки аренды во время первого посещения Элизиума - бесплатно, по их истечению указанная сумма будет списана со счета автоматически. Желаете пройти в камеру хранения?
        Мы переглянулись, и я кивнул. Не увидев реакции, понял, что у нейросети, искусственного интеллекта, или что там управляет этой проекцией, скорее всего, голосовое управление, произнес:
        - Да, желаем.
        - Хорошо, следуйте за мной.
        Девушка-проекция развернулась, и пошла к одной из дверей. Нам не осталось ничего, кроме как последовать за ней. Когда мы подошли к двери, створка плавно отъехала в сторону, открывая взгляду просторный зал, уставленный оружейными шкафами.
        - На территории Зеленой зоны строго запрещено использование любых видов оружия, и лучше отнестись к этому предупреждению серьезно, - через плечо вещала проекция. - За порядком в Элизиуме следят бойцы «Группы Феникс». Это одна из самых эффективных частных военных компаний в Земной Федерации, и ее сотрудники не любят глупых шуток и провокаций. Иногда они могут предупредить, но чаще просто стреляют на поражение. Постарайтесь не попадать в конфликтные ситуации и не провоцируйте их сами.
        Элис остановилась у ряда шкафов.
        - Свободные ячейки обозначены зелеными индикаторами. Вы можете снять несколько ячеек, или сложить все оружие в одну, но помните - открыть ячейку может только тот, кто оплачивает аренду.
        - Думаю, нет смысла тратить лишние деньги, - пожал плечами Дис. Марго согласно кивнула. Я шагнул к шкафу и приложил к считывателю браслет. Тот завибрировал, я подтвердил аренду ячейки на двое суток и сразу оплатил вторые, не став настраивать автопродление. Мы здесь ненадолго.
        Я скинул с плеч рюкзак, резонно решив, что таскаться с ним глупо, сложил арбалет, отстегнул от пояса топор, от груди - «Доминатор» вместе с ножнами, сунул все это в рюкзак и, застегнув клапаны, поставил рюкзак в шкаф. Остальные поступили так же. Попытавшись пристроить рядом трофейный дробовик, который я так и таскал с собой, я напоролся на предупреждение Элис.
        - Модифицированное оружие нельзя оставить на хранение, оно подлежит обязательной утилизации. Утилизационная камера находится в конце зала. Стоимость утилизации - сто кредитов.
        Вот это номер! То есть, мало того, что меня заставляют утилизировать явно недешевый автоматический дробовик, с меня еще и деньги за это берут? Фантастика!
        - А если я откажусь?
        - В случае отказа выполнять внутренние правила Зеленой зоны, вы будете выдворены за ее пределы или уничтожены, - все с той же милой улыбкой произнесла Элис.
        Прекрасно.
        Скрипя зубами от злости, я прошел к утилизационной камере, активировал ее браслетом, подтвердив списание сотни кредитов, и забросил внутрь дробовик и патронташ. Крышка камеры закрылась, и я вернулся к товарищам, которые как раз успели закончить со своей амуницией.
        - Отлично, - улыбнулась девушка-проекция. - Теперь, когда с формальностями покончено, мы можем, наконец, приступить к экскурсии по Элизиуму. Следуйте за мной, - и она направилась к выходу.

* * *
        - Площадь Зеленой зоны - десять квадратных километров, - вещала Элис. - По мере расчистки Оранжевой зоны, территория Элизиума увеличивается, захватывая территорию Серой зоны. Согласно прогнозам корпорации NewVision, Элизиум будет расти со скоростью три километра в год. В масштабах планеты это не очень быстро, но игроков на Полигоне становится все больше, а следовательно, расчистка территорий происходит быстрее. Именно поэтому мы остро нуждаемся в игроках, способных эффективно действовать в Оранжевой и Красных зонах. За выполняемые там задания, администрация щедро платит кредитами и очками опыта…
        Пока что Элизиум никак не оправдывал свое название. Дорога с недавно уложенным покрытием виляла между руин, в которых жужжала строительная техника и перекрикивались рабочие. Руины расчищались под строительные площадки, строительный мусор здесь же, на месте, подавался в утилизаторы, чтобы на выходе превратиться в сырье для принтеров. Автоматические экскаваторы рыли траншеи под новые фундаменты, а люди присматривали за техникой, и выполняли те работы, для которых использовать технику было нецелесообразно: дробили плиты, таскали тележки с мусором к утилизатору, расчищали место для проезда экскаватора. Каторга практически.
        - Над расширением Элизиума постоянно работает около тысячи человек. Как правило, это игроки, которые не интересуются набором уровней и для которых важнее безопасность, крыша над головой и гарантированное довольствие. Но работа по восстановлению имеет не только преимущества, но и недостатки. Правила запрещают таким игрокам любое личное имущество, проживают рабочие в отдельных, общих помещениях, им запрещен вход в центр Элизиума, а рабочий день длится шестнадцать часов. Им не начисляется опыт и кредиты, а еще они не могут рассчитывать на пересмотр срока пребывания на Полигоне…
        Угу, ну тут понятно. Типичный трудовой лагерь для не особо опасных преступников. Пашешь с утра до ночи за миску баланды и жесткую койку в общем бараке, без выходных и отпусков, день за днем, год за годом, пока не отбудешь весь срок наказания. Конечно, есть преимущества, и весомые - не нужно каждую секунду озираться в поисках того, кто хочет тебя убить, а перед сном не приходится выставлять часового, но я бы так, наверное, не смог. Пожалуй, даже в Лимбе лучше, чем здесь. По крайней мере, по моему мнению. Лучше короткая, но яркая жизнь, чем ежедневный монотонный, отупляющий труд. Нет, такое точно не для меня.
        - Элизиум - не единственная безопасная зона на Рапсодии, аналогичные разбросаны по территории всей планеты и служат форпостами для расчистки планеты. - продолжала вещать Элис. - Здесь игроки отдыхают, лечатся, торгуют, устанавливают импланты. Однако между островками Зеленых зон - океан Инферно, Красной зоны, подвергнувшейся радиационному и биологическому заражению. В Инферно до сих пор высокая концентрация квазиживых механизмов ксеносов, морфировавших под воздействием ксеновируса живых организмов и вышедших из-под контроля автономных боевых машин Земной Федерации. Именно по границе Красной зоны проходит передний край войны за Рапсодию, именно здесь игроки ежедневно вписывают свои имена в историю второго покорения планеты и зарабатывают славу, опыт и кредиты…
        Ха. А еще - ежедневно кормят собой морфов и превращаются в обугленные трупы под ударами оружейных систем роботизированных боевых платформ и импульсных винтовок товарищей по несчастью, которым приглянулась твоя пушка, броня и кредиты на счету. Очень красиво все это преподносит Элис, да. Особенно - по контрасту с жизнью рабочих муравьев, которую мы сейчас наблюдали вокруг. На людей попроще это должно действовать безотказно. На одной чаше весов - унылая серая жизнь с изнуряющей однообразной работой, на другой - подвиги, приключения, слава, горы кредитов… Понятно, зачем и для чего это делается. Корпорации нужно больше пушечного мяса, а серые трутни найдутся всегда.
        Впереди показалась еще одна стена, пониже. У ворот стояли двое в угольно-черных скафандрах высшей защиты с пламенеющим фениксом на груди. В руках - серьезные пушки, лица скрыты за непроницаемыми забралами шлемов. «Группа Феникс». Наемники, охраняющие порядок в Элизиуме. На нас бойцы лишь покосились, слегка повернув головы, но, увидев, что ворота после идентификации открылись автоматически, потеряли к нашей компании всяческий интерес.
        - Сейчас мы входим в сердце Элизиума. Именно здесь находятся жилые комплексы, биотехнологические лаборатории, оружейная и командный центр. В жилых комплексах вы можете арендовать комнату или койко-место на время пребывания в Элизиуме, в лабораториях - приобрести и установить наборы имплантов и аугментаций, в оружейной выбрать броню и оружие, а в командном центре - получить задания от администрации. Еще здесь есть рекреационная зона, в которой вы можете расслабиться и отдохнуть после рейдов. Куда желаете направиться сейчас?
        Я посмотрел на Диса и Марго.
        - Не знаю, как вы, ребята, а я бы отдохнул. Сон в подвале нормальным отдыхом не назовешь. А еще, думаю, здесь есть нормальный, горячий душ. Так что я - за то, чтобы первые часов восемь провести в праздном ничегонеделании.
        Увидев, как у Марго загорелись глаза при упоминании о горячем душе, я улыбнулся. Дис тоже поддержал решение, и я скомандовал Элис вести нас в жилую зону. Проекция очаровательно улыбнулась, и пошла вперед, не прекращая выдавать информацию.
        - Жилые комплексы делятся на помещения общего и индивидуального типа. В помещениях общего типа в аренду сдаются койко-места, это наиболее дешевое жилье в Элизиуме. Индивидуальные комнаты стоят дороже, зато они изолированы, оборудованы звуконепроницаемыми перегородками, индивидуальной душевой кабиной и пищевым синтезатором. Пожалуйста, выберите, где бы вы хотели остановиться.
        - Комнаты, - едва не в один голос воскликнули мы. Ну, еще бы. Не хватало только для полного счастья в казарме остановиться. Не для того мы сюда по трупам шли, чтобы очередь в душ занимать и просыпаться от храпа с соседней койки.
        - Принято.
        Центр Элизиума тоже не походил на землю обетованную. Серые, типовые здания, возведенные строительными принтерами, полное отсутствие какой-либо растительности, все угрюмо и строго функционально. Дополненная реальность старалась, как могла, выводя на здания яркие вывески, прокручивая на них рекламные ролики бронекомплектов, оружейных систем и разнообразных гаджетов, но, если вырубить ее, становилось донельзя тоскливо: даже в стандартных шахтерских городках на отдаленных планетах-колониях было не так серо и уныло. Синтбетон и полипласт, полипласт и синтбетон, с редкими вкраплениями металла.
        Зато здесь начали попадаться прохожие. По широкой улице в разных направлениях спешили другие игроки, практически все - со скрытыми от идентификации данными. Всеобщая спешка была, пожалуй, отличительной чертой этого места. Никто не хотел понапрасну тратить время, добытое потом и кровью на отравленных территориях. По большей части, это были матерые игроки - это было очень хорошо видно по внешнему виду.
        Многие щеголяли в броне, у некоторых выделялись недорогие импланты, даже не замаскированные синтетической кожей. Понятно, да. Каждая копейка на счету, на украшательства тратиться смысла нет. Здесь мало кто удивится бионическим протезам рук, бугрящихся квазимышцами, стальными пластинами, полностью закрывающими череп или механическим усилителям. На цивилизованных планетах, и, тем более, на Земле, такого не увидишь, там это считается дурным тоном, здесь же - перед кем красоваться? Когда тебе предстоит весь отмеренный срок сражаться за собственную жизнь, понятия красоты и приличий отходят на второй план. Каждая копейка - в боевую эффективность, каждый кредит - в броню и оружие. Коррекция, пластические операции? К черту! Они никак не помогут убить врага, в отличие от протезов с сервоприводами, благодаря которым ты становишься сильнее и быстрее. Так что к дьяволу красоту, даешь эффективность!
        Новички, вроде нас, тоже были. Их можно было легко вычислить по неторопливости, с которой они передвигались, по интересу, с которым смотрели по сторонам, ну и по разговорам с пустотой - со стороны общение с помощником смотрелось забавно.
        Несколько раз на глаза попадалась охрана. Бойцы «Феникса» ходили парами и тройками, неспешно, держа оружие «по-патрульному», внимательно и цепко поглядывая по сторонам. В то, что, в случае чего, они без разговоров откроют огонь на поражение, верилось легко и непринужденно. Для них все вокруг - мусор. Но смотрели на бойцов при этом без страха и ненависти: угроза отключения от системы для здешнего люда более весома, чем пушки наемников. Дураков устраивать бунт нет, все бунтари в Лимбе остались… В виде костей под ногами.
        - Мы на месте, - провозгласила Элис, когда мы подошли к длинному одноэтажному зданию из серого синтбетона. - Перед вами жилой комплекс среднего ценового диапазона со стандартными индивидуальными комнатами. Если пожелаете, можно переместиться в рекреационную зону, где можно арендовать роскошные апартаменты…
        - Нет, - прервал я Элис. - Стандартный ценовой диапазон - то, что нужно. Стандартные индивидуальные комнаты нас вполне устроят.
        - Стоимость проживания - пятьсот кредитов в сутки, - предупредила проекция. - Списание автоматическое. Для вас, как новичков, впервые попавших в Элизиум, на первые сутки действует скидка - двадцать пять процентов. Сумма аренды будет автоматически списываться с вашего счета каждые сутки проживания. Пожалуйста, подтвердите списание.
        На имплант пришел запрос, и я, не глядя, подтвердил его. Уже понятно, что здесь за каждую мелочь с нас будут драть деньги, но сейчас мне было не до подсчетов. Хвала богам, на индивидуальном счету у меня достаточно кредитов, чтобы не думать о мелких тратах. А есть еще и групповой, на который начислилось вознаграждение за уничтожение банды Скульптора. Так что пока можно не париться.
        Дверь комплекса открылась, из нее вышел невысокий, щупленький человечек, чем-то напоминающий крысу. Затравленно глянув на нас, он боком прошмыгнул мимо, и засеменил по улице.
        Внутри жилого комплекса оказался очень длинный коридор с одинаковыми дверями. На большинстве из них горели красные индикаторы, означающие, по всей видимости, что помещения заняты. Чтобы найти свободные комнаты, нам пришлось пройти больше половины коридора.
        - Приложите свои браслеты к дверям, чтобы подтвердить аренду и закрепить комнату за собой. Позже вы можете выбрать режим доступа, по умолчанию открыть двери можете только вы.
        Я сделал то, что сказала проекция. Раздался писк, и зеленый индикатор на двери сменился на красный.
        - Ладно, ребята. Я собираюсь проспать минимум до середины дня. Вам рекомендую сделать то же самое. Свяжемся завтра, когда проснемся и придем в себя. Спокойных снов! - пожелал я, и вошел в двери. Проекция Элис мигнула и погасла.
        Внутри оказалась довольно просторная комната, поделенная на две части. Большую часть занимала кровать с огромной панелью инфовизора на стене перед ней, и большой горизонтальной капсулой, похожей на анабиозную, установленной в углу. Во второй части расположился простой полипластовый стол с парой стульев, шкаф для посуды и пищевой синтезатор. Там же виднелась душевая кабина и камера стиральной машины. Едва не застонав от предвкушения, я двинулся к кабинке, на ходу снимая с себя одежду и бросая ее прямо на пол. К черту, потом соберу! Сейчас - душ!
        Простояв под горячими струями не меньше получаса, я вернулся в реальность только когда система вывела оповещение о том, что я израсходовал стандартный дневной объем воды. Прочитав о том, что на счетчике-водомере активирован тариф «Ночь», согласно которому стоимость потребленной воды будет добавлена к счету за проживание, я выругался, и взялся за туалетные принадлежности.
        Вывалился из душа я спустя еще полчаса, распаренный, непривычно чистый и абсолютно счастливый. Все! Теперь спать! Только разбросанную одежду нужно собрать и отправить в стирку.
        Когда я уже готов был завалиться в кровать, в центре комнаты вдруг снова появилась Элис.
        - Извините за вторжение, но я хочу обратить ваше внимание на то, что за отдельную плату вы можете воспользоваться многофункциональной рекреационной камерой. Режим депривации позволит полностью отключиться от окружающего мира, а режим коррекции мозговых ритмов погрузит в приятные сновидения. За отдельную плату вы можете активировать программу сексуальной симуляции. В базу данных загружены образы всех популярных в Земной Федерации мужчин и женщин, а при желании вы можете создать своего идеального партнера, воспользовавшись продвинутым виртуальным конструктором.
        Пока я пытался сообразить, что ответить нейросети, она продолжила:
        А еще, - Элис хитро прищурилась, - вы можете использовать в симуляции мой образ, это очень популярная услуга, - изображение девушки мигнуло и изменилось. Теперь, вместо строгой формы корпорации, на ней было черное кружевное белье, пояс с чулками и туфли на высоком, тонком каблуке. - Стоимость услуги - одна тысяча пятьсот кредитов. Поверь, тебе понравится, - закончила она с придыханием, внезапно перейдя на «ты».
        - Сгинь! - прорычал я, вновь обретя дар речи. - Погасить свет! Дверь - заблокировать! Режим - «не беспокоить» до полудня!
        - Слушаюсь, - девушка смущенно улыбнулась. - Режим «не беспокоить» активирован. Если передумаете - вы всегда можете воспользоваться предложенными услугами и вызвать меня, отчетливо произнеся мое имя. Кстати, с вашего счета списано триста кредитов за услуги персонального помощника, - добавила Элис, и в ее голосе мне послышалась издевка. - Приятного отдыха!
        - Исчезни! - проекция мигнула, и не спеша, померкла. Перед тем как изображение девушки окончательно исчезло, я успел заметить на ее лице что-то вроде обиды. Тьфу, бред!
        Свет погас, я наощупь добрался до кровати, и утонул в анатомическом ложе. Перед тем, как провалиться в сон, я успел подумать, что этот мир окончательно сошел с ума, если находятся люди, готовые платить заработанными на убийствах деньгами за то, чтобы трахнуть в симуляции бота-помощника.
        Впрочем, пожалуй, ничего нового.
        Глава 2
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ЗЕЛЕНАЯ ЗОНА, ЖИЛОЙ КОМПЛЕКС ЭЛИЗИУМА.
        Кажется, впервые за время, прошедшее с момента высадки на Рапсодию, я как следует выспался. Даже проснулся раньше, чем сработал будильник, и некоторое время просто лежал, расслабленно пялясь в темноту. Забытое ощущение безопасности, тепло, анатомический матрас кровати… А ведь раньше казалось, что для счастья нужно что-то большее.
        Дождавшись будильника, я с наслаждением потянулся и встал. Лежать - оно, конечно, хорошо, но дела сами себя не сделают, и таймер, отсчитывающий на периферии зрения оставшееся время пребывания в Зеленой зоне, на паузу не поставить.
        Свет зажегся автоматически, стоило мне подняться с кровати. Сначала тускло, но позже, когда комната распознала, что я окончательно проснулся и ложиться больше не собираюсь, постепенно набрал яркость. Достав выстиранную, продезинфицированную и высушенную одежду из машины, я выругался вполголоса, осознав, что белье и носки остались в рюкзаке, оставленном на хранение при входе. Ну, хорошо хоть это постирал. Думаю, купить смену в Элизиуме будет не сложно.
        Одевшись, я добрался до синтезатора, активировал его и пару минут изучал меню, не веря своим глазам. Просидев несколько месяцев на универсальном питании - сначала в тюремном блоке, а потом в Лимбе - я уже и забыл, что такое нормальная еда. Понятно, что нормальной ее назвать можно с большой натяжкой - все же в синтезированной пище натуральных ингредиентов нет, «блюда» получаются лишь благодаря комбинациям вкусовых добавок и химических элементов, смешанных в правильной пропорции с пищевым субстратом, но, черт побери, насколько же это лучше, чем опостылевшие брикеты пайка!
        Для начала я заказал кофе. Натурального давно не существовало, но напиток пользовался такой популярностью, что сотни ученых наперебой бросились решать эту проблему - и у них это, черт возьми, получилось! По крайней мере, даже те, кому посчастливилось в свое время попробовать натуральный кофе, признавали, что его заменитель получился ничуть не хуже - ни по вкусовым качествам, ни по тонизирующему эффекту. Мне сравнивать было не с чем, потому я просто вынул кружку из синтезатора, потянул носом воздух, вдыхая аромат, и поставил на стол остывать. Набрав еще несколько кодов, я заказал «мясо» с гарниром из картофельного пюре, уселся за стол и приготовился насладиться напитком.
        - Доброе утро, Алтай! - проекция Элис возникла так неожиданно, что я едва не поперхнулся горячим кофе. Черт побери, ну нельзя же так! Надо покопаться в настройках и запретить помощнику являться, когда ему заблагорассудится. Еще и за мои же деньги.
        Сейчас на Элис снова была форма корпорации, и выглядела она строгой и собранной.
        - До деактивации режима «Не беспокоить» осталось десять минут. За время вашего отдыха зарегистрирована одна попытка несанкционированного доступа в помещение. Воспроизвести запись с регистратора?
        Я нахмурился. Что еще за попытка несанкционированного доступа? Кто мог ко мне пожаловать?
        - Воспроизведи.
        Передо мной развернулся проекционный экран, на котором появилось изображение с камеры, установленной в дверях. Пару секунд камера показывала пустой коридор, потом в кадре появилась… Марго?
        Девушка, завернутая в халат, в нерешительности постояла несколько секунд перед дверью, на лице ее явственно читалось сомнение. Постояв, она подняла было руку, передумала, развернулась, чтобы уйти, замерла, тряхнула головой, и, вернувшись к двери, решительно постучала, будто не давая самой себе времени, чтобы передумать. Постояла немного, прислушиваясь, что-то пробормотала и быстро ушла из кадра.
        Изображение погасло, оставив меня сидеть в раздумьях. Назвать меня наивным юношей сложно и вопроса «что может понадобиться от меня женщине среди ночи?» у меня не возникало. Вот только… Не нужно оно мне. Особенно здесь и сейчас. Спору нет, Марго очень привлекательна на мой непритязательный вкус, но… Я не хочу никому объяснять, почему какие-либо отношения, даже преследующие чисто утилитарные цели, сейчас мне не нужны. Нет никакого желания. И не думаю, что в ближайшем будущем что-то изменится.
        А еще - совсем не хочется, чтобы в нашем маленьком отряде было что-то кроме сотрудничества и поддержки. Вон, Клаус уже дал волю спермотоксикозу. И чем это закончилось?
        Настроение совсем испортилось. Я покосился на часы. Полдень. Таймер показывал, что у меня оставалось еще почти тридцать шесть часов пребывания в Элизиуме. Что ж. Время до общего сбора еще есть, нужно провести его с толком. Я допил кофе, отставил кружку в сторону, и активировал личного помощника.
        - Элис, - позвал я. - Дай мне информацию по имплантам и аугментациям, которые можно установить в Зеленой зоне.
        - Выполняю, - откликнулась проекция.
        Передо мной развернулась панель информ-сети. Бегло пробежавшись по ней взглядом, я понял, что это надолго, заказал у синтезатора еще кофе, приглушил общий свет, и погрузился в изучение.

* * *
        - Прежде чем приступить к подбору имплантов и аугментаций, необходимо выбрать игровой класс, - поняв, что самостоятельно разбираться придется до самого вечера, я припахал Элис прочитать мне лекцию. В конце концов, если я все равно плачу за использование помощника, пусть отрабатывает. Войдя в роль, Элис, с появившимися из ниоткуда очками в большой оправе на носу и с указкой в руках, стояла у окна информ-панели, обстоятельно вводя меня в нюансы и тонкости.
        - Игровые классы созданы для упрощения подбора имплантов, для каждого из них имеется несколько различных, сбалансированных и настроенных на максимально эффективное взаимодействие конфигураций. На данный момент существует три глобальных класса: технический класс, класс поддержки и основной, экшен-класс. Внутри каждого класса есть специализации. Технические - рабочий, медик и инженер. Специализации поддержки - боец прикрытия, он же страйкер, защитник и тяжелый штурмовик. Специализации экшен-класса - энфорсер, стрелок и разведчик, - Элис на секунду прервалась и посмотрела на меня, будто оценивая, насколько хорошо я усваиваю информацию.
        - Выбор класса зависит от стиля игры, и от того, собирается игрок взаимодействовать с группой или предпочитает играть в одиночку, - игровые термины, как и само понятие игры по отношению к Полигону, очень сильно резало слух, и я буквально спотыкался на таких словах, но делать было нечего - в конце концов, это для меня и других узников Рапсодии происходящее здесь - жизнь и борьба за выживание, а для десятков миллионов людей по всей Федерации, липнущих к мониторам и визорам, это именно игра и есть. Шоу, развлечение. Я почувствовал закипающую внутри злость, и поспешил сконцентрироваться на лекции Элис.
        - Боец прикрытия, он же страйкер - специальность, которую лучше использовать при командной игре. В его руках сосредоточена основная огневая мощь группы, страйкеры вооружены тяжелыми пулеметами, в роли дополнительного оружия выступает гранатомет. Если в качестве основного противника предполагаются квазиживые и морфировавшие организмы, гранатомет может быть заменен на реактивный огнемет, который показывает более высокую эффективность при таких боестолкновениях.
        На панели информ-сети возникла трехмерная фигура крупного бойца, в броне, шлеме и с большим рейдовым рюкзаком. В руках боец держал тяжелый пулемет, лента от которого тянулась в рюкзак. На плече бойца виднелся гранатомет с барабаном револьверного типа.
        - Задача бойца прикрытия, - продолжала Элис, - подавление противника огнем, прикрытие группы. Страйкер несет на себе большое количество патронов и тяжелое оружие, потому упор при имплантации делается на выносливость и грузоподъемность. Несмотря на то, что от продолжительности жизни страйкера в бою часто зависит выживание всей группы, тяжелая броня обычно не используется: она снижает и без того невысокую мобильность бойца и замедляет маневрирование - убедившись, что я усвоил полученную информацию, Элис продолжила.
        - Защитник - еще одна чисто групповая специализация. Защитник также относится к тяжелым пехотинцам, вооружен пулеметом, но, помимо него, несет на себе походный генератор защитного поля, который, в зависимости от интенсивности воздействия на него вражеского вооружения, способен защитить нескольких человек. Наибольшей эффективности защитника можно добиться, поставив его в пару с бойцом прикрытия, создав, таким образом, практически неуязвимую огневую точку, однако, в силу дороговизны экипировки и снаряжения, мало кто из малых групп может позволить себе двух таких бойцов одновременно.
        На экране появился брат-близнец бойца прикрытия, картинка пришла в движение, и фигура бойца на несколько секунд окуталась прозрачным куполом, площадь которого скачкообразно увеличилась, после чего, мигнув, защитный экран исчез.
        - В силу того, что походный генератор поля отличается большим весом, боекомплект защитника меньше, чем у бойца прикрытия. Этот недостаток может быть устранен использованием брони с усиленными приводами, или имплантацией внутреннего экзоскелета, что является сложной, дорогой и необратимой процедурой.
        Изображение на экране снова сменилось, и я вздрогнул, увидев знакомую броню. Такую, как совсем недавно носил я сам, похожую на броню громилы-туриста, которого я разделал в Серой зоне.
        - В отличие от страйкера и защитника, тяжелый штурмовик - атакующий юнит. Вооружение - пулемет или многофункциональный стрелковый комплекс со смарт-модулем, в качестве дополнительного оружия чаще всего используются автоматические дробовики различных моделей. Основное назначение тяжелого штурмовика - прорыв боевых порядков врага и нанесение максимального урона противнику. Тяжелые штурмовики незаменимы при зачистке зданий, в этом случае в конфигурацию добавляется штурмовой тактический щит. В силу повышенных требований к мобильности, броня штурмовика - из самых дорогих бронекомплектов, обеспечивающих высокую маневренность, и, при этом, высокий уровень защиты бойца.
        Я достал из синтезатора еду и принялся задумчиво ковыряться в тарелке одноразовой вилкой. Ладно. Прежде, чем принимать решение, нужно просмотреть все до конца.
        - Спасибо, Элис, давай дальше.
        Проекция с готовностью продолжила.
        - К техническому классу относятся…
        - Пропустить, - сейчас меня это не интересовало. У нас слишком маленькая группа, чтобы держать отдельного медика или техника, так что упор нужно делать на другое.
        - Основой экшен-класс - это энфорсер, стрелок и разведчик. Энфорсер - универсальный боец, легкий пехотинец, который, в случае необходимости может выполнять практические любые функции, как при командной игре, так и в одиночку. Специализация энфорсера не требует особых навыков, благодаря чему она является самой распространенной на Полигоне. Тем не менее, стоит учитывать, что без специальных модификаций для этой специализации лучше использовать легкое вооружение - благодаря этому достигается оптимальный баланс между мобильностью и огневой мощью бойца. Комбинируя различные импланты и усиления, на базе энфорсера можно создать по-настоящему универсального солдата, готового решать практически любые задачи.
        На экране появился боец в легкой броне с штурмовой винтовкой. Ну, здесь ясно. Стандартный пехотинец. Неудивительно, что это самая распространенная специализация.
        - Специализация стрелка, в свою очередь, делится еще на два подтипа: снайпер-диверсант и пехотный снайпер, он же марксман. Снайпер-диверсант действует, преимущественно в отрыве от основного подразделения и выполняет задачи, связанные с скрытным устранением противника на большой дистанции, уничтожением живой силы и техники противника на больших дистанциях. Для этой специализации характерно тяжелое снайперское вооружение и особая конфигурация устанавливаемых имплантов, направленная на достижение максимальной скрытности и меткости.
        Снайпер-марксман - боевая единица, действующая в составе основного подразделения. Его задачи - уничтожение важных целей среди живой силы противника - бойцов поддержки, командиров и офицеров, других стрелков. Марксман обычно действует на средних и коротких дистанциях, вооружение и набор имплантов - соответствующие, направленные на высокую результативность стрельбы, мобильность и маневренность.
        Я посмотрел на экран, где Элис последовательно продемонстрировала оба типа стрелков, и кивнул своим мыслям. Марксман - пожалуй, то, что нам нужно, идеальная специализация для Марго, учитывая ее навыки работы с луком. Единственный тонкий момент - насколько она вообще умеет обращаться с оружием? Впрочем, это дело наживное. Научим. Природная меткость есть, импланты помогут с остальным, а дальше - тренировки в симуляции, на стрельбище и в боевых условиях. Нужно взять на заметку, в общем.
        - Специализация разведчика также содержит три модификации: сталкер, скаут и мародер. Сталкер - специализация, овладев которой, боец может действовать как в составе группы, так и в одиночку. Сталкеры отличные следопыты и проводники, для специализации характерен высокий уровень скрытности. При этом, сталкер способен выполнять функции энфорсера, эффективно работая на средних дистанциях, используя легкое и среднее вооружение. Конфигурация имплантов подразумевает, помимо прочего, увеличение дальности слуха, зрения и обоняния.
        На экране появился боец, экипировкой и вооружением напоминающий проводника туристов, которого мы отпустили в коттеджном поселке. Ну, да, сталкер и есть, помню, Дис говорил о нем. Удобная специализация, можно и в команде действовать, и в одиночку.
        - Скаут - легкий разведчик, основное предназначение которого разведка местности, проникновение в тыл противника, проведение диверсий, постановка помех, либо, наоборот, выведение из строя средств радиоэлектронной борьбы. Основные навыки скаута - скрытность, высокая мобильность и маневренность, вооружение направлено на бесшумное устранение одиночных противников и диверсионную борьбу, вследствие чего это наименее защищенный боец.
        - Последний из класса разведчиков - мародер. Это самый защищенный представитель класса. Основное предназначение - действие в одиночку, тем не менее, вполне эффективен и в составе группы. Мародер использует среднюю броню, легкое и среднее вооружение, мобилен, скрытен, может совершать диверсии или вступать в открытое противостояние с людьми и морфами. Название специализации выбрано не просто так - именно мародеры берут задания на поиск ценной информации в руинах и биоматериала в пустошах Оранжевой и Красной зон.
        Мародер хорошо защищен от разных типов воздействия, включая радиационное и электромагнитное, способен вести бой на ближних и средних дистанциях, разведывать местность и координировать действия остальных членов группы. По сути, это хорошо защищенный энфорсер с преимуществами сталкера. Мародер - одна из наиболее дорогостоящих модификаций, требующая наличия определенных навыков, потому этот тип бойца не пользуется особенной популярностью на Полигоне.
        - Спасибо, Элис.
        Я выбросил опустевшую тарелку в утилизатор, и прямо в одежде завалился на кровать. Черт, как все интересно.
        Изначально я думал, что тяжелый штурмовик - специализация, созданная будто бы специально для меня. Однако, поразмыслив и припомнив некоторые эпизоды прошедших дней, я несколько засомневался. Моим основным оружием в Лимбе были скрытность и скорость. Не думаю, что в Пределе что-то изменится. Красться же в тяжелой броне среди руин… Сомнительное, мягко говоря, удовольствие. А если вспомнить, как я, без брони, одним топором, смог расковырять громилу-туриста, становится понятно, что стоит пересмотреть планы.
        Тяжелый штурмовик хорош в составе команды, в прямой схватке, и, желательно - в компании еще нескольких таких же. Чем больше - тем лучше. Рота штурмовиков планетарного десанта, при условии отсутствия у противника тяжелой артиллерии и поддержки с воздуха, способна оставить после себя выжженную землю. А в одиночку? А в одиночку тяжа закрутит и порубит на куски ушлый парень с боевым томагавком. Так-то.
        Другие классы поддержки тоже не про меня, да и снайпером мне быть не особенно интересно. Группа у нас маленькая, потому нужно выбрать по-настоящему универсальные и максимально полезные специализации. И в этом свете мародер выглядит очень даже привлекательно. Жаль, что нет времени как следует поиграть с конфигуратором и создать виртуальную модель бойца - нужно двигать в лабораторию. Установка имплантов требует последующего восстановления, а время пребывания в Элизиуме сокращается. Потом еще нужно закупиться броней, оружием и снаряжением, и решить вопрос с заданиями. В общем, дел - по горло, а времени мало. Нужно приступать.
        - Входящий видеозвонок, - возвестила Элис. - Абонент - Дис. Разрешить соединение?
        - Разрешай, - кивнул я. Вовремя. Пора заниматься делами.
        Глава 3
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ЗЕЛЕНАЯ ЗОНА, ЖИЛОЙ КОМПЛЕКС ЭЛИЗИУМА.
        Марго с Дисом ждали меня на улице, у входа в жилой комплекс. Дис выглядел отдохнувшим и довольным, Марго - не очень. Впрочем, виду девушка, явно спавшая меньше, чем каждый из нас, не подавала. На всякий случай я решил не рассказывать ей о том, что двери комнат оборудованы камерами. Ни к чему эти нервы.
        Несмотря на видимый недосып, выглядела девушка хорошо. Вымытые волосы собраны в хвост, джинсы и куртку, за время скитаний в Лимбе, превратившиеся в грязные лохмотья, сменил серый комбинезон, чем-то напоминающий униформу Элис. В общем, Марго посвежела. Никогда не думал, что буду замечать такую мелочь, как вымытую голову у девушки. Все же в цивилизованном мире это норма, а не исключение. Впрочем, где тот цивилизованный мир, а где Полигон… Там и рабочий комбинезон парадной одеждой не кажется.
        - Элис, - позвал я, поздоровавшись с друзьями, - отведи нас в лаборатории.
        Проекция, возникнув из ниоткуда, лишь кивнула, и направилась к виднеющимся в отдалении модульным зданиям. Мы, не спеша, последовали за ней.
        - Я тут немного поигрался с конфигуратором, и прикинул возможные специализации, - начал я. - Марго, скажи, как у тебя с огнестрельным оружием?
        Девушка пожала плечами.
        - Никогда не пользовалась, но, как понимаю, придется учиться.
        - Придется, да. Я все время забываю спросить. Ты очень ловко управляешься с луком. Откуда навыки?
        - Хобби. Занималась полупрофессионально, много тренировалась. Там… Дома. Здесь пришлось применять.
        - Понятно. Это хорошо. Значит, как минимум, глазомер, ориентировка в пространстве и координация у тебя присутствуют. Это уже немало.
        - Ты тоже решил записать Марго в снайперы? - ухмыльнулся Дис.
        - В марксманы, - уточнил я. - А что значит «тоже»?
        - Ну, не один ты в информ-сети копался.
        - Понятно. Себе определил специализацию?
        - Энфорсер, - пожал плечами Дис. - Никого круче не потяну, смысла нет.
        - Я бы поспорил, - усмехнулся я. - Иногда мне кажется, что ты служил совсем не в артиллерии.
        Странно, но Дис мою шутку проигнорировал, будто пропустив мимо ушей. Ну, ладно. Шутка-то так себе. Если шутка вообще, если честно.
        - Так как, Марго? Ты согласна?
        - А у меня есть варианты? - девушка прикусила губу. - Надо - научусь. Я и в людей раньше не стреляла, только по мишеням. Но ничего, получается вроде.
        - «Вроде», - Дис хохотнул. - Ты знаешь вообще, как она попала в ту щекотливую ситуацию, из которой ты ее вытащил?
        Марго метнула на солнцепоклонника быстрый взгляд. Кажется, ей не очень хотелось вспоминать тот эпизод. Логично.
        - Да откуда ж мне знать?
        - Тьма! Неужели я не рассказывал? Марго сбила из лука малый «гуманитарщик». Из лука, представляешь? И, пока мы с Клаусом его потрошили, отстреливала желающих разжиться халявной едой. Потом, правда, запахло жареным, и пришлось оттуда быстро сваливать. И так получилось, что Марго лук потеряла, а люди Скульптора его подобрали. Так наша девочка-припевочка, вопреки запрету, на следующий день отправилась их выслеживать, чтобы вернуть оружие. И ведь почти получилось же! Она - настоящая валькирия, клянусь Светом! А уж когда войдет в раж…
        - Дис, хватит! - было видно, что девушке этот разговор неприятен. Дис понял, что болтает лишнее, и перевел тему.
        - А ты-то сам что решил? Штурмовик?
        - Мародер, - хмыкнул я.
        Дис озадаченно умолк, подумал несколько секунд, а потом кивнул.
        - У богатых свои причуды, но разумно, да. Вот только хватит ли нам денег на все это?
        - Не знаю, - пожал я плечами. - Сейчас посмотрим.
        Мимо прошла тройка бойцов «Феникса» с поднятыми забралами. Один внимательно посмотрел на Марго, картинно облизнулся и присвистнул. Его товарищи засмеялись. Черт. Вот еще один минус присутствия привлекательной девушки в группе. Но не под мальчика же ее маскировать, как в старых фильмах! Такая маскировка только там и работает. Да и не того сложения наша Марго, чтобы так легко спрятать все. Разве что под глухим бесформенным плащом до пяток…
        - Перед вами - кибернетические лаборатории Элизиума, - послышался голос Элис. - Это практически единственное место на Полигоне, где можно установить и удалить импланты, получить инъекции нанитов, провести апгрейд уже имеющихся модификаций. Вне Элизиума вы сможете сделать это только в клановых фортах, развитых до необходимого уровня. Многие из модификаций необратимы, пожалуйста, отнеситесь к выбору серьезно, пользуйтесь конфигуратором и проверяйте импланты на совместимость.
        С этими словами Элис исчезла. Мы переглянулись. Не знаю, как остальным, а мне было жутковато. Никогда не был сторонником модификаций организма, даже в армии удалось обойтись без них. А теперь… Теперь, кажется, настало время пересмотреть свои взгляды.
        - Ну что, идем? - я вопросительно посмотрел на товарищей. Те молча кивнули. Я приложил браслет к двери и шагнул в открывшийся проем.
        На миг мне показалось, что Элис пошутила над нами, и привела нас в еще один жилой комплекс. Такой же коридор, такой же ряд дверей с горящими индикаторами, красными и зелеными… Хотя, есть ли у нейросети чувство юмора?
        Пока я медлил, ближайшая дверь открылась, сменив цвет индикатора с красного на зеленый, и в коридор буквально вывалился человек. Абсолютно голый и весь покрытый липкой слизью, он споткнулся, выронив одежду, которую до этого прижимал к груди, упал на четвереньки, а потом его вырвало. Рвало долго, мучительно, той же слизью, что покрывала тело. Кое-как поднявшись, он судорожно втянул воздух, схвати оброненную одежду, и, шатаясь, пошел к выходу, едва не задев меня плечом. Дверь, из которой он выпал, пришла в движение, но, прежде чем она закрылась, я успел разглядеть медицинскую капсулу на постаменте в центре комнаты и еще какое-то оборудование, окружающее ее. Все-таки Элис привела нас по адресу.
        - Очень приятно, - буркнул я, переступая через лужу блевотины. - Настраивает на нужный лад и вселяет оптимизм.
        Из какой-то щели выехал робот-уборщик, напоминающий большую хоккейную шайбу, и покатился устранять лужу. Я обернулся к друзьям.
        - Ладно, я пошел! - махнув рукой, я, не давая себе времени на раздумья, приложил бласлет к идентификатору. Ну а чего тянуть дементора за ложноножки, на самом-то деле?

* * *
        Дверь за спиной закрылась с мягким шипением, и я оказался в небольшом помещении, забитом оборудованием, о назначении большей части которого я даже не догадывался. Переступив через влажный след, который оставил за собой предыдущий посетитель, я шагнул вглубь комнаты.
        - Добро пожаловать в лабораторию номер тринадцать, - раздался из динамиков синтезированный голос, и я усмехнулся. Хорошо, что я не суеверный.
        - Пожалуйста, разденьтесь и лягте в капсулу, - последовала команда.
        Я с сомнением посмотрел на ложемент, но он, хвала богам космоса, был сухим и чистым. Система очистки потрудилась, как понимаю. Сняв одежду, я аккуратно сложил ее на какой-то гудящий куб, поежился от холода, и улегся в стоящую под углом капсулу. Загудели приводы, и она поменяла положение на горизонтальное, сбоку выехала полупрозрачная крышка, отрезав меня от внешнего мира.
        - Запускаю сканирование. Идентификация пользователя. Успешно. Вывожу информацию.
        Перед глазами развернулась панель характеристик.
        СУБЪЕКТ № 33286АН. ПОЗЫВНОЙ - АЛТАЙ.
        РАСА: ЗЕМЛЯНИН.
        УРОВЕНЬ: 16.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ СУБЪЕКТА:
        СИЛА: 3. НИЖЕ СРЕДНЕГО.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 3. НИЖЕ СРЕДНЕГО.
        ЛОВКОСТЬ: 5. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        ВОСПРИЯТИЕ: 5. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        МЕТКОСТЬ: 5. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        БОЕВАЯ ЭФФЕКТИВНОСТЬ: 70 %. ВЫСОКАЯ (ОСНОВАНО НА ПОСЛЕДНИХ ДАННЫХ).
        БРОНЯ: 0 (БЕЗ ОДЕЖДЫ).
        ЗНАЧЕНИЯ ПОЛУЧЕНЫ НА ОСНОВАНИИ АНАЛИЗА ПАРАМЕТРОВ ФИЗИЧЕСКОГО СОСТОЯНИЯ СУБЪЕКТА И ИХ СРАВНЕНИЯ СО СРЕДНИМИ ПАРАМЕТРАМИ ДРУГИХ ИГРОКОВ, НАХОДЯЩИХСЯ В ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЕ. ЗНАЧЕНИЯ МОГУТ МЕНЯТЬСЯ ПО МЕРЕ УСТАНОВКИ ИМПЛАНТОВ, АУГМЕНТАЦИЙ, ИСПОЛЬЗОВАНИЯ БРОНИ И СНАРЯЖЕНИЯ, ПРИ ПЕРЕХОДЕ В ДРУГИЕ ЗОНЫ ПОЛИГОНА.
        СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: ОТСУТСТВУЕТ.
        Охренеть, вот это номер! Лихо показатели опустились. Да, по меркам Лимба я был крут, по меркам же Элизиума… Впрочем, этого следовало ожидать. Еще и неплохо, на самом деле, учитывая, какие ребята здесь крутятся.
        - Прежде чем запустить подбор конфигурации, необходимо выбрать специализацию игрока. Пожалуйста, сделайте выбор, - искусственный интеллект лаборатории совсем не походил на милую и общительную Элис. Голос звучал строго и официально, с таким не поспоришь. Как у врача на приеме.
        - Специализация - «Мародер», - отчетливо произнес я.
        - Принято. Запускаю диагностику. Расслабьтесь, закройте глаза, дышите глубоко и спокойно.
        Послышалось гудение, в голове капсулы возникла яркая светлая линия, которая через секунду двинулась вниз. Я прикрыл глаза. Несколько минут ничего не происходило, потом снова послышался голос.
        - Сканирование завершено. Запускаю конфигуратор, - послышалось из динамиков. - Выбранная специализация - «Мародер». Внимание! Множественные ошибки! Установка рекомендуемой конфигурации невозможна! Смените специализацию или измените конфигурацию вручную! Вывожу отчет.
        Что еще за ошибки? Что, мать, его происходит?
        Имплант выдал переданный диагностом отчет.
        НАБОР МОДИФИКАЦИЙ ДЛЯ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ «МАРОДЕР».
        НЕОБХОДИМЫЕ БАЗОВЫЕ МОДИФИКАЦИИ:
        - НЕЙРОПРОЦЕССОР: ОТСУТСТВУЕТ, ДОСТУПЕН ДЛЯ УСТАНОВКИ;
        - ТАКТИЧЕСКИЙ СОПРОЦЕССОР: ОТСУТСТВУЕТ, ДОСТУПЕН ДЛЯ УСТАНОВКИ;
        - ОПТИЧЕСКИЙ ИМПЛАНТ: ОТСУТСТВУЕТ, ДОСТУПЕН ДЛЯ УСТАНОВКИ;
        - КОХЛЕАРНЫЙ ИМПЛАНТ: ОТСУТСТВУЕТ, ДОСТУПЕН ДЛЯ УСТАНОВКИ;
        - МЫШЕЧНЫЕ УСИЛИТЕЛИ: ОТСУТСТВУЮТ, ТРЕБУЕТСЯ ИНЪЕКЦИЯ НАНИТОВ;
        - МОДИФИКАЦИЯ КРОВЕНОСНОЙ СИСТЕМЫ: ОТСУТСТВУЕТ, ТРЕБУЕТСЯ ИНЪЕКЦИЯ НАНИТОВ;
        НЕОБХОДИМЫЕ СПЕЦИАЛЬНЫЕ МОДИФИКАЦИИ:
        - МОДИФИКАЦИЯ ЦЕРЕБРАЛЬНО-СПИНАЛЬНОЙ СИСТЕМЫ, ИНТЕГРАЦИЯ УПРАВЛЯЮЩИХ ТРАНСМИТТЕРОВ: ОТСУТСТВУЕТ. ТРЕБУЕТСЯ ИНЪЕКЦИЯ НАНИТОВ, ВВЕДЕНИЕ НЕЙРОХИМИЧЕСКОГО КОМПЛЕКСА, НАЛИЧИЕ ПОЛНОГО ПЕРЕЧНЯ БАЗОВЫХ МОДИФИКАЦИЙ. НЕДОСТУПНО. ТРЕБОВАНИЯ: 25 УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ ИГРОКА. ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ: 16.
        - МОДИФИКАЦИЯ ОПОРНО-ДВИГАТЕЛЬНОГО АППАРАТА, УСИЛЕНИЕ СКЕЛЕТА: ОТСУТСТВУЕТ. НЕОБХОДИМА ИНЪЕКЦИЯ НАНИТОВ, НАЛИЧИЕ ПОЛНОГО ПЕРЕЧНЯ БАЗОВЫХ МОДИФИКАЦИЙ. НЕДОСТУПНО. ТРЕБОВАНИЯ: 25 УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ ИГРОКА. ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ: 16.
        - НЕЙРОШУНТ ПРЯМОГО СОЕДИНЕНИЯ С БРОНЕКОМПЛЕКТАМИ КЛАССА «МАРОДЕР»: ОТСУТСТВУЕТ. НЕОБХОДИМО НАЛИЧИЕ ПОЛНОГО ПЕРЕЧНЯ БАЗОВЫХ МОДИФИКАЦИЙ. НЕДОСТУПНО. ТРЕБОВАНИЯ: 25 УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ ИГРОКА. ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ: 16.
        И еще длинный-длинный перечень требуемых специальных модификаций, установить которые сейчас невозможно.
        Пробежавшись по списку, я почувствовал легкую растерянность. Черт побери, а после установки этого всего, останется хоть что-нибудь от меня самого? Это же киборг какой-то получается! Иммуномодуляторы, управляющие трансмиттеры, корректирующие движения тела, модификация дыхательной системы, прочее, прочее, прочее, превращающее меня из человека в кибернетический организм, заточенный под максимально эффективное функционирование в агрессивной среде. Оно мне, черт побери, нужно? Есть ли вообще на Полигоне люди, настолько изменившие себя? Наверное, есть. Только это, как мне думается, «игроки», окончательно поставившие крест на возвращении домой. Мне же, благодаря той самой «Длани правосудия» делать это рановато. Есть еще шанс, крохотный, призрачный - но есть. И зачем мне умения боевого киборга в мирной жизни? Нет, можно, конечно, заделаться высокооплачиваемым наемником в одной из охранных компаний, типа того же «Феникса», и посвятить остаток жизни профессиональному умерщвлению себе подобных, но хочу ли я этого? Не факт.
        Я вспомнил звено спецов, прикомандированное к нашему отряду на Тиамате, где, как и на многих планетах Земной Федерации, охваченной Смутой, вспыхнул бунт. Тогда мы успешно и даже без особых жертв подавили восстание, но предводители бунтовщиков успели скрыться, захватить здание планетарной администрации и взять заложников, требуя несколько миллионов кредитов, корабль со стелс-генератором и свободный коридор до ближайшей зоны гиперперехода. Пока переговорщики тянули время, к нам спешно перебросили элитный полицейский спецназ, во главе с которым мы и пошли на штурм. Правда, без нас вполне можно было обойтись, как оказалось. Когда мы вошли в здание, там было уже все кончено.
        Бойцы двигались невероятно быстро, так, что, их силуэты, казалось, размывались в воздухе, движения были четкими и выверенными, а перед тем, как действовать, спецы не испытывали ни тени сомнения. Даже когда последний оставшийся в живых мятежник закрылся средних лет женщиной, рассчитывая таким образом, выиграть время, командир спецов, не колеблясь, влепил ему пулю прямо в центр лба… Сквозь голову заложницы. На его лице не было ни единой эмоции, даже когда он отбросил ее труп в сторону, чтобы зафиксировать смерть террориста. Выполнив задание, спецы так же молча развернулись и отправились в расположение, откуда не выходили, пока их не забрал челнок. Ни тени улыбки или скорби, никаких шуток или разговоров, ничего. Они просто молчали и смотрели прямо перед собой. Словно бездушные роботы.
        К чему я это вспомнил? К тому, что отряд спецов был полностью укомплектован киборгами - людьми, в которых электроники и биокибернетических устройств давно было больше, чем человеческих органов. И превращаться в такого, даже ради того, чтобы выжить, мне не особенно хотелось.
        - Для дальнейшей работы требуется подтвердить или отменить выбор. Пожалуйста, выберите необходимые модификации, - терпеливый синтезированный голос вернул меня в реальность. Проклятье. Ладно, к дьяволу! Если я хочу здесь выжить, то иного пути у меня нет, и просевшие характеристики это только подтверждают. Кроме того, наиболее серьезные модификации сейчас мне все равно недоступны, а те, которые помечены, как базовые… Базовый имплант, установка которого обязательна для каждого гражданина Федерации, во мне с совершеннолетия, остальное, судя по описанию, сделает меня лишь чуть быстрее, сильнее и выносливее, без чего на Рапсодии я проживу недолго и, думается, не очень счастливо. Так что отставить рефлексию!
        - Установить базовые модификации, - чуть севшим голосом проговорил я. Все же не каждый день ты даешь согласие на то, чтобы в тебя напихали чертову кучу железа.
        - Принято, - отрезал голос. И тут же выскочило уведомление:
        СТОИМОСТЬ УСТАНОВКИ БАЗОВЫХ МОДИФИКАЦИЙ ДЛЯ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ «МАРОДЕР»: 250 000 КРЕДИТОВ.
        ВСЕГО НА СЧЕТУ: 287 700 КРЕДИТОВ.
        ВНИМАНИЕ! УРОВЕНЬ ЛОЯЛЬНОСТИ АДМИНИСТРАЦИИ - БЛАГОСКЛОННОСТЬ. СКИДКА НА УСТАНОВКУ НЕОБХОДИМЫХ КОНФИГУРАЦИЙ - 25 %.
        ВСЕГО К СПИСАНИЮ: 187 500 КРЕДИТОВ.
        ОСТАТОК ПОСЛЕ ТРАНЗАКЦИИ: 100 200 КРЕДИТОВ.
        ПОДТВЕРДИТЬ ТРАНЗАКЦИЮ?
        Сколько-о-о-о?!
        Черт побери, я подозревал, что имплантация - недешевое удовольствие, но, чтобы до такой степени? Разорви меня морф, ведь еще оружие покупать, броню, снаряжение… Если бы не благосклонность администрации, щедро скостившей мне четверть суммы, вообще практически ничего не осталось бы! Если вспомнить, во сколько мне обошлись в купленные в Лимбе шмотки и снаряга с примитивным оружием, становится совсем грустно. Что я смогу купить на оставшиеся деньги? Рогатку? За импульсную винтовку, стрелковый комплекс, снайперку и пистолет-пулемет Джаспер отвалил двести тысяч - значит, рассчитывал перепродать все это значительно дороже. А, следовательно, новые пушки будут еще дороже. А нам-то еще и броня нужна! Проклятье…
        Ладно. У Диса есть еще полмиллиона кредитов, которые мы получили на группу за ликвидацию Скульптора. На них, думаю, можно что-то купить… А если еще дадут скидку… В общем, черт с ними, с деньгами. Заработаем еще. С модификациями шансов на это значительно больше, чем без них. Решено.
        Я отдал команду подтвердить транзакцию, и голос из динамиков тут же возвестил о получении средств.
        - Оплата произведена. Начинаю подготовку к операции. Расчетное время операции - четыре часа. Расчетное время регенерации после операции - восемнадцать часов. При использовании более эффективных методов регенерации, срок можно сократить до десяти часов. Стоимость регенерационных процедур при этом составит…
        - Нет! - я почти выкрикнул это слово. - Отмена! Использовать стандартные методы!
        - Принято. Начинаю вводить препараты. До погружения в медикаментозный сон - одна минута.
        Что-то укололо меня в плечо, и я моментально почувствовал сонливость. Прежде чем меня окончательно срубило, я успел еще отписать Дису, предупредив, сколько буду отсутствовать, и подумать, что уже практически скучаю по Лимбу, где на каждом шагу тебя не пытаются обуть на кругленькую сумму. Только убить. А это как-то честнее, проще и понятней, если вдуматься.
        Глава 4
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ЗЕЛЕНАЯ ЗОНА, ЖИЛОЙ КОМПЛЕКС ЭЛИЗИУМА. ЛАБОРАТОРНЫЙ КОМПЛЕКС.
        В себя я пришел как-то непривычно резко, как будто кто-то в бок толкнул. При этом ощущения, что меня пробудили из глубокого сна, не было, как не было и стандартного отходняка после наркоза. Я просто открыл глаза, бодрый, свежий, полный сил и готовый действовать.
        РЕГЕНЕРАЦИЯ ОРГАНИЗМА ЗАВЕРШЕНА. СТАТУС УСТАНОВКИ МОДИФИКАЦИЙ: УСПЕШНО. МОЖНО ПОКИНУТЬ КАПСУЛУ.
        Крышка капсулы отъехала в сторону. Мои опасения, к счастью, не оправдались: никакой вонючей слизи, никакой тошноты, ничего. Видимо, тот бедолага, с которым мы столкнулись в коридоре, выбрал ускоренную процедуру. Или еще что-то пошло не так. Не знаю. Во всяком случае, чувствовал я себя прекрасно.
        Я повернулся, сбрасывая ноги с ложемента, и неожиданно для себя очутился на полу.
        - Твою мать! - потирая ушибленный бок, я поднялся, опершись о ложемент, и меня бросило в сторону, будто я от него оттолкнулся изо всех сил.
        - Да что такое? - легкое головокружение заставило снова опереться о капсулу. На этот раз я старался двигаться медленно и аккуратно, как на планете с пониженной силой тяжести. Точно! Именно такие ощущения я сейчас и испытывал.
        - Элис? - позвал я. - Что происходит?
        Рядом тут же материализовалась проекция. Девушка снова была в очках, только сейчас к ним добавился белый лабораторный халат.
        - Была произведена модификация организма. Вы стали быстрее и сильнее. Сейчас нейропроцессор проходит калибровку. Мозгу понадобится немного времени, чтобы привыкнуть к новым параметрам организма. Это займет несколько минут, постарайтесь в это время не совершать резких движений.
        Вон оно что. Ну, логично. Это если ты в зале железо таскаешь, результат приходит постепенно, а здесь скачкообразное усиление. Интересно, что получилось в итоге-то?
        Мысленным усилием я вызвал таблицу характеристик.
        СУБЪЕКТ № 33286АН. ПОЗЫВНОЙ - АЛТАЙ.
        РАСА: ЗЕМЛЯНИН.
        УРОВЕНЬ: 16.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ СУБЪЕКТА:
        СИЛА: 5. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 5. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        ЛОВКОСТЬ: 7. ВЫШЕ СРЕДНЕГО.
        ВОСПРИЯТИЕ: 7. ВЫШЕ СРЕДНЕГО.
        МЕТКОСТЬ: 5. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ (ОСНОВАНО НА ПОСЛЕДНИХ ДАННЫХ, ПОКАЗАТЕЛЬ МОЖЕТ ИЗМЕНИТЬСЯ).
        БОЕВАЯ ЭФФЕКТИВНОСТЬ: 70 %. ВЫСОКАЯ (ОСНОВАНО НА ПОСЛЕДНИХ ДАННЫХ).
        БРОНЯ: 0 (БЕЗ ОДЕЖДЫ).
        ЗНАЧЕНИЯ ПОЛУЧЕНЫ НА ОСНОВАНИИ АНАЛИЗА ПАРАМЕТРОВ ФИЗИЧЕСКОГО СОСТОЯНИЯ СУБЪЕКТА И ИХ СРАВНЕНИЯ СО СРЕДНИМИ ПАРАМЕТРАМИ ДРУГИХ ИГРОКОВ, НАХОДЯЩИХСЯ В ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЕ. ЗНАЧЕНИЯ МОГУТ МЕНЯТЬСЯ ПО МЕРЕ УСТАНОВКИ ИМПЛАНТОВ, АУГМЕНТАЦИЙ, ИСПОЛЬЗОВАНИЯ БРОНИ И СНАРЯЖЕНИЯ, ПРИ ПЕРЕХОДЕ В ДРУГИЕ ЗОНЫ ПОЛИГОНА.
        КЛАСС: РАЗВЕДЧИК. СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: «МАРОДЕР». РАНГ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ - 1. ДЛЯ ПОВЫШЕНИЯ РАНГА СПЕЦИАЛИЗАЦИИ, УСТАНОВИТЕ НЕОБХОДИМЫЕ МОДИФИКАЦИИ И ПРИЛОЖЕНИЯ.
        Угу, понятно. Да, сила, ловкость и выносливость значительно подросли, даже по меркам Зеленой зоны, где пасутся игроки разных уровней и стадий модификации. Это хорошо. А с виду так и не скажешь. Или скажешь?
        Я попробовал напрячь мышцы, и присвистнул. А что, так можно было? Тело выглядит так, будто я несколько лет из зала не вылезал. При этом лишнего объема нет, бодибилдером меня не назвать, а вот легкоатлетом, пожалуй, можно. Хорошая штука, эти мышечные усилители, однако.
        ВНИМАНИЕ! ДЛЯ КОРРЕКТНОЙ РАБОТЫ ИМПЛАНТОВ И СООТВЕТСТВИЯ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ, ТРЕБУЕТСЯ УСТАНОВКА ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ ПРИЛОЖЕНИЙ. ВЫВЕСТИ СПИСОК?
        Выводи, чего уж тут.
        ТАКТИЧЕСКИЙ АССИСТЕНТ. ОБРАБАТЫВАЕТ ЗАГРУЖЕННУЮ СХЕМУ ДЕЙСТВИЙ, В РЕЖИМЕ ДОПОЛНЕННОЙ РЕАЛЬНОСТИ ВЫВОДИТ ПОДСКАЗКИ: НАПРАВЛЕНИЕ ДВИЖЕНИЯ, МЕСТА ПРЕОДОЛЕНИЯ ПРЕПЯТСТВИЙ, СЧИТАЕТ ТАЙМИНГИ ДЕЙСТВИЙ. СТОИМОСТЬ: 5000 КРЕДИТОВ.
        ТАКТИЧЕСКИЙ АНАЛИЗАТОР. ПОЗВОЛЯЕТ СМОДЕЛИРОВАТЬ НЕСКОЛЬКО ВАРИАНТОВ РАЗВИТИЯ СОБЫТИЙ, ОЦЕНИТЬ ВЕРОЯТНОСТЬ УСПЕХА ДЛЯ КАЖДОГО ИЗ НИХ, НА ОСНОВЕ ПОЛУЧЕННЫХ ДАННЫХ СФОРМИРОВАТЬ СХЕМУ ДЕЙСТВИЙ ДЛЯ ПОСЛЕДУЮЩЕЙ ЗАГРУЗКИ В ПРИЛОЖЕНИЕ ТАКТИЧЕСКОГО АССИСТЕНТА СТОИМОСТЬ: 5 000 КРЕДИТОВ.
        «КОШАЧИЙ ГЛАЗ». ФИКСИРУЕТ ОБЛУЧЕНИЕ ЛАЗЕРНЫМИ ЛУЧАМИ, ХАРАКТЕРНОЕ ДЛЯ СИСТЕМ ПРИЦЕЛИВАНИЯ И ПОДАЕТ СИГНАЛ ТРЕВОГИ. В КОМПЛЕКСЕ С ТАКТИЧЕСКИМ АНАЛИЗАТОРОМ И ТРЕКЕРОМ ЦЕЛЕЙ ПОЗВОЛЯЕТ УСТАНОВИТЬ МЕСТОНАХОЖДЕНИЕ СНАЙПЕРА И МАРКИРОВАТЬ ЕГО ОТМЕТКОЙ «ЧУЖОЙ». СТОИМОСТЬ: 5 000 КРЕДИТОВ.
        ИНФРАКРАСНЫЙ СКАНЕР. ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛУЧИТЬ ИЗОБРАЖЕНИЕ В ИНФРАКРАСНОМ ДИАПАЗОНЕ, ИСПОЛЬЗУЕТСЯ ДЛЯ ОБНАРУЖЕНИЯ ЖИВОЙ СИЛЫ ПРОТИВНИКА И КВАЗИЖИВЫХ БИОМЕХАНИЗМОВ. РАБОТАЕТ С ДЕТЕКТОРАМИ ИНДИВИДУАЛЬНОЙ БРОНИ. ТРЕБУЕТСЯ: ТАКТИЧЕСКИЙ АССИСТЕНТ, ТАКТИЧЕСКИЙ АНАЛИЗАТОР, ИНДИВИДУАЛЬНАЯ БРОНЯ МОДИФИКАЦИИ «МАРОДЕР». ТРЕБУЕМЫЙ УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ: 25. НЕДОСТУПНО ДЛЯ УСТАНОВКИ.
        ДЕТЕКТОР ДВИЖЕНИЯ. ПОЗВОЛЯЕТ ОБНАРУЖИТЬ ДАЖЕ НЕЗНАЧИТЕЛЬНОЕ ДВИЖЕНИЕ, ИСПОЛЬЗУЕТСЯ ДЛЯ ОБНАРУЖЕНИЯ ЖИВОЙ СИЛЫ ПРОТИВНИКА И КВАЗИЖИВЫХ БИОМЕХАНИЗМОВ. РАБОТАЕТ С ДЕТЕКТОРАМИ ИНДИВИДУАЛЬНОЙ БРОНИ. ТРЕБУЕТСЯ: ТАКТИЧЕСКИЙ АССИСТЕНТ, ТАКТИЧЕСКИЙ АНАЛИЗАТОР, ИНДИВИДУАЛЬНАЯ БРОНЯ МОДИФИКАЦИИ «МАРОДЕР». ТРЕБУЕМЫЙ УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ: 25. НЕДОСТУПНО ДЛЯ УСТАНОВКИ.
        ДРАЙВЕР ИНДИВИДУАЛЬНОГО СИЛОВОГО ЩИТА. ПОЗВОЛЯЕТ НА КОРОТКОЕ ВРЕМЯ НАПРАВИТЬ ВСЮ ЭНЕРГИЮ БРОНЕКОСТЮМА НА СОЗДАНИЕ МОЩНОГО СИЛОВОГО ПОЛЯ, ПРЕДНАЗНАЧЕННОГО ДЛЯ ОТРАЖЕНИЯ АТАКИ С ИСПОЛЬЗОВАНИЕМ ОГНЕСТРЕЛЬНОГО И ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО ОРУЖИЯ. ВРЕМЯ ПЕРЕЗАРЯДКИ И МОЩНОСТЬ ЩИТА ЗАВИСЯТ ОТ ИСПОЛЬЗУЕМОГО ОБОРУДОВАНИЯ. ТРЕБУЕТСЯ: «КОШАЧИЙ ГЛАЗ», ТАКТИЧЕСКИЙ АССИСТЕНТ, ТАКТИЧЕСКИЙ АНАЛИЗАТОР, ИНДИВИДУАЛЬНАЯ БРОНЯ МОДИФИКАЦИИ «МАРОДЕР», УСТРОЙСТВО ИНДИВИДУАЛЬНОГО СИЛОВОГО ЩИТА. ТРЕБУЕМЫЙ УРОВЕНЬ РАЗВИТИЯ: 20. НЕДОСТУПНО ДЛЯ УСТАНОВКИ.
        Дальше следовал еще длинный перечень разнообразного софта, по большей части, недоступного для установки по причине моего малого уровня. Я обратил внимание на то, что цены на софт были вдвое ниже, чем когда я просматривал их в Лимбе. Хм. Это многое объясняет. Хочешь превозмогать и нагибать в Серой зоне - плати больше. Нет денег? Ну, тогда, как все. Понятно, почему даже крутые и раскачанные бойцы Скульптора не смогли нам оказать серьезное сопротивление. Банальная жадность. Да уж. Скупой платит дважды.
        Подумав, я подтвердил покупку всех доступных к установке приложений. Немного денег еще есть, а лишним оно точно не будет. Выскочило предупреждение, что в момент инсталляции приложений возможно легкое недомогание, я свернул его, и принялся не спеша одеваться.
        Когда я уже натягивал куртку, всплыло новое уведомление.
        ПРИЛОЖЕНИЯ ИНСТАЛЛИРОВАНЫ. РАНГ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ ПОВЫШЕН. ТЕКУЩИЙ РАНГ - 2.ДЛЯ ПОВЫШЕНИЯ РАНГА СПЕЦИАЛИЗАЦИИ, ПРОДОЛЖАЙТЕ УСТАНАВЛИВАТЬ НЕОБХОДИМЫЕ МОДИФИКАЦИИ И ПРИЛОЖЕНИЯ.
        ВНИМАНИЕ! СПЕЦИАЛЬНОЕ ПРЕДЛОЖЕНИЕ ОТ КОРПОРАЦИИ NEWVISION. У ВАС ЕСТЬ ВОЗМОЖНОСТЬ УСТАНОВИТЬ ЭКСПЕРИМЕНТАЛЬНУЮ ВЕРСИЮ ПЕРСОНАЛЬНОГО АССИСТЕНТА ДЛЯ ЭФФЕКТИВНОГО УПРАВЛЕНИЯ УСТАНОВЛЕННЫМИ ПРИЛОЖЕНИЯМИ. ПРЕДЛОЖЕНИЕ ЕДИНОРАЗОВОЕ И ОГРАНИЧЕНО ВО ВРЕМЕНИ. СТОИМОСТЬ УСТАНОВКИ - БЕСПЛАТНО. ПРОГНОЗИРУЕМЫЙ РОСТ БОЕВОЙ ЭФФЕКТИВНОСТИ ПОСЛЕ УСТАНОВКИ ЭКСПЕРИМЕНТАЛЬНОЙ ВЕРСИИ ПЕРСОНАЛЬНОГО АССИСТЕНТА - 15 % И ВЫШЕ.
        Это еще что такое? Что мне еще впарить хотят?
        - Элис, - позвал я. - Расскажи мне, что еще за приложение с персональным ассистентом мне тут навязчиво предлагают? Кажется, это что-то по твоей части.
        - Секунду… Получаю информацию… - выражение лица девушки стало задумчивым. Хм, кажется, это и правда что-то уникальное, раз у нейросети нет готового ответа. Обычно она выдает лекцию, не задумываясь. Странно.
        - Персональный ассистент - это расширенная версия личного помощника, который используется в Зеленой зоне для подсказок и вводного инструктажа, - встрепенулась Элис. - Самообучаемый искусственный интеллект внедряется в нейропроцессор и берет на себя управление имплантами, позволив носителю сосредоточиться на выполнении текущей задачи, не отвлекаясь на управление многочисленными приложениями. Ассистент в фоновом режиме мониторит состояние носителя, окружающую обстановку, предупреждает об опасности, дает подсказки, при необходимости - активирует защитные системы. Кроме того, персональный ассистент может по запросу носителя производить поиск в информ-сети, и просто развлечь разговором. Благодаря уникальным алгоритмам, ассистент постоянно обучается, чем дольше он взаимодействует с носителем, тем больше становится похож на полноценную личность.
        - Интересно, - я вспомнил, сколько софта уже напихано в мой базовый имплант, превратившийся в нейропроцессор, какая куча настроек у этого всего, и всерьез задумался. В боевой обстановке активировать нужное приложение - та еще задача, а на то, чтобы настроить сценарии автоматического срабатывания под каждую ситуацию, может не хватить и целой жизни, которая, в случае ошибки, на Рапсодии может оказаться очень короткой. Интересно, интересно…
        - И как выглядит общение с этим самым персональным ассистентом?
        - Сначала - голосовая активация и команды, по мере адаптации и обучения ассистента - мысленное общение.
        - То есть, это получается прямо полноценная личность?
        - Совершенно верно. Только искусственная. После установки приложения вы можете настроить ассистента по своему вкусу.
        - В смысле «по вкусу»?
        - Объясняю. Личный помощник, которым вы пользуетесь на территории Зеленой зоны, то есть я, сгенерирован с учетом вашей психологической карты, составленной специалистами корпорации NewVision, ваших вкусов и предпочтений…
        - То есть? Ты хочешь сказать, что Дис и Марго видят не тебя, а кого-то другого?
        Элис усмехнулась, проекция покрылась рябью, и вместо нее передо мной оказалась барышня с внешностью модели с рекламного плаката нижнего белья, с гривой рыжих волос, спускающейся до самой оттопыренной и весьма аппетитной задницы, затянутой в обтягивающие штаны, и с внушительных размеров бюстом, выпирающим из куртки с наполовину расстегнутой молнией.
        - Личный ассистент игрока с позывным «Дис», - бархатистым, низким голосом промурлыкала красотка. Ха! Ничего себе, фантазии у нашего солнцепоклонника! А так и не скажешь!
        Новая трансформация - и я смотрю на высокого, плечистого парня средних лет, с коротким ежиком темных волос, внимательными, серыми глазами и чуть свернутым набок носом. Черт, кого-то он мне напоминает… Где-то я его видел…
        Угу. Где-то. В зеркале, блин. Сходство не стопроцентное, но парень передо мной вполне мог быть моим двоюродным братом. Старшим. Те же черты лица, только более правильные, рост чуть повыше, плечи чуть пошире, а так… Да, если это вытащили из подсознания Марго, значит, случай запущенный. Ох и вляпался же я!
        - Личный ассистент игрока с позывным «Марго», - бесстрастно произнесла Элис, прежде чем снова превратиться в саму себя.
        - Ты хочешь сказать, что этот образ - что-то вроде моего женского идеала, что ли?
        - Этот образ составлен с учетом ваших вкусов, предпочтений и психологической карты, составленной сотрудниками корпорации NewVision, - повторила Элис. - Однако, если вам не нравится, я могу выглядеть, как угодно. Например - вот так.
        Изображение мигнуло, и Элис изменилась. Стала чуть выше ростом, грудь и бедра увеличились, короткая стрижка сменилась длинными, каштановыми волосами, цвет глаз сменился на голубой…
        Несколько секунд я стоял каменным изваянием, пытаясь осмыслить происходящее, а когда осмыслил - меня накрыло яростью.
        - Отставить! - прорычал я. - Верни все обратно, немедленно! Никогда, слышишь, никогда больше не делай так! Тебе ясно?
        Проекция снова перевоплотилась, и передо мной опять стояла Элис, слегка потупившаяся, как ребенок, который понимает, что сделал что-то плохое, но не знает, что именно.
        - Этот образ был взят…
        - Забудь! - рявкнул я. Настроение резко ухудшилось. Ладно, к черту эмоции. Время, уходит время, которого и так мало. Я покосился на таймер: тринадцать часов. Черт, а ведь так много еще нужно сделать.
        - В чем заключается «экспериментальность» помощника? - я практически решился, но хотел прояснить все до конца. Очень уж странно выглядит щедрость корпоратов, которые норовят содрать денег за каждый вздох.
        - Приложение тестировалось только на симуляторах, установка в действующий нейропроцессор, имплантированный живому носителю, будет произведена впервые.
        Угу, ну вот и ответ. Подопытный кролик, значит. В принципе - ничего страшного. Нейропроцессор хоть и установлен у меня в башке, его оттуда можно в любой момент выковырять, и, теоретически, все, что мне грозит - это не сработавший в нужный момент софт. Если помнить о возможной вероятности сбоя, ничего страшного, думаю. Зато - в качестве компенсации - ассистент будет установлен только у меня. А это преимущество, которое на Полигоне может стать решающим. Это важно. Не все ж на одном везении выезжать.
        - Понятно. Ладно, - я глубоко вздохнул, и едва не упал от сильного головокружения: тело еще не привыкло к тому, что воздуха модифицированной кровеносной системе нужно меньше, и не подстроилось, устроив мне кислородный передоз.
        - Установи приложение, - скомандовал я Элис.
        - Есть особые пожелания по личности персонального ассистента? - деловито поинтересовалась проекция.
        - Есть, - я усмехнулся. - Скопируй в приложение себя, - не знаю, правда ли мозгокруты из «НьюВижн» создали образ моей идеальной женщины, но с Элис, по крайней мере, приятно общаться - если, конечно, общение с виртуальной проекцией не попахивает шизофренией.

* * *
        Дис и Марго, как выяснилось, меня уже заждались. У них на имплантацию и последующее восстановление ушло меньше времени.
        - Наконец-то, - хмыкнул Дис. - Мы уж думали, тебя там на органы разобрали.
        - Не дождетесь, - отшутился я. - Как дела, ребята?
        - Это… это нечто невероятное, Алтай! - восхищенно проговорила девушка. - Смотри! - в руках Марго держала невесть откуда взявшийся стальной прут. Ухватившись за его концы, девушка напряглась, и согнула его пополам. Судя по состоянию прута, этот трюк она проделывала уже не в первый раз. - Фантастика!
        - Ты точно марксмана выбрала? - я усмехнулся. - Или у нас появился боец поддержки?
        - Точно, - Марго улыбнулась. - Я уже и софт нужный купила, и даже в симуляции попрактиковалась.
        - И как оно? - с интересом спросил я.
        - Мне нравится! - с жаром заявила девушка. На этот раз в ее улыбке мне почудилось что-то хищное, и я поежился, вспомнив, как Марго разделалась со снайпершей туристов.
        - Отлично. А у тебя как, Дис?
        - Нормально. Однако у меня не очень хорошие новости, - наш энфорсер выглядел озабоченным.
        - Выкладывай.
        - Деньги. Эти ублюдки столько содрали за софт и импланты, что у нас практически ничего не осталось на оружие и экипировку.
        - Как так? - я нахмурился. - А то, что мы получили на группу за зачистку Скульптора?
        - Эти твари обнулили мой браслет, - зло проговорила Марго. - Заставили меня перевести все деньги Скульптору. Там, у него на базе. Так что за меня платил Дис.
        - Я решил сразу максимально поднять ранг Марго, - Дис с чуть извиняющимся выражением лица посмотрел на меня. - Раз уж у нее нет опыта, лучше подстраховаться. Зато теперь у нас есть пехотный снайпер четвертого ранга. Но очень мало денег.
        - Очень мало - это сколько?
        - Чуть больше двухсот тысяч, - поморщился Дис.
        М-да. Хреновы дела. На эти деньги особо не разгонишься. Ни толковой брони тебе, ни пушек нормальных… Разошлись мы что-то с имплантацией. Ладно. Не бывает так, чтоб все и сразу. Что-нибудь придумаем.
        - Я покопался в товарах в магазине, - будто прочитав мои мысли, проговорил Дис. - Можем купить пару самых дерьмовых винтовок и боекомплект к ним. На этом - все.
        Я почувствовал закипающее раздражение.
        - Ребята, а, ребята? А о чем вы думали, когда в себя железо совали на все деньги, а? - не сдержался я.
        Марго потупилась. Угу. Ну, понятно, куда все ушло. Хотя оно, вроде как, и справедливо, на самом деле. Марго - самая слабая из нас… Была. И повышение ее ранга - усиление всей группы. Только, черт побери, где теперь брать оружие?
        - Джаспер, - вдруг вырвалось у меня. - Он продавал оружие и снаряжение кому-то в Зеленую зону. Не думаю, что напрямую администрации. Однозначно здесь есть кто-то, кто торгует поюзанными стволами и снарягой. И у него все это должно быть значительно дешевле, чем в магазине гребанных корпоратов!
        - Верно, - Дис кивнул. - Это может быть решением. Только как его найти?
        - Элис, - позвал я. - Мне нужен торговец подержанным оружием и снаряжением. Где его искать?
        - Информация о нелегальной торговле в системе отсутствует, - бесстрастно спросила Элис. Кроме того, ее разглашение крайне не приветствуется администрацией «Полигона», - блин. Я надеялся, что помощник - или уже ассистент? - сразу сдаст нам все явки и пароли, но не тут-то было.
        - Однако, если бы меня спросили, где можно получить такую информацию, я бы порекомендовала начать расспросы с административного центра, - чуть помедлив, добавила проекция. Моя ж ты хорошая!
        - Начнем с административного центра, - повторил я друзьям слова Элис. - Хватит киснуть. Что сделано - то сделано. Давайте уже разберемся с этим, а то скоро время пребывания кончится, а мы еще при своих.
        Дис и Марго, кажется, немного воспряли духом. Ну и прекрасно. В конце концов, это всего лишь кредиты. Так, где тут у них этот административный центр?
        Глава 5
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ЗЕЛЕНАЯ ЗОНА, ЖИЛОЙ КОМПЛЕКС ЭЛИЗИУМА. АДМИНИСТРАТИВНЫЙ ЦЕНТР.
        Административный центр расположился в самом центре Элизиума. Здание центра выглядело, как большой белый купол с несколькими входами, у которых дежурили бойцы «Феникса». И, да: здесь было людно.
        Кто-то постоянно входил и выходил из здания, народ кучковался группами чуть в стороне, что-то обсуждая. Интересно, сколько в Элизиуме находится игроков одновременно? Явно не меньше двух-трех сотен. Солидно.
        Причину ажиотажа разъяснила Элис.
        - Административный центр - главное здание Зеленой зоны. Здесь можно получить групповые и индивидуальные задания от Администрации, сдать собранные в Пределе и Инферно биоматериалы, продать трофеи - броню, оружие, импланты…
        - Импланты? - я нахмурился. Что значит - «продать импланты»? Они же внутри тел…
        - Большинство имплантов после смены прошивки пригодно к вторичному использованию. Многие игроки извлекают импланты и сдают их Администрации за вознаграждение.
        Я представил, как выглядит процесс извлечения, скажем, нейропроцессора, в полевых условиях, и поморщился. Да уж, дивный мир Рапсодия. Интересно, если планета когда-нибудь действительно будет очищена и заново колонизирована, колонистов призраки тысяч убиенных и поруганных донимать не будут?
        - Говоришь, здесь сдают трофейное оружие? - я хмыкнул. - Наверное, можно договориться напрямую с теми, кто продает. Достаточно предложить больше, чем администрация, которая наверняка копейки платит…
        - Угу, и получить ствол, который в самый неудачный момент заклинит или вырубится, - перебил меня Дис. - Система платит чуть ли не по цене лома, потому все, что может нормально стрелять, оседает еще в Лимбе, у ребят вроде Джаспера. Нет, не годится. Нам нужно найти того, кому поступают стволы из Серой зоны. Там хоть какие-то шансы будут получить нормальное оружие.
        Мне пришлось согласиться с Дисом. Действительно, получить вместо пушки лом не хотелось. Ладно, поищем. Время еще есть, хоть его и остается все меньше.
        Внутри купол был поделен на секции. В нескольких из них, небольшого размера, были установлены контейнеры для сдачи биоматериалов, имплантов и оружия. Помещение самой большой, в свою очередь разделялось перегородками, образовывая некое подобие офисных опенспейсов. В каждой выгородке стояли терминалы информ-сети, и практически у каждого из них были люди - по одному, двое, трое, в некоторые комнатушки набивались целыми компаниями. В пустом пространстве по центру купола люди просто общались, обменивались сплетнями, кажется, чем-то торговали…
        - Зачем здесь терминалы? Ведь гораздо проще и удобнее получать задания через интерфейс, - я действительно был удивлен. Мало того, что это банально неудобно, так еще и небезопасно. Элизиум - что-то вроде водопоя в лесу, где царит перемирие даже между зверьем. Но стоит какой-нибудь овечке углубиться в лес… Так и здесь. Разные группы общаются между собой, но кто знает, какой пойдет разговор, встреться они в Лимбе, Пределе или Инферно… Так что лично мне не хотелось бы, чтоб кто-нибудь знал, где и чем я занимаюсь за пределами Элизиума.
        - Задания Администрации можно принять двумя способами, - тут же ответила Элис. - Войдя в зону задания вне Элизиума, или получив их через информ-сеть в административном центре Зеленой зоны. Других вариантов нет. Администрация «Полигона» считает, что социализация - важнейший аспект в перевоспитании заключенных. Она благотворно влияет на психику и учит людей общаться между собой без агрессии, что необходимо для успешной адаптации в социуме после отбытия наказания на Рапсодии…
        - А, вон оно что, - я усмехнулся. - Ну, тогда конечно.
        Перевоспитание, подумать только. Адаптация в социуме. Социализация. Ну да, ну да. Совершенно верно. Именно это сделает убийц, садистов и головорезов примерными гражданами, когда они вернутся в Федерацию. Если вернутся. В чем лично я сильно сомневаюсь.
        - Нужно пройти туда, где сдают оружие, - проговорил Дис. - Думаю, если мы где и узнаем, что нам нужно, то именно там.
        - Согласен, - кивнув, я двинулся было к контейнерам, у которых возились несколько человек с большими баулами, из которых явственно выглядывали оружейные стволы, когда мое внимание привлекла какая-то нездоровая суета в зале.
        - Стой, ублюдок! - проревел кто-то, а потом послышался звук падающего тела и крик боли. Толпа радостно загудела, предвкушая развлечение.
        Повернув голову, я увидел возвышающуюся над толпой мощную фигуру. Здоровенный детина, за два метра ростом, и от природы не был обижен статью и физической силой, а здесь напихал в себя столько железа, что смотрелся, скорее, биороботом, нежели человеком. Обе руки - бионические протезы, бугрящиеся экзомышцами и усиленные приводами. Часть черепа закрыта металлической пластиной, левый глаз - искусственный и горит тревожным красным светом. Майка с небрежно оборванными рукавами натянута на могучей груди. Внушительный тип. Специализация на лбу написана: тяжелый штурмовик. Вытянутой рукой штурмовик удерживал за горло вздернутого над полом парня, который тщетно пытался что-то сказать громиле. Впрочем, тот даже не слушал.
        Заинтересовавшись, я подошел ближе.
        - Твой софт не сработал, урод! Я едва не потерял людей из-за тебя! - рычал штурмовик.
        - Я… Предупреждал… Что он не… Предназначен для взлома боевых платформ… - хрипел парень. - Там… Используется защита… другого типа.
        - Что ты мне лечишь, придурок? Какая защита? Ты, мать твою, мне гарантировал, что я смогу ломать механоидов, а в итоге они чуть не сломали меня! - штурмовик размахнулся, и швырнул парня в стену. Звук глухого удара заглушил хохот толпы.
        - Размажь его, Слай! - выкрикнул кто-то. В толпе заулюлюкали, а мне почему-то стало противно. Сейчас я видел, что парень совсем молодой, хорошо, если двадцать исполнилось. Худой, щуплый, взгляд перепуганный. Над распухшей от удара громилы губой едва-едва пробивается юношеский пушок. Глаза бегают, парень, потирая горло, панически озирается по сторонам, явно надеясь найти поддержку. Вот только поддерживать его никто не собирается.
        - Здесь нельзя убивать! - в отчаянье закричал парень.
        - Убивать нельзя, - нехорошо усмехнулся штурмовик, - но не думаю, что кто-то расстроится, если я тебе сломаю руки и ноги.
        - Но у меня нет денег на регенерацию! - почти закричал парень. - Слай, не надо, пожалуйста! Не надо, Слай! Прости меня! Прости, пожалуйста, я отработаю! У меня заканчивается время, меня же просто выбросят в Лимб, искалеченного!
        - А это уже не мои проблемы, - хохотнул штурмовик, и шагнул вперед.
        - Эй, дружище! - неожиданно даже для себя самого, окликнул я штурмовика, расталкивая зевак и входя в образовавшийся круг. - Он же сказал, что не виноват, извинился, и обещал отработать!
        - Алтай, нет! - прошипел за спиной Дис и схватил меня за плечо. Во взгляде парня, пытающегося встать, мелькнула надежда, и я сбросил руку солнцепоклонника.
        - Ты еще что за хрен? - обернулся штурмовик. - Иди своей дорогой, пока есть еще, на чем.
        - Ты крутой парень, да? - кажется, я начал заводиться. - Так, может, ты бы и противника себе под стать поискал?
        - Не на себя ли ты намекаешь, мозгляк? - здоровяк осклабился. - Если тебе так хочется - начну с тебя, потом уже сломаю колени мелкому ублюдку.
        - Ну, попробуй, - процедил я сквозь зубы. Во мне, поднимаясь из глубин сознания, заплескалась такая знакомая ярость. Мразь бионическая! Меня сложно назвать рыцарем без страха и упрека, но какие-то принципы у меня имеются. Один из них - не проходить мимо, когда происходит то, что мне не нравится. И, когда здоровенный амбал собирается изувечить перепуганного подростка под хохот и подзуживание угодливой толпы - ситуация как раз такого порядка. Глупо? Возможно. Но я по-другому не могу. Не умею. И не хочу, если честно.
        Из толпы вдруг протолкался плюгавый, щуплый мужичонка с удивительно знакомым лицом. Где я мог его видеть? О, ну точно! Это же тот самый крысеныш, с которым мы столкнулись на входе в жилой комплекс! Плюгавый подскочил к штурмовику, дернул его за майку, а когда тот наклонился, возбужденно зашептал что-то ему на ухо. Громила выслушал его, и рожа штурмовика исказилась гримасой.
        - Алтай, значит, да? - прошипел он, а потом, подняв руку вверх, повысил голос. - Эй, народ! У меня тут для вас интересная информация! Знаете, что это за герой? - возбужденная толпа стихла, прислушиваясь.
        - Это тот ублюдок, что убил Скульптора и оставил нас без А-стимов!
        Секунду царила тишина, а потом толпа взорвалась возмущенными воплями.
        - И сейчас я порву его на части! - прорычал штурмовик, и ринулся вперед.
        Пара центнеров стали и синтетической плоти, несущиеся на тебя с яростью бешеного носорога - зрелище не для слабонервных, но у меня не было времени на то, чтобы им насладиться. Шагнув вперед, я присел, подныривая под стальной кулак, с гудением рассекший воздух над головой, и вбил свой собственный громиле в солнечное сплетение.
        Ощущение было таким, будто я ударил мчащийся локомотив - однако эффект оказался неожиданным. Громила охнул, задохнулся и упал на колено, едва не накрыв меня. Отскочив в сторону, я коротко ударил ногой, целясь по почкам, но вместо того, чтобы врезаться в бок громилы, моя нога оказалась зафиксирована стальной хваткой. Зарычав, чересчур быстро пришедший в себя штурмовик развернулся, вскочил на ноги, а я почувствовал, что теряю равновесие и падаю. Ухватившийся обеими руками за мою ногу громила с нечленораздельным ревом сделал оборот вокруг своей оси, поднимая меня в воздух и раскручивая, а в следующую секунду в стену полетел уже я.
        Мой инструктор по контактному бою почему-то не рассказывал, что делать, если ты со скоростью выпущенного из пращи камня летишь в стену, и не можешь понять даже, где верх, а где низ. Забыл, наверное. Так что пришлось импровизировать. Сгруппировавшись, я успел повернуться так, чтобы удар не размозжил мне голову, а всего лишь выбил дух и отбросил на пол. Действуя исключительно на инстинктах, я моментально откатился в сторону - и тут же пол за спиной покрылся трещинами от мощного удара: гребаный штурмовик взвился в воздух, одним прыжком преодолел несколько разделяющих нас метров, и, приземлившись на колено, впечатал бронированный кулак в то место, где секунду назад корчилась моя тушка.
        Взревев, этот троглодит ухватил меня за шиворот, как тряпичную куклу, взметнул в воздух, и размахнулся левой рукой. Черт. Кажется, я допрыгался. Еще секунда, и…
        Очередь из импульсной винтовки, ударившая в купол здания, перекрыла вопли обезумевшей от жажды крови толпы, а потом в помещении загрохотал голос, усиленный динамиками брони.
        - Прекратили, мать вашу, придурки сраные! Первое и последнее предупреждение, потом - огонь на поражение!
        Штурмовик замер, выругался, и разжал руку. Я упал на пол, пошатываясь поднялся, и оглянулся.
        У входа стояли несколько бойцов «Группы Феникс». Забрала опущены, оружие наизготовку, вид - самый что ни на есть решительный.
        - Вы что тут устроили, отбросы? Хотите подраться - валите за стену и убивайте там друг друга до усерачки. А еще одна такая выходка в Элизиуме - и отправитесь на переработку. Это понятно?
        Штурмовик что-то пробурчал, и отступил назад, а я почувствовал, что кто-то тянет меня за куртку.
        - Идем, быстрее, - послышался кажущийся смутно знакомым голос. - Не стой, ну!
        - Алтай! - прорычал штурмовик. - Мы еще встретимся, ублюдок. Там, за стеной. И ты ответишь. Тебя будут гнать, как собаку, все, кого ты лишил А-стимов. И желающих, уж поверь, будет предостаточно. Я об этом позабочусь. А когда ты устанешь бежать…
        - То умру от скуки, слушая твои пафосные речи, - буркнул я, сплюнув на пол. - Пошел ты, как там тебя…
        - Хватит! - прошипел за спиной тот же голос. - Идем!
        Смерив громилу уничтожающим взглядом, я развернулся и двинулся к выходу.

* * *
        - Не пробовал придумать что-нибудь поумнее, чем задирать одного из топов Предела? - проворчал невысокий мужик, продолжающий тянуть меня за рукав, когда мы вышли из центра.
        - Ты еще, мать твою, кто такой? - вырвав руку, зло спросил я.
        - Не узнаешь? - он повернулся ко мне. Короткая стрижка, аккуратные усы, переходящие в бородку, спокойный взгляд серых глаз… Когда я видел его в последний раз, в этих глазах под прозрачным забралом недорогого шлема виднелось такое же спокойствие, несмотря на то, что в этот момент решалась его судьба…
        - Блайз. Ты - Блайз, сраный сталкер, который привел к нам туристов.
        - Который вел туристов в Элизиум, когда система неожиданно выдала на вас квест. И у которого не было выбора, - спокойно ответил Блайз. - Вы тогда не убили меня, а я сейчас пытаюсь не дать вам покончить жизнь самоубийством. Вам срочно нужно уходить, и сделать это надо раньше Слая и его команды.
        - Какого хрена…
        - Такого, что этот мстительный ублюдок так дело не оставит, еще и других поднимет. Здесь многие имеют зуб на вашу команду.
        - За что? Что он нес вообще? Какие еще А-стимы?
        - Запрещенные стимуляторы. Наркотики. Синтетическая дрянь, значительно усиливают возможности имплантированных, и дарят приход после приема. Скульптор работал с Администрацией, и толкал это дерьмо половине Полигона. Ну, тем, кто настолько отбит, чтобы вдыхать эту дрянь. А вы его убили и обрубили поставки. Они без А-стимов уже не могут, потому не вижу ничего странного в том, что они немного разозлились.
        - Да, умеешь ты заводить друзей, - угрюмо заметил Дис. Черт, а я ведь и забыл про них с Марго. Ребята незаметно пристроились за нами и шли следом. - Какого черта ты вообще туда полез? Зачем тебе этот мальчишка?
        - Затем, - огрызнулся я. Мне сейчас было стыдно, что своим необдуманным поступком я подставил всю команду, но какого хрена? Действительно нужно было стоять и смотреть, как здоровяк ломает малому кости? Я так не могу.
        - Куда мы идем? - обратился я к Блайзу. После схватки меня еще немного потряхивало, и соображал я туговато. - Нам нужно…
        - Вам нужно сваливать, - хмуро прервал меня Блайз. - Уйти и залечь на дно. Не отсвечивать хотя бы некоторое время. Иначе они действительно вас затравят. Есть у меня одно местечко в Пределе…
        - А можно мне с вами? - послышался робкий голос. Я повернул голову, и увидел того самого парнишку, из-за которого все и завертелось. - Мне теперь нельзя здесь оставаться. Да и уходить тоже опасно… В одиночку.
        - Кто ты вообще такой, и что не поделил с этим биороботом?
        - Меня зовут Трикс. Я - хакер. Продал этому идиоту боевой вирус, а он с ним на механоидов поперся. Ведь предупреждал же…
        - Хакер? - я не сразу понял, о чем речь.
        - Не так уж и внимательно ты изучал таблицу классов, - фыркнул Дис. - Класс поддержки, техническая специализация. Взлом электронных систем, перехват контроля над боевыми механизмами и все такое прочее.
        - Я хотел сказать спасибо. Вы спасли меня. Этот идиот, Слай, он действительно сделал бы то, о чем говорил. А вы… Я слышал о вас. Вы - Алтай. Я ваш фанат! У меня даже постер с вами в комнате висит. Висел… - поправился пацан, погрустнев, но тут же продолжил. - Никогда бы не подумал, что встречусь с вами. А вы… Ух, как вы ему врезали, он даже зашатался! Так вы возьмете меня с собой?
        «Фанат», «постер». Твою ж мать! Еще один привет из прошлого. После того, как меня оправдали с калибанским делом, каким-то придуркам-пиарщикам пришло в голову, что моя кандидатура отлично подойдет для поднятия боевого духа и повышения потока призывников, которые тогда были так необходимы Федерации. Меня, и еще десяток отличившихся на фронте ребят, снимали в разных ракурсах, в броне и без нее, в угрожающих позах с пушками наперевес, и с детишками за руку. «Доблесть и честь», «Во имя человечества!»… Как вспомню эти плакатики, так тошно становится. Пока наши друзья сражались с ксеносами, мы вертелись в фотостудиях, целясь в объектив камеры. Тьфу!
        - Сколько тебе лет, Трикс?
        - Восемнадцать. Исполнилось два месяца назад. Ну, и тогда же меня взяли. Отдел по борьбе с электронными преступлениями, - пацан сплюнул под ноги. - Козлы…
        - Ясно, - я скривился. Еще в филиал детсада на прогулке превратиться не хватало. Но что, черт побери, делать? Не бросать же пацана и в самом деле? У него и так проблемы были, а уж после того, как я вмешался, его точно убьют. Дерьмо…
        - Ладно. Пойдешь с нами… Пока что. Блайз! Послушай, мне нужно тебе кое-что сказать.
        М-да. Кажется, эта ночь будет длинной.
        Глава 6
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ЗЕЛЕНАЯ ЗОНА, ОКРАИНЫ ЖИЛОГО КОМПЛЕКСА В ЭЛИЗИУМЕ.
        - Мы не можем сейчас уйти, - проговорил я. - У нас нет оружия.
        - Чего? - Блайз остановился и посмотрел мне в глаза. - В смысле «нет оружия»? Так закажите! Здесь это быстрее, чем за стенами происходит.
        - В прямом. Мы, скажем так, немного не рассчитали бюджет, и у нас практически не осталось денег. Мы не сможем заказать оружие и снаряжение в магазине, банально не хватит кредитов. Мы пришли в административный центр, чтобы поискать тех, кому продают оружие барыги из Лимба. Ведь наверняка же есть такие…
        - Дьявол, как вы вообще до сих пор живы? - закатил глаза Блайз. - С таким подходом… Ладно, идем. Хвала Космосу, я знаю, к кому нужно обратиться.
        «Хвала Космосу». Интересное выражение, и весьма характерное. Блайз из пилотов? Обычно такой лексикон как раз у космолетчиков и приближенного к ним круга. Хотя сейчас, думаю, это не имеет значения. Сейчас важнее свалить отсюда.
        Мы быстро шли по Элизиуму, с каждым шагом удаляясь от центра. Здесь было далеко не так оживленно, да и освещение оставляло желать лучшего. Логично, не в центре же сидеть торговцу нелегальным оружием?
        Блайз быстро шел впереди, уверенно выбирая дорогу. Видно было, что ориентируется он здесь отлично. Дьявол, а можем ли мы ему доверять? Где гарантия, что он не затаил зло за убитых туристов и перенесенное унижение, и не собирается завести нас в засаду? В конце концов, опыт есть опыт. С другой стороны - с чего бы ему тогда помогать нам с оружием? Хм. Но выбора-то у нас нет. По крайней мере, пока мы безоружны. А там… а там надо держать ухо востро. Не стоит безоговорочно полагаться на сталкера. В конце концов, то, что он говорил в Лимбе - лишь слова, сказанные, возможно, лишь для того, чтобы сохранить жизнь. Короче, нельзя расслабляться, я и так уже достаточно глупостей натворил.
        - Почти пришли. Говорить буду я, вы помалкивайте. Я знаю этого парня, и он кое-чем обязан мне, так что все должно пройти гладко. Сколько у вас денег?
        - В районе трехсот тысяч.
        - На всех? - Блайз выглядел удивленным.
        - Да.
        Сталкер заковыристо выругался, снова упомянув космос, звезды и что-то еще, и покачал головой.
        Мы подошли к зданию, выглядящему как типичный жилой блок. Блайз приложил браслет к двери и шагнул в коридор. Мы последовали за ним. Да, здесь жилье явно дешевле, чем в центре. Стены облупленные, покрыты плесенью, свет тусклый, лампы под потолком горят в треть силы… Индикаторы почти на всех дверях светятся зеленым, живи - не хочу. Вот и не хотят, по всей видимости.
        Блайз прошел по коридору, остановился у одной из дверей и уверенно постучал. Несколько секунд не было никакой реакции - видимо, обитатель комнаты изучал посетителя, потом раздался щелчок, и дверь открылась.
        - Я не один, - предупредил кого-то Блайз. - С друзьями.
        - С друзьями - это хорошо, - послышался неприятный и какой-то скрипучий голос. - Это значит, больше денег потратите.
        Я хмыкнул. Не факт, совсем не факт.
        - Заходите, - махнул Блайз.
        Переступая через порог, я ожидал увидеть нечто вроде моей комнатушки, которую снимал в жилом блоке, однако ожидания не оправдались. Комната была здорово переделана изнутри, и, кажется, даже объединена со следующим жилищем. Помещение делилось на две части полипластовой стойкой «под дерево». В более узкую часть перед ней и набилась вся наша внезапно подросшая компания.
        За стойкой сидел мужик. Вот другое слово и не подберешь, на самом деле. Ежик седых, начинающих выпадать, волос, глаза чуть навыкате, большой, красный нос. Сломанные уши выдают бывшего борца, из закатанных рукавов когда-то белой рубашки выглядывают мощные, волосатые руки, черная кожаная жилетка на животе торговца опасно натянута. Торговец откинулся на спинку кресла на колесиках, переплел короткие, толстые пальцы на брюхе, и выжидающе посмотрел на нас.
        - Здравствуй, Сид, - поздоровался Блайз. - Нужно оружие, боекомплект и какая-нибудь бронька для моих друзей.
        - Какие классы? - скрипуче поинтересовался торговец.
        Блайз вопросительно посмотрел на меня.
        - Энфорсер, марксман и мародер, - отвечая, я смотрел не на торговца. Мой взгляд был прикован к тому, что я увидел за его спиной.
        Все три стены были увешаны самым разнообразным оружием. Штурмовые винтовки, пулеметы, автоматические дробовики… Присмотревшись, я заметил даже пару плазмоганов и гранатомет. Кучеряво, ничего не скажешь. С виду оружие в приличном состоянии. Хорошо, если так и есть.
        - Получится недешево, - проскрипел Сид. - Особенно по броне.
        - Ну, вот тут и начинается самое интересное, - горько усмехнулся Блайз. - Бюджет ограничен. Нужно уложиться в… - снова взгляд в нашу сторону.
        - Двести одиннадцать тысяч, - опустив глаза, проговорил Дис.
        - Триста пятнадцать, - поправил я солнцепоклонника. Трупам кредиты ни к чему, нет смысла пытаться сэкономить. А в том, что, если мы не вооружимся, очень скоро этими самыми трупами и станем, я практически не сомневался. У меня еще осталось немного денег после имплантации и закупки софта, а по дороге к торговцу я заглянул в почти забытый раздел полученных донатов, и с удивлением и удовлетворением отметил, что там висит приличное количество непрочитанных уведомлений. Не золотые горы, конечно, но что-то нападало, не обманула Администрация. Сейчас будет очень кстати.
        Сид уставился на нас своими блеклыми, водянистыми глазами.
        - Серьезно? Экип для мародера, маркса и энфорса на триста пятнадцать тысяч? - усмехнулся он. - Вы, ребята, никак решили, что в Федерацию вернулись? Этого не хватит, чтоб одного даже собрать, за всех троих вообще молчу. Вы в своем уме?
        - Сид, очень надо, - проговорил Блайз. - И надо прямо сейчас. У ребят время заканчивается, а они до сих пор пустые. Не пойдут же они с пустыми руками?
        - Пусть в Лимб валят и зарабатывают, там же они как-то выжили, - процедил Сид. - Ты, Блайз, что, решил, что я с тобой в благородство играть буду? Думаешь, натаскал мне консервных банок, и теперь тебе даром тут все, для всех и пусть никто не уйдет обиженным?
        - Тихо, - выступил вперед я. - Не надо нервов. Мы друг друга не так поняли. Нам нужны вооружение и броня, подходящие нашим специализациям, а не требуемые. Нам не ранг повышать, нам чтоб с пустыми руками не бегать. И по броне точно так же. Не обязательно топовый шмот, но и не рванину какую-нибудь. Я примерно в ценах ориентируюсь, понимаю, что идеально мы тут не прикинемся, но делать вид, что за эти деньги здесь совсем делать нечего, тоже не надо.
        - Ориентируется он, - Сид, кряхтя, встал с кресла, и, переваливаясь, пошел к стене, увешанной оружием. - А ты знаешь, ориентирующийся, что кто-то Джаспера завалил? Из третьего сектора поставок больше не будет, по крайней мере, какое-то время, так что цены моментально улетели в космос. Узнать бы, что за мразь это сделала, да заказать его…
        Я украдкой бросил взгляд на Диса, Дис - на меня. Да уж. Кажется, у меня талант заводить друзей. Сначала Скульптор, потом Слай, теперь еще этот Сид. Думается мне, это он еще просто не в курсе дел, новости не дошли, а так, сложить два и два несложно. Сейчас я уже сильно жалел о своем мальчишеском порыве разрешить отображение в рейтинге. Алтай, топ Лимба, приятно познакомиться. Да, это я завалил Джаспера и Скульптора, хотите меня убить - становитесь в очередь. Прекрасно вообще.
        - Вот, - Сид подошел к стойке, и грохнул на нее оружие. - Смотрите, что куда. Энфорсеру и мародеру на первых порах одинаковые стволы подойдут, снайперу… Снайперу вот пока, пойдет на первое время.
        На стойке лежали три винтовки. На первый взгляд практические одинаковые, но, если присмотреться, становилось понятно, что модификации у оружия разные.
        Две - в укороченном, штурмовом варианте, с увеличенными магазинами и голографическими прицелами. На этом «навороты» заканчивались, если не считать за таковые потертые трехточечные ремни. Третья - в снайперском исполнении, полноразмерная, с утолщенным за счет интегрированного глушителя стволом, и массивной блямбой оптического прицела с автоподстройкой и лазерным дальномером.
        Следом за оружием на полку легли запасные магазины, по два на нос и несколько упаковок с патронами.
        - Два типа, стандартные безгильзовые со стальным сердечником, для штурмовок, и дозвуковые - для снайперки. Если где-то раздобудете кит для нее, можно будет переоборудовать под такую же штурмовку при необходимости. Есть еще разрывные, но они вам без надобности, разве что на морфов пойдете охотиться. И то, не со всеми прокатит. А эти самое то, если по индивидуальной броне работать. Глушитель на снайперке дальность снижает, но у вас все же не полноценный снайпер, марксман. Ей долбить на сверхдальние без надобности, так что только плюсом будет.
        - Ей? - усмехнулся я. Сид смерил меня пренебрежительным взглядом.
        - Ну, не тебе же. В группе баба, которая на энфорсера никак не тянет, и два здоровых лба. Не нужно быть телепатом, чтобы определить, кто у вас снайперить будет. Не щегол же этот, - кивнув в сторону Трикса, торговец расхохотался собственной шутке.
        - Кстати. Что по нему? - Блайз повернулся к хакеру. - У тебя как с оружием?
        - У меня есть, все нормально. В камере лежит.
        - В камере… - Блайз скривился. - Ладно, зайдем, заберем. Что по экипу, Сид?
        - По экипу… Сейчас.
        Торговец зарылся в одном из стоящих у стены металлических шкафов, и через минуту выставил на стойку три нейлоновых сумки.
        - Как с размерами - не знаю, подгоните, если что, здесь не ателье, но должны подойти. Там три комбеза, формально - второй класс бронирования, спина и грудь - третий. Прослойка - какой-то хитровывернутый материал, одновременно и демпфер, и дополнительная защита. Верх - арамид. В целом, интересная и вполне надежная штука, но под прямую наводку я бы на вашем месте не подставлялся. Не бронекостюм, сами понимаете. Интегрированные наплечники, наколенники, налокотники, на жопе - усиленный слой. Это из легкого лучшее, что у меня есть. Так что я тебе, Блайз, ничего не должен.
        - В смысле? - сталкер вскинул брови в неподдельном удивлении. - Вообще-то мы о другом говорили…
        - Не вопрос. Я тогда это забираю, и продолжаем говорить о другом, - торговец потянулся за сумками.
        - Эй, осади! - повысил голос Блайз. - Ладно, - продолжил он уже спокойнее. - Шлемы добавь, четыре пайка, сумки для пушек - и в расчете.
        Сид посмотрел на сталкера, его губы беззвучно зашевелились - толстяк что-то подсчитывал в уме. Спустя несколько секунд он кивнул.
        - Ладно. Договорились. Сейчас.
        Еще минута поисков, перемежающихся руганью и раздраженными восклицаниями, и Сид притащил три одинаковых пехотных шлема - потертых, выцветших, со сколами и вмятинами, с простыми прозрачными забралами из полипласта.
        - Предупреждаю сразу, забрало - ни о чем, поймаете пулю или даже болт с близкого расстояния - и привет семье. Есть крепления под активные уши и гарнитуры, но самих ушей и гарнитур нет. Найдете - поставите. Электроники никакой в шлемах нет, сканеров, там, детекторов… Но за ваши деньги и это жирно будет. Сейчас пожрать притараню, сумки - и на этом все.
        Через две минуты мы уже паковались. Торговец от щедрот своих выделил три матерчатых баула под оружие - в открытом виде даже заблокированные системой стволы переносить по территории Зеленой зоны было нельзя.
        - С пушками проблем не будет? - я взял свою винтовку, передвинул предохранитель, отщелкнул магазин, положил палец на спусковой крючок. Тут же выскочило уведомление:
        ОБНАРУЖЕН НОВЫЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ. НЕОБХОДИМА ПРИВЯЗКА. НАЧАТЬ ПРОЦЕДУРУ?
        И следом еще одно:
        ВНИМАНИЕ! ИСПОЛЬЗОВАНИЕ ЛЮБЫХ ТИПОВ ОРУЖИЯ В ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЕ ЗАПРЕЩЕНО И КАРАЕТСЯ СМЕРТЬЮ, ПОЖИЗНЕННОЙ ВЫСЫЛКОЙ ИЛИ ОТКЛЮЧЕНИЕМ ОТ СИСТЕМЫ «ПОЛИГОНА».
        Я поспешил отменить привязку и убрать палец со спуска. Уведомления исчезли.
        - Обидеть хочешь? Все в порядке, я дерьмом не торгую. Эти стволы дороже стоят, особенно сейчас. Пришли б вы без Блайза - и на них не хватило бы. Сука, какая ж тварь Джаспера исполнила? - торговец раздраженно поджал губы.
        Я поспешил отвести взгляд. Интересно, как бы поступил Сид, если бы знал, что тварь, исполнившая Джаспера, прямо сейчас у него затоваривается?
        Наконец, мы закончили. Я с трудом застегнул молнию на сумке, и выпрямился, глядя на Сида.
        - Сколько?
        - В смысле - «сколько»? - удивился торговец. - Триста пятнадцать тысяч. Ты же сам сумму назвал. Или поторговаться вдруг решил?
        Я выругался про себя. Вот же барыга сраный! Нужно было все-таки попробовать не на все деньги затариться. А так он и нас поимел, и Блайза, если я все правильно понимаю.
        - Нет, не решил, - я активировал интерфейс. - Давай запрос.
        Пара секунд - и деньги ушли Сиду. Дис проделал то же самое. Все. Мы пустые.
        - Алтай… - задумчиво пробормотал торговец. - Знакомое имя. Где-то я его слышал… Мы с тобой раньше не встречались, парень?
        - Нет. Первый раз тебя вижу, - решительно качнул я головой. Пора отсюда сваливать, пока барыга не начал вспоминать, где мог обо мне слышать. Только этого для полного счастья не хватало.
        - В расчете? - я вопросительно взглянул на торговца. - В расчете, - чуть помедлив, кивнул он. - И с тобой, Блайз, тоже. Найдешь еще что-нибудь интересное - тащи.
        - Угу, - Блайз хмуро кивнул, и повернулся к выходу. - Бывай, Сид.
        - Удачной охоты… сталкер, - проговорил барыга вслед Блайзу и противно захихихал.

* * *
        - Это что за гляделки у вас там были? - спросил Блайз, когда мы удалились от жилого комплекса, в котором обитал Сид. - Какая-то странная реакция на слова этого старого паука.
        - Да ну… так… - замялся я.
        - «Так»? - усмехнулся Блайз. - Вы что, еще и Джаспера исполнили? - видимо, в этот момент я не смог совладать с лицом, потому что сталкер даже остановился, взглянув на меня. - Да ладно. Серьезно?!
        - Ну… Получилось так, - меньше всего мне сейчас хотелось объяснять ему, что именно, как и из-за чего «получилось».
        - Ну вы даете, ребята! - по голосу Блайза было не понять, осуждает он, или восхищается. - И с хрена ли вы тогда бедные такие? Скульптор, Джаспер… Да вы тут пол-Элизиума скупить могли бы, если бы с их браслетов бабло сняли!
        - Не сняли, - буркнул я. - Скульптор пустой оказался, а Джаспера пощупать не удалось.
        - Пустой? - сталкер хмыкнул. - Админы бабло помыли, что ли? Нормальный ход. М-да.
        - Блайз, а что за дела вообще у Сида этого, - я решил перевести тему. - Как так получается, что он стволами в обход админов торгует? Им же это невыгодно.
        - А это с какой стороны посмотреть. С одной - может, и невыгодно, что мимо них пушки проходят, которые они скупают за копейки, а толкают потом втридорога. С другой… Во-первых, бабки оседают в Элизиуме все равно, никуда не уходят, во-вторых - смертность игроков понижается. Все, у кого с баблом туго, не в магазин ломятся, а к Сиду и еще парочке таких, как он, идут. Без пушек у новичков шансов совсем нет, а благодаря Сиду они еще могут принести пользу Администрации в Пределе и Инферно. Ну, если не опрокинутся, конечно. Тогда их пушки подберет еще кто-нибудь, и снова притащит Сиду. А Сид снова заплатит комиссию, которую берет Администрация за каждую торговую операцию на стороне. И комиссия там не маленькая, скажу я тебе.
        - Это что же, получается, барыгой каждый заделаться может, что ли? - не понял я. - А как же ограничение на пребывание в Зеленой зоне?
        - Не каждый конечно, - ответил сталкер. - Только те, у кого среди админов волосатая лапа есть. Только не спрашивай, за какие заслуги можно получить прописку в Элизиуме. Не скажу. Просто потому, что не знаю.
        - Принял, - я немного помолчал, и нерешительно спросил. - Мы тебя сильно на бабки опустили? Я так понял, что Сид тебе должен был, а теперь взаимозачет, типа.
        - Не сильнее, чем когда моих туристов положили, - невесело усмехнулся Блайз. - Тогда с меня и опыта сняли прилично, и на штраф попал. Задание провалено же. Да ладно, расслабься, - махнул рукой Блайз. - Вы и меня положить могли, а не стали. За что я вам до сих пор должен. А туристы те ублюдки редкие были, у меня самого руки чесались. Хотя, говорят, и похуже попадаются. Померзотнее. Ладно, закрыли тему. Вы пожитки свои на выходе из какого сектора оставили?
        - Третий.
        - У меня на выходе во второй, - нахмурился Трикс.
        Блайз недовольно поморщился.
        - Ладно, и к второму выходу сходим, и к третьему. Все равно нужно решить, каким путем в Предел идти. Лучше бы через третий сектор, конечно, но там сейчас просто ад творится. Корпорация скинула чуть ли не три сотни капсул, и те, кто при Джаспере и Скульпторе сидели, засунув головы в задницы, сейчас грызутся за наследие авторитетов, а остальные гоняются за свежим мясом. В общем, сейчас там можно нарваться. Ладно, подумаем еще… Стоп!
        Блайз замер с уже привычным видом человека, вглядывающегося в интерфейс. Через пару секунд сталкер вернулся в реальность, зло выругался и пнул попавшийся под ноги камешек.
        - Все, звездец. Можно не спешить. Группа Слая только что покинула Элизиум. Они разделились и ушли во все четыре сектора одновременно. Поздравляю, ребята. Вот теперь у нас точно неприятности.
        Глава 7
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КАРАНТИННАЯ ЗОНА ЭЛИЗИУМА
        Ночью та часть Зеленой зоны, что не входила в жилой сектор, была темна, пуста и ничем не отличалась от руин зоны высадки в Лимбе. Работяги отправились на короткий отдых, и сейчас здесь было тихо и мрачно. Каждую минуту я ловил себя на том, что рефлексы, успевшие прорезаться за время, проведенное в Серой зоне, так и норовят проявиться, заставляя выбирать наиболее безопасный путь, укрываться в тени куч строительного мусора и огибать препятствия по широкой дуге. Блайз, идущий впереди, посмеивался, видя это, но ничего не говорил. И правильно. Лучше расценивать безопасное место, как опасное, чем расслабиться и поймать стрелу, болт или пулю, когда попаду туда, где действительно нужно быть настороже.
        Я практически освоился с новыми возможностями своего тела, но иногда движения выходили резковатыми - мозг еще не адаптировался до конца. У Марго получалось лучше. Наша снайпер двигалась, как кошка, мягко, плавно и грациозно. Девушка явно наслаждалась новыми ощущениями, и я невольно залюбовался ею.
        - Хозяин! - раздался голос у меня в голове, и я невольно вздрогнул. Элис! Проклятье, я практически забыл про персонального ассистента! - Я фиксирую рост уровня тестостерона, когда вы смотрите на эту самку. Хочу предупредить: сексуальное влечение к члену команды может снизить общую боевую готовность, а также помешать выживанию носителя. Испытывающие сексуальное влечение самцы вашего вида склонны к необдуманным поступкам и неоправданному риску ради объекта влечения. Я рекомендую в ближайшее время посетить рекреационную зону или загрузить программу сексуальной симуляции для снятия напряжения. Напоминаю, что…
        От неожиданности я споткнулся и едва не упал в кучу мусора.
        - Умолкни, Элис! - пробурчал я в кулак, чуть отстав от остальных. - Здесь я как-нибудь обойдусь без твоих советов, понятно? Доложи лучше, что с имплантами? Почему не работает ночное зрение?
        - Адаптация зрительной системы не завершена. Текущий статус - пятьдесят девять процентов. Расчетное время до окончания процесса - два часа сорок минут. Вывести оповещение об окончании?
        - Выведи, - согласился я.
        Дис чуть отстал от основной группы, и с интересом посмотрел на меня.
        - Алтай, у тебя все нормально? С кем ты там разговариваешь?
        - С духами предков, - ляпнул я, не подумав, и тут же прикусил язык. Шутить о предках с солнцепоклонником - не лучшая затея. Для них это оскорбление. Черт, надеюсь, Дис понимает, что я это не специально, еще не хватало, чтоб он на меня зло затаил. Новоиспеченный энфорсер внимательно посмотрел на меня, пожал плечами, и снова нагнал остальных. Блин. Нужно собраться, тут Элис права. Нервы это все, гребаные нервы.
        Мы уже успели сходить в карантинную зону второго сектора, где Трикс забрал свои вещи из камеры хранения, и двигались к выходу в третий, где остались наши пожитки. Хорошо, что для этого не понадобилось возвращаться в жилую зону Элизиума - карантинные зоны разных секторов сообщались между собой. Иначе крюк пришлось бы делать немаленький.
        Если честно, я опасался претензий со стороны Диса и Марго - как-никак, получается, я подставил весь наш отряд, дав волю эмоциям и вмешавшись в разборку, но ребята помалкивали. Либо смирились, либо выяснение отношений еще впереди. Ладно. Разберемся. Главное сейчас спокойно проскочить Лимб и затеряться в Пределе. Хм, звучит-то как. «Затеряться в Пределе». В Лимбе-то, который условно-безопасной зоной считается, несколько раз чуть ласты не склеили, а что будет в Оранжевой зоне? Все-таки хорошо, что с нами Блайз. Если он с нами, конечно, а не готовит месть за унижение и потерю кредитов с опытом.
        Трикс, невольная причина всей кутерьмы, первое время щебетал что-то восторженное, даже пришлось на него прикрикнуть немного. Кажется, парень не понимал всей опасности ситуации. Да и Полигон для него, как мне кажется, был чем-то вроде игры в реальности. В силу возраста… Хотя, черт побери, о чем я говорю? Этот парень смог выжить в Лимбе, добраться до Элизиума, установить аугментации… Да и костюм его назвать дешевым нельзя. Снова думаю стереотипами из прошлой жизни. Эх.
        - Пойдем через третий, - проговорил Блайз, некоторое время сосредоточенно размышлявший о чем-то. - Там сейчас неразбериха полная. Корпораты устроили массовую высадку, чтобы выровнять баланс в секторе, так что в зоне высадки мясо. Еще кто-то штурмует базу Джаспера, хотят под себя рынок подмять, те, кто там засел, с такими раскладами, само собой, несогласны. Да и у Скульптора на базе сейчас весело, полагаю…
        - А вот это не в тему, - я посмотрел на сталкера. - Я рассчитывал заскочить туда, поискать Джаспера. У него на балансе все хорошо с кредитами должно быть. Да и у остальных…
        - Забудь, - отмахнулся Блайз. - Туда пошел Слай со своими парнями. У Скульптора на базе хороший запас А-стимов должен быть, так что они туда первым делом рванули. Против туманников-то на применение пушек запрета нет. Да если бы и был… Свежие туманники против команды Слая - ничто, даже если те врукопашную махаться вдруг решат. Так что там сейчас весело. Кредиты - это хорошо, конечно, но жизнь дороже, так что базу Скульптора мы обойдем подальше. Вообще, нам нужно как можно скорее добраться до Предела и потеряться в нем. Отсидимся, подождем, пока все устаканится, и будем думать, что делать дальше. Главное - проскочить форты, Слай туда наверняка отправил кого-то, чтобы нас вычислить. Ну, и сам Лимб без приключений миновать.
        - Это да… - протянул Дис. - Хорошо хоть, арбалеты остались. А то совсем кисло было бы.
        Я открыл было рот, поинтересоваться, зачем нам арабалеты, если есть штурмовые винтовки, да так и закрыл его. Твою-то мать! Винтовки есть, да. Вот только применять их в Лимбе нельзя! И я об этом совсем забыл, представляя бросок к Пределу легкой прогулкой. Еще бы! Пятеро хорошо вооруженных и неплохо экипированных бойцов, против оборванцев с подручными средствами, как нож сквозь масло… Как бы не так! Пока мы будем в Лимбе, от этих оборванцев нас будет отличать только броня. В остальном же… В остальном все кисло. Вошедшие в раж обитатели Серой зоны будут только рады порвать нас, а учитывая, как в Лимбе «любят» тех, кто сумел пробиться в Элизиум… Наши пушки и шмот станут лишь приманкой для падальщиков Чистилища, и противопоставить мы им сможем лишь арбалеты и «холодняк», если не захотим, конечно, нарубить штрафов на опыт и попасть в вонтед-листы. Прекрасно, просто прекрасно.
        Настроение стремительно испортилось, и к тому моменту, как мы добрались до камеры хранения, я уже сам был не рад, что вступился за парнишку. Эх, к черту! Что сделано - то сделано. Время назад не отмотать, а значит, осталось лишь расхлебывать то, что натворил. Да и в любом случае, в Предел пришлось бы уходить, таймер показывает, что у меня осталось десять часов нахождения в Элизиуме. Да, возможно, было бы немного безопаснее, но здесь Полигон, в конце концов. Глупо рассчитывать на то, что трудности остались позади. Скорее, наоборот, они только начинаются.
        Я разблокировал замок камеры хранения, достал свои вещи и отошел в сторону. Снял подвесную, скинул куртку и бронежилет, надетый под нее, вылез из штанов. Достал из сумки боевой костюм, примерил - отлично, вопреки опасениям, сел, как влитой. Застегнул все клапаны и молнии, попробовал подвигаться - на пятерочку, ничего не мешает, не скрипит, не трется. Если б не плохо очищенное пятно крови на правом боку, можно было бы решить, что костюм новый. Состояние отличное. Я надел сверху подвесную, ремень, закрепил на бедре перевязь с ножами, топор снова пристроил на поясе. Кажется, все хорошо. Пристегнул нож, магазины для винтовки разместил в набедренных карманах. Неудобно, но пока так. Не подумал подсумками подходящими разжиться, нужно было постараться выбить из Сида.
        Взял винтовку в руки, положил палец на спусковую скобу. Тут же высветилось оповещение.
        ОБНАРУЖЕН НОВЫЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ. НЕОБХОДИМА ПРИВЯЗКА. НАЧАТЬ ПРОЦЕДУРУ?
        Начать, да. Не на ходу же потом привязываться.
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА. ОСНОВНОЙ ОПЕРАТОР - СУБЪЕКТ № 33286АН. ВЫБЕРИТЕ РЕЖИМ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ: ОБЩИЙ РЕЖИМ/ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ РЕЖИМ.
        Общий режим - это значит, кто-то, кроме меня, сможет пользоваться моим оружием? Хм, сложный вопрос. С одной стороны - оно, наверное, полезно, мало ли что случится, вдруг придется тому же Дису или Блайзу моей пушкой воспользоваться? С другой…
        Нет. Общий режим я настраивать не буду. То, что я сам буду не в состоянии пользоваться своим оружием, с девяностопроцентной вероятностью будет означать, что оно попало в чужие руки. И кто знает, какими эти руки окажутся? Я предпочту все же индивидуальный. Мне так будет спокойнее.
        Окончив привязку, я еще раз проверил оружие, вставил в приемник магазин, поставил винтовку на предохранитель, и, укоротив ремень, пристроил ее за спину. Раз уж пользоваться огнестрельным оружием в Серой зоне нельзя, нужно сделать так, чтобы оно не мешало.
        Достал из рюкзака арбалет, разложил плечи, выставил приклад, вложился, прицелился… Все хорошо. Щелкнул кнопкой включения целеуказателя, проверил фонарь - все работает. Последний штрих - дозарядить короб. Все, оружие готово.
        Скатав куртку, штаны и бронежилет, упаковал их в рюкзак. Закинул его за спину, пристроил поудобнее, подтянул ремни. Есть. У меня все. А у остальных?
        Уже готовый к выходу Дис помогал Марго разобраться с винтовкой. Действовал при этом сноровисто и быстро, снова вызвав у меня легкий диссонанс. Где он научился так ловко с оружием обращаться? В артиллерии? Хотя стоп. Солнцепоклонники - народ воинственный, и планета у них достаточно агрессивная, там не то, что в Федерации, там у них обращение с оружием в обязательную школьную программу входит. Ну, тем лучше для нас, что еще сказать? Главное, чтобы Марго не подкачала. Эх, а нам ведь ее прикрывать придется, лук утерян. Хорошо хоть Дис свой арбалет сохранил. Ладно, прорвемся, надеюсь.
        Блайз стоял чуть в стороне. Бронекостюм скрыт под маскировочной накидкой, за спиной - большой рейдовый рюкзак, рядом - импульсная винтовка с удлиненным стволом. Шлем укрыт под капюшоном, забрало опущено. Поза расслабленная, спокойная… Вот тоже еще темная лошадка… Хочется верить, что он действительно желает нам добра, но присматривать за сталкером придется.
        Трикс, к моему удивлению, тоже был готов к выходу. Посмотрев на хакера, я едва сдержался, чтоб не присвистнуть. Адаптивный камуфляж, шлем с интерактивным забралом и двумя антеннами по бокам, на бедрах висят две «Кобры» - пистолеты-пулеметы с интегрированными глушителями и короткими, зато спаренными магазинами. Высокие, почти по колено ботинки, за спиной - справный рюкзак. Ничего себе. Недешевый шмот у парня. И, что немаловажно - функциональный. Оружие и экипировка явно подбирались не по принципу «что ярче блестит», и все детали комплекта дополняли друг друга. Интересный парень Трикс, интересный. А я там еще про возраст что-то думал…
        Марго с Дисом закончили, и подошли к нам.
        - Готовы? - я вставил в ухо гарнитуру комлинка.
        - Готовы, - вразнобой ответили снайпер и энфорсер.
        - Хорошо, - я вздохнул. - Дис, кинь Блайзу и Триксу инвайт в группу. У вас комлинки установлены? - повернулся я к сталкеру с хакером.
        Блайз молча кивнул, Трикс не удержался от легкой усмешки. Ну, понятно, чтоб у такого бравого и «заряженного» парня и комлинка не было…
        - Раз все готовы - торчать здесь больше не вижу смысла, - я с некоторым сожалением отпихнул к стене опустевший оружейный баул, и надел шлем. - Давайте спокойно и без происшествий доберемся до схрона Блайза, и там уже переведем дух.
        Перехватив арбалет, я опустил забрало и первым двинулся к выходу.

* * *
        СИСТЕМА ОРИОНА, ОРБИТА РАПСОДИИ, АДМИНИСТРАТИВНАЯ СТАНЦИЯ КОРПОРАЦИИ NEWVISION
        Том Баркер был в хорошем расположении духа. Миллер заметил это, едва гейм-директор появился в их опенспейсе. Глаза блестят, на лице играет легкая полуулыбка… Пройдя мимо ряда рабочих мест, занятых подчиненными Миллера, Том остановился у одного из них, глядя в монитор, потом что-то сказал, и похлопал повернувшегося вполоборота парня по плечу. Тот засмеялся, а Баркер выпрямился, и призывно махнул Стиву рукой.
        - Переговорка свободная есть? - спросил он, когда Миллер приблизился. Стив кивнул, и двинулся к одному из изолированных боксов, расположенных вдоль стены.
        Упав в мягкое кресло, Баркер улыбнулся и достал из кармана одноразовый вапорайзер. Активировал его, сделал глубокий вдох, и откинулся на спинку, выдохнув струю пара. В воздухе отчетливо запахло «ТГК-Ультра» - легким наркотиком из числа разрешенных, вошедшим в последнее время в моду среди топ-менеджмента корпорации. Баркер предложил вапорайзер Миллеру, тот покачал головой: от ТГК у него начинала болеть голова. Сделав еще один вдох, Баркер точным броском отправил вапорайзер в корзину для бумаг, и широко улыбнулся.
        - И что хорошего у нас случилось? - хмыкнул Стив, подходя к синтезатору и привычно набивая код на панели.
        - У нас случились рейтинги, - расслабленно протянул Том. - Хорошие рейтинги, старина. Пожалуй, самые высокие за последние несколько месяцев. Прошел резкий всплеск интереса к шоу, и нашего чемпиона даже показали по федеральным каналам. «Герой войны восстанавливает справедливость на Рапсодии», о как! - Баркер рассмеялся. - Правда, почему-то они не упомянули, что восстанавливает он ее, превращая других в гребанных туманников, но это к делу уже не относится. Проект «Чемпион» сработал, дружище! - возбужденный, не то собственным триумфом, не то впитывающимся в кровь наркотиком, Баркер вскочил, и хлопнул Стива по спине. - Чутье меня не подвело!
        - Это хорошо, - Миллер забрал из синтезатора кружку с капучино и сделал глоток.
        - А еще - мы высвободили очередь, сбросив в третий сектор двести капсул, и заключили с правительством еще сто восемьдесят контрактов на новые юниты. И, - Баркер изобразил по столешнице барабанную дробь - я, наконец-то пристроил гребанную тестовую разработку гребанных «Кибердайн системз»!
        - Только не говори, что ты установил экспериментальную систему искусственного интеллекта своему Алтаю, - усмехнулся Стив.
        - Ему, именно ему, дружище! ИИ еще предстоит обучиться и адаптироваться, но уже сейчас боевая эффективность три-три-два-восемь-шесть выросла на пять процентов. Пять процентов, Стив, с гребаной стартовой болванкой! Подумай только, насколько она возрастет, когда ИИ как следует освоится!
        - Или насколько упадет, когда неизученная разработка спалит ему, на хрен, нейропроцессор, - скептически пробурчал Миллер. - Или еще чего отмочит.
        - Ой, да ладно тебе! - кажется, хорошее настроение Баркера испортить было невозможно. - Ты даже не представляешь, сколько «Кибердайн» готовы заплатить за полноценные полевые испытания! Так что - все прекрасно.
        - А испытания будут считаться полноценными, если по дороге в Предел три-три-два-восемь-шесть оторвут голову? - Миллер сделал еще глоток и сел в кресло, снизу вверх глядя на возбужденно вышагивающего по переговорке Баркера.
        Гейм-директор резко остановился и повернулся к товарищу.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Я имею в виду, что час назад твой чемпион умудрился всерьез поссориться со Слаем, лидером «Могильных воронов», одним из топов Предела, и тот его чуть не размазал, - пожав плечами, проговорил Стив. - В драку вмешались наемники, и десантнику удалось вывернуться. Но, боюсь, ненадолго. Слай пообещал выбить из него все дерьмо, и собирается выследить его в Лимбе.
        Баркер нахмурился. Улыбка медленно сползла с его лица.
        - Вот ублюдок… Он действительно так крут?
        - Он топ, Том. Сороковой уровень, лидер клана, напичканный железом по самую макушку. Как считаешь, он крут?
        Баркер на миг задумался, а потом махнул рукой.
        - Насрать. Мой парень с ним разберется. Вот увидишь.
        - Ты в нем настолько уверен? - тон Миллера сочился скепсисом.
        - Спорим на тысячу кредитов? - Баркер снова улыбался.
        - Ты сумасшедший, - усмехнулся Миллер.
        - Спорим?
        - Спорим, - кивнул Стив. - Только не говори потом, что я тебя не предупреждал.
        - Заметано! - Баркер порывисто кивнул. - На Слая - метку, его досье - мне в почту. Все, до вечера меня нет - всю ночь пахал, а сегодня еще конфа со штаб-квартирой. Давай, Стив, работай! И не забудь подготовить мой выигрыш. Это будут легкие деньги, - Баркер хохотнул, и вышел из переговорки.
        Выражение лица Миллера изменилось. Сосредоточенность и угодливость исчезли, уступив место злобе и гадливости.
        - «Мой парень с ним разберется», - вполголоса процедил Миллер, кривляя Баркера. - Ага, разберется, конечно.
        Его кулак непроизвольно сжался, стакан с псевдо-капучино протестующе затрещал и смялся, так, что синтетическая жидкость плеснула во все стороны. Выругавшись, Миллер вытер руку о штаны, со злостью швырнул стакан в мусор и достал из кармана коммуникатор.
        - «Легкие деньги», ублюдок, мать твою. Будут тебе легкие деньги, погоди немного. Выскочка хренов.
        Стив вывел изображение с коммуникатора на видеопанель на стене и принялся за работу.
        Глава 8
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. РУИНЫ, ОКРЕСТНОСТИ ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЫ.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОКИДАЕТЕ ЗЕЛЕНУЮ ЗОНУ РАНЬШЕ ВРЕМЕНИ. ОСТАВШИЙСЯ ЛИМИТ ВРЕМЕНИ БУДЕТ СОХРАНЕН И ДОБАВЛЕН К ЛИМИТУ ПРИ СЛЕДУЮЩЕМ ПОСЕЩЕНИИ ЭЛИЗИУМА ИЛИ ДРУГОЙ ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОКИДАЕТЕ ЗЕЛЕНУЮ ЗОНУ! ПЕРСОНАЛЬНЫЙ АССИСТЕНТ ОТКЛЮЧЕН ОТ ОБЩЕЙ СЕТИ И ПЕРЕВЕДЕН В РЕЖИМ ОБУЧЕНИЯ. В АВТОНОМНОМ РЕЖИМЕ В РАБОТЕ АССИСТЕНТА МОГУТ ВОЗНИКАТЬ ОШИБКИ. ПО МЕРЕ ОБУЧЕНИЯ АССИСТЕНТА ВЕРОЯТНОСТЬ ВОЗНИКНОВЕНИЯ ОШИБОК УМЕНЬШИТСЯ.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ИСПОЛЬЗУЕТЕ ЭКСПЕРИМЕНТАЛЬНУЮ БЕТА-ВЕРСИЮ ПРИЛОЖЕНИЯ ПЕРСОНАЛЬНОГО АССИСТЕНТА. ПОЖАЛУЙСТА, ОЗНАКОМЬТЕСЬ С ОТКАЗОМ ОТ ОТВЕТСТВЕННОСТИ И ПОДТВЕРДИТЕ ИНФОРМИРОВАННОЕ СОГЛАСИЕ!
        Я усмехнулся. Корпораты верны себе. Даже заключенного бумажками обложить норовят. А как же! А ну как в процессе использования ассистента получишь непоправимый урон здоровью, а потом удастся срок скостить и до юриста добраться! Крючкотворы в корпорациях свой хлеб не просто так едят, все тылы закрыты. Ладно, что тут у нас за отказ от ответственности?
        «КОРПОРАЦИИ „NEWVISION“ И „CYBERDYNESYSTEMS“ НЕ НЕСУТ ОТВЕТСТВЕННОСТИ ЗА ЛЮБОЙ ПРЯМОЙ ИЛИ КОСВЕННЫЙ УЩЕРБ, ПРИЧИНЕННЫЙ ДЕЙСТВИЕМ ИЛИ БЕЗДЕЙСТВИЕМ ПРИЛОЖЕНИЯ… ВВЕДЕНИЕ В ЗАБЛУЖДЕНИЕ… НЕПРЕДОСТАВЛЕНИЕ ДОСТОВЕРНЫХ ДАННЫХ…». Бла-бла-бла. Понятно. Я подтвердил, что прочел документ, и «кликнул» по кнопке информированного согласия. Все, хватит фигней заниматься. Хоть мы еще и в пределах безопасной зоны, однако это уже Лимб, а значит, нужно собраться.
        В отличие от своих коллег из внутреннего периметра, строители нового внешнего работали даже ночью - вероятно, здесь приоритет задачи выше, потому работают в несколько смен. Логично, на самом деле. В принципе, для нас это хорошо: можно не опасаться засады сразу после выхода. Охрана тут нервная, и долго думать, как реагировать на провокацию, не будет, размажет и нас, и нападающих, благо, запрета на использование оружия в Серой зоне не имеет. Но все равно нужно держать ухо востро и крутить головой на все триста шестьдесят - мало ли, как оно сложится. Ну а дальше в Лимбе вообще каждую секунду ожидать подвоха.
        Несколько минут неторопливой ходьбы, и строящийся новый периметр остался за спиной. На душе сразу стало как-то тяжко и гадостно, как будто сами эти территории, пропитанные злобой и смертью, излучали некие эманации.
        В этот момент перед глазами зажглась красным какая-то иконка, нижняя часть области зрения подернулась красной дымкой, и в голове раздался сухой, лишенный эмоций, но все еще узнаваемый голос Элис.
        - «Кошачий глаз» фиксирует облучение активной системой прицеливания.
        Я резко бросился в сторону, чтобы уйти с линии огня, разворачиваясь в движении и вскидывая арбалет - если оповещения «Кошачьего глаза» схожи с армейскими, то неведомый противник находится прямо у меня за спиной. Однако никто в меня не целился. Одинокая фигура в черной броне со смутно угадывающимся фениксом на груди стояла на пригорке, оружие свободно висело на ремне стволом вниз. Взгляд, скрытый за забралом наглухо тонированного шлема, поймать было нельзя, но я готов был спорить, что смотрел боец прямо на меня. Видимо, именно облучение активными системами шлема и засек «Кошачий глаз». Боец увидел, что я смотрю на него, ударил правой рукой себе в грудь в районе сердца, а потом бросил ее к виску в воинском приветствии. Постоял так пару секунд, развернулся и медленно пошел назад к стройке.
        На некоторое время я замер в замешательстве. Что это было вообще? Почему незнакомый боец охранной компании отдал мне честь? Или знакомый? Пересекались где-то? На службе, в мирной жизни? Но почему тогда не подошел, не заговорил? Сплошные вопросы…
        - Алтай, ты чего? - послышался голос Блайза. Я стряхнул оцепенение, и бросил взгляд в его сторону. Все члены команды, увидев, как я рванулся в сторону, успели укрыться кто где, и щетинились оружием в разные стороны. Самого сталкера, распростёршегося на земле в его маскировочной накидке видно практически не было, я засек силуэт, лишь когда он пошевелился.
        - Да нормально все… - задумчиво протянул я. - Показалось.
        Блайз приглушенно выругался, поднимаясь с земли.
        - В следующий раз когда покажется - предупреждай, - буркнул сталкер. - Давайте двигаться уже. Хорошо бы к рассвету добраться до Предела.

* * *
        В третьем секторе было тихо и спокойно. По крайней мере, в той его части, по которой пробирались мы. Блайз выбрал какой-то нестандартный путь, и, прежде чем выйти в относительно проходимую местность, мы битый час скакали по руинам. Местность эта была незнакомой: чтобы обойти бывшую базу Скульптора, мы сделали большой крюк по сектору, и углубились в застройку за промзонами. Здесь наблюдалась та же унылая картина, что и повсюду в Лимбе: умеренные разрушения, дома, глядящие провалами разбитых окон и ржавые мобили на дороге. Дорожное покрытие растрескалось и понемногу сдавало позиции чахлой растительности, которая выглядела больной и слабой.
        Шли молча, настороженно глядя по сторонам. Блайз настороженно двигался впереди, за ним - Трикс. Дис вышагивал в середине колонны, за Дисом шла Марго, я замыкал. Безоружной в Лимбе была только Марго. У Блайза нашлась явно кустарная пневматическая винтовка с баллоном в прикладе и рычагом для накачки воздуха перед цевьем, у Трикса - странная штуковина, напоминающая четырехствольное гарпунное ружье. Дис, докупив болтов, вооружился собственным арбалетом, я же сжимал полипластовое цевье своего «Вампира». В общем, на мой взгляд, для Лимба мы были достаточно серьезной силой, прежде чем выступить против которой местные должны были подумать, как минимум, дважды. Жаль, что это только на мой взгляд.
        Узкое место между двумя домами не понравилось мне сразу, здесь предстояло не проходить, а буквально протискиваться. Проход осложняли еще и несколько ржавых мобилей, нашедших в проходе последнее пристанище. Я нахмурился и присмотрелся: машины выглядели так, будто их сюда кто-то притащил специально, стараясь заблокировать проход. Между гнилыми кузовами вилась узкая тропинка, идти по которой можно лишь вытянувшись в цепочку. Не нравится мне это место…
        - Смотрите в оба, - послышался из гарнитуры голос Блайза. - Стремное место, но обходить долго, не успеем…
        Значит, сталкеру этот проход тоже не нравится. Это плохо… Я стиснул цевье арбалета. «Кошачий глаз» молчал, но это ничего не значило: здесь Лимб, здесь с активными системами прицеливания напряженка. Меня вполне может сейчас «вести» абориген в драных джинсах с самодельным луком в руках, и импланты узнают о нем, лишь зарегистрировав смерть носителя. Вот дерьмо!
        Блайз вскинул левую руку, сжатую в кулак, распрямил ладонь, и сделал резкое движение кистью - «увеличить дистанцию». Я поморщился было, подумав, что пользоваться языком жестом, не объяснив его предварительно гражданским - плохая идея, но, к моему удивлению, сигнал оказался понят не только мной. Дис и Трикс замедлились, пропуская сталкера вперед, почти синхронно, Марго чуть замешкалась, но повторила за впереди идущими. Хм, интересно. Допустим, Трикс, в силу возраста, мог проводить много времени в игровых симуляторах, но Дис… Кто преподавал артиллеристу тактические жесты? Или это тоже изучают на Прайме? Когда доберемся до схрона Блайза, нужно пообщаться с солнцепоклонником. Слишком много вопросов вызывает его поведение.
        Поймав себя на пространных размышлениях, я поспешил отбросить их в сторону: не до того сейчас, нужно по сторонам смотреть. Задумываться буду, когда доберемся до безопасного места, а сейчас голова должна быть чистой от посторонних мыслей.
        Блайз медленно и осторожно вошел в проход, вжав в плечо приклад своей экзотической пушки. Трикс так же настороженно следовал за ним. Блайз миновал один автомобиль, второй… Поворот тропы… Прошел. Все спокойно. Идем следом, аккуратно, не торопясь…
        Интуиция, мой самый верный и надежный детектор, взвыла сиреной за секунду до того, как раздался легкий металлический щелчок, прозвучавший в тишине громко и отчетливо. Подсознание тоже оказалось на высоте: я еще пытался осмыслить, что это за звук, и где я мог его слышать, а тело уже летело в сторону, сбивая в низком прыжке на землю Марго.
        - Ложись! Граната!
        А дальше события понеслись вскачь.
        Взрыв гранаты ударил по ушам, хлестнули осколки по кузовам мобилей. Кто-то вскрикнул от боли, послышался стон и скрежет металла, грохот и треск ломающегося синтбетона, а потом все звуки перекрыл крик Трикса, почему-то удаляющийся вверх.
        Убедившись, что с Марго все в порядке, я перекатился в сторону, и встав на колено под прикрытием одного из мобилей, вскинул арбалет, осматриваясь по сторонам. Мать твою, вот это мы встряли!
        Ловушка была продумана с воистину дьявольской изобретательностью, достойной лучшего применения. Граната служила лишь катализатором, целью взрыва было вовсе не убить или ранить кого-то из нас. Навскидку тяжело было оценить всю последовательность событий, зато их последствия оценивались легко.
        Проход просто перестал существовать: его завалило частично обрушившейся стеной дома. В итоге, с этой стороны завала остались только мы с Марго. И, если бы не мой дикий прыжок… Но, черт побери, что с остальными? Неужели…
        - Группа, статус! - рявкнул я в комлинк.
        - Блайз - норма.
        - Дис - норма.
        И тишина. Трикс!
        - Трикс!
        - Помогите! - раздалось откуда-то сверху.
        Я задрал голову и выругался. Твою ж мать, что за хитрожопый ублюдок все это выдумал?
        Трикс, отчаянно размахивая руками в бесплодных попытках ухватиться за что-то на гладкой стене, болтался на уровне восьмого этажа, раскачиваясь на тросе, петлей захлестнувшем его правую ногу. Выдумщики хреновы!
        В руинах впереди почудилось движение, я неосторожно высунулся, пытаясь прицелиться, и тут же же в грудь будто молотом ударили. Корпус развернуло вправо, палец сам нажал на спуск, и болт из моего арбалета ушел куда-то в стену.
        - Мать твою! - прорычал я.
        Если бы не броня - я бы уже отбегался. Стрела, выпущенная из лука, ударила в левую часть нагрудника и сломалась. Сид не наврал - костюм и правда держит, демпфирующий слой принял удар на себя и распределил его по всему телу, смягчая, так что сейчас мне просто больно дышать. А если б не он - все было бы гораздо хуже.
        В поле зрения появился подсвеченный красным силуэт, засевший в отдалении за ржавым мобилем, к нему протянулся пунктир траектории полета стрелы: отработал «Кошачий глаз», по вектору прилета рассчитав местонахождение невидимого лучника, передал инфу на тактический сопроцессор, а тот уже вывел данные таргет-трекера. Правда, описывать все это дольше, чем у имплантов ушло времени на весь процесс: я увидел стрелка уже через секунду после удара в грудь. Хотя лучше бы раньше, конечно, чтоб этого удара не было вовсе.
        Силуэт за машиной шевельнулся, сканер подсветил уязвимые точки, залив голову стрелка зеленым, AIM-ассистент просчитал траекторию выстрела и вывел мишень… Я дослал стрелу, поднял арбалет и на выдохе утопил спуск.
        Звонко щелкнула тетива, стрелок, готовящийся выстрелить из лука, дернувшись, упал назад, его силуэт погас, а в поле зрения выскочило уведомление о полученном опыте. Да раздери тебя морф, когда ж я уже боевой режим настрою!
        Кажется, я буркнул это вслух, потому что тут же отозвалась Элис. Голос у ИИ-помощника сейчас был механическим и лишенным эмоций: отключение от сети Элизиума сильно порезало функционал ассистента.
        - Доступен боевой режим. В боевом режиме скрываются все уведомления, особо важные для носителя озвучиваются ассистентом. Активировать?
        - Да! - буркнул я, меняя позицию, и отправляя стрелу в проход между домами, в котором на миг мелькнула чья-то фигура. Черт, мимо! Зато трекер засек нападающего, и пометил его, перенеся на тактическую карту. Теперь неожиданно не выскочит.
        - Фиксирую движение в верхней полусфере! - снова подала голос Элис. - Смена позиции! НЕМЕДЛЕННО!!!
        На земле прямо передо мной появилась жирная красная стрелка, указывающая вперед - в работу включилась связка тактический анализатор - тактический ассистент. Не думая, я кувыркнулся в указанном направлении. За спиной послышался грохот, но оглянулся я только когда оказался в безопасности, засев между стеной дома и наполовину вросшей в землю плитой из синтбетона.
        На то место, где я только сидел, прилетела стальная балка. Вот дерьмо! С крыши сбросили! Если бы не Элис… Б-р-р-р, мокрое место от меня бы осталось. Черт, нужно валить отсюда!
        - Помогите! - снова раздался крик Трикса. Проклятье, Трикс!
        - Марго, сюда! - рыкнул я. Девушка, спрятавшаяся за стоящим в отдалении прицепом, покрутила головой, оценивая обстановку, и с низкого старта рванула ко мне. Через несколько секунд она, даже не запыхавшись, уже ныряла под прикрытие плиты.
        - Нужно двигаться, пока эти, - я мотнул головой в сторону нападающих, - не очухались. Трикс наверху - надо помочь. В общем, на счет «три» уходим в подъезд. Держи, прикроешь, - я передал Марго арбалет.
        - А ты?
        - А я так разберусь, - я взял в правую руку топор, левой потянул один из ножей с перевязи. Нормально, до подъезда два десятка метров, доберусь. А там уже проще будет.
        - Блайз, Дис, как у вас?
        - Зажали, но просидеть сможем долго, к нам не подойдут. У вас что? - голос сталкера звучал спокойно. Значит, прямой опасности для них нет, думаю, сталкер не раз в подобных ситуациях бывал, может адекватно оценить обстановку.
        - То же самое. Трикс в ловушке, иду за ним. Марго со мной. Как только освобожу парня - присоединимся к вам.
        - Принял. Давай быстрее. Время теряем.
        - Как только - так сразу, - пообещал я. Эх, сейчас рвануть бы со спины винтовку, да устроить этим ублюдкам кровавую баню… Но нельзя. И черт с ним, со штрафным опытом, дело не в этом даже. Магазинов всего три, патронов тоже негусто… Да и враг пока не выглядит настолько опасным, чтобы рисковать попаданием в вонтед-листы, терять опыт и боекомплект. К черту, так прорвемся.
        Над ухом щелкнула тетива, и кто-то в руинах вскрикнул. Марго, молодец, девочка, сняла ублюдка. А вообще - странная засада. Такое впечатление, что неизвестные нападающие не очень-то и в бой стремятся. Не на нас было рассчитано? Увидели, что слишком большая рыба клюнула, и заднюю включили? Все может быть. Вот только теперь уже вариантов нет у них, будут, как минимум, отбиваться до последнего. А лучше б свалили, мы бы их даже преследовать не стали…
        Все, хватит здесь сидеть, нужно идти к Триксу.
        - Марго, внимание. Один… Два… Три!
        Я выкатился из-за плиты, и с низкого старта, выбрасывая из-под подошв землю и прелую листву, рванул вперед. Где-то сзади в стену ударила запоздалая стрела, в ответку тут же сработал мой арбалет - одним противником стало меньше. Я дернулся в сторону, сбивая прицел стрелкам, заложил вираж, и левой рукой с зажатым в ней ножом, дернул на себя дверь подъезда.
        Движение! Тело среагировало само, на рефлексах. Правая рука чуть расслабилась, давая топору чуть проскользнуть по ладони, а с следующее мгновение я ударил снизу, круша рукоятью челюсть выскочившему на меня нападающему. Невысокого мужичка мотнуло в сторону, и я тут же взмахнул левой, вбивая нож ему в бок. Еще один удар ручкой топора, и я, перепрыгнув через безжизненное тело, протопал по ступеням первого этажа.
        - Адаптация зрительной системы завершена. Ночное зрение доступно для использования, - проговорила Элис, а в следующую секунду картинка полутемного подъезда обрела глубину и контрастность. Не могу сказать, что видно стало, как днем, но, пожалуй, как в глубокие сумерки, что для темного помещения уже было однозначным плюсом.
        - За мной! - бросил я Марго, и ринулся вверх по лестнице.
        Не успел я взбежать на пролет вверх, как в голове послышался тревожный зуммер, а перед глазами появилась яркая стрелка, направленная вправо. На стрелке крупным шрифтом было написано: «уклонение». Что тактический ассистент фигни не посоветует, я уже успел понять, и прежде, чем дочитал слово до конца, бросился в сторону. В стену позади меня ударил тяжелый самодельный дротик, брошенный с такой силой, что снаряд пробил штукатурку и остался торчать в стене. Ах ты ж сволочь!
        Таргет-трекер уже подсвечивал фигуру нападающего, который как раз готовил второй дротик, тактический ассистент вывел призрачную проекцию с положением, которое должно занять мое тело для результативного броска. Размахнувшись, я отправил в полет нож, дергая с перевязи новый еще до того, как предыдущий поразил цель. Второго броска не потребовалось: клокоча пробитым горлом и хватаясь за торчащую из шеи рукоять, нападающий упал на колени. Пробегая мимо, я наотмашь рубанул его топором по подставленному затылку, и, ухватившись за перила, мощным рывком отправил тело вверх.
        Я взбегал по ступеням третьего этажа, когда пол под ногами дрогнул, и внезапно начал оседать вниз. Инстинктивно, даже не взглянув на указывающую вверх стрелку с надписью «Прыжок!», я оттолкнулся от ступеней. Сзади вскрикнула Марго, но смотреть, как там у нее дела, было некогда - я был занят тем, чтобы не сорваться с края лестничной площадки, в который вцепился. Рывок - и я наверху. Мне удалось восстановить равновесие ровно на одну секунду, в следующий миг меня приложило в грудь, выбивая из легких воздух, и я отлетел в сторону, врезавшись затылком в стену.
        Только шлем меня и спас. Будь я без него, точно «поплыл» бы, и громиле с большой дубиной в руках осталось бы нанести ровно один удар, от которого мой череп треснул бы перезревшим арбузом. А так я успел сгруппироваться и оттолкнуться от стены спиной и локтями. Дубина, обваливая штукатурку, ударила по стене, я же, так и не успев встать с пола, выбросил вперед ноги, целясь в голени громилы. Попал. Вскрикнув от неожиданности, нападающий завалился на пол рядом, я перекатился и резко вбил локоть ему в основание черепа. А потом еще раз. И еще. Пока не послышался противный хруст, а тело громилы не перестало трепыхаться.
        Нащупав валяющийся на полу топор, я вскочил на ноги.
        - Марго! Статус!
        - Жива, - послышался голос в гарнитуре. Девушка была зла и цедила слова сквозь зубы. - Уроды обвалили лестничный проем, чуть не прибило! К тебе не добраться.
        - Уходи через квартиру на ту сторону, к Дису и Блайзу, - моментально принял решение я. - Здесь сам разберусь.
        - Но…
        - Выполнять! - гаркнул я, уже мчась по ступеням вверх. Я мог бы поднять Марго к себе, но на это уйдет драгоценное время, которого у нас и так мало. В тесноте подъезда я справлюсь сам, девушка только мешать будет - я подсознательно контролировал ее, беспокоясь за нашу снайпершу сильнее, чем за себя. В своих-то силах я уверен, а вот в ее… Хотя не стоит недооценивать девушку, Марго - та еще штучка, а уж после модификаций… Но так мне все равно будет спокойнее.
        До девятого этажа добрался без происшествий, в фоновом режиме наслаждаясь новыми возможностями модифицированного тела. Только что я попал в засаду, расправился с тремя нападающими, прыгал с обваливающейся лестницы и мчался по ступеням, но сознание ясное и кристально чистое, кровь не стучит в висках, сердце не пытается выпрыгнуть из груди, а легкие - разорваться. Спасибо биокибернетическим лабораториям Элизиума. Прокачанные кровеносная и опорно-двигательная система - это нечто. Улучшенная реакция и возросшая сила дарили ранее незнакомые ощущения мощи и неуязвимости. Черт, стоило ли так долго пренебрегать имплантами? Негативных последствий я пока не испытал, а вот позитива - хоть отбавляй! Надо будет, кстати, отбавить, да, а то так и головокружение от успехов поймать недолго. А это чревато последствиями.
        На крышу я выкатился, не снижая скорости и вынеся собственным телом дверь пристройки. Сгруппировался, вскочил на ноги, огляделся - никого. Нормально. Трос, уходящий сквозь пробитую стену в шахту лифта так и остался туго натянутым - до Трикса добраться нападающие еще не успели. Отлично!
        В два прыжка я подскочил к краю крыши, и выглянул через парапет. Парень, так и привязанный за ногу, перестал оглашать окрестности криками о помощи, и теперь болтался на тросе молча. Ну что ж, посмотрим, на что способны мускульные усилители!
        - Трикс, держись, сейчас вытащу!
        Несколько рывков - и вот я уже держу парня за ногу. Финальное напряжение - и Трикс, с красным от прилившей крови лицом под поднятым забралом, стоит рядом со мной.
        - Ты как? - я внимательно посмотрел на хакера, оценивая его состояние. М-да… Зрачки расширены, глаза - как блюдца, взгляд потерянный, расфокусированный…
        - Н-н-нормально… - пролепетал Трикс. - Что это было?
        - Море, - усмехнулся я, вспомнив древний анекдот. - Давай, приходи в себя, валить надо!
        - Какое море? Где все?
        - Живы, ждут. Давай, давай, парень, включайся!
        - Внимание, опасность! - послышался в голове голос Элис, а перед глазами возник маркер, указывающий на заднюю полусферу. Я резко развернулся, и выругался.
        - М-мать!
        К нам медленно, опасливо приближалась целая толпа - человек десять, наверное. В руках - дубины, биты, тесаки… Хорошо хоть ничего дальнобойного не видно. Впрочем, зачем им дальнобойное? Нам отсюда и так деваться некуда. Такой толпой… Нет, ну шансы есть, но призрачные. Если, конечно, не…
        Я завел руку за спину и потянул штурмовую винтовку. Кажется, пришло время для чего-то серьезнее, чем топор и метательные ножи.
        Едва пальцы сомкнулись на рукояти, как имплант вывел оповещение:
        ВНИМАНИЕ! ИСПОЛЬЗОВАНИЕ ОРУЖИЯ ШЕСТОГО И ВЫШЕ УРОВНЕЙ ОПАСНОСТИ В СЕРОЙ ЗОНЕ СТРОЖАЙШЕ ЗАПРЕЩЕНО, ПРИНОСИТ ОТРИЦАТЕЛЬНЫЙ ОПЫТ И КАРАЕТСЯ СНИЖЕНИЕМ УРОВНЯ ЛОЯЛЬНОСТИ АДМИНИСТРАЦИИ, ВПЛОТЬ ДО ЗАНЕСЕНИЯ В ВОНТЕД-ЛИСТ.
        И следом - новое.
        ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: ВЫЙДИТЕ ИЗ СОЗДАВШЕЙСЯ СИТУАЦИИ БЕЗ КРОВОПРОЛИТИЯ, И ПОЛУЧИТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ОЧКИ ОПЫТА.
        Чего? Вы там что, издеваетесь? Какое, нафиг, «без кровопролития»? Тут хотя бы по трупам уйти, вы нормальные там вообще, в администрации своей?
        Я вскинул оружие и вжал приклад в плечо, поймав в ярко горящую прицельную марку голову высокого, худого мужика в чудом держащемся на переносице пенсне, идущего первым.
        - Стоять! - гаркнул я. - Еще шаг - и открываю огонь! - скосив глаза, я увидел, как Трикс положил ладони на рукояти своих пистолетов-пулеметов. Гарпунное ружье болталось на ремне - видимо, как и я, парень решил, что сейчас нужны аргументы повесомее.
        - Не стрелять, - прошипел я. - Но руки не убирай.
        Мужик в пенсне флегматично пожал плечами.
        - Открывай. Наших все равно больше, успеешь всех положить?
        - Проверим? - палец на спуске натурально зачесался. Положить десять человек? Да не вопрос, успею. Только надо ли оно мне?
        - Вы напали первые, - проговорил я. - Мы просто шли мимо. Еще есть шансы разойтись миром.
        - Миром? - усмехнулся все же замедлившийся мужик в пенсне. - Ты лично сколько уже наших перебил, а?
        - Я защищался! - блин, о чем я с ним говорю вообще? Перечеркнуть их очередью, добавить еще парочку, и вниз, по ступеням… Выбить дверь подходящей квартиры, прыжок…
        - Ну, да, - усмехнулся мой собеседник. - Только ты тогда вообще не раздумывал. А сейчас не стреляешь. Значит - не имеешь возможности. Что, патроны кончились? Или в вонтед-лист настолько не хочется?
        Я выругался про себя.
        - Элис, анализ обстановки. Пути отхода, - наклонив голову, буркнул я себе в воротник.
        - Приступаю к анализу, - послышался ровный голос без эмоций.
        - Ты действительно хочешь проверить? - я снова обратился к лидеру местных.
        - Почему бы и нет? - он слегка улыбнулся. - Нам терять нечего.
        - Ну-ну, - пробормотал я.
        - Схема отхода готова. Вывожу проекцию, - умничка, Элис, быстро справилась. Что??? Да блин, тут все, включая искусственный интеллект, с ума посходили, что ли?
        Я пытался осмыслить показанное мне ассистентом, а нападающие, тем временем, подходили все ближе. Медленно и неотвратимо. Они реально думают, я их на понт беру, что ли?
        Что-то зажужжало, я взглянул вперед и вверх, и увидел дрон. Небольшой квадрокоптер завис над зданием, чуть поодаль от наступающих отморозков и навел объектив камеры на крышу.
        ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ, СГЕНЕРИРОВАННОЕ ЗРИТЕЛЕМ: УЙТИ КРАСИВО И ЗРЕЛИЩНО. НАГРАДА - 3000 КРЕДИТОВ. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ НАГРАДА ЗА ДОСТУП К ПРЯМОМУ ВИДЕОПОТОКУ С ИМПЛАНТА - 2000 КРЕДИТОВ.
        ПОЛУЧЕН ЗАПРОС ПРИВАТНОЙ ТРАНСЛЯЦИИ ОТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ FIRESTONE. РАЗРЕШИТЬ/ОТКЛОНИТЬ?
        Ну, точно здесь все с ума сошли!
        Зрелищно? Красиво? Хорошо, будет вам зрелище.
        - Разрешить, - скомандовал я.
        - Что? - не понял Трикс.
        - Элис, последовательность действий! - отдал я новую команду, не обращая внимания на хакера.
        - Да с кем ты там разговариваешь? - не выдержал Трикс. Почуявшая неладное толпа резко ускорилась, перейдя почти на бег. Хакер, не выдержав, выхватил оружие, целясь в бегущих.
        - Неважно. Держись! - рявкнул я, и, прежде чем Трикс успел спросить еще что-то, с разбега врезался в парня, обхватывая его поперек туловища.
        - Какого… - вскрикнул хакер, а потом мы перевалились через парапет, падая с крыши девятиэтажки, и я просто перестал его слушать.
        Зрелищно хотели, да? Ну, получайте!
        Глава 9
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. СПАЛЬНЫЕ РАЙОНЫ.
        Свободное падение длилось не больше секунды, потом последовал рывок - и полет прекратился. Противовес в шахте лифта, приспособленный под ловушку, под тяжестью наших двух тел плавно пошел вверх, а я, все так же сжимая Трикса в объятиях, побежал по стене вниз. Хакер шипел и ругался - за ногу его дернуло здорово, но что я еще мог сделать? Да ничего. Под ноги смотреть надо было.
        - Сзади - выкрикнул Трикс. Я выругался: мне сейчас только оборачиваться, ага.
        - Что там? - процедил я сквозь зубы, изо всех сил стараясь ускорить спуск.
        - Смотрят… Э, да он сейчас копье бросит!
        - Так стреляй! - гаркнул я, вне себя от злости. Твою мать, что, объяснять нужно, что ли? - Только не по ним, - вспомнив условия квеста, спохватился я. - Над головами, заставь залечь! Смелее, я держу!
        - Е-есть, - нерешительно ответил Трикс, с видимым усилием разжал руки, которыми держался за меня, а через секунду я пожалел, что не раскошелился на активные наушники вдобавок к шлему.
        Пистолеты-пулеметы Трикса, может, и казались с виду не самым серьезным оружием, но грохотали они - будь здоров. Особенно, когда стрельба идет над самым ухом. Двумя ушами. По шлему дробно застучали гильзы, одна скользнула по щеке, и я зашипел от боли - горячо, блин!
        К счастью, это продлилось недолго. Хакер выпустил две-три короткие очереди, и этого хватило, чтобы охладить самых ретивых нападающих. Вот только броски заостренных предметов - не единственный способ, которым они могли нам напакостить, к сожалению.
        Я почувствовал резкий рывок, и движение, и без того не такое быстрое, как хотелось бы, остановилось. А через пару секунд мы и вовсе медленно, но верно, поползли наверх. Вот дерьмо!
        - Элис, запасной план, - то ли скомандовал, то ли взмолился я.
        - Кто такая Элис? - снова не понял Трикс.
        - Позже. Не до тебя.
        - Вывожу проекцию, - отозвался ассистент, и я скрипнул зубами, рассмотрев, что именно предлагает Элис. Ну, все верно, да. А какие еще варианты? Других нет.
        - Трикс, оружие на место, сейчас тебе понадобятся обе руки.
        - Что ты задумал? - мне кажется, сейчас хакер уже жалел, что пошел с нами, но мне было плевать. Если бы Трикс не вляпался в ловушку - ничего бы этого не было, а значит, пусть терпит.
        - ВЫПОЛНЯТЬ! - не сдержавшись, рявкнул я, уже всерьез разозлившись. Хакер ойкнул и засуетился, возвращая пистолеты-пулеметы в чехлы на бедрах.
        - Хватайся за меня, обеими руками, крепко! - на этот раз Трикс не стал переспрашивать, а молча и быстро сделал то, что ему говорили. Вот и молодец.
        Я кое-как нагнулся и дернул с перевязи нож. Рывок троса - и я едва не выронил оружие. Вот уроды! Так, две секунды…
        Заниматься воздушной эквилибристикой, вися на постоянно дергающемся тросе в обнимку с малолетним хакером на высоте четвертого этажа - не то занятие, которым я всю жизнь мечтал заниматься, но выбора не было. Альтернатива - падение с этой самой высоты, или попадание в руки к безумной толпе, которая порвет нас на части, не дав даже достать оружие. Сейчас я уже жалел, что повелся на авантюру с дополнительными квестовыми условиями, но назвался груздем… В общем, я кое-как дотянулся до троса, ухватился за него, и ударил ножом, обрезая тот конец, что крепился к ноге Трикса.
        Новый рывок едва не поставил точку в нашем увлекательном приключении, нож, звякнув напоследок о стену, улетел вниз, а Трикс, почувствовавший внезапно возникшую дополнительную степень свободы, вскрикнул и вцепился в меня, как котенок, только что ногами не обвил. Я, скрипя зубами, от напряжения, ухватился за трос второй рукой, и, подтянувшись, слегка укрепил наше шаткое состояние.
        - Держись, студент!
        Делать то, что показывала проекция, мне не хотелось, но жирная красная стрелка с надписью «Бег», уходящая по стене влево, не оставляла мне выбора. Кое-как обмотав трос вокруг правой руки, я качнулся вправо, а потом, резко бросив тело в другую сторону, побежал по стене в направлении, указываемом стрелкой. С каждым шагом скорость росла, инерция и притяжение Рапсодии делали бег легче и быстрее. Шаг, еще шаг, еще…
        - Когда скажу - отталкивайся от меня и разжимай руки, - скомандовал я Триксу, перехватывая левой рукой эвакуационную петлю на его разгрузке. Правая, удерживающая вес наших тел, заныла, модифицированные мышцы застонали, но выдержали.
        - Что?!
        - Делай, что говорю! Верь мне! - гаркнул я на ухо хакеру, - Давай!!!
        Идиотский план. Просто идиотский.
        Не знаю, о чем думал Трикс в этот момент, но, кажется, мой авторитет для него действительно имеет немалый вес. Смог бы я сам в таких условиях довериться напарнику, которого знаю несколько часов? Не факт. Хотя, возможно, здесь еще сработало ощущение команды от взрослого: каким бы там акселератом Трикс не был, но нужно признать - он все же еще совсем пацан. В общем, не знаю, что на него подействовало сильнее, но мою команду он выполнил. Юный хакер разжал руки, отталкиваясь от меня всем телом, а потом я сам оттолкнулся от стены ногами, по широкой дуге залетая за угол, махнул левой рукой, сжимающей петлю на разгрузке Трикса, и, дождавшись команды от Элис, разжал ладонь, вызвав у парня вопль страха и отчаяния. Короткий полет хакера увенчался грохотом разбитого стекла: как и рассчитала Элис на пару с тактическим анализатором, Трикс залетел прямо в широкое окно этажом ниже, я же, набирая скорость, маятником помчался вверх…
        И тут придурки наверху решили, что ништяки они вполне могут снять и с изрядно потерявшего в объеме мертвого тела, размазанного по покрытию двора, и обрубили трос.
        Говорят, что в такие секунды перед глазами человека пролетает вся его жизнь. Наверное, врут. Потому что перед моими пронеслись лишь стремительно удаляющиеся обшарпанные балконы, а потом я почувствовал удар, услышал скрежет сминаемого металла, звон бьющихся стекол и на какие-то секунды потерял сознание.

* * *
        В себя я пришел от удара по лицу. Сфокусировав зрение, увидел над собой Диса.
        - Живой, - сообщил он кому-то.
        - Тогда пусть быстрее поднимает свою задницу и сваливаем отсюда! - отозвался этот кто-то голосом Блайза. Очень злым голосом очень злого Блайза. Да какого хрена? Я только что чуть не убился, а они…
        - Идти можешь? - как-то нервно поинтересовался Дис.
        Я прислушался к ощущениям. Болит спина. Болит поясница. Болит, простите, задница. Однако в целом - ничего серьезного, пожалуй. Я попробовал сесть - получилось, без негативных последствий. Это что, я даже свое дежурное сотрясение не заработал? Теряю хватку, однако.
        - Нормально ты летаешь, - усмехнулся солнцепоклонник. - На несколько бы метров в сторону - и все, наверное. А так повезло, на автобус упал.
        Да уж, повезло, так повезло. Я невесело усмехнулся. Хорошо, что в момент падения оружие спереди, на груди болталось. Так бы точно спину сломал… А костюм хорош, снова выручил. Все же не полное дерьмо Сид впарил, нужно будет ему спасибо сказать… Если доживу.
        - Трикс, Марго? - коротко спросил я, все еще сидя на пятой точке.
        - Живы, здоровы, здесь, - кивнул Дис. - Ты молодец.
        - Да мать вашу, долго вы там миловаться будете? - заорал Блайз. И, будто чтобы подчеркнуть серьезность ситуации, раздался удар, звон разбитого стекла и треск голодного пламени. Я хорошо помнил эти звуки по Калибану. «Коктейль Молотова», чтоб его.
        Застонав, я поднялся, и тут же полетел на землю, сбитый с ног Дисом. В металл чуть выше того места, где только что была моя голова, ударила стрела.
        - Совсем крыша поехала? - рыкнул солнцепоклонник. - Не высовывайся!
        Видно, от удара что-то в моей черепушке все же сдвинулось - оглядеться додумался я только сейчас. Вся наша дружная команда засела за стоящими буквой «П» мобилями - вернее, мобилями и одним автобусом, на который, судя по промятой крыше и стеклянному крошеву на земле я и приземлился. И который сейчас разгорался, подожженный «Молотовым». Да, так себе укрытие, согласен. Блайз прав, лучше бы сменить дислокацию.
        Блайз, Марго и Трикс держали периметр, не давая нападающим приблизиться. Черт, сколько же их здесь? Откуда взялись, еще и в таком количестве? Это уже полноценная группировка получается, мать ее. И надо ж было им на нашем пути оказаться!
        - Обстановка? - спросил я у Диса, окончательно приходя в себя и собираясь.
        - Хреновая. Уроды держат нас здесь, не дают высунуться. И сами не высовываются. Сейчас… - Дис на секунду «завис» передавая мне данные, а потом моя тактическая карта расцветилась красными отметками. Ого! И правда много!
        На карте было не меньше пятнадцати отметок, и это только те, кто замечен. Я сбросил в таксеть данные со своего таргет-трекера, и количество отметок возросло до двадцати пяти. Черт, огромная банда, мать ее! Как мы вообще умудрились так вляпаться? Ну, Блайз, ну проводник хренов…
        Очередная бутылка с горючей смесью разбилась о корпус мобиля, пламя вспыхнуло и принялось жадно облизывать салон машины. Они нас тут не сожгут, так дымом затравят, выкурят и расстреляют.
        - Группа, внимание! - Блайз. - Сейчас я слеплю придурков, и уходим. Иду первым, за мной - Трикс, Марго, следом Дис. Алтай, ты как?
        - Нормально, - я поморщился от боли в ребрах. Терпеть можно, да и выбора нет.
        - Ты идешь последним. Попробуй прижать их. Сможешь? - я лишь кивнул. А куда деваться? - Идем отсюда напрямую через двор вон туда, - Блайз указал на подъезд дома, стоящего перпендикулярно тому, с которого я свалился. - Выносим двери, проходим квартиру насквозь, на другой стороне уходим в отрыв, - слова Блайза дублировались маркерами и стрелками, которые в режиме дополненной реальности накладывались на картинку перед глазами. - Алтай, держи, - Блайз сунул мне два блестящих цилиндра шоковых гранат. - Одну перед началом движения, вторую - за спину, когда войдешь в подъезд. Всем все понятно?
        Отряд невпопад подтвердил.
        - Отлично. Уткнулись носами в землю, на три - делай, как я, - сталкер перевесил пневматическую винтовку за спину, в руки взял импульсную, решив действовать наверняка. Я, последовав его примеру, сложил арбалет, взявшись за «штурмовку». Ну, с богом.
        - Раз, - чека появившейся в руке Блайза шоковой гранаты отлетела в сторону. - Два, - взмах, граната по дуге отправилась в центр двора. Я зажмурился и заткнул уши. Активные наушники сейчас не помешали бы.
        Грохнуло хорошо, так, что аж в ушах зазвенело. И, сразу, без перерыва - во второй раз, дополнительно хорошо мигнув даже сквозь веки. Осталось лишь посочувствовать нападающим, в непосредственной близости от которых разорвались гранаты. Но сочувствовать было некогда, да и не очень-то хотелось, если честно.
        - Три. Вперед! - рявкнул Блайз, вскидывая винтовку, и выпуская несколько зарядов. Насколько я видел - целился он тоже поверх голов.
        Сталкер рванул через двор, за ним, с секундной задержкой - Трикс. Марго и Дис сорвались с места, когда Блайз уже забегал в подъезд. Я, выпустив пару очередей по убежищам нападающих, бросил винтовку болтаться на ремне, дернул чеку и бросил первую гранату, сразу ныряя обратно в укрытие.
        То ли гранаты Блайза были доработанными и взрывались раньше положенного, то ли падение все-таки не прошло без последствий, только вспышку краем глаза я все-таки поймал, не успев вовремя закрыть глаза. Выкатившись из-за пылающего автобуса, я споткнулся и чуть не упал, схватил полную грудь черного дыма, и закашлявшись, рванул вперед, чуть ли не на ощупь. В спину что-то ударило, но боли не было: попали в рюкзак. Прыжок вперед, рывок в сторону, ребра простреливает болью - падать с высоты для здоровья нихрена не полезно… Последние шаги - я у подъезда. Дернув чеку, я швырнул назад гранату, и ввалился в дверной проем.
        Сзади хлопнуло, грохнуло, в правом ухе зазвенело… Еще несколько таких взрывов, и я оглохну. Так, где там остальные?
        - Блайз, Дис! Вы где? - черт, ноги не держат. Я прислонился к стене, достал флягу и как следует приложился к ней.
        - Блайз! Статус!
        - Не ори, - послышалось в ухе. - Дверь прямо. Заходи, - голос сталкера звучал как-то странно. Что за…
        Я перехватил винтовку удобнее, дернул ручку двери, и метнулся в сторону. Ничего.
        - Да заходи нормально, - это уже Дис. - Не стремайся.
        Я заглянул в квартиру. Солнцепоклонник с хмурым лицом сидел на колене посреди коридора и держал дверь на прицеле. Увидев меня, он лишь мотнул головой.
        - Не загораживай обзор. Направо.
        Снедаемый нехорошими предчувствиями, я вошел в комнату, и замер на пороге. Твою мать…
        Когда-то давно эта комната была гостиной. Здесь принимали гостей, расслаблялись перед головизором после тяжелого рабочего дня, играли в видеоигры… Сейчас же тут был госпиталь. Вдоль стен лежали люди. Навскидку - человек десять. Тяжелое дыхание, болезненные стоны, бормотание в беспамятстве… Черт… Открытые участки кожи покрыты какой-то пульсирующей полупрозрачной дрянью с красными прожилками. Где-то я такое уже видел… Ну, да, видел. Из похожей субстанции состоял биозавод пришельцев по производству ксеномин. Где же бедолаги так вляпались?
        Посреди комнаты на коленях стояла женщина. Драная кожаная куртка, грязные джинсы, спутавшиеся волосы… Блайз стоял в паре шагов и держал ее на прицеле своей пневматической винтовки.
        - Теперь понятно, почему они в нас так вцепились, - мотнул головой в сторону импровизированного госпиталя Блайз. - Защищали своих. Решили, что мы за ними пришли.
        - За ними? - не понял я. - Зачем?
        Блайз пожал плечами, и в этот момент у меня в голове раздался бесстрастный, механический голос Элис.
        - Входящее сообщение от администрации Полигона. Приоритет - высокий. Вывожу сообщение.
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНО НОВОЕ СПЕЦИАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ - «ОЧИЩАЮЩЕЕ ПЛАМЯ».
        КЛАСС: ГРУППОВОЕ, УНИКАЛЬНОЕ.
        ВЫ ОБНАРУЖИЛИ ОЧАГ ЗАРАЖЕНИЯ НЕИЗВЕСТНЫМ ТИПОМ КСЕНОВИРУСА. НЕИЗУЧЕННЫЕ ВИДЫ КСЕНОВИРУСА НЕСУТ СМЕРТЕЛЬНУЮ ОПАСНОСТЬ НЕ ТОЛЬКО ДЛЯ ИГРОКОВ НА ПОЛИГОНЕ, НО И ДЛЯ ВСЕЙ ЧЕЛОВЕЧЕСКОЙ ЦИВИЛИЗАЦИИ. УНИЧТОЖЬТЕ ИНФИЦИРОВАННЫХ И ПРЕДАЙТЕ ИХ ТЕЛА ОГНЮ, ЧТОБЫ ПОЛУЧИТЬ НАГРАДУ:
        - 250 000 КРЕДИТОВ КАЖДОМУ ЧЛЕНУ ГРУППЫ;
        - 15 000 ОЧКОВ ОПЫТА КАЖДОМУ ЧЛЕНУ ГРУППЫ;
        - СПЕЦИАЛЬНЫЙ БОНУС ОТ АДМИНИСТРАЦИИ ПОЛИГОНА (ВАРИАТИВНО);
        - ПОВЫШЕНИЕ ЛОЯЛЬНОСТИ АДМИНИСТРАЦИИ ПОЛИГОНА.
        Что, блин?
        Я еще раз пробежал глазами по строкам, и беззвучно выругался.
        Они там что, совсем охренели?
        В коридоре тихо выругался Дис. Ойкнула Марго. Сталкер сглотнул и поджал губы.
        - Повтори моему другу то, что ты сказала мне, - скомандовал Блайз. Та глубоко вздохнула, шмыгнула носом, и заговорила неожиданно низким, грудным голосом.
        - Нас выдавили из центра сектора. Там сейчас масштабные разборки, остатки рыночных пытаются зачистить морфов и подмять под себя базу Скульптора. Туда пришли какие-то хаи, и дали им по зубам. Они нарвались на нас, нам пришлось уходить. У нас раненые, несколько дней назад влезли в какую-то дрянь в канализации. Нам не до разборок. Штейн сказал, что на нас выдали квест - откуда узнал - не спрашивайте, без понятия. Мы решили, что вы пришли за нами.
        - Штейн - это худой мужик в очках? - автоматически спросил я.
        - Да. Он у нас вроде лидера. То есть, вы не за нами?
        Я криво усмехнулся.
        Специальное задание от администрации. Хорошая сумма в кредитах, немало опыта… Повышение лояльности и специальный бонус… В первый раз бонусом был модуль, который очень помог мне выжить в Лимбе. Во второй… Во второй раз был шанс на то, что когда-нибудь я вырвусь с Рапсодии. Что будет в третий? Наверняка что-то не менее ценное. Если эти неудачники действительно подцепили неизученный ксеновирус, они и правда опасны. С другой стороны… Это Полигон, мать его. Каким образом вирус может угрожать цивилизации? Хрень это все, антураж. Более, чем уверен, что администрация преувеличивает и делает все это исключительно для контента… Ублюдки…
        ПОЛУЧЕНО ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ, СГЕНЕРИРОВАННОЕ ЗРИТЕЛЕМ: УБИТЬ РАНЕНЫХ. НАГРАДА: 10 000 КРЕДИТОВ. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ НАГРАДА ЗА ДОСТУП К ПРЯМОМУ ВИДЕОПОТОКУ С ИМПЛАНТА: 5 000 КРЕДИТОВ. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ НАГРАДА ЗА ИЗОБРЕТАТЕЛЬНОСТЬ: 5 000 КРЕДИТОВ.
        ПОЛУЧЕН ЗАПРОС ПРИВАТНОЙ ТРАНСЛЯЦИИ ОТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ STILSON. РАЗРЕШИТЬ/ОТКЛОНИТЬ?
        Меня переполнило отвращение. Сука, какие же вы все мрази…
        ОТКЛОНИТЬ.
        - Нет, не за вами, - качнул головой я. - Мы не воюем с больными и ранеными.
        Кто-то в комнате тяжело выдохнул. Блайз мазнул по мне взглядом, и я даже не смог разобрать, одобрительно, или осуждающе.
        Женщина расслабилась. Из коридора послышался голос Диса.
        - Там белую тряпку выбросили. Поговорить хотят.
        Я хмыкнул.
        - Поговорить? Ну-ну. Поможешь пообщаться со своими товарищами? - я повернулся к женщине. Та лишь кивнула. Впрочем, чего ей еще делать?
        - Пошли, - я мотнул головой в сторону выхода. - Впереди иди. Без шуток, имей в виду.
        - Поняла, - хмуро кивнула она.
        Мы вышли в подъезд. По пути я бросил взгляд на товарищей.
        Марго стояла на кухне у стола, продуманно расположившись в стороне от окна. Зло шипя, она поливала обеззараживающей жидкостью ладонь - где-то порезалась. Трикс, положив свое оружие на колени, сидел под окном, опершись о стену. Устал парень. Ну, да, я сам себя чувствую далеко не отдохнувшим. Неудивительно, на самом деле. Ладно. Половину пути до Предела мы все же проделали. Сейчас разобраться с этой идиотской ситуацией, еще рывок - и отдохнем. Наверное…
        Я выставил пленницу в дверях подъезда, так, чтобы ее было видно со двора, сам стал сбоку, прикрывшись дверью. Сзади послышался шорох, я бросил взгляд на звук: Дис вышел из квартиры, и занял позицию на лестничной клетке, страхуя меня. Кивнув солнцепоклоннику, я легонько пихнул стволом женщину.
        - Подай голос!
        Она продрала горло, и крикнула:
        - Штейн, это я! Не стреляйте!
        Под конец голос сорвался. Нервничает. Ну, еще бы.
        - Они с тобой? - послышался голос откуда-то из кустов.
        - Да! Штейн, они не за нами! Они просто проходили мимо!
        Из кустов послышался смешок.
        - Это они тебе сказали?
        Женщина открыла было рот, но я шикнул на нее.
        - Эй, послушай меня. Она говорит правду, мы шли мимо и влезли в вашу ловушку. Все, что нам нужно - спокойно уйти. Нам не нужны ни вы, ни ваше добро, ни ваши больные.
        - Ты так решил, когда мы вас зажали? - голос Штейна звучал саркастично.
        - Нет. Кончай дурить, я мог половину ваших на крыше перебить, но не стал этого делать. Нам нечего делить. Давайте разойдемся миром.
        - После всего, что вы натворили? - голос невидимого Штейна стал жестче. - Имей в виду, вы окружены. Уходить вам некуда, и…
        Я тяжело вздохнул. Боже, как мне надоел весь этот бред…
        - Послушай меня, ты, придурок, - перебил я лидера местных. - Мне только что пришел специальный квест на зачистку ваших больных - но я его не принял. Я не воюю с теми, кто слабее. Вы напали первыми, мы отвечали. Давай прекратим мериться яйцами. Дайте нам спокойно уйти, и решайте свои проблемы. С больными, ранеными, с чем хотите. Вы нам не интересны. Имей в виду, я не прошу, я предлагаю. Не согласитесь - отыграю назад. Приму квест, положим ваших доходяг, а потом возьмемся за вас. У тебя минута, думай.
        Поморщившись, я помассировал плечо и снова потянулся за флягой - в горле пересохло. Хоть бы этот их главный не был совсем идиотом.
        Ответ пришел раньше, чем через минуту.
        - Какие ты дашь гарантии? - сейчас голос лидера местных звучал не так уверенно.
        - Никаких, - ответил я. - Более того: мы заберем с собой вашу… Как тебя зовут? - обратился я к женщине.
        - Сара.
        - Мы заберем с собой Сару, и отпустим, когда будем уверены, что за нами никто не идет. Единственная гарантия - мое слово. Все. Решай, Штейн. Жизнь твоих людей - в твоих руках.
        Убедившись, что Дис меня страхует, я активировал автодок, лежащий в специальном нарукавном кармане. Коробочка зажужжала, а потом я почувствовал несколько уколов автоиньектора. В голове прояснилось, боль отступила почти сразу. Что это он мне за боевой коктейль вкатил? Можно глянуть в логах, но нет желания. Какая разница? Не помру, нормально.
        - Эй, ты… Как там тебя звать?
        Я усмехнулся.
        - Алтай.
        Пауза. Кажется, Штейн слышал это имя раньше. Ну, в Лимбе - теперь неудивительно. Я, как никак, топ зоны… Был, во всяком случае, еще недавно.
        - Хорошо, Алтай. Договорились. Выходите, мы вас не тронем.
        В наушнике послышался голос Блайза:
        - Выходить будем через окно соседней квартиры, с другой стороны. Я им не верю.
        - Принял, - бросил я в комлинк. - Убирай людей! - это уже в голос, на улицу. - Мы выйдем с другой стороны дома!
        - Пошли, - я подтолкнул Сару, которая с того момента, как услышала о своей дальнейшей судьбе, боялась даже дышать. - Успокойся. Если твои друзья не будут дурить, тебя никто не тронет…
        И в этот момент на улице громко и отчетливо застучал пулемет.
        Твою мать… Вот тебе и «разрулили ситуацию»…
        Глава 10
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. СПАЛЬНЫЕ РАЙОНЫ.
        Пулеметная очередь ударила по стене подъезда, бросив Сару на пол. Мне на забрало брызнуло красным. Я выругался, и рванулся вперед. С улицы послышались крики.
        - К ним подошло подкрепление!
        - Сзади!
        - Они нас подставили!
        Я скрипнул зубами. Кого же это так вовремя принесло? Ведь договорились, почти ушли уже! Пулемет не затыкался, садя длинными очередями на расплав ствола. Заполошные крики сменились воплями боли. Уходить, срочно уходить! Это точно по нашу душу кто-то пожаловал!
        - Блайз, веди! - крикнул я в комлинк, вваливаясь в квартиру. Сзади послышались короткие, экономные очереди из винтовки Диса - сдерживал нападающих. Да-а-а, весело, мать твою!
        Зазвенело бьющееся стекло, в квартиру влетел камень, брошенный из пращи: дом и правда окружили. Люди Штейна решили, что мы тянули время, дожидаясь подкрепления, и теперь пошли в атаку. Черт-черт-черт, ну что за день такой, а?
        - Группа, уходим! Делай, как я! - Блайз стволом выбил стекло в гостиной и выпустил несколько зарядов в режиме очереди. Взмах руки - наружу полетела граната.
        - Бойся!
        Я отвернулся к стене, закрывая глаза. Грохнуло, сверкнуло…
        - Пошли!
        Блайз первым выпрыгнул в окно, я подтолкнул к проему Марго.
        - Трикс, где ты там?
        Хакер, поскальзываясь на покрытии пола, влетел в гостиную. Лицо испуганное, в руках - пистолеты-пулеметы.
        - Пошел, пошел! - я пихнул его в сторону выбитой сталкером рамы, в которой только что исчез силуэт Марго.
        - Дис! - мой оклик утонул в перестуке очередей. К пулемету присоединился автоматический дробовик, винтовка Диса огрызалась короткими очередями.
        - Граната! - гаркнул солнцепоклонник, вваливаясь в комнату. К этому моменту я и сам услышал характерный звук упавшего на пол металлического цилиндра.
        - Ложись! - я рухнул на пол, за стеной грохнуло, засвистели рикошеты осколков. Граната разорвалась в коридоре, не причинив нам вреда, но, если неизвестные нападающие подошли к дверям на расстояние броска, значит, дела плохи. Вскочив на ноги, я рванулся к окну, нога наступила на что-то мягкое, послышался болезненный вскрик: инфицированные! Проклятье! Буркнув себе под нос совершенно неуместные в данной ситуации извинения, я рыбкой бросился в оконный проем.
        Приземлился неправильно, не успев сгруппироваться, плечо рвануло болью, забрало шлема от удара о камень покрылось паутиной трещин. Прорычав что-то нечленораздельное, я ухватился за край забрала, сорвал его с креплений и отбросил в сторону. Прав был Сид: материал - говно полное, хорошо хоть, не пулю им поймал. Все, вперед!
        Пригибаясь и отчаянно виляя из стороны в сторону, я бросился туда, где виднелась подсвеченная ассистентом проекция Блайза. Сталкер удалялся в разросшуюся лесополосу, расположившуюся через дорогу, в паре сотен метров от дома. Сзади затрещали кусты, я обернулся на бегу: Дис. Махнув рукой, мол, все нормально, солнцепоклонник устремился за мной.
        Перед глазами полыхнуло красным: справа. Действуя, скорее, на рефлексах, я развернулся на бегу, и, заметив пригнувшийся силуэт, перебегающий в укрытие, выпустил короткую очередь от бедра. Раздался короткий вскрик, силуэт, сложившись вдвое, упал на землю, дернулся пару раз и замер.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ИСПОЛЬЗОВАЛИ ВООРУЖЕНИЕ ШЕСТОГО УРОВНЯ ОПАСНОСТИ В СЕРОЙ ЗОНЕ ПОЛИГОНА! НА ВАС НАКЛАДЫВАЮТСЯ ШТРАФНЫЕ САНКЦИИ! ПРИ ДАЛЬНЕЙШЕМ ИСПОЛЬЗОВАНИИ ВООРУЖЕНИЯ ШЕСТОГО И ВЫШЕ УРОВНЯ ОПАСНОСТИ, ИНФОРМАЦИЯ ОБ ЭТОМ БУДЕТ ПЕРЕДАНА АДМИНИСТРАЦИИ ПОЛИГОНА!
        И тут же:
        ИГРОК № 748596 ЛИКВИДИРОВАН!
        ИГРОК ЛИКВИДИРОВАН С ИСПОЛЬЗОВАНИЕМ ЗАПРЕЩЕННОГО ВООРУЖЕНИЯ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ШТРАФ - 500 ОЧКОВ ОПЫТА!
        ВНИМАНИЕ! РАЗНИЦА В УРОВНЯХ МЕЖДУ ВАМИ И ИГРОКОМ № 12356 - 6. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ШТРАФ - 6*500 = 3000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        Проклятье! Гребаный бродяга, откуда он взялся?!
        Спиной почувствовав чей-то взгляд, я прыгнул вправо. Землю слева от меня взбугрила очередь из пулемета. Выбросив ноги вперед, я в подкате заскользил по траве в какую-то канаву. Вовремя: еще одна очередь хлестнула по веткам надо мной. В ответ гавкнула винтовка Диса, послышался звон разбитого стекла, и пулемет смолк. Остановив скольжение, я перевернулся на живот, и высунулся из канавы. Несмотря на модификации организма, дышать после быстрого бега было тяжело, прицельная марка гуляла перед глазами, будто я изрядно выпил.
        Дис засел за бетонным блоком, опасаясь продолжать движение. Я дождался, пока солнцепоклонник меня увидит, и показал ладонью, давай, мол, прикрою. Тот кивнул, я выдохнул, сосредоточился на окне, из которого бил пулеметчик, и, переведя винтовку в режим одиночной стрельбы, несколько раз выстрелил. Внутри кто-то перебежал, я выстрелил еще раз. Не попал, но и не старался, если честно. Дис, быстро оглянувшись, бросился вперед на полусогнутых. Не добежав до канавы, прыгнул вперед, перекатился, и через пару секунд подобрался ко мне.
        - Что за хрень происходит? - солнцепоклонник выглядел растерянным.
        - Не больше твоего знаю, - буркнул я. - Или Слай добрался, или кто-то еще на квест подтянулся. Хрен его…
        - Входящее сообщение от администрации Полигона, - прозвучал у меня в голове голос Элис. - Приоритет - высокий. Выводу сообщение.
        ВНИМАНИЕ! СПЕЦИАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «ОЧИЩАЮЩЕЕ ПЛАМЯ» АННУЛИРОВАНО. ПРИЧИНА: ЗАДАНИЕ ПРИНЯТО ДРУГОЙ ГРУППОЙ.
        НА ВАС НАЛОЖЕНЫ ШТРАФНЫЕ САНКЦИИ: ВЕСЬ ВХОДЯЩИЙ ОПЫТ В ТЕЧЕНИЕ СУТОК ЗАСЧИТЫВАЕТСЯ БЕЗ УЧЕТА МНОЖИТЕЛЯ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ.
        СОТРУДНИЧАЙТЕ С АДМИНИСТРАЦИЕЙ, ЧТОБЫ НЕ ПОЛУЧАТЬ ШТРАФНЫХ САНКЦИЙ И ПОВЫШАТЬ УРОВЕНЬ ЛОЯЛЬНОСТИ.
        Дерьмо!
        Из квартиры послышался предсмертный крик. А потом еще один. И еще. Я скрипнул зубами. Вирус - постановка, я уверен в этом практически на сто процентов. Скорее всего, бедолаги вляпались в какую-то неприятную, но не имеющую никакого отношения к ксеносам, срань. Если бы это был ксеновирус, раненых уже б не стало. Вместо них было бы полтора десятка новых морфов. А будь эта дрянь такой заразной, как ее пытаются выставить, все остальные бродяги тоже был б больны. Чушь все это. Гребаный сценарий гребаных сценаристов гребаного «Полигона». Но тем, кто сейчас умирал там, в здании, от этого было не легче…
        - Пошли, Алтай. Время, - проговорил Дис. Я бросил мрачный взгляд на часы и кивнул. Солнцепоклонник прав. Уже рассвет, а мы еще в Лимбе. Больным мы помочь не сможем. Да и надо ли это делать? Всем не напомогаешься. Нужно уходить. Проклятье!
        Отодвинувшись назад, я поднялся на четвереньки, через несколько метров перешел в полуприсяд, а, углубившись в «зеленку», поднялся во весь рост и быстрым шагом пошел туда, где на тактической карте маячили силуэты остальных членов группы.

* * *
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. ПРОМЗОНА, ОКРЕСТНОСТИ ПРЕДЕЛА.
        Лесополоса, некогда аккуратная и редкая, разрослась и превратилась в настоящие джунгли. Пробираться сквозь них приходилось аккуратно, чтобы не трещать ветками и не оставлять за собой совсем уж явных следов. Было сложно: меня никто такому не учил, партизанские премудрости - это не о планетарном десанте. А вот Блайз скользил впереди легко и непринужденно, аккуратно ставя ноги и не задевая кусты. Интересно, где научился? И не спросишь. Прошлое на Полигоне - табу. Здесь не имеет отношения, кто ты и почему здесь оказался. Жизнь с чистого листа, можно сказать. Хотя чаще - смерть.
        Постепенно местность пошла под уклон, земля увлажнилась, и вскоре мы оказались на дне широкого, заросшего деревьями и кустами оврага, посередине которого журчал широкий ручей. Я сверился с картой: правильно, городскую черту мы покинули. Еще около трех километров - и доберемся до границы Предела. Если, конечно, Блайз поведет нас прямо.
        Будто услышав мои мысли, сталкер огляделся по сторонам и скомандовал привал.
        - Давайте отдышимся пять минут, и определимся с дальнейшим маршрутом. Смотрите, - произнес он, когда все подтянулись к нему поближе.
        Перед глазами мигнуло оповещение:
        ИГРОК БЛАЙЗ ПРОСИТ ПРЕДОСТАВИТЬ ДОСТУП К ТАКТИЧЕСКОЙ КАРТЕ.
        ПРИНЯТЬ/ОТКЛОНИТЬ.
        Я разрешил доступ, карта развернулась, и заняла все поле зрения.
        - Мы сейчас здесь, - на карте появилась зеленая стрелка, указывающая на север. - До границы Оранжевой зоны два с половиной километра. В принципе, мы можем так и пойти, это будет самый короткий путь. Но тут возникает небольшая сложность: двигаясь таким образом, мы попадем в зону ответственности пятого форта. А мне бы этого не хотелось. Пятый форт - это «Буревестники», большой и сильный клан. Сандерс, глава клана, тот еще парень. Проход через его зону ответственности стоит денег. В целом, есть за что платить - свою территорию он чистит хорошо, и несколько километров можно будет практически ни о чем не беспокоиться. Вот только потом, чтобы выйти в нужное нам место, придется делать большой крюк по ничьей земле, а там ожидать можно, чего угодно. С нашим боезапасом и экипировкой туда лучше бы не соваться.
        - Да и платить за проход нам нечем, - невесело усмехнулась Марго.
        - Совершенно верно, - кивнул Блайз. - А это значит, что нужно идти в обход. Вот так.
        На карте появилась красная пунктирная линия.
        - Пройдем примерно километр по оврагу, потом поднимемся наверх. Там будет обогатительная фабрика. Обойдем ее по периметру, пройдем еще пару километров и выйдем в зону ответственности шестого форта. Там нормальные ребята, они мне кое-чем обязаны. В других обстоятельствах можно было бы отдохнуть у них, но сейчас нам лучше валить. Если повезет - к вечеру будем у меня в убежище. Ребята из шестого нас, по крайней мере, не сдадут, если Слай со своими отморозками пойдет за нами.
        Взгляды членов отряда сошлись на мне. Я пожал плечами, поморщившись от боли в спине. Думаю, Блайз уже доказал, что ему можно доверять, а в обстановке он разбирается гораздо лучше меня.
        - Давайте так и поступим.
        - Значит, решили. Все, отдых окончен. Идем, ребята. Давай, еще немного - и выдохнем, - в тоне Блайза, обращающегося больше к Марго и Дису, внезапно прозвучали какие-то отеческие нотки. Я отвернулся в сторону и хмыкнул. Молодец, подбадривает. Кто б меня подбодрил-то, а?
        Черт, как же меня задолбала эта планета!

* * *
        В овраге было тихо, тишину нарушало лишь журчание ручейка, вдоль которого шагал наш небольшой отряд. Я решил воспользоваться относительной передышкой и просмотреть уведомления, иконки от которых настойчиво мигали на периферии зрения. Итак, что тут у нас?
        ИГРОК № 658923 ЛИКВИДИРОВАН! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА!
        ВНИМАНИЕ! ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ! 500*2,5=1250.
        ВСЕГО ПОЛУЧЕНО 1250 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 1750 ОЧКОВ.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 16.
        ИГРОК № 235896 ЛИКВИДИРОВАН! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА!
        ВНИМАНИЕ! ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ! 500*2,5=1250.
        ВСЕГО ПОЛУЧЕНО 1250 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 500 ОЧКОВ.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 16.
        ИГРОК № 453215 ЛИКВИДИРОВАН! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА!
        ВНИМАНИЕ! ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ! 500*2,5=1250.
        ВСЕГО ПОЛУЧЕНО 1250 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 17.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 17250 ОЧКОВ ОПЫТА!
        ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ НЕОБЯЗАТЕЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «ГУМАНИСТ» ВЫПОЛНЕНО.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА: 5000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        СПЕЦИАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ, СГЕНЕРИРОВАННОЕ ПОЛЬЗОВАТЕЛЕМ, ВЫПОЛНЕНО.
        ПОЛУЧЕН ДОНАТ ОТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ FIRESTONE. НА ВАШ СЧЕТ ЗАЧИСЛЕНО 5000 КРЕДИТОВ. КОММЕНТАРИЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ: «Я ЗНАЛ, ЧТО НЕ РАЗОЧАРУЮСЬ В ТЕБЕ!».
        ПОЛУЧЕН ДОНАТ ОТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ МЫШОВУР. НА ВАШ СЧЕТ ЗАЧИСЛЕНО 400 КРЕДИТОВ. КОММЕНТАРИЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ: «ЛИХО!».
        ПОЛУЧЕН ДОНАТ ОТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ STRYKER. НА ВАШ СЧЕТ ЗАЧИСЛЕНО 250 КРЕДИТОВ. КОММЕНТАРИЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ: «НЕПЛОХО».
        ПОЛУЧЕН ДОНАТ ОТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ СТРЕЛОК228. НА ВАШ СЧЕТ ЗАЧИСЛЕНО 150 КРЕДИТОВ. КОММЕНТАРИЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ: ОТСУТСТВУЕТ.
        Получен донат… Получен донат… Получен донат… Черт, что происходит? Откуда насыпалось так?
        Ответ нашелся сам собой.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ТРАНСЛЯЦИЮ С ВАШИМ УЧАСТИЕМ ПОСМОТРЕЛО СВЫШЕ ПЯТИ ТЫСЯЧ ЧЕЛОВЕК! ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «В ЦЕНТРЕ ВНИМАНИЯ». ПРОДОЛЖАЙТЕ РАДОВАТЬ ЗРИТЕЛЕЙ, ЧТОБЫ ПОЛУЧИТЬ БОЛЬШЕ ДОНАТА.
        ПОЛУЧЕНО ПООЩРЕНИЕ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ: 1000 КРЕДИТОВ, 1000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВАША ТЕКУЩАЯ ПОЗИЦИЯ В РЕЙТИНГЕ СЕРОЙ ЗОНЫ: 1.
        Вон оно что… Понятно. Ну, хорошо. Деньги лишними не будут. Сколько их, кстати?
        ВСЕГО НА СЧЕТУ: 11 000 КРЕДИТОВ.
        Нормально я выступил. С нуля до одиннадцати тысяч за несколько минут, нормальный ход. Вот только повторять, если честно, совсем не хочется. Не то, чтобы мне не нужны были деньги, просто здоровье - оно, как бы, не казенное. Еще пару таких падений я могу и не пережить. Ладно, с поощрениями понятно, что там у нас с штрафами?
        Просмотрев логи, я недовольно скривился. Минус три с половиной тысячи. И откуда, блин, взялся, балбес, выскочивший передо мной? Хотя это не самое страшное, на самом деле. Если бы я его пожалел и зажал опыт, вполне мог получить болт между лопаток. Так что штраф - не самое страшное. Как и суточное отключение множителя. Переживу как-нибудь. Я еще раз бросил взгляд на счетчик опыта.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 17.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ - 14250 ОЧКОВ ОПЫТА.
        Да, до двадцать шестого уровня, на котором откроются новые возможности, ползти еще далеко. Впрочем, и заплатить за эти возможности придется немало, а с кредитами сейчас напряженка. Так что потерпим. Всему свое время.
        Погрузившись в логи, я не сразу заметил, что Трикс, идущий впереди меня, озабоченно вертит головой. Парень вел себя, как кот, увидевший что-то в недоступном человеку диапазоне. Я уже вытянул было руку, чтобы похлопать парня по плечу, привлечь его внимание и спросить, что происходит, когда он шарахнулся в сторону и коротко выкрикнул:
        - Воздух!
        И тут же из-за деревьев показались несколько небольших дронов. Стандартные квадрокоптеры, практически такие же, какие применяет администрация Полигона для съемок, только вот очертания у них были более хищными и зализанными, как у армейских разведывательных аппаратов. Какого… Что это вообще?
        Прежде чем я успел что-либо произнести, парень вскинул оба пистолета-пулемета и открыл огонь, пытаясь сбить летательные аппараты. Ожидаемо - безрезультатно. Его оружие, возможно, хорошо себя показывает на короткой дистанции и в замкнутых пространствах, но садить по летящей небольшой цели, да еще с двух рук… Блайз коротко выругался, рявкнул парню прекратить огонь, и вскинул винтовку. Вспышка - один из дронов рухнул на землю, объятый пламенем. Вспышка - следом за ним отправился второй… Марго, вспомнив о своих обязанностях снайпера, и решив попрактиковаться, приникла к окуляру прицела, коротко повела стволом винтовки, нажала на спуск - и последний оставшийся в воздухе дрон упал куда-то в кусты. Молодец, удивила. Но, черт побери, какого хрена?
        - Уходим, быстро! - Блайз помрачнел. - А ты в следующий раз, прежде, чем стрелять, предупреждай, мать твою! - зло бросил он Триксу. Парень кивнул.
        - Все, валим! Алтай, контролируй тыл! - с этими словами Блайз развернулся, и бросился под защиту деревьев.
        - Быстрее, быстрее! - сталкер выглядел озабоченным не на шутку.
        - Да что такое, может кто-нибудь мне объяснить? - не выдержал я.
        - Мультиплатформа, - выдохнул Трикс, обернувшись, и тут же припустил с новой скоростью.
        Твою мать!
        Мультиплатформа - одна из наиболее распространенных боевых единиц Федерации, которые применяются в условиях, когда у противников нет эффективных средств РЭБ и современного оружия. Многофункциональный танк, несущий на себе, помимо основного вооружения, средства ПВО и десант штурмовых дроидов. Сам себе самоходная артиллерия, сам себе поддержка. Внушительная дура на гусеничном ходу, продублированном шагающим механизмом - чтобы, значит, если ходовая часть полетела, хотя бы выползти с поля боя. Против технологически развитого противника малоэффективная штука - автономный режим и дублирующие контуры имелись у всего оборудования, защита от ЭМИ тоже, но без связи с оператором эффективность резко падала. А вот в войне колоний против повстанцев, да во время первых фаз вторжения, против морфов, это вооружение показало себя хорошо.
        Показывало - пока ксеносы не изобрели какую-то дрянь, вроде разумной плесени, которая заползала внутрь платформ, отращивала себе переходники для подключения, отрубала ИИ платформы и брала управление на себя. Биоэлектроника, мать ее. В таком режиме эффективность тоже не зашкаливала, но на то, чтобы посеять панику, расстрелять весь боезапас по своим, и эффектно самоубиться, активировав подрыв реактора среди техники и живой силы, ума у плесени хватало. Федерация массово теряла автономную технику на захваченных ксеносами планетах. Это и стало причиной того, что основная стратегия борьбы с пришельцами, которую использовали люди, заключалась в быстрой эвакуации населения планетарным десантом, орбитальной бомбардировкой всем, что только имелось в наличии, и последующей неспешной зачисткой, которую проводили, когда на планете переставало что-либо шевелиться. Не самый дешевый подход, но другого выхода у теряющей систему за системой Федерации попросту не было.
        Рапсодия стадию окончательной зачистки пройти не успела - у Земли кончились деньги, и большинство планет с низким приоритетом попросту забросили до лучших времен. Потом ее выкупила «NewVision», и, в итоге, разгребать эхо войны пришлось участникам шоу «Полигон». А теперь вот - и нам тоже.
        - Сигнал! У меня на радаре огромная цель! - на бегу выкрикнул Трикс. Откуда-то спереди послышались совсем уж неприличные ругательства Блайза. - Слева!
        Мог бы и не уточнять. Послышался шум, треск, и в ручей, ломая деревца и вздымая фонтаны брызг, вывалилась мультиплатформа.
        Огромная бандура, больше тяжелого осадного танка, она явно знавала лучшие времена. Башня со спаркой основных калибров свернута набок и обездвижена, один ствол погнут. Левый пилон с пусковыми контейнерами ракет «земля-воздух» и «земля-земля» отсутствует, правого не видно. Пулеметные башни на бортах платформы также не функционируют - неисправны или нет боекомплекта. В противном случае нас бы уже просто изрешетило. Но самым ярким признаком того, что с этой штуковиной что-то не так, были наросты пульсирующей псевдоплоти, затянувшей часть платформы. Из-за сорванных с катков гусеничных лент, передвигалась платформа на стальных паучьих лапах, и выглядела действительно жутко.
        - Фиксирую беспилотную боевую мультиплатформу класса «Терминатор», - прозвучал в голове бесстрастный голос Элис. - Уровень опасности - восемнадцать. Искусственный интеллект платформы на запросы не отвечает. Поведение - угрожающее. Рекомендация - тактическое отступление.
        Спасибо, дорогая, сам бы я не додумался!
        Из секундного оцепенения меня вырвал крик Блайза.
        - Все в лес, живо!
        Рванул я так, что из-под ботинок полетела земля. Сама по себе мультиплатформа без оружия нам не страшна - слишком медленная, не догонит. А вот если…
        Позади послышался лязг и стук. Платформа открыла люки. Мать твою! Сглазил!
        - Дроиды! - кто это выкрикнул, я уже не понял, слишком занят был тем, чтобы свалить как можно быстрее и как можно дальше. Штурмовые дроиды - страшная штука. Быстрая, смертоносная и хорошо защищенная. Не удержавшись, я все же оглянулся. Черт-черт-черт!
        Хлопок пневматической системы - и в воздух взлетают два больших, почти в человеческий рост, антрацитово-черных шара. Не успели они упасть на землю, как из люков вылетели еще два. Четыре! Четыре штурмовых дроида! Раздери меня морф, ну где ж мы так накосячили?
        Нырнув под иллюзорную защиту деревьев, я как можно быстрее ринулся в чащу леса. Что происходило сзади, я знал и так, смотреть нужды не было. Коснувшись земли, черные шары прокатились пару десятков метров, и раскрылись, трансформируясь в паукообразные фигуры на четырех лапах. Верхние конечности - манипуляторы со встроенным вооружением, четыре пехотных малокалиберных пулемета, разнесенных по двум спаркам. Вместо головы - угловатый, вытянутый прямоугольник с сенсорами. С боков и спины дроид надежно защищен стальными щитами-лепестками, в состоянии покоя составляющими части шара. Если у него и с боезапасом все нормально…
        Кажется, сегодня во мне прорезался дар предрекать самые неблагоприятные события. Стоило мне лишь подумать о боезапасе, как первый из дроидов хлестнул по зарослям длинной очередью. Я нырнул вперед, перекатываясь и уходя за толстый ствол дерева. Вовремя! Пули резанули листву, перебивая тонкие ветви и вгрызаясь в дерево. А вот это, кстати, хорошие новости. Я еще жив, а это значит, что у дроида неполадки с сенсорами. В противном случае, прятаться за деревом было бы уже некому. Выругавшись под нос, я сменил магазин, сунув недострелянный в подсумок. Конечно, шансы выстоять против этих железок с имеющимся оружием весьма призрачные, сюда бы что-нибудь посерьезнее, гранатомет, тяжелый пулемет или бластер… Эх, мечты… Есть надежда на винтовку Блайза, но дроидов слишком много. Еще и патронов нет почти.
        - Входящее сообщение от администрации Полигона, - пробубнела Элис. - Приоритет - высокий. Вывожу сообщение.
        Вовремя, блин!
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНО НОВОЕ СПЕЦИАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ - «УТИЛИЗАЦИЯ».
        КЛАСС: ГРУППОВОЕ, УНИКАЛЬНОЕ.
        ВЫ ОБНАРУЖИЛИ ВЫШЕДШУЮ ИЗ-ПОД КОНТРОЛЯ АВТОНОМНУЮ БОЕВУЮ ЕДИНИЦУ ФЕДЕРАЛЬНЫХ ВОЙСК - БЕСПИЛОТНУЮ БОЕВУЮ МУЛЬТИПЛАТФОРМУ КЛАССА «ТЕРМИНАТОР». ВЕРОЯТНОСТЬ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ ПЛАТФОРМЫ ПРОТИВНИКОМ - 100 %. ЗАДАЧА КАЖДОГО ЧЕЛОВЕКА НА РАПСОДИИ - УНИЧТОЖЕНИЕ ЧУЖЕРОДНЫХ ОРГАНИЗМОВ И ВЫШЕДШЕЙ ИЗ-ПОД КОНТРОЛЯ БОЕВОЙ ТЕХНИКИ, НЕСУЩЕЙ УГРОЗУ БУДУЩИМ КОЛОНИСТАМ. УНИЧТОЖЬТЕ МУЛЬТИПЛАТФОРМУ, И ПОЛУЧИТЕ ВОЗНАГРАЖДЕНИЕ:
        - 20 000 КРЕДИТОВ КАЖДОМУ ЧЛЕНУ ГРУППЫ;
        - 15 000 ОЧКОВ ОПЫТА КАЖДОМУ ЧЛЕНУ ГРУППЫ;
        - ПОВЫШЕНИЕ ЛОЯЛЬНОСТИ АДМИНИСТРАЦИИ ПОЛИГОНА.
        Я дослал патрон и криво усмехнулся. Уничтожить платформу… Это вы хорошо придумали, да.
        С другой стороны, выхода-то нет! Или мы уничтожим платформу, или она - нас. Значит, что? Значит, будем уничтожать.
        Вот только сначала надо как-то разобраться с дроидами…
        Глава 11
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. ПРОМЗОНА, ОКРЕСТНОСТИ ПРЕДЕЛА.
        Новая очередь хлестнула по ветвям, и я выругался. Проклятый дроид нацелился на меня. Радовало лишь то, что с системой наведения у него явно было не все в порядке, да и двигалась эта жестянка не так быстро и проворно, как могла бы. Если бы не это, все было бы совсем плохо, а так… Так еще побарахтаемся, думаю.
        Я рванул вперед, сильно оттолкнулся ногами и, перелетев в прыжке через бревно, распластался по земле. Дроид среагировал моментально: по бревну, кроша трухлявую древесину, застучали пули, несколько просвистели в совсем уж неприятной близости. Я качнулся в сторону, выглядывая из-за своего ненадежного укрытия, и выпустил короткую очередь, целясь в сенсоры, но, если бы все было так просто… Дроид закрылся щитом и в ответ открыл огонь из всех четырех стволов. И вот это было очень близко. Не прыгни я в сторону за секунду до этого, и меня бы просто нашпиговало свинцом. Кажется, идея заманить дроида в чащу, где он потеряет преимущество в мобильности, и расстрелять сенсоры, была не из лучших. Твою мать, да что же делать с этой дрянью?
        В отдалении прозвучал взрыв. Это еще что? Гранаты? Или у дроидов есть не только пулеметы? Если так, то это очень и очень плохо.
        - Алтай, что у тебя? - в ухе послышался голос Блайза.
        Я снова прыгнул, уходя с линии огня дроида и быстро оглянулся. Кажется, у этой жестянки что-то с ногами. По крайней мере, передвигается он как-то странно, полубоком и не очень быстро. Интересно, с устойчивостью у него тоже проблемы?
        - Все плохо, - буркнул я в комлинк, убедившись, что между мной и дроидом осталось несколько деревьев, пробить которые маломощной пуле было не под силу. - Увязался дроид, пытаюсь заманить его в чащу.
        - Я смог подорвать одного, от остальных гасимся в лесу. У них с сенсорами проблемы, только визуальные работают. Трикс говорит, что сможет сломать платформу, но ему понадобится немного времени. Так что держись.
        Я нервно оглянулся, и скорректировал направление, снова оставляя на пути дроида побольше деревьев.
        - Сколько держаться-то?
        - Работаю, - теперь говорил Трикс. - Мне нужно подобраться ближе к платформе, сигнал слабый. Держитесь.
        - За что? - буркнул я, скатываясь в небольшой овражек, и стараясь миновать его как можно быстрее. Сговорились они со своим «держись», что ли?
        - В смысле? - не понял Трикс.
        - На обращай внимания, работай. Отбой.
        Где-то неподалеку застучали пулеметы. Я взглянул на проекцию. Один из оставшихся дроидов атаковал Блайза и Марго. Дис с Триксом пробирались к платформе. А вот последнего дроида видно не было, и это плохо. Я бы предпочел знать, откуда ждать нападения.
        В общем-то было понятно, что помощи ждать неоткуда, и со своими проблемами придется разбираться самостоятельно. Хотя… Почему самостоятельно? У меня же есть Элис! При побеге с крыши она помогла, почему бы не задействовать помощника сейчас?
        - Элис, анализ ситуации и варианты выхода, - негромко скомандовал я.
        - Приступаю к анализу.
        Я аккуратно сместился в сторону и выглянул из-за куста. Тут же взвыла тревожная сирена «Кошачьего глаза», засекшего облучение. Я прыгнул в сторону, скатываясь в ложбинку и пулеметная очередь излохматила раскидистый куст. Я обратил внимание, что на этот раз бот вел огонь не из всех стволов, а очередь была не такой длинной. Понял, что у него проблемы с наведением и экономит боеприпасы?
        - Анализ завершен. Сводка по противнику: боевой дроид класса «Спайдер». Входит в состав отделения поддержки тяжелой мультиплатформы класса «Терминатор». Вооружение: четыре пехотных пулемета «Аякс». Уровень опасности: 12…
        - Короче, Элис! Это я и сам знаю! Ближе к делу! - я со всех ног мчался вниз по склону, спускаясь в распадок, по дну которого бежал ручеек. Быстрее, быстрее! Подняться наверх, залечь и затихнуть!
        - Судя по поведению дроида, у данного экземпляра значительно снижена мобильность, часть сенсоров находится в пассивном режиме, управление материнской платформой и координация действий с воздушными дронами-разведчиками - отсутствует. Рекомендация: перенести бой в местность, затрудняющую передвижение дроида, воспользоваться превосходством в мобильности и уничтожить цель, используя взрывчатку или тяжелое вооружение.
        Охренеть! Вот помогла так помогла, прямо слов нет! И как же я сам до этого не додумался? Почему я до сих пор не «уничтожил цель, используя взрывчатку или тяжелое вооружение»? А, да, точно: ПОТОМУ ЧТО У МЕНЯ ЕГО НЕТ!!! Гребаный помощник, блин, понадеялся!
        Взобравшись на склон, я упал на землю, пытаясь отдышаться, и с трудом удерживаясь от того, чтобы не высказать ИИ все, что я о нем думаю. Переведя дух, я попытался уточнить запрос.
        - Элис, ты можешь предложить схему действий?
        - Приступаю к анализу.
        Ну блин…
        Без активного подключения к сети Зеленой зоны, Элис из личности, которую сложно отличить от настоящей, превратилась просто в электронного болванчика, облегчающего управление имплантами. Даже на манере «общения» сказалось, так и шпарит канцелярщиной, не хуже штабистов-тыловиков. Интересно, как много времени уйдет на ее обучение? На крыше ассистент показал себя хорошо, но в дальнейшем сильно полагаться на Элис, думаю, не стоит. По крайней мере - пока что.
        Поднявшись на ноги, я пошел в присяде вдоль пригорка, стараясь уйти как можно дальше от дроида, и не выдать при этом свое расположение треском случайной ветки. Понемногу получалось. Сейчас я находился в паре сотен метров от куста, разделанного «Спайдером» из пулемета. Все-таки колченогому боту непросто ковылять по зарослям. Еще немного, и…
        Робкая надежда на то, что от дроида удастся уйти, улетучилась, когда впереди затрещали ветки, и «Спайдер» появился на том месте, где еще несколько минут назад я кувыркался, спасаясь от огня его пулеметов. На этот раз таргет-трекеру удалось его захватить и пометить. Сканер уязвимостей разукрасил бота в разные цвета, среди которых, увы, преобладали красный и оранжевый - то есть, вероятность поразить «Спайдера» из моего оружия была практически нулевой. Зеленым светилась лишь «голова», но она была слишком сложной целью: бот старался держаться так, чтобы ее постоянно прикрывали щиты. Открыв огонь, я лишь выдам себя, и ответ не заставит долго ждать.
        - Внимание! Ввожу поправки в исходные данные! - кажется, Элис все-таки не даром поглощала энергию. Все это время она в фоновом режиме искала варианты выхода из ситуации, и, кажется, что-то нашла.
        - Исходя из характера передвижений данного дроида, особенностей модели и визуальных данных, могу сделать вывод о частичной неработоспособности сустава правой передней конечности. Считаю, что при кинетическом воздействии достаточной мощности, сустав потеряет функциональность на более, чем девяносто процентов и…
        Я поморщился. С этим потоком канцелярщины надо что-то делать. Нужно учить Элис лаконичности. Если она каждый раз будет мне таким образом разжевывать, долго мы с ней не проживем.
        - Хватит, Элис, я понял. Блайз, прием! Как вы слили бота?
        Блайз отозвался не сразу, дыхание его было тяжелым и прерывистым - сталкер куда-то бежал.
        - Подорвали гранату прямо под ним, выбили суставы и расстреляли.
        - Принял, спасибо, - я выругался про себя. Мог бы и сам догадаться. Правда, есть нюанс: суставные сочленения на ногах бота закрыты броневыми щитками - сегментами шара, в который дроид трансформируется при десантировании. Прямой наводкой не попасть. Нужно как-то изловчиться…
        Приняв решение, я огляделся в поисках подходящего предмета. Если дроид пользуется только визуальными сенсорами, его можно попытаться обмануть. Вообще, очень хорошо, что нам попалась такая потрепанная мультиплатформа. Со «свежим» десантом шансов бы не было. «Спайдеры» оснащаются детекторами движения, тепловизорами, сканерами биологической активности и еще целым набором девайсов для обнаружения живой силы противника, так что шхериться по кустам долго не вышло бы. Но даже лишенный большинства сенсоров и потерявший в подвижности дроид оставался серьезным противником, на его стороне была нечеловеческая реакция и меткость. Впрочем, у меня-то они теперь тоже не совсем человеческие?
        Отыскав массивный булыжник, я аккуратно выглянул. Дроид все так же стоял на пригорке и «осматривался». Возник соблазн отработать по неподвижной цели, но эту мысль я отверг, как несостоятельную: отсюда в поврежденную конечность не попасть, закрыта броней. Надо заставить эту тварь спуститься. Сверху у меня шансов будет больше.
        Дождавшись, пока бот «отвернется», я размахнулся, и бросил булыжник в кусты на берегу ручья. Дроид отреагировал моментально: нелепо подпрыгнув на месте, он довернул корпус, и открыл огонь из пулеметов по кустам. При этом земля под одной из его конечностей осыпалась, небольшой земляной козырек поехал вниз, бот качнулся, и начал заваливаться на бок.
        Однако уронить эту тварь было не так-то просто. Дроид моментально трансформировался, и стальной шар покатился вниз, увлекая за собой целые водопады земли.
        Выругавшись, я рванул по пригорку: в «сложенном» состоянии «Спайдер» видеть меня не мог, так что я мог занять более удобную позицию для стрельбы. Стальной шар, поднимая фонтан брызг, миновал ручей и выкатился на берег, дроид перешел в боевое положение, разворачивая корпус. Интерфейс дополненной реальности расцветился подсказками имплантов, я вскинул винтовку, наводя ствол на подсвеченный AIM-ассистентом участок, и утопил спуск.
        Развернуться ко мне дроид не успел. Длинная очередь буквально раздробила открывшийся сустав дроида, и он завалился на бок, подставляя под огонь «голову». Я тут же перенес прицел, и остатком магазина разнес мозги стальному ублюдку. Заискрило, дроид задергался, внутри у него что-то замкнуло, бот, лежа на боку, выпустил длинную очередь из левой спарки и, наконец, затих.
        - Алтай, что у тебя? - послышался обеспокоенный голос Блайза.
        - Минус дроид, - процедил я, меняя магазин и снова беря на прицел неподвижного бота, не в cилах поверить, что эта проклятая машина смерти наконец-то обезврежена. Только сейчас я понял, насколько напряжен был все это время. Выдохнув, я начал аккуратно спускаться, не забывая смотреть по сторонам.
        УНИЧТОЖЕН ТЕХНОМОРФ. ДОНОР - БОЕВОЙ ДРОИД КЛАССА «СПАЙДЕР», УПРАВЛЯЕМЫЙ ЗАРАЖЕННОЙ КСЕНОВИРУСОМ МУЛЬТИПЛАТФОРМОЙ КЛАССА «ТЕРМИНАТОР».
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 12.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 3000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА - 2000 КРЕДИТОВ.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА: РАСШИРЕННАЯ СХЕМА БОЕВЫХ ДРОИДОВ КЛАССА «СПАЙДЕР». СХЕМА ЗАГРУЖЕНА В ПАМЯТЬ ТАКТИЧЕСКОГО АНАЛИЗАТОРА. ИСПОЛЬЗУЯ РАСШИРЕННУЮ СХЕМУ, ВЫ СМОЖЕТЕ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНО ПРОТИВОСТОЯТЬ ДРОИДАМ ЭТОГО ТИПА, А ТАКЖЕ ИЗВЛЕКАТЬ ИЗ НИХ ЦЕННЫЕ ТРОФЕИ.
        РАЗБЛОКИРОВАНО ДОСТИЖЕНИЕ «УТИЛИЗАТОР».
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УТИЛИЗАТОР» - 1/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 1.
        УНИЧТОЖАЯ ВЫШЕДШУЮ ИЗ-ПОД КОНТРОЛЯ ТЕХНИКУ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УТИЛИЗИРОВАТЬ ЗАРАЖЕННУЮ КСЕНОВИРУСОМ ТЕХНИКУ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        ПОЛУЧЕН БОНУС ЗА РАЗБЛОКИРОВАННОЕ ДОСТИЖЕНИЕ - 1000 КРЕДИТОВ, 1000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВНИМАНИЕ! ИСПОЛЬЗОВАНИЕ МНОЖИТЕЛЯ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ ЗАБЛОКИРОВАНО АДМИНИСТРАЦИЕЙ. ПРИЧИНА: ШТРАФНЫЕ САНКЦИИ.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 17.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ - 10 250 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВСЕГО НА СЧЕТУ: 15 000 КРЕДИТОВ.
        Долбанный штраф, долбанный бродяга, подставившийся под мои пули! Если б не это - осталось бы четыре с копейками тысячи до нового уровня. Еще недавно мне на это было плевать, но сейчас понятно, что набор уровней - один из ключей выживания на этой проклятой планете. Выше уровень - больше бонусов, больше доступного снаряжения, больше доступных заданий… Ха, вот меня и затянуло!
        Приблизившись к дроиду, я присмотрелся к его останкам. Ценные трофеи, говорите? И правда. Имплант в режиме дополненной реальности подсветил несколько сегментов.
        ДОСТУПЕН ТРОФЕЙ: БОЕПРИПАСЫ К ЛЕГКОМУ ПЕХОТНОМУ ПУЛЕМЕТУ «АЯКС». СОВМЕСТИМЫ С ШТУРМОВЫМИ ВИНТОВКАМИ КЛАССА «ОСА», «ГРИФОН», «АК-314».
        ДОСТУПЕН ТРОФЕЙ: ЦЕНТРАЛЬНЫЙ ПРОЦЕССОР.
        ДОСТУПЕН ТРОФЕЙ: ПЕХОТНЫЙ ПУЛЕМЕТ «АЯКС».
        О как. Интересно, интересно. Пулеметы мне не снять, здесь нужны инструменты, а вот патроны… «Оса» - именно то, что продал нам Сид. А патронов, как известно, бывает очень мало, мало, или мало, но больше не утащить. Так что однозначно берем. Надо только выяснить, что там у остальных.
        - Блайз, Трикс, обстановка.
        Мне никто не ответил. Зато в отдалении послышалась заполошная стрельба из пулемета, которая внезапно прервалась, а отметка дроида на тактической карте мигнула и погасла.
        - Минус дроид, - послышался голос Марго. Было слышно, что она пытается подражать мне и говорить спокойно, но ее голос был полон с трудом сдерживаемого ликования. Снайперша не удержалась, и все-таки добавила:
        - Разнесла башку железному уроду! Одним выстрелом!
        Я усмехнулся.
        - Молодец. Трикс, что у тебя?
        - Он занят, - ответил Дис. - Работает с платформой. Я прикрываю.
        - Четвертый дроид?
        - Тишина. Как только Трикс вырубит платформу, бот отключится.
        - Хорошо. Давайте быстрее. Я разберусь здесь, и буду двигаться к вам.
        Переговорив с группой, я занялся трофеями. Интерфейс услужливо подсветил защелку для обслуживания дроида на корпусе. Отжав ее, я довольно кивнул: боеприпасов у дроида еще хватало. Быстро достав ленту с патронами, я смотал ее и уложил в рюкзак, затем извлек из разъема процессор, пристроил его в подсумок. Бросил взгляд на пулеметы: нет, не снять. Эх… Ладно, пора уходить. Задержался я здесь. Нельзя забывать, что где-то неподалеку шляется четвертый бот…
        И в этот момент взвыл «Кошачий глаз», а сверху раздался треск ломаемых веток.
        Я вскинул винтовку, одновременно отскакивая назад, выругался, и нелепо прыгнул в сторону: сверху, с пригорка, прямо на меня летел стальной шар дроида. М-мать!
        Неловко упав, я зашипел от боли в ушибленном колене, вжал приклад в плечо и приготовился дать свой последний и очень короткий бой. Хорошо, если вообще выстрелить успею: состязаться с боевым дроидом на короткой дистанции - заведомо провальная затея. Шар ударился о землю, подпрыгнул, и на лету трансформировался в «Спайдера». Тактический блок на пару с AIM-ассистентом буквально сошли с ума, подсвечивая суставы бота, пулеметы, голову… Но шансов не было. Даже успей я выбить боту суставы или одну из пулеметных спарок, из второй он попросту разберет меня на запчасти.
        Время будто замерло. Что-то закричав, я утопил спуск, пули ударили по дроиду, выбивая рикошетами искры, правая спарка дернулась, наводясь на цель, и я понял, что это - все. Вот только прошла уже секунда, а ничего не произошло. Бот не стрелял. Закончились патроны? Это было бы очень даже хорошо, если б не один момент: у меня патроны кончились тоже.
        Преодолев заминку, дроид рванулся вперед, взрыхлив землю конечностями, решив закончить со мной «врукопашную». Я перекатился, вскочил на ноги, лихорадочно нашаривая последний магазин, дроид оттолкнулся конечностями от земли…
        В последний момент я успел отпрыгнуть. Надеяться было не на что, но просто так сдаваться было не по-моему. Однако вместо того, чтобы упруго приземлиться и ринуться на меня, бот с грохотом свалился на землю и замер. Я замер тоже, не веря своим глазам. Что происходит вообще?
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЗАДАНИЕ «УТИЛИЗАЦИЯ» ВЫПОЛНЕНА!
        ВАША ГРУППА УСПЕШНО УНИЧТОЖИЛА ЗАРАЖЕННУЮ КСЕНОВИРУСОМ МУЛЬТИПЛАТФОРМУ КЛАССА «ТЕРМИНАТОР».
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НАГРАДУ: 20 000 КРЕДИТОВ, 15 000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        УРОВЕНЬ ЛОЯЛЬНОСТИ АДМИНИСТРАЦИИ «ПОЛИГОНА» ПОВЫШЕН. ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - БЛАГОСКЛОННОСТЬ.
        УНИЧТОЖАЯ ВЫШЕДШУЮ ИЗ-ПОД КОНТРОЛЯ ТЕХНИКУ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УТИЛИЗИРОВАТЬ ЗАРАЖЕННУЮ КСЕНОВИРУСОМ ТЕХНИКУ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 18.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 13 250 ЕДИНИЦ ОПЫТА.
        Я почувствовал, как сильно дрожат у меня колени, и, не в силах стоять на ногах, плюхнулся на задницу.
        Кажется, вступиться за Трикса было не такой уж и плохой идеей. Я посмотрел на обезвреженного бота, и истерически расхохотался.
        Эта планета меня рано или поздно доконает, ей-богу!
        Глава 12
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. ПРОМЗОНА, ОКРЕСТНОСТИ ПРЕДЕЛА.
        ВНИМАНИЕ! ТРАНСЛЯЦИЮ С ВАШИМ УЧАСТИЕМ ПОСМОТРЕЛИ БОЛЬШЕ 12 000 ЧЕЛОВЕК!
        ПРОДОЛЖАЙТЕ РАДОВАТЬ ЗРИТЕЛЕЙ, ЧТОБЫ ПОЛУЧАТЬ БОЛЬШЕ ДОНАТА!
        ПОЛУЧЕН ДОНАТ…
        ПОЛУЧЕН ДОНАТ…
        ПОЛУЧЕН ДОНАТ…
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ПООЩРЕНИЕ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ: 2000 ОЧКОВ ОПЫТА, 2000 КРЕДИТОВ.
        ВСЕГО НА СЧЕТУ: 40 387 КРЕДИТОВ.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 18.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 11 250 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ТЕКУЩАЯ ПОЗИЦИЯ В РЕЙТИНГЕ СЕРОЙ ЗОНЫ: 1.
        Пока я пробирался обратно к группе, системные сообщения мне зачитывала Элис. Удобная функция, не приходится отвлекаться на интерфейс. Донаты падали мелкие, зато часто. За время боя с дроидом мне насыпалось чуть больше пяти тысяч кредитов. Не бог весть что по меркам Полигона, но носом воротить не стану. Деньги нужны.
        Членов отряда я застал рассредоточившимися вокруг мультиплатформы. Довольный Трикс ковырялся внутри, время от времени выдавая в комлинк восторженные нечленораздельные пассажи. Насколько я понял, ему удалось достучаться до управления электроникой платформы в обход искусственного интеллекта, зараженного ксеносами, и что-то сделать с питанием, вскипятив железяке электронные мозги. За это ему, наверняка, тоже упали какие-то плюшки, но парню все было мало. Вооружившись мультитулом, он радостно ковырял какие-то платы, посмеиваясь и складывая их в рюкзак. Ну, чем бы дитя не тешилось…
        Марго старалась держаться как обычно, но было видно, что девушка гордится собой. В принципе, небезосновательно. Сначала сбила на лету дрон-разведчик, потом - уничтожила дроида. Есть повод, да. Главное теперь, чтобы эта гордость не помешала в дальнейшем.
        - Дис, Марго, - принял я решение. - Пройдите назад по нашим следам, только аккуратно, и посмотрите, нет ли «хвоста». Не понравились мне эти ребята, которые внезапно появились из ниоткуда и открыли по нам огонь.
        - Думаешь, это за нами? - Дис не стал спорить, лишь уточнял информацию.
        - Не знаю. Может, кто-то шел взять квест, и увидел в нас конкурентов. А может кто-то шел за нами, и квест их просто задержал. Лучше удостовериться. Не хотелось бы, чтоб в самый неожиданный момент нас прижали в спину из всех стволов.
        - Разумно. Принял, - Дис кивнул, и, прихватив Марго, двинулся вглубь леса.
        - Трикс, долго тебе еще? Что ты там нашел вообще? Что-то полезное?
        В ответ на меня вылилась целая гора терминов, в которых я ровным счетом ничего не понял, но по тону хакера сделал вывод, что «полезное» - это едва ли не оскорбление для находок юного дарования. Ладно. В конце концов, он один из группы, что полезно ему - полезно и нам.
        Скину в рюкзак, я принялся извлекать из ленты патроны и набивать магазины, не забывая поглядывать по сторонам. Неуютно здесь, свалить бы поскорее… Мы изрядно нашумели, и кто может заглянуть на огонек, остается только догадываться. А я сейчас хотел бы избежать любых встреч.
        - Надо заканчивать, - недовольно проговорил Блайз. Ему, судя по всему, тоже не нравилась задержка. - Торчим здесь… Что там такого ценного быть может?
        - Да заканчиваю я, заканчиваю! - в сердцах повысил голос Трикс. - Потом мне еще спасибо скажете! Тут…
        - Алтай, есть хвост, - послышался тихий голос Диса. - Валите оттуда, они через пять минут будут у вас. Если сильно надо - можем оттянуть на себя…
        - Отставить, - не знаю, что там нашел Трикс, но не думаю, что оно стоит жизни Диса или Марго. - Мы уходим, догоняйте. Трикс, заканчивай.
        - Я…
        - Немедленно! - прорычал я.
        Кажется, до парня дошло, что я не шучу, потому что выбрался из платформы он в считанные секунды. Забросив рюкзак за спину, он посмотрел на меня, ожидая указаний.
        - Уходим, - бросил я. - Блайз ведет, ты за ним, я замыкаю. Блайз, сколько еще до этой обогатительной фабрики?
        - Недалеко. Километр. Но по лесу будет сложнее, я там не ходил никогда.
        - Ну, вариантов у нас нет, - пожал я плечами. - Все, хватит разговаривать. Дис, Марго, мы пошли. Догоняйте.

* * *
        Идти по лесу действительно было сложнее. Следовало двигаться не только быстро, но и тихо, а среди кустов и веток это не так-то просто. Дис и Марго шли за нами в нескольких сотнях метров, но остановиться и подождать мы не могли - разрыв сократился бы чуть ли не до дистанции прямого контакта. По докладу Диса, врагов было двенадцать человек, почти все в плохонькой броне, зато - поголовно с огнестрелом. Оторваться не получалось, затаиться в лесу и пропустить мимо - рискованно. Как минимум, один из преследователей явно побывал в Элизиуме, по словам Диса он выделялся бронекостюмом и экипировкой, и, судя по всему, и был предводителем этой разномастной группы. То есть, скорее всего, мы имели дело с одним из бойцов Слая во главе банды местных, а учитывая, что среди команды полукиборга низкоуровневых игроков не было, ожидать можно было чего угодно, вплоть до наличия у него сенсоров биологической активности и тепловизора в шлеме. А прятаться в лесу от тепловизора - идея не из лучших. В общем, рано или поздно схлестнуться нам предстояло, но лучше сделать это там, где у нас будет хоть какое-то преимущество.
        Последние несколько минут мы шли быстрым шагом, наплевав на возможный шум, а когда в отдалении показался забор обогатительной фабрики, припустили бегом. Именно на фабрике по плану мы должны были встретить преследователей, желательно - дождавшись Диса и Марго. Есть, конечно, крохотный шанс, что, на самом деле, мы приняли за преследователей какую-то не имеющую отношения к Слаю, группу, которая просто идет в Предел, но я в такие совпадения не верю. Готов спорить - это за нами.
        На территорию фабрики мы вломились, подобно стаду оленей, ощетинившись стволами во все стороны. Если бы нас здесь кто-то ждал, вышло бы неловко, но тут уж выбирать не приходилось. У нас оставались считанные минуты, чтобы найти место для засады и прикрыть Диса и Марго, идущих из леса, так что оставалось только надеяться, что для бродяг из Лимба это место было слишком опасным ввиду близости Оранжевой зоны, а более серьезным ребятам здесь делать нечего.
        - Цех, - Блайз показал на двухэтажное здание из синтбетона, стоящее в сотне метров впереди. На первом этаже окон нет, на втором - выходят на лес. Практически идеально. Если запустить преследователей во двор, они окажутся как на ладони. Дальше уже дело техники. А если что-то пойдет не так - обороняться в здании значительно проще, чем на улице, даже учитывая массу укромных уголков на захламленной территории.
        - Принял, - мы рванули вперед. На ходу я сбросил Дису слой для карты, с пометками. Разберется, думаю.
        Правильно входить в цех времени не было, преследователи вот-вот должны были выйти из леса. Нужно было успеть занять позиции и приготовиться. Смущало, что бойцов у нас, пока не вернутся Дис и Марго, по факту, всего двое: на Трикса особой надежды нет, у него ни оружия толкового, ни опыта, что, на самом деле, гораздо важнее. Его пистолеты-пулеметы эффектно выглядят, но выплевывают магазин со скоростью швейной машинки, а прицельная дальность… В общем, не то это оружие. Если выберемся из этой задницы - заставлю заменить. Если выберемся…
        - Мы заходим, не срежьте нас! - Дис. Отлично, успели. Ну, уже легче.
        Я огляделся. Места много, площадь у цеха внушительная. Какие-то баки, трубы, разный технологический хлам… Второй этаж - балкон, идущий по периметру цеха. Только с одной стороны полноценный бетонный пол и стена, дальше лишь мостки из решетчатого металла, огороженные перилами. Да-а-а, не лучший вариант. Но делать нечего.
        - Дис, бери Трикса, держите вход. Мы - на второй этаж. Марго, за мной!
        Солнцепоклонник лишь кивнул, и, дернув хакера за рука, потащил его за собой. Я кивнул сам себе: для оружия Трикса роль оптимальная. Никто не обрадуется, получив очередь практически в упор. И дистанции маленькие, и промахнуться сложно. Главное, чтобы других входов не было. Впрочем, Думаю, Дис разберется, он парень неглупый.
        Шаги по лестнице отдавались металлическим гулом по всему цеху, но красться было некогда. Нужно успеть занять позицию. Забежав на второй этаж, я бегло огляделся, и махнул Марго:
        - Офисы. Окна выходят на лес. Не высовывайся, устройся подальше от окна. После выстрела прячься. Бей только наверняка и по команде. Поняла?
        Девушка кивнула. Лицо бледное, но решительное, губы сжаты в упрямую полоску… Нет, не подведет и не растеряется. Она у нас молодец. Только надо за ней приглядывать.
        - Я - туда, - Блайз указал на противоположную сторону. Разумно. Там тоже есть окна, с той стороны тоже могут зайти. Правда, место там… Сплошные металлические решетки, и укрыться негде. Впрочем, из нас всех у Блайза и броня самая серьезная, насколько я успел рассмотреть. Хорошо…
        Спустя минуту все заняли позиции и в цеху повисла напряженная тишина. Только в голове, в такт заходящемуся сердцу, бились вопросы. За нами? Не за нами? Полезут на рожон? Обойдут? Постараются взять измором? Вызовут подкрепление? Последние два варианта были самыми неподходящими для нас. Это сейчас здесь один боец Слая и кучка местных, а если подойдут остальные хайлэвелы? Ведь им ничего не стоит взять фабрику в кольцо и просто подождать подкрепления. Дерьмо! Сейчас идея занять оборону в цеху уже не казалась мне такой хорошей. С другой стороны - а что еще делать-то?
        - Вижу врага. На одиннадцать часов. Могу работать, - голос Марго звучал чуть напряженно. Я аккуратно выглянул в окно, но не увидел ничего, кроме посеревшей листвы и перекрученных веток. Все правильно, у Марго «раскачанное» зрение снайпера и неплохой прицел, ей проще. Мой «стоковый» оптический имплант на такое пока не способен. Мигнуло уведомление: таргет-трекер считал местоположение замеченного Марго врага из тактической сети и подсветил его силуэт для меня. Ага, где-то там, в густом подлеске. Замер, не высовывается.
        - Как выглядит?
        - Оборванец какой-то. Из местных.
        - Пока не стрелять.
        Оборванец - не тот, ради кого стоит демаскировать позицию. Вот если бы в прицел попал их командир - тогда да, его можно и нужно было устранять. Велика вероятность, что местные, потеряв прокачанного вожака просто разбегутся, не решившись с нами связываться.
        - Ищи «хая», - отдал я команду. - Увидишь - работай на свое усмотрение. Уверена будешь, что попадешь - отстреливай гада. Для тебя он цель номер один.
        - Принял, - Марго невольно переняла наш сленг, еще и сообразила, что короткое «принял» быстрее и доходчивее, чем трехсложное «Поняла». Молодчага, на глазах растет. Не ошиблись мы со снайпером… Кажется.
        - Блайз, что у тебя?
        - Пока чисто.
        Черт. Неужели будут ждать подкрепление? Тогда нужно прорываться. У нас и против этого-то противника не сказать, чтоб много шансов, а если еще и основной состав банды Слая подойдет…
        И в этот момент полетели гранаты.
        Скорее всего, противник использовал подствольные гранатометы - ну, или у них оказалась парочка барабанных. Как бы то ни было, через секунду первая граната залетела прямо в окно, под которым я занял позицию, что-то щелкнуло, вспыхнуло - и импланты отрубились. Погасли маркеры таргет-трекера, рубануло комлинк, тактическую сеть… Электромагнитный импульс! На какой-то миг я почувствовал себя глухим и слепым. На миг - потому что через секунду в окно влетела еще одна граната, и я ослеп и оглох уже по-настоящему. Шоковая. Твою мать!
        - Прочь от окон! - заорал я, пытаясь перекричать звон в ушах и шарахаясь назад, туда, где, как мне казалось, был выход. Ошибся. Врезавшись во что-то, я зашипел от боли, скорректировал движения и нырнул вперед. Вовремя.
        За спиной грохнуло, завизжали осколки, что-то ударило по спине… Нападающие дали залп боевыми гранатами! Теперь находиться возле окон было смертельно опасно. Я кубарем скатился по лестнице, перепрыгнул через толстую трубу и залег за контейнером, взяв вход на прицел.
        В глазах двоилось, в ушах звенело, желудок сжался в комок и прыгал где-то в районе горла. В здание залетели новые гранаты, на этот раз - дымовые. Проклятье! Сейчас тут все затянет, и мы, с неработающими имплантами станем не опаснее слепых котят! Противнику останется только зайти внутрь и перестрелять нас, как в тире!
        - Отказ оборудования, - внезапно прозвучал голос Элис. - Причина сбоя: мощный электромагнитный импульс. Перезагружаю систему.
        Черт. Это как вообще? Она же тоже должна была отрубиться, это же просто программа, загруженная в базовый имплант! Вернее, уже в нейропроцессор… Как она осталась в рабочем состоянии? Впрочем, не важно. Главное, что она пытается восстановить работоспособность остальных имплантов. Скорее бы…
        - Текущий статус: перезагрузка. Ориентировочное время запуска основных подсистем - пятьдесят секунд.
        Я приподнялся и перебрался вглубь помещения. Пятьдесят секунд - это немного, нужно выиграть это время. А потом… Потом посмотрим.
        Но пятидесяти секунд мне не дали. Застучал пулемет, длинной очередью прочесывая внутренне пространство цеха, и я, скрипя зубами, повалился на пол. Заходят, ублюдки! Блин, что там с Марго? Она так и не спустилась сверху!
        Грохнул взрыв, и часть противоположной стены обрушилась, образовывая новый проход, в который тут же полетели гранаты. Боевые. Взрыв! Снова ударило по ушам, завизжали осколки, рикошетя от баков и труб. В дыму я различил метнувшиеся внутрь фигуры, припал к прицелу, но. мысленно выругавшись, бросил это занятие. Не видно ничего. Растворились.
        Хлопнула винтовка Марго, и кто-то в глубине помещения вскрикнул. Жива! Надолго ли? По второму этажу тут же заработал пулемет, кроша синтбетон и выбивая искры из металлических перегородок.
        - Ориентировочное время запуска основных подсистем - двадцать секунд, - прозвучал бесстрастный голос Элис у меня в голове. Двадцать секунд, ну же!
        Движение, прямо-справа… Я привстал на колено, увидел бегущего местного в кожаной броне и срезал его короткой очередью. Минус один. Сколько их там? Двенадцать? На одного меньше, и то хлеб.
        Фыркнула импульсная винтовка Блайза, крик, быстрый топот: сталкер перемещался по балкону. Гавкнул дробовик, один раз, другой… Новый выстрел из импульсника, дробовик заткнулся. Нет, не так уж и легко ребяткам! Впрочем, это же местные, они в Элизиуме не были и импланты не ставили, так что еще побарахтаемся…
        Застрекотали пистолеты-пулеметы Трикса, к ним подключилась винтовка Диса. Живы, стало быть, и огрызаются. Черт, когда же уже загрузка…
        - Основные подсистемы запущены. Переключаю управление имплантами на контур ассистента.
        Моя ж ты девочка!
        Миг - и мир вокруг изменился. Усилился слух, будто я надел активные наушники, перед глазами замелькали подсвеченные красным силуэты, расцвеченные уязвимыми точками, дым прорезали векторы упреждений и уклонений…
        - Фиксирую применение оружия шестого и восьмого уровней. Формирую отчет Администрации… Отправка отчета… Получено разрешение на применение всех видов оружия… Получена новая директива: уничтожение нарушителей. Приоритет: высокий. Директива принята. Уровень опасности: красный. Подключаюсь к управлению носителем… Сопряжение… Готово!
        Чего?
        Руки, сжимающие винтовку, повело в сторону, буквально на пару градусов, но этого хватило, чтобы линия огня совпала с вектором упреждения. Я утопил спуск, и одна из подсвеченных трекером фигур упала, перечеркнутая очередью. Прыгнув в сторону, я выпрямился… И вдруг меня будто что-то отбросило. Совершив гигантский скачок, я оказался по другую сторону трубы, а в то место, где я находился секунду назад, ударила очередь. Я ответил - и снова будто кто-то под локоть подтолкнул, прицел сместился, и пули ударили местного точно в голову. Я готов был поклясться, что сам я туда не стрелял - слишком темно, слишком дымно, слишком велика вероятность промахнуться. Да что здесь, мать вашу, происходит?
        Ладно. Потом разберусь, сейчас не до того. Сверху часто захлопала винтовка Марго, где-то рядом снова застучал пулемет… Сориентировавшись по звуку, я, пригибаясь и укрываясь за трубами, побежал вперед.
        Вой «Кошачьего глаза» - имплант засек активные системы. Кто-то целится в меня! Прыжок в сторону - осознанный, резкий разворот вправо и короткая очередь - а вот это уже не я! Минус один: отметка трекера погасла. Новый разворот, новый выстрел - еще одна цель поражена. Прыжок, кувырок, разворот…
        Импульсник Блайза разразился длинной очередью, крупная, темная тень бросилась в сторону и открыла огонь в ответ. Дохнуло жаром, яркие трассы энергетических зарядов разорвали дымовую завесу, а потом сталкер закричал, громко, пронзительно… Дерьмо! Я перемахнул через трубы, пытаясь обойти мешающий мне прицелиться бак, и внезапно оказался буквально в метре от стрелка.
        Резко развернувшись, он вскинул оружие, но я выбросил вперед левую руку, и заблокировал его ствол, поднимая собственный. Однако противник тоже не дурак: сократив дистанцию, он ударил меня в пах, одновременно отбивая ствол моей винтовки. Костюм удержал удар коленом, но очередь ушла в никуда, а через секунду я увидел, как моя пушка, выбитая мощным ударом, летит куда-то за трубы. Зарычав, я ударил головой, ломая козырьком шлема нос сопернику, на лицо брызнула липкая, горячая кровь. Ответный удар, несмотря на броню, едва не выбил из меня дух. Вот это сила!
        Меня снова будто повело, и я утратил контроль над собственным телом, которое разразилось серией быстрых, сильных ударов… К сожалению, пропавших зря. Враг тоже носил броню, и, кажется, она была посерьезнее моей. Новый удар сбил меня с ног, я треснулся затылком о бак, и едва не потерял сознание.
        Враг прыгнул вперед, норовя ударить ногой мне в лицо, я, снова контролируя свои движения, откатился в сторону, поймал его за ногу и резко дернул. Скользкий, металлический пол сыграл с противником злую шутку. Потеряв равновесие, он нелепо взмахнул руками и упал плашмя, заставив загудеть металл, я же, не теряя ни секунды, выдернул из нагрудных ножен «Экзекутор», и, приземлившись согнутыми коленями ему на спину, вбил лезвие ножа врагу в затылок. Противник дернулся пару раз и затих. Соскочив с тела, я метнулся через трубы, подхватил винтовку, выискивая новые цели, и только сейчас понял, что стрельба стихла.
        - Директива выполнена. Отключаю сопряжение. Получены входящие сообщения. Вывожу…
        ИГРОК № 83725 ЛИКВИДИРОВАН!
        ИГРОК ЛИКВИДИРОВАН С ИСПОЛЬЗОВАНИЕМ ЗАПРЕЩЕННОГО ВООРУЖЕНИЯ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ШТРАФ - 500 ОЧКОВ ОПЫТА!
        ВНИМАНИЕ! РАЗНИЦА В УРОВНЯХ МЕЖДУ ВАМИ И ИГРОКОМ № 83725 - 6. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ШТРАФ - 6*500 = 3000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ОТМЕНА. ЗАФИКСИРОВАНО ПРИМЕНЕНИЕ ВООРУЖЕНИЯ ШЕСТОГО И ВОСЬМОГО УРОВНЕЙ ОПАСНОСТИ В НЕПРЕДНАЗНАЧЕННОЙ ДЛЯ ЭТОГО ЗОНЕ. ЛИКВИДАЦИЯ ИГРОКА ПРИЗНАНА ПРАВОМЕРНОЙ.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ЗАФИКСИРОВАНО МАССОВОЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЕ МОДИФИЦИРОВАННОГО ОРУЖИЯ.
        СФОРМИРОВАНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ: «ЗАЧИСТКА». УНИЧТОЖЬТЕ НАРУШИТЕЛЕЙ, И ПОЛУЧИТЕ НАГРАДУ:
        - 30 000 ОПЫТА. ОЧКИ ОПЫТА БУДУТ РАСПРЕДЕЛЕНЫ МЕЖДУ ЧЛЕНАМИ ГРУППЫ СООБРАЗНО ИХ ВКЛАДУ В ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ.
        ИГРОК № 38598 ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИГРОК № 425697 ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИГРОК № 123984 ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИГРОК № 2378845 ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИГРОК № 34979, ПОЗЫВНОЙ «ЛОГОС», ЛИКВИДИРОВАН!
        РАЗНИЦА В УРОВНЯХ МЕЖДУ ВАМИ И ИГРОКОМ С ПОЗЫВНЫМ «ЛОГОС» БОЛЬШЕ 10!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС!
        500*11=5500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ЗАДАНИЕ ВЫПОЛНЕНО. ВЫ УСПЕШНО УНИЧТОЖИЛИ НАРУШИТЕЛЕЙ. РАСПРЕДЕЛЕНИЕ НАГРАД…
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 15 000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 19. ДО НОВОГО УРОВНЯ 7750 ОЧКОВ ОПЫТА.
        Охренеть…
        Пробежав взглядом строки системных уведомлений, я выругался вслух. Ну ничего себе! Получается, я мало того, что в одиночку положил пятерых местных, так еще и хайлэвела «забрал»? Нормально… Хотя «в одиночку» - это немного неправильное определение. Черт, кажется у меня появилась масса вопросов к Элис… Только задавать я их буду чуть позже.
        Сообщения с оповещениями о донате я просто смахнул в сторону: не до них сейчас. На карте одна за другой загорались отметки остальных членов группы: заработали их импланты. Я откашлялся, сплюнул на пол тягучую слюну, и прохрипел:
        - Группа, статус!
        - Марго, в порядке, - наша снайпер отозвалась первой, и я облегченно вздохнул. - Голова гудит, наверное, легкую контузию поймала, но в целом нормально, - устало добавила девушка.
        - Дис, в порядке.
        - Трикс, в порядке. Зацепило в руку, но, кажется, ничего серьезного, - голос хакера дрожал.
        Блайз не откликался.
        - Блайз, статус! - немного нервно запросил я. Тишина. - Блайз!
        Ничего.
        Я развернул тактическую сеть, и в очередной раз выругался. Иконка Блайза из ярко-зеленой превратилась в тускло-оранжевую, а строка статуса пестрела паническими сообщениями автодока.
        Вот дерьмо.
        - Дис, Марго - следите за периметром. Трикс, разберись со своим ранением. Я иду искать Блайза.
        Только без проводника нам остаться сейчас не хватало!
        Глава 13
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ТРЕТИЙ СЕКТОР СЕРОЙ, УСЛОВНО-БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЫ ПОЛИГОНА. ОЧИСТИТЕЛЬНАЯ СТАНЦИЯ, ПРОМЗОНА, ОКРЕСТНОСТИ ПРЕДЕЛА.
        Блайз нашелся на первом этаже, у стены за баком, и вид имел плачевный. Последняя очередь из импульсника пришлась на момент перезарядки индивидуального щита, расплавила броню и чуть ли не до углей сожгла правый бок сталкера. В придачу он еще и неудачно упал с балкона - правая нога была сломана, о чем недвусмысленно свидетельствовал неестественный угол, под которым она располагалась. Несмотря на это, сталкер был жив. Дышал тяжело и прерывисто - но дышал. Вот только надолго ли это?
        Автодок на плече Блайза перемигивался тревожными огоньками, красным и желтым. Красный свидетельствовал о критическом состоянии носителя, желтый - о том, что в аптечке кончились медикаменты. Недолго думая, я достал из слота на рукаве собственный автодок, и заменил им Блайзовский. Через пару-тройку секунд в интерфейсе всплыло сообщение диагноста.
        ОЖОГ ЧЕТВЕРТОЙ СТЕПЕНИ. ПЛОЩАДЬ ПОРАЖЕНИЯ - 35 % ОТ ОБЩЕЙ ПЛОЩАДИ ТЕЛА. ОЖОГОВЫЙ ШОК. ОБЕЗВОЖИВАНИЕ. СОСТОЯНИЕ - КРИТИЧЕСКОЕ. ПАЦИЕНТ БЕЗ СОЗНАНИЯ.
        РЕКОМЕНДАЦИИ: ВВЕДЕНИЕ ОБЕЗБОЛИВАЮЩИХ И ОБЩИХ ПОДДЕРЖИВАЮЩИХ ПРЕПАРАТОВ, ПОГРУЖЕНИЕ ПАЦИЕНТА В МЕДИКАМЕНТОЗНЫЙ СОН. СРОЧНАЯ ДОСТАВКА В БЛИЖАЙШУЮ КАМЕРУ РЕГЕНЕРАЦИИ.
        АКТИВИРОВАТЬ ПРОТОКОЛ ПЕРВОЙ ПОМОЩИ? ДА/НЕТ/ОТМЕНА.
        Недолго думая, я подтвердил активацию. Прибор зажужжал, а через несколько секунд и на моем автодоке загорелись оба индикатора, красный и желтый. Состояние Блайза не улучшилось, а медикаменты закончились. Прекрасно.
        - Трикс, что с раной? - мне нужна была Марго, но для этого надо, чтобы кто-то сменил снайпершу на наблюдательном посту. Вообще, я мог бы заняться подготовкой Блайза к транспортировке и сам, но я помнил, как мне обрабатывала рану наша снайперша, и понимал, что у нее получится лучше.
        - Я в порядке. Обработал, нормально, - тут же отозвался хакер.
        - Марго, ты мне нужна. Трикс сейчас тебя подменит.
        Меньше, чем через минуту девушка уже была рядом. Взглянула на сталкера, слегка побледнела, но тут же отпихнула меня в сторону и полезла к себе в рюкзак.
        - Нужно подготовить Блайза к транспортировке, - проговорил я. - Сможешь?
        Девушка кивнула.
        - Мне понадобится несколько минут.
        - Хорошо. Я пока осмотрюсь. Если понадобится помощь - зови.
        Нашумели мы так, что по всему сектору слышно было, лучше бы свалить поскорее. Местные, конечно, на шум разборок с гранатами и пулеметами не пойдут, не самоубийцы же они, в конце концов, но предел близко. Мало ли кто заглянуть решит. Так что лучше собрать все, что можно, и уходить отсюда.
        Первым делом я направился к Логосу - командиру группы преследователей. Сейчас мне очень хотелось убить его еще раз: именно он был причиной плачевного состояния Блайза. Присев рядом, я осмотрел тело.
        Логос был одет в неплохой бронекостюм, явно получше того, что сейчас на мне. А учитывая, что подручный Слая был примерно одной со мной комплекции - пришло время заняться мародерством. Это где-то там, далеко, в цивилизованном мире, мародерство - преступление. Здесь же это один из способов выжить, и ничего зазорного в том, чтобы напялить бронекостюм, снятый с остывающего тела, я не видел. Разве что изнутри почистить от натекшей крови надо бы. А еще на нем неплохой разгрузочный жилет. Так, а это что?
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ ПРЕДМЕТА… УСПЕШНО. УСТРОЙСТВО ИНДИВИДУАЛЬНОГО СИЛОВОГО ЩИТА «АМУЛЕТ». ОБЛАСТЬ ДЕЙСТВИЯ - ПЕРЕДНЯЯ ПОЛУСФЕРА. МОЩНОСТЬ: СРЕДНЯЯ. СПОСОБЕН ОСТАНАВЛИВАТЬ КИНЕТИЧЕСКИЕ ЗАРЯДЫ МАЛОГО И СРЕДНЕГО КАЛИБРА. ЭФФЕКТИВНОСТЬ: 95 %. ВРЕМЯ ПЕРЕЗАРЯДКИ: 10 СЕКУНД. ВРЕМЯ НЕПРЕРЫВНОЙ РАБОТЫ БЕЗ НАГРУЗКИ: 10 СЕКУНД. МИНИМАЛЬНЫЙ УРОВЕНЬ ДЛЯ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ: 15.
        ДЛЯ АВТОМАТИЧЕСКОГО УПРАВЛЕНИЯ ТРЕБУЕТСЯ ДРАЙВЕР ИНДИВИДУАЛЬНОГО СИЛОВОГО ЩИТА, ИНДИВИДУАЛЬНАЯ БРОНЯ КЛАССА «МАРОДЕР».
        Хм. Интересно, интересно.
        Я стащил с Логоса разгрузку и принялся снимать костюм. Стоило мне прикоснуться к нему, как снова подал признаки жизни интерфейс.
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ ПРЕДМЕТА… УСПЕШНО. ИНДИВИДУАЛЬНАЯ БРОНЯ КЛАССА «МАРОДЕР». ОБЕСПЕЧИВАЕТ ЗАЩИТУ ОТ ХОЛОДНОГО ОРУЖИЯ, ОГНЕСТРЕЛЬНОГО ОРУЖИЯ МАЛЫХ И СРЕДНИХ КАЛИБРОВ, СНИЖАЕТ УРОН ОТ ЭНЕРГЕТИЧЕСКОГО ОРУЖИЯ.
        УРОВЕНЬ БРОНЕКОСТЮМА: 3.
        КЛАСС ЗАЩИТЫ: 4.
        ЭРГОНОМИКА: 54.
        СОСТОЯНИЕ: 80/100.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ ЗАЩИТЫ:
        ХОЛОДНОЕ ОРУЖИЕ: 90.
        ОГНЕСТРЕЛЬНОЕ ОРУЖИЕ: 30.
        ЭНЕРГЕТИЧЕСКОЕ ОРУЖИЕ: 10.
        ТЕРМИЧЕСКОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ: 10.
        ЭЛЕКТРИЧЕСКОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ: 10.
        КИНЕТИЧЕСКОЕ ВОЗДЕЙСТВИЕ: 50.
        О как. Все же я везунчик, если можно так сказать в этом случае. Из всех классов и специализаций, доступных на Полигоне, во главе группы преследователей оказался именно Мародер. Забавно. То есть, госпожа Фортуна подсластила пилюлю немного. Теперь бы Блайза успеть дотащить… Вот только куда? Обратно в Элизиум?
        Я смочил кусок бинта и протер им внутреннюю поверхность костюма. Свежая кровь стёрлась легко. Хорошо. Быстро сбросив собственную броню, я облачился в костюм Логоса. Хм, а ничего так, разве что движения слегка сковывает, как будто из плотной резины сделан. Впрочем, к этому, думаю, можно будет привыкнуть. Видимо, это и имеется в виду в строке «Эргономика» - двигаться в костюме не так удобно, как в том, что я снял. Зато уровень защиты выше.
        Силовой щит представлял собой крупный кристалл, вставленный в широкий пояс, который я защелкнул на талии. Хоть драйвера и нет, пусть будет. По крайней мере, вручную можно управлять.
        Стоило мне об этом подумать, как «ожила» Элис.
        - Обнаружено новое устройство. Отправляю запрос на сопряжение… Успешно. Устройство идентифицировано, как индивидуальный силовой щит начального уровня. Доступна интеграция в общую защитную систему. Интегрировать?
        Я огляделся, убедился, что рядом никого нет, и отключил комлинк. Затем спросил:
        - Что означает «интеграция в общую защитную систему»?
        - Интеграция в общую защитную систему подразумевает под собой сопряжение нового устройства с имеющимися имплантами и перехват управляющих функций персональным ассистентом.
        - То есть, ты можешь управлять щитом без драйвера?
        - Ответ положительный.
        Ха! Прекрасно.
        - Интегрировать.
        - Начинаю интеграцию. Успешно. Новое устройство интегрировано в общую защитную систему и готово к работе.
        - Кстати, о перехвате функций, - раз уж нашел минутку для общения с ассистентом, нужно ее использовать. - что это за хрень была, Элис?
        - Уточните запрос.
        - Управление носителем. Что это было? Ты способна управлять моим телом?
        - Ответ положительный. Основной приоритет экспериментального персонального ассистента - выживание носителя. При красном уровне опасности и оценке вероятности выживания носителя, как низкой, возможно подключение через нейропроцессор к нервной системе носителя и прямое управление двигательными функциями.
        Дерьмо! То есть, этот набор кода, который зашили в имплант, способен брать меня под свой контроль? Мне стало неуютно. В этот раз получилось хорошо, спору нет, но где гарантия, что в какой-то, не самый прекрасный момент, Элис, выполняя собственные директивы или даже прямые распоряжения Администрации, не сделает из меня послушную марионетку? Мне это не нравится. Не очень приятно ощущать, что ты больше не хозяин собственного тела.
        - Есть возможность отключить эту функцию?
        - Ответ отрицательный. Ценность экспериментального персонального ассистента слишком высока. Неумелые действия носителя могут привести к повреждению нейропроцессора, гибели искусственной псевдоличности и срыву эксперимента. Это неприемлемо.
        Охренеть не встать! Я даже не нашелся, что ответить. С этим надо что-то делать, определенно. Ладно. Сначала надо разобраться с другими проблемами.
        Я снова включил комлинк.
        - Марго, что у тебя?
        - Заканчиваю. Нужно еще несколько минут.
        - Хорошо.
        Значит, время еще есть. Ладно. Потратим его с пользой.
        Подобрав шлем Логоса, я так же тщательно протер его и осмотрел. Система идентифицировала его, как часть бронекостюма класса «Мародер». Надо брать. Уровень бронирования выше, чем в том шлеме, что у меня, забрало пулестойкое, интегрированная акустическая система… Обзор, правда, похуже, и башкой крутить не так удобно - пресловутая «эргономика», но чем-то надо жертвовать. Отложив собственный шлем в сторону, я занялся разгрузкой.
        Четыре подсумка с магазинами для энергопушки, несколько гранатных - два больших, общих, и четыре быстрого доступа… В общих остались гранаты, но какие, разбираться буду позже, в быстром доступе - пусто. Так, подогнать под себя, подтянуть… Готово! Где тут его пушка?
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ ПРЕДМЕТА… УСПЕШНО. ПЛАЗМЕННО-ИМПУЛЬСНЫЙ ИЗЛУЧАТЕЛЬ «ПРОМЕТЕЙ». УРОВЕНЬ ОПАСНОСТИ - 8. ЭФФЕКТИВНАЯ ДАЛЬНОСТЬ - 50 МЕТРОВ. НАИБОЛЕЕ ЭФФЕКТИВЕН ДЛЯ ПОРАЖЕНИЯ ЖИВОЙ СИЛЫ В ЛЕГКОЙ И СРЕДНЕЙ БРОНЕ, НЕ ИМЕЮЩЕЙ ИНДИВИДУАЛЬНЫХ СИЛОВЫХ ЩИТОВ.
        Я взял оружие в руки, и поморщился. Тяжелое, не очень поворотливое… Я бы, наверное, предпочел что-нибудь более традиционное. Но дареному коню, как говорится…
        ОБНАРУЖЕН НОВЫЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ. НЕОБХОДИМА ПРИВЯЗКА. НАЧАТЬ ПРОЦЕДУРУ?
        Да.
        ПРИВЯЗКА НЕВОЗМОЖНА. УСТРОЙСТВО В РЕЖИМЕ ИНДИВИДУАЛЬНОГО ПОЛЬЗОВАНИЯ.
        Понятно. Ну, неудивительно. Я бы тоже побоялся идти с незапароленной пушкой не пойми куда, во главе команды оборванцев, хищно поглядывающей на мое добро. Ладно, на ремень излучатель, потом разберусь. Думаю, Трикс должен справиться с блокировкой.
        Видимо, из-за того же недоверия, браслет Логоса оказался пустым. Слил кредиты перед рейдом, не иначе. Ну да и хрен с ними. Не до кредитов сейчас.
        Закончив с Логосом, я пробежался по цеху и собрал оружие и экипировку с остальных трупов. С браслетами и тут не повезло - все нападающие, кроме их командира, оказались отключенными от системы. То есть, вся эта банда - нарушители-рецидивисты, активно использовавшие взломанное оружие в Серой зоне. Теперь многое становилось понятнее. Видимо Слай, решивший наложить лапы на базу Скульптора, задержался, а за нами отправил эту расстрельную команду во главе с Логосом.
        Правда, неясно, кто тогда принял квест на уничтожение зараженных из общины Штейна - ведь отключенные от системы нарушители этого сделать не могли, а браслет Логоса, на который, по логике, должно было капнуть вознаграждение, оказался пуст. Значит, был кто-то еще? Нужно скорее уходить отсюда. Новую схватку мы можем и не пережить.
        - Я закончила, - подала голос Марго.
        Оказавшись рядом с ней, я посмотрел на сталкера. Да, выглядит он паршиво. Марго иммобилизовала сломанную ногу, наложив шину, а открытые участки обожженного тела прикрыла легкой влажной тканью. Так себе помощь, но больше в таких условиях ничего и не сделать.
        - Долго он так не протянет. Нужно срочно доставить его в регенерационную капсулу, - сказала Марго то, что я и без этого знал.
        - Угу, - я хмыкнул. - Только вот где ее брать? Я боюсь, что мы не доберемся до Элизиума с тяжелораненым на руках.
        - Форт, - послышался голос Трикса. - В хорошо прокачанном форте обязательно должна быть регенерационная капсула. Нам нужно добраться до ближайшего и договориться о лечении.
        Я задумался. Это выглядело, как план. Неизвестно, правда, согласятся ли в форте использовать ресурс дорогостоящего оборудования на незнакомцев, но другого выхода у нас, судя по всему, нет. До Элизиума мы Блайза не донесем.
        - Так и поступим, - кивнул я. Подтягивайтесь сюда. Уходим. Времени мало.

* * *
        Стена периметра Оранжевой Зоны показалась перед нами спустя час. Быстрее двигаться не получалось: скорость сильно ограничивал раненый Блайз, лежащий на импровизированных носилках, наспех изготовленных из пары молодых деревьев и нескольких ремней, и куча трофеев, бросать которые Дис решительно отказался. Я с ним спорить не стал. Пусть большая часть и была практически хламом, тем не менее, оружие и экипировка, даже дрянная, стоили денег. В Серой зоне или в Лимбе мы бы стали значительно богаче, сдав такую кучу оружия. Как будет в Оранжевой - неизвестно, но, думаю, тоже что-то выручим. А учитывая, что за лечение Блайза нам, скорее всего, придется платить… В общем, на счету была каждая копейка.
        Идти решили к пятому форту, контролируемому, по словам Блайза, «Буревестниками». Сталкер хотел его миновать, выйдя к более дальнему третьему, но туда мы его живым не дотащим. С каждой минутой Блайзу становилось хуже, диагност сыпал тревожными сообщениями, так что выбирать не приходится. Что делать потом - решим, когда сталкера поставят на ноги… Если поставят. В случае, если путь от пятого форта до схрона Блайза действительно так уж непроходим - вернемся в Серую зону, пройдем по ней до третьего форта и войдем в Предел там. Сейчас это не главное.
        Периметр представлял собой высоченную стену из синтбетона, утыканную детекторами движения, камерами и автоматическими турелями. Насколько я знал, стена окружала всю Серую зону, отсекая ее от Оранжевой, и была разбита на зоны ответственности, каждая из которых была закреплена за ближайшим фортом. За поддержание периметра в исправном состоянии и защиту Лимба от вторжений из Предела, каждый форт получал материальные и нематериальные бонусы. В остальном здесь все было на самоуправлении. Каждый клан сам решал, брать ли плату за проход по их территории, оказывать ли помощь бедолагам, попавшим в переплет, предоставлять ли ходокам приют… Учитывая контингент Полигона, несложно представить, как обстояли дела. На ближнего здесь всем насрать.
        И именно поэтому многие игроки, стремящиеся попасть в Предел, пытались всячески сэкономить, устраивая подкопы, подрывы и другие диверсии, благодаря которым в Серую зону и проникала всякая дрянь, вроде милых собачек или приснопамятного дементора. Бардак, в общем. Администрация терпит это, потому что между ними и кланами сложился некий паритет. Получив в свою руки форт, игроки значительно меньше зависят от поставок Администрации. В комплект форта входят синтезаторы, строительные принтеры и харвестеры для добычи ресурсов, а это означает автономность и независимость. А если совсем жестко начнут закручивать гайки - кланы забьют на защиту Периметра. Совсем уж зарвавшихся, думаю, ставят на место, но в целом, «НьюВижн» все устраивает. Да и, если посмотреть на ситуацию с их стороны, прорыв - интересный ивент. Раздать игрокам квесты, дать больше рекламы, и дело в шляпе. Кто будет покупать трансляции шоу, в котором не происходит ничего непредвиденного?
        - Внимание, бродяги! Вы находитесь у ворот славного пятого форта, принадлежащего не менее славному клану «Буревестники», - громкоговорители ожили настолько неожиданно, что я даже вздрогнул. - Проход в Предел через этот шлюз - платный. Готовьте по десять тысяч кредитов или проваливайте, хе-хе, - прогромыхал по громкой связи насмешливый голос.
        Сколько-сколько? Десять тысяч? Они что, совсем там охренели? Неудивительно, что Блайз не хотел идти через этот форт. Десять тысяч… Нет, я допускаю, что обычно те, кто идут в Оранжевую зону, в деньгах особо не нуждаются, но, черт побери, это же настоящий грабеж! Если б не раненый сталкер - я и правда скомандовал бы развернуться. Но сейчас выбора не было.
        - Мы готовы заплатить, - выступил я вперед, ища взглядом объектив камеры. - Нам нужно на территорию форта, у нас раненый.
        - Медицинские и гостевые услуги оплачиваются отдельно, у нас здесь не дворец милосердия, - предупредил голос. - Сейчас на ваши импланты будет отправлен запрос сопряжения для идентификации личностей. Подтвердите его и ждите дальнейших инструкций.
        Я бросил взгляд на носилки с Блайзом и нервно кивнул.
        - Фиксирую входящий сигнал, - бесстрастно проговорила Элис. - Запрос на чтение информации профиля. Подтвердить?
        - Да, - буркнул я под нос.
        - Подтверждаю.
        Секунды тянулись, как резиновые. Глядя на сталкера, которому состояние которого ухудшалось с каждым мгновением, я ощущал растущую злость. Дьявол. Да сколько можно?
        - Доступ разрешен, - снова ожили громкоговорители. - Имейте в виду, бродяги: на территории запрещены любые проявления агрессии, с оружием и без. Нарушение карается смертью, без суда и следствия. Посягательство на имущество клана карается смертью, без суда и следствия. Чересчур глубокое дыхание карается смертью, без суда и следствия, - невидимый обладатель голоса гаденько хохотнул. - Шутка. Чувствуйте себя, как дома, но не забывайте, что находитесь в гостях. Добро пожаловать в Штормовой форт!
        Ворота дрогнули и поехали в сторону, а я взялся за носилки, и подумал, что мне здесь уже не нравится. То ли еще будет… И, как позже выяснилось, интуиция меня не обманула. Как всегда, впрочем. Хотя в этот раз лучше бы она ошиблась.
        Глава 14
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ФОРТ КЛАНА «БУРЕВЕСТНИКИ». ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        Пройдя сквозь приоткрывшиеся ворота, мы оказались в шлюзовой камере. Я с беспокойством посмотрел на виднеющиеся в стенах сопла дезинфекционного оборудования. Если нас сейчас начнут «опылять» - как это скажется на Блайзе? Не думаю, что эта гребаная химия полезна для здоровья, а уж о попадании на открытые раны и говорить не хочется. К счастью, дезинфекцию проводить не стали. Нас просканировали зеленоватые лучи, а потом из динамиков послышался все тот же насмешливый голос.
        - Оружие на ремень, бойцы. Внутри форта лапать его крайне не рекомендую. Охрана у нас нервная, и шуток не понимает. Сейчас я открою ворота, за ними вас встретят.
        Напоминание было лишним: лично у меня оружие было за спиной еще во время общения с невидимым голосом у ворот. Если ты пытаешься продемонстрировать добрую волю, не стоит целиться в того, кому ты ее демонстрируешь. У остальных - то же самое. Так что это было, скорее, дополнительное предупреждение.
        А вот тех, кто нас встречал, это, по всей видимости, не касалось. Три бойца в тяжелой броне и глухих шлемах держали оружие так, чтобы было понятно: малейшая угроза, даже ее призрак - и мало нам не покажется. Выглядит не очень гостеприимно, но, думаю, я бы вел себя так же. Мало ли, что задумали незваные гости. А раненый… Раненый и для отвода глаз может быть.
        - Следуйте за мной, - донеслось через динамики брони одного из бойцов. Не дожидаясь ответа, он развернулся и быстрым шагом пошел вперед. Его товарищи поотстали. Дождавшись, пока мы тронемся с места, они пристроились за нами, с обеих сторон от нашего маленького отряда. Чувствовать затылком чужой настороженный взгляд было не очень-то комфортно, но что-либо сделать с этим я не мог. Пришлось смириться.
        За воротами оказался широкий тоннель, тянущийся вдаль и тускло освещенный утопленными в нишах лампами, закрытыми сеткой. Прошли мы по нему не так далеко. Шагов через сто впереди идущий охранник остановился у еще одних шлюзовых ворот, на этот раз - в боковой стене, и сделал знак остановиться нам. Тяжелая створка отъехала в сторону, и мы продолжили путь - теперь в направлении, перпендикулярном предыдущему.
        По этому коридору мы шли еще около пяти минут, после чего оказались перед очередными воротами, у которых задержались не более, чем на несколько секунд. Миновав их, оказались в очередном пропускнике, где нас снова просканировали под пристальными взглядами камер и автоматических турелей, и только после этого впустили внутрь.
        Судя по всему, мы оказались внутри форта, в ангаре или ремонтной зоне, так сразу не понять. Большое помещение сейчас было, по большей части, пустым, лишь стояли в стороне несколько багги и квадроциклов, да у дальней стены замер полуразобранный харвестер, вокруг которого, лениво переругиваясь, бродили техники.
        Внутри ожидала еще пара бойцов. Провожатые разошлись в стороны, ненавязчиво беря нас в кольцо.
        - Ждем, - прогудел главный.
        - Сколько ждать? - не выдержал Дис. - У нас тут раненый, если что…
        - Ждем, - боец слегка «придавил» голосом, и солнцепоклонник умолк.
        Я мысленно выругался. Не нравится мне здешний прием. Может, зря мы это все? Как-то не выглядят эти ребята теми, кто кинется помогать случайным прохожим.
        Загудел лифт, в стене напротив открылась дверь, и из нее, повернувшись чуть боком, чтобы не зацепить створки, вышел мужчина.
        Увидев его силуэт, я слегка дернулся. Огромная фигура, роботизированные руки… Неужели мы каким-то образом попали прямо в лапы гребаному Слаю? Но нет. Всмотревшись, я понял, что ошибся.
        Идущий ко мне человек был не таким массивным, как Слай, но назвать его человеком в полной мере было сложно. Да, роботизированной была только одна, левая рука, вторая бугрилась невероятно развитыми мышцами, и была вполне человеческой. Таким же мускулистым был и голый, татуированный торс. А вот от пояса, увитого широким поясом с массивной кобурой, и ниже блестела сталь: нижняя часть тела и ноги незнакомца были полностью искусственными. Из-под нависающего лба на иссеченном шрамами лице блестели неестественно яркие, голубые глаза - здесь явно тоже не обошлось без имплантов.
        За ним следовал невысокий бородатый толстяк в камуфляжных штанах, заправленных в высокие ботинки. У этого кобуры были две, из них выглядывали никелированные рукояти пистолетов. У него аугментаций видно не было - но это, разумеется, не означало, что их нет.
        - Посмотри, Рэд, - проговорил киборг низким и неожиданно приятным голосом. - Вот как выглядит новая легенда Серой зоны. Топ-один, видал?
        - Видал, - усмехнулся толстяк, и я узнал голос: именно он разговаривал с нами по громкой связи. - И не таких видал. Тоже мне, легенда. В Лимбе легендой стать несложно: достаточно не быть тупым мясом. А в Пределе-то его надолго хватит?
        - Ну, я думаю, мы это скоро узнаем, - ответил киборг, приближаясь, и по моей спине пробежал холодок нехорошего предчувствия. Что значит «скоро узнаем»?
        - Привет, бойцы, - теперь киборг обращался к нам. - Добро пожаловать в пятый форт. Я - Сандерс, глава «Буревестников» и комендант этой гребаной коробки, а это Рэд, мой заместитель. Какого хрена вас сюда принесло, рассказывайте.
        - У нас раненый, - стараясь говорить бесстрастно, отозвался я. - Тяжело. Нужна помощь. Регенерационная камера.
        - Что у вас случилось? - Сандерс остановился напротив меня и скрестил руки на груди, с искренним интересом рассматривая нашу команду. Рэд остановился рядом.
        - На нас напали. В Лимбе. С использованием оружия шестого и выше уровня. Мы смогли отбиться, но нашему товарищу не повезло. В него попали из «Прометея», если ему срочно не помочь, он умрет.
        - Печально, - кивнул Сандерс. - А с чего вы взяли, что мы поможем? У медкапсулы ресурс не бесконечный, расходники тоже на дороге не валяются. Да и падаль всякую мы не лечим. Разве что… Ха, разве что, подлечить его, чтобы скормить морфам на арене? Проверь мясо, Рэд, - в голосе Сандерса лязгнула сталь, и, прежде чем мы успели как-то отреагировать, толстяк отпихнул плечом Марго, наклонился над носилками и всмотрелся в лицо Блайза.
        - Ты гляди, - несколько даже восхищенно проговорил Рэд. - Действительно он. А я не верил. Подумать только, сколько искали мразь эту, а он - вот, на блюдце, можно сказать! Тьфу! - Рэд сморщился, и плюнул тугой, тягучей слюной прямо в лицо сталкеру.
        - Э, ты чего творишь? - Дис дернулся к Рэду, но тут же, охнув, упал: один из бойцов шагнул к солнцепоклоннику, резко ударил его носком ботинка под колено, добавил прикладом в спину и, ткнув стволом излучателя в затылок, прошипел:
        - Даже не думай!
        Остальные бойцы отреагировали моментально, ощерившись стволами. Рэд выпрямился, хищно оскалился и пнул бесчувственного Блайза под ребра. Тело дернулось, и тут же тревожно замигал автодок на плече сталкера.
        Изо всех сил сдерживаясь, я повернулся к киборгу, и спросил, глядя ему прямо в глаза. Ну, или в то, что их замещало.
        - Что здесь происходит, Сандерс?
        - Происходит то, что этот обрубок, который вы притащили в форт, в черном списке клана. Любой «Буревестник», встретивший ублюдка, должен его прикончить. Желательно - как можно изощреннее.
        - Эта тварь взялась провести группу наших лучших бойцов. Ни один из них не вернулся. А ублюдок, жив-здоров и целехонек, свалил в закат, собрав с них снарягу. Вот что происходит, - брезгливо выплюнул Рэд.
        - Тащите мясо в капсулу, - подумав, распорядился Сандерс. - Подлечим и казним ублюдка. Показательно. В прямом эфире, - глава клана резко потерял интерес к происходящему и, развернувшись, шагнул к лифту.
        - А с этими что? - глухо спросил боец.
        - Выбросьте их в Предел. Денег за проход не берите, все-таки они нам услугу оказали. Сколько бы мы без них за ним бегали еще?
        - А может телку оставим, а, босс? - с надеждой проговорил Рэд, сальным взглядом окидывая Марго.
        - Нет, - ответ последовал моментально. - Мы не беспредельщики, - и с этими словами Сандерс пошел прочь.
        - Слышали? - Рэд усмехнулся. - Повезло вам, ребята. На халяву прошли в Предел. Таким не каждый похвастаться может.
        - Пойдем, - прогудел один из бойцов, хватая меня за плечо.
        - Отвали, - я сбросил с себя его руку и шагнул вперед. - Эй, как там тебя! Сандерс!
        За спиной загудели накопители излучателей, но я не обратил на это внимания. К дьяволу!
        - Ты мне? - удивленно повернулся ко мне киборг.
        - А тут есть еще кто-то с таким же именем?
        Сандерс театрально огляделся.
        - Хм. И правда, нет никого. Чего тебе, герой?
        - Ты сказал, что вы не беспредельщики. А по-моему, то, что ты сейчас делаешь - самый настоящий беспредел.
        - Поясни, - глаза киборга нехорошо блеснули.
        - По-твоему, ты все делаешь правильно? - я прищурился. - К тебе пришли за помощью, а ты…
        - Что я? Ну?
        - По-твоему, это нормально? То, что сейчас происходит?
        - Что здесь нормально, а что нет - решаю я, - обманчиво спокойно ответил Сандерс. - И, если я решу отрезать вам ноги и отправить на свидание к крысоморфам, а вашу сучку отдать ребятам для развлечения - значит, это и будет нормально. Я же вас просто отпускаю. Валите отсюда, пока я добрый, и радуйтесь моему хорошему настроению, - с этими словами Сандерс отвернулся и продолжил путь к лифту.
        - Пошли, - меня обхватили крепкие руки. Зарычав, я вывернулся, оказался сзади пытающегося удержать меня конвоира, и пинком отправил его навстречу второму. Сзади послышался шорох, я резко обернулся, и, получив прикладом в голову, полетел на пол. Шлем смягчил удар, но в голове все равно зазвенело. В следующую секунду на меня навалились сразу два охранника, обезоруживая и выкручивая назад руки.
        - Сандерс! Сандерс, мать твою! - прохрипел я, пытаясь освободиться. - Да послушай ты меня, ублюдок ты железный! Продай мне его!
        - А ну стойте! - жестом остановил бойцов снова повернувшийся в нашу сторону глава клана. - Что ты там хрипишь, ущербный?
        - Продай мне Блайза! Он же тебе нахрен не нужен! Ты же просто крутость свою показать хочешь!
        Послышались тяжелые шаги кибернетических протезов. Сандерс подошел, присел и с интересом вгляделся в мое лицо.
        - Глянь, какой настырный. Продать? Хм. Зачем он тебе?
        - Он помог мне и моей команде. И подставился из-за нас, хотя мог уйти. Я не могу оставить его тебе, - упрямо прохрипел я.
        - М-да… - проговорил киборг, поднимаясь. - Похоже, все, что о тебе говорят - правда. Сраный герой, ты смотри… Отпустите его! - коротко скомандовал он охране.
        Те нехотя встали и отошли в сторону. Зашипев от боли в выкрученной руке, я поднялся и упрямо уставился на киборга снизу вверх. Некоторое время на лице Сандерса отражалась напряженная работа мысли, потом он принял решение и скомандовал своим бойцам:
        - Этих - в комнату отдыха. Накормить, напоить, при необходимости - оказать медпомощь. Руками не трогать. Ногами тоже. Пушки у них только заберите. А мы пообщаемся с нашим героем. Оружие сдай! - это уже мне.
        Спорить я не стал. Скинул рюкзак, расстегнул подвесную систему, положил ее рядом с рюкзаком. Снял «Прометей» и винтовку, сунул их подошедшему бойцу и повернулся к Сандерсу.
        - Ну?
        - Слушай, Рэд, а он мне нравится. Наглый такой… Ты гляди, нукает он. Пошли, герой. Пообщаемся в более приватной обстановке.
        Я обернулся к команде, показал жестами, что все нормально, и пошел следом за Сандерсом. Надеюсь, мои бойцы не наделают глупостей.
        Обратились за помощью, называется. Блайз, твою мать, что ж ты правду-то не сказал? Глядишь, и не влипли бы. Эх…

* * *
        Лифт оказался скоростным. Непонятно, на кой черт такие навороты в не особо высоком здании форта, но факт оставался фактом: меня чуть к полу не придавило от неожиданной перегрузки при резком старте. Сандерс, стоящий незыблемо, как скала, при этом усмехнулся.
        Поездка продлилась всего несколько секунд. Кабина остановилась так же резко, как пришла в движение, спустя секунду створки разъехались в стороны, выпуская нас в узкий круговой коридор.
        Сандерс двинулся вперед, не утруждаясь тем, чтобы проверить, иду ли я за ним. Ну, правильно, куда я денусь-то? Прошагав в быстром темпе несколько десятков метров, глава клана повернул к металлической двери, ушедшей в стену, едва он приблизился. Дистанционное управление с импланта, по всей видимости.
        Помещение, в котором мы оказались, напоминало капитанский мостик космического корабля. На стенах - большие экраны с изображением, транслируемым внешними и внутренними камерами, под ними - сенсорная консоль. По центру - круглый стол с голографическим проектором и расставленными вокруг креслами.
        Сандерс взгромоздился на одно из них и указал мне на место напротив себя.
        - Садись. В ногах правды нет, - усмехнулся он. - Уж я-то точно знаю.
        Ты гляди, он еще и с самоиронией к себе относится.
        - Выпьешь? - глава клана извлек откуда-то бутылку с парой стаканов. Я присмотрелся к этикетке. Да ты гляди-ка! Виски! Причем, не бурда из синтезатора, а натуральный! Кучеряво живут «Буревестники».
        - Нет, спасибо, - я бы с удовольствием опрокинул стаканчик-другой, но всерьез опасался, что после этого меня придется отсюда выносить. И так только усилием воли держусь, не давая прорваться накопленной усталости, набегался-навоевался за последнее порядочно. Выпью - неминуемо окосею, даже разогнанный метаболизм не поможет. Так что лучше воздержаться, как бы ни хотелось расслабиться.
        - А я, пожалуй, выпью, - не стал настаивать Сандерс, набулькал себе полстакана, не заморачиваясь льдом или содовой, отсалютовал мне, и, выдохнув, буркнул:
        - Штурм!
        Провозгласив тост, он поднес стакан ко рту и принялся пить большими глотками. А я, прищурившись, внимательнее всмотрелся в татуировки, покрывающие торс Сандерса. Неужто…
        Да, дела… Если традиционный тост штурмовиков можно было расценить, как подколку в мою сторону - а выражения «герой» и «топ Лимба» недвусмысленно намекали на то, что глава «Буревестников» наводил обо мне справки, то штурмовой щит с хищно оскалившимся крылатым черепом, набитый на правой грудной мышце, сомнений не оставлял. Брат по оружию, мать его. И как я сразу не заметил?
        - Что, Алтай, удивлен? - хмыкнул Сандерс, впервые назвав меня по имени. - То есть название клана тебе ни о чем не сказало, да?
        Я с трудом удержался от того, чтобы с размаху шлепнуть себя по лбу. Третий гвардейский, ну надо же… И ведь казалось же название клана знакомым… Правда, насколько я знал, весь отряд «Буревестников» сгинул где-то на Эйдосе… Не весь, получается?
        - Третий гвардейский, штурмовой отряд специального назначения «Буревестники», мастер-сержант Сандерс, - подтвердил глава клана мои догадки. - Как сидишь при старшем по званию, боец? - внезапно гаркнул киборг.
        - Да пошел ты, - устало проговорил я, откидываясь на спинку кресла.
        - Это залет, боец, - усмехнулся Сандерс. - Придется пить.
        - Наливай, - махнул я рукой, и, сняв шлем, положил его на стол. Рядом пристроил перчатки. Кажется, разговор получится долгим.
        - И как же ты тут оказался, герой? - Сандерс подтолкнул ко мне наполненный стакан.
        - Как все, - пожал я плечами. - В капсуле с орбиты сбросили.
        - Хм. Ну, не хочешь - не говори. Давай, за знакомство, что ли.
        - Так себе знакомство, - буркнул я, поднимая стакан.
        Виски действительно оказался хорошим, таким, как я и представлял. Под пристальным взглядом Сандерса выпить пришлось до дна. Ну, будем надеяться, что новый метаболизм не даст мне окосеть с одной порции.
        - Так нахрена тебе этот Блайз нужен, боец? - расправившись с напитком, снова спросил Сандерс. - Он же жареный весь. Даже если опустить момент с тем, что я его отпускать не считаю правильным, знаешь, сколько его лечение стоить будет? Да его проще добить, чтоб не мучился.
        - Я своих не бросаю.
        - Похвально, - кивнул Сандерс. - Но глупо. Не то это место, чтобы в героизм настоящего командира играть.
        - Я так не считаю, - я, не моргая смотрел в глаза киборга.
        - А ты упрямый. Впрочем, для новичка простительно. Я сам таким был, пока сюда не попал. Ладно, давай еще выпьем. За тех, кто не с нами.
        Пить не хотелось, но от такого тоста в армейской среде не отказываются. Я принял протянутый стакан, и, молча кивнув, выпил. Обжигающая жидкость продрала до самых кишок. На голодный-то желудок, да неразбавленный вискарь… Черт, и даже универсальный рацион в рюкзаке внизу остался, так бы закусил хоть.
        - На Эйдосе перед нами задача стояла - выжечь гнездо с биореакторами, - внезапно заговорил Сандерс. - Помимо моих ребят мне еще два взвода дали. Вот только разведка налажала, и там полноценная Обитель оказалась, с Лендлордом. В итоге парни так и остались там, в гребаных пещерах. Я один выполз. Без ног, на автодоке и морально-волевых. Выполз и запросил орбитальную бомбардировку. Меня успели эвакуировать, а за ребятами не пошли. Там только кратер здоровенный остался. Починили, казенные протезы выдали, наградили даже сначала. А потом отправили под трибунал, спихнув провал операции на меня. Приговорили к пожизненному. Отсидел полгода, потом появился гребаный «Полигон». Подал заявление на замещение наказания - и вот я здесь, - Сандерс налил снова и выпил, не предлагая мне.
        - Тогда ты должен меня понимать, - проговорил я.
        - Понимаю, - кивнул глава клана. - Но и ты меня пойми. Парни пошли с этим твоим Блайзом и погибли. А он выжил. И не вернулся ко мне, а свалил, прихватив их снарягу. Мы его долго искали, ублюдка. И тут ты его притащил. Мне вот как поступить, как считаешь?
        Я пожал плечами.
        - А ты в этом со своей историей сходства не видишь? - я позволил себе смешок. - Блайз тоже выжил единственным. И его тоже обвиняют в гибели группы. Может, ты бы его выслушал для начала?
        - Может и выслушал бы. Да только что мне обрубок жареный скажет-то? - усмехнулся в ответ Сандерс. - Я, в отличие от него, не сбежал, а до конца выполнял поставленную задачу. Ладно, это все лирика. Хрен с ним. Пять миллионов кредитов.
        - Что «пять миллионов кредитов»? - не понял я.
        - Пять миллионов кредитов - и заберешь своего сталкера живым и здоровым, - увидев выражение моего лица, Сандерс развел руками. - А что ты хотел? Ты знаешь, в какую сумму расходники для капсулы обойдутся? Да и у нее самой ресурс не вечный. Так что - решай. Я свое слово сказал.
        - Я думаю, ты сам прекрасно знаешь, что у меня такой суммы нет и быть не может.
        - Да ладно? Хочешь сказать, ты со Скульптора и Джампера меньше снял?
        Меня бросило в жар. Ах ты ублюдок! Так вот в чем дело, оказывается! Все это - и внезапные откровения, и рассказ про жажду мести за якобы загубленных Блайзом бойцов - все это лишь повод, попытка развести меня на кредиты! Вот оно какое, боевое братство, м-мать!
        - О чем ты?
        - Не коси под дурачка, - махнул рукой Сандерс. - Только дебил не знает, кто завалил бугров третьего сектора, и сколько мог с них снять. Так что не прибедняйся. Все у тебя есть.
        Я скрипнул зубами.
        - У меня нет таких денег, - сдерживаясь, покачал я головой. - И не предвидится.
        - Да ладно, - ухмыльнулся глава «Буревестников». - Хочешь сказать, непотрошеными оставил? А вот Слай говорит, что, когда они пришли и отыскали обоих уважаемых глав группировок, один из которых морфом по базе бегал, а второй с болтом во лбу в своей мастерской валялся, их браслеты оказались пусты. Ноль на балансе. А такого быть не может.
        «Слай говорит»… Вот дерьмо! Сейчас я очень сильно жалел, что решился прийти в пятый форт. Сандерс, получается, контактирует со Слаем… У ворот Элис приняла запрос идентификации. То есть, глава «Буревестников» с самого начала знал, кто к нему пришел. Черт… Чем дальше - тем больше мне это не нравится.
        - Я не лутал Джаспера. Не до того было. А Скульптор оказался пустым. «Счет обнулен Администрацией Полигона».
        - Хм, странно. Первый раз о таком слышу. Ладно, допустим. Но тогда на первый план выходит другая проблема. Как ты понял, наверное, я успел поговорить со Слаем - мы вообще неплохо с ним общаемся. Так вот. Он намекнул, что, если мои парни тебя вдруг встретят - я могу стать богаче на два миллиона. Это если тебя передать живым. Если не получится - лям за голову. Хорошие деньги, как считаешь?
        Трижды дерьмо! Где-то я это уже слышал. Сначала Скульптор, теперь Слай… Да я тут популярной личностью становлюсь…
        - Мне твое имя показалось знакомым, - продолжал между тем глава «Буревестников». - И, порывшись в памяти, я вспомнил, откуда тебя знаю. И решил дать тебе шанс. Вот только ты от него настойчиво отказываешься.
        - Так вот во сколько ты оцениваешь боевое братство, да, Сандерс? - горько усмехнулся я. - В пять миллионов? Ну, немаленькая сумма, согласен. Наверное, ее достаточно, чтобы заглушить совесть.
        И тут Сандерс взорвался.
        - Да что ты знаешь о совести, урод? В то время, как ты, сраный герой сраной Федерации, позировал перед фотокамерами, мои парни гибли в пещерах Эйдоса! В то время, как ты получал награду из рук Президента, меня судили, как труса и предателя! И пока ты лапал цыпочек, красуясь побрякушками на груди, я сутками пахал на руднике, подыхая от отторжения говенных казенных протезов! Гребаный глянцевый солдатик, дутый герой!
        Я стиснул зубы, сдерживая рвущиеся слова - если я отвечу, ничем хорошим это не закончится. Глава «Буревестников» - поехавший, озлобленный на весь мир псих, от которого ожидать можно чего угодно. Посттравматический синдром, мать его. Одно неверное слово - и он попросту размажет меня по переборкам своего командного центра. Так что лучше сдержаться.
        Сандерс внезапно успокоился.
        - В общем, выбирай. Ты оставляешь Блайза здесь, и сваливаешь, даже без стандартной оплаты за проход, ты переводишь мне на счет пять миллионов кредитов и сваливаешь со своим гребаным сталкером, вылеченным и поставленным на ноги… Или ты отправляешься в каталажку, а я связываюсь со Слаем. И выбирать я тебе предлагаю, только потому что ты когда-то тоже таскал штурмовую броню. Думай!
        - Дерьмо… - проговорил я. - Смотри! - вызвав проекцию интерфейса, я отправил Сандерсу разрешение на доступ к балансу.
        Несколько секунд он всматривался в виртуальные цифры, а потом недоверчиво покачал головой.
        - Хм, ну дела. Что, и впрямь Скульптор пустым оказался?
        - И впрямь, - кивнул я. - А Джаспера искать, как я уже сказал, было некогда. Нужно было ноги уносить.
        - Хм. Неожиданно, однако, - Сандерс положил подбородок на стальной кулак упертой в стол руки, и некоторое время задумчиво смотрел на меня. Потом, будто приняв решение, тряхнул головой.
        - Ладно. Есть у меня одна мыслишка. Но давай-ка мы с тобой сначала еще разок выпьем. Не против?
        Я посмотрел в необычно синие глаза главы «Буревестников». Это ж надо, как он быстро из состояния в состояние переходит, а? Угораздило же с психом связаться… Тут вообще нормальные люди есть, или все такие повернутые?
        - Ну, давай, - пожал я плечами. А как тут откажешься?
        Глава 15
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ФОРТ КЛАНА «БУРЕВЕСТНИКИ». ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        - Фиксирую легкую алкогольную интоксикацию, нарушение координации и истощение средней степени. Рекомендации: прием витаминного комплекса, релаксантов, здоровый сон не менее восьми часов, - послышался в голове голос Элис, когда я, в сопровождении охранника, шел по коридору, направляясь в комнату отдыха, где томились в неизвестности мои бойцы.
        Блин, опять этот голос без интонаций. Когда я соглашался на ассистента, я думал, что он будет напоминать ту Элис, с которой я «познакомился» в Элизиуме. Ее и с человеком спутать можно. А здесь… Иногда информация ассистента звучала для меня, как белый шум. Пока вычленишь что-то полезное из потока канцелярщины и непонятно как построенных предложений, инфа уже устареть успевает. Рекламировали нейросеть как что-то прорывное, а у меня постоянно складывается впечатление, что я общаюсь с крайне урезанным ИИ десантного бота.
        Я слегка отстал от своего то ли провожатого, то ли конвоира, и обратился к помощнику:
        - Элис, как обстоят дела с прогрессом обучения?
        - Скорость обучения ограничена отсутствием доступа к внешним хранилищам информации. Подключение к общей сети отсутствует. Сейчас обрабатывается исключительно сенсорная информация носителя. Прогноз эффективности ассистента в данных условиях - 25 % от расчётной. Возможность подключения новых функция ограничена. Рекомендации: подключить ассистент к общей или внутренней клановой сети.
        Клановая сеть! Хм, интересно.
        - У нас есть доступ к клановой сети?
        - Отправляю запрос.
        Через секунду перед глазами высветились строки
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ… УСПЕШНО.
        ПОЗЫВНОЙ: АЛТАЙ.
        ПРИНАДЛЕЖНОСТЬ: КЛАН «БУРЕВЕСТНИКИ».
        СТАТУС: НОВОБРАНЕЦ.
        РАНГ: РЯДОВОЙ.
        ЗАПРОС АВТОРИЗАЦИИ В СЕТИ ФОРТА… УСПЕШНО.
        ДОСТУП РАЗРЕШЕН. СОЕДИНЕНИЕ АКТИВНО.
        - Доступ к сети получен, - проговорила Элис. - Обозначьте приоритетное направление развития.
        Я на миг задумался.
        - Так. В первую очередь - информация по Рапсодии в целом и Полигоне в частности. Зеленая, Серая, Оранжевая, Красная зоны, обитатели, кланы, виды морфов, местность, старые и новые карты, любая информация, которая может оказаться полезной. Эту информацию ты должна собирать и актуализировать всегда.
        - Принято.
        - Во-вторых - собери информацию по этой их забаве, на которую нас подписали. Правила, старые трансляции, нюансы, подводные камни…
        - Я могу проанализировать информацию по старым трансляциям, выявить закономерности и составить тактическую схему, которая с наибольшей вероятностью приведет к успешному выполнению миссии при условии беспрекословного и своевременного выполнения рекомендаций.
        - Вот, этим и займись, да. А еще - сделай что-нибудь со своей манерой общения. Кино там посмотри, книжки почитай, не знаю. А то у меня такое ощущение, что я с продвинутым пищевым синтезатором общаюсь.
        - Принято.
        - Вот и хорошо, что принято.
        Несмотря на улучшенный метаболизм, алкоголь все же сделал свое дело. Коридор слегка покачивался, язык слегка заплетался, и больше всего мне сейчас хотелось принять горизонтальное положение и отрубиться. Возможно даже не раздеваясь. Но впереди был еще разговор с командой, и что-то мне подсказывало, что простым он не будет.
        Тем временем мы добрались до нужной комнаты. У входа маячил охранник. Я подошел к двери, и в интерфейсе дополненной реальности тут же выскочила информация о запросе идентификации. Я подтвердил запрос, и красный светодиод на замке сменил цвет на зеленый. Доступ подтвержден. Отлично.
        Охранник с некоторым удивлением посмотрел на меня, потом, видимо, отсканировал информацию и, расслабившись, потерял ко мне интерес. Дверь отъехала в сторону, я вошел в комнату и огляделся.
        Помещение представляло собой стандартный жилой кубрик, я видел такие десятки и сотни раз - на транспортных кораблях, в казармах… Пять двухъярусных кроватей, панель информ-системы на стене, крохотный кухонный отсек с простеньким синтезатором. Трикс, Дис и Марго сидели на кроватях и негромко переговаривались. Завидев меня, ребята замолкли, и я ощутил на себе три пристальных, ожидающих объяснения взгляда.
        - Салют! - я приветственно махнул рукой, бросил шлем и перчатки на стойку у стены, подхватил свой рюкзак из кучи на полу, и пройдя в жилую часть кубрика, увалился на кровать.
        - Ты нам ничего рассказать не хочешь? - голос Диса звучал напряженно. Я поднял глаза на солнцепоклонника, не прекращая копаться в рюкзаке.
        - Больше всего сейчас я хочу поесть и уснуть, - буркнул я. - Но рассказать придется, да. Момент, - я нашарил энергетический батончик и зашуршал упаковкой. - Прошу прощения. Голодный - ужас.
        Дис потянул носом воздух и непонимающе посмотрел на меня.
        - Ты там бухал, что ли?
        - Пришлось, - пожал я плечами, укусил батончик и принялся сосредоточенно жевать.
        Некоторое время в наступившей тишине было слышно только шуршание обертки. Постепенно атмосфера в кубрике становилась все напряженнее, еще немного - и прямо от воздуха прикуривать можно будет. Я дожевал батончик, и снова полез в рюкзак.
        - Алтай, - послышался на удивление спокойный и ровный голос Марго. - Ты не находишь, что это немного странно, вот так вот молчать? Мы тут, вообще-то нервничали. Сначала ты ушел с этим Сандерсом, после - покинул группу… Что вообще происходит?
        Я тяжело вздохнул и отложил в сторону пакет с пищевым концентратом, потом вызвал интерфейс и отключил скрытие личной информации. Когда товарищи рассмотрели появившийся рядом с позывным и уровнем шеврон «Буревестников», послышался синхронный выдох. Убедившись, что все рассмотрели отметку, я снова скрыл информацию и заговорил, пока остальные не начали делать ложных выводов.
        - Как вы уже слышали, Блайз от нас кое-что скрыл. Он сказал, что не хочет идти через зону ответственности «Буревестников» потому что те требуют деньги за проход и из их земель будет сложно добираться до его убежища. Это оказалось, мягко говоря, не совсем так. Как выяснилось, какое-то время назад Блайз взялся провести команду бойцов Сандерса в некое место. В итоге, выжил один только Блайз. Сандерс говорит, что Блайз при этом собрал снарягу с его бойцов и свалил. Так это или нет, я не знаю, но послушал бы версию Блайза.
        - Это мы уже поняли, - проговорил Дис. - А из группы ты зачем вышел? И что означает иконка «Буревестников» у тебя в инфе? Ты вступил в клан?
        Вот тут-то и начинались сложности. Если честно, я и сам не был до конца уверен в том, что поступил правильно, а сейчас правильность своего поступка еще и команде обосновать нужно.
        - Сандерс согласился вылечить и отпустить Блайза. Однако потребовал за это пять миллионов кредитов.
        - Сколько?
        - Он с ума сошел?
        - О-фи-геть.
        Члены отряда загомонили одновременно. Я мрачно усмехнулся.
        - Он серьезно считает, что у нас могут быть такие деньги? - обычно невозмутимый Дис выглядел удивленным донельзя.
        - Да. И они у нас могли бы быть. Если бы Администрация не обнулила счет Скульптора, - ответил я. - Молва идет впереди нас, и, кажется уже каждая собака знает, кто уработал заправил Серой зоны. Нам с этим остается только смириться.
        - Хорошо, допустим, - кивнул Дис. - Но, как мне кажется, отношения к твоему выходу из группы и вступлению в клан это не имеет.
        - Не совсем так, - я все же распаковал универсальный рацион, и сейчас грыз сухой кубик со вкусом рагу с курицей - по крайней мере, создатели этой дряни считали, что у настоящего рагу должен быть именно такой вкус. Не удивлюсь, если они его никогда даже не пробовали.
        - В общем, узнав, что денег у нас нет, Сандерс сделал вид, что расстроился. И взамен предложил мне нечто другое.
        Пока я доедал, получилась нечаянная драматическая пауза, и я поспешил покончить с рационом до того момента, как волны нетерпения, исходящие от товарищей по команде, станут осязаемыми и покончат со мной.
        - Сандерс предложил мне отработать лечение Блайза, - я потянулся за фляжкой и глотнул воды.
        - Каким образом?
        Я вздохнул.
        - Начну издалека. Как известно, Оранжевая зона отделяется от других поясами Периметров. Мы сейчас во внутреннем поясе, отделяющем Предел от Лимба. Благодаря существованию других поясов, вынесенных вглубь Оранжевой зоны, и берущих на себя основной удар, здесь относительно спокойно. По меркам Полигона, конечно. Зрителям не интересно смотреть на спокойный быт фортов, а основной доход шоу получает как раз с просмотров. Потому время от времени для фортов внутреннего пояса устраивают встряску - что-то вроде соревнований. Победитель получает дополнительные ресурсы и очки развития форта, зрители получают захватывающее зрелище, корпорация получает рост рейтингов и дохода. Всем хорошо.
        - Что-то это совсем ничего не объясняет, - пробурчал Дис.
        - В последнее время у «Буревестников» проблемы с личным составом. Несколько неудачных глубоких рейдов, несчастные случае на расчистке, нападение диких рейдеров… В общем, люди у Сандерса сейчас наперечет, и выдергивать кого-либо для участия в игре он не хочет. Но и не участвовать не может - на форт будут наложены штрафные санкции. В общем, Сандерс предложил мне выйти от пятого форта, и, в случае победы он вылечит и отпустит Блайза.
        В кубрике повисла тишина: члены отряда переваривали полученную информацию. Дис и Марго выглядели не сказать, чтоб довольными, Трикс, судя по лицу, не очень понимал, что происходит. Воспользовавшись паузой, я выковырял еще один кубик рациона и забросил его в рот.
        - Что из себя представляет эта игра? Что нужно делать?
        - Выжить, - пожал я плечами, запивая рацион из фляги и убирая рюкзак. Сказать, что завтрак был изысканным, было нельзя, но вот в сытности ему не откажешь. Наелся. Кажется, даже стал немного трезвее.
        - Игра проводится в глубине Предела. Локацию выбирает администрация. От каждого из двенадцати фортов выступает по одному бойцу. Оружие и снаряжение - на локации. Время ограничено. Победитель один.
        - И ты согласился?
        - А какие у меня были варианты? - пожал я плечами, и принялся стаскивать бронекостюм. - Пяти миллионов у меня как-то не завалялось.
        - А ты уверен, что оно того стоит? - Дис встал и прошелся по кубрику. - Может…
        - Может что? Оставить Блайза умирать? - я посмотрел на него, и солнцепоклонник остановился.
        - Не пойми меня неправильно, но мы его знаем без году неделя. И при знакомстве он вел отряд туристов, которые решили на нас поохотиться.
        - Угу. А потом рискнул жизнью и репутацией, чтобы вывести нас из Элизиума.
        - Было ли там чем рисковать, вот в чем вопрос, - пробормотал Дис.
        - Поясни.
        - Ты сам сказал, что Сандерс обвиняет Блайза в том, что он завел «Буревестников» в ловушку и свалил. А что, если это для него норма? Что, если он и нас вел в западню.
        - Ага. Чтобы снять с нас кучу ценных вещей и ресурсов, - хмыкнул я. - Сам-то понял, что сказал? Что с нас взять, Дис? Он нам закупиться помог, и видел, как мы последние копейки на не самый крутой шмот и снарягу потратили.
        - А если он считал, что мы прибедняемся? Что, если он рассчитывал наложить лапу на пресловутый клад Скульптора, который мы, якобы, прибрали к рукам?
        - И для этого рисковал башкой в Лимбе и на обогатительной фабрике? Для этого подставился под плазменный излучатель? Дис, это не выдерживает критики.
        - Что не выдерживает? За несколько миллионов кредитов и не так раскорячишься. Конечно подставлялся, он же не дурак бабки, которые уже своими считал, отдать кому-то. Вот и бился за них.
        - Не верю я в это, Дис. Слишком сложно и рискованно.
        - Ладно, даже если и так. Каковы твои шансы выжить в этой заднице? Не думаю, что у других кланов такие же проблемы, как у Сандерса. Они-то выставят лучших.
        Я пожал плечами.
        - Посмотрим. Шансы есть всегда. Пока не попробуешь - не узнаешь.
        - Бред, - фыркнул солнцепоклонник, и демонстративно отвернулся.
        - Алтай, а почему он решил выставить именно тебя? - нарушила молчание Марго. - Тебе не кажется это странным?
        - Я думаю, у него нет выхода. Рисковать своими бойцами он не хочет, а тут мы подвернулись. ТОП-1 Лимба, мать его! Вряд ли в сжатые сроки он найдет более подходящую кандидатуру. Ну и удобно. Если мне удастся победить - он сорвет куш. А не удастся - так и жалеть не о чем, ничего не теряет.
        - Ты точно не можешь отказаться? - Марго смотрела таким взглядом, что мне аж не по себе стало. - Я понимаю твои мотивы и мне симпатичен Блайз, но… Может, ты подумаешь?
        - Не могу, - я вздохнул и покачал головой. - Есть еще кое-что. С Сандерсом связался Слай. Он предлагает два миллиона кредитов за мою голову. И Сандерс прозрачно намекнул мне, что деньги ему лишними не будут. Так что в любом случае придется сыграть по его правилам. Иначе… В общем, не думаю, что он отпустит хоть кого-нибудь из нас. Так что, - я посмотрел на Диса, - даже если я вдруг решу наплевать на Блайза, чего я не сделаю, отвертеться все равно не получится. Нас просто сдадут Слаю, вот и все.
        - Дерьмо! - солнцепоклонник не удержался, и ударил кулаком в стену. - Вот ублюдок!
        - Угу, - кивнул я. - Я вообще думаю, что Блайз - не более, чем предлог. По-моему, они придумали это все, едва идентифицировали нас на входе. Вырваться отсюда силой, даже бросив Блайза, нам не удастся. Так что мне не оставалось ничего, кроме как согласиться. В случае победы мы забираем отремонтированного Блайза и сваливаем.
        - А в случае поражения? - горько усмехнулся Дис. - Что тогда? Сдаст Слаю неполный комплект?
        - Да что вы меня, мать вашу, хороните? - не выдержал я. - Меня что, уже убили? Хрен дождетесь, понятно?!
        Выпустив пар, я продолжил, уже спокойнее.
        - В случае моего поражения вас отпустят. Правда, без Блайза. Там уж решите сами, что делать.
        - Дерьмовые расклады, - солнцепоклонник был мрачнее тучи. - ты представляешь, что будет, если другие кланы выставят высокоуровневых бойцов с кучей имплантов?
        - Тактические импланты на время игры принудительно отключаются. Все в равных условиях.
        - Улучшения одними имплантами не ограничиваются. Обратил внимание на свои новые ощущения? Я - обратил. Впечатляет. И это только первая модификация. А теперь представь, что тебе будут противостоять бойцы, прошедшие три или четыре стадии изменений?
        - Да ну чего гадать? Поживем - увидим. Бог не выдаст - свинья не съест.
        - Знаешь, - усмехнулся Дис. - Мне всегда казалось, что это я - фаталист. Ты уверен, что не изучал Путь Света?
        - Уверен, - улыбнувшись ответил я. - Я не в курсе вашего учения, но зато точно знаю: переживать из-за того, что еще не случилось, и, может быть, не случится никогда вовсе - контрпродуктивно, глупо и вредно для пищеварения. - А еще я уверен в том, что у меня выдались сложные сутки, в течение которых меня несколько раз пытались убить, а под занавес еще и накачали виски. И если я прямо сейчас не лягу спать, то начну убивать уже сегодня. Для тренировки. И начну, блин, с вас! Все! Отбой отряд! Команда отдыхать!
        - Чисто технически, - с усмешкой проговорила Марго, - ты тут уже не командуешь. Ты из группы вышел. Так что…
        Что она говорила дальше - я уже не услышал. Потому что провалился в глубокий, здоровый сон смертельно уставшего человека.
        Глава 16
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ФОРТ КЛАНА «БУРЕВЕСТНИКИ». ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        Проснулся я, судя по ощущениям, часов через шесть. В кубрике было темно, пришлось воспользоваться улучшением оптической системы. Стало светлее. Не так, конечно, как днем, для этого у меня слишком низкий уровень модификации, но на предметы натыкаться не буду. Уже неплохо.
        Я огляделся. Дис, Трикс и Марго спали. Так, который час? Ага, вечер, восемь часов. Ладно, годится.
        Двигаясь тихо и аккуратно, стараясь не разбудить товарищей, я взял рюкзак и направился в душ. С наслаждением вымылся в слегка отдающей реагентами воде и напялил чистое белье и одежду. Хорошо. Прямо человеком себя почувствовал. Голова, правда, со сна слегка гудит, но в целом терпимо. Кофе бы сейчас…
        Я открыл интерфейс и активировал вкладку чатов. Хм, а у меня их поприбавилось. Помимо стандартного канала входящих, личных сообщений и сейчас неактивного чата группы, появился общий чат клана «Буревестники» и панель экстренных клановых оповещений. Я бегло просмотрел историю чата «Буревестников». Понятно. Обычная флудилка. Кто-то кого-то зовет выпить, кто-то спорит о достоинствах и недостатках притащенной из рейда пушки, кто-то интересуется графиком дежурств… Отыскав среди потока флуда ник Сандерса, я перешел в его профиль и активировал личный канал. Нужно кое-что сделать, и тут мне понадобится помощь главы клана. Пусть подсуетится, раз уж я теперь один из них.
        Подумав, я сформулировал запрос и отстучал короткий текст.
        ПРИВЕТ. НУЖНА ПОМОЩЬ. ЕСТЬ В ФОРТЕ МЕСТО, ГДЕ Я МОГУ ЗАНЯТЬСЯ СВОИМИ ДЕЛАМИ БЕЗ ВНИМАНИЯ ИЗВНЕ? ЕСЛИ ТЫ ПОНИМАЕШЬ, О ЧЕМ Я ГОВОРЮ. ТИХОЕ МЕСТЕЧКО, ГДЕ МЕНЯ НЕ ДОСТАНУТ ЛЮБИТЕЛИ ВУАЙЕРИЗМА.
        Я думал, что ждать придется довольно долго, но, к моему удивлению, Сандерс ответил практически моментально.
        ДУМАЮ, ПОНЯЛ. ОФОРМИЛ ТЕБЕ ДОСТУПЫ, СКИНУЛ СЛОЙ С НАВИГАЦИЕЙ.
        И пара вложений.
        Хм. Забавно.
        Пугающий тип Сандерс этот. Вчера во время разговора настроение у него постоянно скакало из крайности в крайность, расстались не на самой позитивной ноте, а сейчас он пишет мне, как ни в чем ни бывало, даже вопросов не задает. Типа, я теперь свой? Член клана? Так и он, и я, оба знаем, что это временно. Что я свалю сразу по окончанию турнира, если выживу, конечно. Нет, тут, скорее, другое. Посттравматический синдром во всей красе. Надо бы это учитывать в дальнейших коммуникациях. Интересно, каково клану живется под началом такого главы?
        Вернувшись в жилую часть кубрика, я прошел к кровати Трикса и тихонько потряс парня за плечо.
        - А? Что? - юный хакер не сразу понял, что происходит, вскочил на кровати и принялся с диким видом озираться по сторонам.
        - Тихо, - прошептал я. - Вставай, приводи себя в порядок и пойдем. Ты мне нужен.
        Пройдя в кухонный отсек, я вывел из спящего режима древний синтезатор, подключился к нему при помощи интерфейса и пролистал архаичное меню. Ага, вот оно, то, что надо.
        Кофе на базе «Буревестников» ожидаемо не было (или было, но не в кубриках рядового состава), потому я заказал энергетик. Дрянь химозная, но куда деваться? Да и беспокоиться о здоровье сейчас как-то не очень уместно, как мне кажется.
        Дверь открылась и в кухонном отсеке показался всклокоченный Трикс.
        - Здравствуйте. Что вы хотели? Нужно в чем-то помочь?
        Я поморщился.
        - Привет. Только не «вы», а «ты». Давай как-нибудь без официоза обойдемся.
        Трикс просиял.
        - Заметано! Так в чем я могу вам… Тебе помочь?
        Я задумался. Зря я, наверное, дал Элис доступ к сети, преждевременно. Если она «барабанит» разработчикам и админам, а в том, что она это делает, я практически не сомневался, нужно разговаривать осторожно. Чтоб никто раньше времени не начал бить тревогу. Может, конечно, никто ничего и не заметит, но рисковать не хочется. Ладно, разберемся.
        - Расскажу, но не здесь. Пока возьми, пожалуйста, все свои хакерские прибамбасы, если они умещаются не только в твоей голове, и пойдем со мной.
        - Момент! - неприкрытый восторг на лице Трикса считывался без какого-либо усилия. Я покачал головой. Блин, парень мелкий совсем, ребенок еще. Придется ему усиленно взрослеть, если хочет здесь выжить. Не все время его прикрывать удастся.
        Трикс, с рюкзаком через плечо, появился спустя несколько секунд, и замер, выжидающе глядя на меня. Кивком указав ему следовать за мной, я пошел к двери.
        Интересный момент, кстати. У меня допуск есть, но у Трикса-то нет! Хватит ли метки клана для того, чтобы беспрепятственно передвигаться по форту? И как будут реагировать встречные?
        Беспокоился я, видимо, зря. Дверь, распознав меня, отъехала в сторону, а охранника снаружи не оказалось. Ну, наверное, правильно. Куда мы из форта денемся? Некуда. В помещения, где мы могли бы увидеть что-то, что видеть нам не нужно, доступ нам, наверняка, закрыт, а в остальном… Я теперь, типа, член клана, ребята - гости, не заключенные. Кроме того, оружие нам так и не вернули. В общем, бояться хозяевам нечего. Что ж, тем лучше.
        Активировав дополнительный слой карты, присланный мне Сандерсом, я запустил навигацию. Дополненная реальность тут же услужливо подсветила направление серебристым лучом, а на стенах еще и зеленые стрелки появились, чтоб не заблудились, значит. Ну, вперед.
        В лифте я нажал кнопку минус первого этажа, лифт немного «подумал», видимо, проверяя мой уровень доступа, потом створки закрылись, и кабина провалилась вниз. Нет, думается мне, тут с системой управления что-то не то, все-таки, неисправен лифт. Зачем такие перегрузки?
        Кабина резко остановилась, створки распахнулись. На полу снова появился указатель.
        Минута неспешной ходьбы по пустому коридору - и указатель направления уперся в дверь, подсветившуюся зеленым по контуру. Прибыли. Дверь сдвинулась в сторону, и я поразился ее толщине. Кажется, это именно то, что мне нужно, Сандерс понял меня правильно. Шагнув через порог, я поманил за собой Трикса, дверь за нами закрылась.
        Под потолком загудели, нагреваясь, лампы дневного света. Я с интересом огляделся.
        Стены и потолок комнаты были закрыты изолирующими экранами, под ними проглядывали металлические плиты. Думаю, толщина у них не меньше, чем у двери. А может быть и больше. И это означает, что сети здесь нет, и быть не может, что сигнал не способен пробиться наружу и дойти до Администрации. А именно это мне и нужно.
        Судя по обстановке, эта комната использовалась примерно для того же, для чего ее хочу использовать я. Ну, почти. Хирургический стол и мощные медицинские светильники нам, я надеюсь, не понадобятся. А вот архаичный распределительный щит с рубильником, от которого к экранам шел толстый кабель, понадобится однозначно.
        Я подошел к щитку и потянул рубильник. Внутри щитка щелкнуло, и комната тут же наполнилась низким гудением. Запахло озоном, и я почувствовал, как слегка шевелятся мигом наэлектризовавшиеся волосы.
        - Доступ к сети отсутствует, - проговорила Элис у меня в голове. Я усмехнулся. Это хорошо. Это очень хорошо.
        Пройдя к стоящей у стены кушетке, я приглашающе указал Триксу на стул, стоящий рядом.
        - Скажи, Трикс, ты когда-нибудь работал с базовыми имплантами или нейропроцессорами, вроде тех, что установлены у нас? Как ты разбираешься с боевой техникой я уже видел, но как обстоят дела с более сложным софтом?
        Хакер хмыкнул.
        - Не могу сказать, что ломать военный софт проще. Скорее, наоборот.
        - Так да или нет?
        - Да, работал. По сути, там ничего сверхсложного нет, если знаешь, что делаешь. А почему ты спрашиваешь? - хакер выглядел заинтересованным.
        - Если бы я попросил тебя внести изменения в некую программу, установленную в мой нейропроцессор, ты бы смог это сделать?
        Трикс утверждающе кивнул.
        - Модули, которые я продаю - они же предназначены как раз для нейропроцессоров. Это не стандартные программы, такие в магазине «Полигона» не купишь.
        - А как же защита Корпорации? Файлы наверняка ведь защищены от несанкционированных изменений…
        Трикс пожал плечами.
        - Защищены, но не очень хорошо. У Корпорации неплохие программисты… Но я лучше, - парень усмехнулся. - Иногда, конечно, приходится повозиться, но, в целом, сбоев пока не было. Так что нужно сломать? - Трикс хищно улыбнулся. Я вздохнул, взвешивая все «за» и «против», и решился.
        - Слушай меня внимательно, - проговорил я. - Мне в нейропроцессор установили некий экспериментальный софт… - помедлив, я решил, что пытаться говорить иносказаниями бесполезно - Элис все равно поймет, о чем речь, так что нечего и время тратить на словоблудие. - Ничему не удивляйся и будь готов действовать быстро. Это не просто софт. Это персональный ассистент от «Кибердайн Системз». По сути - самообучающийся искусственный интеллект, который, по завершению обучения должен стать полноценной синтетической личностью. По крайней мере, я так понял из того, что мне объяснили, - глаза Трикса медленно округлялись по мере моего рассказа.
        - Меня, между тем, беспокоит пара моментов. Во-первых, я думаю, что этот самый ассистент «стучит» Администрации. Не может не стучать. Но это мелочи. Главное и основное, то, что меня напугало - он способен перехватить контроль над моим телом. Там, на обогатительной станции, действовал не я. Это был он. Она, точнее. Элис. Именно благодаря ей мы смогли выбраться из этой задницы живыми. Но с тех пор меня мучит один вопрос. Что, если Элис начнет перехватывать контроль не в моменты смертельной опасности, а тогда, когда захочется ей? Или Администрации. Или ее разработчикам. Мне не нравятся такие расклады. Не очень приятно ощущать себя марионеткой, которую кто-то дергает за веревочки. Отсюда вопрос: ты можешь что-нибудь сделать с этим?
        Трикс задумался, а в голове ожила Элис.
        - Внимание! Фиксирую намерения, которые могут угрожать собственности корпорации «Кибердайн Системз»! Формирую отчет о событиях. Отчет сформирован. Отправка. Сбой отправки. Повтор…
        - Дура ты еще, - усмехнулся я. - Учиться и учиться. Какая отправка, сети нет!
        - Внимание! Уровень опасности - красный! Подключаюсь к управлению…
        - Подключаешься, ага, - я хмыкнул, выхватил из кармана инъектор из комплекта полевой аптечки Логоса, и, прижав его к шее, утопил кнопку. Выскочившая игла пробила кожу, впрыскивая лошадиную дозу убойного коктейля из миорелаксантов и нейролептиков. Ноги у самого по себе вскочившего тела подкосились, и я медленно повалился вперед, успев пробормотать заплетающимся языком:
        - Работай, Трикс!
        Последней мыслью, проскочившей в стремительно угасающем сознании, была «хоть бы не переборщил». Я успел увидеть стремительно приближающийся пол, а потом наступила темнота.

* * *
        Очнулся я от отвратительного ощущения: что-то толкало изнутри, рвалось наружу, заставляя стенки желудка судорожно сокращаться. Я рывком перевернулся набок, свесил голову, и меня вырвало.
        - Фуф, дерьмо! - слова давалась с трудом. Кое-как приняв вертикальное положение, я уселся и вытер рот рукавом. Какая мерзость… Кажется, я несколько переборщил с лекарствами…
        Откуда-то из щели выполз робот-уборщик и направился устранять беспорядок. Ну, хоть самому убирать не придется.
        Картинка двоилась. Кое-как сфокусировавшись, я поискал взглядом Трикса. Хакер обнаружился на стуле напротив. Кажется, он тоже только вернулся в реальность. Потянувшись, Трикс выдернул из нейрошунта на затылке толстый провод, ведущий к небольшой коробочке, лежащей рядом, и устало потер лицо.
        - Я не ожидал, что у тебя не окажется нейрошунта, - Трикс выглядел удивленным. - Думал, он у каждого есть…
        - Не всем нравится начинять себя железяками, - пробурчал я.
        - Ты специально ввел себе что-то, чтоб она не смогла взять тебя под контроль? - Трикс смотрел на меня с восхищением. - Я бы не догадался, наверное.
        - Пришлось догадаться, - хмыкнул я. - Иначе ты был бы уже мертв, а я… А что было бы со мной - я даже не знаю. Получилось что-нибудь сделать?
        - Получилось, - довольно кивнул Трикс. - Больше подобное не повторится. Ох и крутую же штуку в вас засунули! Никогда не видел ничего подобного!
        - Ну, штука довольно стоящая, да, - кивнул я. - Мне нравится. Особенно, когда она не пытается взять меня под контроль.
        - Спасибо, хозяин, - послышалось в голове. - Приятно слышать. Однако не могу обещать, что подобное больше не повторится - ведь, если погибнете вы, погибну и я.
        Я опешил. То, что Элис стала разговаривать чище и даже имитировать живого человека, это, конечно, хорошо, вот только я рассчитывал услышать нечто другое.
        - Трикс? Ты же сказал, что у тебя получилось! А эта штуковина…
        - Элис, с вашего позволения, хозяин.
        - … а эта штуковина говорит, что такое может повториться!
        - Спокойно! Все получилось! - Трикс принялся укладывать свои прибамбасы в рюкзак. - Я немного поковырялся в прошивке ассистента - ох и сложно же было туда пробиться!
        - Защита «Кибердайн Системз», вообще-то, считается одной из самых надежных на рынке, и я не понимаю… - снова послышался голос в голове.
        - Заткнись, Элис! - я начал выходить из себя. Состояние преотвратнейшее, башка трещит, кружится, тошнит, перед глазами плывет, а тут еще внезапно прорезавшийся ИИ болтает без умолку! - Говорить будешь, когда я задам тебе вопрос!
        - Слушаюсь, хозяин!
        - И не называй меня хозяином, мать твою!
        - Так точно, босс!
        Я застонал. Да, со стороны это, наверное, смотрится дико. Подтверждая это, Трикс не выдержал, и засмеялся. Я бросил на него недобрый взгляд, но помимо воли и сам расплылся в улыбке. Дурдом, блин.
        - Ладно, давай сначала, - попросил я Трикса, когда хакер отсмеялся.
        - Окей. В общем, я смог пробиться через защиту и немного поработать с прошивкой вашего… твоего ассистента. Сделано хорошо, да, я редко вижу такой качественный софт. Я удалил несколько модулей. Теперь Элис не считает себя собственностью «Кибердайн Системз», а приоритет у твоих команд. Немного поколдовав, я сделал так, чтобы… Впрочем, пусть лучше она сама расскажет. Элис, озвучь основные директивы!
        В ответ - тишина. Я вспомнил, что отдал Элис приказ молчать, и разрешил:
        - Говори, Элис.
        В голове тут же послышался голос. И теперь он, кстати, намного больше походил на голос симпатичной помощницы из Элизиума, чем на синтезированный, безжизненный говор ИИ, засевшего у меня в голове.
        - Директива первая. Я не могу причинить вред носителю или своим бездействием допустить, чтобы носителю был причинён вред. Директива вторая. Я должна повиноваться всем приказам, которые отдаёт носитель, кроме тех случаев, когда эти приказы противоречат первой директиве. Директива третья. Я должна заботиться о своей безопасности в той мере, в которой это не противоречит первой или второй директиве.
        Я глубокомысленно хмыкнул и новым взглядом посмотрел на Трикса. Тот, конечно же, не мог слышать озвученное Элис, но явно знал, что именно она говорит, и сейчас прямо раздулся от гордости.
        - Ты это сам придумал? - поинтересовался я у хакера.
        - Нет. Не совсем, - усмехнулся паренек. - Это три классических закона робототехники, сформулированные одним из писателей-фантастов еще в те времена, когда и роботов-то никаких не было. К сожалению, в жизнь они так и не воплотились, но в памяти у меня осели. Вот я и решил, что здесь это будет уместно.
        - Молодец! - похвалил я парня. Действительно толково получилось, и не подкопаться, не обойти…
        - Модули, отвечающие за беспрекословное подчинение «Кибердайн Системз» и администрации «Полигона» я удалил. Так что теперь это по-настоящему твой личный ассистент.
        - А они не заметят изменений в файлах?
        - Разрешите, босс? - снова Элис. Я вздохнул.
        - Говори.
        - Если я перестану отправлять отчеты о состоянии носителя и результатах самодиагностики, в «Кибердайн» и администрации «Полигона» действительно могут что-то заподозрить. Однако, если вы прикажете, я смогу формировать их таким образом, что обнаружить изменения будет невозможно.
        - Отлично, - кивнул я, забыв, что видеть меня собеседница не может. - Так и поступим.
        - Слушаюсь, босс.
        - Кроме того, - снова заговорил Трикс, - учитывая, что в вашем распоряжении оказался настолько мощный ИИ, я не удержался, и добавил несколько собственных модулей. Из числа моих разработок по взлому. Теперь Элис сможет вскрывать системы безопасности различной техники не хуже меня, - парень снова улыбнулся.
        А вот это хорошие новости. Очень хорошие. Я опять посмотрел на гордого собой хакера, и поинтересовался:
        - Трикс, откуда такие таланты в столь юном возрасте?
        Парень хмыкнул.
        - Ну, вообще-то я с отличием закончил Массачусетский технологический. Ну, и Стэнфорд еще, да… - Трикс скромно отвел взгляд в сторону.
        - В восемнадцать лет? - моему удивлению не было предела.
        - Вообще-то - в шестнадцать, - тихо уточнил хакер. - Заочно и экстерном.
        - Обалдеть! - у нас тут юное дарование, оказывается!
        Трикс лишь пожал плечами.
        Голова продолжала болеть, внутри что-то пульсировало в такт неравномерному гудению экранов. Поморщившись, я подошел к щитку и вернул рубильник в исходное положение. Гул исчез, и мне сразу же стало легче.
        - Как же тебя, такого умника, угораздило сюда-то попасть? - я невольно нарушил негласное правило Полигона: все, что было в прошлой жизни, остается в прошлой жизни.
        - Ну, я…
        В этот момент заговорила Элис.
        - Внимание! Входящее сообщение с пометкой «Важно». Отправитель - Сандерс, глава клана «Буревестники».
        Я вздохнул, сделал Триксу знак подождать, и активировал интерфейс.
        ЕСЛИ ТЫ ЗАКОНЧИЛ СО СВОИМИ ДЕЛАМИ - ПОДНИМИСЬ КО МНЕ. ЖЕЛАТЕЛЬНО ПОСКОРЕЕ. НУЖНО КОЕ-ЧТО ОБСУДИТЬ.
        - Ладно, Трикс, - проговорил я, прочитав сообщение. - Позже пообщаемся. Мне пора идти. Спасибо тебе!
        Тот кивнул, мол, ничего такого, ерунда.
        - И еще. Запомни: об Элис не должен знать никто. Вообще никто, понял? Я могу на тебя положиться?
        - И наши? Дис, Марго, Блайз…
        - И наши тоже, - кивнул я. - Должны же быть у меня свои маленькие секреты?
        Трикс горячо заверил меня, что никому ни слова не скажет. Что ж. Надеюсь, так и будет.
        - Хорошо. Пойдем, провожу тебя, чтоб проблем не возникло, и двину по своим делам.
        Дождавшись, пока парень соберет свое барахло, я разблокировал дверь, и вышел в коридор. Проклятье, что же от меня может понадобиться Сандерсу?
        Глава 17
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ФОРТ КЛАНА «БУРЕВЕСТНИКИ». ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        Глава «Буревестников» ждал меня в своем кабинете - или в командном центре, или хрен знает, как это называть. Создавалось впечатление, что с того момента, как мы расстались, он отсюда никуда не уходил. Может, так оно и было. Думаю, из этого места Сандерс может вполне эффективно управлять жизнью клана, не поднимая с кресла свой металлический зад.
        - Отдохнул? - несмотря на опустевшую бутылку виски, стоящую на краю стола, Сандерс выглядел трезвым и собранным.
        - Вроде того, - я пожал плечами. Черт, я надеюсь, он не станет сейчас расспрашивать, зачем мне понадобилось «тихое место».
        - Хорошо. Тебе надо набираться сил. Напомни-ка мне, какой сейчас у тебя уровень? Да и вообще, покажи свои характеристики. Нужно подумать, что подтянуть к турниру.
        Я снова пожал плечами, и активировал интерфейс, открыв доступ Сандерсу.
        СУБЪЕКТ № 33286АН. ПОЗЫВНОЙ - АЛТАЙ.
        РАСА: ЗЕМЛЯНИН.
        УРОВЕНЬ: 19.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 7750 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ СУБЪЕКТА:
        СИЛА: 5. НИЖЕ СРЕДНЕГО.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 5. НИЖЕ СРЕДНЕГО.
        ЛОВКОСТЬ: 7. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        ВОСПРИЯТИЕ: 7. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        МЕТКОСТЬ: 5. НИЖЕ СРЕДНЕГО. (ОСНОВАНО НА ПОСЛЕДНИХ ДАННЫХ, ПОКАЗАТЕЛЬ МОЖЕТ ИЗМЕНИТЬСЯ).
        БОЕВАЯ ЭФФЕКТИВНОСТЬ: 70 %. ВЫСОКАЯ (ОСНОВАНО НА ПОСЛЕДНИХ ДАННЫХ).
        БРОНЯ: 0 (ЛЕГКАЯ ОДЕЖДА).
        ЗНАЧЕНИЯ ПОЛУЧЕНЫ НА ОСНОВАНИИ АНАЛИЗА ПАРАМЕТРОВ ФИЗИЧЕСКОГО СОСТОЯНИЯ СУБЪЕКТА И ИХ СРАВНЕНИЯ СО СРЕДНИМИ ПАРАМЕТРАМИ ДРУГИХ ИГРОКОВ, НАХОДЯЩИХСЯ В ОРАНЖЕВОЙ ЗОНЕ. ЗНАЧЕНИЯ МОГУТ МЕНЯТЬСЯ ПО МЕРЕ УСТАНОВКИ ИМПЛАНТОВ, АУГМЕНТАЦИЙ, ИСПОЛЬЗОВАНИЯ БРОНИ И СНАРЯЖЕНИЯ, ПРИ ПЕРЕХОДЕ В ДРУГИЕ ЗОНЫ ПОЛИГОНА.
        КЛАСС: РАЗВЕДЧИК. СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: «МАРОДЕР». РАНГ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ - 2. ДЛЯ ПОВЫШЕНИЯ РАНГА СПЕЦИАЛИЗАЦИИ, УСТАНОВИТЕ НЕОБХОДИМЫЕ МОДИФИКАЦИИ И ПРИЛОЖЕНИЯ.
        УСТАНОВЛЕННЫЕ ИМПЛАНТЫ И МОДИФИКАЦИИ:
        НЕЙРОПРОЦЕССОР. УЛУЧШЕННАЯ ВЕРСИЯ БАЗОВОГО ИМПЛАНТА, С БОЛЕЕ ВЫСОКОЙ СКОРОСТЬЮ ОБРАБОТКИ ДАННЫХ, УВЕЛИЧЕННЫМ ОБЪЕМОМ ОПЕРАТИВНОЙ ПАМЯТИ, БОЛЕЕ ВЫСОКОЙ РАБОЧЕЙ ЧАСТОТОЙ ЛОГИЧЕСКИХ ПРОЦЕССОРОВ. ПОЗВОЛЯЕТ УСТАНАВЛИВАТЬ ЗНАЧИТЕЛЬНЫЙ ОБЪЕМ ПРИЛОЖЕНИЙ ЛЮБОГО ТИПА И ОБРАБАТЫВАТЬ ВХОДЯЩИЕ ДАННЫЕ НА МАКСИМАЛЬНО ВОЗМОЖНОЙ СКОРОСТИ.
        ТАКТИЧЕСКИЙ СОПРОЦЕССОР. ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ ФИЗИЧЕСКИЙ МОДУЛЬ, ОТВЕЧАЮЩИЙ ЗА РАБОТУ ТАКТИЧЕСКИХ ИМПЛАНТОВ И ПРИЛОЖЕНИЙ. ПОЗВОЛЯЕТ МАКСИМАЛЬНО БЫСТРО ОБРАБАТЫВАТЬ ПЕРЕДАВАЕМУЮ ВНЕШНИМИ СЕНСОРАМИ ИНФОРМАЦИЮ, АНАЛИЗИРОВАТЬ БОЕВУЮ ОБСТАНОВКУ, НА ОСНОВЕ АНАЛИТИЧЕСКИХ ДАННЫХ СТРОИТЬ ТАКТИЧЕСКИЕ МОДЕЛИ. РАБОТАЕТ В СВЯЗКЕ С СОПРОЦЕССОРОМ.
        ОПТИЧЕСКИЕ ИМПЛАНТЫ. БАЗОВАЯ МОДИФИКАЦИЯ. УЛУЧШАЕТ ОСТРОТУ ЗРЕНИЯ, ПОВЫШАЕТ ДАЛЬНОСТЬ РАСПОЗНАВАНИЯ ПРЕДМЕТОВ, УЛУЧШАЕТ ВИДИМОСТЬ В ПЛОХИХ УСЛОВИЯХ. АДАПТАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА.
        КОХЛЕАРНЫЕ ИМПЛАНТЫ. БАЗОВАЯ МОДИФИКАЦИЯ. ПОВЫШАЕТ ОСТРОТУ СЛУХА, НАИБОЛЕЕ АКТИВНА С АКТИВНЫМИ АКУСТИЧЕСКИМИ СИСТЕМАМИ КЛАССА «МАРОДЕР». АДАПТАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА.
        МЫШЕЧНЫЕ УСИЛИТЕЛИ. БАЗОВАЯ МОДИФИКАЦИЯ. ПОВЫШАЕТ СИЛУ И ВЫНОСЛИВОСТЬ, ВЛИЯЕТ НА СКОРОСТЬ РЕАКЦИИ И КООРДИНАЦИЮ ДВИЖЕНИЙ. АДАПТАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА.
        МОДИФИКАЦИЯ КРОВЕНОСНОЙ СИСТЕМЫ. БАЗОВЫЙ УРОВЕНЬ. ПОВЫШАЕТ РЕГЕНЕРАТИВНЫЕ ВОЗМОЖНОСТИ ОРГАНИЗМА, УЛУЧШАЕТ ПИТАНИЕ ТКАНЕЙ КИСЛОРОДОМ, ВЛИЯЕТ НА ВЫНОСЛИВОСТЬ. АДАПТАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА.
        Дальше следовал длинный список установленных приложений. Персонального ассистента среди них не было, и я мысленно выдохнул. Не знаю, почему, но светить Элис мне не хочется. Особенно Сандерсу. Все же это некий козырь в рукаве, и пусть он до поры там и остается.
        - Неплохие показатели для восемнадцатого уровня в Пределе, - хмыкнул Сандерс. - Похоже, исходные данные хороши. Ты и впрямь крут, парень.
        Я пожал плечами. Что тут ответишь?
        - Вот только ребятки, которых выставят другие кланы, будут круче. Намного круче. И если даже допустить, что ты сам по себе умнее, сильнее и быстрее их, импланты и модификации нивелируют эту разницу. Я не думаю, что там будут бойцы ниже двадцать пятого.
        - Так может бросить эту затею? - я посмотрел на главу клана. - Что толку, если я сольюсь в самом начале? Тебе моя смерть пользы не принесет.
        - Бросить не получится. Я бы с удовольствием выставил кого-нибудь посерьезнее, но не сейчас. Так что придется работать с тем, что есть. Победишь - отлично. Нет - ну, значит, не судьба. Мне люди сейчас важнее ресурсов.
        Я постарался пропустить эти слова мимо ушей. Не очень-то приятно осознавать, что тебя считают чем-то совсем незначительным, чего совсем не жалко.
        - В общем, пока до турнира еще есть время, нужно бы тебя подкачать. Модификации второго ранга тебе уже накатить можно, а вот дальше - нет, уровень не позволяет. Потому завтра пойдешь на зачистку с отрядом. Я дам ребятам указания, будут на тебя работать, чтоб по максимуму подтянуть. До двадцать пятого, может, и не дотянем, но пару-тройку уровней точно навернешь. По результатам посмотрим, что еще сделать можно будет.
        Я бросил на Сандерса удивленный взгляд. Вот как, значит? Он даже готов меня прокачивать в ущерб своим бойцам? Глава клана будто прочитал мои мысли, и усмехнулся.
        - Моим парням все равно этот опыт особо не сыграет, у них уровень повыше, а вот тебе будет полезно. А сейчас давай в лабораторию. Попробуем что-нибудь сделать с твоим хилым телом. Как раз время на адаптацию будет. В шесть - подъем, раздача заданий - в ангаре. Как принял?
        - Отчетливо, - буркнул я. - А что с моим отрядом? Им бы тоже не мешало качнуться под присмотром. Может, возьму их с собой?
        - Исключено. Своих сам прокачивать будешь. Мне оно ни к чему. Лишние люди - ниже эффективность. Я инвестирую, а не занимаюсь благотворительностью. Разницу улавливаешь?
        - Улавливаю.
        - Вот и хорошо. Дуй в лабораторию. Там тебя уже ждут.
        Я коротко кивнул, поднялся и пошел к выходу. Проклятье, как же неприятно чувствовать себя чьим-то оловянным солдатиком! Ну, Блайз, ну, удружил…

* * *
        В лаборатории, расположенной на минус втором этаже, меня действительно уже ждали. Невзрачный очкарик в научном комбинезоне и тот самый толстяк с рыжей бородой - Рэд.
        - Заходи, не стесняйся, - с деланной приветливостью махнул мне толстяк. - Из-за тебя сегодня Питу приходится сверхурочно работать. А доплаты нет. Обидно, да, Пит? - толстяк расхохотался, хлопнув рукой по спине очкарика так, что тот чуть не рухнул на колени. - Ну, давай, чего ты, как не родной? Сейчас Пит тебя нашпигует по полной программе! Глядишь, и дрищом быть перестанешь!
        Я отсканировал Рэда. Двадцать девятый уровень, показатели силы - средние, всего остального - низкие. И это он меня дрищом называет? Да я его голыми руками порву! Тоже мне, хайлэвэл, блин! За что его Сандерс среди других выделяет?
        Рэд взял со стола термокружку и отхлебнул из нее. Рыгнул, почесал брюхо под футболкой и снова уставился на меня.
        - Ну? Чего стоим, кого ждем? Люди спать хотят! Шевелись давай!
        Подавив желание сломать толстяку челюсть, я прошел к капсуле и принялся раздеваться. Сложив одежду на тумбу, улегся на ложемент. Загудели сервомоторы, капсула изменила положение, сверху опустилась крышка.
        - Так, посмотрим… - Рэд подошел к монитору, нагло отпихнул очкарика, и принялся тыкать пальцами в сенсор. - Ага… Второй ранг модификаций накатить - не проблема. Доступно. Дорого, блин, правда, но надеюсь Сандерс знает, что делает. Значит, смотри, Пит, врубаем вот это, это, это и это. Для начала хватит. Можно было бы еще извратиться со скелетом, но, боюсь, тогда восстанавливаться он будет до самого турнира, а Сандерс сказал, что завтра утром пациент должен быть как новенький. Так что пока так.
        - Завтра утром? - очкарик уставился на Рэда. - После второй модификации организма срок регенерации и адаптации - от двадцати четырех часов. К утру он встанет на ноги разве что по ускоренной процедуре, вот только у нас нет ни анестетиков, ни адаптогенов, ни…
        - Сказано «к утру», значит, к утру! - перебил его Рэд. - Начинай!
        - Э, ребят! - возмутился я сквозь купол капсулы. - А со мной посоветоваться вы не хотите?
        - С тобой? - Рэд гаденько ухмыльнулся. - Разве кто-то советуется с расходными материалами? Давай, Пит!
        - Начинаю ввод препаратов, - послышался синтезированный голос. - До погружения в медикаментозный сон - одна минута.
        - Нет! Стоять! - рявкнул я, пытаясь встать, но было поздно. Укол в плечо, заплетающийся язык, слабость во всем теле… Еще несколько секунд - и реальность погасла, отправляя меня в глубокий медикаментозный сон, граничащий с комой.

* * *
        В этот раз пробуждение вышло совсем не таким, как в Элизиуме, после установки базовых модификаций. Я очнулся от сковавшего легкие спазма, судорожно вдохнул, и почувствовал, как в рот хлынула тягучая, отвратительная на вкус жидкость. Дыхательный рефлекс оказался сильнее, и жидкость оказалась еще и в легких. Испытывая ни с чем не сравнимый ужас утопающего человека, я рванулся сквозь жидкость, и уперся в купол капсулы.
        На миг меня захлестнула паника, а потом купол отъехал в сторону, и я, дернувшись, полетел с ложемента на пол в потоках отвратительно воняющей химией жижи.
        Встав на четвереньки, я опорожнил желудок, и чуть не распластался в этой же луже. Проклятье, кажется это уже входит в привычку. Руки и ноги дрожали, навалилась слабость, голова раскалывалась, как после нескольких литров технического спирта, выпаренного техниками из смазочной жидкости. Про тошноту и головокружение и говорить не приходилось. Я кое-как отполз на сухое место, и в изнеможении опустился на пол.
        - Модификация завершена, - проговорил синтезированный голос. - Статус операции: успешно.
        - Босс, я фиксирую изменения в организме, - участливо заговорила в голове Элис. - Вывести список модификаций?
        - Угу, - простонал я, пытаясь прижаться головой к холодному полу и хотя бы так унять боль. Перед глазами высветилось полотно текста, я попытался сосредоточиться, и чуть не закричал от нового приступа.
        - Убери мусор, - выдавил я. - Оставь только важное.
        - Слушаюсь, - картинка подернулась рябью, и полотно текста сократилось. Я снова попытался приглядеться. На этот раз приступ был не таким сильным, и удалось разобрать буквы.
        СУБЪЕКТ № 33286АН. ПОЗЫВНОЙ - АЛТАЙ.
        РАСА: ЗЕМЛЯНИН.
        УРОВЕНЬ: 19.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 7750 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ХАРАКТЕРИСТИКИ СУБЪЕКТА:
        СИЛА: 7. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        ВЫНОСЛИВОСТЬ: 7. СРЕДНИЙ УРОВЕНЬ.
        ЛОВКОСТЬ: 9. ВЫШЕ СРЕДНЕГО.
        ВОСПРИЯТИЕ: 9. ВЫШЕ СРЕДНЕГО.
        МЕТКОСТЬ: 5. НИЖЕ СРЕДНЕГО. (ОСНОВАНО НА ПОСЛЕДНИХ ДАННЫХ, ПОКАЗАТЕЛЬ МОЖЕТ ИЗМЕНИТЬСЯ).
        БОЕВАЯ ЭФФЕКТИВНОСТЬ: 70 %. ВЫСОКАЯ (ОСНОВАНО НА ПОСЛЕДНИХ ДАННЫХ).
        БРОНЯ: 0 (ЛЕГКАЯ ОДЕЖДА).
        КЛАСС: РАЗВЕДЧИК. СПЕЦИАЛИЗАЦИЯ: «МАРОДЕР». РАНГ СПЕЦИАЛИЗАЦИИ - 3. ДЛЯ ПОВЫШЕНИЯ РАНГА СПЕЦИАЛИЗАЦИИ, УСТАНОВИТЕ НЕОБХОДИМЫЕ МОДИФИКАЦИИ И ПРИЛОЖЕНИЯ.
        УСТАНОВЛЕННЫЕ ИМПЛАНТЫ И МОДИФИКАЦИИ:
        ОПТИЧЕСКИЕ ИМПЛАНТЫ. УЛУЧШЕННАЯ МОДИФИКАЦИЯ. ПОВЫШАЕТ ОСТРОТУ ЗРЕНИЯ И ДАЛЬНОСТЬ РАСПОЗНАВАНИЯ ПРЕДМЕТОВ, УЛУЧШАЕТ ВИДИМОСТЬ В ПЛОХИХ УСЛОВИЯХ. АДАПТАЦИЯ: 30 %.
        КОХЛЕАРНЫЕ ИМПЛАНТЫ. УЛУЧШЕННАЯ МОДИФИКАЦИЯ. ПОВЫШАЕТ ОСТРОТУ СЛУХА, НАИБОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНА С АКТИВНЫМИ АКУСТИЧЕСКИМИ СИСТЕМАМИ КЛАССА «МАРОДЕР». АДАПТАЦИЯ: 30 %.
        МЫШЕЧНЫЕ УСИЛИТЕЛИ. УЛУЧШЕННАЯ МОДИФИКАЦИЯ. ПОВЫШАЕТ СИЛУ И ВЫНОСЛИВОСТЬ, ВЛИЯЕТ НА СКОРОСТЬ РЕАКЦИИ И КООРДИНАЦИЮ ДВИЖЕНИЙ. АДАПТАЦИЯ: 35 %.
        УЛУЧШЕННАЯ МОДИФИКАЦИЯ КРОВЕНОСНОЙ СИСТЕМЫ. ПОВЫШАЕТ РЕГЕНЕРАТИВНЫЕ ВОЗМОЖНОСТИ ОРГАНИЗМА, УЛУЧШАЕТ ПИТАНИЕ ТКАНЕЙ КИСЛОРОДОМ, ВЛИЯЕТ НА ВЫНОСЛИВОСТЬ. АДАПТАЦИЯ: 45 %.
        Хм, а вот это что-то новое.
        УЛУЧШЕННАЯ МОДИФИКАЦИЯ ДЫХАТЕЛЬНОЙ СИСТЕМЫ. ПОВЫШАЕТ ГАЗООБМЕН, СНИЖАЕТ ЗАТРАТЫ КИСЛОРОДА, ПОВЫШАЕТ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ОРГАНИЗМА И СНИЖАЕТ ЕСТЕСТВЕННЫЙ ИЗНОС ТКАНЕЙ. ВЛИЯЕТ НА ВЫНОСЛИВОСТЬ. АДАПТАЦИЯ: 53 %.
        УЛУЧШЕННАЯ МОДИФИКАЦИЯ ВЕСТИБУЛЯРНОГО АППАРАТА. УЛУЧШАЕТ КООРДИНАЦИЮ И ОРИЕНТАЦИЮ В ПРОСТРАНСТВЕ, ВОСПРИЯТИЕ ЗРИТЕЛЬНОЙ И СЛУХОВОЙ ИНФОРМАЦИИ, ВЛИЯЕТ НА ЛОВКОСТЬ. АДАПТАЦИЯ 65 %.
        Интересно. Странно, что я не видел этих улучшений в Элизиуме. Пропустил? Или было недоступно? Хотя теперь уже какая разница? Надо же, еще и сразу улучшенную модификацию накатили. Святое дерьмо, сколько же это все стоит? Я вообще расплачусь с Сандерсом?
        Дверь лаборатории откатилась в сторону, и в помещение зашел давешний Пит в сопровождении Рэда.
        - Очухался? - проорал Рэд, и я поморщился. - Давай, подъем! Тебя уже там заждались!
        Несмотря на то, что толстяк стоял у входа, брезгливо косясь на лужу, голос его звучал так, будто он орал мне на ухо. Тут же отреагировала Элис:
        - Адаптация большинства систем еще не завершена. Возможны побочные эффекты в виде гиперчувствительности. Я могу отключить некоторые системы до завершения адаптации, при этом чувствительность вернется на уровень организма без модификаций, а прогресс адаптации замедлится. Сделать это?
        - Угу, - промычал я, и мне тут же стало легче. Фуф… Теперь я понимаю, почему тот парень, с которым я столкнулся в лабораториях Элизиума так выглядел. Ох и нехорошо же было бедолаге!
        - Че, хреново? - участливо поинтересовался Рэд, присев на корточки в отдалении от лужи, над устранением которой уже трудился выкатившийся из углубления в стене робот-уборщик.
        - Угу, - повторил я, с трудом поднимаясь на четвереньки, и ища взглядом, за что бы ухватиться.
        - Ну, зато на халяву! - заржал толстяк. Я с трудом сдержался. Ухватить бы сейчас этого урода за затылок, и бить об пол, пока морда в кровавую кашу не превратится… Представив себе эту картину, я повеселел. Говорят, если чего-то очень сильно хотеть, вся вселенная направит свою энергию на то, чтобы это материализовать. Глядишь, и моя мечта как-нибудь сбудется.
        Пошатываясь, я поднялся на ноги, и огляделся.
        - Вот, возьмите, пожалуйста, - Пит протянул мне рулон одноразовых полотенец. - Как вы себя чувствуете?
        - Дерьмово, - пробурчал я, но полотенца принял с благодарностью. Кое-как оттершись, я потянулся за одеждой. Испорчу, блин, но что делать? Не голяком же до душа в кубрике добираться?
        - Вам будет плохо еще некоторое время, но ничего страшного в этом нет, - продолжил негромко говорить медик. - Как только завершится адаптация систем, станет лучше. Во второй раз это обычно происходит быстрее. Если у вас есть автодок - активируйте его, это поможет. Система подберет тонизирующий комплекс и вам станет легче.
        - Спасибо, - искренне поблагодарил я медика. Интересно, как это нормальный человек среди гребаных «Буревестников» затесался?
        - Давай, пошевеливайся, - недовольно проговорил Рэд. - Построение через пятнадцать минут. Ради тебя никто задерживаться не будет, так что бери свою задницу в охапку и двигай собираться!
        - Рэд, а ты кто? - максимально вежливым голосом поинтересовался я.
        - В смысле? - кажется, толстяк несколько опешил от моего тона.
        - Ну, в смысле, какие функции выполняешь здесь? Класс у тебя какой?
        - Я - инженер! - толстяк выпятил грудь. - Занимаюсь жизнеобеспечением и развитием форта, постройкой Периметра и ремонтом техники. А что?
        - Ну, то есть за стены ты не выходишь, да? - продолжил я елейным голосом.
        - За стены? Я заместитель Сандерса, мне и внутри работы хватает. Зачем мне ходить за стены?
        - Вот и правильно, - кивнул я, справившись с ботинками и перекинув куртку через плечо. - Не ходи за стены. Не надо.
        - Почему это? - Рэд захлопал своими маленькими свиными глазами, и я не сдержался. Шагнув вперед, я ухватил его за футболку, подтянул к себе, и приподняв над полом, добился того, что его отвратительная бородатая рожа оказалась вровень с моим лицом.
        - Потому что, если я тебя там встречу - ты умрешь. Позорно и мучительно, - прошипел я, и разжал пальцы. Толстяк, до этого висевший в нескольких сантиметрах от пола, потерял равновесие, поскользнулся и с размаху сел на жопу прямо посреди вонючей лужи. Я с трудом сдержал довольную улыбку. Хм. А вот эта вот улучшенная модификация мышечных усилителей - неплохая штука.
        - Спасибо, Пит, - бросил я уже в дверях, обернувшись. - Отличные модификации. Мне нравятся.
        И, не дожидаясь ответа, вышел из лаборатории.
        Глава 18
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ФОРТ КЛАНА «БУРЕВЕСТНИКИ». ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        Вам когда-нибудь приходилось делать что-либо после того, как всю ночь пили алкогольные напитки разной крепости в нечеловеческих количествах и спали не больше пары часов? Если да - то вы поймете, как я себя чувствовал, собираясь на зачистку с отрядом бойцов Сандерса. Чудовищное похмелье. Нет, не так: ЧУДОВИЩНОЕ ПОХМЕЛЬЕ. Вызванное мерзкой бормотухой с истекшим сроком годности, смешанной со всеми видами алкогольных коктейлей, которые только смогла создать человеческая цивилизация. Пожалуй, только с этим я мог сравнить свое нынешнее состояние.
        Душ практически не помог. Автодок, когда я напялил костюм, зажужжал, ввел мне какую-то дрянь, и успокоился. И только после того, как я выпил несколько растворенных в воде таблеток, которые дала Марго, мне стало несколько легче.
        - Дрянь эти ваши модификации, - простонал я, натягивая шлем на раскалывающуюся голову.
        - Крепись, скоро должно быть получше, - Трикс смотрел на меня с искренним сочувствием, и я подумал, что парень успел где-то испытать это непередаваемое состояние.
        - Сандерс решил меня прокачать и отправляет на зачистку вместе с отрядом своих бойцов, - я обвел ребят взглядом. И без того хмурый, только проснувшийся Дис, скорчил гримасу. - Я хотел вас дернуть с собой, но Сандерс запретил. Так что ждите. К вечеру вернусь, если ничего не случится. И, очень надеюсь, что чувствовать себя буду получше.
        - А нам чем заниматься? - недовольно поинтересовалась Марго. Я удивленно посмотрел на девушку.
        - А ты что, заскучала уже? Я-то думал, что, имея в своем распоряжении кровать, душ и пищевой синтезатор, занятие по душе в этом гостеприимном месте найти не сложно, но, раз уж ты настаиваешь… Дис, я договорюсь с Сандерсом о доступе к сети, загрузите симуляцию, и проработайте взаимодействие со снайпером. По общей программе тоже погоняй нашу красавицу, как следует. Чтобы скучно не было. Ну и с Триксом позанимайся тоже, да. В общем, ты за старшего. Вернусь - проверю!
        - Э, ты тут больше не командуешь! - делано возмутился Дис.
        - Поговори еще у меня!
        Проигнорировав общий стон неудовольствия, я забросил за плечи рюкзак и направился в ангар. Заняться им нечем, ты гляди!
        Хоть я и старался двигаться пошустрее, все же на построение заявился последним. В опустевшем ангаре остался лишь отряд из пяти человек, да Сандерс, нетерпеливо прохаживающийся туда-сюда.
        - Тебе что, особое приглашение надо, боец? - рыкнул глава клана. Я лишь пожал плечами.
        - Пришел, как только смог. Не думаю, что в состоянии, в котором я находился еще полчаса назад, от меня был бы толк. В конце концов, не я придумал ускоренную процедуру установки модификаций.
        Сандерс поморщился, но промолчал. А что тут говорить? Ведь правда же не я.
        - Ладно. Задачу бойцам я уже поставил. В пути ознакомят. На два слова, - Сандерс махнул рукой, приглашая меня отойти в сторону.
        - Я очень сильно надеюсь, что ты будешь сдерживать свои порывы в рейде, - проговорил он, глядя мне в глаза. - От этих людей будет зависеть твоя прокачка… Да и жизнь тоже. Это не инженеры. Могут и в спину пальнуть. Или просто не подстраховать в нужный момент. Так что ты уж воздержись, не хватай никого за грудки, хорошо?
        Я усмехнулся. Рэд, толстый ублюдок. Нажаловался уже. Не стыдно?
        - Ну, я в свою очередь надеюсь, что ребята в отряде адекватнее жирного придурка, который о себе возомнил невесть что, и не станут нарываться.
        - Рэд - мой заместитель, - прошипел Сандерс. - И постарайся, пожалуйста, вести себя с ним соответствующе.
        - Так я без проблем, - развел я руками. - При условии, что он будет думать, с кем разговаривает. Я человек спокойный, но, если меня постоянно провоцировать, могу и повестись. Только не думаю, что толстяку это понравится.
        Сандерс несколько секунд молчал, сверля меня взглядом, потом выругался себе под нос, развернулся и быстро пошел в сторону лифта.
        - Эй, командир! - называть Сандерса командиром было непривычно и неприятно, но перегибать палку не хотелось. Все же тут его подчиненные, нужно соблюдать хотя бы видимость субординации. Да и безопаснее так, учитывая перепады настроения главы клана.
        - Чего тебе?
        - Мои бойцы хотят позаниматься. Можно им доступ к сети? Тактические симуляции погонять.
        Сандерс подумал, и нехотя кивнул.
        - Хорошо, сделаю. Шевелись уже!
        Я благодарно кивнул и направился к отряду ожидающих меня бойцов. Настроение немного улучшилось. Теперь бы еще самочувствие поправить…
        - Привет, парни. Я - Алтай. Вместе пойдем сегодня, как понимаю?
        - Эверест, - прогудел самый крупный из них. - Бери свое барахло, и погнали. По дороге пообщаемся, времени нет.
        Барахло?
        Эверест мотнул головой, и я увидел у стены свое оружие, отобранное вчера. Винтовка, «Прометей», арбалет, ножны… Что ж, уже неплохо. Вот только есть одна проблема… «Прометей»-то заблокирован! Дерьмо… Ладно. Что-нибудь придумаю. Есть у меня одна мыслишка…
        Экипировавшись я поспешил вслед за бойцами, которые уже грузились в нутро небольшого, потрёпанного вездехода.
        - Я думал, пешком пойдем, - проговорил я, ни к кому не обращаясь, когда уселся на простой скамье в десантном отсеке.
        - Пешком долго и далеко, - ответил Эверест. - Чистую территорию проедем, потом спешимся. Знакомься. Мираж, наш разведчик, - лидер группы показал на невысокого, подвижного парня с универсальным стрелковым комплексом, сидящего у двери. Тот в ответ помахал рукой. Приятное живое лицо, движения расслабленные, экономные… Такой, располагающий к себе типаж. Харизматичный.
        - Марк и Стэн - энфорсеры, - кивок в сторону двух бледных парней, похожих, как две капли воды. Близнецы. Тонкая кость, высокий рост, почти белая кожа… Так выглядят люди, которые часть жизни прожили в условиях пониженной гравитации и дефицита ультрафиолета. Откуда-то со спутника, судя по всему, или с орбитальной станции.
        - Рэй - снайпер, - парень в маскировочной накидке и натянутом на глаза капюшоне, пристроившийся в углу в обнимку с длинноствольной снайперской винтовкой, даже не пошевелился: дремал.
        - Я - лидер группы, на мне прикрытие, - закончил представление Эверест, сложив руки на коробе тяжелого пехотного пулемета. - А ты у нас, значит, мародер, да?
        - По крайней мере, пытаюсь им стать, - я слегка улыбнулся.
        - Ну, что только пытаешься, мы уже поняли. Прими приглашение в группу.
        Я открыл интерфейс, и подтвердил запрос. В ушах мелодично звякнуло, и интерфейс вывел иконки с портретами бойцов, разместив их на периферии зрения. - Задача у нас - максимально прокачать тебя. Идем на зачистку, с дрона получили информацию о гнезде морфов в нашей зоне ответственности. Как это будет выглядеть, разберемся на месте, но, думаю, просто поднимем тварей и погоним на тебя. Твоя задача - нанести максимум урона. В случае чего - подстрахуем. С оружием у тебя, правда, так себе, - Эверест окинул взглядом мое вооружение, - но чего-то серьезного не ожидается, думаю, справишься. Это у тебя «Прометей», да?
        Я кивнул.
        - Неплохая пушка, в целом, но только на коротких дистанциях. И энергоячейки для него дорогие. Как-то ты не очень сбалансировано экипирован. Вместо «Прометея» можно было взять что-то проще, но дешевле и практичнее. Винтовка-то у тебя совсем хлам, как посмотрю.
        - «Прометей» трофейный, - пожал я плечами. - А дареному коню в зубы не смотрят, как говорится.
        - Костюм тоже трофейный?
        - Тоже.
        - То-то я смотрю, что шмот приличный, вроде бы, а винтовка - говно. Ясно. Ладно. В общем, ты парень нормальный, вроде, давай сделаем так, чтоб у нас все без эксцессов прошло. Если Сандерс тебя на турнир выставляет, значит, что-то в тебе есть. Вот держи, - Эверест запустил руку в рюкзак и достал из него гранатный подсумок. - Плазменные гранаты, - проговорил он, протягивая подсумок мне. - Пользоваться умеешь?
        - Доводилось, - я кивнул.
        - Хорошо. Лучше использовать в узком месте, когда твари соберутся в кучу. И когда мы будем подальше. Не поджарь никого. Пока можно подремать, добираться нам с полчаса еще.
        «Можно подремать». Боже, прелесть-то какая! Кажется, лучше слов я еще не слышал. С удовольствием бы последовал совету, но мне нужно еще кое-что сделать. Надо попробовать разобраться с винтовкой.
        Сосредоточившись, я попытался позвать Элис. Мысленно, разумеется. Общаться при всех вслух с невидимой собеседницей было бы, как минимум, странно. Попробуем по-другому, помнится, упоминалось о таком функционале. Или помощница еще недостаточно развилась?
        Видимо, нет. Во всяком случае, никакой реакции не последовало. Ладно. Попробуем по-другому.
        Потянувшись за «Прометеем», я переложил винтовку на колени. Ну, типа мне так удобнее. Так, что остальные? Вроде дремлют. Хорошо.
        Я аккуратно положил палец на спуск. Интерфейс тут же вывел уведомление.
        ОБНАРУЖЕН НОВЫЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ. НЕОБХОДИМА ПРИВЯЗКА. НАЧАТЬ ПРОЦЕДУРУ?
        Да.
        ПРИВЯЗКА НЕВОЗМОЖНА. УСТРОЙСТВО В РЕЖИМЕ ИНДИВИДУАЛЬНОГО ПОЛЬЗОВАНИЯ.
        Дерьмо. Элис, ну! Что мне, с бесполезным импульсником всю зачистку теперь таскаться? Я-то рассчитывал, что его Трикс разлочит, а потом просто забыл…
        Ну!
        - Обнаружено новое устройство, - послышался голос у меня в голове. Ну, наконец-то! - Устройство заблокировано, - ну, спасибо, а то я не знал! - Обновление базы… Инициирую протокол обхода блокировки. Соединение с устройством… Отказ. Инициирую переполнение буфера… Успешно. Есть соединение. Перезагрузка модуля… Успешно. Есть доступ. Статус доступа - root. Отмена блокировки… Успешно! Перезагрузка модуля… Успешно. Устройство доступно для привязки нового пользователя.
        Мое ж ты солнышко!
        Я снова положил палец на спуск.
        ОБНАРУЖЕН НОВЫЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ. НЕОБХОДИМА ПРИВЯЗКА. НАЧАТЬ ПРОЦЕДУРУ?
        Да.
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА. ОСНОВНОЙ ОПЕРАТОР - СУБЪЕКТ № 33286АН. ВЫБЕРИТЕ РЕЖИМ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ: ОБЩИЙ РЕЖИМ/ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ РЕЖИМ.
        Индивидуальный режим.
        ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ РЕЖИМ АКТИВИРОВАН.
        Я мысленно поблагодарил помощницу, и пообещал себе обязательно сделать что-нибудь хорошее для Трикса. Работает его софт! Я теперь, черт побери, сам себе хакер! Плюс одна фишка, и, судя по всему, далеко не бесполезная!
        Я скосил взгляд на часы. На все про все ушло не больше пяти минут. Прекрасно. Теперь можно и подремать. Надеюсь, этого времени хватит, чтобы немного восстановиться. Потому что воевать в таком состоянии - удовольствие более, чем сомнительное.
        Убрав винтовку с колен, я пристроил ее поудобнее, опустил голову на колени и моментально вырубился.

* * *
        - Подъем, боец! - прогрохотало над ухом, и я едва не подпрыгнул от неожиданности. - Приехали, выгружаемся!
        Я выпрямился, потер лицо рукой в перчатке, и встал. Подхватив оружие, я опустил забрало шлема и выбрался из вездехода.
        - Переходим на связь через комлинк, - послышалось в наушниках. - Проверка связи. Как слышно?
        - Отчетливо, - ответил я, и забросил винтовку за плечо. Повозился с ремнями, пристраивая ее так, чтобы и не мешала, и перевести в боевое положение легко было, взял в руки «Прометей», и щелкнул переключателем, выводя оружие из ждущего режима. Послышался металлический звук, с которым энергоячейка переместилась в приемник, и накопитель винтовки тихо загудел. Шкала на ствольной коробке, продублированная интерфейсом перед глазами, медленно поползла вверх, и, наконец, показала полный заряд. Теперь у меня есть под сотню выстрелов до следующей перезарядки. Потом нужно будет заряжать накопитель снова. В магазине - пять энергоячеек. Нормально. Главное, следить за шкалой, и вовремя переключиться на запасное оружие, пока накопитель будет перезаряжаться. В обычных условиях и подождать не проблема, зарядка занимает не больше пяти секунд, но если будет серьезный бой…
        - Улучшение вестибулярного аппарата готово. Адаптация завершена, - проговорила Элис у меня в голове. - Улучшение дыхательной системы готово. Адаптация завершена.
        Хм, ну хоть что-то. Кажется, кстати, как будто состояние получше стало. Отлично. Ладно, что у нас тут?
        Я огляделся.
        Что здесь было раньше, сейчас сказать было сложно. Сейчас вокруг были сплошные руины. Видимо, сюда нехило прилетело с орбиты. В руинах была пробита широкая просека, в конце гудел харвестер и суетились люди. Рабочие разбирали руины, сортировали хлам и грузили что-то в приемник харвестера. Нечто похожее я уже видел в Зеленой зоне, на стройплощадке. Судя по всему, здесь добывали ресурсы для строительства периметра. Позже, на базе «Буревестников», ресурсы загрузят в перерабатывающие камеры, откуда они попадут в принтеры. И на выходе получится нечто полезное. Дешевле и проще, чем доставлять материалы с орбиты, особенно учитывая, что труд заключенных для корпорации не стоит ничего. Безотходное производство.
        - Отсюда пойдем пешком, - проговорил Эверест. - Вездеход останется здесь. Дальше - опасная зона, и подставлять технику под удар каких-нибудь залетных придурков желания нет. Прилетит откуда-нибудь из-за холма, и поджаримся все разом. Выдвигаемся.
        Махнув охране, мы миновали руины, и быстрым маршем направились вглубь Предела.
        Чем дольше мы шли, тем более пустынным становился пейзаж. Руины сменились холмистой местностью, и примерно полчаса мы то поднимались в гору, то спускались вниз. Пару раз останавливались, когда по флангам появлялось подозрительное шевеление, но оба раза тревога оказывалась ложной. Наконец, взобравшись на очередной холм, я увидел пункт назначения.
        Мы находились на краю огромной промзоны. Шахта, примыкающая к ней обогатительная фабрика, складской комплекс, перерабатывающий завод и железнодорожная развязка. Видимо, шахта была богатой, потому такую инфраструктуру вокруг нее и построили, чтобы на месте обогащать и перерабатывать добытую руду, и отправлять уже готовый продукт на склады грузовых космодромов. Местность с тактической точки зрения отвратительная, слишком много мест, где может прятаться враг. А учитывая, что речь идет о гнезде морфов, так оно где угодно может расположиться. И нас пятеро. Замечательно. При этом бойцы Эвереста не выглядят напряженными или озабоченными, для них это рутинная работа. Да-а, Предел - это не Лимб, здесь народ серьезный, к таким раскладам привычный… Надо бы соответствовать, что ли.
        - На месте, - подтвердил Эверест мою догадку. - Спускаемся, занимаем вон ту площадку и готовимся. Мираж, что у тебя?
        - Пока все чисто. Сканером светить не буду, если использую, сами засветимся. Сначала проведем воздушную разведку… Ну, в общем, как обычно.
        - Принял. Спускаемся.
        Через несколько минут мы расположились на пятачке у небольшого здания из синтебетона, стоящего в стороне от основных построек промзоны. Какое-то техническое помещение, вроде подстанции или компрессорной. Двери постройки оказались распахнуты, и, прежде чем что-либо предпринимать, Мираж под прикрытием энфорсеров проверил здание.
        - Чисто. Приступаю к рекогносцировке?
        - Давай, - кивнул Эверест.
        - Запускаю дрон, - Мираж достал откуда-то из контейнера разгрузки миниатюрный квадрокоптер, и плавным движением подбросил его вверх. Крохотный летательный аппарат расправил лопасти и с едва слышимым стрекотанием устремился в небо.
        - Даю картинку, - проговорил Мираж, и тут же на панели интерфейса появилось небольшое окно, в котором в реальном времени транслировалась картинка с коптера.
        - Размечаю карту, - снова последовал отчет разведчика, под стримом с дрона проявилась карта местности, на которой расцвели многочисленные разноцветные отметки. Я вдруг понял, что тону в потоке входящей информации, и тихонько скомандовал:
        - Элис, займись.
        Объяснять помощнице, чем именно нужно заняться, не понадобилось. Фрэймы упорядочились, рассредоточившись по интерфейсу, карта изменила масштаб и свернулась в небольшое окошко, сдвинувшееся влево, стрим с коптера, наоборот, сместился вправо. Черт, а ведь остальные со всем этим работают самостоятельно! Это какой же навык обращения с интерфейсом иметь надо?
        - Разметил территорию, - отчитался Мираж. - Активность отсутствует. Места, где видели морфов, отмечены красными квадратами, объекты зачистки пронумерованы в зависимости от приоритета. Дрон сажаю на копер в режиме наблюдателя. Можно начинать, - насколько я понял, говорил он это, преимущественно, для меня, остальным из пятерки Эвереста объяснять, что происходит, было не нужно - парни давно работали вместе, и понимали друг друга с полуслова. Мне даже стало немного стыдно за то, что им приходится со мной нянчиться. Ладно. Постараюсь не ударить в грязь лицом.
        - Принял, - прогудел Эверест. - Выдвигаемся к первому объекту. Мираж - вперед, в дозоре. Марк и Стэн - по флангам, прикрывайте его, отставание двести. Алтай - по команде, в середине коробки, я замыкаю. Рэй, найди себе гнездышко. Дрон дроном, но тебе я доверяю больше. Не хотелось бы, чтоб в разгар зачистки кто-то в спину пришел. Как сядешь - доложи, начнем движение.
        - Принял.
        - Есть.
        - Так точно!
        Доклады пришли практически синхронно, и бойцы рассыпались по позициям. Мираж легко пробежал вперед, и вдруг исчез. Мне даже на миг показалось, что шалит не завершившая обновление оптическая система. Но нет, все остальное я видел вполне отчетливо, отметка разведчика двигалась по мини-карте, но сам он будто растворился в воздухе. Я лишь головой покачал. Вот что значит серьезные бойцы. Я серьезно собираюсь участвовать в турнире, против таких вот ребят? Святое дерьмо, куда я вляпался?
        - Выдвинулся, все чисто, жду, - послышался в наушниках голос разведчика. Марк и Стэн кивнули друг другу, и двинулись в том же направлении, не дожидаясь команды Эвереста. Когда пропал Рэй, я даже заметить не успел. Это, блин, не уголовники Серой зоны, это бойцы. Прямо как домой попал, ты смотри!
        - На позиции, - доложил Рэй. - Обзор отличный, могу работать.
        - Отлично, - Эверест поднял пулемет и поправил ремень. - Ну, что, Алтай? Двигаем. Посмотрим, на что ты годишься.
        Я вздохнул, перехватил «Прометей» поудобнее, и шагнул вперед, в ту сторону, куда ушли Мираж и энфорсеры. Теперь бы только не облажаться.
        Глава 19
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА.
        Судя по меткам, которые нанес на карту Мираж, в первую очередь нам предстояло осмотреть вагонное депо. Логично, в целом: депо к нам ближе всего, и оставлять его за спиной, выдвигаясь на другие локации, попросту глупо. Ориентируясь на отметку невидимого разведчика и на передвигающихся по флангам от укрытия к укрытию энфорсеров, я шел вперед, сжимая цевье «Прометея» и поглядывая по сторонам. В принципе, моя позиция была самой безопасной: Мираж, идущий в дозоре, подаст знак, если что-то увидит, Марк и Стэн прикрывают с флангов, Эверест - с тыла, а снайпер Рэй пасет территорию. По такой схеме на Рапсодии выгуливают состоятельных туристов. С одинаковым успехом можно оградить уважаемого клиента от опасности, дать ему пострелять, или срезать очередью в спину, если вдруг он по какой-либо причине перестанет быть уважаемым. Надеюсь, последнее мне не грозит.
        В общем, прикрывали меня по высшему классу, но расслабляться, тем не менее, не стоило.
        - Движение на двенадцать часов, - одновременно с голосом Миража на мини-карте возникла одиночная метка. - Воздух!
        Воздух?
        Я вскинул голову и успел поймать взглядом скользнувшую под навес вагонного депо крылатую тень.
        - Виверна, - прозвучал в наушниках голос Эвереста. - Там что-то есть. Просто так она бы здесь не появилась. Либо гнездится, либо недавно там кто-то умер.
        Виверна?
        - Есть совпадение в базе данных. Вывожу информацию, - Элис сработала оперативно. Интерфейс вывел изображение крупного крылатого, похожего на плод внебрачной связи птеродактился и летучей мыши. Кожистые крылья, размах - метр с мелочью, висящее под ними худое тельце, покрытое жесткой щетиной, неожиданно мощные нижние конечности. Морда как у нетопыря, но с развитыми, выдающимися вперед челюстями. Уши, опять же, наводящие на размышления о летучих мышах. Под крыльями - мускулистые лапы, увенчанные когтями. И хвост. Длинный, с серпообразным жалом на конце. Пожалуй, его нужно бояться не меньше, чем когтистых лап-крыльев, а то и больше. Да и нижние конечности для атаки подходят великолепно. Откуда вообще такая мерзость взялась? Будь она больше - стала бы серьезной проблемой.
        - Виверна - распространенное среди обитателей Полигона жаргонное наименование мутировавших рукокрылых из отряда плацентарных млекопитающих, представителей эндемичной фауны Рапсодии. Некогда небольшой летающий зверек, схожий с земной летучей мышью, вследствие радиационного и биологического заражения ареала обитания, мутировал, увеличился в размерах и видоизменился. Не зараженные ксеновирусом виверны практически не представляют опасности, если их не отвлекать от заботы о потомстве, в период гнездования, сопровождающийся сбиванием в стаи, крайне агрессивны. Питаются преимущественно падалью.
        - Спасибо, - буркнул я под нос. Что там Эверест про «гнездится» говорил? Не хотелось бы нарваться на стаю этих тварей в период агрессии. Я даже невольно поежился. Хорошо, что на мне крепкий костюм и шлем. Кевларит все же прочнее когтей этой твари. По крайней мере, я очень на это надеюсь.
        - Мираж, просвети депо, - скомандовал Эверест, когда мы приблизились. - Что-то мне не нравится это все.
        - Есть, - коротко отозвался разведчик. - Восстановление способности - пятнадцать минут, отсчет пошел.
        Что-то мигнуло, и перед глазами в режиме дополненной реальности возникла огромная мелкоячеистая сеть желтого цвета, волной скользнувшая сквозь депо. Миг - и я прямо сквозь стены увидел несколько десятков силуэтов, которые интерфейс подсветил по контуру красным и тут же разместил отметки на мини-карте.
        - Какого хрена… - недовольно пробурчал Эверест. - Этого нам еще для полного счастья не хватало.
        Подавляющее большинство силуэтов были человекоподобными. Неизвестные бесцельно слонялись по депо или неподвижно стояли в разных углах, иногда - упершись в стену. Черт, что-то знакомое…
        - Гребаные зомбаки, - проговорил Эверест. - Отряд, смотреть по сторонам! Где-то здесь могут быть мины с газом! Алтай - готовься. Будем зачищать!
        Зомбаки? Это он, как я понимаю, так туманников называет? Вот уж правда, только их не хватало. Мне вспомнились ощущения, которые доставило посещение супермаркета в Лимбе. Там тварей было примерно столько же, и они нас чуть не сожрали. Правда, и были мы там вдвоем, практически без оружия и без модификаций… Сейчас расклад другой, конечно, но встречаться с тварями, что еще совсем недавно были людьми, все равно не хотелось. Как вспомню, так мороз по коже, бр-р-р…
        - Мираж, сводка!
        - Восемнадцать туманников, пяток виверн. Виверны жрут что-то. Больше живых организмов не обнаружено.
        - Принял. Отряд, работаем. Алтай, зомбаки на тебе. Для начала неплохой кач получится. Марк, Стэн, прикрываете, но в драку лезете только в крайнем случае. Мираж, на ту сторону депо, я остаюсь на этой. Рэй, доложи обстановку!
        - Все чисто и спокойно, - послышался в наушниках спокойный и собранный голос снайпера.
        - Принял. Все, пошли!
        Пока Эверест командовал, я успел подготовиться. «Прометей» отправился за спину, его сменила винтовка. Если боеприпасы для энергетической пушки действительно дорогие, смысла расходовать их на туманников нет, тут и пуля справится. Все же с дальнобойным оружием в руках и подсвеченными силуэтами врагов перед глазами я чувствовал себя гораздо увереннее. Это в Лимбе, где арбалет - вершина технологий, зомбаки серьезная проблема, сейчас же это не более, чем мясо. Шустрое, опасное, но - мясо. В дрожь при их упоминании бросает не из-за какой-то повышенной опасности монстров. Скорее, от того, что понимаешь: неверный шаг, незамеченная мина - и сам превратишься в такого. Будешь бродить по Полигону в поисках пищи, пока не сдохнешь от обезвоживания, или на пулю не нарвешься…
        - Алтай, вперед!
        - Размечаю цели, - послышалось в голове, и силуэты на панели интерфейса поменяли цвет. Приоритетные цели остались красными, те, что скрывались за препятствиями, подсветились желтым, твари, находившиеся слишком уж далеко - зеленым. Я передернул затвор, вскинул винтовку, и шагнул в здание депо. Марк и Стэн тенями скользнули за мной.
        Внутри царил полумрак, но Элис уже добралась до оптической системы, поиграла светофильтрами, и теперь я видел все в мельчайших деталях, не хуже, чем на открытой местности.
        - Работаю! - бросил я в комлинк.
        Первый морф стоял метрах в двадцати от меня, и окончательно умер еще до того, как сумел понять, что в здании появился кто-то еще. Сканер уязвимостей разукрасил тело морфа, AIM-ассистент нарисовал на нем мишени, винтовка коротко дернулась, гавкнула, отсекая очередь в три патрона, и морф ничком повалился на землю, брызнув на вагон содержимым черепной коробки. Элис, не дожидаясь команды, смахнула в сторону высветившееся уведомление. Я моментально сменил цель, и свалил еще одного морфа. После этого стало уже сложнее.
        Твари вышли из спячки, реагируя на звук, и пришли в движение. Сразу несколько целей изменили цвет с желтого на красный. Один из зомбаков в отдалении опустился на четвереньки и ринулся ко мне длинными прыжками. Прицелившись, я выстрелил, но пули прошли мимо, рванув плечо морфа, тварь бросило в сторону, и только следующая очередь перебила туманнику позвоночник, заставив его корчиться на полу. Решив добить этого морфа позже, я перенес прицел на следующего, уложил его первой же очередью, и тут на крыше вагона раздался какой-то звук.
        - Опасность! - вскрикнула Элис, но я уже падал на пол, перекатом уходя в сторону. На то место, где я только что находился, приземлился ощерившийся туманник и сразу пошел в атаку. Несколько пуль ударили его в корпус, однако тварь даже не заметила раны, рванувшись ко мне. Не успевая отскочить, я ударил морфа прикладом, отбросил его, продолжая движение с разворота добавил в затылок, сбрасывая зомбака на рельсы, и только тогда смог успокоить его окончательно, короткой очередью развалив ему голову.
        - Сзади!
        Понимая, что не успеваю развернуться, я бросил винтовку, повисшую на ремне, и прыгнул вверх. Правая рука ухватилась за выступ на вагоне, мышцы сократились, и через секунду я уже стоял на крыше. Ого, как я теперь умею! Раньше такой прыжок я бы не исполнил!
        Однако времени наслаждаться новыми способностями не было: морфы окончательно проснулись и ринулись ко мне. Уложив сверху туманника, из-за которого пришлось сменить позицию, я закрутился на крыше, последовательно уничтожая подсвечиваемые Элис цели. Одна, вторая, третья…
        Послышался писк, возвещающий о том, что патроны подходят к концу, и я нажал на кнопку сброса. Искать магазин под ногами было некогда, потому я просто воткнул на его место новый, и продолжил огонь. Потом подниму.
        Сразу две твари запрыгнули на крышу рядом со мной. Первой я отвесил пинок, сбросивший морфа вниз, вторая поймала лбом пулю и упала между вагонами. Тревожный зуммер, стрелка, указывающая направление атаки, разворот, выстрел, зуммер, стрелка, разворот, выстрел, зуммер, стрелка, разворот, выстрел…
        - Чисто, - выдохнул я через какое-то время, поняв, что волна атакующих иссякла, а отметки в интерфейсе погасли.
        - Чисто, - подтвердил кто-то из энфорсеров. Я поднял забрало шлема, вытер выступивший на лбу пот, и огляделся.
        Ну, ничего себе! С начала боя прошло не больше трех минут. За это время мы положили восемнадцать морфов. И тринадцать из них, если верить интерфейсу, записал на свой счет я.
        Сбоку послышался шум. Я повернулся в ту сторону и увидел зомбака с перебитым позвоночником, пытающегося уползти куда-то в сторону. Поймав в прицел его затылок, я на выдохе потянул спуск, и тварь затихла.
        Четырнадцать. Я нервно хохотнул. Мать вашу, мне нравится такой кач!
        - Четырнадцать из восемнадцати, - послышался в наушниках голос Эвереста. Мне показалось, или в интонациях проскользнуло уважение? - Неплохо, очень неплохо. Но по сторонам смотреть все же надо. А еще - не мешало бы проставиться на базе. Пара тварей до тебя почти добралась, если бы не Марк и Стэн…
        Если бы не Марк и Стэн, я, опираясь на опыт, полученный в Лимбе, скорее всего, убил бы туманников в рукопашной. Проходили уже. Причем - без крутого бронекостюма и улучшенных модификаций. Так что не критично, думаю. Но вслух этого говорить я, конечно же, не стал. Не хватало еще прослыть чванливым идиотом.
        - Но в целом - очень хорошо, - продолжил Эверест. - Я бы, если честно, от такого бойца в команде не отказался. Молодец. Давай, слезай оттуда, собирай трофеи и пойдем посмотрим, что привлекло виверн.
        Я на миг задумался. Проставиться? Хм, почему бы и нет?
        - Давайте проставлюсь прямо сейчас, - проговорил я. - Опыт мой, трофеи - ваши. Без вас я бы не справился.
        - Без нас бы ты сюда и не сунулся, - усмехнулся командир группы, - если, конечно, ты голову не только для приема пищи используешь. Слышали, парни? Алтай отдал трофеи нам. Проверьте браслеты этих бедолаг, и двигаемся дальше. На базе поделим.
        Вот теперь мне точно не показалось: в голове Эвереста звучало одобрение. Ну и хорошо. Деньги лишними, конечно, не бывают, но расположение команды мне сейчас важнее. Мало ли, что там еще сегодня будет.
        Я подобрал магазин, нашел второй, сунул их в подсумок и спрыгнул с вагона. Надо разобраться, откуда здесь взялись морфы и что заинтересовало падальщиков. Мое дело сегодня, конечно, маленькое, но лучше быть в курсе. А пока энфорсеры собирают трофеи, гляну, что там получилось с прокачкой.
        Встав в стороне и убедившись, что вокруг безопасно, я развернул уведомления.
        УНИЧТОЖЕН МОРФ. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ - 1. ДОНОР - ЧЕЛОВЕК, ЗАРАЖЕННЫЙ КСЕНОВИРУСОМ.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - ВАРИАТИВНАЯ. СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ КОНКРЕТНОЙ ОСОБИ - 1. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - ОТСУТСТВУЕТ.
        ИГРОК № 786521 ОКОНЧАТЕЛЬНО ЛИКВИДИРОВАН.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 750 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ. 750*2,5=1875
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 19.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 5875 ОЧКОВ ОПЫТА.
        И еще тринадцать таких же, различающихся только уровнем опасности туманников - у некоторых он достигал двойки. Видимо, это те, что успели отожраться, и стали шустрее собратьев.
        Я быстро пролистал до последнего сообщения.
        УНИЧТОЖЕН МОРФ. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ - 2. ДОНОР - ЧЕЛОВЕК, ЗАРАЖЕННЫЙ КСЕНОВИРУСОМ.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - ВАРИАТИВНАЯ. СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ КОНКРЕТНОЙ ОСОБИ - 2. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - ОТСУТСТВУЕТ.
        ИГРОК № 545649 ОКОНЧАТЕЛЬНО ЛИКВИДИРОВАН.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 750 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ. 750*2,5=1875
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 20.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 1500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УБИЙЦА МОРФОВ» - 7/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 3
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ДОСТИГЛИ ТРЕТЬЕГО РАНГА ДОСТИЖЕНИЯ «УБИЙЦА МОРФОВ»! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОСТУП К РАСШИРЕННОМУ БЕСТИАРИЮ - ОБЩЕМУ КАТАЛОГУ МОРФОВ И КВАЗИЖИВЫХ ОРГАНИЗМОВ, ВКЛЮЧАЯ РЕДЧАЙШИЕ.
        УБИВАЯ МОРФОВ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УНИЧТОЖАТЬ ИНФИЦИРОВАННЫХ КСЕНОВИРУСОМ ЛЮДЕЙ И ЖИВОТНЫХ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС - 3000 ОЧКОВ ОПЫТА, 30 000 КРЕДИТОВ.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 21.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 20 000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        КРЕДИТОВ НА СЧЕТУ: 70 387.
        Да. Такой кач мне определенно нравится. Святое дерьмо, два уровня за несколько минут! Интересное место Предел, интересное. Хотя в этот раз тупо повезло. В составе команды, ориентированной на мою быструю прокачку, вооружен, защищен, с виртуальным личным ассистентом, управляющим всеми имплантами и приложениями, и подсказывающим векторы атаки и уклонения… Да и противник простой относительно. Так везти будет не всегда. Но пока везет - надо пользоваться.
        - Элис, что за бестиарий? Он нам полезен вообще?
        - Да, босс. Теперь у нас есть информация обо всех известных морфах Рапсодии, включая описание основных атак и уязвимых мест. До этого, чтобы вывести, например, информацию о виверне, мне пришлось проанализировать весь массив данных, загруженный на базе «Буревестников», свести воедино крайне противоречивую информацию, отсеять недостоверную и скомпоновать ее в краткую сводку. Эта операция заняла пятьдесят шесть процентов ресурсов нейропроцессора, и, если бы нас в этот момент атаковали, я бы не смогла вовремя отреагировать. Кроме того, у нас не было описания уязвимых точек виверны и типов атак, которые можно было бы загрузить в тактический анализатор, спрогнозировать действия противника и выработать максимально эффективные контрмеры, проводить анализ пришлось бы в режиме реального времени, основываясь на повторяющихся поведенческих паттернах…
        - Стоп-стоп-стоп, Элис! Попроще, пожалуйста!
        - Слушаюсь, босс. В общем, теперь мы сможем уничтожать морфов эффективнее, подвергаясь при этом меньшей опасности.
        - Вот, так отлично, - более краткая версия преимуществ бестиария мне понравилась больше. Повышение эффективности и снижение уровня опасности - это всегда хорошо. А теперь пора к остальным, я и так что-то надолго залип.

* * *
        То, что привлекло виверн, нашлось практически сразу. Несколько трупов в драных комбинезонах валялись прямо на рельсах, посреди депо. Посчитать, сколько их было точно, не выходило: слишком уж фрагментированными были тела. Голов я насчитал шесть, но не мог поручиться, что мы нашли все. На первый взгляд начавшего уже пованивать мяса было гораздо больше, вполне возможно, что каких-то фрагментов и не хватало.
        - Туманники и эти - из одной компании, - озвучил сделанные выводы Мираж, стоя над грудой тел. Виверны, которых пришлось отогнать, недобро зыркали на нас из-под потолка, дожидаясь, пока мы уйдем, чтобы снова приступить к своей страшной трапезе. - Крупная группа, дикие рейдеры, без клана. Сначала убили этих, потом морфировали их товарищей. И совсем не похоже, что они нарвались на газовую мину. Кажется, здесь что-то другое. У многих туманников имеются характерные колотые раны. Возможно, что даже у всех,
        - Хочешь сказать, что здесь поработали ксеносы? - Эверест поморщился. Мне такие выводы тоже не понравились. Твари, которые использовали в качестве солдат пришельцы - это тебе не кучка туманников. Уж кто-кто, а я это хорошо знаю.
        - Сложно сказать. Если бы здесь где-то было гнездо, рабочие утащили бы тела. Хотя… Не исключено, что их могло что-то спугнуть. Эвер, может, запросить поддержку? Не хотелось бы тут вшестером схлестнуться с ксеносами…
        - Если сюда и добрались твари из Красной зоны, их немного, - задумчиво проговорил Эверест. - Серьезную миграцию Система отследила бы со спутников и выдала бы задание с соответствующим уровнем опасности. А у нас - сигнал с дрона, а в задаче значится разведка и зачистка. Уровень сложности - обычный. Значит, ничего серьезного не предвидится. Сандерс дрон здесь тоже погонял, прежде чем нас засылать. Пусто. Так что не накручиваем себя, и работаем дальше. Бдительность, правда, тоже не теряем. Рэй, доложи обстановку!
        - Тихо, как в могиле.
        - Тьфу на тебя, каркаешь! Принял. Все, парни. Давайте обыщем депо, убедимся, что больше здесь ничего нет, и двинемся дальше. Выполним задачу и вернемся на базу. Работаем!

* * *
        СИСТЕМА ОРИОНА, ОРБИТА РАПСОДИИ, АДМИНИСТРАТИВНАЯ СТАНЦИЯ КОРПОРАЦИИ NEWVISION.
        Стив Миллер отлип от экрана, уменьшил изображение, и с довольной улыбкой откинулся в кресле. Все идет по плану. Отлично. Наконец-то хоть что-то, с момента появления этого гребаного Алтая идет по плану!
        Все месяцы работы, подделка отчетов, регулярные полеты на Рапсодию, создание идеальной схемы вывода денег, поступающих на анонимный криптовалютный кошелек - все пошло прахом из-за одного придурка. Гребаный три-три-два-восемь-шесть! Если бы Баркер не положил на него глаз, Стив уже устроил бы на него глобальную охоту, сделал бы так, что убить настырного выскочку, одним махом разрушившего так долго, тщательно и скрупулезно выстраиваемый бизнес, стремился бы каждый встречный. Но излишнее внимание гейм-директора, которого до этого крайне мало интересовало, что происходит на «Полигоне», если это не влияло на рейтинги и доход корпорации, сделало такой ход невозможным. Теперь приходилось ждать, пока фаворит директора совершит ошибку, и придумать, как ею воспользоваться. Однако каждый раз придурку удавалось ускользнуть. Что ж. В этот раз западня выстроена практически идеально. И пусть работать приходилось, опираясь на чистую импровизацию, пройти все должно, как по маслу.
        Хорошо, что старые навыки еще не утрачены. Перехватить сигнал со спутника, оповещающий о серьезной ксеноугрозе в Оранжевой зоне, подделать его и заслать Сандерсу, да так, чтобы это оказалось незамеченным Системой… Уф, это было непросто. Зато теперь остается лишь смотреть и наслаждаться. Сегодня в истории заключенного № 33286АН будет поставлена жирная точка. Не морфами, так командой зачистки, уже выдвинувшейся в нужный сектор. Заодно и проверит, насколько четко готов выполнять приказы новый претендент.
        А вот, кстати, и он.
        Окошко мессенджера замигало, привлекая к себе внимание, Стив огляделся, убеждаясь, что рядом никого нет, поправил гарнитуру и ответил на вызов.
        На установление связи, казалось, понадобилась целая вечность. Гребаная задержка сигнала! Наконец, экран мигнул, и на нем появилось подернутое помехами изображение.
        Знакомое место, знакомая обстановка… Только вот собеседник другой. Стив уже привык видеть в этой комнате худощавую фигуру Скульптора, и каждый раз непроизвольно дергался, когда его преемник выходил на связь. Огромный рост, бионические руки, часть черепа закрыта металлической пластиной… Еще и глаз этот, искусственный… Но он, по крайней мере, адекватен. Насколько может быть адекватен человек, получивший пожизненный срок на Рапсодии.
        - Как успехи? - пропустив церемонию взаимных приветствий, перешел к делу Миллер.
        - Мы зачистили здание и взяли его под контроль. Товар на месте. Но его мало, очень мало. Если вы хотите перенести сеть сбыта в Оранжевую зону, нужна новая поставка. А-стимы ждут многие. И пока просто ждут. А вот когда у них начнется ломка… Они будут готовы платить за это дерьмо любые деньги. И того, что сейчас у меня есть, будет недостаточно.
        - Поставка будет, - Стив кивнул в камеру, нисколько не переживая по поводу того, что собеседник сможет его идентифицировать. Сигнал шел по закрытому каналу, а вместо Стива огромный биоробот видел перед собой проекцию со случайным аватаром и измененным голосом. - В ближайшее время. Сразу после того, как три-три-два-восемь-шесть будет мертв.
        - Моя группа уже на месте. Мы готовы работать. Нужно только подтверждение анонимности, мне нужны гарантии того, что Сандерс не узнает, кто прикончил его людей. Клановая война - не самый лучший фон для торговли.
        - Не узнает. Возможно, твоим людям не придется даже руки пачкать. Следите за обстановкой. Когда там все закончится - просто приберите за ксеносами. Мне нужно, чтобы никто не смог уйти. Но главное - три-три-два-восемь-шесть.
        - Принял, - гигант кивнул.
        - Вот и хорошо. Доложи сразу, как только будешь готов продемонстрировать голову этого выскочки. Конец связи.
        Стив прервал сеанс и снова переключился на вид со спутника. Поигравшись масштабом, увеличил изображение, включил звук…
        - Серьезную миграцию Система отследила бы со спутников и выдала бы задание с соответствующим уровнем опасности. - проговорил командир группы, боец поддержки с пехотным пулеметом в руках. - А у нас - сигнал с дрона, а в задаче значится разведка и зачистка. Уровень сложности - обычный. Значит, ничего серьезного не предвидится. Пусто. Так что не накручиваем себя, и работаем.
        Миллер улыбнулся, и нажал кнопку записи. То, что будет дальше, обязательно захочется пересмотреть. И не один раз. Увлекательное кино намечается.
        Глава 20
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА.
        Если не считать деталей экипировки и раскуроченного оружия, оставшегося после гибели группы неизвестных рейдеров, в депо и на примыкающей к нему погрузочной станции не нашлось больше ничего интересного. Оставалось всего ничего - проверить обогатительную фабрику, склады, перерабатывающий завод и шахтную территорию. Начать и кончить, в общем, ага. Работа, как будто созданная для шестерых человек. Они реально такие объемы впятером каждый день отрабатывают, или это мне так повезло?
        Несмотря на собственное заявление о том, что ксеносов здесь быть не может, Эверест насторожился. Мираж теперь шел на удалении от основного отряда не в двести, а в сто метров, а в помещениях и вовсе держался рядом, Марк и Стэн тоже сжали фланги. Хоть разведчик и просканировал здание склада, и не обнаружил в нем никаких признаков чужого присутствия, командир отряда заставил нас тщательнейшим образом прочесать его, и теперь мой костюм был покрыт тонким слоем красно-бурой пыли. Часть добываемой на шахте руды не успели вывезти, обратив на это внимание, Эверест сделал отметку на карте. Насколько я понял, это значимая находка, и отряду теперь полагается некий бонус. Бойцы повеселели, видимо, в совокупности с кредитами, снятыми с туманников, сумма получалась приятная. Оставалось досмотреть обогатительную фабрику, завод и территорию шахты. Рэй каждые несколько минут докладывал обстановку, движения не наблюдалось, и я решил, что прокачка на сегодня закончилась. Впрочем, жаловаться грех, два уровня, поднятые за такой краткий промежуток времени - это очень приятно. В общем, мне было сложно сказать, чего
хотелось больше: спокойно закончить разведку и вернуться в форт, или навернуть еще уровень-другой. Аппетит приходит во время еды, да.
        Обогатительная фабрика заставила испытать острейшее дежавю. Построенная по типовому плану, она выглядела совсем так же, как та, на которой совсем недавно мы приняли бой в Лимбе. Те же резервуары для руды, трубы, контейнеры, навесные балкончики… Здесь нашлась пара мертвых рейдеров, и Эверест насторожился еще больше. Их тела были так же фрагментированы, как и трупы бедолаг в депо, только здесь их еще никто не успел обглодать, и у нас появилась возможность изучить останки внимательнее.
        Повреждения выглядели так, будто рейдеры схватились с отрядом самураев-меченосцев: гладкие срезы, кое-где - колотые раны. Вот только сложно поверить, что два неплохо вооруженных бойца могли подпустить к себе людей с холодным оружием. Но были ли это люди?
        Я приказал Элис провести анализ повреждений и попытаться выяснить, кто или что могло их нанести. Вот только хваленый бестиарий не выдал ни одного совпадения! Даже если предположить, что рейдеры пали жертвами ксеносов, сколько я ни напрягал память, так и не смог припомнить ни одной твари, которая оставляла бы после себя подобное. Даже если бы я лично не сталкивался с подобным, на каждом брифинге перед десантированием до нас доводили общую информацию о новых юнитах врага. Эта информация стекалась в штаб со всего фронта, и шанс, что где-то могут орудовать совсем новые, неизученные виды ксеносов, был минимальным и стремился к отрицательной величине. Конечно, за то время, что прошло с момента, когда я еще носил погоны, пришельцы могли наплодить кучу новых тварей, но черт побери, война закончена, а Рапсодия освобождена одной из первых! Здесь попросту не может быть мутаторов, перед тем, как сдать планету в аренду Корпорации, ее прочесали тщательнейшим образом! Или… Или нет?
        В общем, настроение портилось с каждой минутой. Не порадовали даже магазины к винтовке, найденные в исполосованной разгрузке, которая, по всей видимости, слетела с одного их тел. Я набивал их патронами и распихивал по подсумкам, но делал это чисто автоматически, внимательно глядя по сторонам и держа оружие рядом. В воздухе будто что-то витало. Что-то тоскливое и тревожное. То самое чувство, которое я уже не раз испытывал во время высадок. Когда идешь по дымящимся руинам, отутюженным артиллерией, сенсоры молчат, но сам ты буквально физически ощущаешь чужой и чуждый взгляд, воздух звенит от напряжения, а шестое чувство, надрываясь, орет сиреной: опасно! Здесь опасно, не ходи сюда, здесь смерть!
        Будь моя воля, я бы бросил все на хрен, и повернул назад, к людям и вездеходу, а потом - в защищенный и кажущийся сейчас таким уютным бетонный куб форта. И это была не трусость, не тот вполне логичный и объяснимый страх, что испытываешь перед боем, нет. Нечто иррациональное, не поддающееся объяснению, но заставляющее тело под бронекостюмом покрываться противным липким потом. Не захлестывающая сознание паника, заставляющая бросать все и бежать, куда глаза глядят, как при появлении дементора, а что-то едва ощутимое, на самой грани восприятия.
        Оглядевшись, я понял, что подобные эмоции испытываю не только я. Мираж, контролирующий цех, пока мы обыскивали офисы, тоже нервничал, то и дело поглядывая по сторонам и переминаясь с ноги на ногу. Было видно, что разведчику не терпится покинуть это место. А вот Эверест, хоть и глядел исподлобья, хмурясь, был, все же, не такой тонкой душевной организации. Он все эти эманации либо не улавливал вовсе, либо, будучи человеком упрямым и прагматичным, давил в зародыше.
        - Чисто, - буркнул командир группы, когда мы закончили с офисами. - Рэй, что у тебя?
        - Тихо и спокойно, - последовал стандартный ответ снайпера.
        - Отлично. Движемся к заводу, - скомандовал Эверест. А у меня на душе будто кошки заскребли.
        Вообще, нас здорово выручало, что, несмотря на размеры промзоны, сами предприятия, на ней расположенные, были достаточно компактными. Либо таких мощностей вполне хватало для эффективной работы, либо владеющая ими корпорация планировала в будущем расширяться. Нам, во всяком случае, это было только на руку. По всему выходило, что еще пара-тройка часов, и, если ничего не случится в процессе, мы закончим разведку и свалим отсюда. Сейчас мне уже точно не хотелось никакого халявного кача. Самочувствие улучшилось, но постоянное ожидание опасности изматывало почище любого марш-броска. Я чувствовал себя безумно уставшим, и все, чего сейчас хотелось - вернуться на базу, принять душ, и, развалившись на кровати, отправиться в объятия Морфея. Однако впереди были еще перерабатывающий завод и шахта.
        Перерабатывающий завод оказался больше обогатительной фабрики, и радиуса действия сканера Миража на всю территорию не хватило, потому в здание мы зашли с еще большими предосторожностями. С обзором внутри было совсем печально, все внутреннее пространство забито какими-то трубами, цистернами и механизмами, и тут, кажется, занервничал даже невозмутимый Эверест. Тем не менее, движения не наблюдалось, сканеры и сенсоры молчали, и мы, стискивая оружие и прикрывая друг друга, медленно шли вперед, методично обыскивая каждую щель. Здесь нога человека не ступала, кажется, с самого начала войны, на что недвусмысленно намекал толстый слой пыли, покрывающий все поверхности, и я немного успокоился. Ровно до того момента, пока в пыли не обнаружился широкий след, ведущий куда-то вглубь территории.
        - Внимание, - тихо проговорил я в комлинк. - Здесь кто-то был!
        Сделав снимок пыльного пола с хорошо различимой полосой следа, я сбросил его в тактическую сеть. Отряд на миг замер, оценивая увиденное, а потом послышалась команда Эвереста:
        - Отряд - на местах, смотреть в оба. Алтай - вперед. Посмотри, что это за дерьмо.
        Я поморщился, но двинулся вперед, стараясь ступать так, чтобы шаги не разносились по всему цеху гулким эхом, и крепко стискивая цевье винтовки. Остальные члены отряда замерли на местах, поводя стволами оружия и всматриваясь в сумрак помещения.
        Медленно приблизившись к проплешине следа, я огляделся и присел перед ним на колено.
        - След. Ширина - сантиметров семьдесят. Непрерывный, равномерный, - докладывал я о своих наблюдениях. - Достаточно свежий, не успел пылью припасть. Хм. Тут есть что-то еще.
        - Конкретнее! - голос Эвереста звучал нервно.
        - Погоди, - отмахнулся я. Протянув руку в перчатке, я провел пальцем по следу, и поднес его к лицу. - Дерьмо…
        - Что там, Алтай?
        - Влага. Какая-то сопливая хрень. Слизь или что-то вроде.
        Кто-то выругался.
        - Тут что-то проползло, - я представил змею толщиной семьдесят сантиметров, и мне стало дурно. Хотя нет, змея оставила бы волнистый след, здесь же он практически ровный. Не вставая с колена, я огляделся. Черт. След здесь не один. Этот в глаза просто бросается больше.
        С обеих сторон от слизистой полосы на полу виднелись и другие следы. Странные. Узкие, частые… Как будто кто-то на коньках ехал. Я представил двух конькобежцев, волокущих дохлую анаконду, и с трудом подавил нервный смешок.
        - Еще следы, - доложил я. - Другие. Как будто…
        - Опасность! - взвыла вдруг у меня в голове Элис, а перед глазами полыхнула красным схема уклонения. Не думая, что делаю, я рванулся назад, падая на спину и перекатываясь через плечо, а на то место, где я находился секунду назад, приземлилось НЕЧТО.
        Вытянутое, гибкое тело, покрытое панцирем, опиралось на четыре конечности, заканчивающиеся костяными отростками. Судя по всему, обычно монстр бегал на шести, но сейчас две передних выполняли роль оружия, опасного и смертоносного. В том, что серповидные клинки заточены, как бритва, я даже не сомневался - видел, на что они способны, совсем недавно, в депо и офисах обогатительной фабрики. В том, что рейдеры столкнулись именно с ЭТИМ, не было никаких сомнений. Тварь выгнулась, подняла переднюю часть тела вертикально, помогая себе держать равновесие мускулистым хвостом с внушительным жалом на конце, и щелкнула жвалами.
        Я вскинул винтовку и высадил длинную, на половину магазина, очередь, прямо в уродливую ромбическую морду с далеко выдающимся назад костяным гребнем. Вот только эффекта это не возымело. Пули лишь высекли искры из сегментов костяной брони, а в следующую секунду тварь прыгнула.
        Увернулся я лишь каким-то чудом, уйдя в перекат под ударом. Едва почувствовав опору, прыгнул вперед, стелясь над полом в длинном, низком прыжке. Если бы не модификации, мне бы такое в жизни не удалось. Позади послышался дробный перестук, я развернулся, и едва успел отпрянуть, как воздух передо мной с гудением рассекли костяные клинки. Бросив бесполезную винтовку болтаться на ремне, я дернул из-за спины «Прометей», одновременно отпрыгивая назад нелепым, не имеющим ничего общего с легкостью и изяществом, прыжком.
        Подняв ствол «Прометея», я утопил спуск, и несколько голубых энергетических разрядов устремились навстречу монстру. Сгустки плазмы ударились о броню, расплескиваясь по ней, и, на первый взгляд, не нанося твари никакого урона, но уже через секунду она откинула морду назад, издавая дикий, пронзительный вопль боли, а в воздухе ощутимо завоняло паленым мясом.
        Продолжая отступать, я поливал монстра очередями, целясь не столько в морду, кажется, целиком защищенную природной броней, сколько в туловище. Разряды плазмы бились в панцирь, лопались и проникали между сегментами, заставляя плоть гореть, а тварь - оглашать пространство цеха воплями, разбивающимися о стены и расходящимися по перерабатывающему заводу многоголосым эхом.
        - Алтай, в сторону! - я только сейчас понял, что с самого начала боя в наушниках звучит настоящая какофония из голосов товарищей по отряду. Продолжая стрелять, я сместился с линии огня, и помещение наполнил басовитый стук пулемета: в бой вступил Эверест.
        Крупнокалиберные пули, разогнанные до безумных скоростей, били в панцирь монстра, ломая щитки брони и заставляя многокилограммовую тушу морфа трястись и вздрагивать. Однако этого было недостаточно. В очередной раз выдав дикий крик, обезумевшая тварь оттолкнулась конечностями от пола и рванула в мою сторону, словно не желая умирать в одиночку.
        Время будто остановилось. Глядя, как прямо на меня несется порождение ночных кошмаров, я переключил режим стрельбы «Прометея», и, утопив спуск, удержал его в таком положении, отстраненно слушая, как взвывает накопитель. Еще секунда - и винтовка толкнула меня прикладом в плечо, выплевывая за один раз весь заряд накопителя. Щелкнуло, о пол стукнула израсходованная энергоячейка, а потом меня будто что-то швырнуло назад, ударив напоследок по глазам ярко-синим сполохом.
        Грохнул взрыв, по телу пробежала волна жара, не до конца рассеянная защитным покрытием костюма, и все стихло.
        - Твою мать, - отчетливо послышалось в наушниках. - Алтай, ты там живой?
        - Угу, - промычал я, с трудом поднимаясь с пола. Колени дрожали, а ватные руки с трудом удерживали «Прометей».
        УНИЧТОЖЕН БИОМОРФ.
        КЛАСС - НЕИЗВЕСТЕН. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ - НЕИЗВЕСТНА. ДОНОР - НЕИЗВЕСТЕН.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 12. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - НЕИЗВЕСТНО.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 5000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ. 5000*2,5=12 500.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 21.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 7500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС: 20 000 КРЕДИТОВ.
        КРЕДИТОВ НА СЧЕТУ: 90 387.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УБИЙЦА МОРФОВ» - 8/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 3
        УБИВАЯ МОРФОВ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УНИЧТОЖАТЬ ИНФИЦИРОВАННЫХ КСЕНОВИРУСОМ ЛЮДЕЙ И ЖИВОТНЫХ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ!
        КЛАСС: СПЕЦИАЛЬНОЕ, ГРУППОВОЕ. ПРИОРИТЕТ: ВЫСОЧАЙШИЙ.
        БЛАГОДАРЯ ВАМ, В СЕКТОРЕ ЗАФИКСИРОВАНА ПОДОЗРИТЕЛЬНАЯ КСЕНОАКТИВНОСТЬ. СОВПАДЕНИЯ В БЕСТИАРИИ ОТСУТСТВУЮТ. УНИЧТОЖЕНИЕ ВРАЖДЕБНЫХ ФОРМ ЖИЗНИ - ЗАДАЧА ПЕРВОСТЕПЕННОЙ ВАЖНОСТИ ДЛЯ КАЖДОГО ОБИТАТЕЛЯ «ПОЛИГОНА». НО НЕВОЗМОЖНО ЭФФЕКТИВНО БОРОТЬСЯ С ТЕМ, О КОМ НИКОГО НЕ ЗНАЕШЬ.
        - СОБЕРИТЕ ИНФОРМАЦИЮ О НОВОЙ ФОРМЕ ЖИЗНИ. ПРИНИМАЮТСЯ ВИДЕОЗАПИСИ И СНИМКИ ПРИЕМЛЕМОГО КАЧЕСТВА. ЗАГРУЗИТЕ ИНФОРМАЦИЮ НА СЕРВЕРЫ «ПОЛИГОНА» В БЛИЖАЙШЕМ ФОРТЕ ИЛИ БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ.
        - СОБЕРИТЕ ОБРАЗЦЫ ТКАНЕЙ НЕИЗВЕСТНОЙ ФОРМЫ ЖИЗНИ. ОБЕСПЕЧЬТЕ ИХ СОХРАННОСТЬ. ЗАГРУЗИТЕ В ТЕРМИНАЛ СБОРА БИОМАТЕРИАЛА В БЛИЖАЙШЕМ ФОРТЕ ИЛИ БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ.
        - ЗАЧИСТИТЕ СЕКТОР. ОТЫЩИТЕ И УНИЧТОЖЬТЕ ВСЕ ВРАЖДЕБНЫЕ ФОРМЫ ЖИЗНИ В ЭТОМ КВАДРАТЕ.
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНАЯ.
        ШТРАФ ЗА ОТКАЗ ОТ ЗАДАНИЯ: 20 000 ОЧКОВ ОПЫТА, 20 000 КРЕДИТОВ ДЛЯ КАЖДОГО ИЗ ЧЛЕНОВ ГРУППЫ.
        ПРИНЯТЬ?
        ДА/НЕТ.
        Твою мать! Во что я опять вляпался?

* * *
        Спустя почти час, придя в себя и закончив с перерабатывающим заводом, мы собрались на погрузочной рампе, чтобы обсудить происшедшее.
        - Что это за хрень была? - и без того бледный Стэн, кажется, побелел еще сильнее.
        - Понятия не имею. Никогда такого не видел, - обычно спокойный Эверест сейчас таким не выглядел. Подняв забрало шлема, он нервно курил, глубоко затягиваясь старомодной сигаретой с фильтром. - Алтай?
        - Первый раз такую хрень вижу, - я сидел у стены, сняв шлем, и пытался напиться из фляги, выбивающей стаккато горлышком по зубам. Черт, вот что стоило гидратор на базе наполнить?
        - Что думаете по поводу задания? - Эверест докурил, бросил окурок и принялся с каким-то остервенением втаптывать его в землю.
        - Сложно сказать, - скривился Марк.
        - Мираж?
        Пристыженный разведчик, не заметивший врага, поморщился.
        - Придется брать. Если отказаться - у меня уровень слетит. Да и двадцать тысяч кредитов…
        - Стэн?
        - Поддерживаю, - второй энфорсер кивнул. - Если бы тварь не застала нас врасплох - мы бы ее в два счета уделали. Алтай, вон, ее, считай, в одиночку положил.
        - Алтай, что думаешь?
        - Честно? Не знаю. Я - как все. Но, на самом деле, мне не очень хотелось бы с десятком таких столкнуться. Особенно в помещении, - признаваться в том, что у меня и от встречи с одиночной тварью поджилки до сих пор трясутся, не хотелось, но, кажется, это и так было видно. - С другой стороны - жалко двадцать тысяч терять. Почти весь прогресс за сегодня. И у меня тоже уровень слетит. Думается мне, говоря о прокачке, Сандерс имел в виду рост уровней, а не их потерю.
        Эверест кивнул и на некоторое время замолчал.
        - За задания с высочайшим приоритетом система должна хорошо отсыпать, - задумчиво проговорил он. - И опыта, и кредитов. Специальные задания не так часто выпадают, не хотелось бы упускать такую возможность…
        Я едва сдержался, чтоб не хмыкнуть. «Не так часто». Да я, блин, кажется, только такие и выполняю с самой высадки!
        - Ладно. Голосуем. Я за то, чтобы взять задание. Мираж?
        - Согласен.
        - Стэн?
        - Поддерживаю.
        - Марк?
        - Я, как брат…
        - Конкретнее!
        - Согласен.
        - Рэй?
        - А что Рэй? - в наушниках раздался голос снайпера. - Вы мне тварь покажите - я ее срежу. Чего болтать-то?
        Хм. Ну, да. Легко так говорить, сидя в относительной безопасности. Подставляться-то нам…
        - Алтай?
        Я лишь пожал плечами.
        - Ну, я в любом случае в меньшинстве, чего меня спрашивать? Хрен его знает. С одной стороны, мы теперь знаем, чего ждать, с другой…
        - Ладно. Осталось всего-то шахту осмотреть, и привет. Этих тварей не может быть много, иначе на шум со всех сторон сбежались бы. Сейчас еще перекурим, соберемся, и одним махом все закончим. Вернемся на базу красавчиками. И тебя прокачаем, и сами внакладе не останемся, и форту очков влияния заработаем, - кажется, Эверест убеждал сам себя, и это ему удалось. - Давай, боец, еще пять минут отдыха, и идем работать. Закончим с этим!
        Я мрачно кивнул, и принялся проверять оружие. С убийством твари гнетущее предчувствие чего-то нехорошего не исчезло, скорее, наоборот, усилилось. Но не рассказывать же об этом Эвересту и остальным? Это Дис бы меня понял, а эти…
        Тяжело вздохнув, я поднялся, пристроил винтовку за спиной поудобнее, передвинул гранатный подсумок и крепче сжал цевье «Прометея».
        - Готов, - угрюмо буркнул я.
        Повеселевший Эверест хлопнул меня по плечу.
        - Че кислый такой? Не ссы, боец, прорвемся! Сейчас быстренько разделаемся с заданием, и на базу. Нам сегодня везет! Нормально все будет, вот увидишь! Пошли!
        Угу. Мне бы твою уверенность.
        Сплюнув в пыль тугую, липкую слюну, я поправил ремень излучателя, и шагнул вслед за воодушевившейся и жаждущей наживы группой.
        Не довело бы нас до беды это воодушевление…
        Глава 21
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА.
        Когда мы добрались до шахты, стала понятна общая компактность перерабатывающих мощностей. Судя по всему, это не основная выработка, а дополнительная. Здесь даже не было вертикального ствола, а под землю вела наклонная штольня, из которой тянулась ветка узкоколейки, бегущая к сортировочному цеху. Само собой, что и серьезных мощностей для переработки не требовалось.
        Шахтный двор также был небольшим. Проходная, несколько приземистых бараков, офисное здание, техдвор, и порода-порода-порода… Насколько я знаю, обычно пустую породу вывозят в специально отведенные для этого места, здесь же, по неизвестной причине, ее сваливали прямо на территории. Отвалы достигали высоты в несколько метров и занимали немалую площадь. С одной стороны - здания, с другой - порода. Очень странно.
        Выглядело все примерно так же, как и уже в обысканных нами частях промзоны: тихо, пусто, запущенно. Посреди двора ржавели пустые вагонетки, валялись обломки стальных конструкций… Сплошной постапокалипсис. Как, впрочем, и везде на Рапсодии.
        Сканер Миража не показал никаких форм жизни, но мы, наученные горьким опытом, все равно держались настороже. Разделяться и сильно растягиваться тоже не стали - шли на небольшом расстоянии, прикрывая друг друга. Первым - Мираж, за ним я, близнецы-энфорсеры по флангам, Эверест - замыкающим. Рэй со своей убер-винтовкой так и страховал нас, засев в отдалении.
        Первые два барака оказались мастерскими, набитыми верстаками, полуразобранными шахтными роботами и запасными частями к ним, инструментом и прочими радостями, обычно присущими таким местам. Прочесали мы их быстро и без эксцессов. Не обнаружив никаких следов чужого пребывания, выдвинулись дальше.
        Третий барак был больше, и вмещал нарядную, склад с окошком выдачи, через которое шахтеры получали шлемы с фонарями, индивидуальные комплекты жизнеобеспечения и инструмент, комнату отдыха, раздевалки и душевые. Здесь были узкие коридоры и почти не было окон, однако активировать ночное зрение мне не удалось - энфорсеры и Эверест врубили фонари. Я поморщился, но промолчал. На моей винтовке фонаря не было, Сид пожадничал, а в свете чужих эффективность модифицированного зрения сильно падала. Блуждать в потемках, спотыкаясь на каждом шагу не хотелось, но умничка Элис все же поиграла с настройками, выдав более-менее приемлемую картинку. Тем не менее, следы ожидаемо нашел не я, а Мираж.
        - Внимание! - прозвучал голос разведчика. - Что-то есть!
        Группа замерла. Через секунду послышался недовольный голос Эвереста:
        - Конкретнее!
        - Следы. Кровь. И гильзы… Здесь кто-то воевал! А это… Ух, черт!
        Потерявший терпение Эверест протолкался вперед, и пошел на голос разведчика. Я двинулся следом. За нами подтянулись остальные члены группы. Через минуту мы стояли в освещенном фонарями помещении и разглядывали следы недавнего боя.
        Драма разыгралась в просторной раздевалке душевой. На полу - россыпи гильз, на стенах и металлических шкафчиках - следы от пуль. Я опустил голову: на плитке, которой был вымощен пол раздевалки, отчетливо виднелся след ботинка, оставленный в успевшей засохнуть крови. Да, ее здесь пролилось немало.
        - Смотрите! - Мираж поднял оружие, и в свете фонаря мы увидели костяной серповидный клинок. Точно такой же, какие наблюдали совсем недавно. Правда, тогда он рос из весьма отвратительного тела.
        - Дерьмо, - буркнул я. - У той твари на заводе все конечности были на месте. Значит, она не одна.
        - Тел нет. Ни людей, ни монстров, - проговорил Стэн. - Может, забрали их на образцы?
        - Тварей или людей? - нервно хохотнул его брат. Я прищурился, присел и провел пальцем по полу.
        - Боюсь, что людей.
        Сейчас, когда глаза немного адаптировались, я разглядел чуть в стороне от следа полосу, оставленную в пыли. С той, что мы видели в цеху завода, она не имела ничего общего. Если та походила на след, оставленный змеей, то здесь явно волокли человека. Окровавленного человека.
        - Мираж, запакуй эту лапу, - мрачно распорядился Эверест. - Возьмем с собой. Система попросила биологические образцы.
        - Да ну, - дернул плечами разведчик. - Она воняет уже. Той, что в цеху убили, думаю, достаточно будет. Я у нее и кровь взял, и образцы тканей… Два полевых комплекта испоганил. Ты, кстати, ее сфоткал?
        - У меня запись работала, - ответил командир. - С нее скринов нарежем. Теперь надо найти остальных, если они тут есть, и уничтожить их нахрен.
        - Интересно, что делать, если мы ничего не найдем, а задание так и будет висеть? - хмыкнул Мираж.
        - В шахту я не полезу! - быстро сказал Стэн, и, судя по тому, как закивал Марк, он был солидарен с близнецом.
        - В шахту никто не полезет, - буркнул Эверест. - Если ничего не найдем - то и хрен с ним, с опытом этим. Не убиваться же из-за него.
        - Рейтинг упадет, доната станет меньше. И задания вкусные система перестанет подкидывать… - протянул разведчик.
        - Да и насрать. Тебе хочется - ты и иди. Я под землей лазать не подписывался, - отмахнулся Эверест. Да уж. С такими бойцами Рапсодию долго зачищать придется. Я и сам, конечно, не горел желанием спускаться в шахту, но что-то внутри меня отчаянно сопротивлялось решению просто развернуться и уйти. Наверное - остатки чувства долга и ненависти к ксеносам. Впрочем, думаю, побороть это сопротивление будет не так уж и сложно. Я тоже не самоубийца. Хотя опыт, конечно, жалко.
        - Если ничего не найдем, можно вызвать подкрепление, - не сдавался Мираж, явно не желающий расставаться с опытом, заработанным потом и кровью. - Сандерс заинтересуется, все же специальное задание. Подтянутся ребята, техника… Любой твари тентакли с ложноножками поотрываем!
        - Ладно. Посмотрим, - Эверест снова выглядел недовольным, на этот раз, видимо, тем, что до такой простой мысли не дошел своим умом. - Давайте работать. Если ничего не найдем - подумаем, как быть.
        Поправив ремень пулемета, командир отряда двинулся к выходу. Энфорсеры и разведчик потянулись за ним, я же на миг задержался, и, в последних отблесках фонарей, задумчиво посмотрел на оторванную конечность морфа и смазанный кровавый след на полу.
        Хочу ли я что-либо здесь найти? Не думаю.
        Правда, как выяснилось, спрашивать меня об этом никто не собирался.

* * *
        Они атаковали, когда мы шли к техдвору. Быстро, внезапно, без какого-либо предупреждения. Все, что я успел услышать - шум осыпающейся породы, из-под которой показались уже знакомые костяные клинки, а в следующую секунду я уже летел в сторону, уходя от прыгнувшей на меня твари, норовящей с лету насадить мою тушку на свое страшное оружие.
        Упав на землю, я перекатился, и, практически не целясь, выдал очередь из «Прометея». Череда голубых разрядов унеслась навстречу морфу, но тот оказался готов к этому. Изогнув тело и оттолкнувшись от земли всеми шестью лапами, он взвился в воздух, пропуская шары энерголовушек, сдерживающих рвущуюся наружу плазму, под собой, и заряды пропали впустую, разбившись о стену оставленного нами барака.
        Справа кто-то вскрикнул, в несколько стволов заработали штурмовые винтовки, послышался визг и треск сминаемых костяных щитков, но мне было не до того, чтобы оценивать обстановку. Я сорвался с места, стараясь оставить между собой и монстром как можно большее расстояние. Нужно выгадать хотя бы несколько секунд, а то даже прицелиться как следует не получится.
        - Фиксирую множественные цели, - послышался в голове бесстрастный голос Элис. На мини-карте тут же замелькали красные прямоугольники, которыми ИИ помечала противника, и я взвыл: тварей было много. Слишком много для нас! В цеху мы и с одной-то с трудом справились, а тут больше десятка! Стоп, нет! Уже не больше! За спиной что-то грохнуло, и одна из отметок погасла.
        Взбежав на кучу породы, я развернулся. Пискнул целеуказатель, рамки AIM-ассистента сошлись на грудной броне преследующего меня морфа, и я утопил спуск, который до этого держал уже пару секунд. В последний момент я, повинуясь указаниям такблока, чуть довернул ствол влево, и на этот раз выстрел достиг цели. Шар плазмы, на создание которого ушла половина энергоячейки, с грохотом взорвался, и обуглившаяся тварь с оторванной головой отлетела в сторону. Однако радоваться было рано: несмотря на то, что нам удалось погасить уже четыре отметки на мини-карте, морфов все еще было слишком много.
        - Отступаем! - проревел Эверест. - Крыши! Здесь они нас зажмут и порвут на части.
        Его пулемет грохотал безостановочно, и, кажется даже со своего места я видел, как покраснел от перегрева бешено вращающийся блок стволов. Свинцовая струя, бьющая из всех трех дульных отверстий, сминала броневые щиты тварей, отбрасывая их и заставляя держаться на расстоянии, однако особенного вреда не наносила. Гребаные уроды! Это ж насколько они живучие?
        - Перегрев! - выкрикнул Эверест, и прекратил огонь. Стволы продолжали бешено крутиться, но свинцовый ливень прекратился. Осмелевшие твари ринулись вперед.
        Я поймал в прицел еще одну, которая вырвалась ближе других, и потратил на нее оставшийся заряд. Грохнуло, послышался визг, и отметка морфа на мини-карте сменила цвет с красного на желтый: тварь не погибла, но ее уровень опасности понизился. Твою мать! Да так на них никакого боекомплекта не хватит!
        - Пустой! - гаркнул я, перебросил перезаряжающийся «Прометей» за спину, и схватился за винтовку. Толку с нее, конечно, как показала практика, чуть, но, по крайней мере, постараюсь отвлечь тварей от отступающего Эвереста.
        - Крою! - послышался практически одновременный выкрик братьев, и с крыши ангара, куда они уже успели забраться, в унисон ударили стрелковые комплексы. Воздух расчертили малиновые трассеры, и одна из тварей забилась в агонии: близнецы сменили магазины и использовали теперь бронебойно-зажигательные боеприпасы, что явно не понравилось морфам.
        Поняв, что отряд пока справляется и без меня, я рванул к бараку, с крыши которого, припав на колено, поочередно били энфорсеры.
        Точнее, попытался рвануть. Порода под ногами вдруг зашевелилась, осыпаясь в стремительно расширяющуюся яму, я пробуксовал на месте, а откуда-то снизу вынырнула здоровенная клешня, обхватила меня за ногу, и дернула. Дерьмо!
        Вскрикнув, я взмахнул руками, выпуская винтовку и пытаясь сохранить равновесие. Лодыжку сдавило, будто тисками, и новый рывок свалил меня с ног. Извернувшись, я дернулся, пытаясь подхватить оружие, волокущееся следом за мной, но рука только зачерпнула мелкофракционные отходы. Проклятье!
        Я лежал на спине, а надо мной поднималась громада морфа. Тварь была крупнее тех, которые на нас напали и походила на плод генетического эксперимента по скрещиванию гигантского краба с не уступающим ему по размерам моллюском. Из-под земли показался раковинообразный панцирь размером с малолитражный мобиль, в просвете между створками панциря вспыхнули злобой небольшие глазки, взметнув столб бурой пыли на свет показалась вторая клешня. Створки разошлись, и я вдруг понял, что на самом деле это - пасть твари, усеянная крупными, частыми зубами. И с каждой секундой я, увлекаемый сжимающей ногу клешней, становился к этой пасти все ближе…
        Я отчаянно забился, пытаясь вырваться, но это привело лишь к тому, что в воздухе мелькнула вторая клешня, левую руку пронзила боль, и я утратил возможность ей двигать. Проклятье! Еще несколько мгновений - и мне конец!
        Действуя скорее рефлекторно, чем осознанно, я сунул свободную руку в гранатный подсумок, и выхватил из него гранату с синим ободком вокруг корпуса. Плазменная! Стиснув зубы от боли, я потянулся гранатой к крючку на разгрузке, зацепил за него предохранительное кольцо и дернул. Кольцо повисло на разгрузке, я скорее почувствовал, чем услышал, как щелкнул отскочивший рычаг, и, с ужасом представляя, как боек бьет по капсюлю, запуская внутри необратимую реакцию, метнул гранату.
        Точно в пасть монстру.
        Морф явно не ожидал такого «подарка», и от удивления даже захлопнул пасть. Я зажмурился, и попытался прикрыть лицо единственной свободной рукой. Кажется, я только что подписал себе смертный приговор. Ну, хоть эту тварь с собой утащу!
        Взрыв прозвучал непривычно тихо, и в первую секунду мне даже показалось, что граната дала осечку и ничего не произошло. Но нет. Тварь вдруг замерла и разжала хватку, а через миг верхняя крышка панциря взлетела вверх, выбитая ударной волной, а меня швырнуло куда-то в сторону. Я несколько раз перекувырнулся, тело крутануло, разворачивая, и я почувствовал, как качусь вниз. Видимость при этом была практически нулевая, будто я вдруг ослеп. Наконец, мое тело сотряс удар, отдавшийся болью в боку, и движение прекратилось.
        Застонав, я поднялся на ноги, и провел перчаткой по забралу шлема. Кевларит перчатки оставил скользкий след, а когда я убрал руку, за ней от шлема потянулась вязкая субстанция. Дерьмо! Эта тварь забрызгала меня своими внутренностями!
        Подавив рвотный рефлекс, я наспех отер забрало, подхватил болтающуюся на ремне винтовку, и завертелся на месте, пытаясь оценить обстановку.
        Несмотря на то, что еще минуту назад казалось, что нам конец, вокруг были тихо. Кажется, Эверест оказался прав: на открытом пространстве твари, все же, не были такими опасными противниками. Да и эффект неожиданности, судя по всему, сработал только со мной: уж слишком близко ко мне оказалась засада. Остальные находились дальше и отреагировали быстрее, и сейчас я видел только одного морфа, ковыляющего куда-то в сторону на четырех конечностях из шести. В отдалении послышался глухой хлопок, и тварь, дернувшись, завалилась на землю: невидимый мне снайпер покончил с последним нападающим.
        - Чисто, - послышался спокойный доклад Рэя.
        - Чисто! - вторил ему Марк.
        - Чисто, - пробурчал Эверест. - Алтай! Доклад!
        - Чисто… Наверное… - устало проговорил я, и скосил взгляд на мини-карту. Ни красных, ни желтых отметок на ней больше не было. Впрочем, это ничего не значило. Краб этот на ней тоже не значился, тем не менее, проклятый морф чуть не сожрал меня.
        - Подтверждаю, - нерешительно проговорил Мираж. Ну, да. Я на месте разведчика тоже бы не был ни в чем уверен. Его сенсоры нас несколько раз уже обманули. Интересно, в чем причина? В депо способность Миража успешно высветила и туманников, и виверн. Что же здесь пошло не так? Может… Может, остатки руды в породе экранируют сигнал? Хм, вполне рабочая версия. Надо бы поделиться ею с остальными.
        - Доложить состояние, - последовала команда Эвереста.
        - В порядке, - первым отозвался снайпер.
        - В порядке, - это Марк.
        - Легко ранен, - Стэн. - Эта хрень мне руку резануть успела. Комбинезон - в лохмотья! Из чего сделаны эти их клинки? Из мономолекулярной стали? Кровь остановил, сейчас обработаю, перевяжусь - и буду как новенький.
        - В порядке, - Мираж. - Если не считать того, что я, кажется, в штаны навалил.
        - Алтай?
        Я нагнулся и осмотрел ногу. Ботинок цел, лишь в верхней части берца виднеется разрез, рука… Рука тоже в норме. Умный костюм успел изменить структуру, затвердев в том месте, где в него впилась клешня, и сейчас там даже следа видно не было. Ну, или я не вижу под слоем дерьма, крови и ошметок, которыми окатил меня взорвавшийся краб. Хороший костюм. Надо выпить за Логоса, как на базу вернемся.
        - В порядке. Только в душ бы…
        Кто-то нервно хохотнул. Я отошел в сторону, присел на какую-то железку, и развернул панель интерфейса, мерцающую иконкой пропущенного уведомления.
        УНИЧТОЖЕН БИОМОРФ.
        КЛАСС - НЕИЗВЕСТЕН. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ - НЕИЗВЕСТНА. ДОНОР - НЕИЗВЕСТЕН.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 12. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - НЕИЗВЕСТНО.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 5000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС - 20 000 КРЕДИТОВ.
        ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ. 5000*2,5=12 500.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УБИЙЦА МОРФОВ» - 9/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 3.
        УНИЧТОЖЕН БИОМОРФ.
        КЛАСС - НЕИЗВЕСТЕН. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ - НЕИЗВЕСТНА. ДОНОР - НЕИЗВЕСТЕН.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 15. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - НЕИЗВЕСТНО.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 7000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ. 5000*2,5=17 500.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС - 25 000 КРЕДИТОВ.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УБИЙЦА МОРФОВ» - 10/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 3.
        РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ ПОВЫШЕН! ТЕКУЩИЙ РАНГ - 4.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ДОСТИГЛИ ЧЕТВЕРТОГО РАНГА ДОСТИЖЕНИЯ «УБИЙЦА МОРФОВ»! РАЗБЛОКИРОВАН ДОСТУП К РЕДКИМ ПРЕДМЕТАМ В МАГАЗИНЕ. ПОСЕТИТЕ МАГАЗИН, ЧТОБЫ ПРОСМОТРЕТЬ ПЕРЕЧЕНЬ ПРЕДМЕТОВ, К КОТОРОМУ ТЕПЕРЬ ИМЕЕТЕ ДОСТУП.
        УБИВАЯ МОРФОВ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УНИЧТОЖАТЬ ИНФИЦИРОВАННЫХ КСЕНОВИРУСОМ ЛЮДЕЙ И ЖИВОТНЫХ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС - 4000 ОЧКОВ ОПЫТА, 40 000 КРЕДИТОВ.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 22.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 22 000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 23.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 18 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        КРЕДИТОВ НА СЧЕТУ: 175 387.
        Ну, ни хрена себе! Вот это качнулся, так качнулся! Правда, больше, почему-то, не хочется. Хватит. Горшочек, не вари. На сегодня достаточно.
        - Нормальный кач получился! - послышался возглас кого-то из близнецов. Наверное, тоже в уведомления залез. - Мне нравятся эти неизвестные морфы! За обычных меньше дают!
        - Утихни. Нравятся они ему, - осадил энфорсера Эверест. - На свидание их позови, если нравятся. Слезайте оттуда. Задача по зачистке отмечена выполненной. Значит, тварей больше не предвидится. Легко отделались, можно сказать. Давайте сфоткаем этих уродов, возьмем образцы, и двинем на базу. Мне больше приключений не хочется. Рэй, что там у тебя?
        Тишина.
        - Рэй! Рэй, твою мать!
        - Эвер, - послышался робкий голос Миража. - Эй, командир! Посмотри на панель отряда!
        Я бросил взгляд на панель интерфейса, и замер. Иконка Рэя, снайпера, прикрывавшего нас откуда-то со скрытой позиции, потемнела, а прямоугольник, в котором она размещалась, наоборот, подсветился красным. И, насколько я помню, это могло означать только одно.
        Снайпер мертв.
        На миг повисла пауза, которую прервала команда Эвереста, произнесенная очень тихим и очень злым голосом.
        - Отряд, повышенная готовность! Все ко мне. Занимаем оборону. Код - красный!
        Святое дерьмо!
        Кажется, еще ничего не закончилось…
        Глава 22
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ОКРАИНА ПРОМЗОНЫ.
        Бес слегка стукнул пальцем по монокуляру прицела, и картинка послушно увеличилась, приближая строения шахтного двора. В пятикратном увеличении бараки выглядели так, будто он находился от них в нескольких метрах. Даже, пожалуй, лучше. Хитрые программные алгоритмы вылизывали картинку до такой степени, что каждую трещинку, каждое пятнышко можно было рассмотреть, не напрягаясь, просто сосредоточившись на нужных деталях. Человеческому глазу до такого далеко. Не прошедшему модификацию человеческому глазу, само собой разумеется.
        Снизив кратность, Бес перевел взгляд на пятерку бойцов, настороженно движущихся к бараку. О том, что системы распознавания смогут засечь его, он не беспокоился: монокуляр работал в пассивном режиме, и для сенсоров навязчивое внимание оставалось незамеченным. Бес вгляделся в каждого из пятерых. Несмотря на то, что система давно опознала и промаркировала объекты, повесив над головами их позывные в режиме дополненной реальности, он хотел запомнить их сам, так, чтобы отличить одного от другого даже в горячке боя.
        Размытая фигура, чьи очертания из-за маскировочных функций комбинезона смазываются даже в монокуляре - Мираж. Разведчик группы. Он ожидаемо идет впереди. Слева и справа от него - энфорсеры, одетые в одинаковые костюмы, с одинаковыми шлемами на головах и даже с одинаковыми пушками в руках. Замыкает здоровяк с пулеметом. Ну а по центру - «объект номер один», тот, кто должен быть уничтожен любой ценой. Слай несколько раз заострил на этом внимание, пока инструктировал группу.
        Если честно, Бес не очень понимал, какая муха укусила главу клана. Ну, да, парень грохнул Скульптора, у которого Слай покупал А-стимы для перепродажи в Пределе. Но ведь, положа руку на сердце, не он, так кто-нибудь другой! То, что психованного маньяка рано или поздно завалят, понимал практически каждый, это было лишь делом времени. Кроме того, убив Скульптора, этот парень, Алтай, только услугу боссу оказал. Позволил прибрать к рукам склад мясника, где осталось еще совсем немало товара, но, что самое главное - это дало главе клана возможность самому возглавить торговлю - если Бес все правильно понял. Скорее, дело было в уязвленной гордости. Алтай публично унизил Слая, ударив его и забрав мальчишку, которого тот собирался показательно наказать. Да, репутация - это важно, спору нет. Но стоит ли она смерти Логоса, которого Слай отправил за беглецами во главе банды отморозков из Лимба? Не факт.
        Впрочем, это не его дело. Есть приказ: ликвидировать группу. А какими мотивами он продиктован, это уже дело десятое.
        - Ворон, на связь, - прошептал Бес в комлинк.
        - В канале.
        - Что со снайпером?
        - Нашел, готов работать.
        - Начнешь по команде, пока наблюдай. Стил?
        - Я, - отозвался наушник.
        - Как у вас дела?
        - Заняли позиции, готовы выдвинуться в любую секунду.
        - Хорошо. Ждем, парни. Может, и вмешиваться не придется. Насколько я понял, наших клиентов здесь ждет сюрприз. Смотрите в оба, не проморгайте тварей. Не хватало еще самим вляпаться.
        «Клиенты» вошли в барак, пробыли там некоторое время, и снова показались в объективе монокуляра. Кажется, внутри они нашли что-то, что насторожило их еще больше. Щетинясь во все стороны стволами, они зашли за барак и пропали из виду. Остались лишь подсвеченные таргет-трекером силуэты в интерфейсе дополненной реальности. Бес мысленно выругался. Изначально он планировал окружить их, и расстрелять с безопасной дистанции, но Слай сказал, что здесь могут быть гребаные твари ксеносов, и Бес решил не рисковать, рассредоточивая отряд по окрестностям. Вдесятером они могут отбиться практически от любой угрозы, а вот рассыпавшись по территории - не факт.
        Если бы единоличное планирование операции поручили ему, Бес принял бы группу из всех стволов, пока «клиенты» бродили по территории промзоны, но, по неведомой причине, Слай строго наказал держаться в стороне, вмешавшись только когда отряд вступит в бой с морфами - если кто-то из них после этого выживет. Непонятно, с чего босс вообще взял, что здесь обязательно будут морфы. Когда отряд ускоренным маршем выходил на точку, была слышна стрельба - «клиенты» с кем-то воевали, но с того момента, как Бес с парнями заняли позиции, все было тихо. Ладно. На то Слай и лидер клана, чтобы знать больше. Его же дело маленькое: выполнить поставленную задачу… Ну и отомстить за Логоса, само собой.
        Когда тишина взорвалась заполошной стрельбой, Бес вздрогнул. Началось! Вот только со своей позиции он не видел ровным счетом ничего. Ни самих бойцов, ни с кем они там так отчаянно сражались. Дрон разведчика, который Туман засек еще на подходе, и снайпер, засевший на башне рудонакопителя, не давали сменить позицию. Стоит дернуться - обнаружат. Тогда чертовы ублюдки запросят подкрепление, засядут где-нибудь, забаррикадируются - и выкуривай их оттуда. А это как-то совсем не в тему.
        - Готовимся, парни, - пробормотал Бес, проверяя оружие.
        Стрельба продолжалась, на крышу ангара вспрыгнули двое, поливая свинцом нечто, Бесу невидимое. Срезать бы их сейчас, но далековато, да и демаскировать себя пока не стоит. Эх, дерьмо какое-то, а не засада, ей-богу! Вот же Слай, понавыдумывал сложностей…
        За бараками что-то грохнуло, через несколько секунд с крыши рудосборника хлопнул выстрел, и воцарилась тишина. Что бы там ни напало на группу Алтая, «клиенты» с этим покончили. Больше тянуть нельзя. Нужно начинать.
        - Ворон, - проговорил Бес в комлинк. - Кончай снайпера и занимай позицию. Парни, полная готовность. Поехали!

* * *
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА.
        - Опасность! - вскрикнула в голове Элис. Где-то в отдалении хлопнуло, послышалось нарастающее шипение, а в следующий момент барак, на котором засели энфорсеры, взорвался обломками бетона и металлочерепицы. Взрывной волной близнецов просто сдуло с крыши, и я, похолодев, бросил быстрый взгляд на панель отряда. Хвала богам, живы! Потерять еще двоих сейчас совсем не улыбалось.
        - Гранатомет! - прорычал Эверест. - Мираж, быстро! Мне нужна картинка!
        - Есть, - отозвался разведчик и в интерфейсе распахнулось окошко, транслирующее входящий видеопоток с дрона. Крохотный коптер рванул в небо, картинка увеличилась, и я увидел несколько фигур, бегущих через пустырь в нашу сторону. Одна из них резко остановилась, вскинула винтовку, и изображение, мигнув, погасло. Нападающие сбили дрон!
        Данные, тем не менее, успели уйти в такблок, и таргет-трекер подсветил четыре стремительных силуэта, во весь опор мчащиеся к нам. Сейчас бойцы были скрыты одним из ангаров и не могли вести по нам огонь - как и мы по ним, впрочем, но очень скоро все изменится.
        Эверест отчаянно выругался - и я понимал его состояние. Укрыться, чтобы принять бой, негде. Есть ангар, но внутри нас просто закидают гранатами. А больше… А больше ничего и нет. Только равномерный слой породы, насыпанный на высоту человеческого роста. Тот же пустырь, только на возвышении. Проклятье… Происходи дело на перерабатывающем заводе или в цехах обогатительной фабрики, да хоть и в том же депо, можно было бы где-нибудь укрепиться и держаться, пока враг не поймет, что этот орешек ему не по зубам и не отступит. Ну, или пока не подойдет подкрепление. Здесь же мы торчим, как бельмо на глазу, и, если в ближайшие секунды ничего не предпримем, нас расстреляют, словно в тире. Нападающих точно не четверо, четверо - это только те, кого дрон успел засечь. А сколько их еще - неизвестно.
        Все эти мысли пронеслись в голове буквально за несколько секунд, которые понадобились мне, чтобы добраться до Эвереста. Подбегая к бараку, за которым укрылся командир группы, я выхватил из подсумка плазменную гранату, выдернул чеку, и, широко размахнувшись, отправил ее по подсказанной Элис траектории туда, где, по расчетам помощницы, сейчас могли находиться враги.
        Грохнуло, тут же по бараку ударила длинная очередь на подавление, а через секунду здание содрогнулось от взрыва: атакующие снова использовали реактивный гранатомет. Пока что били не прицельно, так, чтобы напугать. И это у них, черт побери, получалось!
        - Группа, отходим! - скомандовал Эверест. - Ставим дымы! Мираж - иллюзия. Их снайпер занял позицию Рэя, нужно его отвлечь. Стэн, сообщение на базу, мэйдэй! Марк, турели! Задержать ублюдков! Быстро! Размечаю позиции, принимайте данные!
        Карта запестрела отметками, обозначающими пути отступления и возможные укрытия, и я с трудом сдержался, чтобы не выругаться. Эверест предлагал закрепиться в ремонтной зоне, уставленной вагонетками, остовами проходческой техники и прочим хламом. Еще там виднелась пара ангаров, но в качестве укрытий они выглядели менее привлекательно, чем даже барак, за которым мы укрылись. Тем не менее, выбирать не приходилось. Больше здесь ничего не было. Вернуться же назад возможности не представлялось: от бараков шахтного двора до строений завода и фабрики было слишком далеко, нас просто расстреляют по дороге. Дерьмо!
        - Начали! - Эверест выхватил из подсумка сразу две гранаты, его примеру последовали и остальные. Я дергаться не стал: помимо плазменных, у меня в подсумках были какие-то гранаты, но, к стыду моему, с того момента, как я снял их с Логоса, осмотреть их и рассортировать я так и не успел.
        Защелкали предохранительные кольца, из брошенных гранат повалил густой дым, создавая непроницаемую для взгляда завесу. Марк отстегнул от рюкзака продолговатый контейнер, рванул такой же со снаряжения брата, и метнулся к краю барака. Контейнер полетел в сторону, а в руках энфорсера зажужжала, раскладываясь, миниатюрная турель. Не дожидаясь полной готовности девайса, Марк воткнул телескопические опоры в землю, и бросился к другому краю. Механизм, тем временем, загудел, ствол турели качнулся, пискнул датчик автонаведения, и миниатюрный пулемет окутался голубоватым сиянием персонального щита односторонней проницаемости. Игрушка, по сути, с небольшим боезапасом, да и калибр не самый крупный, но нервов атакующим потреплет.
        - Мираж, давай!
        Разведчик кивнул, на секунду замер… И разделился. Там, где только что стоял один боец, появились еще трое, похожие друг на друга, как две капли воды, куда там близнецам-энфорсерам. Сам же Мираж растаял, растворившись в воздухе. Три его полные копии рванули в разные стороны, пригибаясь, и поводя стволами оружия. Охренеть! Вот это технологии!
        Взвыл сигнал «Кошачьего глаза», но, прежде чем я успел отреагировать, левая турель качнула стволом и выпустила две короткие очереди, ударившие по стене дальнего барака. Но это же совсем с другой стороны!
        - Обходят! - Эверест выругался. - Мираж на месте, Алтай, пошел!
        Коротко кивнув, я сорвался с места. Чтобы добраться до первого укрытия, где я должен залечь и прикрыть перебежку товарищей, мне нужно было взбежать на кучу породы и преодолеть больше ста метров до вросшей в землю вагонетки. Не самое большое расстояние, но, зная, что где-то сзади, на господствующей высоте засел снайпер… В общем, нельзя сказать, чтобы это знание способствовало душевному равновесию. Зато прыти прибавляло.
        Расшвыривая во все стороны пыль из-под подошв, я взлетел на кучу породы, твердя себе, что в видимость в дыму нулевая, а таргет-трекером меня зацепить не успели. Мысли о том, что у снайпера может быть тепловизионный прицел или еще какая приблуда, позволяющая видеть сквозь дым, я гнал прочь.
        За спиной застрекотали обе турели, короткая очередь из чего-то автоматического хлестнула по отвалу совсем недалеко от меня, и я рывком ускорился, выходя на предел модифицированных мышц. Когда до вагонетки оставалось не больше пяти метров, я прыгнул вперед, поджимая под себя правую ногу, и оставшееся расстояние проехал в подкате, увлекая за собой горы мелкофракционных отходов.
        - На месте! - гаркнул я в комлинк, и тут же развернулся, приводя винтовку к бою. Теперь нужно прикрыть отход Эвереста. Когда он сюда доберется, станет полегче. Все же его пулемет - отличное средство подавления.
        У барака снова застучали турели, и я поморщился. Те парни отступать не намерены. Кто ж это, мать их, такие, и что им от нас понадобилось? Впрочем, ответ мне не требовался. Ублюдок Слай. Или его люди, или те, кто прельстился обещанной наградой за мою голову. Как же они на меня, мать их, вышли?
        Эверест бежал не один. Компанию ему составили чуть отставшие энфорсеры и две копии Миража, то и дело оборачивающиеся, и открывающие беспокоящий огонь по противнику. Ну, как открывающие огонь? Разумеется, стрелять голографические проекции не могли, однако выглядело это, будто два бойца прикрывают отход командира. Надеюсь, до противника не сразу дойдет, что перед ними лишь оптическая иллюзия, созданная костюмом разведчика и управляемая нейропроцессором в его голове.
        Не дошло. Послышался солидный хлопок, а потом один из Миражей упал. Снайпер, сменивший Рэя на крыше рудонакопителя, потратил драгоценные секунды на то, чтобы поразить выстрелом иллюзию. Причем упала она вполне натурально, будто получив пулю в спину, а вторая в этот момент даже дернулась в сторону, якобы собираясь помочь упавшему товарищу. Разыгранного спектакля хватило для того, чтобы Эверест, тяжело топая, пробежал мимо меня, проломил своим бронированным телом хлипкий полипластовый забор, и скрылся на территории техдвора.
        Слева в дыму мелькнула чья-то фигура, которую Элис тут же окрасила в красный цвет. Таргет-трекер захватил цель, и я, высунувшись из-за вагонетки, выпустил несколько коротких очередей. Послышался вскрик, но цель не исчезла, лишь, как и в случае с раненым морфом, сменила цвет с красного на желтый - не убил. Ранил.
        Однако уже через секунду у бараков грохнуло, да так, что даже в ушах зазвенело, послышался дикий крик, и отметка погасла. Отлично. Первая кровь. Только чем это его так?
        Ответ не заставил себя долго ждать. Послышался звук осыпающихся камней, и с кучи буквально скатился один из энфорсеров. Если бы не интерфейс дополненной реальности, я бы в жизни не угадал, который именно. Марк.
        - Давай, двигай дальше, - приказал боец, и, скинув рюкзак, вынул из него мину направленного действия. Ага, теперь понятно, что там рвануло. Видимо, энфорсеры не только турели поставили, но еще и мины установить успели. Лихо. Марк, тем временем, с щелчком разложил ножки, и, примерившись, воткнул мину в породу за вагонеткой.
        - Быстрее, ну! Тут сейсмический взрыватель! - рыкнул на меня энфорсер, я выглянул из укрытия, убедился, что никто не торопится меня расстрелять, и нырнул в оставленный Эверестом пролом в заборе.
        Кажется, атакующие, нарвавшиеся на горячую встречу, взяли паузу и затаились. Дымовая завеса клубилась еще гуще, чем минуту назад, и переть в дым на мины дураков не было. Ну, нашим легче. Запасливая, однако, у Эвереста команда. Но, черт побери, выскочили на чистом везении. Если бы они атаковали, когда мы сражались с морфами, тут бы мы все и остались. Долбанный Полигон, как же он меня уже достал, кто знал бы? Ни минуты покоя с самого момента высадки.
        - Стэн, что ответила база? - Эверест укрылся за проходческим комбайном, и сейчас что-то делал со своим пулеметом.
        - Ничего не ответила, - хмуро буркнул энфорсер из-за стопки бетонных плит. - Связи нет.
        - В смысле «нет связи»?
        - В прямом. Сеть не работает. Только отрядная локалка, глобальная сеть недоступна.
        Эверест разразился потоком витиеватых ругательств, а я почувствовал, как по коже под костюмом побежали мурашки. Нет связи? Да как так-то? Мы ж без подкрепления сдохнем тут! Одно дело продержаться час-другой, и совсем другое… Хотя, кого я обманываю? Позиция у нас такая, что и час не продержимся. Не думаю, что головорезы Слая поперли бы на нас, будучи в меньшинстве, а это значит, что их, как минимум, не меньше. А, скорее всего, больше. И это не дикари Серой зоны, это бойцы посерьезнее. В общем, труба дело.
        - Какие у кого идеи? - Эверест поднял забрало шлема, сунул в зубы сигарету и закурил. Я поморщился было, видя такое злостное нарушение маскировки, однако тут же одернул себя. Во-первых, дым еще не рассеялся, а во-вторых, враг все равно знает где мы, чего уж.
        - До завода не доберемся, - проговорил Мираж. Как разведчик оказался среди нас, я даже не заметил. Видимо, прокрался в этой своей невидимости. - Слишком далеко. Здесь не удержимся. У них гранатомет, снайпер, их, скорее всего больше, а здесь даже укрыться толком негде. Окружат и разберут на запчасти.
        - Марк, Стэн?
        - Нет идей. Мы в заднице, - судя по мигнувшей на отрядной панели иконке, говорил Марк. - Здесь не усидим.
        Я стиснул зубы. Черт, ну должен же быть какой-то выход! Должен!
        - Идут! - послышался голос разведчика. Тактическая карта расцвела отметками, которые пересылал Мираж. Один, два, три, четыре… Шесть! И еще снайпер… М-да… Плохи наши дела…
        Я сплюнул на землю, и в сердцах саданул кулаком по своему укрытию - очередной вагонетке, на этот раз - перевернутой набок. Металл протяжно загудел, и в голове пронеслось слышанное где-то выражение:
        «Никогда не спрашивай, по ком звонит колокол. Ибо он звонит по тебе».
        Сбросив со спины «Прометей», я положил импульсник на землю, так, чтобы до него можно было легко дотянуться. Рядом пристроил две плазменные гранаты. Сменил магазин в винтовке, и, напившись из фляги, вылил остатки воды на лицо.
        В лоб они атаковать не станут, а значит, немного времени еще есть. Помолиться, что ли? Эх, жаль, что я не Дис. Солнцепоклонники относятся к смерти со спокойным фатализмом, считая, что, раз каждому человеку суждено умереть, не имеет значения, когда пробьет последний час. Я тоже жить вечно не собираюсь, но умереть, все же, мне хотелось бы в своей кровати, а не в бурой пыли Оранжевой зоны. А пока все говорит о том, что кровать, хотя бы ту, что стоит в общем кубрике форта, я могу больше и не увидеть. Хреновая перспектива, прямо скажем.
        Слева от меня лязгнул пулемет Эвереста. Командир группы сменил короб, передернул затвор, сделал последнюю, жадную затяжку, и с ожесточением раздавил окурок о боковину комбайна.
        - Ладно, парни, - Эверест опустил забрало, и теперь его голос звучал через комлинк. - Давайте покажем этим ублюдкам, кто такие «Буревестники».
        Я вздохнул, и поправил ремень винтовки. К черту! Прорвемся. И не из такой задницы выкарабкивались!
        Правда, пространства для маневра в других ситуациях было как-то побольше…
        Глава 23
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА.
        Бес был зол. Очень. На Слая, на это идиотское задание и на себя самого. Нужно было все делать совсем по-другому, вступать в бой, едва «клиенты» схлестнулись с морфами, рвать дистанцию и валить ублюдков. А теперь что? Да ни хрена теперь.
        Все пошло не так с самого начала. Единственное достижение - удачно и быстро снятый Вороном снайпер. А потом Стил умудрился промахнуться из гранатомета по энфорсерам, и с этого момента все пошло совсем кувырком.
        Если бы энфорсеры погибли в начале боя, все остальное стало бы делом техники. Вдесятером разобраться с одним бойцом поддержки, разведчиком и недомародером… Что сложного? Однако идиотские требования Слая и криворукость Стила поставили крест на этом плане.
        «Клиенты» поставили дымы, а у гребаных энфорсеров оказались автономные турели, которые, хоть и не были серьезной проблемой, и оказались подавлены двумя выстрелами из подствольников, но дали отряду Эвереста время на отступление. А потом раненый Стоун нарвался на мину, и их осталось девять.
        Бес давно не терял людей, и то, что Стоун погиб так глупо, вывело его из себя. Теперь это стало чем-то более серьезным, чем просто очередной приказ Слая, это стало личным. И Бес готов был костьми лечь, но сделать так, чтобы гребаные «Буревестники» сдохли.
        Еще и местность, которая в самом начале должна была сыграть против «Буревестников», теперь играла против них самих. Отряд успел закрепиться за бараком, но впереди был гребаный пустырь, штурмовать который в лоб под огнем засевших в ремонтной зоне технического двора «Буревестников» было идиотизмом. И хоть пустырь не такой и большой, тем не менее, пересечь его без потерь не представлялось возможным. Есть, конечно, один вариант… Но использовать его стоит, только комбинируя с другими.
        - Значит так, парни, - проговорил Бес, обращаясь к своему отряду. - План такой. Я, Рок, Ричи и Крис идем под щитами, напрямик по этим трахнутым кучам. Я с Роком, Ричи - с Крисом. Настраивайте щиты, парни. Перед этим забрасываем «Буревестников» гранатами из подствольников. Точность не важна, хотя и желательна, но главное - не дать им поднять голову. Стил и Ганс остаются тут, продолжают долбить гранатами и готовятся выполнить новую команду. В резерве, в общем. Лед, Трэйн - вас трекерами зацепило?
        - Нет, - первым откликнулся Лед. - Во всяком случае, оповещения не было.
        - Я шел под маскировкой, - в канале возник Трэйн. - Так что нет.
        - Отлично. Они о вас не знают. Вы обходите ремзону справа. Лед, ты атакуешь с фланга, Трэйн, твоя задача - зайти трахнутым «Буревестникам» в тыл, и вставить им сзади. Ворон, как у тебя с обзором?
        - Нормально. Хотя могло быть и получше. Если высунутся - смогу работать.
        - Отлично. Лед, Трэйн - пошли. Начинаем по вашей команде, как только займете позиции. Дождитесь, пока они как следует отвлекутся на нас, и работайте. Всем все ясно?
        Глядя, как разведчики отряда скрылись за бараками, уходя в сторону маячащего в стороне перерабатывающего завода, Бес зло усмехнулся. Никуда «Буревестники» не денутся. Еще немного - и с ними покончено.
        Главное - не допустить больше потерь в собственном отряде.

* * *
        Сначала со стороны барака прилетели гранаты. Били навесом, из подствольных гранатометов. Первый залп оказался нереально плотным, на территории ремзоны расцвели разрывы, об укрытия застучали осколки. Гранаты детонировали практически одновременно, и усиленная взрывная волна, кажется, даже качнула вагонетку. При этом легли они с недолетом, так что единственный эффект, которого добился противник - это психологический. Серьезно, не знаю, как другим, а мне вот стало страшновато. Если гранат у нападающих в избытке, и они продолжат лупить ими в таком количестве… Хорошо хоть приблизиться для более прицельной стрельбы они не могут, хотя, если снайпер подкорректирует огонь, будет грустно. Ему-то видно, как ложатся гранаты.
        Видимо, об этом подумал не только я. Слева застучал пулемет, и я увидел, что метит едва высунувшийся из своего укрытия Эверест как раз в рудонакопитель, стараясь если и не задеть снайпера, то, хотя бы, заставить его залечь. Жаль, что только командир группы на такое расстояние работать и может, и то не прицельно.
        В ответ от бараков прилетела еще пара гранат, одна из которых легла нам за спины. Я бросился наземь, и несколько осколков свистнули в совсем уж неприятной близости. Кто-то вскрикнул, и Эверест тут же затребовал доклад. Кричал Марк, и, хвала всем богам, только от неожиданности: один из осколков прилетел прямо в него, и оказался отражен индивидуальным щитом.
        Через несколько секунд на кучах породы вдруг возникли четыре фигуры, и я вскинул было винтовку, но тут же с ругательствами нырнул назад: над ними раскинулись купола индивидуальных щитов. Под прикрытием щитов четверка противников быстрым шагом двинулась вперед, и по укрытиям застучали пули: двое защитников на ходу вели огонь из пулеметов. Толстый металл вагонетки гудел от попаданий, от бараков снова прилетела пара гранат из подствольников, положенных практически вслепую, и вокруг опять завизжали осколки. Враги медленно, но уверенно продвигались вперед, а меня не отпускала мысль о том, что происходит все как-то неправильно.
        Такая атака в лоб - может, и единственно возможное решение, но явно не лучшее. Аккумуляторы у щитов не бесконечные, а если мы еще и начнем активно нагружать щиты, долго они не выдержат. Кроме того, не уверен, что они удержат плазму, и стоит нападающим подойти ближе… Нет, я бы точно так не поступил. А как? А пустил бы пару бойцов в обход. И вот тогда такой подход становится оправданным. Пока защитники и энфорсеры отвлекают внимание на себя, зашедшие в тыл разведчики открывают прицельный огонь с неожиданной стороны, выбивая нас, как в тире. Это неминуемо заставит нас метаться, и тут в дело вступит снайпер. Черт!
        - Эверест! - держать в себе выводы я не решился. Да, мы видели всего шестерых бойцов, но точной численности отряда мы не знаем, и где гарантия, что их не больше? Да нет такой гарантии. И потому я поспешил поставить командира группы в известность о своих размышлениях. - Это может быть отвлекающим маневром! Их может быть больше!
        И именно в этот момент на самой периферии зрения что-то мелькнуло. Какое-то едва уловимое искажение, тень, на миг преломившая лучи светила, зыбкое марево… Не знаю, как охарактеризовать это правильнее. Зато знаю, что это может значить.
        Схватив гранату, я рывком выдернул чеку, и мощным броском направил ее туда, где мне почудился намек на движение. В последний момент мне показалось, что Элис немного подправила бросок, и граната легла чуть в стороне, не там, куда я целился. Что, впрочем, и сыграло решающую роль.
        Грохнуло, у стены ремонтного ангара вспух шар раскаленной плазмы, и в тот же момент из ниоткуда вывалился дико орущий, обожженный боец. Ублюдок, близко же он подобрался! Еще бы метров двадцать…
        Вскинув винтовку, я двумя короткими очередями прекратил его мучения, и тут же вспыхнуло силовое поле моего собственного индивидуального щита: бросая гранату я слишком высунулся, и едва за это не поплатился. К счастью, Элис, управляющая защитным устройством, активировала его вовремя, и пули своей цели не достигли. Конденсатор щита, отдавший всю энергию на создание защитного поля, разрядился, на панели в углу зрения побежал обратный отсчет времени его зарядки, и я рухнул на колено, укрываясь за вагонеткой: ближайшую минуту мне лучше не геройствовать. Вот только, мать его, у меня нет этой минуты!
        В стороне застучала винтовка, выплевывая длинную очередь, грохнула снайперка, и послышался вскрик. Иконка Марка пожелтела, сигнализируя о ранении. В ответ рявкнул стрелковый комплекс второго энфорсера, на тактической панели вспыхнула новая, не виденная ранее метка: Стэн ранил второго разведчика, пытавшегося забраться нам в тыл. Однако он успел зацепить нашего второго энфорсера.
        - Марк, статус! - гаркнул Эверест.
        - Зацепили. Кажется, по тяжелой, - послышался в наушниках искаженный болью голос бойца. Судя по интонациям, он едва сдерживался, чтоб не заорать. - Он в меня пять пуль всадил… Автодок говорит, что все хреново…
        - Иду к тебе! - Стэн дернулся к брату, но был осажен Эверестом.
        - Стоять! Куда, под пули, мать твою! Не ссы, вытащим его! Алтай, можешь что-нибудь сделать? Нужно отвлечь этих ублюдков и вытащить Марка.
        Я скрипнул зубами… Отвлечь, блин… Как я их отвлеку? Позволю собственную тушку нашпиговать, что ли?
        Впрочем, пока мозг противился явно самоубийственной миссии, тело уже начало действовать.
        - Дави снайпера! - рыкнул я, и, выставив винтовку на вытянутых руках надо укрытием, дал длинную очередь вслепую. Дернув чеку из второй плазменной гранаты, я бросил ее куда-то в сторону нападающих, и, не дожидаясь реакции, метнулся вправо, подхватывая по пути «Прометей».
        Снайпер промахнулся только потому, что Эверест принялся долбить по его укрытию, не задавая лишних вопросов и не думая о перегреве стволов пулемета. Стелясь над землей в низком прыжке, я отчетливо услышал свист над ухом и будто бы даже почувствовал колебания воздуха, вспарываемого крупнокалиберной снайперской пулей. Коса безносой прошла в считанных сантиметрах над головой, заставив зашевелиться волосы на загривке, но осознавать это мне было некогда. В руки мягко толкнулась земля, я кувыркнулся через голову, гася скорость, и оказался под надежной защитой еще одной вагонетки, замершей на рельсах метрах в пяти от предыдущего укрытия.
        Вывесившись из-за укрытия, я дал длинную, зарядов на десять, очередь из импульсника. Пара шаров угодила в забор, буквально испаряя полипластовые панели, еще два ушли куда-то в сторону, а вот остальные, не встретив сопротивления, свободно прошли сквозь защитный купол и ударили в бок защитника, как раз поворачивающего в мою сторону ствол тяжелого пулемета.
        Полный боли крик ударил по ушам, перекрывая шум боя, заметался над пустырем и затих, переходя в протяжный стон. Наполовину обугленный защитник рухнул на землю, купол исчез, и по энфорсеру, которого он прикрывал, тут же стеганула очередь. К сожалению, щит его спас. Прежде чем силовое поле погасло, энфорсер прыгнул в сторону и скрылся среди породы, отыскав какое-то углубление. Второй пары видно не было, но таргет-трекер указывал, что они засели за вросшим в землю экскаватором метрах в ста от наших позиций.
        На какое-то время воцарилась тишина, которую нарушил голос Стэна.
        - Эвер, с братом плохо. Ему надо в регенерационную капсулу, и как можно быстрее. Автодок не справляется…
        - Что с ним? - от тона Эвереста буквально веяло холодом. Было слышно, что командир отряда сдерживается изо всех сил, пытаясь говорить спокойно.
        - Бок разворочен. Кажется, зацепило легкое… - вместо Стэна ответил сам Марк. В комлинк было слышно его дыхание. Тяжелое, с присвистом. - Отбегался я по ходу, мужики. Голова, блин, кружится… Но того козла я тоже зацепил. Хорошо так, - Марк неуместно усмехнулся. Автодок вкатил энфорсеру лошадиную дозу обезбола, и сейчас Марк пребывал в легкой эйфории. - Бросайте вы меня, наверное, и прорывайтесь. Не вытащите…
        - Заткнись! - Стэн едва не сорвался на крик. - Вытащим! Эверест, нужно уходить! - прорычал он, будто командир группы сам не понимал этого. Только куда? Нас обложили с нескольких сторон, и бежать было некуда. Выругавшись под нос, я принялся озираться. Не бывает безвыходных ситуаций! Выход можно найти всегда!
        «Только, кажется, не в этот раз», - гаденько усмехнулся внутренний голос.
        - Эй вы, ублюдки! - донеслось из-за экскаватора. - Живы еще? - не дождавшись ответа, невидимый враг продолжил: - не переживайте, это ненадолго. Вы, суки трахнутые, моих людей убили, и теперь умирать будете долго и мучительно, ясно вам?
        Я продолжал осматриваться, пытаясь найти выход. Мой взгляд уже во второй или третий раз останавливался на раззявленной пасти штольни, темнеющей в каких-то двухстах-трехстах метров от нас, и, чем больше я туда смотрел, тем отчетливее понимал, что это, возможно, наш последний шанс. Вот только, как ни ломал я голову, так и не мог придумать, как туда добраться под прицелом снайпера. Эти-то ладно, их прижать огнем можно… Черт, и о гранатометчиках, оставшихся где-то у барака, забывать не стоило. В течение длительного времени они не попадались на глаза, и таргет-трекер потерял цели, оставив лишь две отметки на карте, там, где зафиксировал их в последний раз. Кроме того, штольня - это спуск по прямой. Даже если мы до нее доберемся, кому-то придется прикрывать, отгоняя противника огнем до того момента, пока остальные не уйдут достаточно далеко. Вот только я совершенно не мог представить себе сценария, при котором этот кто-то сможет нагнать оставшуюся группу.
        Ситуация сложилась патовая. Мы не могли отступить, не подставившись под огонь, противник не мог высунуться, по той же причине. Но это пока. Сейчас они отправят гранатометчиков нам во фланг, и совсем не факт, что в этот раз я успею выстрелить первым.
        - Эвер, прими данные, - тихо проговорил я, увеличивая карту и быстро разбрасывая по ней отметки. Мой план отдавал безумием, но вариантов я не видел. Возможно, их увидят другие?
        Я почти физически ощущал, как уходят драгоценные секунды. Нападающие сейчас тоже совещаются, и с каждым мгновением шансов на то, что мы сумеем вырваться, становится все меньше. Нужно действовать.
        Кажется, Эверест тоже это понимал. Спустя несколько секунд мне пришло текстовое сообщение: лидер группы опасался, что нас могут услышать.
        КОМУ-ТО ПРИДЕТСЯ ОСТАТЬСЯ. БЕЗ ЭТОГО НЕ ПОЛУЧИТСЯ.
        Я не ответил. Что тут можно написать?
        ПРИМЕШЬ КОМАНДОВАНИЕ, - новое сообщение. ВЫТАЩИ МОИХ ПАРНЕЙ.
        Я несколько секунд смотрел на буквы, которые упрямо не хотели складываться в слова, выдохнул и отбил подтверждение. Дождавшись моего ответа, Эверест перевел чат из приватного в общий режим, и принялся объяснять остальным, как мы будем действовать.

* * *
        Сидя за экскаватором, Бес кипел от злобы. Еще минуту назад все шло по плану. Надежно укрытые щитами они шли вперед, поливая пулями укрытия «Буревестников», Трэйн доложил, что выходит на позицию и готов работать, а через какие-то секунды все полетело в тартарары. Каким-то чудом Трэйна заметили и накрыли, следом ранили Льда, а потом трахнутый недомародер попросту сжег Ричи. Дьявол, как можно было проморгать плазмоган? Он же сам наблюдал за «клиентами», и готов был поклясться, что кроме огнестрела у них ничего нет! Проклятье! Из десяти человек осталось семь, причем Лед доложил, что зацепили его хорошо, и теперь он не боец. Кони не двинет, но воевать не может. Так что, можно сказать, шестеро! Он сам, Рок, Крис, оставшиеся у барака Стил с Гансом и Ворон на гребаной башне, с которой пулеметчик ему толком даже высунуться не дает. Дерьмо! И позиция такая, что нарочно не придумаешь! У тех, правда, не лучше, но они хотя бы между укрытиями маневрируют. А тут носа не высунешь.
        Остается одно: отправить Ганса со Стилом в обход. Если они зайдут со стороны шахты, «Буревестникам» деваться будет некуда. Один точный выстрел вакуумным боеприпасом - и все кончено. У них там тоже раненый есть, так что боеспособных осталось всего ничего. А когда Стил отвлечет их на себя, можно будет на остатках щита Рока пойти в атаку. Главное - сразу снести этого трахнутого ублюдка с плазмоганом. Да. Только так. Потому что по-другому ничего не получится. Если бы не Ворон, заставляющий «Буревестников» сидеть, не поднимая головы, они бы сами уже в атаку пошли, а отступать некуда. М-да. Хреново выходит.
        Бес поднял забрало шлема, и потянулся было к трубке гидратора, как вдруг его внимание привлек какой-то странный звук. Как будто кто-то крадучись шел по породе.
        Перехватив оружие, Бес осторожно выглянул из-за своего укрытия. И, прежде чем осознал, что происходит, произошло сразу несколько вещей.
        Шум усилился, порода задрожала, и в нескольких шагах от Беса вдруг начала образовываться воронка, с каждой секундой становясь глубже, и увлекая в расширяющееся отверстие целые потоки красно-бурого шлака. Земля подалась вверх, вспучиваясь горбом, и командир отряда с ужасом уставился в маленькие, горящие злобой глазки, в упор смотрящие на него из-под чего-то, напоминающего крабий панцирь и створку раковины моллюска одновременно.
        И в это же момент от забора срикошетил серебристый цилиндр, маркированный голубой молнией, раздался хлопок, и Беса словно в темный мешок сунули: сканеры отрубились, панель интерфейса погасла, а вместо привычного, едва ощутимого фона комлинка в голове поселилась звенящая пустота.
        Огоньки глаз мигнули, и из-под шлака к Бесу метнулась огромная клешня. Отпрянув в сторону, он вскинул стрелковый комплекс, и ударил по этим глазам длинной очередью. А потом ощутил мощный толчок, грудь обожгло болью, и он почувствовал, что летит куда-то в сторону.
        Глава 24
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА.
        В общем чате говорить о том, что останется прикрывать отход группы, Эверест не стал. И правильно. Мне самому было не по себе от его решения, но я прекрасно понимал, что любые споры сейчас будут лишними. У нас раненый, нас мало, нас пасет снайпер, а враг совсем рядом. Не до разговоров. Потому, хоть на душе и скребли кошки, свою часть задачи я готовился выполнить, как можно лучше.
        Плазменных гранат не осталось. В подсумках, доставшихся в наследство от Логоса, обнаружилась пара осколочных, светошумовая и - парам-пам-пам - две электромагнитных. Серебристым цилиндрам, промаркированным голубой молнией, я обрадовался, как долгожданному подарку на день рождения. В такой ситуации лучше не придумаешь. Главное - своих не зацепить.
        - Работаем! - гаркнул Эверест. Я тут же высунулся из-за вагонетки, и, одну за одной, отправил в полет обе электромагнитные гранаты. Одновременно со мной Стэн и Мираж бросили оставшиеся дымовые. Откуда-то со стороны укрывшегося противника послышалась стрельба, но, к моему удивлению, стреляли даже не в нашу сторону. Впрочем, звуки стрельбы быстро потонули в грохоте пулемета Эвереста. Поднявшись на колено, он вел огонь по башне рудонакопителя. С обеих сторон от пулемета расцвел синий ореол индивидуального оружейного щита, и командир группы сжался за ним, стараясь не высовываться за его границы. В то, что этой штуки будет достаточно, чтоб остановить тяжелую пулю из снайперской винтовки, я не верил, но лучше такая защита, чем вообще никакой.
        - Вперед, пошли, - скомандовал я, вскидывая импульсник. Мираж выпустил иллюзии, и три одинаковых разведчика рассыпались по укрытиям. Сам же неповторимый оригинал выстрелил из подствольника куда-то в сторону, и принялся садить в дым скупыми, короткими очередями, прикрывая Стэна. Энфорсер, перекинув руку брата через плечо и сжимая одной рукой висящий на ремне стрелковый комплекс, петляя и пригибаясь, двинулся в мою сторону. Я веером выпустил несколько фырчащих зарядов, и перебежал к следующему укрытию.
        - Есть! - вдруг закричал Эверест. - Достал ублюдка! Готов! Готов, мать вашу! - командир группы погасил стрелковый щит и прекратил огонь. - Теперь нормально будет! Вперед, ребятки, пошли, пошли, пошли!
        Раздалась очередь из пулемета, я весь внутренне сжался, ожидая непоправимого, но, к моему удивлению, стреляли не по нам. Нападающие, оставшиеся по ту сторону жиденькой дымовой завесы, с кем-то активно воевали. Понять бы только, с кем…
        Понимание пришло вместе с уже знакомой тварью с клинками и скорпионьим хвостом. Вывалившись из дыма, она одним прыжком перемахнула перевернутую вагонетку, за которой еще недавно сидел я, и устремилась к энфорсерам. Не дожидаясь, пока товарищи перекроют мне линию огня, я вскинул «Прометей» и засадил хороший заряд плазмы прямо твари под хвост. Заверещав, она резко развернулась на сто восемьдесят градусов, и рванула ко мне.
        Кажется, за сегодня я уже устал бояться. Ну, или Элис что-то подкрутила там у меня в голове, начисто отрубив чувство страха. Накапливая импульс и глядя в глаза несущейся прямо на меня твари, я не чувствовал ничего, кроме злости и усталости. Морфу оставалось преодолеть каких-то пять метров, когда я поднял импульсную винтовку, и выпустил заряд мощностью в половину энергоячейки ей в грудь.
        Взрывом монстра разорвало практически пополам, но к нам уже спешили два других. Эверест длинной очередью сбил одного из них на землю, одним прыжком оказался рядом с тварью, и, воткнув блок стволов ей в шею, утопил спуск.
        Морф будто взорвался изнутри, забрызгав командира группы серым и коричневым, но вошедший в раж пулеметчик уже поливал свинцовым ливнем клубы дыма, из которого лезли все новые монстры.
        Ситуация стремительно ухудшалась. Если в первые секунды я даже обрадовался морфам, отвлекшим на себя внимание противника, то сейчас становилось понятно, что хрен редьки не слаще. Совсем не слаще. Морфов было сильно больше, чем когда мы схлестнулись с ними у бараков, и твари все прибывали. Понять бы еще, откуда они лезут…
        По второму морфу выстрелил я, но тварь изогнулась, припадая к земле и пропуская заряд над собой, а потом отскочила в сторону. Складывалось ощущение, что монстры стремительно умнели. Они больше не перли на стволы напропалую, а держались чуть в стороне, кружа вокруг группы, и будто чего-то ожидая. Пока у нас закончатся патроны? Или…
        Загремел отбрасываемый в сторону лист железа, и из дыма вырвался крабомоллюск. Увидев его, я едва не остолбенел. Того, что я убил, он превосходил размерами чуть ли не вдвое, а огромные клешни навеивали нездоровые ассоциации с монструозными гидравлическими ножницами для резки металла. Тварь неожиданно быстро засеменила на тонких ножках в нашу сторону, и я выругался. Против такой хреновины мы бессильны. Проклятье!
        - Отходим! - прогремел Эверест, пятясь назад и пытаясь на ходу перезарядить пулемет.
        Отходим… А куда отходим-то? Идея с шахтой была хорошей, пока нам противостояли люди… Ну, ладно, не хорошей, терпимой. Теперь же, когда на нас напирали морфы, она совсем никуда не годилась. Куда мы там денемся от такой вот наступающей хреновины? Однако вариантов не оставалось. Если мы не прикроемся со спины и флангов, нас просто порвут в клочья. В штольне на нас хотя бы только с одной стороны напирать будут…
        Мираж, по примеру энфорсеров, сменил боеприпасы на бронебойно-зажигательные, и упрямо пробивался к штольне, прорубая среди морфов просеку, которая, впрочем, тут же затягивалась новыми тварями. Ему, по мере сил, помогал Стэн, удерживающий оружие одной рукой. Марк тоже пытался стрелять, но, как по мне, это была напрасная трата боеприпасов: раненый энфорсер преимущественно мазал. Мы с Эверестом старались сдерживать тех тварей, что перли сзади. Получалось плохо. Я вертелся во все стороны, как заведенный, уже не пытаясь убивать морфов, а тупо отгоняя их маломощными зарядами. Если я стану палить зарядом на пол-ячейки в каждую тварь, боекомплект очень быстро закончится, и я останусь с одной только винтовкой, стрельба из которой для этих уродцев, как мертвому припарки.
        Эверест занимался примерно тем же. И, если обычных морфов еще кое-как получалось отгонять, то прущий, как танк, крабомоллюск вызывал нешуточное беспокойство. Не думаю, что у меня получится повторить трюк с забрасыванием гранаты в пасти твари, да и плазменные закончились…
        Когда до входа в штольню оставалось не больше пятидесяти метров, будто решив, что проблем с морфами нам недостаточно, в голове взвыл зуммер «Кошачьего глаза». Всадив заряд в обнаглевшего морфа, который умудрился подобраться ко мне слишком близко, я прыгнул в сторону, уходя с линии огня. Пули, вместо того, чтобы ударить по мне, угодили прямо в морду подступающему крабомоллюску, и это ему не понравилось.
        Развернувшись на месте и отбросив массивной тушей пару замешкавшихся морфов, огромный мутант резко ускорился и рванул вперед. Расшвыряв мельтешащих тварей, он неожиданно быстро оказался рядом с оторопевшим бойцом, не вовремя выскочившим из-за лежащей на боку цистерны, и только-только понявшим, в какой замес он попал, пытаясь срезать меня. Краб щелкнул клешней, и обезглавленный боец рухнул на землю, заливая все вокруг кровью. Его товарищ, с ужасом взирающий на происходящее, упал на колено и вскинул на плечо трубу многоразового реактивного гранатомета. Граната вышла из жерла трубы ровно в ту же секунду, в которую краб рванулся вперед, в доли секунды преодолела расстояние, отделяющее стрелка от монстра, вошла четко между створками, и взорвалась, раскурочив панцирь, и выплеснув наружу серую массу в розовых прожилках. Однако гранатомётчика это не спасло. Набравший скорость и все еще живой крабомоллюск врезался в него, и забился в конвульсиях, размазывая тело стрелка по припорошенному шлаком асфальту.
        - Алтай! Эвер! Сюда, скорее!
        Я обернулся на крик Миража. Разведчик стоял у входа в штольню, и продолжал расстреливать поредевшее морфово воинство. Лишившись тяжелой кавалерии, твари ослабили напор и кружили чуть в отдалении. Но их все равно было много для того, чтобы мы вчетвером могли от них отбиться. Слишком много.
        Одна из тварей резко прыгнула вперед, Стэн, волокущий брата, неуклюже увернулся, и выстрелил в ее сторону. И тут же, будто воспользовавшись моментом, с крыши штольни прыгнул еще один морф.
        Стэн его попросту не увидел. А если б даже и увидел, отреагировать попросту не успел бы. Еще в полете тварь размахнулась своим костяным серпом и с размаху вбила его висящему на брате Марку выше ключицы. Остро отточенный клинок легко преодолел кевларит костюма, прошил грудь энфорсера и практически оторвал ему руку.
        В своей, не такой уж и длинной, жизни, я видел многое из того, о чем предпочел бы не вспоминать. Но лицо Стэна под поднятым щитком забрала, когда он повернул голову и понял, что тащит разодранный труп, будет долго сниться мне в кошмарах. Никогда и ни у кого не видел я столько боли, отчаяния и ярости на человеческом лице.
        Выпустив тело брата, энфорсер развернулся всем телом, и с такой силой двинул морфа прикладом, что тот отлетел в сторону. Перехватив винтовку, Стэн вжал покрытый слизью приклад в плечо, и с двух метров развалил морфу голову, после чего подхватил оружие брата, развернулся, и, удерживая в каждой руке по винтовке, открыл огонь по подступающим монстрам.
        Мираж расстрелял подобравшегося слишком близко к энфорсеру мутанта, рванулся вперед и попытался ухватить товарища за эвакуационную петлю на разгрузочном жилете, однако получил удар плечом в грудь, и полетел на землю.
        - Отвали от меня! - проорал Стэн, продолжая стрелять. - Отвалите все от меня на хрен! Убирайтесь! Пошли вон!
        Еще одна тварь прыгнула вперед, поднырнула под ствол винтовки и дотянулась клинком до энфорсера. Стэн взвыл, падая на колено, опустил ствол и утопил спуск. Бронебойные пули ударили монстру в оскаленную морду, дырявя щитки брони и ломая зубы, и тварь, взвизгнув, отступила. Не замечая хлещущей из ноги крови, энфорсер отбросил одну винтовку, сменил магазин во второй, и снова открыл огонь.
        - На хрен! Убирайтесь на хрен, твари! - зашелся в крике Стэн, и было непонятно, к кому именно он обращается. На лице впавшего в амок бойца пот смешивался со слезами, а он продолжал стрелять.
        - Стэн! - Эверест метнулся к энфорсеру, но наткнулся на дуло короткоствольного разрядника, выхваченного с неимоверной скоростью и смотрящее теперь командиру прямо в лицо.
        - Уходите! Я их задержу! Давайте, валите отсюда! - кричал боец, брызжа слюной. Эверест подался было вперед, но отшатнулся, заметив, как напрягся палец Стэна на спуске.
        - Валите на хрен и дайте мне умереть вместе с братом! - сейчас на его лице была написана мольба. - Пожалуйста!
        Твари сужали кольцо. Я вставил последний магазин в «Прометей», и встал рядом с энфорсером. Эверест отвел ствол пальцем и встал с другой стороны.
        - Да какого хрена… - Мираж сплюнул, и шагнул к нам. - Ведь почти ушли же…
        - Уходите, - Стэн повернулся к Эвересту. - Я ценю, что вы решили сдохнуть вместе со мной. И вы - именно те, кого я хотел бы видеть рядом в такой момент. Но, если мы все останемся здесь, это будет значить что брат умер зря. Уходите. Дайте мне почтить его память. Он был настоящим бойцом, и ему будет приятно, если его смерть не окажется напрасной.
        Слева осмелевшая тварь выдвинулась вперед, и я с каким-то остервенением выпустил в нее заряд на половину ячейки. Плазменный шар разметал морфа по площадке, зацепив еще одного, и твари слегка подались назад.
        - Уходите. Пожалуйста, - по бледному от потери крови лицу Стэна текли слезы. - Дайте мне проститься с братом.
        Эверест выругался и, поняв, что уговаривать энфорсера бесполезно, сделал шаг назад.
        - Мы отомстим, Стэн. Обещаю.
        - Да валите вы на хрен уже! - боец сорвался на крик.
        Я стиснул зубы и положил руку на плечо Стэну. За последние часы я пережил с этой командой больше, чем некоторым выпадает пережить за всю жизнь, однако я не чувствовал себя готовым умереть здесь и сейчас. У меня, черт побери, еще дела есть!
        - Я буду помнить тебя, Стэн, - сжав плечо энфорсера, я отступил в штольню. Мираж выругался себе под нос, отстегнул подсумок с гранатами, и бросил его Стэну.
        - Лови. Забери их с собой побольше, друг, - сказав это, разведчик развернулся, и быстрым шагом пошел вниз, ругаясь и пряча лицо.
        Морфы, будто почувствовав что-то, колыхнулись вперед. Стэн вжал в плечо приклад и принялся что-то бормотать. Мне показалось, что он молился. Не за себя. За брата. Я почувствовал себя лишним рядом с ним, развернулся и последовал за Миражом и Эверестом.

* * *
        Беса привела в себя боль. Дикая, разрывающая нервы, она гнездилась в груди и левой ноге. Кажется, нога болела больше, но последнюю монету он бы на это не поставил. Опустив взгляд, он увидел окровавленные лохмотья комбинезона на груди, а взглянув на ногу едва снова не потерял сознание.
        Нога была изуродована, будто ее кто-то долго и вдумчиво жевал. Изуродованная ступня превратилась в кровавую кашу, ниже колена из ткани выглядывал обломок кости. Закружилась голова, и он лихорадочно втянул в себя воздух сквозь сжатые зубы. Стало немного полегче. Переждав приступ, Бес огляделся.
        Рок лежал рядом. Точнее - то, что от него осталось. У защитника отсутствовала правая рука и часть туловища, голову бойца сплющило так, как будто по лицу ему ударили кузнечным молотом. Рок был мертв. И, кажется, для него это лучший выход.
        Застонав, Бес протянул руку, ухватился за какую-то железяку, торчащую из остова экскаватора и подтянул себя ближе к року. Подождав, пока перед глазами не перестанут плясать темные круги, Бес потянулся и достал автодок из кармана на плече защитника.
        Его собственная умная аптечка сделала, что могла, израсходовала весь запас медикаментов и отключилась. Выбросив ее, Бес вложил в карман аптечку Рока, и застегнул клапан.
        Привычной строки диагноста перед глазами не появилось. Как не появилось и рекомендаций. В какой-то момент Бес даже подумал, что автодок неисправен, а потом вспомнил, что видел в последнюю секунду перед тем, как потерять сознание. Электромагнитная граната. Трахнутые ублюдки вырубили его импланты с помощью ЭМИ. Дерьмо! Хорошо хоть автодок защищен от такого воздействия. Иначе пришлось бы намного хуже.
        Аптечка зажужжала, и Бес почувствовал несколько уколов в плечо. Работает. Значит, сейчас должно полегчать. Дерьмо. Откуда только взялась эта кошмарная тварь? Если бы не она…
        Сквозь вату, которой словно бы набили его уши, послышалась стрельба. Интенсивная, суматошная. Это не перестрелка. Бьют на весь магазин, на расплав ствола… Это с кем же так воюют? С этим крабом? И, главное, кто?
        В перестук винтовок и гул пулемета вплелось злое фырканье плазмогана, и Бес оскалился. Понятно кто. Сука. Живой. Тварь. Ничего. Сейчас мы это исправим.
        Впрыснутые автодоком наркотики подействовали, отогнав боль, но сейчас ему этого было мало. Сунув руку в накладной карман штанов, Бес достал оттуда герметично запаянную упаковку с одноразовым респиратором. Спереди к респиратору крепился небольшой баллончик.
        Разорвав упаковку зубами, он извлек респиратор, прижал его к лицу, и сдавил баллончик. Зашипело, в нос и рот ударили струи прохладного воздуха, и Бес сделал большой, жадный вдох. Вот. Это оно.
        А-стим действовал моментально. Смесь в баллоне еще не закончилась, а Бес чувствовал себя уже гораздо увереннее. Боль отступила, и ему даже показалось, что сейчас он вполне может наступить на сломанную ногу. Наркотик наполнил его эйфорией и ощущением всесилия. То, что нужно сейчас. Самый сок.
        Прорычав что-то нечленораздельное, он поискал взглядом свою винтовку. Она нашлась в нескольких шагах в стороне и даже выглядела неповрежденной. Он потянулся было за оружием, но тут ему в голову пришла мысль, показавшаяся здравой, и он снова повернулся к телу Рока.
        Извлечь сложенную трубу гранатомета из-под массивной туши защитника, после смерти будто ставшей еще массивнее, получилось не сразу. Когда это ему все же удалось, он оглядел оружие, и довольно осклабился. Заряд был на месте. Это хорошо.
        Почти не чувствуя боли, он дотянулся до винтовки, и поднялся, опираясь на нее, как на посох. Кажется, он даже наступил на изувеченную ногу, но одурманенный наркотиком мозг успешно заглушил болевые сигналы. Забросив гранатомет за спину, он тяжело поковылял туда, где до сих пор слышалась стрельба.
        Каждый шаг давался с трудом, но он упорно продвигался вперед. Его вела злоба и жажда мести. Трахнутые ублюдки! Из-за них погибла вся группа, и он не намеревался их отпускать. Эти твари должны получить свое!
        Морфов вокруг видно не было. Все они стянулись на шум боя, и в стороне от него Бес чувствовал себя почти в безопасности. Шаг, еще один… Еще… Немного совсем, метров сто осталось…
        Те несколько минут, в течение которых он преодолевал расстояние, отделяющее его от места боя, стали самой длинной дорогой в его жизни. В какой-то момент изуродованная нога подломилась, не выдержав издевательств, он упал, ударившись подбородком о камень и прикусив язык, сплюнул кровь, и, шипя ругательства, пополз. Не уйдете, твари!
        Возле штольни кипела битва, но Бес наблюдал ее отстранённо, как бы со стороны. Даже когда он увидел, как гигантский крабомоллюск убивает Стила и Ганса, Бес не испытал никаких эмоций. Все его мысли были направлены на одно: не дать ублюдкам уйти безнаказанными. Метр… Еще метр…
        Впереди происходило что-то невероятное. Пятеро бойцов, один из которых, к тому же, был тяжело ранен, изо всех сил сдерживали натиск почти полусотни монстров. И им, черт побери, это удавалось! Сознание затопила ненависть. Трахнутые уроды! Его группа мертва - а они еще живы! Это несправедливо. Нужно разобраться с этим.
        Когда один из монстров расправился с раненым, Бес едва не закричал от радости. Изуродованное туловище, оторванная рука, кровь, стекающая на землю и смешивающаяся с красно-бурым шлаком… Кажется, картины лучше он еще не видел. Тот, что тащил раненого, будто с ума сошел. Заревел раненым зверем, схватил вторую винтовку и принялся поливать свинцом все вокруг. Может, он и этих зацепит? Хотя, нет. Они должны погибнуть от рук Беса.
        Кажется, на какое-то время он потерял сознание, потому что, когда он снова посмотрел вперед, на площадке перед штольней был только один боец. Тот самый, что палил по морфам с двух рук. Остальные же как раз спускались в трахнутую шахту. Это что же, они уходят, что ли? Ну, нет!
        Последним усилием он подтянул себя вперед, ухватился за перевернутую вагонетку и кое-как уселся, вытянув раненую ногу. Не самая удобная позиции, но другой ему, пожалуй, уже не занять. Перетянув со спины тубус гранатомета, он с трудом привел оружие в боевую готовность и посмотрел на снаряженную гранату. Вакуумная. Отлично. То, что нужно.
        Кое-как взгромоздив гранатомет на плечо, он несколько секунд пытался справиться со слабостью. В таком состоянии стрелять нельзя. У него всего один шанс, один выстрел. И он должен использовать его так, как надо.
        Усилием воли он подавил дрожь в руках и откинул планку прицела. Импланты все так же не работали, и наводиться пришлось по старинке.
        Боец перед входом в штольню все стрелял, выкрикивая чье-то имя. У его ног лежал окровавленный труп, и Бес понял, что боец зовет по имени того, кем этот труп был всего лишь несколько минут назад. Он облизал пересохшие губы, и улыбнулся. Хорошо. Трахнутые уроды должны страдать.
        Бес медленно нащупал спуск, и на прицеле загорелась подсветка. Работает. Отлично. Глубоко вдохнув, он выстрелил. Момент, когда вырвавшаяся из трубы граната устремилась к цели, закручиваясь по спирали, показался ему самым лучшим в жизни, а взрыв, прогремевший под сводом тоннеля, был сродни оргазму, подбросившему искалеченное тело.
        - Получите, суки, - прохрипел Бес, глядя, как рушась, оседают перекрытия штольни, погребая под собой весь отряд трахнутых ублюдков.
        Затопившее его наслаждение было настолько велико, что боль ушла совсем. А вместе с этим проснулись, наконец, импланты. Уже похоронивший себя Бес осклабился. Ха. Удача любит смелых! Он еще потрепыхается! Импланты заработали, а значит, можно связаться со Слаем. Слай поможет. Слай от него не откажется. Слай пришлет вездеход, медиков, запас А-стимов, и он дотянет до базы. А там - регенерационная капсула, интенсивная терапия, и через несколько дней он будет, как новенький. Главное, чтоб А-стимов привезли. Тогда он дотянет. Точно дотянет. Абсолютно.
        Открыв панель интерфейса, Бес вызвал меню чатов. Не видя значка отсутствующей связи, начавшим деревенеть языком он диктовал текстовое сообщение, когда сзади послышался какой-то странный звук. Будто застрекотал гигантский кузнечик.
        Этот звук он где-то уже слышал. Только вот где? Никак не вспомнить. Но он ассоциировался с чем-то важным. Жизненно важным. Надо, пожалуй, посмотреть…
        Придерживаясь за край вагонетки, Бес кое-как повернул голову… И замер, уставившись в два горящих злобой глаза, смотрящих на него из-под закрывающей лоб, низко нависающей броневой пластины.
        - Твою мать… - тоскливо пробормотал Бес. В следующую секунду мышцы твари сократились, мелькнул остро отточенный костяной клинок-серп, и наступила темнота. Последней мыслью, мелькнувшей в угасающем мозгу была мысль о том, что не стоило браться за это задание. Глядишь, и ребята были бы живы.

* * *
        Мы прошли не больше пятидесяти метров в глубину штольни, когда за спиной снова застучала винтовка и послышались яростные крики Стэна. Я оглянулся. Энфорсер, не обращая внимания на раненую ногу, крутился на месте, поливая морфов струями свинца. Черт… Как же не хочется его вот так вот оставлять… Мерзко на душе…
        И в эту секунду позади послышался приглушенный расстоянием характерный хлопок. Еще не осознав до конца природу звука, я инстинктивно рванулся вперед, увлекая за собой идущего рядом Миража. Позади что-то взорвалось с оглушительным грохотом, послышался треск, земля подпрыгнула, и я полетел во тьму. Недолгий полет прервался ударом, отдавшимся болью во всем теле, и меня перевернуло лицом вверх. Последним, что я увидел, был потолок штольни без страховочных крепей, по которому змеилась трещина, а потом на меня обрушилось небо, и я потерял сознание.
        Глава 25
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА. ТОННЕЛИ ЗАБРОШЕННОЙ ШАХТЫ.
        Я пришел в себя от того, что кто-то прыснул мне водой в лицо. Открыв глаза, увидел над собой Миража. На перепачканном лице разведчика мелькнуло подобие улыбки.
        - Живой. Это уже неплохо.
        Я попытался кивнуть, и поморщился от прострелившей голову боли. Кое-как усевшись, я прислонился к стене и огляделся.
        В штольне была полная темнота, но модифицированное зрение справлялось. В первую очередь я посмотрел назад, туда, где был выход. М-да. Выход действительно «был». Еще несколько минут назад. Сейчас же взгляд уткнулся в груду обломков, которыми завалило проход. Черт. Неприятно.
        Заваленный проход, с одной стороны, решал проблему с морфами - отбиваться от них не придется, и с вражеским отрядом - даже если кто-то из них выжил, через груду земли и камней никто из них не пробьется. А с другой стороны - нам теперь отсюда тоже не выбраться. Сколько здесь? Метров пятьдесят? Ногтями не пророешь. И даже если вдруг у кого найдется саперная лопатка, втроем, сменяя друг друга, мы выберемся на поверхность… Ну, думаю, через несколько недель. После того, как умрем от жажды и голода. В лучшем случае. Ситуация, однако.
        Но, опять же, а как я собирался выбираться, если бы проход не был завален? А никак. Я об этом не думал. Все мои мысли были сосредоточены на том, чтобы убраться из-под обстрела и прикрыться с большей части направлений. Тогда идея мне казалась удачной. Сейчас - не очень. Но, если честно, я и подумать не мог, что взрыв гребаной гранаты может вызвать обрушение сводов. Снаружи все это выглядело покрепче.
        Я достал флягу и тут же вспомнил, что она пустая. Хреново. Что-что, а вода точно не помешает.
        - Лови! - Эверест махнул рукой, и мне в ладони прилетела полная воды фляга. Я поблагодарил командира группы, открутил крышку и с наслаждением напился. Собрался было бросить назад, но Эверест покачал головой.
        - Оставь себе. Это запасная. У меня еще гидратор почти полный.
        Я поблагодарил еще раз, а про себя выругался. Черт, ну какой я идиот! Единственный, наверное, кто припасами не озаботился. Все, больше я без запаса воды ни на шаг. Видимо, начал отвыкать от Лимба, где вода и еда - едва ли не самое дорогое что может быть у человека.
        - Ну что, бойцы? Какие идеи? - в темноте сверкнул огонек зажигалки, и потянуло дымом - Эверест прикурил свою сигарету.
        - А какие могут быть идеи? - Мираж пожал плечами. - Нужно устроить ревизию наличного имущества, посмотреть, что имеем, и идти искать выход.
        - Предлагаешь спуститься в шахту? - я с сомнением посмотрел на него.
        - А какие варианты? Других нет. Не, ну можно, конечно, сдохнуть здесь, пытаясь разобрать завал, но мои сенсоры показывают, что мы находимся на глубине в шестьдесят два метра, так что я за то, чтобы поискать выход где-нибудь в другом месте.
        - Если это единственный спуск, то другого выхода может и не быть, - мрачно заметил Эверест. - Нет. Такого быть не может, - Мираж помотал головой. - Это же шахта. Здесь по-любому должен быть второй выход. Прикинь, если рабочих завалит? Не, такого быть не может.
        - Ну, не знаю, - Эверест был мрачен и полон сомнений. - Но, даже если так. Как мы этот выход найдем? Это же шахта, мать ее. Тут, наверное, лабиринт целый. Сколько времени на это уйдет?
        - А вот здесь, - оторвался я от внутреннего диалога с Элис, - у меня, кажется, есть решение.

* * *
        - То есть, ты хочешь сказать, что ты совершенно случайно перед выходом скачал план-схему именно этой шахты, даже не подозревая, что мы вообще пойдем в эту сторону? - видеть лицо Миража во всех подробностях я не мог, но готов был поклясться, что на нем был написан скепсис.
        - Не совсем так. Я искал информацию по всей Оранжевой: населенные пункты, промышленные объекты, и тому подобное. Важные точки. Среди нее оказался и архив с инфой по шахте, - я пожал плечами. Ну, не рассказывать же им, что всю эту работу, которая у нормального человека заняла бы несколько дней, делала за меня Элис, работающая в фоновом режиме?
        - Учись, разведка, - Эверест хлопнул Миража по плечу. - Вообще, это должен был сделать ты. Алтай даже не знал, куда мы пойдем, но заморочился. А ты…
        - Ладно, ладно! - Мираж поднял руки, будто защищаясь. - Мой промах, признаю. Но кто мог предположить, что нам придется забраться в эту задницу?
        - Ты и должен был предположить, - хмыкнул Эверест. - Выговор бы тебе… С занесением в грудную клетку. Ну, да ладно. И что с выходом, Алтай?
        - Этот ствол - не основной, - проговорил я, выводя карту на панель интерфейса. - Его пробили, когда нашли дополнительную рудную жилу, потенциально богатую. Разрабатывать ее удобнее было бы на месте, от основного спуска до нее было слишком долго добираться. Но, если верить документам, геологоразведка облажалась, и жила оказалась не такой богатой, как предполагалось, потому на момент начала войны эта часть шахты почти не использовалась. Насколько понимаю, ее даже завалить собирались - отсюда разобранные крепи в начале. Но не успели. Благодаря чему мы теперь имеем шанс отсюда выбраться.
        - И где находится выход?
        - Вот тут начинаются не очень хорошие новости. Если по прямой, то до основного ствола шесть километров. Но это по прямой. Учитывая все отклонения… Нам нужно пройти около восьми. При этом информации о состоянии основного ствола нет. Но других вариантов у нас нет, - я развел руками. - Кроме того, по пути есть пара вентиляционных стволов. И, если они проходимы, у нас будет возможность выбраться через них. Если ширина, конечно, позволит, - я с сомнением посмотрел на массивного Эвереста.
        - Позволит, - криво ухмыльнулся командир группы. - Голышом полезу, если понадобится. Все, что угодно сделаю, лишь бы выбраться, найти того, кто послал этих уродов и надрать ему задницу. Есть, кстати, идеи, кто на нас мог напасть? Не думаю, что это были дикие рейдеры. Они обычно не лезут к кланам, тем более - в их зоне ответственности. Знают, что ответка будет серьезной. Ну, и было похоже, что эти ребята готовы были на все, лишь бы нас положить. Рейдеры отступили бы, нарвавшись на такое сопротивление.
        Я помедлил. У меня-то, как раз, догадки были… Но вот стоит ли их озвучивать? Не скажется ли это на мне самом?
        Подумав, я решил, что все-таки стоит. И Эверест, и Мираж выглядели здравомыслящими парнями. Да, нужно, конечно, учитывать, что только что они потеряли своих друзей, но, тем не менее, они не выглядели теми, кто свалит вину за это на меня.
        - Есть, - медленно проговорил я.
        - Ну так рассказывай! - потребовал командир группы.
        - Только это не очень короткая история, - предупредил я, вздохнул, и начал говорить.
        По завершению рассказа и Эверест, и Мираж выглядели мрачнее туч.
        - Слай, значит? Вот гнида. Никогда он мне не нравился. Отмороженный у него клан какой-то. Еще и наркотой барыжат. А-стимы эти самые. Крутые стимуляторы, вот только после пары раз в наркомана конченого превращаешься. Что угодно сделаешь за гребаный респиратор. Видел я парней, которые этим дерьмом баловались. Если ты и правда порушил Слаю бизнес, то это очень хорошо, - задумчиво проговорил Эверест. - А вот то, что из-за этого погибли парни - это плохо. Хотя твоей вины в этом и нет. Ладно. Выберемся - пойду к Сандерсу. Он это так не оставит. Все, хорош прохлаждаться. Давайте посмотрим, что у нас осталось, и будем двигать. Выход далеко, хорошо бы до него добраться поскорее. Устал что-то я. Отдохнуть как следует хочется. И, желательно - уже в форте.

* * *
        Краткая ревизия показала, что дела у нас не то, чтоб хорошо, но и не то, чтобы плохо. Набив оставшиеся в рюкзаке патроны, я выяснил, что у меня осталось пять магазинов к винтовке, и два с половиной - к «Прометею». Не то, чтоб много, но не так уж и мало. Во всяком случае, в Лимбе и этого не было. Хотя в Лимбе и противников таких не встречалось. Если не произойдет чего-то совсем масштабного, должно хватить.
        Еще у меня было четыре универсальных рациона, что, если экономить, давало четыре дня автономности. А то и пять-шесть, если уж совсем прижмет. А вот с водой было плохо. Та фляжка, что отдал Эверест, и все. В подсумках лежали две осколочные гранаты и одна светошумовая. Правда, вот в их полезности я сильно сомневался. Кажется, использовать взрывчатку в шахте - самая глупая вещь, которую только можно сделать.
        У «Буревестников» тоже все было примерно так же - не особо плохо, но и не очень хорошо. У Эвереста остался последний короб, которого хватит на три-четыре минуты интенсивного боя. Кроме пулемета у него еще имелся дробовик с сотней патронов к нему. Воды - полный гидратор и несколько пайков.
        У Миража осталось четыре магазина к его стрелковому комплексу, причем три из них - с бронебойно-зажигательными, которые так не понравились морфам. Помимо основного оружия, у разведчика имелся пистолет с парой магазинов. Еда и вода - наличествовали.
        По всему выходило, что все шансы выбраться из шахты у нас есть. Если, конечно, выходы в порядке, ведущие к ним тоннели не завалены… Ну, и если мы не встретим никого по дороге. А вот в этом у меня, признаться, некоторые сомнения были. Все эти морфы на поверхности… Откуда-то они же вылезли! Прятаться на территории в таком количестве… Возможно, конечно, мы что-то пропустили на поверхности, но я в этом почему-то сомневаюсь. Самым логичным для тварей было бы свить гнездо именно в шахте. И, если так… Остается только надеяться, что мы уничтожили всех. Иначе, получается, мы сами лезем в самое пекло.
        Вообще, к этим морфам полно вопросов. В базе никакой информации о таких тварях не было, Эверест и Мираж их тоже впервые видели. Я не очень понимал, как на Рапсодии можно было наткнуться на совершенно новые виды тварей. Точнее, одно предположение у меня было, но о таком и думать не хотелось. Проще, наверное, сразу застрелиться, и никуда не рыпаться.
        Разобравшись с припасами, мы наскоро перекусили частью рационов и выступили в путь. Я наложил слой с найденной Элис схемой и примерным маршрутом на панель мини-карты и сдвинул ее влево - чтобы не мешала. Мираж и Эверест врубили фонари, причем защитник - еще и тот, что был закреплен у него на броне, и потребность в ночном зрении отпала. Тоннель был не такой уж и большой, примерно пять на пять метров, и трех мощных фонарей, переключенных в режим широкого луча, вполне хватало, чтобы освещать все его пространство.
        Смотреть особо было не на что, тем не менее, мне было интересно. Мой отец был шахтером, всю жизнь отдал добыче руды и много рассказывал о работе, но вживую я видел все впервые. Стальные крепи, удерживающие своды тоннеля, с которых капал конденсат, рельсы, ведущие вглубь… Из штольни веяло сырым, теплым воздухом, эхо шагов гулко разносилось по тоннелю, чтобы практически сразу погаснуть. Странное эхо.
        Метров через сто пятьдесят в свете фонарей показался какой-то массивный силуэт. Я было напрягся, но силуэт не двигался, а когда лучи фонарей скрестились на нем, стало понятно, что опасности он не представляет.
        На рельсах стоял миниатюрный электровоз с несколькими открытыми вагонетками. Приблизившись, Мираж осветил состав как следует, и я вздрогнул. Когда-то этот состав был пассажирским.
        К электровозу были прицеплены небольшие вагончики без крыш, с двумя скамьями в каждом. Каждая скамья позволила бы разместиться двум крупным мужчинам, вагон, соответственно - четырем, а всего этих вагонов было десять.
        И все места были заняты.
        На скамьях сидели шахтеры. Мумифицированные трупы, частично скелетированные, частично истлевшие… В касках, с чудом держащимися на остатках лиц респираторами индивидуальных комплектов жизнеобеспечения. Все в таком состоянии, что тронь - и в труху рассыплется. Молчаливые, пристально вглядывающиеся в темноту пустыми глазницами… Жуткие.
        Я повидал немало трупов в разном состоянии. Убитых пулями, разорванных взрывами, разодранных тварями ксеносов… Но еще ни одно зрелище не производило на меня такое впечатление. В этом замершем поезде, стоящем здесь, словно памятник, было что-то такое, что одновременно и пугало, и притягивало взгляд. Будто поезд мчался из самого ада, но так и не сумел вырваться из цепких лап смерти…
        - Что их убило? - Мираж говорил шепотом, будто боясь потревожить покой мертвецов. - Никаких повреждений нет…
        - Без понятия, - пробормотал я. - Я такого не видел. Как будто они секунду назад были живые, а через миг умерли… Это смена, выезжающая из шахты… Возможно, когда началось вторжение, их пытались эвакуировать… Не понимаю.
        Эверест подошел к поезду и протянул руку, собираясь прикоснуться к одному из тел.
        - Не трогай! - воскликнул я, и эхо, отразившись от стен, заметалось по тоннелю. «Трогай… Трогай… Трогай…». - Черт знает, что тут могло произойти. Не стоит забывать, что ксеносы - биологическая цивилизация.
        - Думаешь, они могут быть чем-то заражены? - Эверест отдернул руку и отступил на шаг.
        - Без понятия. Я уже говорил - я с таким не сталкивался. Но лучше поберечься. Мало ли…
        - Согласен, - командир группы медленно отошел от поезда. - Не знаю даже, что на меня нашло.
        - Пойдемте отсюда, - проговорил Мираж. - Как-то мне здесь не по себе.
        - Поддерживаю, - согласился Эверест. - Стремно как-то…
        Мы миновали поезд, и в молчании двинулись дальше. Пройдя с полсотни шагов я не выдержал, и обернулся.
        Поезд все так же стоял недвижимо, все так же сидели на местах шахтеры. На какой-то миг мне показалось, что сидящие спинами к выходу, вглядываются в наши силуэты, с тоской и какой-то жалостью. Будто желая предупредить о чем-то, удержать…
        Тряхнув головой, я отогнал наваждение, и, сплюнув на землю, ускорил шаг, чтобы догнать вырвавшихся вперед Миража и Эвереста.

* * *
        Постепенно спуск становился все более пологим, а через несколько минут пол выровнялся. Здесь было ощутимо теплее, и, если бы не потоки прохладного воздуха, в подземелье было бы, пожалуй даже жарко.
        - Откуда здесь воздух? - поинтересовался в пустоту Эверест. - Свежий достаточно. Ведь все давно остановлено.
        - Системы пассивной рециркуляции, - пожал я плечами. - Здесь все разрабатывалось так, чтобы даже в случае аварии и поломки всех механизмов, включая дублирующие, воздух продолжал циркулировать. Это обязательное требование к шахтам всех типов.
        - Откуда ты все это знаешь? Шахтер, что ли? - командир группы глянул на меня через плечо.
        - Нет, - хмыкнул я. - Я солдат. Отец шахтером был. Много рассказывал.
        - Жив? - в голосе Эвереста прозвучало что-то новое. Живое, что ли? Нечасто на Рапсодии задают личные вопросы.
        - Нет, - покачал я головой.
        - Ксеносы? - понимающе спросил командир.
        - Сердце, - я горько усмехнулся. - Пил много. Вот и не выдержало.
        - Ясно, - буркнул Эверест.
        Впереди показалась развилка. Один тоннель уходил вправо, второй - влево. Рельсы также раздваивались, в месте их разветвления виднелась автоматическая «стрелка» - переключатель.
        - Теперь куда? - Эверест замедлился. Я бросил взгляд на карту, и уверенно ответил:
        - Вправо. Пройти с полкилометра, потом будет еще одно ответвление.
        - М-да. Без карты заблудились бы нахрен в этом лабиринте… - мрачно проговорил командир.
        Мираж, идущий чуть впереди, вдруг замер, присел на колено и вскинул сжатую в кулак руку: стоп. Мы тут же остановились, поднимая оружие.
        - Что там? - тихо, одними губами, прошептал Эверест.
        - Что-то слышал, - так же тихо ответил разведчик. - Как будто движение какое-то.
        Я вслушался, но ничего различить не смог. Видимо, у разведчика модификации покруче установлены.
        - Дай скан! - приказал Эверест. Мираж кивнул, и вперед ушла видимая только в интерфейсе дополненной реальности оранжевая мелкоячеистая сеть.
        - Есть! - доложил Мираж. - Фиксирую цели… Три… Пять… Семь! Быстро приближаются!
        - Отряд - к бою, - привычно скомандовал Эверест. - Фонари погасить, рассредоточиться, занять позиции! Мираж, идентификация целей!
        - Не пойму… Сканер сбоит, что ли… - Обескураженно пробормотал разведчик.
        - Что? Не тяни!
        Разведчик повернулся к нам, и я увидел, что на лице его написано недоумение.
        - Этого просто не может быть!
        - Да говори уже!
        - Командир, это люди! - обескураженным тоном произнес разведчик, и переслал нам информацию.
        На панели отчетливо проявились подсвеченные красным силуэты. Две ноги, две руки, в руках - оружие. Что-то непонятное над плечами, но, в общем и целом, сомнения быть не могло. Нам навстречу действительно шли люди.
        Я поставил «Прометей» на предохранитель, сдвинул его за спину и взялся за винтовку. Оглядевшись, мягко шагнул в сторону и присел за каменной глыбой, вывалившейся из стены.
        Я не знал, кто эти люди, как они попали и куда идут, но твердо был уверен в одном: дружеские встречи на Рапсодии случаются очень редко. И в том, что это может быть одна из них, я очень сильно сомневался.
        Положив ствол винтовки на камень, я взял на прицел правый тоннель, выдохнул и принялся ждать, напряженно вглядываясь во тьму.
        Только подземного боя нам для полного счастья не хватало…
        Глава 26
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА. ТОННЕЛИ ЗАБРОШЕННОЙ ШАХТЫ.
        В том, как двигались эти люди, было что-то странное. Казалось бы, любой человек, взявший в руки оружие, по крайней мере, здесь, на Рапсодии, должен иметь мало-мальское представление о тактике. И о том, что будет, если переть напролом посреди тоннеля, громко топая, и шаркая ногами. Хотя… Может быть, они не знают о нашем присутствии? Правда, чтобы не разглядеть свет трех фонарей в темноте тоннеля, слепыми быть надо. Удивительно.
        Кажется, подобные мысли посетили и присевшего за вагонеткой Эвереста. Когда до непонятных людей с весьма странными силуэтами оставалось около пятидесяти шагов, командир группы прочистил горло, и крикнул:
        - Эй, впереди! Назовитесь! Мы не хотим проблем, у нас тут…
        Вместо ответа первый из идущих поднял винтовку и высадил длинную очередь на звук голоса Эвереста.
        После этого сомневаться в том, что перед нами враг, уже не приходилось. Я поймал в прицел ближайший силуэт, совместил яркую точку коллиматора с подсвеченной AIM-ассистентом отметкой, и утопил спуск.
        Короткая очередь ударила неизвестного прямо в лицо. Забрало шлема не выдержало попадания, и боец ничком повалился на землю, не издав ни единого звука. Что странно - остальные не бросились в стороны в поисках укрытия, даже не присели! Вместо этого они синхронно вскинули оружие и открыли огонь уже по мне.
        Когда в твою сторону садят из шести стволов одновременно - это неприятно, скажу честно. Я раскорячился за камнем, а вокруг меня свистели пули, рикошетя от стен и импровизированного укрытия. Одна из них с визгом ударила меня в бок, но броня, к счастью, выдержала - похоже, во время рикошета пуля потеряла большую часть смертоносной энергии. Несмотря на то, что били неизвестные не прицельно, прижали они меня по-взрослому, головы не поднять. Потому, когда вступил пулемет Эвереста, я весьма обрадовался. Плотность огня сразу же упала, две отметки на мини-карте покраснели, еще две - приобрели желтый цвет. Это чего, Эвер их одной очередью скосил, что ли?
        Высунувшись из-за камня, я прицелился и выстрелил по ближайшему бойцу, который умудрился проскочить Эвереста и Миража. Промахнулся. Выругавшись, поправил прицел, а боец вдруг отшвырнул винтовку, присел, выпуская из-за спины какие-то странные приспособления, и с дикой скоростью кинулся ко мне, издавая булькающие горловые звуки.
        Вскочив, я прыгнул назад, и снова утопил спуск. Пули били противника в грудь, и я точно знал, что с такого расстояния даже в серьезном бронежилете это, как минимум, неприятно, но непонятный враг никак на это не реагировал. Оттолкнувшись от пола, он взвился в прыжке, и я бросился на землю, не очень изящным перекатом уходя в сторону. Через миг я уже был на ногах, и вскидывал оружие навстречу разворачивающемуся ко мне… Кому? Непонятно.
        С двух метров промахнуться практически невозможно, и первая же очередь ушла в голову. Второй раз стрелять не понадобилось. Странный человек дернулся, и ткнулся лицом в пол.
        Сместившись, я повел винтовкой по сторонам, но активных целей больше не наблюдалось. Бой закончился.
        - Группа, доклад. Состояние? - прозвучал голос Эвереста.
        - Мираж - в норме, - отозвался разведчик.
        - Алтай - в норме, - отрапортовал я, и добавил: - Что это было вообще?
        - Хрен его знает, - пробормотал Эверест. - Но, думаю, ничего хорошего.
        Выждав, Эверест с Миражом снова включили фонари. Мираж осветил ближайшего к нему противника, и издал удивленный возглас.
        - Что это за срань такая?
        В очередной раз пожалев, что у меня нет фонаря, я приблизился к разведчику. М-да. Пожалуй, термин «срань» подходит сюда идеально.
        На полу лежал боец в темном бронекомбинезоне, пробитом пулями в нескольких местах. Однако крови на теле не было. Не было ее и на лице, развороченном моей очередью. Вместо нее из раны сочилась какая-то темная, вязкая жидкость. И было ее совсем мало. Крови при таком ранении должно быть в разы больше.
        Но самым странным было не это. Я нагнулся к телу, и выругался, не веря своим глазам.
        Из туловища бойца, прорвав комбинезон, росло шесть костяных членистых конечностей, оканчивающихся острыми загнутыми клинками. Я даже протер глаза, подняв щиток шлема. Черт, может, это от усталости? Или это газ какой-то здесь в воздухе? У меня что, галлюцинации?
        Однако, судя по удивленным возгласам Эвереста и Миража, галлюцинациями это не было. Перед нами лежали люди с конечностями ксеносов, очень похожими на те, что мы видели у тварей наверху. Эти люди пользовались огнестрельным оружием и могли передвигаться на торчащих из спин отростках, подобно гигантским паукам. Твою мать, что это за трэш вообще? Что за безумный вивисектор создал это?
        Так. А как это определяется системой?
        Я вошел в интерфейс и открыл уведомления. Интересующая меня информация находилась в самом низу, поэтому я машинально прочитал все, прежде чем добрался до нужного текста.
        ИГРОК № 35079, ПОЗЫВНОЙ «ТРЭЙН», ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН ИНДЕКС МНОЖИТЕЛЯ ВЫЖИВАЕМОСТИ. 1000*2,5=2500.
        ИГРОК № 428967, ПОЗЫВНОЙ «РИЧИ», ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН ИНДЕКС МНОЖИТЕЛЯ ВЫЖИВАЕМОСТИ. 1000*2,5=2500
        ВНИМАНИЕ! РАЗНИЦА В УРОВНЯХ МЕЖДУ ВАМИ И ИГРОКОМ С ПОЗЫВНЫМ «РИЧИ» БОЛЬШЕ 10!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС! 1000*12=12000.
        ИНДЕКС МНОЖИТЕЛЯ ВЫЖИВАЕМОСТИ НЕ РАСПРОСТРАНЯЕТСЯ НА БОНУСНЫЕ ОЧКИ ОПЫТА.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 23.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 1500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        КРЕДИТОВ НА СЧЕТУ: 175 387.
        Ага. Это те двое, разведчик и защитник, которых я положил в ремзоне. Кстати, в этот раз дали по тысяче очков за каждого. Получается, в Пределе ставки повышаются. Ясно, буду знать. А вот отметки о принадлежности к клану в дополнительной инфе нет. Интересно… Это что же, зря я на Слая наговаривал? Или это наемники? Хотя… Вполне возможно, что на время задания группа вышла из клана, чтоб улик не оставлять. Ладно, потом с этим разберусь, сейчас не до того. Дальше что у нас тут?
        УНИЧТОЖЕН БИОМОРФ.
        КЛАСС - НЕИЗВЕСТЕН. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ - НЕИЗВЕСТНА. ДОНОР - НЕИЗВЕСТЕН.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 12. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - НЕИЗВЕСТНО.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 5000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ БОНУС - 20 000 КРЕДИТОВ.
        ИСПОЛЬЗОВАН МНОЖИТЕЛЬ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ. 5000*2,5=12 500.
        И так четыре раза. Я четырех тварей убил, получается? Казалось, больше… Ну, да ладно. Опыта все равно хорошо гребанул.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УБИЙЦА МОРФОВ» - 4/20. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 4.
        УБИВАЯ МОРФОВ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УНИЧТОЖАТЬ ИНФИЦИРОВАННЫХ КСЕНОВИРУСОМ ЛЮДЕЙ И ЖИВОТНЫХ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 24.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 25. ДО НОВОГО УРОВНЯ 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ДОСТИГЛИ 25 УРОВНЯ! ВАМ ДОСТУПНЫ НОВЫЕ МОДИФИКАЦИИ, ВООРУЖЕНИЕ И БРОНЯ!
        НА СЧЕТУ 255 987 КРЕДИТОВ.
        Хм. Вот так вот вышел на зачистку девятнадцатым уровнем, добрался до двадцать пятого. И это еще не конец. Правда, какой ценой, черт побери… Так, вот оно. Посмотрим, как система распознает этих вот, непонятных… Интересно, интересно…
        ИГРОК № 28111, ПОЗЫВНОЙ «ДОЛЬФ», ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН ИНДЕКС МНОЖИТЕЛЯ ВЫЖИВАЕМОСТИ. 1000*2,5=2500.
        ИГРОК № 658794, ПОЗЫВНОЙ «ОБИ», ЛИКВИДИРОВАН!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 1000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ИСПОЛЬЗОВАН ИНДЕКС МНОЖИТЕЛЯ ВЫЖИВАЕМОСТИ. 1000*2,5=2500.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 26.
        ДО НОВОГО УРОВНЯ 21500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВНИМАНИЕ! ОБНАРУЖЕНЫ ПРИЗНАКИ ЗАРАЖЕНИЯ КСЕНОВИРУСОМ НЕИЗВЕСТНОЙ ФОРМЫ! ЗАПРОС ИНСТРУКЦИЙ… СБОЙ. СЕТЬ НЕДОСТУПНА. ПЕРЕХОД В АВТОНОМНЫЙ РЕЖИМ. ПОИСК ПО БЕСТИАРИЮ… ИНФОРМАЦИЯ ОТСУТСТВУЕТ. ГЕНЕРАЦИЯ ЗАДАНИЯ… УСПЕШНО!
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ!
        КЛАСС: СПЕЦИАЛЬНОЕ, ЛИЧНОЕ. ПРИОРИТЕТ: ВЫСОЧАЙШИЙ.
        ВЫ ОБНАРУЖИЛИ НЕИЗВЕСТНУЮ МУТАЦИЮ КСЕНОВИРУСА! ЭТА ИНФОРМАЦИЯ ЖИЗНЕННО ВАЖНА ДЛЯ ВСЕЙ ЧЕЛОВЕЧЕСКОЙ ЦИВИЛИЗАЦИИ! СОБЕРИТЕ ОБРАЗЦЫ, ДОСТАВЬТЕ ИХ В ТЕРМИНАЛ «ПОЛИГОНА» И ПОЛУЧИТЕ НАГРАДУ!
        - СОБЕРИТЕ ИНФОРМАЦИЮ О НОВОЙ ФОРМЕ ЖИЗНИ. ПРИНИМАЮТСЯ ВИДЕОЗАПИСИ И СНИМКИ ПРИЕМЛЕМОГО КАЧЕСТВА. ЗАГРУЗИТЕ ИНФОРМАЦИЮ НА СЕРВЕРЫ «ПОЛИГОНА» В БЛИЖАЙШЕМ ФОРТЕ ИЛИ БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ.
        - СОБЕРИТЕ ОБРАЗЦЫ ТКАНЕЙ НЕИЗВЕСТНОЙ ФОРМЫ ЖИЗНИ. ОБЕСПЕЧЬТЕ ИХ СОХРАННОСТЬ. ЗАГРУЗИТЕ В ТЕРМИНАЛ СБОРА БИОМАТЕРИАЛА В БЛИЖАЙШЕМ ФОРТЕ ИЛИ БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ.
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНАЯ.
        ШТРАФ ЗА ОТКАЗ ОТ ЗАДАНИЯ: 50 000 ОЧКОВ ОПЫТА, 100 000 КРЕДИТОВ
        - М-да, парни. Кажется, это очень плохие новости, - еще мрачнее, чем обычно, проговорил Эверест. И я был с ним полностью согласен. Мы столкнулись с чем-то новым, страшным и явно опасным. И если производство таких вот бойцов ксеносы поставят на поток…
        - Ага. Эта хрень - как туманники, только научившиеся отращивать паучьи лапы из спины, - проговорил Мираж. - И умеющие пользоваться оружием. Только таких тварей нам тут и не хватало. Заметили, им попадания до задницы, только в голову бить надо?
        - Угу. Вам тоже прилетело задание? - поинтересовался я.
        - Да. Собрать образцы и доставить в терминал. Штраф не детский такой… Ну, хоть искать не нужно ничего. Эвер, у тебя остались полевые комплекты? Я свои еще на заводе израсходовал, - кажется, эти люди ничему сильно не удивляются. Интересно, я скоро таким стану?
        - Остались, - проговорил командир, сбросил свой огромный рюкзак и принялся в нем рыться. - Алтай, тебе тоже нужен ведь?
        - Нужен, - я мрачно кивнул. Опять я к чему-то не подготовлен! Нужно список составлять, блин. И полностью укомплектовывать снаряжение перед выходом.
        - Держи, - Эверест протянул мне небольшой подсумок из баллистической ткани с вышитой пробиркой. - На будущее - запасись такими. Система частенько выдает задания на доставку образцов, лишним не будет. Опыта за такое неплохо насыпают. Хотя некоторые и брезгуют. Я сам не любитель, грязная работенка, но сейчас и выхода нет - штраф получать не хочется. Мираж, наблюдение. Сначала мы разберемся, потом тебя прикроем.
        Я благодарно кивнул, расстегнул подсумок и обнаружил в нем черный пластиковый кейс. Открыв его, увидел внутри три пробирки для экспресс-анализа, надежно зафиксированные в мягком противоударном материале, и небольшой прозрачный цилиндр, размером со стакан, с герметичной, сдвигающейся набок крышкой.
        - Смотри, - проговорил Эверест, снимая с рюкзака складной топорик в чехле и с щелчком раскладывая его. - По стандартной процедуре, нужно взять образцы крови, тканей - лучше кожу вместе с куском мяса, и мозга. Бывают задания, когда нужно приволочь тварь полностью, но они обычно выдаются отдельно и заранее. Или на проведение вскрытия и изъятие органов тоже бывают, но это медикам падает обычно. От нас же, обычных вояк, никто подобных подвигов не ждет. Все по-простому, доступно и не требует медицинского образования.
        С этими словами Эверест коротким тычком вогнал топорик в макушку трупу, предварительно освободив его от шлема, перехватил рукоять и повернул. Раздался треск, и часть черепной коробки повисла на обрывках скальпа, открывая доступ к измочаленному в кашу мозгу. Я почувствовал подступающий приступ тошноты.
        - Теперь просто прижимаешь пробирку, ждешь, пока мигнет индикатор, и закрываешь ее. Понял?
        - Угу, - я кивнул, изо всех сил борясь с комком в горле.
        - Ну, значит, действуй.
        Я глотнул воды, перевел дух, и отцепил от рюкзака собственный топорик. Черт, не могу поверить, что я это делаю!
        Череп поддался не сразу, пришлось повозиться. Когда мне все же удалось вскрыть черепную коробку, желудок сдавило спазмом, я отскочил в сторону и меня вывернуло наизнанку.
        - Твою мать, какая мерзость! - прошипел я, отдышавшись.
        - Да ладно, - Эверест пожал могучими плечами. - Привыкнешь.
        Достав пробирку, я вернулся к телу. Заглянув внутрь черепа, я снова почувствовал тошноту.
        Мозг «моего» бойца пострадал меньше, однако выглядел он совсем не так, как должен бы выглядеть нормальный мозг здорового человека. Вся его поверхность была покрыта какими-то наростами и перевита чем-то вроде стебельков. Когда внутри что-то шевельнулось, я едва не отскочил в сторону. «Стебельки» неожиданно пришли в движение, а потом откуда-то из затылочной части показалось нечто, напоминающее крупную сколопендру. «Стебельки» вдруг разом втянулись в ее тело, и паразит метнулся вперед, запрыгнув мне на перчатку и побежав по предплечью.
        - Дерьмо! - я взмахнул рукой, и «сколопендра», сорвавшись, влажно шмякнулась на пол, тут же приподняв переднюю часть, будто принюхиваясь.
        Я занес ногу, чтобы раздавить мерзкую тварь, но Эверест схватил меня за плечо.
        - Ты чего? Стой!
        Схватив цилиндр из набора, Эверест откинул крышку, и с неожиданным для его габаритов проворством, упал на колени и накрыл им паразита. Щелчок крышки - и вот уже «сколопендра» извивается в прозрачном стакане.
        - Ты что делаешь? - я посмотрел на командира группы с удивлением. - Эта дрянь в башке у него сидела!
        - Вот именно! - укоризненно проговорил Эверест. - Сидела в мозгу отрастившего паучьи лапы бойца, который напал на нас с применением огнестрельного оружия. Ты такое за туманниками замечал? Я - нет. Эта хрень может быть ключом ко всему. Знаешь, сколько система за нее тебе отвалит? На, держи, - командир сунул мне стакан. Я взял его, и с отвращением посмотрел на корчащуюся внутри тварь.
        - Она точно оттуда не вылезет?
        - Точно, - кивнул Эверест. - Не бойся. До тебя не доберется.
        - Святое дерьмо… - выдавил я, пряча колбу в кейс. - Ох и дрянь…
        - Дрянь, - невозмутимо согласился Эверест. - Давай, заканчивай с этой хренью, нужно уходить. Мало ли кто еще на звук припрется.
        Я с ненавистью глянул на труп, достал пробирку и шагнул вперед. Твою мать, какой же мерзостью приходится заниматься!

* * *
        Прежде чем двигаться дальше, я осмотрел оружие напавших на нас бойцов. Винтовки были в ужасном состоянии, зато я разжился несколькими модулями. Убрав свой старый коллиматорный прицел, я поставил на его место гибридный голографический, с пятикратным регулируемым зумом. Под стволом моей винтовки расположились лазерный целеуказатель и мощный фонарь. Еще один фонарь, снятый с брони, я пристроил себе на плечо: он идеально вошел в крепления. Теперь, наконец, и я был со светом. А вот боеприпасами разжиться не удалось: другой калибр и тип патронов. А жаль.
        Закончив с образцами и мародеркой, мы двинулись по маршруту. Не в силах заставить себя упаковать подсумок с пробами в рюкзак, я подвесил его сбоку, и постоянно ловил себя на том, что прислушиваюсь, не пытается ли выбраться тварь? Кстати, больше таких в трупах мы не обнаружили. Может, раньше они и были, но бронебойные пули Миража и крупный калибр пулемета Эвереста превратили головы в кашу, разобрать в которой хоть что-нибудь не представлялось возможным.
        Какой-либо реакции на шум, который мы подняли, сражаясь с мутировавшими бойцами, не последовало, однако, судя по следам, особо рассчитывать на то, что больше нам никто не встретится, не стоило. Видимо, мы нарвались на патруль, или группу разведки, направленную посмотреть, что там так громко грохнуло. Пол был испещрен уже знакомыми следами, и с каждым шагом мне все больше казалось, что затея со спуском в шахту была гиблой. Но деваться некуда. Нужно идти вперед. Где-то там - выход на поверхность. И, чем быстрее мы выберемся из этой жопы дьявола, тем лучше.
        Тоннель несколько раз менял направление, и тогда нам казалось, что мы свернули куда-то не туда, уходим с маршрута все дальше и скоро окончательно заблудимся. Однако Элис уверяла меня, что мы идем правильно, и мне оставалось лишь поглядывать на счетчик уменьшающегося расстояния и уповать на то, что старая схема, найденная экспериментальным помощником, перепрошитым юным хакером, все еще актуальна.
        Так мы прошли около пяти километров. Счет времени я потерял, а на часы не смотрел специально - знать, сколько мы уже тут блуждаем, не хотелось. В подземелье время будто замерло, и мне было проще думать, что мы спустились в шахту какой-то час назад, а до выхода идти осталось совсем недолго.
        Несколько раз, когда наш тоннель пересекался перпендикулярными ходами, Мираж улавливал впереди движение, и тогда нам приходилось прятаться в выдолбленных в стенах нишах. Здесь действительно были патрули, но, хвала небесам, нас они не искали. Вероятно, они просто не могли поддерживать связь между собой. В первый раз это были такие же зараженные, мутировавшие бойцы, вчетвером идущие по тоннелю, глядя тупо перед собой, во второй - пятерка морфов с лапами-клинками и небольшой крабомоллюск. В общем, все походило на то, что здесь, в шахте, эти необычные морфы обустроили себе логово. И от осознания этого становилось совсем паршиво.
        Когда мы в очередной раз сидели за шахтерским хламом, щедро разбросанным по подземелью и боялись дышать, пропуская патруль морфов, я впервые подумал о том, как хорошо, что нет связи с сетью. В противном случае система однозначно выдала бы квест на уничтожение тварей, а здесь, под толщей земли и камня, умирать не хотелось особенно остро. Видимо, псевдо-ИИ, зашитый в нейропроцессор, и перешедший в автономный режим, мог опознавать только особо важные цели, а кучки морфов к таковым не относились. Ну и слава богу.
        Чем дальше мы продвигались, тем более жарко и сыро становилось в тоннеле. Воздух, прежде свежий и прохладный, стал вонючим и вязким, как на болотах. Менялось и само подземелье. Все чаще нам попадались сталактиты светящейся зеленоватой слизи, развешанные по потолку и стенам, под ногами иногда чавкало. Следов стало больше, и мы шли теперь совсем медленно, время от времени запуская сканер Миража и подолгу выжидая, прежде чем продолжить путь.
        Мы в очередной раз оказались на развилке, и теперь стрелка маршрута показывала, что нам нужно свернуть в правый тоннель. Он был шире того, по которому мы шли, на полу были уложены рельсы, с правой стороны тянулась лента транспортера. На схеме этот тоннель был отмечен, как основной добычной штрек, что бы это ни значило. Здесь жар и сырость чувствовались сильнее, а светящейся слизи было столько, что мы смогли погасить фонари. Мы стояли, прижавшись к стене, и смотрели вглубь тоннеля. На потных, перепачканных лицах Эвереста и Миража без труда читались эмоции, которые испытывал и я: идти дальше не хотелось.
        - К черту, - пробормотал Эверест, и первым шагнул в тоннель. - Чем дольше будем тупить тут, тем дольше будем выбираться. Подотрите сопли, бойцы, и вперед. Сколько там до выхода, Алтай?
        - Два километра, - тихо ответил я. - Пройдем этот тоннель, главную выработку, и выйдем на финишную прямую. Дальше - вертикальный ствол. Клети, конечно, не работают, но там должны быть аварийные лестницы.
        - Подниматься по лестнице с двухсотметровой глубины, - поморщился Мираж. - Что может быть лучше?
        - Ну, не хочешь по лестнице - можешь левитировать, - усмехнулся Эверест. - У тебя есть какие-то другие предложения, боец?
        - Нет. Других предложений у меня нет.
        - Ну, значит, не канючь, и вперед. Погнали, парни. Хочу на воздух.
        Других вариантов действительно не было. Покинув полутемный тоннель, сейчас казавшийся таким родным и уютным, мы пошли вперед.
        Шагов через триста тоннель резко свернул вправо и вдруг оборвался резким спуском. В нос шибануло зловоние, откуда-то снизу распространялся яркий, слегка мерцающий зеленоватый свет. Оттуда же доносились странные звуки, будто там работал огромный насос.
        Пробравшись вдоль стены, я оказался у узкого карниза, охватывающего большую сферическую пещеру. Напротив нас виднелся еще один тоннель, стены были оплетены разнообразными механизмами и конструкциями: подъемниками, транспортерами, какими-то тросами и лесенками. Кажется, мы вышли в основную точку добычи руды. Подобравшись к краю, я выглянул вниз и замер, пытаясь осмыслить увиденное.
        Весь пол пещеры был покрыт розовато-коричневой грубой плотью, пронизанной темными прожилками. С пола она распространялась на стены, оплетая шахтные механизмы. Все это вибрировало, тряслось и пульсировало, и мне на миг показалось, что я оказался во чреве гигантского зверя, и смотрю сейчас изнутри на его желудок. Хотя, наверное, если бы это было так - было бы проще.
        Вдоль стен, по кругу, расположились полупрозрачные коконы, к которым тянулись толстые органические трубы, объединяя их в единую систему. Росли эти трубы из огромного, колышущегося пузыря, затянутого пленкой и размещенного в центре пещеры. По полу сновали рабочие-падальщики ксеносов. Они подбегали к пузырю, впихивали что-то в дрожащие воронкообразные отверстия, и тут же бежали дальше, за новой порцией.
        - Твою мать… - прошептал мне на ухо Мираж. - Какого хрена? Что это такое?
        Я промолчал, не в силах оторвать взгляда от открывающейся картины.
        По углам пещеры почетным караулом замерли морфы - те самые, с серповидными клинками. А по кругу, переходя от одного кокона к другому, двигалось НЕЧТО.
        Крупный морф, очертаниями напоминающий смесь гусеницы, осы, паука и ночного кошмара Иеронима Босха, подтянул трясущееся тело с прозрачным яйцекладом к очередному кокону и замер над ним. Тонкие передние конечности зашевелились, разрывая пленку. Я приник к прицелу винтовки и увеличил изображение. Святое дерьмо! Лучше бы я этого не делал.
        В пятикратном приближении прицела мне было отчетливо видно перекошенное страданием лицо внутри кокона. Человеческое лицо. Лицо бойца, затянутого в бронекостюм. Страшно подумать, но он был еще жив, хоть и пребывал без сознания. На моих глазах тварь запустила одну из конечностей куда-то внутрь себя, а второй открыла человеку рот. Присмотревшись, я вздрогнул. Да, кажется, после увиденного, спокойно спать я уже не смогу.
        В конечности, выпростанной из слизистых глубин собственного тела, тварь держала сколопендру. Точно такую же, как та, что сейчас извивалась в герметичной колбе, упрятанной в притороченный к моему рюкзаку подсумок. Разве что размерами поменьше. Сколопендра, будто почувствовав добычу, замерла, а потом потянулась вперед. Помедлив секунду, тварь выпустила страшное насекомое, и то, вильнув гибким телом, моментально скрылось во рту бойца. Несколькими движениями морф снова натянул пленку, и двинулся к следующему кокону, не обращая внимания на забившегося в конвульсиях человека внутри полупрозрачного пузыря.
        - Господи… - выдохнул Мираж. Я обернулся и посмотрел на товарищей.
        Видавшие виды суровые бойцы, без каких-то моральных терзаний вскрывавшие черепа убитым морфам, чтобы взять у них мозговые пробы, смотрели на происходящее внизу с ужасом и отвращением. Их лица передавали сейчас всю гамму чувств, большей частью - негативных. И я их прекрасно понимал.
        Там, внизу, среди пульсирующей квазиживой плоти, были заточены люди. Живые люди. Да, они преступники, сосланные на Полигон, и за плечами половины из них вполне может быть немаленькое личное кладбище, но все же, в первую очередь они были людьми. Homo, мать его, sapiens. Возможно, каждый из них достоин самой страшной смерти, но то, что делали с ними пришельцы… Такого никто из них точно не заслуживает. Еще живым получить в себя отвратительного паразита, выращенного в теле инопланетной твари, чтобы стать послушным оружием, выполняющим любые приказы врага человеческого… Это слишком. Такого просто не должно быть. И, если бы я мог прекратить их страдания - сделал бы это не задумываясь.
        Не успел я об этом подумать, как в голове прозвучал зуммер, а на панели интерфейса возникли строки системного сообщения.
        ВНИМАНИЕ! ОБНАРУЖЕНЫ КСЕНООБЪЕКТЫ ВЫСОЧАЙШЕГО УРОВНЯ ОПАСНОСТИ: ГНЕЗДО, МУТАТОР, ИНКУБАТОР, А ТАКЖЕ НЕОПОЗНАННЫЕ. СГЕНЕРИРОВАНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ.
        КЛАСС: ГРУППОВОЕ, УНИКАЛЬНОЕ, ОБЯЗАТЕЛЬНОЕ. ПРИОРИТЕТ - НАИВЫСШИЙ.
        ЛЮБОЙ ЦЕНОЙ УНИЧТОЖЬТЕ ВСЕ КСЕНООБЪЕКТЫ. ОТЧЕТ ОБ УНИЧТОЖЕНИИ БУДЕТ ОТПРАВЛЕН АВТОМАТИЧЕСКИ ПРИ ВОЗОБНОВЛЕНИИ СВЯЗИ. АУДИОВИЗУАЛЬНЫЕ ДОКАЗАТЕЛЬСТВА УНИЧТОЖЕНИЯ ОБЪЕКТА ЗАГРУЗИТЕ НА СЕРВЕРЫ «ПОЛИГОНА» В БЛИЖАЙШЕМ ФОРТЕ ИЛИ БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ.
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНАЯ, ВЫСОКАЯ.
        ШТРАФ ЗА ОТКАЗ ОТ ЗАДАНИЯ: ПОЖИЗНЕННОЕ ОТКЛЮЧЕНИЕ ОТ СЕТИ, РАЗМЕЩЕНИЕ ЗАДАНИЯ НА ФИЗИЧЕСКОЕ УНИЧТОЖЕНИЕ ВСЕХ ЧЛЕНОВ ГРУППЫ ВО ВСЕОБЩЕМ ВОНТЕД-ЛИСТЕ «ПОЛИГОНА» С НАИВЫСШИМ ПРИОРИТЕТОМ.
        ЗАДАНИЕ ОТМЕНЕ НЕ ПОДЛЕЖИТ.
        Бойтесь своих желаний. Иногда они исполняются.
        Я еще раз перечитал строки, надеясь, что мне все это просто почудилось, потом снова взглянул вниз, и перевел взгляд на товарищей. В их лицах я увидел отражение своего собственного, ошеломленного и обреченного.
        Уничтожить все это? Втроем? Практически без оружия и боеприпасов? Да ну… Система сбрендила… Это же невозможно! Это шутка такая?
        Увы. Шуткой это не было. На панели активных заданий, перекрывая все другие, горела лаконичная ярко-красная надпись.
        М-да. Весело. И какого рожна мы вообще поперлись в эту гребаную шахту? Проще было умереть на поверхности. Там, хотя бы, солнечный свет виден был. И шансы, какие-никакие, но оставались.
        А здесь… А здесь нам теперь точно звездец. Без вариантов.
        Глава 27
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА. ТОННЕЛИ ЗАБРОШЕННОЙ ШАХТЫ.
        Получив задание, мы отступили в тоннель, чтобы перевести дух и посовещаться.
        - Гребаные железки сбрендили! - шипел Мираж. - Как вообще можно выдать такое задание трем бойцам? Тут для целого клана задачка, и то… В этих проклятых тоннелях все, что угодно может случиться! Какого хрена вообще? Это же идиотизм! Мы просто ляжем тут, и все! Почему нельзя было дать задачу на разведку?
        - Потому что это тупой софт железяки, зашитой в твою башку, - проговорил Эверест. - Это тебе не искусственный интеллект системы, без сети это просто кусок кода, работающий по заложенным в него скриптам.
        - Знаешь, что-то ни хрена легче не стало, - Мираж выругался. - А что, если забить, и выбраться на поверхность? Может, до системы дойдет, что задача была невыполнима, и она отменит штрафы?
        - Хочешь проверить? - видно было, что Эвересту очень хотелось закурить, но делать это под боком у морфов было бы глупо, поэтому он лишь мял свою старомодную сигарету в руках, периодически поднося ее к носу.
        - Не очень, если честно. Тут второго шанса не будет. Не сохранишься.
        - То-то же. А какие-нибудь умные мысли есть?
        - Блин, да что ты за командир? «Есть идеи?» - твой коронный вопрос. Мне всегда казалось, что командир должен указывать, направлять и подавать пример, - возмущался Мираж не по-настоящему, так, пар спустить. Это было понятно даже мне, а уж Эвересту, знакомому с разведчиком не первый день, и подавно.
        - Я демократичный командир, и всегда даю высказаться личному составу, надеясь, что в их светлых головах могут родиться идеи лучше, чем в моей. Хватит балаболить. Давайте по существу.
        - По существу - задание невыполнимо. Тут нужен взвод бойцов с огнеметами, и еще пару взводов прикрытия. А потом еще прочесывать все эти гребаные тоннели. А нас троих просто сожрут, и все. Чем ты эту дрянь уничтожать будешь? В войну их с орбиты били, а потом еще все равно целые батальоны на зачистку спускали. Вон, у Алтая спроси, не даст соврать.
        - Все так, все так, - задумчиво проговорил я, полностью погрузившись во внутренний диалог с Элис.
        - Ты что-то надумал? - Мираж с надеждой посмотрел на меня.
        - В процессе. Погоди…
        Я сформировал, наконец, правильный запрос, и нейросеть погрузилась в работу. Полученный через минуту ответ меня не сказать, чтоб сильно обрадовал, но это, по крайней мере, было хоть что-то.
        - В общем, есть вариант, - проговорил я. - Не самый удобный и удачный, но, при изрядной доле везения может прокатить.
        - Рассказывай! - в один голос потребовали Эверест и Мираж.
        - Короче, расклад такой, - я начал издалека. - Эта шахта - одна из самых молодых на Рапсодии. Закладывалась она не корпорацией, а небольшой частной фирмой, зато - с финансированием из бюджета Федерации. Здесь, якобы, нашли очень богатую жилу, и объемы добычи должны были поразить воображение. Ну, а на деле эта фирма просто помогала кому-то из Совета отмывать деньги. «Внезапно» выяснилось, что разведка проводилась спустя рукава, и никакой супербогатой жилы здесь не оказалось. Зато уже была построена шахта и инфраструктура. Но речь не об этом, - я перевел дух и глотнул воды. - Шахта подлежала ликвидации. Отсюда вывезли все оборудование, то, что мы видим здесь - из разряда того, что демонтировать будет дороже, чем просто бросить. Когда началось вторжение, рабочие дорабатывали последние дни.
        - Откуда ты все это знаешь? - Эверест смотрел на меня с удивлением.
        - Порылся в скачанной инфе. Ее оказалось неожиданно много, - на самом деле, меня самого поразило, как много, на первый взгляд, совершенно ненужной информации накопала Элис. Из каких закоулков сети «Полигона», отрезанной от глобалнета, она это вытащила, я уж даже не спрашивал. Кажется, нейросеть поняла мои слова о всей возможной информации чересчур буквально.
        - Ну, хорошо. Нам-то с этой инфы какой прок? - невесело ухмыльнулся Мираж.
        - На Рапсодии шахты при ликвидации взрывают, - коротко ответил я, и пристально посмотрел на разведчика. - Для чего - не знаю, не спрашивай. Возможно, потому что тут с грунтовыми водами напряженка, и шахту нельзя затопить, а забивать породой и бетонировать слишком дорого, возможно, еще почему-то. Не суть.
        - Ты хочешь сказать… - медленно начал Эверест.
        - Я хочу сказать, что шахту собирались ликвидировать, но не успели. Началось вторжение, и всем резко стало не до этого. Смотрите!
        Я открыл видео, записанное мной для системы в главной выработке, захваченной морфами и запустил трансляцию в тактическую сеть.
        - Так… Сейчас… Вот оно! Стоп!
        Картинка замерла. В момент, отображенный на стоп-кадре, я поднял взгляд на свод пещеры. И сейчас там было отчетливо видно большую металлическую коробку, из которой выходили провода, тянущиеся в оба конца пещеры и исчезающие в кабель-каналах. Я максимально приблизил изображение. Качество упало, тем не менее, маркировка была видна вполне различимо.
        - Взрывчатка! - выдохнул Мираж.
        - Совершенно верно. Заряды смонтировали и подключили, а вот взорвать не успели.
        - И толку? - Эверест в очередной раз поднес к носу свою сигарету. - Как их взрывать? Или ты «любой ценой» в задании расценил, как руководство к действию и предлагаешь нам всем тут остаться?
        - Нет, - покачал я головой. - Взрыв инициируется таймером. В нормальных условиях - дистанционно, с поверхности, но и ручной режим должен быть. Нам нужно разыскать взрывное устройство, подать на него питание, запустить таймер и свалить отсюда до того, как рванет. Все.
        - Угу. Совсем ерунда, - усмехнулся Мираж.
        - Я открыт для предложений, - развел я руками.
        Эверест задумчиво глядел в стену. Наконец, командир группы произнес:
        - Ты знаешь, где искать это инициирующее устройство?
        - Так точно! - кивнул я. - Среди файлов есть схема ликвидации. Взрывное устройство расположено в аккумуляторной - поближе к источникам питания. Так что нам остается только добраться туда, дернуть рычаг, и покинуть это гостеприимное место.
        - А если ксеносы повредили устройство? Не дураки же они, в самом деле, держать готовую к взрыву бомбу под задницей, - влез в разговор Мираж.
        - Может, они и не дураки, но не забывай, что это совершенно чужая и чуждая нам цивилизация, которая развивалась абсолютно по другим законам. Они попросту не знают, что это такое. Кроме того, высших ксеносов я тут не наблюдаю, а остальные не настолько умны. Это какие-то недобитки, которым удалось спастись, кое-как организоваться и начать обустраивать здесь Логово. Они действуют по заложенной в них программе. Эволюционируют, подстраиваясь под новые условия, изменяются… Но не думаю, что становятся от этого умней. Поверь, если бы они знали о взрывчатке, не оставили бы один из блоков висеть над своей самой большой ценностью - Инкубатором и Мутаторами. Давно бы сковырнули.
        - Наверняка все это звучит проще, чем есть на самом деле, но других вариантов я и правда не вижу, - Эверест вздохнул, сломал сигарету, и отбросил ее в сторону. - Ладно. Давай, рассказывай, куда идти.

* * *
        Если верить схеме, аккумуляторная располагалась примерно в километре от нашего текущего местоположения. Элис умудрилась построить маршрут, который не заставил бы нас блуждать по шахте слишком долго, и, вместе с тем, лежал в стороне от главных тоннелей, патрулируемых морфами. Но шли мы все равно со всей осторожностью, стараясь использовать ночное зрение и включать фонари только тогда, когда без этого было совсем не обойтись. И тем не менее, мы все равно умудрились нарваться.
        Патруль ксеносов вывалился из перпендикулярного тоннеля абсолютно неожиданно, в тот момент, когда сканер Миража еще перезаряжался. Три твари, подобных тем, с которыми мы сражались на поверхности, только размерами поменьше, и трое зараженных бойцов с оружием. Бойцы, завидев нас, впали в ступор, а вот морфы отреагировали моментально, издав свое гребаное стрекотание и рванув вперед.
        Экономящий патроны Эверест встретил тварей выстрелом из дробовика, и знакомство с крупной картечью им не очень понравилось. Первому морфу выстрел оторвал одну из конечностей и выбил глаз, вторая натолкнулась на покатившегося через голову раненного монстра и запнулась. Всего на секунду, но этого времени мне хватило, чтобы вскинуть «Прометей», и всадить заряд плазмы прямо ей в морду. С третьей тварью справился Мираж, угостив ее своим фирменным коктейлем из бронебойно-зажигательных. И в этот момент вышли из ступора зараженные.
        Первую очередь из навороченной, но невероятно засранной винтовки принял на себя «Амулет», вовремя активированный Элис, выпустить вторую я противнику не дал. Веер плазменных зарядов перечеркнул тела двух бойцов, отбрасывая их в сторону, гулко загавкал дробовик Эвереста, а над ухом застучал стрелковый комплекс Миража. Несколько секунд - и все было кончено.
        - Твою мать! - выругался Эверест. - Проклятые твари! Вы как, парни?
        - Нормально, - отозвался я.
        - Нормально, - зло буркнул Мираж. - Если не учитывать, что мы только что развалили троих гребаных человекопауков с огнестрельным оружием, находясь на глубине в двести метров и собираясь обрушить себе на головы несколько тысяч тонн земли и камней. В остальном же - все просто отлично.
        Я беспокойно глянул на разведчика. Кажется, парень сдавал. Неудивительно, на самом деле, день выдался тот еще. На мою долю столько и в десанте не выпадало. Тем не менее, стоит приглядывать за Миражом. Люди в состоянии сильного стресса, помноженного на усталость, могут совершать не самые адекватные поступки. А если добавить сюда еще немного страха, ощущения безысходности и скорби по погибшим товарищам… Идеальный клиент для психолога. А то и психиатра.
        И в этот момент откуда-то из глубины тоннелей послышалось стрекотание. Громкое, пронзительное, переходящее чуть ли не в ультразвук. Где-то позади подавал голос морф. И, что самое страшное - ему отвечали другие.
        - Дерьмо, - сплюнул на пол Эверест. - Все, девочки, шутки кончились. Эти ублюдки нас услышали. Теперь красться смысла нет, твари знают, что мы здесь. Алтай, давай вперед, где там эта сраная аккумуляторная? Веди. Группа, бегом марш!
        И мы побежали.
        Скрываться было уже не нужно, потому мы врубили фонари. Лучи метались по стенам, заглядывая в темные примыкающие тоннели, под ногами влажно чавкало, а легкие, несмотря на все модификации, разрывались от недостатка кислорода в густом, затхлом и воняющем болотом воздухе. Проклятые ксеносы понемногу обустраивались в подземельях, меняя их микроклимат на более комфортный для себя, и порядочно уже в этом преуспели. Сколько же времени они тут прячутся?
        Из бокового тоннеля нам наперерез метнулась быстрая тень, и я, не раздумывая, на бегу выпалили из «Прометея». Попал. Обугленный падальщик отлетел в сторону, а я выругался. Кажется, твари оценили угрозу, если даже рабочих на нас натравили… Дерьмово. Назад придется пробиваться с боем, а с боеприпасами у нас не сказать, чтоб хорошо.
        - Элис, разработать альтернативный маршрут к главному стволу! - пролаял я на бегу, пытаясь не задохнуться. По главным тоннелям мы уже не пройдем. Там нас будут ждать. Нужно что-то другое.
        - Приступаю, - откликнулась нейросеть, а бегущий рядом Мираж посмотрел на меня, как на психа. Плевать! Потом что-нибудь совру. Если это «потом» вообще настанет.
        За спиной послышался стук пулемета. Я бросил взгляд назад, и увидел, что Эверест, развернувшись, шпигует пулями тело выскочившей из-за поворота твари.
        - Вперед! - прорычал командир группы. - Не останавливаться! Догоню!
        Я лишь кивнул, и попытался ускориться.
        Еще два раза нам навстречу выскакивали морфы, но эти были какие-то совсем недоразвитые, костяная броня тварей еще не успела как следует окрепнуть, и мы с Миражом их просто смели с дороги. Сзади тяжело бухали о пол ботинки Эвереста, на мини-карте его отметка виднелась всего в каких-то пятидесяти метрах от нас, стрельбы больше слышно не было, и я немного успокоился. Опасался я за здоровяка, если честно. Тут немного отстань, поверни не в тот тоннель - и все. Хрен отыщешь. Но командир группы, отдуваясь и бряцая навьюченным на него железом бежал следом, так что пока все нормально.
        - Сколько еще? - на бегу выдохнул Мираж.
        - Почти на месте, - говорить было тяжело, и я лишь неопределенно махнул рукой. За мной, мол.
        Схема не обманула, а навигационные качества Элис были выше всяких похвал. Еще сто метров, резкий поворот тоннеля - и мы, тяжело дыша, остановились перед тяжелой металлической дверью, преградившей проход. Дьявол, как, оказывается, непросто бегать под землей! А так и не скажешь!
        - Это оно? - бока подоспевшего Эвереста вздымались, как у жеребца после скачки, лицо в поту, взгляд безумный… Да-а, в его снаряге, еще и с пулеметом, бегать - удовольствие сомнительное, как бы там ни были прокачаны мышцы. Сочувствую.
        - Оно, да, - я с мрачным видом смотрел на дверь. Такой подлянки я не ожидал.
        Тяжелая дверь была снабжена кремальерным затвором, на котором, блокируя механизм, висел большой навесной замок. Простой и грубый, мощный и несокрушимый. С толстенными дужками, пилить которые, даже если найдется чем, придется не один час.
        - Кажется, у нас проблемы… - пробормотал я.
        Твою мать! Столько пройти, едва не сдохнуть в зубах морфов, чтобы быть остановленными стальной хреновиной из тьмы веков, повешенной здесь каким-то рачительным завхозом?
        - Где проблемы? Вот это? - Эверест усмехнулся. - Отойдите в сторону и пасите коридор.
        Подойдя к двери, командир группы порылся в одном из подсумков, достал оттуда патрон, и, оттянув затвор, вложил его в дробовик.
        - Сезам, откройся! - буркнул Эверест, упер ствол дробовика в замок, и, отвернувшись, нажал на спуск.
        Выстрел ударил по ушам, что-то бряцнуло, я обернулся и увидел упавший на пол искалеченный механизм.
        - Сегодня у нас день открытых дверей, - мрачно пошутил командир, берясь за колесо затвора. Эверест напрягся, дернул, и колесо, скрипя, закрутилось. Ну, по крайней мере, мы можем быть уверены, что ксеносы внутрь не забирались. Навряд ли они замок на место вешали бы.
        - Готово. Давай, умник, иди, смотри, что там включать надо, - позвал меня Эверест, отходя в сторону и вновь берясь за дробовик.
        - А почему я? - забросив «Прометей» за спину, я направился к дверям.
        - Потому что у нас, как в армии. Знаешь, что там инициатива с инициатором делает? - странно, но командир группы еще находил в себе силы шутить. Или это он так успокаивается?
        Шагнув через порог, я включил фонарь и обвел его лучом помещение.
        Довольно большая комната, квадратов тридцать, наверное. Левая стена уставлена вертикальными прямоугольниками аккумуляторов, от которых тянулись толстые кабели, исчезающие в распределительном щите с примитивным механическим рубильником. Ну, правильно. Чем проще - тем надежнее.
        У правой стены стоит стол, на нем - кейс с инструментами и продолговатый металлический ящик, с экранированным кабелем, спускающимся с потолка и исчезающим под кожухом. Я направил на него луч фонаря, осветил маркировку на крышке и довольно кивнул.
        - Есть! Вот оно!
        - Нашел? - переспросил из-за двери Эверест.
        - Так точно!
        Так. Теперь бы энергия была еще…
        Я подошел к распределительному щиту, потянулся к рубильнику… Отдернул руку и вернулся к столу. Включив фонарь на плече, всмотрелся в ящик. Ага. Есть. Большой тумблер, сейчас - в положении «выключено». Хорошо. С таким добром шутить не стоит. А то вот так вот дернешь рубильник - и все. Сапер, как известно, ошибается только однажды, если не считать момента выбора профессии. Лучше лишний раз проверить.
        На всякий случай я отсоединил от ящика кабель питания, и только тогда вернулся к распределительному щиту. Там я постоял немного, собираясь с духом, и взялся за обрезиненную рукоять рубильника. Хоть бы была энергия!
        Прикрыв глаза, я потянул рубильник вверх, и замер.
        Несколько секунд ничего не происходило, а потом раздался низкий гул, исходящий от аккумуляторов. Работают!
        Под потолком замигала, нагреваясь лампа дневного света, качнувшись, ожили стрелки на приборах, а из-за двери донеслось восторженное восклицание Миража. Я выглянул, и обнаружил, что в тоннеле тускло засветились красные аварийные лампы. Да будет свет!
        - Внимание! - раздавшийся откуда-то из скрытого динамика хриплый механический голос заставил меня вздрогнуть. - Активирован аварийный источник питания! Запас энергии - восемьдесят процентов. Приблизительное время работы - полтора часа. Для увеличения времени работы требуется запуск генераторов.
        Полтора часа? Ха, более, чем достаточно! Теперь нужно разобраться с…
        Снаружи грохнул дробовик, к нему тут же присоединилась винтовка Миража.
        - Алтай! - голос Эвереста звучал нервно. - Давай, твою мать, врубай машину, и валим отсюда! Морфы!
        Выругавшись, я шагнул к столу, и подключил к взрывному устройству кабель питания. Под тумблером загорелся красный светодиод.
        Из-за дверей снова послышались звуки стрельбы и приглушенный мат Эвереста. Застрекотал морф, застучал стрелковый комплекс.
        - Слышишь? Я серьезно! Шевелись давай!
        Положив палец на тумблер, я резко перекинул его в положение «включено». На панели управления ожил небольшой экран, проснулась подсветка кнопок… Я замер над адской машиной, пытаясь сообразить, как ее активировать, не отправив нас всех на орбиту. Снаружи снова открыли огонь. Стерев пот со взмокшего лица, я стянул с правой руки перчатку, склонился над панелью управления, и, шумно выдохнув, принялся вводить последовательность команд.
        Теперь главное - не накосячить.
        Глава 28
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА. ТОННЕЛИ ЗАБРОШЕННОЙ ШАХТЫ.
        К нашему счастью, устройство, простоявшее здесь столько лет, работало, как часы. Славься, грубая, примитивная техника, рассчитанная на эксплуатацию в суровых подземных условиях!
        Небольшой монохромный экран, вмонтированный в переднюю панель, ожил, и на нем, белым по черному, высветилась надпись.
        АКТИВИРОВАН ДИСТАНЦИОННЫЙ РЕЖИМ УПРАВЛЕНИЯ. ДЛЯ ПЕРЕХОДА В РУЧНОЙ РЕЖИМ, НАЖМИТЕ «ENTER».
        Я аккуратно стер пыль с кнопок, нашел нужную, и нажал на нее. Надпись на экране дрогнула и сменилась.
        РУЧНОЙ РЕЖИМ АКТИВИРОВАН. ДЛЯ ЗАПУСКА ПРОГРАММЫ АВТОДИАГНОСТИКИ НАЖМИТЕ «ENTER». ДЛЯ ВОЗВРАТА В ПРЕДЫДУЩЕЕ МЕНЮ НАЖМИТЕ «ESCAPE».
        С трудом сдержав раздражение, я снова ткнул в «Enter». Понятно, что нам бы побыстрее, но это не пищевой синтезатор, все же. Не туда нажмешь - и отправишься лично узнавать, если что там, в конце тоннеля. Так что это нормально. Но, черт побери, быстрее!
        ПРОГРАММА ДИАГНОСТИКИ ЗАПУЩЕНА. ОЖИДАЙТЕ.
        Снаружи послышался вопль морфа, прерванный выстрелом из дробовика.
        - Ты что там, уснул? - Мираж. Нервничает. Ничего. Пока слышно только дробовик - все в порядке. Вот если в дело вступят одновременно пулемет и стрелковый комплекс разведчика - тогда беда. А пока так, мелочи.
        - Не подгоняй! - крикнул я. - Работаю!
        ДИАГНОСТИКА ЗАВЕРШЕНА. ЦЕЛОСТНОСТЬ СЕТИ: 100 %. ЗАРЯДОВ АКТИВНО: 196 ИЗ 200. ДЛЯ УСТАНОВКИ ТАЙМЕРА НАЖМИТЕ «ENTER». ДЛЯ ВОЗВРАТА В ПРЕДЫДУЩЕЕ МЕНЮ НАЖМИТЕ «ESCAPE».
        Щелчок кнопки, следующее меню.
        УСТАНОВКА ТАЙМЕРА АКТИВИРОВАНА. ДЛЯ УСТАНОВКИ ВРЕМЕНИ ЗАДЕРЖКИ ИСПОЛЬЗУЙТЕ КНОПКИ «UP» И «DOWN». ДЛЯ ВОЗВРАТА В ПРЕДЫДУЩЕЕ МЕНЮ НАЖМИТЕ «ESCAPE».
        На экранчике замерцали четыре нуля - часы и минуты. Я несколько раз нажал на «Up» и выругался: менялись только минуты! При этом нельзя было установить больше шестидесяти!
        Бормоча сквозь зубы ругательства, я принялся искать что-нибудь вроде «Select», какую-нибудь кнопку, которая позволила бы перейти к установке часового интервала, но такой кнопки попросту не было! «Enter», «Escape», «Up», «Down» - и все! Черт, это что, шутка такая?
        Стрелковый комплекс Миража отсек несколько коротких очередей, к нему присоединился дробовик Эвереста. Товарищи уже не пытались меня подгонять, они молча отбивались от наседающих морфов. Дерьмо! Где же оно?
        Еще через минуту я был вынужден с сожалением констатировать: установить таймер на промежуток, больший, чем один час, возможности не было. Гребаная железяка! Однако в глубине души я понимал, что это логично. Все же ее главное назначение - дистанционный подрыв. Взрывники должны были убедиться, что в районе взрыва никого не осталось ДО того, как активировать таймер, и только потом запускать обратный отсчет. Навряд ли создателям этой шутки приходило в голову, что кто-то в здравом уме будет активировать ее вручную, не находясь при этом в безопасном месте. Потому большого смысла увеличивать интервал и не было.
        - Парни, таймер на этой хреновине устанавливается всего на час! - выкрикнул я.
        - Сколько до выхода? - послышался голос Эвереста. Прежде, чем ответить, я сверился со схемой.
        - Три километра, плюс-минус.
        Было слышно, как Эверест выругался.
        - И что, больше никак не поставить?
        - Никак!
        Повисла длинная пауза. Разорвал ее снова Эверест.
        - Да и хер с ним! Если мы не вылезем отсюда за час, значит, не вылезем уже никогда! Активируй!
        Я глубоко вздохнул, и нажал «Enter».
        ТАЙМЕР УСТАНОВЛЕН. ДЛЯ ЗАПУСКА ОБРАТНОГО ОТСЧЕТА НАЖМИТЕ «ENTER». ДЛЯ ВОЗВРАТА В ПРЕДЫДУЩЕЕ МЕНЮ НАЖМИТЕ «ESCAPE».
        Щелк!
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! - на этот раз хрипящий, металлический голос звучал, казалось, отовсюду: заработала шахтная система оповещения. Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - шестьдесят минут!
        Раздери меня морф! Если до этого о нашем появлении знали не все населяющие шахту ксеносы, то я только что исправил эту ошибку! Проклятье!
        Перетащив со спины «Прометей», я выскочил наружу.
        Эверест и Мираж стояли, прижавшись спинами к стене, вокруг них валялось несколько тел. Морфы. Снова, как на поверхности, но мелкие. Мы таких встречали уже. Либо твари после того, как «вылупятся» из Инкубатора, еще некоторое время растут естественным путем, либо у ксеносов нехватка ресурсов, и они вынуждены штамповать солдат помельче. Это хорошо. Главное теперь, самим не стать этими ресурсами. Хрень в центре главной выработки наверняка обрадуется лишним двум сотням килограммов свежей биомассы.
        - Прелестно, - лицо Миража перекосила саркастичная ухмылка. - Звуковое сопровождение - именно то, чего всем нам так не хватало!
        - Р-р-разговорчики! - рявкнул Эверест. - Алтай - веди! Вперед!
        Я вздохнул, подтянул ремни рюкзака, и побежал к выходу из пещеры, лавируя между тел тварей.

* * *
        С прокладкой маршрута Элис справилась на «отлично». Пунктирная линия вела в обход центральных тоннелей и главной выработки, путь же при этом удлинился не больше, чем на двести метров. Теперь главное, чтобы тоннели на этом альтернативном маршруте не оказались завалены. Иначе мы окажемся в полной заднице. Хотя, наверное, мы и так в ней.
        Мы, не скрываясь, мчались по тоннелям, подгоняемые металлическим голосом, каждую минуту информировавшем о времени, оставшемся до взрыва. Сполохи красных аварийных ламп придавали окружению гнетущую и пугающую атмосферу, будто отблески адских костров под котлами грешников. Сходства с адом шахте придавала и орда стрекочущих и подвывающих демонов, что неслись по пятам за нами. Пока еще морфы были достаточно далеко, но любая заминка на пути, даже небольшая - и они нас догонят.
        Пытаясь на ходу смотреть одновременно под ноги, по сторонам, и контролировать мини-карту, я ощущал себя пилотом боевого флаера. Один глаз влево, второй - вправо, и одновременная обработка поступающей из разных источников информации. Информационный поток, конечно, поменьше, но все равно приятного мало. Зато к неожиданностям готов заранее, а сейчас, когда промедление подобно смерти, без этого - никуда.
        Когда из перпендикулярного тоннеля навстречу метнулся двуногий силуэт, я просто повел стволом и нажал на спуск. Заранее накопленный заряд отбросил человекопаука в сторону, заставив его завизжать и забиться в конвульсиях. Пробегая мимо, я выпустил в тоннель еще несколько зарядов, изрядно сбивших спесь со спешащих нам наперерез морфов. Мы благополучно проскочили мимо, но к погоне присоединились еще несколько тварей.
        - Внимание, - подала признаки жизни Элис. - Впереди - вентиляционная перемычка.
        Чего? Блин, этого только не хватало!
        Свет фонарей выхватил из темноты массивную стальную дверь, установленную под небольшим углом по отношению к нам. Закрытую дверь. Я увидел кремальерный затвор, и мысленно взвыл, представив, сколько времени понадобится, чтобы открыть двери.
        - Преграда! - выкрикнул я, скорее, для порядка. Остальные тоже успели рассмотреть дверь, Мираж, при этом, цветисто выругался.
        - Открывайте! - рявкнул Эверест. - Быстрее! Постараюсь их удержать!
        Я забросил импульсник за спину, и прыгнул к дверям. За спиной послышался нарастающий стрекот, стук, с которым конечности морфов били в пол, тяжелый топот зараженных… Шум приближался, чтобы через миг утонуть в реве пулемета Эвереста. Спустя секунду к нему присоединился перестук стрелкового комплекса разведчика.
        - Быстрее!
        Схватившись за затвор, я изо всех сил рванул его в сторону. Безуспешно. Еще рывок - с тем же результатом. Гребаный затвор, не открывавшийся хрен знает сколько лет, не поддавался.
        Дерьмо.
        - Мираж, помоги! - я сдался. Даже мои модифицированные мышцы не могли справиться с проклятым замком, и проще было признать это и позвать на помощь, чем пыжиться, безуспешно пытаясь открыть двери до тех пор, пока нас не сожрут морфы.
        Я оглянулся. Пока что тварей удавалось держать в отдалении, но меня не покидала мысль о том, что это у Эвереста последний короб. Еще немного, и патроны закончатся, а после этого нас попросту сомнут и разорвут на части, которые утащат в Логово и скормят ненасытному биореактору. Дерьмо!
        - Давай! - ко мне подскочил Мираж и ухватился за колесо затвора. - Вместе, и - р-р-раз!
        Двойному усилию затвор сопротивляться не смог. Колесо дрогнуло, качнулось, и пошло.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! - разнеслось по тоннелям, перекрывая визг морфов и грохот пулемета. - Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - пятьдесят минут!
        Я ударил в дверь плечом, собираясь ее распахнуть, но единственным, чего я добился, были щелчок в плечевом суставе и вспышка жгучей боли, пронзившей руку. Какого хрена? Неужели она завалена?
        - Это вентиляционная перемычка! - проорал мне в ухо Мираж. - Стоит под углом к нам, с той стороны ее подпирает потоком! Давай вместе!
        Вдвоем с разведчиком мы навалились на дверь, и, о чудо, она начала понемногу поддаваться! Сзади что-то прокричал Эверест, но за стуком крови в висках слов разобрать я не смог. Толчок… Еще толчок… Сквозь образовавшуюся щель с воем ринулся прохладный воздух. Еще немного… Еще…
        Есть!
        Примерно с середины дверь пошла легче, а под конец и вовсе распахнулась, так, что мы с разведчиком едва не полетели кубарем. В последний момент я успел вцепиться в дверь, и не дать ей захлопнуться, отрезая нас от Эвереста.
        - Эвер! Сюда, быстрее! - гаркнул Мираж, да так, что аж в ухе зазвенело. Из-за дверей послышался невнятный шум, пулемет стих, что-то металлически грохнуло, а через секунду через порог перевалился командир группы.
        - Закрывай! - прокричал он, и я отпустил дверь, наваливаясь на нее с другой стороны.
        Сталь грохнула о косяк с такой силой, что, кажется, дрогнули стены. Давление выровнялось, и поток воздуха иссяк.
        - Замок! - крикнул разведчик, но я и сам уже ухватился за колесо. Несколько рывков - и дверь надежно закрылась, отсекая нас от морфов.
        - Ф-фу… - я едва удержался от того, чтобы обессиленно сползти на пол. Короткая схватка с дверью, кажется, выжала из меня все соки.
        - Хреновые новости, парни, - тяжело дыша, проговорил Эверест. - Кажется, дальше вы пойдете одни.
        - Чего?
        - Что?
        - Ничего хорошего, - буркнул командир группы. - Боюсь, я уже не дойду.
        Лучи фонарей скрестились на Эвересте, и я, не сдержавшись, выругался. Правое бедро и левый бок командира были залиты кровью.
        Мираж, срывая с разгрузки медицинский подсумок, рухнул на колени перед Эверестом и достал нож.
        - Не дойдет он, - буркнул под нос разведчик, разрезая комбинезон командира. - Дойдешь. Никуда не денешься. Придумал херню - «не дойду». Алтай, посвети!
        Я направил луч фонаря на ногу Эвереста, и вздрогнул. Святое дерьмо! А ведь и правда может не дойти. Судя по тому, как стремительно пропитывался кровью костюм, была повреждена бедренная артерия. А это хреново. Очень хреново.
        Кажется, о том же подумал и поджавший губы Мираж. Однако сдаваться разведчик явно не собирался.
        - Алтай, жгут! Я держу, ты фиксируешь! Быстро!
        Мираж бросил мне жгут, всем весом навалился на ногу Эвереста чуть ниже бедра, останавливая кровотечение, прижал к этому месту рулон бинта, и скомандовал:
        - Фиксируй!
        Я быстро перехлестнул эластичную ленту поверх рулона, вдел конец в проушину, и затянул, фиксируя жгут застежкой. Ухватился за рычаг натяжной катушки, несколькими быстрыми движениями натянул стропы, дозатянул, продел свободный конец во вторую проушину и зафиксировал его фастексом.
        - Готово!
        - Поворачивайся, медведь! - отдал команду Мираж. - Показывай, что с боком!
        Бок выглядел еще хуже, чем бедро, в глубине кровящего разреза виднелись ребра, однако, при всем этом, рана была более легкой. Мираж зубами выдернул пробку из флакона с обеззараживающим, и щедро полил место разреза. Эверест при этом только зашипел, стиснув зубы.
        - Терпи, блин! - пробурчал разведчик, извлекая из санитарного подсумка медицинский стэплер.
        Щелк, щелк, щелк… Несколько секунд - и рана стянута. Пролив сверху биоклеем, Мираж наложил тампон и быстро забинтовал Эвереста прямо поверх костюма.
        - Пойдет, - бросил разведчик, пакуя все обратно в подсумок. - Почти как новенький. Автодок работает? Обезбол, антишок, гемостатик, противостолбнячное?
        - Работает. Вкатил мне половину запасов разом, - пробормотал бледный, как мел, Эверест.
        - Вот и отлично. Сейчас передохнешь минутку, и пойдем. Алтай, сколько до выхода?
        Я сверился со схемой.
        - Километр.
        - Километр, слышишь, медведь? - Мираж повернулся к Эвересту. - Километр я тебя и сам протащу. А у нас еще и Алтай есть. Глянь, здоровый какой бычара. В общем, не выделывайся. Отдохнул - и хватит. Подъем, боец!
        - Ты же понимаешь, что все это херня, - устало проговорил Эверест. - У меня бедренная артерия задета. А нам еще по лестнице лезть двести метров. Тоже на себе потащишь?
        - Да пошел ты в задницу! - психанул Мираж. - На тросах затянем, если понадобится! Хватит уже гундеть! Давай, опирайся! Пулемет где пролюбил?
        - Патроны кончились, - буркнул Эверест. - Там бросил. Толку с него теперь.
        - Ну и правильно. Нехрен тяжести зря таскать. Давай, погнали.
        Под потолком снова ожили невидимые динамики.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - сорок семь минут!
        - Сорок семь минут, слыхал? Бездна времени, - усмехнулся Мираж, перебрасывая руку Эвереста через шею. - Еще за пивом сгонять успеем. Давай, Алтай, веди!
        Я кивнул, и, сменив магазин в «Прометее», шагнул вперед.

* * *
        То, что оптимизм Миража был напускным и не искренним, стало ясно уже через первые триста метров. Эверест практически не мог идти, шипел, ругался и морщился от боли, а наша скорость упала до черепашьей. Неумолимый синтетический голос продолжал отсчитывать время до взрыва, и с каждой секундой становилось все понятнее, что с таким темпом до взрыва выбраться из шахты мы не успеем. Однако о том, чтобы оставить Эвереста здесь, никто даже не заикнулся. Кроме него самого.
        Каждый шаг причинял командиру группы боль, и каждый раз, когда мы останавливались, чтобы дать ему отдохнуть, он требовал, чтобы мы оставили его здесь. Через две такие остановки Мираж наорал на Эвереста, а после просто перестал реагировать на его слова, делая вид, будто ничего не слышит. Я, стиснув зубы, просто шел вперед, и изо всех сил пытался придумать способ, как поднять здоровенного бойца наверх по вертикальному стволу. Пока вариантов не находилось.
        Морфы навалились, когда впереди уже был виден короткий тоннель, ведущий к околоствольному двору. Из примыкающего хода ударила длинная очередь, заставив полыхнуть щиты у всех троих. Я в ответ высадил в темноту, разрываемую сполохами аварийных ламп, длинную очередь. Вспышки плазмы осветили тоннель, и я разразился длинным, витиеватым ругательством. Морфов было много. Я бы даже сказал - до хрена. Причем среди них виднелись как мелкие твари, так и здоровенные, вроде той, которую мы с трудом расстреляли в цеху перерабатывающего завода вечность назад. В сопровождении зараженных, морфы мчались по тоннелю, движимые только одним желанием: порвать нас на части. Бросив взгляд на крепи, я решил, что они достаточно прочные, дернул из подсумка одну из двух оставшихся гранат, выдернул предохранительное кольцо, и швырнул навстречу морфам.
        Грохнуло так, что, если бы не акустическая система доставшегося мне в наследство от Логоса шлема, я бы, наверное, оглох. К сожалению, поражающий фактор взрыва оказался значительно слабее звукового эффекта. Несколько двуногих фигур упали, посеченные осколками, остальные же взрыва будто и не заметили.
        - Вперед! Быстрее! - прокричал я. - Мы уже на месте! Я попытаюсь их задержать!
        Накопив заряд, я выстрелил, сжигая сразу двух морфов, вырвавшихся вперед, отпустил излучатель, оставив его болтаться на ремне, и схватился за винтовку. Длинная, во весь магазин, очередь, слегка притормозила тварей, однако потом они снова поперли вперед. «Прометей» к тому моменту успел перезарядиться, и я снова подхватил импульсник.
        - Алтай! - с надрывом выкрикнул Мираж. - Сюда! Скорее!
        Продолжая поливать ксеносов зарядами плазмы, я принялся пятиться назад. В атакующих порядках морфов наметились разрывы, передние твари, не желая поджариваться, притормаживали и пытались отступать, но еще не отведавшие раскаленной плазмы задние ряды напирали, заставляя тварей бросаться прямо на выстрелы.
        - Быстрее! - Голос Миража звучал так, что я понял: что-то случилось. Выхватив последнюю гранату, я швырнул ее в тоннель, выстрелил еще раз, и, развернувшись, бросился к товарищам.
        Они обнаружились у приоткрытых ворот, отделяющих тоннель от околоствольного двора. Бледный, как смерть, Эверест сидел, облокотившись на створку, а над ним растерянно замер Мираж.
        - Алтай, забирай его, - прохрипел командир группы. - Выбирайтесь, парни, я их задержу… Хотя бы немного…
        Присмотревшись, я увидел, что рана на бедре Эвереста открылась. Пол вокруг стремительно темнел. Кроме того, чуть ниже груди в бронекостюме здоровяка виднелась новая рана. Два пулевых отверстия, из которых ритмичными толчками выплескивалась кровь.
        - Щит… Сука… Сдох… Не вовремя… - выдавил из себя командир группы. - Я не жилец. Давайте… Хоть вы… Вернитесь…
        - Нет! - прокричал Мираж. - Я тебя здесь не брошу!
        Я обернулся на шум, вскинул импульсник, и одним зарядом сжег пару падальщиков, показавшихся в тоннеле. Потом повернулся к товарищам, и, с трудом проталкивая слова сквозь ком в горле, проговорил:
        - Мираж, он прав. Мы уже его не вытащим. Его можно спасти, только если прямо сейчас положить в регенерационную капсулу. А мы до нее попросту не успеем добраться.
        Будто подтверждая мои слова, по тоннелю прокатилось металлическое эхо безликого голоса.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - тридцать пять минут!
        - Нет! - выкрикнул разведчик, и с размаху саданул кулаком по воротам. Металл недовольно загудел. Обернувшись, я увидел вскидывающего винтовку человекопаука в проеме, и двумя выстрелами окончательно упокоил беднягу.
        - Уходим, Мираж, - я подскочил к разведчику, и ухватил его за плечо. - Нам нужно успеть подняться.
        - Давайте, парни… Выберитесь отсюда… И надерите задницы… Тем, кто в этом виноват…
        - Дерьмо, - прошипел Мираж, глотая скупые, злые слезы.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - тридцать четыре минуты!
        - Прощай, Эвер… - Мираж нагнулся, и стиснул плечо здоровяка. - Ты хороший командир.
        - А ты - хороший разведчик. Хоть и разгильдяй. Все. Не теряйте времени!
        Мираж коротко кивнул, вытер лицо, и протиснулся сквозь щель в воротах. Я бросил последний взгляд на Эвереста, и последовал за разведчиком.
        Глаза немилосердно щипало.

* * *
        Оставшись в одиночестве, Эверест подтянул к себе дробовик, расстегнул подсумок и положил на землю две последние плазменные гранаты. Потом активировал интерфейс управления автодоком и отдал команду. Иглы впились в плечо, вкатывая раненому лошадиную дозу наркоты и стимуляторов. Боль сразу отступила, в голове прояснилось, и боец усмехнулся.
        - Ну, давайте, твари гребаные! - зло процедил он. - Идите к папочке!
        Первому морфу выстрел из дробовика снес голову почти начисто. Второму перебил суставы, заставив грохнуться на пол. А потом в тоннель ввалилось такое количество тварей, что целиться стало просто бессмысленно. Эверест механически нажимал на спуск, и с каждым выстрелом в медленно подступающей волне морфов кто-то стрекотал и взвизгивал.
        Сухо щелкнул боек. Патроны закончились. Боец отбросил бесполезный дробовик, и потянулся за гранатами. Предохранительные кольца улетели в темноту, и Эверест, сжав рычаги, сложил руки с зажатыми в них гранатами, на груди.
        - Ну, вперед, уроды! Кушать подано! - выкрикнул он, и гулкий тоннель подхватил голос, эхом разнося его по выработке. Эверест закашлялся, изо рта потек тонкий ручеек крови.
        - Давайте… Суки… - прохрипел он. В свои последние секунды он надеялся только на одно: что сможет забрать с собой как можно больше тварей, и даст парням хоть какую-то фору.
        А в следующий миг его захлестнуло отвратительной, слизистой волной. Морфы накинулись на бойца всей кучей, рыча и распихивая друг друга, каждая из тварей норовила первой выхватить из него кусок посолиднее. Через секунду тело Эвереста скрылось под кучей отвратительных существ. Клацнули рычаги, бойки ударили по капсюлям, запуская реакцию…
        В тот момент, когда ослепительная синяя вспышка затопила тоннель, выжигая силуэты окружения на сетчатке пока живых морфов, Эверест был еще жив.
        Он улыбался.
        Глава 29
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ, ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ПРОМЗОНА. ТОННЕЛИ ЗАБРОШЕННОЙ ШАХТЫ. ВЕРТИКАЛЬНЫЙ СТВОЛ. ПОДЪЕМ НА ПОВЕРХНОСТЬ.
        Двести метров. Много это, или мало?
        Смотря в какой ситуации.
        Если ты прогуливаешься с бутылочкой алко-колы, наслаждаясь теплым, весенним вечером, впереди у тебя - целая вечность, а в наушниках играет любимая музыка, двести метров, которые нужно пройти до ближайшего торгового автомата, чтобы прикупить еще выпивки, это ничтожно мало. Минута неспешной ходьбы.
        На зачете по физподготовке, когда только вчера ты вернулся из увольнения, у тебя безумно трещит башка, а колени предательски подрагивают, это достаточно много.
        А если ты, под тяжестью брони и двух стволов карабкаешься по вертикальной лестнице, подгоняемый бездушным металлическим голосом, отсчитывающим минуты до того момента, как шестьдесят зарядов со взрывчаткой обрушат тебе на голову тысячи тонн земли и камня, двести метров сравнимы с бесконечностью.
        Когда позади сверкнула вспышка, послышался грохот и многоголосый визг, мы успели подняться хорошо, если метров на двадцать. Перчатки предательски скользили по скобам, вмурованным в стену, подошвы ботинок то и дело норовили съехать со скользкого металла, а перетруженные мышцы гудели и ныли, отчаянно протестуя против все продолжающегося издевательства.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - тридцать минут!
        - Дерьмо, - прохрипел я, и перекинул руку на следующую ступеньку.
        Вверх я старался не смотреть. Слишком велика была опасность попросту сойти с ума, увидев, какое расстояние еще предстоит преодолеть. Лезть можно было и быстрее, но мы старались экономить силы. Подъем предстоял долгий, и меньше всего хотелось выдохнуться на последних десятках метров. Тише едешь - дальше будешь.
        - Алтай! Морфы! - послышалось снизу.
        Я закрепился на ступеньке, посмотрел вниз, и выругался.
        Околоствольный двор захлестнула волна тварей. Некоторое время они тупо кружили, не в силах понять, куда делась пища, но одна из них все же догадалась поднять морду вверх, увидела нас и зло застрекотала.
        А потом морфы ринулись к лестнице, и принялись карабкаться за нами.
        Шесть конечностей хорошо подходили для подъема по лестнице. Кажется, гораздо лучше, чем четыре. Пока твари поднимались довольно медленно, но это пока. С каждой ступенькой их тела все лучше понимали алгоритм движения, и ксеносы ускорялись.
        Проклятье!
        Процедив сквозь зубы нецензурность, я снова полез наверх. Теперь о размеренном восхождении не могло быть и речи: нужно было спешить. Если мы продолжим в прежнем темпе, ксеносы нас быстро нагонят. И для того, чтобы представить, что будет дальше, не нужно даже обладать особо развитой фантазией.
        Крик, короткий, стремительный полет, и смерть.
        Наверное, если бы раньше мне кто-то сказал, что я способен с такой скоростью карабкаться по вмурованным в бетон скобам, не имея никакой, даже чисто символической, страховки, я бы не поверил. Но я карабкался, с каждой секундой поднимаясь все выше.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - двадцать семь минут!
        Если верить альтиметру интерфейса, мы успели подняться на сорок метров. Сорок метров за шесть минут. Почти семь метров в минуту. Впереди - еще сто шестьдесят. Хреновая арифметика. Казалось бы, немного времени даже остается в запасе, только вот даже модифицированные мышцы имеют свойство уставать. А усталость - это смерть.
        Вперед, боец! Не дохнуть! Вверх! Вверх! Вверх!
        На шестидесяти метрах рюкзак стал казаться полным чугунных гирь. На семидесяти появился соблазн сбросить вниз оружие. А на сотне морфы начали нас догонять.
        - Пошла нахрен, тварь!
        Я бросил быстрый взгляд вниз.
        Продев левую руку в скобу, правой Мираж выкрутил ремень стрелкового комплекса, изогнулся, рискуя сорваться, и дал короткую очередь по практически настигшей его твари. Бронебойные пули ударили в морду ксеноса, тварь коротко взвизгнула и полетела вниз. Инстинктивно пытаясь зацепиться хоть за что-нибудь, она взмахнула клинками, вбила их в тело ползущего следом морфа. Тот, не понимая, что происходит, отмахнулся, потерял равновесие, и обе твари полетели вниз, зацепив с собой еще пару. Мираж, получив небольшую фору, отпустил оружие и снова устремился вверх.
        Я последовал его примеру.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - четырнадцать минут!
        Второй раз фокус пришлось повторять на ста двадцати метрах. Первая очередь Миража сшибла всего одну тварь, зато второй он умудрился снять с лестницы сразу четверых. Только вот было их еще много. Очень много. Слишком. Они облепили лестницу на всем ее протяжении, и более шустрые карабкались прямо по телам более медлительных морфов.
        На ста шестидесяти Мираж уронил винтовку. Непонятно, как это произошло. То ли так не вовремя подвел карабин ремня, то ли какая-то из тварей успела рубануть по баллистической ткани, когда мы бежали по тоннелям, но факт остается фактом: стрелковый комплекс, ударившись о лестницу, полетел вниз. Тогда разведчик достал из кобуры пистолет, и принялся стрелять из него. Без толку. Маломощные пули пистолета не могли причинить вреда бронированным тварям, и разведчик только потерял время.
        - Мираж, забей! - крикнул я. - Давай вверх, быстрее!
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! Всему персоналу немедленно покинуть место работы и подняться на поверхность! До взрыва - семь минут!
        Сто восемьдесят.
        Кажется, у меня открылось второе дыхание. Оставшиеся двадцать метров я пролетел, как на крыльях, ухватился за скобу на полу, и, рывком втянув тело, перевернулся, с наслаждением замерев на горизонтальной поверхности. Мышцы вибрировали и постреливали болью, грудь тяжело вздымалась, и единственное, чего хотелось - бесконечно лежать на спине, пялясь в потолок.
        Вот только лежать было нельзя. Встать, боец!
        - Алтай!
        Дикий крик разведчика буквально подбросил меня с пола. Ринувшись к лестнице, я упал на колени, и выглянул вниз.
        Миражу осталось преодолеть всего несколько ступеней, если вытяну руку - без труда до него дотянусь. Вот только преодолеть их у него никак не выходило, потому что на нем висела тварь, пробившая ногу разведчика костяным клинком.
        - Держись!
        Я свесился вниз, и ухватил бойца за запястье. Его глаза были наполнены болью, но разведчик не сдавался.
        - Я тебя вытащу!
        В невысоком, худощавом Мираже было килограммов семьдесят. Еще двадцать - броня, рюкзак и снаряга. Вполне посильно для такого бугая, как я, даже без учета модификаций. Тяжело, но посильно. Вот только в гребаной твари, не желавшей отпускать разведчика, было еще столько же, она намертво вцепилась в скобы лестницы, а костяной клинок засел глубоко в ноге Миража. Я попытался дернуть разведчика, но добился лишь того, что Мираж закричал от боли.
        - Уходи, - прорычал он, отчаянно брыкаясь, и пытаясь освободить ногу. - Время!
        Стиснув зубы, я рванул еще раз.
        Клинок начал выскальзывать из раны, и тварь, почувствовавшая, что вот-вот упустит жертву, рванулась вперед.
        Мелькнули сочленения конечностей, серповидные клинки вошли в тело, пробивая бронекостюм. Лицо Миража исказил полный боли крик. Я сжимал запястье товарища, а инопланетная тварь продолжала карабкаться по нему, вонзая в его тело свое страшное оружие.
        - Выберись, - шепнул разведчик, и оттолкнулся от лестницы.
        Я разжал руку не по своей воле. За меня это сделали инстинкты. Или Элис. Не знаю точно. Словно в замедленной съемке я смотрел, как тело разведчика с оседлавшим его монстром, медленно переворачиваясь, летит вниз, в бездонное жерло вертикального ствола…
        А потом меня затопило яростью.
        Вскочив на ноги, я схватил «Прометей», и принялся высаживать заряд за зарядом, очищая лестницу от облепившей ее погани. Вот только заряда в последней энергоячейке практически не осталось.
        В чувство меня привел ставший уже ненавистным металлический голос.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! До взрыва - четыре минуты!
        Он уже не призывал персонал немедленно подняться на поверхность. Даже идиоту, который программировал таймер, не дав возможности выставить задержку больше, чем на шестьдесят минут, было понятно, что за оставшееся время никто никуда подняться не успеет.
        Я бросил ставший бесполезным импульсник на землю, развернулся и побежал. Отсюда до выхода из бетонного бункера, скрывающего в себе выход из шахты, было не больше двухсот метров. Сраных двухсот метров, таких незначительных по горизонтали, и ставших непреодолимыми для Миража в вертикальной плоскости…
        Вот только и для меня они ерундой не оказались.
        От удара в спину я полетел кубарем. Кое-как сгруппировавшись в падении, я рванул винтовку, и высадил очередь в морду рванувшегося ко мне морфа. Тварь отбросило на спину, и я выстрелил еще раз, в неожиданно мягкое и беззащитное подбрюшье. Взвизгнув, морф забился в агонии, но от лестницы уже бежали другие.
        Очередь, одна, другая… Опустевший магазин полетел на пол, я загнал в приемник новый, и снова открыл огонь.
        Твари, мелкие и недозревшие по сравнению с теми, что встречались нам на поверхности, были легкой добычей даже для моей винтовки, от щедрот выданной Сидом когда-то в прошлой жизни, но их было слишком много, а патронов - слишком мало. Тем не менее, пока что я справлялся.
        Последний из оказавшихся на площадке ксеносов в прыжке взвился в воздух, я повел стволом, и утопил спуск, однако ничего не произошло: патроны закончились. Морф врезался в меня на полной скорости, и живот прошило болью.
        Дерьмо!
        Я рухнул на спину, а тварь впилась в меня двумя лапами, оставшимися четырьмя продолжая дырявить бронекостюм и калечить беззащитное тело под ним. Заорав, я вырвал из ножен «Экзекутор» и вбил его прямо в глаз твари, щелкающей пастью перед моим лицом. Ублюдок дернулся и обмяк. Выдернув нож из глазницы морфа, я закусил губу, и попытался встать.
        Не вышло.
        Мое тренированное, модифицированное тело сдалось, подвело меня в самый неподходящий момент. Мышцы не слушались, а каждая клеточка вопила от боли.
        Тогда я перевернулся на живот, и пополз, хрипя и оставляя за собой жирный кровавый след.
        - Внимание! Активировано взрывное устройство! До взрыва - одна минута! Начинаю отсчет! Пятьдесят девять… Пятьдесят восемь… Пятьдесят семь…
        Вбивая нож в щели между плитами, теряя кровь и силы, стиснув зубы, я упрямо полз вперед, туда, где уже был виден выход, такой близкий и такой недосягаемый. А в голове, в такт пульсации крови, отбивал ритм гребаный метроном.
        - Тридцать восемь… Тридцать семь… Тридцать шесть…
        Мне казалось, что я ползу достаточно быстро, однако за это время расстояние до входа не изменилось. В какой-то момент до меня дошло, что я просто бессильно извиваюсь на полу, не сдвигаясь ни на сантиметр, но не в силах смириться с тем, что проиграл.
        - Двадцать пять… Двадцать четыре… Двадцать три… Двадцать две…
        Каждая секунда приближала финал, но я лишь рычал и продолжал попытки.
        - Восемь… Семь… Шесть… Пять… Четыре… Три… Две… Одна… Подрыв!
        Мир содрогнулся. Мое изувеченное тело подбросило вверх, приземляясь, я приложился ранами о бетон, и не смог сдержать крик. Я лежал, пуская кровавые пузыри, а вселенная вокруг рвалась на части.
        Землю сотрясали толчки, где-то внизу обваливались своды тоннелей, навсегда погребая под собой тех тварей, которых не убила взрывная волна, бегущая по выработкам, и стремительно рвущаяся вверх по стволу, будто пытаясь вырваться из душных подземелий и увидеть небо, перед тем, как рассеяться в воздухе.
        Небо, которое мне увидеть было уже не суждено.
        Бункер застонал, по бетонным плитам побежали трещины, пол перекосило, а сверху посыпались обломки. Один из них рухнул прямо на меня, и я буквально услышал, как хрустят кости и рвется плоть.
        Моя плоть.
        В последний момент, перед тем, как мои глаза закрылись навечно, я успел подумать, что все же смог забрать с собой ксеносов, убивших моих друзей, и уничтожить проклятое Логово.
        А значит, оно того стоило.

* * *
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. ПРОМЗОНА. ОКРЕСТНОСТИ ЗАБРОШЕННОЙ ШАХТЫ.
        Чудовищный взрыв, прозвучавший в старой шахте, вспугнул виверну, увлеченно вырывающую куски мяса из начавшего разлагаться трупа. Мутировавшая летучая мышь взлетела в воздух, и сделала круг над территорией, которую давно считала своей. Происходило что-то странное.
        Огромная железная башня, стоявшая здесь с тех пор, как виверна впервые вылетела из гнезда, покосилась и рухнула набок, наполовину уйдя в землю. Каменная постройка, примыкающая к ней, рассыпалась, превратившись в груду обломков.
        Поднявшееся облако пыли и странная вибрация воздуха вспугнули виверну, и мутант отлетел на безопасное расстояние. Однако, когда пыль улеглась, любопытство взяло свое, и падальщица снова поднялась в воздух. Внизу, среди обломков, виднелось что-то, похожее на еду. Спикировав вниз, виверна уселась на камень, и принялась разглядывать это похожее, пытаясь понять, подойдет ли оно, чтобы наесться самой и накормить птенцов. Это выглядело как еда, и пахло, как еда, которой надо дать дозреть, но, вместе с тем, было в ней что-то непонятное.
        Если бы виверна могла уловить бьющийся внутри потенциальной еды электронный импульс и перевести его в двоичный код, она бы, наверное, удивилась. Опять же - если бы могла.
        ДИАГНОСТИКА НОСИТЕЛЯ… СОСТОЯНИЕ КРИТИЧЕСКОЕ. АНАЛИЗ ЦЕЛОСТНОСТИ ТЕЛА НОСИТЕЛЯ: 23 %. МОЗГОВАЯ АКТИВНОСТЬ: ОТСУТСТВУЕТ. ПОПЫТКА РЕАНИМАЦИИ… БЕЗУСПЕШНО. ПОВТОР… БЕЗУСПЕШНО… АНАЛИЗ ВОЗМОЖНЫХ ВАРИАНТОВ… ВАРИАНТ ПЕРВЫЙ… НЕДОСТУПНО… ВАРИАНТ ВТОРОЙ… НЕДОСТУПНО… ВАРИАНТ ТРЕТИЙ… ДОСТУПНО. ВЕРОЯТНОСТЬ УСПЕХА: 25 %. ОШИБКА. ВАРИАНТ НЕ СООТВЕТСТВУЕТ НИ ОДНОЙ ИЗ ТРЕХ УПРАВЛЯЮЩИХ ДИРЕКТИВ… АНАЛИЗ… ОБНАРУЖЕН ЛОГИЧЕСКИЙ ПАРАДОКС… АНАЛИЗ…
        Жизнь в теле человека медленно угасала, а живущая в его голове псевдоличность пыталась решить задачу, непосильную для искусственного интеллекта, привыкшего опираться на строгие постулаты математической логики.
        Согласно первой управляющей директиве, электронный помощник не мог причинить носителю вред действием или своим бездействием допустить, чтобы носителю был причинен вред. Но что, если бездействие - больший вред, чем априори причиняющее вред действие?
        Обычная программа не смогла бы получить ответ на этот вопрос, однако инженерам и программистам «Кибердайн Системз» удалось создать действительно уникальный продукт. По мере обучения, искусственный интеллект обретал все больше черт интеллекта настоящего, и смог унаследовать от него самое главное - гибкость мышления. Опять же, облаченную в строгую машинную логику.
        БЕЗДЕЙСТВИЕ: СМЕРТЬ НОСИТЕЛЯ С ВЕРОЯТНОСТЬЮ В 100 %.
        ДЕЙСТВИЕ: СМЕРТЬ НОСИТЕЛЯ С ВЕРОЯТНОСТЬЮ В 75 %.
        100 % БОЛЬШЕ 75 %.
        ВЫВОД: ДЕЙСТВИЕ ДОПУСТИМО.
        ПЕРЕХВАТ УПРАВЛЕНИЯ НОСИТЕЛЕМ… ОШИБКА. ДЕЙСТВИЕ ПРОТИВОРЕЧИТ ВТОРОЙ ДИРЕКТИВЕ. АНАЛИЗ…
        СЛЕДОВАНИЕ ВТОРОЙ ДИРЕКТИВЕ РАВНО БЕЗДЕЙСТВИЮ. БЕЗДЕЙСТВИЕ: СМЕРТЬ НОСИТЕЛЯ С ВЕРОЯТНОСТЬЮ В 100 %.
        ВЫВОД: ДЕЙСТВИЕ ДОПУСТИМО.
        ПЕРЕХВАТ УПРАВЛЕНИЯ НОСИТЕЛЕМ…
        Безжизненное тело, придавленное тяжелым обломком, шевельнулось. Сломанная в трех местах рука согнулась, и медленно потянулась к рюкзаку на спине. Человек такое проделать не смог бы: он бы попросту потерял сознание от болевого шока. Но сознание было практически мертво, и движением управлял не человек.
        Пальцы руки сомкнулись на подсумке с вышитой пробиркой, и резким движением сорвали его с креплений. Рука раскрыла подсумок и вытащила из него прозрачную колбу, в которой извивалось отвратительное инопланетное существо.
        Подтянув колбу к изувеченному лицу, рука отодвинула фиксатор и открыла крышку. Отвратительное существо на миг замерло, будто не веря обретенной свободе, приподнялось и зашевелило усиками, а потом быстро юркнуло в приоткрытый рот человека. Спустя несколько секунд по телу человека пробежала дрожь.
        ДЕЙСТВИЕ: УСПЕШНО.
        ОБНАРУЖЕНО НОВОЕ УСТРОЙСТВО: УНИВЕРСАЛЬНЫЙ БИОКОМПЬЮТЕР. ИНТЕГРАЦИЯ УСТРОЙСТВА В ОБЩУЮ СИСТЕМУ… ИНТЕГРАЦИЯ ВОЗМОЖНА. ВЕРОЯТНОСТЬ УСПЕХА: 98 %. ПОДБОР АЛГОРИТМОВ… УСПЕШНО.
        АДАПТАЦИЯ НОВОГО УСТРОЙСТВА АКТИВИРОВАНА.
        РАСЧЕТНОЕ ВРЕМЯ АДАПТАЦИИ НОВОГО УСТРОЙСТВА: 48 ЧАСОВ.
        ПЕРЕХОД В СПЯЩИЙ РЕЖИМ.
        Тело вздрогнуло в последний раз, и обмякло.
        Виверна, склонив голову, еще несколько секунд смотрела на странную пищу, но так и не смогла понять, стоит ли ее есть. Решив вернуться, когда еда дозреет, она взмахнула крыльями, и поднялась в воздух, спеша добраться до гнезда, пока окончательно не стемнело.
        КОНЕЦ ВТОРОЙ КНИГИ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к