Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.
Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Уленгов Юрий / Полигон: " №04 Бросок В Инферно " - читать онлайн

Сохранить .
Полигон-4. Бросок в Инферно Юрий Уленгов
        Полигон #4
        Алтаю удалось совершить невозможное. Он выжил в Красной зоне и победил в турнире - но победа не принесла удовлетворения. Отомстил тому, кто искалечил его жизнь - но месть лишь породила новые вопросы. И ответов не найти на Полигоне. Остается одно:…
        Глава 1
        Добравшись до края летного поля, я огляделся, прикидывая, каким путем возвращаться назад. Благодаря Элис и карте я понимал, где нахожусь, и до форта было далековато. Прежде чем выдвигаться, стоило передохнуть и построить относительно безопасный маршрут.
        Только когда все закончилось, я понял, насколько же я, на самом деле, устал. И физически, и морально. Энергия пока была в норме, но сам я чувствовал себя истощенным донельзя, и перспектива пилить пешком во не самой безопасной территории пару десятков километров прельщала мало. Да, теоретически я близко к зоне ответственности кланов, и тварей здесь должны были бы повыбить, но, черт побери, мы с Дисом встречались с Морфами даже в Лимбе, потому было бы глупо ожидать от Предела легкой прогулки. Подумав, я решил, что сегодня я назад не пойду. Найду убежище, и залягу там до завтра. Отдохну как следует, восстановлюсь, и тогда уже отправлюсь в путь.
        Я устроился в раскуроченном фюзеляже большого пассажирского флаинга, снял с себя рюкзак, оружие, и с наслаждением раскинулся на чудом уцелевшем кресле. Черт, хорошо-то как! Даже думать не хочется о том, что сейчас придется снова куда-то идти…
        На панели выскочило уведомление о сообщении от приоритетного контакта. Сандерс.
        ПРИВЕТ, ГЕРОЙ! ПОЗДРАВЛЯЮ! ТЫ МОЛОДЕЦ. СБРОСЬ КООРДИНАТЫ, ПРИЕДЕМ ЗА ТОБОЙ.
        Мое лицо растянулось в довольной улыбке. Сандерс, хороший мой! Я сейчас готов был обнять кланлида, невзирая на всю имеющуюся к нему неприязнь. Черт, как я мог забыть вообще о том, что я пока еще член клана, и что, вместо того, чтобы сбивать ноги, можно просто вызвать транспорт? Думаю, сегодня я принес «Буревестникам» немало плюшек, так что выслать транспорт - самое малое, что они могут для меня сделать.
        Я сбросил Сандерсу координаты, подробно описал, как меня найти, и расслабился. Все. Теперь можно и отдохнуть. И, кстати, просмотреть уведомления, которых, судя по мигающим значкам, скопилось до неприличия много.
        Развернув панель, я, по традиции, начал с сообщений системы.
        ВНИМАНИЕ! ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ДОСТИЖЕНИЕ - «СТРАЖ ПРЕДЕЛА». ВЫ СТАЛИ ОДНИМ ИЗ ДВЕНАДЦАТИ ПОБЕДИТЕЛЕЙ ТУРНИРА, И ПОЛУЧАЕТЕ НАГРАДУ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ!
        ПОЛУЧЕНО ОЧКОВ ОПЫТА: 100 000.
        ПОЛУЧЕНО КРЕДИТОВ: 1 000 000.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 41. ДО НОВОГО УРОВНЯ 26500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ СОРОКОВОГО УРОВНЯ! ВАМ ДОСТУПНЫ НОВЫЕ ИМПЛАНТЫ И МОДИФИКАЦИИ ОРГАНИЗМА!
        Угу, доступны, конечно. Стоит мне лечь в капсулу, как система найдет «квартиранта». И чем это для меня закончится - непонятно. Думаю, ничем хорошим. Изымут, запрут в клетку, примутся исследовать. А когда наиграются с биокомпом внутри носителя - решат его извлечь. Можно, конечно, предположить, что Вихо врал, когда говорил, что в таком случае я погибну, но, пока есть хотя бы минимальный шанс того, что он был честен, допустить этого я не могу. Так что импланты и модификации - мимо. Мой сороковой уровень так и останется лишь цифрами, плюшки, к которым он открывает доступ, для меня, увы, недосягаемы. Не то, чтобы я спал и видел, как поплотнее набить свою тушку железом и электроникой, но, как показала практика, на Рапсодии это то, без чего не выжить. Что ж. Придется как-то крутиться. Так, дальше у нас что?
        ВНИМАНИЕ! ЛИМИТ ПОСЕЩЕНИЙ ЗЕЛЕНОЙ ЗОНЫ УВЕЛИЧЕН! ВАМ ДОСТУПНО 7 ПОСЕЩЕНИЙ ПО 48 ЧАСОВ. МИНИМАЛЬНЫЙ ИНТЕРВАЛ МЕЖДУ ПОСЕЩЕНИЯМИ - 7 СУТОК.
        Черт, как же заманчиво! Однако, боюсь, в ближайшее время это не для меня. Во-первых, не факт, что у остальных членов группы есть неизрасходованный лимит, а во-вторых… Не стоит сейчас расслабляться. Ребята и так находились в относительной безопасности форта, и не думаю, что сильно перетрудились на заданиях Сандерса, а я… Я потерплю. Не рассыплюсь.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ ДОСТИГЛИ СОРОКОВОГО УРОВНЯ. ВАМ ДОСТУПНЫ НОВЫЕ ВОЗМОЖНОСТИ:
        - СОЗДАНИЕ СОБСТВЕННОГО КЛАНА.
        - СОЗДАНИЕ АВАНПОСТА.
        Хм. А вот это интересно… Если аванпост - это то, о чем я думаю…
        Я «кликнул» по ссылке, и передо мной развернулся текст описания:
        «АВАНПОСТ - ДОМ ДЛЯ ВАШЕГО КЛАНА, ВАША КРЕПОСТЬ И ШТАБ. ВЫ МОЖЕТЕ ОБОРУДОВАТЬ АВАНПОСТ С НУЛЯ, ИЛИ ПРИВЯЗАТЬ СУЩЕСТВУЮЩИЙ, ПРИ УСЛОВИИ, ЧТО НИ ОДИН ИЗ ЧЛЕНОВ КЛАНА, КОТОРОМУ ПРИНАДЛЕЖАЛ АВАНПОСТ РАНЕЕ, НЕ ПОЯВЛЯЛСЯ НА ЕГО ТЕРРИТОРИИ В ТЕЧЕНИЕ ОДНОГО КАЛЕНДАРНОГО МЕСЯЦА. ОБОРУДОВАВ АВАНПОСТ, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ КОМПЛЕКТ ДЛЯ РАЗВЕРТЫВАНИЯ МАЛОЙ БИОЛОГИЧЕСКОЙ ЛАБОРАТОРИИ, МАЛОЙ ТЕХНИЧЕСКОЙ ЛАБОРАТОРИИ, РЕГЕНЕРАЦИОННУЮ КАПСУЛУ, МАЛЫЙ ЭНЕРГЕТИЧЕСКИЙ РЕАКТОР, МАЛЫЙ ПЕРЕРАБАТЫВАЮЩИЙ РЕАКТОР, МАЛЫЙ ХАРВЕСТЕР И МАЛЫЙ СТРОИТЕЛЬНЫЙ ПРИНТЕР.
        ДОБЫВАЯ РЕСУРСЫ И УЧАСТВУЯ В ОБОРОНЕ СЕКТОРА, ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ОЧКИ РАЗВИТИЯ. НАКОПИВ ДОСТАТОЧНОЕ КОЛИЧЕСТВО ОЧКОВ РАЗВИТИЯ, ВЫ МОЖЕТЕ УЛУЧШИТЬ АВАНПОСТ ДО ПОЛНОЦЕННОГО ФОРТА».
        Черт побери! Аванпост… Малая биологическая лаборатория… Что там Элис говорила про изменение настроек диагностического модуля для обмана системы? В чужом форте мне никто не даст ковыряться в оборудовании, а вот в своем… Кажется, это нужно серьезно обдумать.
        Так, а что у нас по клану?
        СОБСТВЕННЫЙ КЛАН - ЭТО НЕ ПРОСТО СООБЩЕСТВО БЛИЗКИХ ПО ДУХУ ЛЮДЕЙ, НЕ ПРОСТО УПРОЩЕНИЕ ВЫЖИВАНИЯ НА ПОЛИГОНЕ, ЭТО ЕЩЕ И КЛАНОВЫЕ ЗАДАЧИ, ВЫПОЛНЯЯ КОТОРЫЕ ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ КРЕДИТЫ И ОЧКИ РАЗВИТИЯ КЛАНА. ЧАСТЬ КРЕДИТОВ, ЗАРАБОТАННЫХ ЧЛЕНАМИ КЛАНА АВТОМАТИЧЕСКИ ПЕРЕЧИСЛЯЕТСЯ В КЛАНОВУЮ КАЗНУ, А ЧАСТЬ ОПЫТА ПРИ НЕОБХОДИМОСТИ ПРЕОБРАЗОВЫВАЕТСЯ В ОЧКИ РАЗВИТИЯ КЛАНА, КОТОРЫЕ, В СВОЮ ОЧЕРЕДЬ, МОЖНО ПРЕОБРАЗОВАТЬ В ОЧКИ РАЗВИТИЯ ФОРТА ИЛИ АВАНПОСТА. СОЗДАНИЕ СОБСТВЕННОГО КЛАНА ДАЕТ ВОЗМОЖНОСТЬ УЧАСТИЯ В РЕЙТИНГЕ КЛАНОВ И ПОЛУЧАТЬ БОНУСЫ ЗА ПРОДВИЖЕНИЕ В НЕМ. ЧТОБЫ ПОДРОБНЕЕ ОЗНАКОМИТЬСЯ СО ВСЕМИ ПРЕИМУЩЕСТВАМИ И ВОЗМОЖНОСТЯМИ КЛАНА, ПЕРЕЙДИТЕ В СООТВЕТСТВУЮЩИЙ РАЗДЕЛ СПРАВОЧНОГО РУКОВОДСТВА.
        ВНИМАНИЕ! ПРЕЖДЕ ЧЕМ СОЗДАТЬ СОБСТВЕННЫЙ КЛАН, ВЫ ДОЛЖНЫ ВЫЙТИ ИЗ КЛАНА, В КОТОРОМ СОСТОИТЕ.
        Угу. Ну, это понятно. Что ж, надо подумать. В Пределе всего два пути: вливаться в чей-то клан или основывать собственный. Без крыши над головой на Полигоне долго не выжить. Да, придется принимать участие в обороне сектора, выполнять клановые задачи… Но, если сравнить это со скитаниями по Лимбу, ночевками под открытым небом или в брошенных квартирах, то решение становится очевидным. Если я хочу попытаться дожить до того момента, как смогу покинуть Рапсодию - а это, теоретически, вполне возможно, раз система начала выдавать мне специальные задания, - то мне просто необходимо безопасное место, где можно отдохнуть, не опасаясь, что тебя во сне сожрут или зарежут. А плясать под чужую дудку я не люблю, особенно если учесть, какой кланлид может попасться. Сандерс, как я понимаю, это еще адекватный вариант. Нет, это не дело. Надо только выяснить, как вообще обстоят дела с этими аванпостами. Не думаю, что мне по первому требованию выдадут уютный домик. Ладно, посмотрим.
        Перейдя в уведомлениях на вкладку донатов, я присвистнул. Больше тысячи сообщений, ни хрена себе! Всем спасибо, но читать их я, конечно, не стану, уж извините. Но спасибо, мои неизвестные зрители. Триста семьдесят шесть тысяч доната. Приятно. Еще недавно это казалось мне космической суммой, сейчас же… Сейчас я знаю, что за них можно купить неплохую пушку, вроде «Шершня». Это, конечно, хорошо… Но не очень существенно. Особенно если сравнить с тем, как они мне достались. Тем не менее, вместе с миллионом, который я получил за победу… Уже очень неплохо, да. А еще на базе меня ждет некоторая сумма, которую выручил Блайз на тотализаторе. В общем, есть с чего начинать.
        В раздумьях я сам не заметил, как задремал. Из легкой дремоты меня выдернул какой-то звук. Я протер лицо рукой, и прислушался. Двигатель. Бросив взгляд на часы, я нахмурился. Это что, за мной? Как они так быстро приехали?
        Выбравшись из раздолбанного фюзеляжа, я ухватился за кромку крыла, и, подтянувшись, выбрался на него.
        В отдалении виднелось облако пыли: посланники Сандерса перли напрямик через пустошь за космодромом. Дождавшись, пока удалось рассмотреть очертания броневика, я убедился, что это та же машина, что приезжала меня забирать по возвращению из Инферно, и спрыгнул вниз. Черт. Все равно мне что-то здесь не нравится. Не пойму. Как они так быстро добраться смогли? И почему с той стороны?
        Прислушавшись к себе, я решил в очередной раз довериться интуиции. Осторожность не повредит. Слишком легко расслабиться после таких приключений, и в этот момент меня можно прямо тепленьким брать, слишком много народа знает, где я нахожусь в текущий момент. Навьючив на себя рюкзак, я герметизировал шлем, пристроил за спиной «Шершень» и взял в руки подготовленный к бою «Пульсар». Выбравшись из фюзеляжа, я отбежал в сторону, и, оглядевшись, пристроился за корпусом легкого полицейского флаинга.
        Из моего укрытия пятачок перед фюзеляжем было видно, как на ладони. Броневик подкатил к моему недавнему пристанищу и остановился. Я прищурился. Почему-то никто не спешил выскакивать из машины, расстилая красную ковровую дорожку для победителя. Все подозрительней и подозрительней.
        Булькнуло оповещение. Снова тот же ник.
        МЫ НА МЕСТЕ. ТЫ ГДЕ? ВЫХОДИ.
        Черт. Что-то мне все это не нравится. Совсем не нравится.
        СЕЙЧАС. МОМЕНТ. СНАРЯГУ СОБЕРУ, - отстучал я, а сам отыскал в контактах Сандерса, и быстро набрал сообщение:
        КАКОЙ ПОЗЫВНОЙ У КОМАНДИРА МАШИНЫ, КОТОРУЮ ТЫ ЗА МНОЙ ПОСЛАЛ?
        Ответ себя долго ждать не заставил.
        КАКОЙ ПОЗЫВНОЙ? ТЫ ТАМ ВЫПИЛ, ЧТО ЛИ? Я САМ ЗА ТОБОЙ ЕДУ. В ТЕЧЕНИЕ ЧАСА ПОДТЯНЕМСЯ.
        Дерьмо!
        Я снял «Пульсар» с предохранителя, и вжался в металл флаинга. Кажется, интуиция меня снова не подвела.
        ПУСТЬ КТО-НИБУДЬ ВЫЙДЕТ ПОМОЖЕТ, - быстро написал я. - СНАРЯГА ТЯЖЕЛАЯ, А Я НОГУ ПОТЯНУЛ.
        Не очень понятно, как потянутая нога может мешать в «Стальной крысе» с ее искусственными мускулами, но, думаю, никто особо разбираться там не будет.
        СЕЙЧАС.
        Башня броневика повернулась, послышалось жужжание электромотора, а потом два спаренных авиационных пулемета открыли шквальный огонь по фюзеляжу, в котором, если бы не внезапный приступ паранойи, сейчас находился бы я.
        Тяжелые пули прошивали металл, как картон, дырявя его навылет и превращая в решето. Пулеметы работали не меньше минуты, выпустив просто невероятное количество боеприпасов, бетон летного поля, как ковром, покрылся блестящими гильзами, а я сидел, смотрел на это, и чувствовал, как изнутри поднимается ярость. Ублюдки, твою мать!
        Активировав детекторы, я легко дотянулся до броневика ментальным щупальцем. Ага, есть. Шесть человек. Один в башне, управляет пулеметной спаркой, двое спереди и трое в десантном отсеке. Был велик соблазн долбануть по всем шестерым пси-ударом, но я сдержался. Непонятно, хватит ли у меня сил на всех, а просаживать энергию, если вдруг не справлюсь, не хотелось бы - она мне еще пригодится.
        Десантный отсек открылся, и из него выскочили три бойца. Грамотно прикрывая друг друга, держа оружие наготове, они двинулись к изуродованному фюзеляжу. Я стиснул зубы. Сейчас, ребята. Сейчас я вас удивлю.
        Пристроив ствол «Пульсара» на хвостовом оперении флаинга, я зажал спуск, накапливая заряд. Удерживая оружие одной рукой, второй я достал из подсумка одну из двух плазменных гранат, и крутанул кольцо на корпусе, выставляя детонацию от удара. Дождавшись, пока бойцы подтянутся к дыре на месте отсутствующего выхода, я размахнулся, дал Элис команду подправить бросок, и швырнул гранату, после чего прицелился и дожал спуск до конца, выпуская накопленный заряд в башню броневика.
        Я специально не использовал таргет-трекер и AIM-ассистент, чтобы не «засветиться» на имплантах противника, и потому нападение оказалось для них полной неожиданностью. Два взрыва слились в один, и я, вскочив, бросился к броневику.
        На месте взрыва гранаты кто-то копошился, и я накрыл это копошение короткой очередью. Алеющие в интерфейсе точки чужого сознания, выведенные пси-сканером, погасли: живых там не осталось. Как и в башенке, начисто оторванной взрывом и валяющейся в нескольких метрах от машины. А вот в кабине кто-то шевелился, но вяло, без энтузиазма: экипаж контузило, а может и плазмой обожгло. На ходу забросив «Пульсар» за спину, я перехватил «Шершень», и, подскочив к броневику, дернул ручку передней пассажирской двери.
        Ба! Знакомые все лица! На пассажирском кресле тряс головой, пытаясь прийти в себя, толстый Рэд, заместитель Сандерса. Ах ты ж ублюдок сраный! Схватив Рэда за бороду, я рывком выдернул его из машины, после чего короткой очередью развалил голову водителя, пренебрегшего шлемом, и развернулся к бородачу.
        - Ну здравствуй, дружище, - осклабился я, подняв забрало, и угостил инженера смачным пинком в зубы.
        Треснуло, чавкнуло, и носок бронированного ботинка окрасился красным. Бородач взвыл и прижал руки к окровавленному рту.
        - Ты помнишь, что я тебе говорил, сука? - прорычал я, и снова ударил ногой. На этот раз - по ребрам.
        Рэд взвыл, перевернулся, и, явно забыв о монструозном револьвере, висящем на поясе, рванулся прочь на четвереньках.
        - А говорил я тебе, - продолжил я, награждая инженера новым пинком под оттопыренный зад, - чтобы ты, дерьмо, - новый удар, - даже носа не высовывал за стены форта. Ты не послушался. Зря.
        Нагнувшись, я рывком перевернул Рэда, сорвал с ремня револьвер вместе с кобурой, и отбросил его в сторону.
        - Кто тебя послал, сука? Сандерс? - пролаял я, направляя ствол «Шершня» инженеру в лицо. - Говори, тварь!
        Ответа не последовало. Рэд лишь что-то скулил, глядя на меня безумными глазами, полными ненависти.
        - Говори! - я шагнул вперед, и, пристроив ногу на промежности бородача, слегка надавил.
        Рэд замычал, забился на земле и замотал головой. Кажется, членораздельно разговаривать он разучился.
        - Не Сандерс? Интересно, - качнул головой я, стараясь не показать, насколько у меня отлегло от сердца. Если б от меня решил избавиться Сандерс, это означало бы, что мои друзья уже мертвы. А так, получается, это частная инициатива бородатого ублюдка. Я подумал, и скомандовал Элис активировать запись.
        - Какого тогда хера ты приперся меня убивать, придурок? - задал я новый вопрос, снова надавливая на пах толстяка.
        - Ты… Ты… Ты унизил меня! - не выдержав, заверещал толстяк. - Сандерс меня разжаловал! Не доверяет мне больше! Все из-за тебя, тварь!
        Я вскинул бровь.
        - Кажется, ты сейчас не в том положении, чтоб оскорблять меня, дружок.
        - Да пошел ты!
        - Понял, - покладисто кивнул я, и опять усилил нажим.
        - Стой! Все! Хватит! - не своим голосом заорал Рэд.
        - Остановлюсь, если расскажешь все, - я чуть ослабил нажим.
        - Меня отправили на охрану работяг! - едва переведя дыхание, заплетающимся языком зачастил инженер. - В пути стало известно, что ты победил в турнире. Со мной связался Слай, предложил деньги за твою голову. Я уговорил парней, и мы поехали за тобой.
        Слай. Опять Слай. Вот неугомонный урод! Кажется, он не остановится, пока я не исполню обещание, данное на камеру.
        - И ты реально думал, что Сандерс тебя за это по голове погладит?
        - Да драть! Драть Сандерса, и тебя вместе с ним! Мы собирались уйти к Слаю. Я инженер, а не гребаный охранник! И там бы мне не пришлось шляться за стенами!
        - Драть Сандерса, говоришь? - я усмехнулся. - А знаешь, скоро ты сможешь ему это сказать в лицо. Он едет сюда, на подходе уже. Так что увидишься с ним.
        Глаза толстяка округлились от страха.
        - Думаю, Сандерс придумает для тебя что-то особенное, - продолжил я. - Только вот насчет «драть» сильно сомневаюсь.
        Рэд уставился на меня непонимающим взглядом.
        - Драть, дружок, у тебя уже никого не получится, - оскалился я, и, коротко размахнувшись резко ударил инженера в пах носком бронированного ботинка.
        Послышался хруст, Рэд дернулся, его глаза едва не выскочили из орбит, и, не выдержав болевого шока, бородач отрубился.
        Я брезгливо поморщился, убедился, что инженер на самом деле потерял сознание, и полез в броневик искать, чем связать бессознательное тело.
        Глава 2
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        ВНИМАНИЕ! ВЫ УНИЧТОЖИЛИ СВОЕГО СОКЛАНОВЦА! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ШТРАФ - 5 000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        И так пять раз.
        УРОВЕНЬ ПОНИЖЕН. ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 40. ДО НОВОГО УРОВНЯ - 10 500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ВЫ ОТКРЫЛИ ОГОНЬ ПО СВОИМ СОЮЗНИКАМ! НА ВАС НАЛОЖЕНЫ ШТРАФНЫЕ САНКЦИИ: ВЕСЬ ВХОДЯЩИЙ ОПЫТ В ТЕЧЕНИЕ ПЯТИ СУТОК ЗАСЧИТЫВАЕТСЯ БЕЗ УЧЕТА МНОЖИТЕЛЯ ИНДЕКСА ВЫЖИВАЕМОСТИ.
        Угу. Вот, значит, как система реагирует на «фрэндли файр». Что ж. Логично. В противном случае было бы слишком легко затесаться в чужой клан и устроить изнутри настоящий геноцид. Баланс, чтоб его! Вот ублюдок Рэд! На пониженный уровень плевать, как показывает практика, десять тысяч опыта набрать не проблема, а вот отключенный на пять дней модификатор опыта - это неприятно. Мне захотелось пойти и еще пару раз пнуть толстяка, но я сдержался. Смахнув уведомления, я открыл личку. Там уже было несколько яростных сообщений от Сандерса.
        АЛТАЙ! ЧТО ЗА ХЕРНЯ ТВОРИТСЯ? КАКОГО ХРЕНА ТЫ МОЧИШЬ МОИХ ПАРНЕЙ?
        Я криво ухмыльнулся, и сбросил Сандерсу запись допроса Рэда. Пару минут было тихо, а потом пришло новое сообщение.
        ОСТАВАЙСЯ НА МЕСТЕ. Я УЖЕ БЛИЗКО. ПРИЕДУ - РАЗБЕРЕМСЯ. И ДАВАЙ БЕЗ ГЛУПОСТЕЙ.
        «Без глупостей». Я надеюсь, это вы глупить не будете.
        Я пополнил запас гранат из подсумков Рэда и водителя, подобрал револьвер толстяка, осмотрел, и, подумав, решил оставить его себе. Мощная штука. Раритетная, но мощная. Я таких и не видел. Квадратная ствольная коробка, угловатый барабан, планки-направляющие сверху и снизу коробки… Калибр… Ого! Да как бы не двенадцать и семь, прямо как у «Шершня». Серьезный агрегат. Нужно будет дать Элис задание, пусть выяснит, что это за пушка. Сам я короткостволом как-то не озаботился, решил, что с малыми калибрами толку от него на Полигоне нет, но это - совсем другое дело. Пусть будет. Сувенир, так сказать. Напоминание о крепкой дружбе, связавшей нас с инженером.
        Достав револьвер из глухой кобуры, надежно защищающей открытые части револьвера, я положил палец на спуск.
        - Обнаружено новое устройство, - «ожила» Элис. - Штурмовой револьвер РШ-12. Современная реплика с доработками. Устройство заблокировано. Инициирую протокол обхода блокировки. Соединение с устройством… Отказ. Инициирую переполнение буфера… Успешно. Есть соединение. Перезагрузка модуля… Успешно. Есть доступ. Статус доступа - root. Отмена блокировки… Успешно! Перезагрузка модуля… Успешно. Устройство доступно для привязки нового пользователя.
        ОБНАРУЖЕН НОВЫЙ ПОЛЬЗОВАТЕЛЬ. НЕОБХОДИМА ПРИВЯЗКА. НАЧАТЬ ПРОЦЕДУРУ?
        Да.
        ИДЕНТИФИКАЦИЯ ЗАВЕРШЕНА. ОСНОВНОЙ ОПЕРАТОР - СУБЪЕКТ № 33286АН. ВЫБЕРИТЕ РЕЖИМ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ: ОБЩИЙ РЕЖИМ/ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ РЕЖИМ.
        Индивидуальный режим.
        ИНДИВИДУАЛЬНЫЙ РЕЖИМ АКТИВИРОВАН.
        Так, хорошо. Надо будет трухануть еще Рэда на предмет дополнительных боеприпасов. Да, и в целом порыться по броневику. Что с боя взято - свято. А мне еще моих ребят вооружать.

* * *
        Машина Сандерса появилась, когда я уже успел провести инспекцию броневика и сложить экспроприированное добро в кучку. К сожалению, его оказалось негусто. Пара неплохих винтовок, один плазменный излучатель, боеприпасы к ним - вот, пожалуй, и все. Костюмы у бойцов были дешевенькие, разгрузки - потасканные… В общем, на фиг не надо.
        Покопавшись в том, что ещё недавно было троицей бойцов из десантного отсека, я отыскал их браслеты и перевёл себе обнаружившиеся кредиты, став богаче на триста пятьдесят тысяч в общей сложности. У водителя обнаружилось ещё шестьдесят. Ни руки, ни браслета башенного стрелка отыскать не удалось.
        Мелькнула было мысль проверить браслет Рэда, но я отмел её. Толстяк ни за что не переведёт мне деньги добровольно, а пытать ради денег… Я до такого ещё не опустился, и, надеюсь, не опущусь.
        Перед тем, как заняться мародерством, я связался с Дисом. У них все было нормально. Дис поздравил меня и рассказал, что в форте намечается праздник. Повод - победа «Буревестников» в турнире. Я лишь усмехнулся. Победа «Буревестников»… Мы пахали, ага. Я коротко пересказал солнцепоклоннику последние события, и наказал всем держаться вместе, по возможности - получить оружие и не выходить из кубрика. Мало ли, как беседа с Сандерсом повернется. Дис несколько обеспокоенно заверил, что организует все в лучшем виде, и на этом мы распрощались.
        Завидев броневик Сандерса, я собрал оружие и снова убрался в укрытие. Не думаю, что глава «Буревестников» решит вдруг на меня напасть, особенно - после просмотра видео, но осмотрительные живут дольше.
        Машина лихо затормозила у разбитого броневика, и на бетон спрыгнул Сандерс. За ним последовали двое бойцов с оружием в руках. С недешёвым оружием, надо сказать. И пушки бойцов, и броня были высшего класса. Отборная гвардия Сандерса, видать, телохранители.
        - Вылезай, герой чёртов, - пробурчал Сандерс в комлинк. - Одни неприятности от тебя, - несмотря на сварливый тон, настроен был Сандерс дружелюбно. В спектре эмоций, излучаемых кланлидом, явственно читалась озабоченность, злость, но, вместе с ними, облегчение и благодарность. Странная смесь, конечно, но, по крайней мере, жажда убийства отсутствует. Это хорошо.
        Я выбрался из укрытия, держа оружие наперевес, а палец - на спуске. Телохранители тут же напряглись, подняли стволы и отступили назад, прикрывая собой Сандерса. Элис, не дожидаясь команды, просканировала их броню и снаряжение, и вывела краткие характеристики. Я быстро пробежал текст, и опустил оружие: здесь мой «Пульсар» не пляшет. Характерные горбы на спине, прикрытые броней, скрывали в себе генераторы защитного поля, такие же, как в штурмовой броне у Рэйзера, и двоих я точно не потяну. Так что не стоит выпендриваться.
        Сандерс, увидев меня совсем не там, где ожидалось, лишь покачал головой.
        - Ты всегда такой перестраховщик? - усмехнувшись, поинтересовался кланлид.
        - Потому и жив до сих пор, - я пожал плечами.
        - Где этот ублюдок? - спросил Сандерс уже без усмешки.
        - В десантном отсеке, - я указал на разбитый броневик.
        - Живой?
        - Увы, да, - я с сожалением кивнул. - Очень хотелось придушить урода, но я решил, что ты захочешь с ним поговорить.
        - Правильно решил, - Сандерс потянулся к двери броневика, как вдруг его оттер невесть как оказавшийся рядом телохранитель. Отстранив босса, он взял оружие наизготовку, и резко распахнул двери. Убедившись, что опасность Сандерсу не грозит, отошёл в сторону. Тот заглянул внутрь, брезгливо сплюнул на землю, и приказал:
        - Грузите падаль в багажное отделение. Разберёмся с ним в форте. Ублюдок заслужил показательную казнь.
        Услышав эти слова, пришедший в себя Рэд принялся отчаянно извиваться и что-то мычать сквозь кляп, но на эту пантомиму никто не обратил внимания. Один из телохранителей запустил руку в нутро броневика, зацепил инженера - теперь уже бывшего - за ногу, и рывком выдернул его наружу, да так, что тот аж вылетел из отсека, при падении приложившись головой о бетон, и снова потерял сознание. Все так же удерживая толстяка за ногу, боец потащил его ко второй машине.
        Сандерс, тем временем, обошёл вокруг разбитого броневика, недовольно качая головой, и направился ко мне.
        - Машину никак нельзя было не уродовать? - недовольно пробурчал он. Я вместо ответа лишь показал на то, во что превратился фюзеляж. Сандерс взглянул и кивнул: видимо, такой ответ его удовлетворил.
        - Рукожопы, - процедил он. - Даже подлость как следует сделать не смогли, - он помолчал несколько секунд, а потом вдруг произнёс совсем другим тоном;
        - Таких машин всего три штуки в форте. И из-за этого придурка мы одной теперь лишились. Мудак тупорылый. Обиделся он. К Слаю побежал. Вот сука. Ну, ничего. За все заплатит, тварь.
        - Что с ним будет? - поинтересовался я. Изменившееся выражение лица кланлида и целый букет эмоций, среди которых кровожадность была самой безобидной, заставили меня вздрогнуть.
        - Увидишь, - пообещал Сандерс, хищно усмехнувшись, и повернулся к машине.
        - Слик, Флэт - вылезайте из тачки. Цепляйте эту консервную банку на буксир. Флэт с Роном поедут в ней. Надо оттащить броневик на базу. Залатать броню - и нормально будет. Башню вот только с нуля делать придётся.
        Спустя пятнадцать минут мы, наконец, забрались в броневик, и отправились в форт. Сандерс посмотрел на груду оружия рядом со мной, покачал головой, но ничего не сказал. Вместо этого он запустил руку во внутренний карман, достал плоскую фляжку, и сделал большой глоток. По десантному отсеку разлился характерный запах виски. Сандерс протянул фляжку мне, но я отказался. Настаивать глава клана не стал. Пожав плечами, он устроился поудобнее, и о чем-то задумался.
        - Спасибо, - вдруг проговорил кланлид спустя какое-то время.
        - За что?
        - За то, что помог крысу раскрыть. Я доверял этому ублюдку, а он, оказывается, давно болт на всё забил и работал на отвали. А я ещё понять пытался, чего так дела плохо идут. Если б не ты - так бы и не понял, наверное. Жаль только, что ребята из-за урода легли.
        Я не ответил. Просто чтобы не ляпнуть лишнего. На мой взгляд, если бы глава «Буревестников» меньше бухал, а больше уделял времени тому, что происходит у него в форте, крысу он вычислил бы давным-давно. От Рэда за версту разило гнилью, и чтобы её почувствовать, совсем не обязательно обладать пси-детектором.
        Вслух я это говорить, конечно, не стал. Вместо этого задал вопрос:
        - Как эта тварь меня вычислила? Не успел у него спросить, слишком злой был.
        Сандерс опустил глаза.
        - Я его не собирался совсем разжаловать - инженер-то он хороший. Хотел проучить, за стены на недельку отправить, чтоб он жир растряс, да вспомнил, что это такое - в рейды ходить и от точности разведданных зависеть. А он… Короче, из офицерского чата я его не исключал, и сообщения твои там парням переслал, вместе с координатами, чтоб в навигатор вбили. А он решил на опережение сыграть, сука. Вот и сыграл… На свою голову.
        Я лишь вздохнул. Что тут скажешь?
        - Инженера теперь нет у меня, - снова заговорил Сандерс. - А он нужен. Как думаешь, перенек твой, как его… Трикс? Да, точно. Как думаешь, справится? У меня есть несколько техников, но, по правде говоря, он явно поухватистее их будет. Такое древнее дерьмо оживить сумел… Мы его на запчасти разбирать думали. И в системах шарит. По-моему, из парня выйдет толк.
        Я удивлённо посмотрел на Сандерса. Он же, тем временем, продолжал.
        - А тебе я думаю пока боевое крыло доверить. Для начала. Там дальше, если так же себя проявлять будешь, и до зама моего дорасти можешь. Не обижу. Жилье отдельное, все условия… Сможешь с девочкой этой симпатичной поселиться, которую с собой притащил. Ладная девка, и к тебе дышит неровно. И остальным дело найдётся. Задолбался я все тащить на себе, а с этими… - Сандерс сделал пренебрежительный жест, - с этими каши не сваришь. Уголовники одни, что с них взять. Единственное, Блайза оставить не могу. Парни не поймут. На него до сих пор многие зуб точат, сам понимаешь.
        Я едва не задохнулся от такого предложения. Надо же, блин, святая простота! Он что, действительно думает, что я сейчас с радостью приму его предложение? После всего, что было? После шантажа, обещания сдать Слаю, принудительного участия в турнире… Да он действительно спятил!
        Я выдохнул, и, стараясь говорить как можно спокойнее, ответил.
        - Я ухожу, Сандерс. Извини, но у меня другие планы. Ребятам я твоё предложение, конечно, передам, пусть сами решают, но я - пас.
        Я ожидал вспышки гнева, но, к моему удивлению, кланлид лишь посмотрел на меня долгим, усталым взглядом, и кивнул.
        - Не заладилось у нас с тобой с самого начала. Жаль. Эмоции, чтоб их. Иногда тяжело сдерживаться, а потом расхлебываю. Ну, справедливо. И сюда из-за них загремел. Контузия, мать её. И посттравматический синдром, как умники написали. Ну да хрен с ним. Второй раз не познакомишься.
        Я с удивлением смотрел на кланлида. Кажется, сейчас, впервые с того момента, как мы с умирающим Блайзом на руках пришли в форт пятого сектора, Сандерс выглядел нормальным человеком. Будь он таким всегда - кто знает, может, я бы и подумал над его предложением. Взлёт со вчерашнего оборванца в Серой зоне до командира боевого крыла, а в перспективе - и до заместителя не самого последнего клана, м-м-м… Многие на Рапсодии за такую возможность душу продали бы. Вот только я видел Сандерса таким, каким он бывает большую часть времени: агрессивным, импульсивным, жадным и подлым. И с таким человеком я точно не сработаюсь. Сандерс катится на дно и тащит за собой свой клан. Мне с ним точно не по пути.
        - Выпьем, что ли? - Сандерс снова достал фляжку, и на этот раз отказываться я не стал. Лишь скомандовал Элис, чтоб она активизировала работу биоботов, сделал несколько глотков, и, откинувшись на дрожащую стенку, прикрыл глаза.

* * *
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ОРБИТА РАПСОДИИ, АДМИНИСТРАТИВНАЯ СТАНЦИЯ КОРПОРАЦИИ NEWVISION.
        Баркер просматривал отчеты, присланные ему аналитиками. Прекрасно, просто прекрасно! Онлайн «Полигона» во время трансляции «Стража Предела» поднялся до рекордных цифр, судя по отчету, количество тех, кто смотрел шоу, выросло на двадцать четыре процента. Учитывая, что количество просмотров у шоу и так было отнюдь не маленьким, Том имел все основания собой гордиться. Теперь стоимость размещения рекламы в шоу однозначно подорожает, да и подписок продастся больше.
        Еще больше Баркер был доволен тем, как уел Миллера. В очередной раз гейм-директор оказался прав, верно рассмотрев потенциал в космодесантнике. Кажется, этот парень еще не раз удивит. Правда, сам Баркер немного растерялся, увидев, с какой жестокостью убивал обычно не склонный к излишней кровожадности три-три-два-восемь шесть. Разгадка обнаружилась в самом конце, когда выяснилось, что оба финалиста знакомы и имеют друг к другу давние счеты. Он даже затребовал досье на этого второго, Рэйзера, правда, просмотреть его пока времени не хватило - работы и без этого пока хватало. Правда, после финала боя, судя по комментариям, ввергнувшего в экстаз даже самых изощренных зрителей, эту задачу Баркер передвинул поближе. Скриншот с летящей в камеру дрона окровавленной головой завирусился в Сети и выплеснулся за пределы игровых форумов, и стоило как следует изучить историю двух космодесантников, чтобы дать пиар-отделу задание вбросить ее в сетевые СМИ под нужным соусом. Желтым таблоидам такая история явно понравится и привлечет дополнительный интерес к шоу.
        Раздался стук, дверь открылась, и в кабинет вошел Миллер. Том улыбнулся, свернул проекцию с документами, и развернулся в кресле:
        - Ну, здравствуй. Пришел просить о разрыве спора? Слышал, что пообещал три-три-два-восемь-шесть твоему Слаю? Я готов поднять ставки. Этот парень - просто бомба! Зрители в восторге! Пришлось даже платежный шлюз перенастраивать в процессе: если бы все донаты дошли до адресата, наш парень стал бы миллионером!
        - Я по другому вопросу, - Миллер был непривычно хмур и собран. - Правда, он тоже связан с твоим любимчиком. Ты в курсе, что он недавно выполнил специальное задание, сгенерированное в автономном режиме?
        - Да, читал логи. Какое-то шайку морфов разгромил, вроде как. Система ему хорошо отсыпала опыта. Да и кредитов тоже.
        - «Какую-то шайку морфов»? - Миллер нехорошо усмехнулся. - Он обнаружил и уничтожил полноценное Гнездо! Ксеносы, Том! Здесь, на Рапсодии! Не какие-то сраные дементоры, не морфировавшие твари! Самые настоящие ксеносы! Без Оверлорда, но зато с Маткой и высокоранговыми постройками! С Инкубатором и Мутатором! Ты понимаешь, что это значит?
        Гейм-директор ошарашенно захлопал глазами.
        - Да ты гонишь, - выдохнул он. - Откуда здесь взяться Гнезду? Вояки все прочесали, еще перед сдачей планеты. И наши разведчики тоже!
        - Смотри! - Миллер достал коммуникатор, подключился к проектору Баркера, и вывел на него картинку. Изображение рябило и рассыпалось, но в полутьме, сквозь помехи, было отчетливо видно огромный зал, покрытый пульсирующей квазиплотью. По залу передвигались причудливые, пугающие фигуры.
        - Некоторые виды построек система не опознает, но вот это и это, - Миллер ткнул пальцем в проектор, - однозначно Мутатор и Инкубатор! Видишь?
        Том видел. И прекрасно понимал, что это означает. Но Миллер все же потрудился озвучить и так очевидные факты.
        - Если хоть одна собака узнает о том, что на Рапсодии было обнаружено Гнездо, созревшее, и готовое мутировать в Логово… Это конец всему, Том! Конец аренде, конец игре, конец, мать его, нашей работе!
        Гейм-директор, побледнев, сглотнул. Стив был прав. Если информация уйдет за пределы Корпорации, правительство моментально разорвет контракт и направит на Рапсодию войска. Если есть одно Гнездо, значит, могут быть и другие, разной степени развития. А где запущенное Гнездо, там и Логово, а то и Обитель. А что это означает, никому из землян теперь объяснять не надо, все научены пятью годами кровопролитной войны. Войска даже высаживаться не станут, просто выжгут на планете все живое, поставив крест на возрождении колонии, и закроют систему на карантин. И тут Стив опять прав: это просто конец всему. Должности гейм-директора, стабильным, высоким выплатам, соцпакету… Снова на такую вершину не забраться: конкуренция в Корпорации высока, ему даже высунуться не дадут. А если, не дай бог, его еще сделают козлом отпущения… Том курировал «Полигон» с самого рождения проекта, именно его подпись стояла под документами разведчиков, именно он отправлял каждый месяц отчеты об уровне ксеноактивности… Гейм-директор представил перспективу, и чуть не взвыл. Да его вышибут к чертям с волчьим билетом, без всякого
«золотого парашюта».
        - И это еще не все! - Стив перемотал запись. - Смотри! Видно плохо, твоего любимчика контузило, импланты заглючило, но кое-что разобрать можно. Смотри внимательно!
        Том подался вперед и впился взглядом в экран. События происходили в темной шахте, видно было действительно плохо… Стоп, что это?
        Съемка велась с глазных имплантов, и Баркер будто сам перенесся в узкие коридоры. Оператор бежал, периодически оборачиваясь, что-то крича и стреляя. Вдруг из боковой галереи хлынула целая толпа морфов. Послышался отборный мат, оператор выдернул из подсумка плазменную гранату, размахнулся…
        - Смотри! - Миллер увеличил изображение, и замедлил воспроизведение.
        - Какого хрена? - Том уставился на картинку, не веря своим глазам.
        Миллер нажал на паузу, и изображение замерло.
        На стоп-кадре, среди толпы морфов возвышался… Человек! В защитном костюме, с винтовкой в руках… Человек целился в оператора. Вот только при этом у него из спины росли несколько гибких лап с несколькими сочленениями и острыми хитиновыми наконечниками.
        - Видишь?
        Том кивнул.
        - Это что, человек?
        - Почти, - Миллер кисло ухмыльнулся. - Это зараженный человек. Морф. Который действует осмысленно и стреляет из огнестрельного оружия, Том.
        Баркер медленно встал, не отрывая взгляда от застывшего изображения, прошел к бару и достал из него бутылку виски. Открыл пробку, и, не предлагая Миллеру, приложился прямо к бутылке.
        Единственным известным видом морфировавших людей были туманники. Зараженные ксеногазом, абсолютно неразумные, похожие на зомби твари, ведомые лишь самыми низменными инстинктами. Зачатки организации и подобие осмысленных действий морфы проявляли лишь под управлением дементоров - как, впрочем, и остальные твари, морфировавшие из животных. Но это… Это совсем другое.
        Внезапно увольнение с волчьим билетом показалось Баркеру самым благоприятным исходом. Если власти узнают, что именно они здесь прохлопали… Да это пожизненная каторга в лучшем случае!
        - Нужно ставить в известность директорат, - голос Тома сел и охрип. - Такое скрывать нельзя.
        Миллер уставился на Баркера, как будто видел в первый раз. Потом подошел, вырвал у него из рук бутылку и сделал несколько глотков.
        - Том, прости, но у тебя что, крыша поехала? Какой, на хрен, «ставить в известность»? С ума сошел? Это наш, мать его, шанс!
        - На что?
        - На долгую и счастливую жизнь. Безбедную. Или на резкий карьерный рост. И отнюдь не в структуре «Нью Вижн» - боюсь, от такого удара наша любимая корпорация не оправится.
        - Что ты несешь? - кажется, начальник отдела игрового взаимодействия свихнулся. Какой еще, к дьяволу, шанс? Тут бы отмазаться и соскочить - уже счастье.
        - Я несу тебе свет разума, неразумный ты человек. Представь, сколько «Вест Армор» отвалит за эту информацию? А сколько - за труп такого красавчика? А за живого? Они на тебя за обычных морфов молиться готовы, а тут такое! Да ладно, не делай таких глаз, будто я не знаю о твоих гешефтах. У тебя уже есть выход на нужных людей, Том. Нужно этим пользоваться! Такой шанс раз в жизни бывает. Условие только одно: ты не забудешь старого друга при перелете на новый аэродром. Договорились?
        Том усмехнулся. Миллер не так уж и прост, как хочет казаться. Гейм-директор понемногу приходил в себя и сейчас пытался оценить внезапно замаячившие на горизонте перспективы. Что ж… В чем-то Стив прав. Пожалуй, его жизнь и правда может кардинально поменяться… Вот только надо действовать грамотно и не в лоб. И не своими руками, конечно же. А пусть, например, Миллер этой операцией и займется. Без связей Баркера он обойти его не сможет, а если что-то произойдет - на самого Миллера можно все и спихнуть. Что ж. Неплохая идея.
        - Хорошо. Я смотрю, ты все уже продумал, - гейм-директор снова взялся за бутылку. На этот раз он разлил напиток в стаканы, и протянул один из них коллеге. - Каков план?
        - Для начала - нужно устранить утечку информации. Кроме меня видео никто не видел, я почистил логи, заменил их левой инфой. Таким образом, о произошедшем там, внизу, знаем только мы с тобой. И еще - твой гребаный любимчик, три-три-два-восемь-шесть.
        - Ну, о нем волноваться не стоит, - хмыкнул Том. - Он же заключенный. Ему с Рапсодии не выбраться.
        - Тем не менее, я бы предпочел от него избавиться, - Стив отхлебнул из стакана. - Он каждую секунду находится под прицелом сотен камер, он сейчас самый популярный человек на Рапсодии. Да что там на Рапсодии, наверное, во всей Федерации! СМИ вовсю мусолят его историю, и, знаешь… Есть острое ощущение, что его дело шито белыми нитками. Его подставили. И, если сейчас кто-нибудь возьмется копать, чтобы выехать к большим деньгам и скандальной известности на поднявшейся волне хайпа, дело бывшего Героя Федерации могут и на доследование отправить. А нам с тобой уже приходилось возвращать с планеты невинно осужденного, помнишь?
        Том кивнул.
        - Вот. Сами шлепнуть мы его не можем - слишком велика вероятность утечки информации. Идеальным вариантом было бы ударить со спутника, но увы. Тебе с трудом для турнира дали разрешение на использование орбитальной группировки, и за каждым ударом следили покадрово, а тут вдруг такое, так что не годится. Группу захвата отправлять - тоже не вариант. Преданных людей в «Группе Феникс» у меня нет. У тебя, думаю, тоже. Опять же, слухи поползут. Нужно действовать тоньше.
        - Я так понимаю, ты уже все придумал, да? - Том откинулся на спинку дивана, ослабил узел галстука, и сделал еще глоток.
        - Совершенно верно, - Стив подался вперед. - Смотри, как мы поступим…

* * *
        Через полчаса слегка захмелевший Стив Миллер вышел из кабинета босса весьма довольный собой. Рыбка заглотила наживку вместе с крючком, поплавком и удилищем. Надутый индюк небось уже представляет себя на высоком посту в «Вест Армор». А то и в совете директоров. Что ж. Пусть представляет, не вопрос. Главное, чтобы продолжал делать то, что нужно Стиву. А дальше… А дальше уж он, Стив, своего не упустит.
        Глава 3
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        Из-за броневика на буксире, дорога на базу заняла больше времени, чем предполагалось, вот только поспать, к сожалению, не удалось.
        Стоило мне задремать, как из бортовых динамиков донесся обеспокоенный голос водителя, а потом на экранах внутри отсека появилось изображение с внешних камер. Картинка была размытой и рябила помехами, но главное разглядеть удалось: параллельно броневику двигалось что-то большое. Включив на миг пси-сканер, я едва не оглох от навалившихся на меня эмоций, вслушавшись в которые, я выругался. Жажда крови, нетерпение, готовность к бою… И все это с неповторимым звериным окрасом.
        Неизвестная тварь некоторое время держалась в отдалении, потом к ней присоединилась вторая, и морф осмелел, почувствовав поддержку. Издав низкое рычание, отлично различимое даже сквозь рев движка, он ринулась в атаку.
        Пулеметчик в башне отработал на «пять». Тяжелые пули буквально разорвали бок твари, монстр завалился набок, но пулеметчик еще несколько секунд «причесывал» вздрагивающее тело. Второй морф, увидев, что случилось с первым, атаковать не стал. Вместо этого он дождался, пока машины отъедут на безопасное расстояние, подобрался к павшему товарищу и приступил к жуткой трапезе.
        Больше происшествий не было, но остаток пути прошел в напряжении.
        - Охренеть можно, - покачал головой Сандерс. - Не видел таких еще. Видать, из Красной зоны выбрались. Совсем что-то «Яростные» мышей не ловят, развели такую срань в своей зоне ответственности. Надо бы им отписать, сказать, что у них по сектору твари, как у себя по логову бродят. Пусть разберутся.
        Я промолчал, пытаясь представить, что послужило исходником для морфа. Тварь была действительно большой, еще и бесстрашной. Непуганая. Наверное, и правда только из Инферно, с людьми еще не встречалась. Я вспомнил, как совсем недавно в одиночку бродил по Красной зоне, и поежился. Кстати. Имеется вопрос.
        - Хотел спросить, - я повернулся к Сандерсу. - А как так вообще получается? Я вот недавно из Инферно вернулся, так что-то не заметил никакой стены, оборонительной линии, еще чего-то. То есть, вот шел по Инферно, бац - и уже в Пределе. Как так получается-то? Я считал, что там муха не пролетит, а оно вон какие слоны бегают.
        Сандерс поморщился.
        - Муха не пролетит через границу между Пределом и Лимбом. Там периметр, стена, автоматические турели, форты, опять же, при необходимости, живую силу высылают на ликвидацию попыток прорыва. А между Пределом и Инферно граница условная. Площадь огромная, расстояния большие, условия суровые. Пока я знаю только два полноценных форта на границе, и то, там кланы только-только между своими фортами стену тянуть начали. А так - аванпосты в основном, по сути - бункеры защищенные. До фортов им еще развиваться и развиваться. Народу мало, ресурсы добывать-перерабатывать сложно, так что, если вдруг какая волна из Инферно прет, они, в основном, сидят, в землю зарывшись, и не отсвечивают. И то аванпосты погибают часто. Опыт там прет повышенный, и очки развития удвоенные капают, но все равно сложно. Так что из Инферно сюда твари частенько шастают, потому и проводим зачистки и рейды. Вот когда полноценную линию хотя бы из аванпостов удастся протянуть, легче станет.
        Я качнул головой. М-да. Я немного по-другому себе все это представлял, все же. Что ж. Логично. Тут, наверное, даже ресурсов армии не хватит, чтобы быстро и планомерно все зачистить. Что уж говорить об уголовниках, для которых расчистка планеты - неприятная и опасная обязанность. Тем не менее, дело продвигается, да. Элизиум - не единственная Зеленая зона на планете, есть и другие. И вокруг них есть свои Серые и Оранжевые зоны. То есть, в целом план корпорации работает и приносит пользу. Если бы они еще из этого безумное шоу не устраивали…
        Броневик, тем временем, наконец-то добрался до ворот форта. Водитель опознался через комлинк, мощные ворота сдвинулись, пропуская нас внутрь, и я заметил, как экипаж расслабился. База. Безопасность.
        Машина проехала немного и остановилась. Странно. Вроде бы в ангар еще не заехали. Чего так?
        Сандерс нахмурился, читая что-то в интерфейсе, и порывисто встал, открывая двери и выбираясь наружу. Я после секундного раздумья полез следом.
        Выбравшись из броневика, я с наслаждением потянулся и огляделся. Впрочем, стоило мне это сделать, как все благодушное настроение моментально исприлось.
        Посреди двора, припав на правый бок, стоял вездеход. Не вооруженная боевая машина, как та, на которой мы приехали, а обычный, вроде того, на котором мы с группой Эвереста выезжали на задание. А может и вовсе тот же. Самодельная броня вездехода выглядела помятой и курилась дымком, резина на паре передних колес отсутствовала. Приглядевшись, я увидел, что остатки ее, сморщенные и оплавленные, все же имелись - в виде потеков расплавленной резины. Заинтересовавшись, я подошел ближе.
        Вокруг броневика стояло несколько бойцов, чуть поодаль кто-то из техников, вооружившись шлангом, смывал с машины зеленую жидкость. Стекая по броне, жидкость шипела и пузырилась, оставляя на металле хорошо различимые следы.
        - Парни, а что произошло? - поинтересовался я. Бойцы покосились на меня, потом, видимо, узнали, и помявшись, один из них ответил:
        - Из выезда на расчистку таким приехал. Выехало три машины, вернулась одна. Морфы на зону расчистки напали. Видишь зеленые сопли? Кислота. Из двадцати пяти человек вернулось восемь. Броневик один исчез, вместе с Рэдом и охраной. Вторая машина там и осталась, ее разорвали, добираясь до тех, кто внутри.
        Я тяжело вздохнул. Вот дерьмо! Ублюдок Рэд, иначе не скажешь. «Исчез броневик». Конечно. Мразь, бросил своих, и вот итог. М-да. Я ему не завидую. Даже интересно, что для него Сандерс придумает. Впрочем, что бы ни придумал - такую тварь не жалко. Туда ему и дорога.
        Постояв у броневика, я вернулся к нашей машине, достал оружие, рюкзак, навьючился и двинулся ко входу в ангар, написав Сандерсу, что ушел к своим. Мне тут делать нечего, ничем не помогу, да и не мои это проблемы. Своих хватает.
        Я опасался проблем с охраной на входе из-за кучи оружия, но, по дороге к кубрику меня так никто и не остановил. Тем лучше.
        Дверь «узнала» меня и откатилась в сторону. Не успев войти, я наткнулся на ствол винтовки, смотрящей мне в грудь. Дис. Солнцепоклонник смотрел на меня, будто не узнавая. Я спохватился, поднял забрало шлема, и Дис, улыбнувшись, отошел в сторону, пропуская меня внутрь.
        Добравшись до ближайшей койки, я сбросил на нее свою ношу, снял шлем, и огляделся.
        Бывший артиллерист и правда не подвел. Все члены моего маленького отряда были одеты в боевые костюмы и вооружены, дополнительные стволы стояли в появившейся у стены оружейной стойке, снаряжение свалено на одном из столов. Молодцы. Одобряю.
        - Отбой, бойцы, - проговорил я. - Опасность миновала, можно расслабиться. Хотя бдительность не теряйте. Хрен его знает, что тут кому в голову взбредет.
        Реакция на мое появление была… Разной. Трикс просиял, подскочил и долго тряс мою руку: кажется, после победы в турнире мой авторитет для парня взлетел до небес. Блайз кивнул и показал большой палец. Дис, как всегда, сдержан, но видно, что моему появлению рад. А Марго одарила меня таким взглядом, что аж в жар бросило, столько всего в нем было намешано. Я сделал вид, что не обратил внимания, и прошел прямо к пищевому синтезатору. Поселившиеся внутри биоботы были хорошим подспорьем, но благодаря их работе я постоянно ощущал легкий голод. Ну а сейчас и вовсе банально и незамысловато хотел жрать.
        Заказав аппарату кофе и двойную порцию картофельного пюре с курицей, я развернулся, оперся о заменяющую обеденный стол стойку, идущую вдоль стены, и посмотрел на бойцов.
        - Ну что, народ, мы свободны, - проговорил я. - С Сандерсом все вопросы решены, силком он никого держать не будет. Что только подтверждается тем, что вам, да и мне тоже, разрешили притащить сюда оружие. Но он сделал нам предложение, и я должен его огласить.
        На меня уставились четыре пары глаз.
        - Сандерс предлагает нам остаться в клане. Тебя, Трикс, он видит в должности инженера форта, по его словам, ты справишься. Мне хочет поручить руководство боевым крылом, и, не буду скрывать, обещает в будущем должность своего заместителя. Ты, Дис, как понимаю, остаешься на текущей позиции, Марго тоже. Насчет тебя, Блайз… Тебе он остаться не предлагает, но неволить не станет. Такие дела.
        На некоторое время в кубрике повисла тишина, прерванная писком синтезатора. Я повернулся, достал из отсека кружку, и поставил рядом. По кубрику разнесся запах мутной жидкости, что на Рапсодии называлось кофе.
        - А сам-то ты что думаешь? - спросил Дис.
        - Я отказался, - честно признался я. - Сандерс не самый адекватный руководитель… Ну, и есть еще причины, которые, в целом, к «Буревестникам» отношения не имеют, и о которых я скажу позже. Но, как понимаю, вас он готов оставить, даже если я в комплекте прилагаться не буду.
        - А что случилось с предыдущим инженером? - робко спросил Трикс. Парень явно был ошарашен и польщен высоким доверием, которое ему оказывает взрослый человек, глава целого клана и владелец укрепленного форта. - С этим, как его… Рэдом?
        Я усмехнулся, и неосознанно погладил ладонью висящую на бедре кобуру. Дис проследил за моим взглядом, и присвистнул: он явно узнал пушку, и теперь в его глазах читался немой вопрос.
        - Предыдущий инженер оказался не в то время, не в том месте, попытался взвалить на себя непосильную ношу и надорвался. Сейчас он лежит в багажном отсеке вездехода Сандерса и ждет лютой казни.
        Бойцы заговорили одновременно, закидывая меня вопросами. Я поднял руку, требуя тишины, и коротко рассказал о произошедшем.
        Рассказу никто особо не удивился, а Марго - так та даже обрадованной выглядела. Я вопросительно посмотрел на девушку, и она, смущаясь, рассказала, что Рэд все время, что меня не было в форте, ей проходу не давал, делая весьма недвусмысленные предложения, а однажды и вовсе подкараулил, и перешел к активным действиям. Правда, успеха действия не возымели по причине резкой боли в паховой области, но больше девушка с инженером старалась не пересекаться. Я усмехнулся, вспомнив, как именно «воспитывал» Рэда, и заверил нашу снайпершу, что теперь она точно отомщена.
        - Ясно, спасибо, - Трикс, получив необходимую информацию, задумался.
        - И что ты собираешься делать дальше? - снова поинтересовался Дис.
        Я вздохнул.
        - Здесь оставаться не намерен. Вливаться в какой-нибудь другой клан я тоже не намерен. Потому я намерен создать свой - если будут надежные люди, найти надежное убежище и, наконец-то, перевести дух, размышляя, как лучше поквитаться со Слаем.
        - Но ведь создание клана доступно только с сорокового уровня, - удивленно посмотрел на меня Блайз. - А качаться до сороковки лучше как раз в составе клана.
        - А вы чего, думали, я хреном груши все это время околачивал? - ухмыльнулся я, и отключил инкогнито.
        Взглянув на цифру уровня, Блайз недоверчиво покачал головой, как бы не веря, что за такой короткий срок можно так прокачаться. Дис улыбался, будто знал о полученном уровне раньше и теперь наслаждался произведенным эффектом вместе со мной.
        - Я в деле, - кивнул Дис. - Соблазн остаться в уже обустроенном форте велик, но только в том случае, если им будет руководить адекватный человек. Сандерс впечатления адекватного не производит.
        - Я тоже, - Марго сделала решительный жест. - Мне здесь не нравится все. Не нравится, как на меня смотрят, как свистят вслед, как отпускают сальные шуточки. Лучше в Лимб вернуться, чем оставаться среди этих… - не найдя подходящего слова, а, может, решив не выражаться лишний раз, снайперша оборвала фразу.
        - И я! Куда я, если вы все уйдете? - громко и слегка испуганно выкрикнул Трикс. В наступившей тишине его выкрик прозвучал неожиданно громко, и все засмеялись. Парень сначала смутился, но потом присоединился.
        - Если я мог бы быть полезен… И если вы мне все еще доверяете… - нерешительно проговорил Блайз, и умолк на полуслове.
        Я кивнул, и обвел друзей взглядом. В принципе, чего-то такого я и ожидал, разве что думал, что Дис, успевший стать у Сандерса взводным, будет колебаться дольше. Остальные же не удивили. Единственное…
        Иметь за спиной Диса - превосходно. Марго, я думаю, тоже будет лучше с нами, и не в последнюю очередь по озвученным ею причинам. Опытный проводник в лице Блайза тоже лишним не будет. А вот хакер…
        - Трикс, - медленно проговорил я, как бы взвешивая все «за» и «против». - Должность кланового инженера - это очень хорошая должность. Тебе не придется выходить за стены, ты будешь сидеть в форте и заниматься его системами. По значимости ты станешь вторым человеком после Сандерса. Что ждет нас - неизвестно. Мы успели нажить могущественных врагов, за нами идет охота, а там, куда мы собираемся отправиться, будет в разы опаснее, чем в Лимбе и Пределе. Ты уверен, что ты не хочешь остаться?
        - Вы… Вы что, бросить меня решили? - глаза парнишки округлились. - Да я… Я, между прочим, раньше вас всех доступ в Зеленую зону получил! Ну, кроме Блайза. И прокачиваться мне никто не помогал! Сам все. И модифицировался сам, и оружие купил, и костюм! Или че, если мне восемнадцать, так меня опекать надо? Ну и да, хороша опека, оставить в клане с контуженным алкоголиком во главе! И это после всего, через что мы прошли?
        Я вдруг почувствовал укол совести. А ведь парень прав. Ему пришлось пройти сквозь такое, через какое немногие взрослые пройти способны. Я даже не подозреваю, как он до своего уровня докачался. И после того. Как присоединился к нам, показывал себя только с хорошей стороны. Смелый, стрелять умеет, собой владеет, а уж с техникой как обращается… Да, в конце-то концов, он всего на десять лет меня младше! Ну и подло это как-то, пусть мы ему ничего и не обещали.
        Вздохнув, я посмотрел на парня, и проговорил:
        - Трикс, я должен был передать тебе предложение Сандерса. Если оно тебя не устраивает - мне в клане очень пригодится хороший хакер. С перспективой роста до инженера - при условии, что будет что инженерить.
        Парень просиял, но тут же постарался сделать серьезное лицо.
        - Я не подведу! - выдохнул он.
        - Я не сомневаюсь, - я усмехнулся и посмотрел на Блайза.
        - Блайз, сталкер мне тоже понадобится. Только давай уговоримся: если есть что-то, что способно хоть немного повлиять на общую безопасность - об этом должны знать все.
        - То же касается и тебя, - не сдержался Дис. - Если собираешься вляпаться в какую-то задницу - ты хотя бы подмигни, что ли.
        Я почувствовал укол совести и кивнул.
        - Договорились. Кстати, Блайз. Ты ничего не хочешь мне отдать?
        Сталкер спохватился.
        - Черт. Совсем забыл. Лови! - он зарылся в интерфейс, и у меня тут же булькнуло уведомление.
        ВХОДЯЩИЙ ПЕРЕВОД ОТ ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ БЛАЙЗ. СУММА - 5 656 387 КРЕДИТОВ.
        Я в недоумении уставился сначала на надпись, а потом - на сталкера.
        - Это что? Откуда столько?
        Блайз самодовольно усмехнулся.
        - Ставки принимались до самого финала, и коэффициент колебался в зависимости от действий бойцов. Я не стал ставить сразу, немного подождал. Когда тебя чуть не прикончила девчонка, твой рейтинг рухнул на самое дно, и я решил, что сейчас ставить самое время.
        Я покачал головой. Охренеть можно! Да уж. Кажется, я не прогадал, доверив Блайзу деньги. Может, его заодно и казначеем назначить?
        - Отлично. Спасибо, Блайз. Думаю, сейчас это будет очень уместно.
        - Так а куда мы отправимся? - Трикса, кажется снедало нетерпение. - И как мы назовем наш клан?
        Но, прежде чем я открыл рот, чтобы ответить, на панели возникло новое уведомление о входящем сообщении. И, судя по отметке «Важно!», сообщение пришло не от кого-нибудь, а от администрации.
        Я пробежал сообщение взглядом, и усмехнулся. На ловца и зверь бежит.
        Подняв голову, я обвел товарищей взглядом.
        - Как назовем клан, подумаем позже. А вот куда отправимся - я, пожалуй, ответить готов.
        Вспомнив о почти остывшем кофе, я взял кружку, и провозгласил:
        - Пакуйте вещи, друзья. У нас специальное задание от администрации Полигона.
        Сделав глоток, я насладился произведенным эффектом, скомандовал:
        - Пакуйте вещи, друзья. Мы отправляемся в Инферно.
        ОТ АВТОРА:
        НАРОД! ИНТЕРЕСНЫЙ МОМЕНТ. ТРИКС ПОИНТЕРЕСОВАЛСЯ, КАК АЛТАЙ ХОЧЕТ НАЗВАТЬ СВОЙ КЛАН, И Я ПОЙМАЛ СЕБЯ НА МЫСЛИ, ЧТО У МЕНЯ НА ЭТОТ СЧЁТ НЕТ НИКАКИХ НАМЕТОК. МОЖЕТ, ВЫ ПРИДУМАЕТЕ? ЭТО НЕ НАТУЖНЫЙ ИНТЕРАКТИВ, ЧТОБ ПОДНЯТЬ АКТИВНОСТЬ, У МЕНЯ ПРАВДА ПЛОХО С ТАКИМИ НАЗВАНИЯМИ:) ПИШИТЕ В КОММЕНТАРИИ СВОИ ВАРИАНТЫ, А Я ПОПРОБУЮ ВЫБРАТЬ ИЗ НИХ САМЫЙ ПОДХОДЯЩИЙ. СПАСИБО!
        Глава 4
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ФОРТ КЛАНА «БУРЕВЕСТНИКИ».
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНО НОВОЕ СПЕЦИАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ: «ЗАТЕРЯННЫЙ АВАНПОСТ».
        КЛАСС: УНИКАЛЬНОЕ, ГРУППОВОЕ, ОБЯЗАТЕЛЬНОЕ.
        ОПИСАНИЕ: «МСТИТЕЛИ», ОДИН ИЗ КЛАНОВ ПРЕДЕЛА ПЕРЕСТАЛ ВЫХОДИТЬ НА СВЯЗЬ ПОСЛЕ ТОГО, КАК РАЗВЕРНУЛ АВАНПОСТ В ИНФЕРНО. БЛАГОДАРЯ СВОЕМУ РАСПОЛОЖЕНИЮ, ЭТОТ АВАНПОСТ ИМЕЕТ ОГРОМНОЕ ЗНАЧЕНИЕ ДЛЯ ПОЛИГОНА. ДОБЕРИТЕСЬ ДО АВАНПОСТА, ИССЛЕДУЙТЕ ЕГО, ВЫЯСНИТЕ, ЧТО ПРОИЗОШЛО С КЛАНОМ «МСТИТЕЛЕЙ».
        СЛОЖНОСТЬ: ВЫСОКАЯ.
        НАГРАДА:
        - 500 000 ОЧКОВ ОПЫТА;
        - 1 000 000 КРЕДИТОВ;
        - ПОВЫШЕНИЕ УРОВНЯ ЛОЯЛЬНОСТИ АДМИНИСТРАЦИИ ПОЛИГОНА.
        ПРИ ВЫПОЛНЕНИИ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ УСЛОВИЙ НАГРАДА БУДЕТ УВЕЛИЧЕНА.
        ОПЫТ РАСПРЕДЕЛЯЕТСЯ МЕЖДУ ЧЛЕНАМИ ГРУППЫ, СОГЛАСНО УРОВНЮ ИХ ВКЛАДА В ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ.
        ПОДСКАЗКА: СВЯЗЬ С СИСТЕМОЙ В РАЙОНЕ АВАНПОСТА НАРУШЕНА. ВЫ НЕ СМОЖЕТЕ ВЫЗВАТЬ ПОДКРЕПЛЕНИЕ ИЛИ СДЕЛАТЬ ЗАКАЗ В ИГРОВОМ МАГАЗИНЕ. ПОДГОТОВЬТЕСЬ КАК СЛЕДУЕТ.
        ВНИМАНИЕ! ОТКАЗАТЬСЯ ОТ ЗАДАНИЯ НЕВОЗМОЖНО.
        ШТРАФ ЗА НЕВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ: ПОЖИЗНЕННОЕ ОТКЛЮЧЕНИЕ ОТ СИСТЕМЫ ПОЛИГОНА.
        ВНИМАНИЕ! ЗАДАНИЕ ИМЕЕТ ОГРАНИЧЕНИЕ ПО ВРЕМЕНИ! СРОК ВЫПОЛНЕНИЯ - ПЯТЬ СТАНДАРТНЫХ ДНЕЙ. ОТСЧЕТ НАЧИНАЕТСЯ С МОМЕНТА ПРИНЯТИЯ ЗАДАНИЯ. ЧЕРЕЗ ДВАДЦАТЬ ЧЕТЫРЕ ЧАСА ЗАДАЧА БУДЕТ ПРИНЯТА АВТОМАТИЧЕСКИ.
        После того, как я прочёл системный текст внимательнее, первоначальный энтузиазм поугас. В последний раз специальное задание без возможности отклонения выдавалось системой, когда мы с Миражом и Эверестом нашли Гнездо ксеносов. И выглядело оно, мягко говоря, невыполнимым. И вот теперь опять. Конечно, если сравнивать с наказанием за невыполнение того квеста, это выглядит попроще, здесь, по крайней мере, в вонтед-лист поместить не грозят, но сравнение так себе. Впрочем, я уже убедился на примере «Лесных братьев», что на Рапсодии вполне можно жить и без системы… Хотя не хотелось бы. Повышение лояльности администрации - это хорошо, в прошлый раз мне за такое задание пять лет скостили. А учитывая недавно открывшиеся обстоятельства… Стоит рискнуть. По крайней мере, мне. А остальные пусть решают сами. Впрочем, в их решении я почему-то не сомневался.
        Я огласил условия задания, честно озвучив все «за» и «против», предупредил, что пока я не принял задание, у остальных есть возможность отказаться, но, как и думал, такого желания никто не изъявил. То ли ребята недооценивали серьёзность ситуации, то ли настолько верили в мою счастливую звезду, как выразился Дис… Где он там нашёл это счастье, непонятно. Кажется, вся моя жизнь в последнее время - погружение во всё более глубокую задницу. Что ж. Их выбор. По крайней мере, у них ещё есть время подумать: принимать квест, находясь в клане Сандерса я, конечно, не стану, но и выходить из него пока рано. Нужно кое-что ещё закончить.
        - Я слышал про «Мстителей», - задумчиво проговорил Блайз. - Относительно недавно. Молодой клан, без постоянной базы. Им, вроде как, система подогнала возможность на льготных условиях аванпост получить. Они и повелись. Только там сложность была - этот аванпост должен был стать узловым, ядром постройки нового Периметра. То есть, он выдвинут в Инферно глубже остальных, и, в случае чего, на помощь от кого-либо особо надеяться не стоило. Но они решили рискнуть, и… Вот, собственно, результат.
        - Обнадежил, ничего не скажешь, - я усмехнулся. - Есть мысли, что там с ними могло произойти?
        - Да что угодно, - Блайз пожал плечами. - Морфы сожрали, конкуренты вырезали… Это Полигон. Здесь больше удивляешься, если всё по плану идёт.
        - И то верно, - я усмехнулся. - А вот ещё насчёт отсутствия связи с системой. Как такое быть может? Я ещё понимаю под землёй, но на поверхности…
        - Да элементарно, - вместо Блайза ответил Трикс. - Ретрансляторы, например, в той местности либо не установлены, либо из строя выведены.
        - А спутники?
        - Радиопомехи, магнитная аномалия, сложный ландшафт, плотная низкая облачность… Тебе что больше нравится?
        - Ясно. Понятно, что ничего не понятно. Кажется, пока сами не посмотрим - не узнаем, что там и как. Ладно, народ. Отдыхать, как выяснилось, некогда. Давайте, подумайте ещё, хотите ли во всё это ввязываться, я никого заставлять не стану. А я пойду пообщаюсь с Сандерсом. Постараюсь кое-что для нас выбить, - я быстро закидал в рот то, что синтезатор считал пищей, запил остывшим кофе и отправился на поиски кланлида.
        Сандерс нашёлся в своём командном центре - как всегда, впрочем. И, как всегда, компанию ему составляла бутылка.
        - О! - кажется, Сандерс даже обрадовался моему появлению. - Алтай! С чем пожаловал? Решил остаться всё-таки?
        Я выдвинул стул и уселся напротив Сандерса.
        - Нет, оставаться я не буду. И с ребятами поговорил, как обещал. Тоже уходят. Извини.
        Сандерс замер, задумался о чем-то, помрачнев.
        - А, ладно, - кланлид тряхнул головой и потянулся за бутылкой. - Будешь?
        - Нет, - твёрдо ответил я. - И тебе не советую. Завязывал бы ты, мастер-сержант. Плохо влияет оно на тебя. Сходи к умнику своему, Питу, пусть он тебя почистит как следует, обновит - и прекращай бухать. Сам видишь, к чему ведёт. Крысу под носом прощелкал. А ведь он твоим замом был. Сколько сейчас на тебя вопросов упадёт? А ты их решать отвык. И эта дрянь, - я показал на бутылку, - не помощник в таких делах.
        Вообще, учитывая, что я пришёл к главе «Буревестников» просить об одолжении, наверное, не стоило заводить душеспасительных бесед, но я банально не смог сдержаться. Сандерс на самом деле неплохой мужик, и жалко будет, если всё, что он сумел здесь создать, пойдёт прахом.
        Кланлид внимательно посмотрел на меня, хмыкнул, но комментировать мою тираду не стал. Я решил, что готов перейти к тому вопросу, ради которого, собственно, и заявился к Сандерсу.
        - Я создаю свой клан. Но у меня пока нет базы, и не очень понятно, когда она появится. А мне предстоит рейд в Инферно. Я бы хотел прокачать ребят в твоих лабораториях.
        Сандерс вскинул бровь.
        - Свой клан? Смело. Уважаю. Но не советую. Знаешь, сколько таких молодых и горячих я уже видел? Думаю, если поднять статистику, можно неслабо удивиться. Девяносто процентов мелких кланов исчезают в течение месяца после создания. Зачем тебе это? Опять же, базы нет… Моё предложение в силе. Давай ко мне!
        - Уже обсуждали, - покачал головой я. - Извини, Сандерс, ничего личного. Я просто хочу принимать решения сам, и не хочу от кого-либо зависеть. Эта тема закрыта.
        - Что ж. Твой выбор. Лаборатории… Ну, я не против. Расценки стандартные. Пятьдесят процентов от стоимости устанавливаемых модификаций. Свяжусь с Питом, дам добро. Только список ему скинь предварительно, возможно, что-то придётся заказывать у системы.
        Я усмехнулся. Нормальный ход. Пятьдесят процентов… Учитывая, что у остальных денег нет… Я тут весь свой бюджет и оставлю. Нет, так дело не пойдёт. Прищурившись, я посмотрел кланлиду в глаза, и вкрадчиво поинтересовался:
        - Сандерс, скажи, а сколько ты на мне заработал?

* * *
        Я вышел от Сандерса спустя полтора часа. Охрипший от спора, слегка пьяный - без выпивки, все же, не обошлось, но весьма довольный собой. Пришлось пустить в ход расчёты Элис, напомнить о подставе со стороны Рэда, о том, что я помог вывести рыжего ублюдка на чистую воду и даже слегка придавить ментальным доминированием. Зато в результате мне пришлось выторговать практически идеальные условия.
        Сандерс имплантировал моих бойцов как членов клана, полностью из своего кармана. Взамен пришлось пообещать, что, сразу после создания клана мой клан заключит с «Буревестниками» союзный договор с весьма однобокими условиями: в случае необходимости Сандерс мог призвать мой клан на помощь, сам же он от подобного призыва мог отказаться. Впрочем, меня это особенно не напрягало: мастер-сержант настолько заострил внимание на этом пункте, что договор о взаимном ненападении прошёл фоном, а, как подозреваю, это и было настоящим мотивом. Старый лис пропил не всю интуицию, он смотрел вперёд и всерьёз опасался, что, зная, как обстоят дела «Буревестников» изнутри, я рискну одним махом решить ряд проблем и заполучить развитый форт на относительно спокойной территории. Завизизировав же при помощи системы договор о союзе, я себе подобное позволить не смогу: слишком непосильным штраф будет. Впрочем, меня это не волновало: нападать на «Буревестников» я не собирался, а вот гарантия ненападения с их стороны не помешает. Как и призрачный шанс получить помощь в критической ситуации. В Инферно за мной Сандерс, ясное
дело, не полезет, а вот случись мне зарубиться, например, со Слаем… Напрямую напасть на «Могильных воронов» Сандерс не мог - в своё время «Буревестники» подписали с ними похожий договор, а вот в качестве помощи союзникам… В общем, кажется, достигнутые договорённости устроили нас обоих.
        Вернувшись в кубрик, я застал в нем спокойную, рабочую обстановку: бойцы чистили оружие, проверяли снаряжение, подсчитывали боеприпасы… В общем, готовились к рейду. Деловитая атмосфера меня успокоила и настроила на нужный лад. Кажется, с людьми я не ошибся. Что ж, это хорошо.
        - Ну что, бойцы. Ваше решение? - встав посреди кубрика я заложил руки за спину и оглядел личный состав специальным сержантским взглядом, призванным отмечать каждую мелочь.
        - А что решение? - не отрываясь от полуразобранной винтовки подал голос Блайз. - Решили же всё вроде как.
        Одобрительное молчание остальных было красноречивее тысячи слов, и я довольно усмехнулся. Кажется, даже на душе потеплело. Приятно, всё-таки, осознавать, что ты не один.
        - Ну, раз решили, значит скидываем мне логи статистики и составляем список модификаций и необходимых имплантов согласно основной специальности. Я его перебрасываю местному лепиле, и, по готовности, парами отправляемся улучшать свои хилые тушки.
        Четыре пары глаз с удивлением уставились на меня.
        - Это дорогое удовольствие, - разорвал, наконец, повисшую тишину Дис. - А мы тут, пока тебя не было, не сказать, чтоб разбогатели.
        - Расслабься, боец, мастер-сержант Сандерс угощает, - хмыкнул я. - Наглеть не стоит, но и стесняться тоже не надо. Единственное - не надо через ступеньку прыгать. Завтра все должны быть на ногах и в боеспособном состоянии. Задание раньше времени принимать я не стану, но и тянуть не будем: у нас всего пять дней, и неизвестно, сколько времени займёт выполнение. Так что прохлаждаться, ожидая, пока вы восстановитесь, некогда. Я договорился с Сандерсом, модификации пройдут в мягком режиме. Старый лис пытался зажать восстанавливающие препараты, но, в итоге, сдался.
        Ответом на мою речь был одобрительный гул, и уже через несколько секунд мне стали поступать сообщения со статистикой и конфигурациями. Открыв первое попавшееся, я перешёл к синтезатору, и заказал плотный обед: располнеть мне явно не грозит, а вот запастись впрок стройматериалами для биоботов не помешает. В отличие от моих бойцов, мне модификации пока не грозят, придётся крутиться при помощи биокомпа. Это означает повышенный расход энергии, а значит, нужно отъедаться, пока есть такая возможность. Итак, что тут у нас?
        Марго. Снайпер. 20 уровень. Молодец, девчонка, времени зря не теряла. Успела подкачаться, может и денег каких заработала. Впрочем, это её дело. Модификации Сандерс ставит бесплатно, у меня на балансе кое-что имеется… Это после создания клана часть заработанных денег в казну будет уходить, а пока личное есть личное.
        Дис. Энфорсер. 26 уровень. Ну, тут сразу было понятно, что он не промах. У него ещё в Лимбе самый высокий уровень был, а здесь он ещё, вроде, группу спас. Нормально.
        Трикс. Инженер. Специализация - хакер. 22 уровень. Ха. Ещё недавно у него уровень выше моего был, получается? Нормально, нормально. Хотя все равно пацан ещё, нужно за ним присматривать, слишком увлекается.
        Блайз. Разведчик. Специализация - сталкер. 32 уровень. Ну, тут все логично. Блайз на Рапсодии дольше нас всех, в клане каком-то уже состоял… Было бы странно, если бы у него был уровень ниже.
        Я бегло просмотрел конфигурации имплантов и отправил их на проверку Элис. Нейросеть явно лучше меня просчитает возможные варианты развития. Так что нечего и голову засорять.
        Достав из запищавшего синтезатора первую порцию, я приступил к еде, одновременно просматривая магазин на предмет улучшений экипировки. Пока выходило так, что моя «Стальная крыса» - оптимальный вариант для текущего уровня развития. Нет, бесспорно, есть костюмы и получше - например, вот этот. «Кобра». Адаптивный камуфляж, защита от электромагнитного импульса, шестой класс брони, силовой щит, рассчитанный не только на огнестрел, но и на энергетическое оружие… Несколько режимов компьютерного зрения, включая ночное и тепловизионное, поглощение сканирующего излучения… Да-а-а… С таким костюмом можно чувствовать себя гораздо защищённее. Вот только рассчитывать на него пока не приходилось. И черт с ней, с ценой в три миллиона кредитов. Было бы желание, а деньги найдутся. Тут другое важнее: ранг специализации. Его без соответствующих модификаций не прокачаешь, а с ними у меня, как мы помним, некая заминочка имеется. Ладно, поставим пока зарубку на будущее. Всё ещё будет, главное - не спешить.
        Я покончил с первым блюдом и взялся за второе. Так. Мне имплантироваться не надо, так что из состава Буревестников, пожалуй, можно и выходить. Кроме того, все равно к Сандерсу заходить, договор заверять, и сделать это нужно уже в роли главы нового клана. Доступы, правда, наверное, слетят, ну да ладно. От пищевого синтезатора, надеюсь, не отлучат, а без всего остального я до завтра уж как-нибудь доживу. Итак, что тут у нас с кланом?
        ВНИМАНИЕ! ПРЕЖДЕ ЧЕМ СОЗДАВАТЬ НОВЫЙ КЛАН, ВЫ ДОЛЖНЫ ВЫЙТИ ИЗ КЛАНА «БУРЕВЕСТНИКИ».
        Хорошо, выходим. Прости, Сандерс, но нам не по пути.
        ВЫ СОБИРАЕТЕСЬ ПОКИНУТЬ КЛАН «БУРЕВЕСТНИКИ». ОБРАТИТЕ ВНИМАНИЕ, ПОВТОРНО ВСТУПИТЬ В КЛАН МОЖНО ТОЛЬКО ПО ПРИГЛАШЕНИЮ ЛИДЕРА ИЛИ ЕГО ЗАМЕСТИТЕЛЯ. ПОДТВЕРДИТЕ ВЫХОД ИЗ КЛАНА.
        Подтверждаю.
        СОЗДАТЬ НОВЫЙ КЛАН. ВВЕДИТЕ НАЗВАНИЕ.
        Я вынырнул из интерфейса, и посмотрел на будущих соклановцев.
        - Ну что, народ? Как клан называть будем? Есть идеи? Трикс, ты, кажется, был полон энтузиазма.
        - Я? О да! - вскинулся хакер. - У меня вариантов куча! Значит, поехали. «Инфернальные стражи» - ну, типа Инферно и ты Страж, «Санитары Лимба» - типа отсылка к тому, как круто вы Серую зону зачистили, «Адские гончие» или «Преторианцы» - ну, тут просто круто звучит. «Убийцы», «Огненные ангелы»…
        - Так, стоп, стоп, - я поднял руки, с трудом сдерживая рвущийся смех. - Я понял, ты у нас парень креативный. Ещё у кого-нибудь варианты есть?
        - «Гелиос», «Люцифер», - проговорил Дис, ввергая меня в ступор.
        - «Люцифер»? - от вполне серьёзного Диса я такого не ожидал. - Он-то здесь при чем!?
        - Ну так «Несущий свет» же, - негодующе уставился на меня Дис. Ясно. Что взять с солнцепоклонника?
        - Угу. Ещё кто-нибудь?
        Блайз с Марго лишь с улыбкой покачали головами. Ну, ясно. Придётся выкручиваться самому.
        - «Молот», - произнёс я, и в кубрике воцарилась тишина. Члены отряда переваривали название.
        - Это потому что мы расшибаем врагов в лепешку? - робко поинтересовался Трикс.
        - Нет. Это потому что так называется малый десантный бот. В котором ты камнем валишься на планету, не имея возможности повлиять на полет, не представляя, что ждёт тебя внизу, и не зная, чем всё это закончится. По-моему, очень подходящее название.
        Не встретив возражений, я ввёл название клана в интерфейс. Система подумала, и выдала вердикт:
        НАЗВАНИЕ ДОСТУПНО ДЛЯ РЕГИСТРАЦИИ.
        Отлично. Регистрируем.
        ВНИМАНИЕ! СТОИМОСТЬ РЕГИСТРАЦИИ КЛАНА - 2 000 000 КРЕДИТОВ.
        Я чуть не задохнулся. Сколько? Твою мать, да вы охренели совсем? Два миллиона! Это сколько ништяков накупить можно… Дерьмо… Но делать нечего. Нет клана - нет базы, нет базы - нет кибернетических лабораторий, нет лабораторий - нет модификаций. Нет ручек - нет конфетки, в общем.
        Скрепя сердце, я подтвердил списание со счета.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ЗАРЕГИСТРИРОВАЛИ НОВЫЙ КЛАН! ВЫПОЛНЯЙТЕ КЛАНОВЫЕ ЗАДАНИЯ, ПРИНИМАЙТЕ В КЛАН НОВЫХ СОРАТНИКОВ И ПОДНИМАЙТЕСЬ В КЛАНОВОМ РЕЙТИНГЕ «ПОЛИГОНА».
        ТЕКУЩЕЕ МЕСТО В РЕЙТИНГЕ - 54.
        Отлично. Жаль, не пятьсот пятьдесят четыре, например. Как я выяснил на собственном горьком опыте, чем ниже рейтинг, тем меньше проблем.
        Элис доложила, что расчеты закончены. Я бегло просмотрел конфигурации, кивнул, и отправил их Питу. Дождавшись подтверждения, я свернул интерфейс и распорядился:
        - Трикс, Марго - на выход. Добрый доктор ждет вас. По завершению - Дис и Блайз. Дис, пока ребята имплантируются - список наличного оружия, брони и боеприпасов мне. И твои соображения, как и что можно улучшить. Давайте, ребята, давайте, времени в обрез, а еще выспаться надо!

* * *
        Мне удалось вынырнуть из интерфейса только глубокой ночью, когда остальные члены отряда уже давно давили на массу. Волна необходимых дел захлестнула с головой и не отпускала, пока я ее полностью не разгреб, несмотря на то, что глаза уже слипались. Сначала мы с Дисом подбирали экипировку и вооружение для отряда, потом с Блайзом обсуждали маршрут, потом я еще раз пересматривал все наметки, рылся по вкладкам магазина и заказывал-заказывал… В итоге на сон осталось часов хорошо, если шесть. Тем не менее, я все же решил оторвать от отдыха еще немного времени и направился в душ. Кто знает, когда еще человеком себя почувствовать удастся?
        Оплатив безлимитную горячую воду, я стоял под тугими струями, бьющими из распылителя, и едва не стонал от удовольствия. Господи, какой же это все-таки кайф! Лучше только ванна. И не простая, а какая-нибудь уберджакузи с массажным механизмом, гейзерами, и что там еще бывает? Самому мне в такой мыться как-то не довелось, дома и с холодной-то водой было сложно, но во всех голофильмах герои валялись в этом вместилище, больше похожем на небольшой бассейн, с выражением райского блаженства на лицах. Все, решено! Вот обоснуем форт с ребятами, и я закажу в него джакузи. Сколько бы это ни стоило. И меня не волнует, как ее будут доставлять.
        Стоя под душем, упершись лбом в скользкий полипласт кабинки и прикрыв глаза, я чувствовал, как из тела медленно уходят усталость и напряжение. И расслабился настолько, что даже не услышал, как открылись двери - сначала в помещение, а потом и в саму душевую кабинку.
        Чужое присутствие я ощутил только после того, как сзади ко мне прижалось горячее, упругое тело, а по животу, вызывая забытую, приятную дрожь, скользнули чужие ладони. Реакция на прикосновения удивила: я давно уже не ощущал ничего подобного. С трудом сдерживаясь, я развернулся, и тут же буквально утонул во влажных, требовательных губах.
        - Марго, я… - пробормотал я, отстраняясь и пытаясь сформулировать какую-то мысль, но девушка ухватила меня за руки, и с силой развела их в стороны, со стуком припечатывая спиной к перегородке.
        - Заткнись. Просто заткнись, - прошипела она.
        И я заткнулся.
        Глава 5
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ГРАНИЦА С ИНФЕРНО.
        - Вот мы и на месте, - прозвучал в комлинке голос Блайза, а на карте подсветился участок местности в нескольких сотнях метров впереди. Я догнал сталкера, и осмотрелся.
        С пригорка, на котором мы остановились, открывался отличный обзор на укрепленный лагерь, или, даже, скорее, поселок. Рубикон, как назвал его Блайз. Несколько приземистых строений раньше, вероятнее всего, были ангарами или складами, и стояли тут ещё с довоенных времен. Небольшие же постройки, рассыпавшиеся вокруг них без видимой единой системы, были явным новостроем. Самопалом, если точнее. Синтбетон, полипластовые плиты, стекло и даже дерево… Те, кто строил эти, с позволения сказать, здания, использовали всё, что попадалось под руку, особо не заботясь о внешней эстетике своих творений. Весь этот архитектурный ансамбль окружала стена, такая же пестрая и разнородная. Некоторые участки отлиты из синтбетона, некоторые выложены из кирпича, кое-где виднелась сталь: в основу стены здесь легли железнодорожные товарные вагоны. С четырёх сторон над стеной поднимались наблюдательные вышки с пулеметными гнездами, кое-где виделись автоматические турели. Последним штрихом выглядела путаница колючей проволоки и спирали Бруно, в невообразимой мешанине растянутая над стенами.
        - Как и обещал - добрались до темноты, - проговорил Блайз.
        - Хорошо, - я кивнул.
        Рубикон был последним укрепленным пунктом Предела, сразу за ним начиналась Красная зона. Изначально здесь располагался аванпост «Отчаянных», ещё одного клана Оранжевой зоны. Молодой клан заявил свои права на это место, получил добро от системы и только-только начал развитие своей базы, как произошло нечто, из-за чего система наложила на клан санкции, отобрав у Рубикона статус аванпоста и исключив его из фортификационной схемы. То есть, отрезав от механизмов развития базы, отрубив доступ к сети у лаборатории и прочих значимых построек. Тем не менее, энергетическое ядро «Отчаянные» смогли сохранить, и аванпост покидать отказались. На его месте они основали посёлок с рынком и постоялым двором, где могли отдохнуть возвращающиеся из Инферно, или, наоборот, направляющиеся в Красную зону, группы. На территории «Отчаянных» действовали правила, схожие с правилами Элизиума и других Зелёных зон: полный нейтралитет, никаких конфликтов, запрет на применение оружия. Любые выяснения отношений - строго за территорией посёлка. А если вдруг так уж приспичило - добро пожаловать на Ристалище - арену, обустроенную в
одном из ангаров. Бои на Ристалище проводятся исключительно голыми руками, зато без каких-либо правил. Всё просто: входят двое, выходит один. Если, конечно, бойцы не решат вдруг помириться, что бывало крайне редко.
        На территории Рубикона можно купить оружие, снаряжение, алкоголь, наркотики или продажную любовь. По сути, это последняя точка, где можно пополнить припасы перед рейдом: в Красную зону дроны-доставщики не летают.
        Обо всём этом поведал мне Блайз, осевший в Рубиконе после гибели своего клана. Выбор сталкера был логичен: помимо всего перечисленного, именно в Рубикон приходили те, кому нужны услуги опытного проводника по Инферно. И именно сюда вёл нас Блайз, когда нападение наёмников Слая спутало нам все карты.
        Из форта «Буревестников» мы собирались выйти значительно раньше, но пришлось задержаться. Сначала ждали доставку всего заказанного добра, потом я просидел дольше намеченного у Сандерса, утрясая детали союзного договора, а под конец он настоял. чтобы мы присутствовали на казни Рэда. Если честно, смотреть, как убивают толстяка, особого желания не было, для меня было вполне достаточно самого факта того, что ублюдок получит по заслугам, но Сандерс был слишком настойчив. Пришлось присутствовать.
        Казнь проходила на внешнем дворе, где мастер-сержант собрал всех «Буревестников». Толстяка растянули между четырьмя вездеходами, Сандерс толкнул длинную речь, основной посыл которой сводился к тому, что предавать своих нехорошо, а потом предоставил инженеру возможность произнести последнее слово. Цензурными в потоке, извергшемся изо рта Рэда были лишь местоимения, и уставший слушать поток брани Сандерс дал отмашку водителям вездеходов. Судя по тому, как долго мучился Рэд, приводить подобные договоры к исполнению водителям было не впервой. Продолжалось все это минут, наверное, семь, а когда действо достигло кульминационного момента, по рядам бойцов пронесся облегченный вздох: смотреть на происходящее было тягостно. Я и не смотрел, погрузившись на это время в интерфейс. Как бы ни желал я смерти Рэду, такая казнь, на мой взгляд, все-таки перебор. Хотя, как профилактическая мера… Не думаю, что после такого показательного примера найдется много желающих предать Сандерса.
        После этого мы смогли, наконец, покинуть форт.
        Рубикон был первой промежуточной точкой нашего маршрута. Здесь мы планировали провести остаток дня и ночь, с тем, чтобы выйти в Инферно свежими и отдохнувшими, в самом начале светового дня. Запас времени не повредит. По прикидкам Блайза от Рубикона до нужной нам точки в Красной зоне было не меньше шести часов пути - это если рассчитывать на то, что весь марш-бросок пройдёт гладко. Но я давно отвык всерьёз надеяться, что на Рапсодии что-то пойдёт по плану. Потому, памятуя о крюках и петлях, которые мы со Скайлер закладывали, бродя по Инферно, я решил накинуть на дорогу ещё столько же, и запланировать ночёвку в Красной зоне. Рассчитывать, что специальное задание окажется простым, не приходилось, и потому разведку аванпоста лучше начать утром.
        - Что тут у вас? - пока я осматривал Рубикон, подоспела остальная часть группы, и Дис подойдя к нам, достал из рюкзака бинокль.
        - Добрались, - я пожал плечами и внимательно посмотрел на солнцепоклонника.
        Несмотря на то, что лечь мне вчера, в силу определённых обстоятельств, пришлось весьма поздно, встал я первым. По крайней мере, так мне казалось пока я не обнаружил, что постель Диса пуста. Решив, что Дис в уборной, я направился прямиком в душ, где и застал весьма нелицеприятную картину.
        Дис, в одних трусах, сидел на полу посреди душевой, в центре педантично вычерченного чем-то красным круга. Судя по треугольным лучам, круг этот символизировал солнце. Возле каждого из лучей был нарисован незнакомый мне символ. Из одежды на бывшем артиллеристе были лишь трусы, скрещенные ноги поджаты, руки согнуты в локтях и направлены раскрытыми ладонями вверх. Голова запрокинута, зрачки… Зрачков не видно. Глядя на полосы, расчертившие лицо Диса, я удивился, где он взял столько красной краски… А потом заметил трупик крупной крысы с оторванной головой, валяющийся в стороне, и понял, что нарисовано всё это вовсе не краской. Когда, присмотревшись, я опознал в крохотном кусочек мяса, лежащем у основания одного из лучей, крысиное сердце, даже уже и не удивился.
        Тихонько прикрыв дверь, я вернулся в общий кубрик, и лёг в кровать. Через некоторое время из душевой послышались звуки какой-то возни, а потом зашумела вода. Дождавшись, пока Дис вернётся в кубрик и начнёт одеваться, я «проснулся», поздоровался и направился в душ, сделав вид, что ничего не видел. Однако увиденное не выходило из головы, и даже казнь Рэда не смогла затмить впечатления.
        Я поймал себя на мысли, что все мои познания о солнцепоклонниках ограничиваются самим фактом существования такой религии. В чем именно заключается культ солнца и как проходят традиционные для него обряды, я как-то не интересовался. И, возможно, зря.
        Одни мысли потащили за собой другие, и я задумался о том, что, в принципе ничего не знаю о членах своего небольшого отряда. Кем они были в прошлой жизни, чем занимались, что их привело на Рапсодию… Не исключено, что Трикс, например, был малолетним убийцей, а Марго расчленяла трупы любовников. От таких допущений меня аж передернуло, и мне стоило серьёзного усилия сдержаться, когда девушка вдруг обернулась и посмотрела на меня.
        За происшедшее прошлой ночью мне было не то, чтобы стыдно - в конце концов, не я всё это затеял, но ощущение того, что допускать этого не стоило, не отпускало. Не хватало только осложнений. Однако утром и весь последующий день наша снайперша вела себя так, будто в душе ночью ничего и не произошло, и я немного успокоился. Тем не менее, настроение было не из лучших.
        - Напомню правила, - вырвал меня из раздумий голос Блайза. - На территории посёлка ведём себя спокойно, стволы не лапаем. Если кто будет провоцировать - в драку не лезем, но и в обиду себя не даём. Здесь собираются самые отчаянные бродяги Предела, и слабость показывать не стоит. Марго, ты далеко от группы не отходи. Женщин здесь видят, в основном, в борделях, и предсказать реакцию сложно. Вообще, старайтесь никуда не влезать. Меня здесь знают, я, в случае чего, разберусь, - Блайз многозначительно посмотрел на меня. Я лишь хмуро кивнул и развёл руками. Сталкер хмыкнул, поправил оружие и, окинув отряд взглядом, буркнул:
        - Идём, что ли?
        Я кивнул, и наша небольшая группа направилась к воротам.
        Подспудно я ожидал чего-то схожего с визитами в Элизиум и форт «Буревестников». Ну, там, входящий запрос на нейропроцессор, громкая связь, камеры… Но нет, здесь все было сильно проще.
        - Кого там принесло? - послышалось откуда-то сверху, и на помосте появился крупный парень в тяжелой броне. Блайз снял капюшон и поднял голову.
        - Берг, тебя снова на ворота посадили? Опять накосячил, что ли?
        - Блайз! Ух ты ж драть меня! Ты еще жив, чертов проныра? - боец ощерился неожиданно белозубой улыбкой. - А тебя тут уже трижды похоронили!
        - Долго жить буду, значит, - хмыкнул Блайз. - Главное, чтоб наследство делить не начали.
        Улыбка бойца на миг погасла. Всего на секунду, но мне этого хватило, чтобы понять, что упоминание о некоем наследстве Блайза почему-то подпортило ему настроение. Впрочем, в следующую секунду Берг снова дружелюбно оскалился.
        - Открывай уже, хорош зубоскалить, - Блайз сделал нетерпеливое движение. - Мы устали. Отдохнуть хочется.
        - Отдохнешь, успеешь, - штурмовик согнал с лица улыбку и заговорил серьезнее. - Что за люди с тобой, Блайз?
        - Мои друзья. Открывай уже!
        - Ты знаешь порядок, Блайз. Кто людей приводит - тот за них и ручается. Рассказал правила? Если они натворят дел в поселке - отвечать будешь ты.
        - Отвечу, не переживай.
        - Хорошо, - Бергс кивнул. - Тогда открывайте инфу.
        Блайз вздохнул, и отбил в клановый чат указание отключить «инкогнито». Я нахмурился: не очень хотелось светиться, но делать нечего. Вздохнув, я сделал идентификационную информацию доступной для всех, уже догадываясь, что за этим последует.
        Не ошибся.
        - Драть! Срань господня! - возопил штурмовик, считав информацию. - Ты - тот самый парень? Алтай? Страж Предела?
        - Угу, - смысла отрицать очевидное не было никакого, и я, скрепя сердце, приготовился к повышенному вниманию. Штурмовик не выглядел тем, кто будет держать язык за зубами, и я готов был поставить миллион кредитов на то, что через десять минут весь поселок будет знать о том, что Рубикон посетил топ Оранжевой зоны.
        - Блайз, чтоб тебя черти драли, ты его проводник? - восхитился испанец.
        - Можно и так сказать.
        - Срань, парень, ты нереально крут! - штурмовик выглядел абсолютно искренним. - Народ до сих пор друг другу рассказывает, как ты джаггера уделал!
        - Повезло просто, - я пожал плечами. - Мы как, можем войти?
        - Конечно, конечно! Сейчас! - спохватился штурмовик. - Момент, сейчас открою!
        Он на миг скрылся из виду, а через секунду в воротах открылась небольшая калитка, сквозь которую мне пришлось протискиваться боком. Отступив в сторону, я осмотрелся.
        На территории посёлка было достаточно людно. Не так, конечно, как в Элизиуме, но и не так, как в форте у Буревестников, где сложно было встретить кого-то, не занятого делом. Здесь же народ слонялся между магазинчиками с недвусмысленными названиями «Оружие», «Броня», «Экипировка», прицениваясь и торгуясь, выпивал и закусывал у столиков под открытым небом, в общем, вели себя как на любом рынке рабочего городка в колониях. Разница была лишь в том, что здесь все присутствующие были вооружены.
        - Пойдем, - Блайз выдвинулся вперед, и сделал приглашающий жест. Мы двинулись за ним, с интересом глядя по сторонам.
        - Эй, красавчик, не хочешь развлечься? - услышал я, и инстинктивно повернул голову на звук. У входа в то ли склад, то ли цех с вывеской «Обитель удовольствий», подсвеченной красной лампой аварийной сигнализации, стояла барышня. На вид - слегка за тридцать, накачанная силиконом грудь рвет короткий топ под лёгкой кожаной курткой, юбка лишь слегка прикрывает бедра, выставляя напоказ длинные, покрытые татуировками ноги… Из-под озорной косой чёлки виднеется металлическая пластина, закрывающая всю правую часть лица. Вместо правого глаза - оптический имплант. М-да. Сильно на любителя жрица любви. Впрочем, наверное, глупо рассчитывать встретить в посёлке на границе Предела модель с разворота порножурнала. Чем богаты, как говорится…
        - Нет, спасибо, - качнул головой я, и нахмурился, увидев, как рука Марго невольно легла на рукоять винтовки. Вот же чувство собственности у женщин развито! Как бы проблем не
        заработать из-за вчерашней минутной слабости.
        - Эй, парень! - послышался свистящий шепоток. - Как насчёт расслабиться? А-стимы, друг! Новая партия пришла, ты такого здесь точно ни у кого не найдёшь, дефицит сейчас!
        - А ну пошёл отсюда! - рыкнул Блайз на худощавого парня, прячущего лицо в складках глубокого капюшона. - Ищи клиентов на свою дрянь где-нибудь в другом месте!
        А-стимы… Хм… Интересно, интересно. Насколько я помню, распространением А-стимов занимался Скульптор, и одна из предъяв Слая ко мне заключалась именно в том, что я разрушил цепь поставки. А барыга говорит о новой партии. Любопытно.
        - Постой! - я прихватил шмыгнувшего в сторону барыгу за плечо. Блайз удивлённо вскинул бровь, но я лишь отмахнулся. - Откуда стимуляторы? Я слышал, Скульптор, ну, того… Или ты мне хочешь левак впарить?
        - Да ты че! - вскинулся барыга. - Какой левак? Нормальный товар, чистый! Новая поставка. Свято место пусто не бывает, смекаешь? Нет Скульптора, появился кто-то ещё…
        - И у кого товар берёшь?
        - Проверяешь? Или конкуренцию составить хочешь? - барыга усмехнулся. - «Могильные вороны» теперь на теме сидят, это все знают. Да только они кому попало не продают. Тут всё схвачено. В Рубиконе ты больше А-стимы ни у кого не найдёшь. Так что, брать будешь?
        - Не сейчас. Позже - может быть.
        - Ну, смотри. Позже уже может и не быть. Найдёшь меня, если надо. Спросишь Стью на баре.
        - Заметано, - я кивнул, и отпустил парня.
        - Нахрена тебе А-стимы, Алтай? - Блайз прищурился. - Это дерьмо на раз-два мозги сушит.
        - Расслабься, не употребляю, - успокоил я сталкера. - Так, появились мыслишки некоторые.
        Сталкер покачал головой, и мы двинулись дальше. А я задумался.
        Как наркотики попадают на Рапсодию? Сомневаюсь, что кто-то производит их на месте. Это не только оборудование, но и расходники, химические вещества всякие… Теоретически, конечно, на планете можно много интересного найти, но любые припасы рано или поздно заканчиваются. Тут же явно на широкую ногу дело поставлено, масштаб впечатляющий. Да и существуй на Полигоне нарколаборатория, она бы находилась где-то в Пределе - здесь и плотность населения выше, чем в Лимбе, и денег у местных крутится на порядок больше. Но распространялись А-стимы по какой-то причине через Скульптора. Через Скульптора, который, по слухам, ходил под администрацией. Интересная картинка вырисовывается.
        Своим вмешательством я нечаянно разрушил отработанную схему по распространению наркотиков в этой части Полигона. И тут же на меня объявил охоту Слай. Слай, который подмял под себя базу Скульптора, и, как теперь выяснилось, стал во главе бизнеса по продаже А-стимов. Слай, который с упорством, достойным лучшего применения, пытается меня убить. Сначала выслал за мной банду местных отморозков во главе со своим человеком, потом предложил Сандерсу немалую сумму за мою голову, а после рискнул своим отрядом и союзным договором с «Буревестниками». А когда и там не срослось, нанял самого высокооплачиваемого наемника Рапсодии - Рэйзера. И все это из-за того, что я не дал ему переломать ноги Триксу? Ой, что-то не верится. Слай, конечно, тот еще придурок, но в то, что он настолько имбецил, чтобы ради прихоти швырять на ветер деньги и посылать на смерть своих людей, я не верил. Стал же он одним из топов Предела каким-то образом. Совсем идиоты на такое не способны. И вот тут напрашиваются интересные выводы.
        На Рапсодии откуда-то появляются наркотики. Регулярно. Ими торгует беспредельщик, ведущий какие-то дела с администрацией. Какие? А вот тут снова можно вспомнить о бесперебойных поставках наркотиков. Где они их берет? Не с гуманитарными ли дронами они доставляются, а? Хм. Похоже на версию. Дальше. Беспредельшик все больше наглеет, и… Его зачищают. Моими руками. Его место занимает один из топов Предела, который пытается зачистить теперь уже меня. Дерьмо. Какая-то совсем неприятная картинка вырисовывается. И, что самое хреновое - я никак не могу рассмотреть ее во всех подробностях, есть лишь неприятное ощущение, что меня использовали втемную и теперь пытаются избавиться от фигуры, ставшей ненужной. Почему? Да чтоб я знал! Пока понятно только одно: из-за всего происходящего весьма неиллюзорно торчат уши администрации. И это очень-очень плохо. Для меня. Одно дело бодаться с кланом, пусть и весьма могущественным, и совсем другое - с самой системой. Тут у меня шансов явно нет. Хотя тогда тоже непонятный момент присутствует. Для чего мне насыпают плюшек, вроде того же скошенного срока, если хотят от меня
избавиться?
        Или… Я даже остановился, когда в голову пришла внезапная догадка. А что, если наркоту на Рапсодию поставляют не с разрешения высокой администрации, а в ее обход? Вот тогда ситуация несколько меняется. Кто-то узнает о мутных схемах, и решает их поломать. Выдав мне квест на убийство Скульптора. Не просто убийство - разгром группировки. За что выкатывает вознаграждение. И весьма ощутимое. Но место Скульптора тут же занимает Слай - который объявляет охоту уже на меня. Чтобы… Отомстить за порушенный бизнес по поручению нанимателя? Черт, а ведь складно все выходит! И, с такими раскладами, я, кажется, даже знаю, как эту ситуацию разрулить. Всего-то и надо, что обратиться к администрации с пламенным спичем о своих догадках. Как? А через дрон, например. Как тогда к Слаю обращался. Прямо высказать, так мол, и так, ребятки, у вас там крыса завелась, вы бы пошуршали, поискали, что ли. Хм… Интересная мысль. Нужно ее как-нибудь обдумать, взвесить возможные плюсы и минусы, прикинуть, что это может мне дать, и, наоборот, чем для меня обернуться. М-да уж, дела…
        - Дерьмо! - вырвало меня из размышлений ругательство Блайза. - Какого хрена?
        Я поднял голову и огляделся, пытаясь понять, что вызвало недовольство сталкера.
        Мы стояли у небольшого, но ладного строения. В отличие от большинства других построек Рубикона, оно было однородным. То есть, не слеплено из говна и палок, а вполне себе отпечатано на строительном принтере. Над входом висела импровизированная вывеска. Надпись красной краской на куске полипласта гласила: «Туда и обратно. Услуги проводников. Сопровождение грузов. Сафари. Предел, Инферно».
        Стену строения подпирал парень в сталкерском комбинезоне, лениво рассматривающий нашу группу.
        - Добрый день. Интересуют услуги проводника? - парень отлепился от стены и сделал шаг в нашу сторону. - Устроим в лучшем виде. Вам куда надо? Предел, Инферно?
        - Ты… - Блайз задохнулся от гнева. - Ты кто, мать твою, такой? И что здесь делаешь?
        Парень удивленно посмотрел на сталкера.
        - Ты че, дядь? - в тоне парня послышалась скрытая угроза. - Не с той ноги встал? Чего бычишь?
        - Я тебя спрашиваю, кто ты такой, и какого хрена делаешь возле моей, мать твою, конторы? - Блайз выглядел так, будто сейчас набросится на парня с кулаками.
        - Чего? Какой еще твоей конторы? Это контора Бивня. Проспись пойди, дядь.
        - Бивня? Это с каких пор? - Блайз оторопело уставился на парня.
        - С тех пор, как бывший хозяин преставился, - пожал плечами парень. - Ушел в Инферно, и не вернулся. Крик подождал и продал хибару Бивню. Чего ей пустовать-то?
        - Дерьмо!
        - Слушай, шел бы ты отсюда, дядь, - брезгливо поморщившись, проговорил парень. - Стоишь тут, ругаешься. Всех клиентов распугаешь.
        - Слышь, ты… - зашипел Блайз и дернулся вперед. Я решил, что самое время вмешаться, шагнул вслед за сталкером и положил руку ему на плечо. Примерно понимая, что произошло, я все же решил, что устраивать драку в центре поселка - не совсем то, что нужно, чтобы не привлекать к себе особого внимания. А Блайз явно собирался взгреть наглого молодчика.
        - Остынь, Блайз, - я потянул сталкера назад. Однако сталкер резким движением сбросил мою руку, и двинулся к парню. Тот отступил на шаг, и потянулся за висящей на боку пушкой.
        - Что тут происходит? - оглянувшись, я увидел троих громил в штурмовой броне, глухих шлемах и с внушительными стволами в руках. На нагрудном щитке каждого из них пламенела красная стилизованная буква «D». «Desperate» - «Отчаянные». Кажется, мы привлекли внимание местной охраны.
        - Да придурок этот лепит чушь какую-то, - фыркнул заметно расслабившийся парень. - Типа, это его контора. Драться кидается. Обнюхался, наверное, дерьма какого-то, наркоман хренов!
        - Сука, - бессильно прошипел Блайз, и повернулся к охране. При виде сталкера главный в этой троице издал неразборчивый звук, и поднял забрало шлема.
        - Блайз! Живой, гляди! А тебя тут уже и помянуть успели!
        - Я заметил, - процедил Блайз. - Что за херня, Митч? Что мне тут щегол этот затирает, типа, это контора Бивня? Что, типа, Крик ему ее продал?
        - Старик, я не в курсе раскладов, - старший развел руками. - Тебе лучше поговорить об этом с Криком. Только остынь сначала. Я рад тебя видеть живым и здоровым, но поблажек в Рубиконе нет ни для кого. Хочешь подраться - вали за территорию. Или на Ристалище. Но лучше поговори с Криком. Тебя тут реально поминали уже, видать, какая-то неувязка вышла. Потрещишь со старшим - глядишь, разрулится.
        - Потрещу, - решительно кивнул Блайз. - Обязательно потрещу. Прямо сейчас этим и займусь. Не прощаюсь, сучонок, - кинул он через плечо парню, и стремительно направился прочь.
        Проклятье!
        Я переглянулся с остальными членами группы, мотнул головой, предлагая им следовать за мной, и быстро зашагал вслед за сталкером. Как бы он дров здесь не наломал!
        Черт. А ведь собирались нормально отдохнуть! Вечно у нас все через задницу!
        Глава 6
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ГРАНИЦА С ИНФЕРНО. ЛАГЕРЬ «РУБИКОН».
        - Как ты там говорил? - я догнал Блайза и придержал сталкера. - «Ведём себя спокойно, в драку не лезем»? А ты вот сейчас что делал, а?
        - Ты не понимаешь! - рыкнул Блайз, стряхивая мою руку с плеча. - Эти уроды забрали мое помещение, мое имущество и мой бизнес! Эта гнида давно меня подсиживала. То нашепчет туристам чего, то еще где подгадит по мелочи… А это - ты смотри, урод! Интересно, чего он Крику напел, что тот согласился ему помещение мое отдать! Сволочь!
        - Блайз, угомонись! - я обогнал проводника и преградил ему путь. - Очнись, сталкер! У нас - специальное задание. Уникальное. Выполнив которое, мы получим гораздо больше, чем стоит твоя конура вместе со всем барахлом, что в ней было!
        - Ага, если выживем, - усмехнулся Дис. Я бросил на не вовремя решившего схохмить солнцепоклонника уничтожающий взгляд, и продолжил. - Ты действительно хочешь сейчас разбираться из-за какой-то херни? Мы же договаривались: не привлекаем внимания, не ищем проблем, просто ночуем - и уходим. Забыл? Успокойся! Нам сейчас не нужны ни неприятности, ни шум. И так уже охрана напряглась.
        Блайз недовольно засопел.
        - Дело не в барахле. Дело в отношении, - наконец пробурчал он. - Это мое место. Если позволить всяким уродам вроде Бивня отжимать у тебя имущество - добром это не закончится. И тебя это, кстати, касается тоже. Если сейчас спустить все на тормозах… В Рубиконе половина Предела тусуется. Стоит только прогнуться - и твой рейтинг сильно упадет. Не тот, что в таблице. Настоящий. Если члена твоего клана можно безнаказанно кидать, значит, не такой уж ты и крутой. Люди хорошо подмечают такие вещи. И запоминают их надолго. А запомнив - делают выводы. Да, там, у конторы, я погорячился. Но решить этот вопрос необходимо. Звезды и космос, неужели ты хочешь, чтобы люди думали, что клан «Молот» - это лузеры, у которых можно свободно отжать все, что приглянется?
        Я хмыкнул. Ты гляди, как красиво сталкер разложил, и базу так подвел под это, что, типа, вернуть его утерянное имущество уже и в моих интересах. Но в целом он прав, да. Слишком много народу наблюдало за нами у конторы. Да и слухами земля полнится. В общем, получается, и правда разобраться нужно, репутация на Полигоне действительно не хрен собачий. Вот только, черт побери, на фиг мне это все сейчас упало?
        - Кто такой этот Крик? - я перешел к сути. К морфам! Раньше начнем - раньше закончим. Правда, пока не очень понятно, как решать вопрос. Морды бить здесь нельзя, пушками махать - тем более, а именно грубую силу обитатели Полигона понимают лучше всего. Дипломатия… Скажем так, не всегда работает. Тут, наверное, ближе тюремные законы и понятия. Оно и логично. Все же основной контингент откуда здесь?
        - Крик - лидер «Отчаянных». Все, что происходит в Рубиконе, происходит с его разрешения. Сам Бивень не мог занять контору без спроса. Значит, ему разрешил Крик. Надо разобраться, с чего он это сделал.
        - Ты за эту свою контору ему аренду платил, что ли? Может, срок кончился?
        - Крик мне кое-чем обязан. Еще когда я был в клане, я спас пару его людей и вывел в Рубикон. Он тогда пообещал мне, что не забудет этого. Когда клан погиб, я пришел сюда и напомнил Крику о долге. Тот не стал отказываться, и, когда я попросил у него разрешения на ведение бизнеса, не просто дал его, но и выделил это здание, в бессрочную и безвозмездную аренду, так сказать. И вдруг - такое. Я не ожидал, что он отыграет назад свое решение.
        - А как он вообще? - я взглянул на сталкера. - Нормальный?
        - Как все здесь, - пожал плечами Блайз, явно имея в виду обитателей Полигона. - Ну, может, адекватнее некоторых. По крайней мере, до сих пор я о нем ничего плохого сказать не мог.
        - Что ж, - кажется, я получил достаточно информации. - Пойдем пообщаемся.

* * *
        Всей толпой к местному боссу решили не ломиться, пошли вдвоем, отправив Марго, Трикса и Диса в местный то ли бар, то ли таверну - занять стол, заказать на всех еды, ну и в целом подождать, пока будем решать вопрос. Мы же с Блайзом направились к длинному складу, в котором располагалась резиденция Крика.
        Странности я заметил еще на подходе. Вход никто не охранял, двое бойцов в глубине импровизированного холла, развалились на диване и о чем-то тихо разговаривали. На нас никто не обратил внимания, и я, пожав плечами, направился следом за Блайзом. Может, тут все настолько спокойно, что к лидеру клана кто угодно зайти может?
        Как только мы переступили через порог комнаты, служившей Крику рабочим кабинетом, я понял, что, если Крик и был адекватным, было это довольно давно. За большим столом в центре помещения сидел худой тип лет тридцати пяти. Голый торс и блестящий, выбритый наголо, череп лидера «Отчаянных» покрывали затейливые татуировки, но в первую очередь в глаза бросались даже не они, а болезненная худоба. Судя по вскинутым в удивлении бровям Блайза - не естественная для него. Крик полулежал на диване, закинув ноги в камуфляжных штанах и высоких ботинках на журнальный столик, и крутил в руках одноразовый респиратор. А-стимы. Опять они.
        На подлокотнике дивана рядом с Криком сидела полуголая фигуристая брюнетка с некрасивым лицом. Она водила ногтем по его груди и что-то нашептывала.
        В комнате было жарко - несмотря на то, что в подсобке, в которой обустроил свою штаб-квартиру лидер «Отчаянных» и так не холодно, в углу еще стоял портативный обогреватель, от которого тянуло жаром. В броне сразу стало некомфортно.
        - Здравствуй, Крик, - сталкеру пришлось выйти в центр комнаты, чтобы лидер «Отчаянных» обратил на него внимание.
        - А, Блайз… - голос лысого звучал протяжно и расслабленно. - А ведь ты же умер. Как это ты здесь? Откуда? Или ты мне чудишься? Во дела-а-а…
        В принципе, после этого можно было смело разворачиваться и уходить: кланлид «Отчаянных» был явно не в себе, и вести с ним какие-то серьезные разговоры было бесполезно. Однако Блайз этого то ли не понял, то ли решил довести дело до конца. Шагнув вперед, сталкер помахал рукой перед глазами обдолбанного кланлида.
        - Какого хрена, Крик? Кто умер? Ты о чем вообще?
        - Ты умер. Тебя в Серой зоне завалили. Или в Оранжевой… Не помню. Но где-то точно завалили. Бивень говорил.
        - Ах, Бивень… - протянул начавший врубаться Блайз. - Ну тогда конечно. Этот источник однозначно заслуживает доверия. Крик, зачем ты Бивню мою контору отдал?
        - Ну как зачем? Ты же умер, значит, она тебе не нужна больше. А Бивень хорошие деньги предложил. Дела хреновые, брат, деньги клану нужны сильно. Так что не обессудь.
        - Угу. Ну, понятно, - Блайз нахмурился. - То есть, возвращать ты мне контору не намерен, так?
        - Да как я тебе ее верну? - Крик развел руками. - Ты мертвый же! А Бивень живой. Бивень заплатил, Бивень живой, вот контора ему и досталась. А мертвому контора зачем? Ты, Блайз, лучше мне не чудься больше, я призраков боюсь. Прости, если что не так сделал, брат… Просто ты умер, и я решил… - голос Крика звучал все тише и тише, под конец и вовсе превратившись в неразборчивый шепот, а потом кланлид и вовсе засопел, уронив голову на грудь. Уснул. Ну звездец!
        - Эй, парни, - «ожила» вдруг брюнетка. - Не хотите развлечься? Тысяча кредитов с носа. Можно сразу втроем, если хотите.
        Я молча потянул Блайза прочь из кабинета. Ловить нам тут явно нечего.
        - Ну, как хотите… - разочарованно протянула брюнетка нам вслед.
        - Твою мать, какого хрена? - выругался Блайз, когда мы вышли из помещения. - Когда Крик сторчаться успел? Нормальный же был недавно еще! Теперь понятно, почему тут дерьмом этим в открытую торгуют. М-да. Кажется, конец Рубикону. Если Крика не сместят, рано или поздно тут все или в один большой наркопритон превратится, или «Отчаянных» отсюда просто выбьют.
        - Предлагаю забить на вопрос с твоей конторой и продолжать следовать намеченному раньше плану, - проговорил я. - Переночуем и свалим утром. Черт с ним, видно же, что ничего мы тут не добьемся.
        - Посмотрим, - процедил Блайз. - Посмотрим…
        - Слушай, ну не собираешься же ты и правда вызывать этого Бивня на… Как его? Ристалище? Это глупо, Блайз. Зачем лишний риск?
        - Затем, что эта тварь наплела Крику чуши и отжала мое место! Мое, Алтай! Этот урод меня похоронил тут, понимаешь? Ты сам-то как поступил бы?
        Я задумался. А ведь правда, как поступил бы я? Прямо здесь и сейчас - наверное, прошел бы мимо. Есть цели поважнее. А вот еще некоторое время назад…
        - То-то же, - усмехнулся Блайз, правильно растолковав мое молчание. - Но ты не переживай. Я успокоился. Горячку пороть не стану. А на Ристалище… Да не вывезет Бивень против меня, он только так вот, исподтишка может. А по-честному… В общем, я отряд не задержу, а разобраться нужно.
        Я вздохнул.
        - Ладно. Если ты настолько в себе уверен - добро. Но мне не хотелось бы, чтоб с тобой что-то случилось. И, да. Если собираешься с ним разбираться - сделай это сегодня. Завтра утром мы выступаем.
        - Не переживай, - кивнул сталкер. - Все будет нормально.
        Я вздохнул. Хотелось бы. Хотелось бы…

* * *
        В баре нас ждал новый сюрприз. Рядом с Марго, Дисом и Триксом расположилась компания из четырех достаточно серьезно выглядящих бойцов. Они придвинули стол к тому, за которым сидели ребята, и вели себя шумно и расковано. Черт. Надеюсь, это не местные альфа-самцы на Марго навелись. Только этого еще не хватало.
        К счастью, я ошибся. При моем появлении бойцы притихли, а Дис обернулся, встал и показал мне на свободное место во главе стола.
        - Садись, Алтай. Знакомься. Это Стоун, Палмер, Хан и Ти Бэг. Мы с ними у Сандерса ходили, пока тебя не было. Парни с тобой поговорить хотят.
        Я кивнул, и подошел ближе. Ну, хоть не конфликт очередной, уже хорошо.
        - Привет, Алтай, - крупный парень в штурмовой броне, которого Дис представил мне, как Стоуна, протянул руку. Я пожал ее, и сел, поставив оружие рядом.
        - Тут такие дела… - продолжил Стоун. - Мы на днях с Сандерсом разбежались, сейчас ищем работу. Встретили Диса тут случайно, он у нас за старшего был некоторое время. Так вот. Ты, вроде, клан создал. Мы бы… Хотим присоединиться, короче. Ты парень нормальный, с Дисом, опять же, сработались… В общем, вот, - мастером красноречия Стоун точно не был. - Ти Бэг у нас скаут, Палмер - энфорсер, Хан - снайпер, я за юнит прикрытия работаю. За пушки, вроде, знаем, с какой стороны держаться, снаряга есть… Ну, короче, не в тягость будем.
        Я нахмурился. Последнее, чего мне хотелось бы - переманивать бойцов у Сандерса. У нас с ним, вроде как, мировое соглашение, все дела… Но, если я ему так исподтишка гадить начну, ему это вряд ли понравится. О чем я и не преминул сказать.
        - Парни, начистоту: не могу сказать, что мне эта идея очень нравится. Против вас ничего не имею, но… Мы с Сандерсом нормально разошлись, и портить с ним отношения не хотелось бы.
        - Слушай, тут все ровно. Мы с ним по контракту работали, срок истек, разошлись. Все норм. Без конфликтов, без злобы. Так что с этой стороны к тебе претензий не будет. Мы люди вольные, куда захотели - туда и нанялись, - Стоун поднял раскрытые ладони.
        Ага. Наемники. Еще лучше. То есть, они ждут, что я им платить буду? Увы. Боюсь, сейчас клан «Молот» испытывает серьезный дефицит бюджета.
        - Получается, вы в найм собираетесь? Боюсь, пока у меня вакансий с оплатой не имеется. Мы тут на добровольческих, так сказать, началах собрались.
        - Да ну, нет, какая оплата? - в разговор вступил молчавший до этого Хан - бородатый боец с изуродованным шрамом лицом. - На стандартных условиях. Засиделись мы, хочется дела настоящего. Чего там на периметре ловить? А, судя по тому, что рассказывал о тебе Дис, скучно точно не будет. Ну и вообще. Адекватных кланлидов на пальцах одной руки инвалида пересчитать можно, все с какими-то тараканами. А ты нормальный. Да и фартовый. Так что интересно было бы поработать вместе.
        Я задумался.
        С одной стороны - четыре бойца лишними не будут. С другой… Я создавал клан немного для других целей. Прямо вот так, со старта набирать людей… Я не рассчитывал на это, если честно. Мы то здесь как-то уже притерлись друг к другу, а здесь люди со стороны, с улицы, можно сказать… Хотя Дис их, вроде как, знает… Хм…
        Я активировал чат и отстучал Дису сообщение.
        ЧТО СКАЖЕШЬ?
        Ответ не заставил себя ждать.
        НОРМАЛЬНЫЕ ПАРНИ. БОЙЦЫ ХОРОШИЕ. МЫ С НИМИ УСПЕЛИ В ЗАВАРУШКЕ ПОБЫВАТЬ, ПОКА ТЕБЯ НЕ БЫЛО, ВЕЛИ СЕБЯ ДОСТОЙНО. Я БЫ СОГЛАСИЛСЯ. ВМЕСТЕ ПРОЩЕ БУДЕТ, ЧЕМ ВПЯТЕРОМ. И СПЕЦИАЛЬНОСТИ ПОЛЕЗНЫЕ. У НАС БОЙЦА ПРИКРЫТИЯ НЕТ, НАПРИМЕР.
        Я вздохнул. Так-то Дис прав, ну и вообще, рано или поздно людей набирать все равно придется. Так почему бы не сделать это перед сложным рейдом? Вроде все логично, но что-то все равно не давало мне покоя.
        Я отстегнул от пояса флягу, сделал глоток, и внимательно всмотрелся в лица бойцов, одновременно активируя пси-сканер.
        Стоун. Большой, простоватый, открытое лицо… Излучает спокойную уверенность и силу. Броня не дешевая, но видавшая виды. На наплечнике глубокая борозда, нагрудник исцарапан. Явно бывалый боец. Впрочем, и остальные такие же. Хан, вот, например. Окладистая, густая борода, узкий разрез хитрых глаз… В парне явно немалая часть азиатской крови, на что и прозвище намекает. По правой стороне лица проходит глубокий шрам, начинающийся где-то у виска, и ныряющий в бороду. Эмоции излучает примерно такие же, как и Стоун.
        Палмер… Чем-то похож на Диса, как визуально, так и в эмоциональном спектре. Ничем не примечательное лицо, среднее телосложение… Да все среднее. Обычный парень, без особых примет. В эмоциональном спектре «звучит» как-то… Черт его знает, скованно, что ли. Кажется, ему здесь не очень уютно. Что-то его беспокоит. Но смотрит уверенно, взгляд не отводит.
        А вот Ти Бэг сильно отличается от остальных. Во-первых, выглядит старше, при этом худощавее остальных. На лице - щетина, куцая бородка клинышком, жидкие волосы в голове в беспорядке, на изрезанный морщинами лоб падает непослушная прядь. Взгляд… То ли с хитринкой, то ли с безуминкой. И ощущается как-то странно. Даже не могу эмоции охарактеризовать. Дерганые какие-то. Нетерпение, недовольство, ожидание чего-то… Такое впечатление, что, если бы не остальные, он бы уже послал нас нахер, развернулся и ушел. Гордый… И опасный. Надо бы это запомнить.
        - Так, парни, - решился наконец я. - Давайте так. Мы сегодня остаемся в Рубиконе, завтра уходим в Инферно. Рейд довольно опасный, как там что будет - я сказать не могу даже. Я подумаю, вы подумаете, и, если решитесь - встречаемся в шесть утра здесь же, и тогда окончательно решим. Договорились?
        - Договорились, - прогудел, кивая, Стоун - неформальный лидер группы.
        - Не то, чтоб я имел что-то против присоединения к клану хороших бойцов, просто… Ну, не думал я об этом пока, - честно признался я. - Нужно переварить эту мысль.
        - Да не вопрос, - Стоун пожал плечами. - Все норм, не парься.
        Я кивнул.
        - Ладно. Теперь, наконец, можно и поесть. Блайз, что здесь можно заказать, не рискуя отравиться? Блайз! Эй, Блайз!
        Сталкер меня не слушал. Он смотрел куда-то вглубь зала, куда только что прошла компания из трех человек. Продолжая держать рассаживающуюся компанию взглядом, он поднялся и направился прямо к ней. Черт. Началось.
        Я встал и последовал следом за Блайзом. Хоть и сказал он, что успокоился, но лучше бы держать на контроле. Мало ли…
        До думать, что именно «мало», я не успел. Блайз подошел к столу, за которым развалились три мордоворота, и мощным пинком саданул по крышке, переворачивая его. Полетели на пол кружки, загремел чей-то шлем… Троица вскочила на ноги, и ошарашенно уставилась на наглеца. Люди вокруг загудели, кто-то звал охрану, вокруг начала скапливаться толпа.
        - Какого хера, урод? - вытирая с брони разлитое пиво прорычал кряжистый, низкорослый крепыш с торчащим из-под верхней губы желтоватым зубом - Бивень, собственно говоря. - Ты че творишь, сука?
        - Это я у тебя спросить хотел, гнида. Что, не узнаешь?
        Бивень прищурился.
        - Блайз? Какого…
        - Что, похоронил меня уже? - Сталкер выглядел по-настоящему разозлившимся. От него плескало злобой и напряжением. Он держался из последних сил, и явно ждал только повода, чтобы начать драку прямо здесь.
        - Что ты там Крику наплел, ублюдок? Где я там умер, а? Че, сука, так хотелось мою контору под себя подмять?
        - Да пошел ты! - зарычал Бивень. - Я Крику заплатил, все по-честному!
        - По-честному? - прищурился Блайз. - Да ты, тварь, рассказал ему, что я мертв!
        - И что? - Бивень хмыкнул, явно успев прийти в себя от неожиданности. - Ну, ошибся, бывает. Жаль, конечно, лучше бы ты сдох. Но у тебя еще есть все шансы - если ты сейчас не извинишься и не проставишься за борзоту твою. По-хорошему, тебя бы вообще на деньги поставить…
        - Я вызываю тебя, урод! На Ристалище! Сегодня. Сейчас! Готовься, тварь!
        - Что? - Бивень опешил, а потом неожиданно расхохотался. - Я? На Ристалище? С тобой? Да на хрен ты мне упал, придурок? Кто ты такой, лошара, чтоб я твой вызов принимал?
        Блайз, явно не ожидавший подобного ответа, растерялся. Ну да. Ситуация. И что делать теперь? Сталкер хотел свою репутацию поддержать, а в итоге оказался еще больше унижен. Как по мне, единственный выход - лезть в драку прямо здесь и сейчас. Вот только Блайз по всем статьям будет не прав, и охране это явно не понравится.
        Воздух вокруг спорщиков наэлектризовался напряжением до такой степени, что, при желании, от него можно было прикуривать. Кажется, Блайзу пришли в голову те же мысли, что и мне, однако к выводам он пришел несколько отличным от моих. Черт, да он же сейчас реально на этого Бивня кинется!
        И в этот момент пси-сканер, дремлющий в режиме ожидания, вдруг включился на полную, обдав меня невероятным коктейлем из ярости, животного голода, ненависти, и чего-то еще, совсем нечеловеческого и не поддающегося расшифровке. Одновременно с этим загудел зуммер тревоги, которому вторила ударившая по ушам сирена, звук которой донесся откуда-то с улицы. Дверь с треском распахнулась, и вбежавший в бар боец заорал, пытаясь перекричать сирену:
        - Тревога! Нападение! К оружию! Морфы!
        Дерьмо! Только этого нам не хватало!
        Глава 7
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ГРАНИЦА С ИНФЕРНО. ЛАГЕРЬ «РУБИКОН».
        Поднявший тревогу боец пытался прокричать что-то ещё, но его слова заглушил треск сминаемого железа и грохот выстрелов. Махнув рукой, посланник развернулся и бросился было назад, но вдруг замер, будто наткнувшись на невидимое препятствие. Странно дернувшись, он обмяк, комбинезон на спине натянулся и лопнул, выпуская наружу обагренный кровью костяной клинок, а через секунду безжизненное тело безвольной куклой отлетело в сторону, отброшенное мощным ударом.
        Вскинув «Шершень», я всадил очередь в протискивающегося сквозь дверной проем морфа. Одновременно со мной огонь открыли ещё несколько человек, и тварь, заревев, рванулась назад, утаскивая за собой дверь, вырванную вместе с петлями. Оправившись от первого шока, посетители бара хватались за пушки, спешно напяливали шлемы и застегивали броню. Да, если твари уже внутри периметра и добрались до бара - хреново дело. Дерьмо, что нам-то делать?
        - Дис, Трикс, Марго - ко мне! - скомандовал я в комлинк. Что бы ни происходило, держаться лучше вместе. Не хватало ещё потерять друг друга в свалке. А для того, чтобы понять, что на улице именно свалка, семи пядей во лбу иметь не нужно.
        Над Рубиконом продолжала выть сирена, ей вторили крупнокалиберные пулемёты, сквозь эту какофонию прорывались полные злобы и боли крики людей, и наполненные животной яростью вопли морфов. На улице шёл бой таких масштабов, каких я не видывал со времен службы. Что за хрень вообще творится?
        Большое окно, разделённое деревянными перегородками на несколько десятков окошек поменьше, брызнуло щепой и осколками, и в зал спикировал крупный летающий морф, чудовищная смесь стрекозы, скорпиона и летучей мыши. Сметя несколько столов, тварь приземлилась и резко развернулась, готовясь к наземной атаке. Взмах мускулистого хвоста - и один из бойцов, не успевший отскочить в сторону, захлебнулся собственной кровью, когда раздвоенные клинки чудовищного жала пробили ему грудь. Сразу несколько стволов повернулись в его сторону, и я, выругавшись, рухнул на пол, уходя с линии огня. Черт! Не хватало ещё от своих же пулю получить!
        Загрохотали выстрелы, зашипели разрядники излучателей, и тварь буквально разорвало на куски. Не обошлось и без дружественного огня: боец, стоявший в паре метров от меня, и оказавшийся то ли не таким расторопным, то ли не таким сообразительным, с криком упал на пол, получив в грудь заряд плазмы. В помещении завоняло горелым, и умная броня под управлением Элис активировала систему замкнутого цикла дыхания.
        - Алтай! - надо мной склонился Блайз. - Живой?
        - Норма, - откликнулся я, принимая протянутую руку. Сталкер рывком вздернул меня на ноги, быстро огляделся, и, оценив ситуацию, проговорил:
        - Надо сваливать отсюда.
        Я с Блайзом был абсолютно солидарен. Находиться в баре дальше попросту опасно для жизни. Пространства мало, людей много… Не морфы задавят, так свои же порешат. Нужно выбираться на оперативный простор.
        - Надо. Остальные где?
        - Здесь, - послышался на удивление бесстрастный голос Марго. - Готовы к прорыву.
        Я повернулся на голос. Ага, все в сборе. Марго, Трикс и Дис, сжимая оружие, заняли весьма грамотную позицию под окном, так, чтобы, влети ещё какая тварь, выше прошла, и чтобы свои, открыв стрельбу, не зацепили.
        - Отлично, - процедил я, хлопнул себя по правому наплечнику, и, сжав в ладони миниатюрный беспилотник, броском направил его в окно. Прежде чем уходить, не помешает понять, куда именно.
        Дрон камнем вылетел сквозь сломанную раму, разложил лопасти, и штопором ввинтился в начинающее темнеть небо. Я активировал канал связи с коптером и расшарил видеопоток остальным членам отряда.
        На улице царил хаос. Южная стена лагеря оказалась наполовину разрушенной, её остатки, словно политые концентрированной кислотой, продолжали чадить и плавиться. Разрозненные группки защитников Рубикона пытались сдерживать напор явно превосходящих количеством тварей, но получалось у них плохо. Охрана лагеря оказалась попросту не готова к нападению, хотя, как можно прохлопать такую ораву, лично у меня в голове не укладывалось.
        ВНИМАНИЕ! ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ! - ожил интерфейс.
        КЛАСС - СПЕЦИАЛЬНОЕ, СИТУАТИВНОЕ.
        ЛАГЕРЬ РУБИКОН АТАКОВАН МОРФАМИ. ПОМОГИТЕ ОТБИТЬ АТАКУ И СОХРАНИТЬ ЛАГЕРЬ, И ПОЛУЧИТЕ ВОЗНАГРАЖДЕНИЕ.
        СУММА ВОЗНАГРАЖДЕНИЯ ЗАВИСИТ ОТ ВКЛАДА В ЗАЩИТУ ЛАГЕРЯ И УНИЧТОЖЕНИЕ МОРФОВ.
        Судя по поднявшемуся шуму, сообщение получил не только я. Кто-то ругался, кто-то, наоборот, шумно радовался нежданно обломившейся прокачке. Что ж, кажется, это и правда неплохая возможность подзаработать. Ладно. Нужно подумать, как сделать это более эффективно, и, желательно, без потерь.
        Я переключился на прямое управление дроном, опустил его ниже, и повёл вдоль периметра лагеря. Стоит разобраться, что именно нам противостоит. Приглядевшись, я присвистнул. Да, кажется дело плохо…
        Основную ударную силу атакующих составляли уже знакомые по бою на заброшенной шахте твари ракоскорпионы. Я насчитал несколько десятков. Их прикрывали массивные бурдюки на тараканьих ножках, с безопасного расстояния ведущие сквозь костяные сопла обстрел защитников струями зеленоватой, дымящейся жидкости. Вот одна такая струя накрыла зазевавшегося бойца, и он, завопив, рухнул на землю, забившись в агонии. Кислота. Твою мать! Старые знакомые… Не думал уже когда-либо с ними повстречаться. Много они нам крови попили в свое время… Время от времени сверху пикировали уже знакомые летающие твари. Какая-то небольшая группа уже успела организоваться, и, засев под прикрытием сарая из синтбетона, азартно отстреливала пикировщиков, но в целом ситуация была аховой.
        Повернув дрон и приблизив картинку, я выругался. Вокруг стен лагеря, не спеша, впрочем, к нему приближаться, водили медленный хоровод четыре кожистых мешка со свисающими щупальцами. Дементоры. Да-а-а… Кажется, все ещё хуже, чем мне казалось. Это не просто прорыв из Инферно. Это продуманная, скоординированная атака. И то, что среди нападающих нет ни одного «местного» морфа, исключительно биотвари ксеносов, делало ситуацию ещё хуже.
        Я быстро маркировал цели, захватывая их таргет-трекером и отмечая на тактической карте, доступной всем членам отряда, на лету пытаясь выработать хоть какой-то план. Черт. Слишком много врагов, слишком маленький у нас отряд… И специальности не совсем соответствующие задачам. Дерьмо, как же лучше поступить? Нам бы ещё пару энфорсеров и хотя бы одного бойца прикрытия…
        В окне снова мелькнул крылатый силуэт, и тут же прямо у меня над головой загрохотал пулемёт. Сбитый на лету пикировщик рухнул куда-то во двор, а рядом со мной, гулко грохнув о пол наколенником, замер Стоун.
        - Как насчёт объединить усилия? - говоря со мной, Стоун продолжал поглядывать по сторонам, мониторя обстановку. Чуть дальше, присев за перевернутыми столами, водили стволами оружия Хан и Палмер. Ти Бэга видно не было, но я не сомневался, что и скаут где-то неподалёку.
        - Квест взял? - снова заговорил Стоун, и, не дожидаясь ответа, продолжил: - если каждый сам по себе - без понту. А вместе можем и затащить.
        Времени на раздумья не было. Да и что тут думать? Стоун прав. По отдельности нашим группам и правда мало что светит, а вот действуя сообща… «Можем и затащить», ага. В общем, решено.
        - Внимание, отряд! С нами Стоун, Хан, Ти Бэг и Палмер. Принимаю в группу… На это задание, - на всякий случай добавил я. - Принимайте запросы.
        Если бы все манипуляции по отправке-получению запросов, подключению новичков к нашим чатам и комлинк-сети занимался я, тупить бы мне в интерфейсе пару минут, не меньше. К счастью, я мог скинуть это на Элис, и заняться более насущными делами. Через несколько секунд уже все было настроено, и я принялся командовать и распределять цели.
        - Марго и Хан - снайперы. Блайз, Палмер - их прикрытие. Дис и я - группа контакта, Трикс, Ти Бэг - страхуете нас, на рожон не лезете. Стоун - подавление и поддержка, огонь по целеуказанию.
        - Принято.
        - Есть.
        - Принял.
        Я дождался подтверждения от всех членов группы и продолжил командовать.
        - Это скоординированная атака, направляемая офицерами ксеносов. Офицеры - дементоры. Хан, Марго, ваша задача - разобраться с ними. Используйте зажигательные, ублюдки боятся огня.
        Я пробежался курсором по отметкам на тактической карте, распределяя цели.
        - Дис, наша цель - бурдюки. Нужно оставить тварей без огневой поддержки. Выходим из бара, чистим, движемся к пролому. Вот маршрут, - я быстро пробежался по карте, накладывая на неё вектор движения от укрытия к укрытию. - Выходим на расстояние броска и гасим уродов плазмой. Стоун, контроль обстановки и прикрытие. Трикс, Ти Бэг - на вас фланги. Держитесь ближе к Стоуну. Движемся одним ядром, не разделяемся. Упор на энергетическое оружие. Помним о воздухе. Всем все ясно? - я дождался подтверждения, и резко выдохнул. - Значит, пошли. Дис, со мной!
        Высунувшись из дверей бара, я огляделся, вскинул «Пульсар», и открыл беглый огонь. Как и в шахте, ракоскорпионы, составляющие основную ударную силу ксеносов, были небольшими, «недозревшими», и одного-двух зарядов плазмы ублюдкам было достаточно. Однако мелькали среди них и крупные особи. Одна такая развернулась было в нашу сторону, но длинная очередь из пулемёта Стоуна быстро заставила её понять, что это было ошибкой. Тяжелые пули врубились в тело морфа, ломая панцирь и разрывая плоть, монстр дернулся, пытаясь уйти из-под огня, но я не дал ему такой возможности. Придержав спуск, я накопил заряд, и в прямом смысле разметал морфа, зацепив еще пару его собратьев поменьше. Расчистив путь, я бросил взгляд вверх, убедился, что на голову мне не собирается рухнуть пикировщик, и, махнув Дису, ринулся к первой точке.
        Солнцепоклонник стартовал одновременно со мной. Наши излучатели не замолкали ни на секунду, выплевывая сгустки плазмы, сзади рокотал пулемет Стоуна, и до первой точки мы добрались, не подпустив к себе ни одной твари. Упав на колено за грудой каких-то ящиков, я вскинул ствол, и, сбив нацелившегося на нас пикировщика, скомандовал:
        - Снайперы и прикрытие, вперед!
        Марго и Хан, в сопровождении Палмера и Блайза, рванули к укрытию, а я попытался оценить обстановку с нового ракурса.
        Переключившись на картинку с дрона, я окинул взглядом поле боя.
        Сопротивление защитников Рубикона ослабло. Остатки бойцов засели в укрытиях, и вяло огрызались, не подпуская к себе тварей, полностью уйдя в оборону. Не лучшая тактика. Боеприпасы конечны, и морфам достаточно немного подождать, чтобы потом взять обороняющихся тепленькими. Нужно ломать баланс. Тварей на территории немало, но хуже всего то, что они действуют, как дисциплинированный отряд под командованием офицера. Надо разбираться с этой их координацией.
        Марго с Ханом добрались до нас, и тут же занялись поиском наиболее выгодной позиции для стрельбы. А вот Блайзу с Палмером повезло меньше: в тот момент, когда они уже преодолели половину расстояния, до дементоров дошло, что картина боя изменилась, и часть морфов тут же сменили цели.
        Сразу два летающих монстра рухнули в пике, а один из бурдюков за оградой начал разворот, меняя прицел. Черт! Мы еще на первой позиции не закрепились, а уже надо уходить! Если эта тварь накроет нас кислотой - мало не покажется. Нужно срочно что-то делать!
        - Хан, Марго, смена целей! - скомандовал я, отмечая изготовившегося к стрельбе морфа. - Беглый огонь по готовности!
        Подтверждения я не услышал: вместо него по отмеченному монстру заработали винтовки. Частые хлопки над ухом заставили акустическую систему брони перейти в активный режим. Смотреть, что там с целью, было некогда: я вел огонь по пикирующей на ребят твари, в то время как Дис и Стоун пытались сдержать натиск резко сменивших вектор атаки ракоскорпионов.
        Выстрел. Мимо! Выстрел! Мимо! Да твою мать, Элис! Нейросеть, поняв с полумысли, перехватила контроль, мягко подправила прицел, беря нужное упреждение, и пикировщик, превратившись в живой факел, забился на земле в нескольких шагах от парней. Со вторым бойцы разобрались сами. Отлично. Развернуться, длинную очередь веером по атакующим ракоскорпионам…
        - Марго, Хан, доклад! - рявкнул я, напряженно следя за шкалой боезапаса «Пульсара». Еще немного - и придется переходить на огнестрельное. Время, необходимое на замену энергоячейки излучателя сейчас непозволительная роскошь.
        - Эту тварь не берут пули! - выкрикнула Марго, продолжая стрелять по бурдюку. Хану пришлось сменить винтовку на пистолет-пулемет, и присоединиться ко мне: слишком уж бодро накатывали на нас ракоскорпионы. Дерьмо!
        Я бросил взгляд на картинку с дрона, и выругался.
        Бурдюк, несмотря на многочисленные следы попаданий и тлеющую шкуру, выстрелов будто и не почувствовал. Раздувшись, он присел на задние ноги, задрал сопло вверх, и медленно повел им в нашу сторону.
        - Сейчас плюнет! Врассыпную! - и тут же, без перерыва: - Граната пошла!
        Швырнув плазменную гранату в направлении подступающих ракоскорпионов, я дернул за собой не успевшую отреагировать Марго, и бросился к резервной точке: группе навесов шагах в пятидесяти от нас. В отдалении отчетливо хлопнуло, и через пару секунд нашу недавнюю позицию накрыло мощной струей шипящей и пузырящейся кислоты.
        - Котак! Сука! Урод! Сайкал! - судя по активировавшемуся на панели аватару Хана, ругался, щедро смешивая языки, именно он. Я оглянулся. Снайпер, матерясь и подпрыгивая, срывал с костюма дымящиеся броневые плиты. Судя по цветистости его оборотов, с самим Ханом особо страшного ничего не произошло, и я снова переключился на анализ обстановки.
        - Внимание! Входящий запрос! Обновление базы сканера уязвимостей. Получаю поток данных… Оу! - нейросеть то ли весьма натурально сыграла удивление, то ли и правда удивилась. - Накладываю дополнительный слой изображения.
        В первую секунду я не понял, что происходит, но потом в поле зрения попал очередной ракоскорпион, и я хмыкнул. Тело твари было подсвечено разными цветами, совсем как во время схватки с рабочим юнитом в подземелье Лимба. Красным были отмечены максимально защищенные места, желтым - среднезащищенные, и, наконец, зеленым светились уязвимые. Получается, информации, которую я дал системе, оказалось достаточно для того, чтобы разработать схему уязвимостей, и сейчас она щедро делилась со всеми, участвующими в бою, обновлениями базы сканера. Учитывая, что обычно обновления нужно было покупать за вполне осязаемые кредиты, а сейчас они поступали безвозмездно, то есть даром, администрации Полигона Рубикон был действительно важен… Стоп, а бурдюки? Это же стандартные ксенотвари, я с ними еще во время службы сталкивался! Или… Точно!
        - Элис, информацию по бурдюкам, быстро! - если бурдюков нет в базе - значит, до этого момента никто на Рапсодии с ними не сталкивался. А если сталкивался - исследований не проводил и образцы системе не сдавал. И потому уязвимостей бурдюков в базе попросту нет! Гребаные игровые условности!
        - Информация отсутствует. Внимание! Получено новое дополнительное задание!
        Быстро пробежав взглядом строки системного текста, я выругался. Все верно. Система только что выдала задание на исследование бурдюков и пикировщиков. И если пикировщиков и я видел впервые, то бурдюки… Ну твою мать, ну как так? Неужели никто не додумался запросить инфу у вояк?
        - Внимание, отряд! - скомандовал я в комлинк. - Уязвимое место бурдюков - кожистый мешок под соплом. Стрелять - когда надувается, перед залпом! Иначе эту тварь только ракетами мочить!
        Заменив энергоячейку в «Пульсаре», я оставил его болтаться на ремне в ожидании зарядки, и открыл огонь из «Шершня», ругаясь про себя, на чем свет стоит. Это надо ж так попасть? Как охрана умудрилась стаю такую проворонить?
        Марго рядом со мной привстала, вскинула винтовку, и, тщательно прицелившись, утопила спуск. А потом еще пару раз. И в этот раз обошлось без осечки.
        Второй бурдюк, надувающийся для залпа, получил несколько попаданий в резервуар, и рванул, словно бронетранспортер после попадания ракеты. Взрывом разметало часть атакующих морфов, а запасы кислоты, которые тварь успела накопить, удачно выплеснулись на второго «артиллериста». Не ожидая от собрата такой подставы, тот, уже изготовившись для выстрела, дернулся, и тугая струя кислоты ударила не по нашим позициям, а в самую гущу прущих вперед тварей, изрядно проредив их атакующие порядки. Сейчас бы контратаковать всеми имеющимися силами… Какого ж хрена остальные защитники лагеря бездействуют-то, а?
        - Сволочь, как же душу выкручивает… Невыносимо просто! - выдохнула рядом Марго тоном, полным отчаяния. Душу? Тянет? Ну, блин! Вот я идиот!
        Пси-излучение дементоров и раньше на меня оказывало меньший эффект, чем на других, а сейчас мое сознание и вовсе спряталось от него, надежно огражденное пси-щитом, сквозь который волнам тревоги и панического ужаса, излучаемым дементорам, не пробиться. Но у остальных-то такой защиты нет! Какая контратака, если у тебя все мысли только о том, как бы в штаны от страха не навалить, а все тело покрыто липким потом и трясется в судорогах?
        - Всем кроме резерва и Стоуна! - рявкнул я в комлинк. - Огонь по дементорам! Сейчас!
        На самом деле, именно пулемет Стоуна против низколетящих, держащихся в отдалении целей - как говорится, то, что доктор прописал, но отвлекать основной калибр от сдерживания не бросивших попытки добраться до нас морфов, было не самым разумным решением. Потому придется обходиться тем, что имеется в наличии. Не дожидаясь подтверждения от остальных, я быстро перевел «Шершень» в режим снайперской винтовки, и, поймав в прицел ближайшего летучего офицера ксеносов, открыл огонь.
        Бах! Бах! Бах! Кожистый мешок дементора содрогнулся от попаданий, но критического урона монстру мои выстрелы нанести не могли: слишком глубоко у твари располагались уязвимые органы, слишком толстый слой мышц и мяса их окружал. Но я стрелял не один. Рядом со мной в бой вступила Марго, в отдалении бил с колена Дис и отсчитывала короткие очереди винтовка засевшего за плитой Палмера. Хан, снова взявшийся за основное оружие, тоже в стороне не остался, и уже через несколько секунд один из дементоров, не выдержав концентрированного огня, объятый пламенем после попадания бронебойно-зажигательных пуль, безжизненным мешком рухнул посреди торговой площади. Вскоре за ним последовала и вторая тварь - правда, эта упала где-то за ограждением. Оставшиеся два дементора, видя, что произошло с их коллегами, поспешно сменили направление, уплывая прочь от лагеря.
        - Хан, Марго, продолжать огонь по дементорам! Остальные - цели по собственному!
        Атака морфов, часть которых осталась без ментального поводка, захлебнулась. Кажется, напоследок умирающие дементоры еще успели как следует хлестануть по ведомым всем спектром испытываемых эмоций, от ужасной боли до смертельной агонии, и те здорово повредились мозгами. Несколько ракоскорпионов рухнули на землю, еще часть внезапно кинулась атаковать своих же… Кажется, план сработал! Отлично! Развить бы успех…
        Загрохотал пулемет Стоуна, внося еще больше сумятицы, застучали винтовки, и, внезапно, откуда-то из-за здания склада с бодрым атакующим воплем нам на подмогу рвануло еще два отряда. Бойцы сбросили оторопь, вызванную излучением дементоров, не на шутку воодушевились нашим успехом, и теперь спешили сполна отплатить ксеносам за испытанное. Кто-то успел подсмотреть уязвимость бурдюка, и еще одна огромная тварь взорвалась, пораженная в мешок-накопитель. Чаши весов качнулись в нашу сторону, и я скомандовал отряду присоединиться к атакующим бойцам и продвигаться к стене. Нужно достать последнего бурдюка и закончить с ракоскорпионами, а лучшей тактики, чем атака плотным строем для таких вещей пока никто не придумал. Ну, точнее, придумал, вот только точечные ракетные удары нам, к сожалению, были сейчас недоступны.
        Последний бурдюк, пытавшийся ретироваться с поля боя, осел, не выдержав сосредоточенного огня - даже в мешок целиться не пришлось, и против нас остались лишь ракоскорпионы-недоростки, что, после гибели еще одного дементора, превратились в орду дезорганизованных, неразумных тварей. Что, конечно же, не делало их безопасными, однако такой грозной силы они уже не представляли. А учитывая, что с каждой секундой к нам подтягивались все новые бойцы - зачистка Рубикона становилась лишь делом времени. Пикировщики у противника то ли закончились, то ли летающие твари оказались чуть умнее своих наземных собратьев, и поспешили оставить поле уже проигранного боя, непонятно, главное, что на нас больше никто не норовил рухнуть сверху. В общем, дело в шляпе. Отбили лагерь. И даже без потерь. Скорее, наоборот: вдоволь гребанули кредитов и опыта, что на этой безумной планете означало, что день уже прожит не зря. Так что…
        Додумать мысль я не успел. Остатки стены рядом с проломом, сквозь который на территорию проникли морфы, взорвался обломками, и на территорию лагеря, бульдозером сметая оказавшихся на пути людей и тварей, влетело НЕЧТО.
        Ликующие крики сменились воплями боли, страха и удивления, а я, придя в себя от увиденного, тихо скомандовал в комлинк отход своему отряду, и сам, сжимая «Пульсар», понемногу попятился к ближайшему укрытию.
        Твою-то мать! И как вы ЭТО убивать прикажете?
        М-да. С подсчетом трофеев я явно поторопился.
        Глава 8
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ГРАНИЦА С ИНФЕРНО. ЛАГЕРЬ «РУБИКОН».
        Глядя на то, что ворвалось на территорию поселка, я понял, насколько нам повезло, когда мы на броневике «Буревестников» возвращались в форт.
        В том, что монстр был той же породы, что парочка, попытавшаяся атаковать нас тогда, сомнений не было. Вот только из-под брони, находясь под защитой автоматической пушки, смотреть на него было гораздо уютнее.
        Четыре ноги, огромное тело, размером с хороший грузовик-беспилотник, массивные бивни, толстая кожа, покрытая щитками костяной брони… Дьявол, из чего это могло мутировать вообще? Из слона? Из мамонта? Из динозавра? Кажется, в моих познаниях о фауне Рапсодии слишком много зияющих дыр. Впрочем, сейчас это совсем не важно. Гораздо важнее понять, что с этим делать и куда от него прятаться.
        Звено незнакомых бойцов, прорвавшихся практически к стене, отреагировало раньше других. В монстра ударили очереди сразу из нескольких стволов, и тварь, взревев, дёрнула огромной головой. Прыжок, взмах - и звено лишилось сразу двух бойцов. Один изломанной куклой улетел в стену, сметенный с пути ударом могучего бивня, второй же оказался на этот бивень насажен. Недоумевающим взглядом он уставился на пробивший его грудь гигантский клык, толщиной с хорошее бревно, дёрнулся и обмяк. Тварь мотнула головой, отбрасывая тело, снова взревела и устремилась вперёд. Миг - и оставшаяся пара бойцов исчезла под ногами морфа, попросту раздавленная огромной тушей.
        ОБНАРУЖЕН НЕИДЕНТИФИЦИРУЕМЫЙ БИОМОРФ. КЛАСС: НЕИЗВЕСТЕН. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ: НЕИЗВЕСТНА. ДОНОР: НЕИЗВЕСТЕН.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ: 25. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - НЕИЗВЕСТНА.
        ВНИМАНИЕ! ДОСТУПНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ!
        В СЕКТОРЕ ЗАФИКСИРОВАНА ПОДОЗРИТЕЛЬНАЯ КСЕНОАКТИВНОСТЬ. СОВПАДЕНИЯ В БЕСТИАРИИ ОТСУТСТВУЮТ. УНИЧТОЖЕНИЕ ВРАЖДЕБНЫХ ФОРМ ЖИЗНИ - ЗАДАЧА ПЕРВОСТЕПЕННОЙ ВАЖНОСТИ ДЛЯ КАЖДОГО ОБИТАТЕЛЯ «ПОЛИГОНА». НО НЕВОЗМОЖНО ЭФФЕКТИВНО БОРОТЬСЯ С ТЕМ, О КОМ НИЧЕГО НЕ ЗНАЕШЬ.
        - СОБЕРИТЕ ИНФОРМАЦИЮ О НОВОЙ ФОРМЕ ЖИЗНИ. ПРИНИМАЮТСЯ ВИДЕОЗАПИСИ И СНИМКИ ПРИЕМЛЕМОГО КАЧЕСТВА. ЗАГРУЗИТЕ ИНФОРМАЦИЮ НА СЕРВЕРЫ «ПОЛИГОНА» В БЛИЖАЙШЕМ ФОРТЕ ИЛИ БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ.
        - СОБЕРИТЕ ОБРАЗЦЫ ТКАНЕЙ НЕИЗВЕСТНОЙ ФОРМЫ ЖИЗНИ. ОБЕСПЕЧЬТЕ ИХ СОХРАННОСТЬ. ЗАГРУЗИТЕ В ТЕРМИНАЛ СБОРА БИОМАТЕРИАЛА В БЛИЖАЙШЕМ ФОРТЕ ИЛИ БЕЗОПАСНОЙ ЗОНЕ.
        - ЗАЧИСТИТЕ СЕКТОР. ОТЫЩИТЕ И УНИЧТОЖЬТЕ ВСЕ ВРАЖДЕБНЫЕ ФОРМЫ ЖИЗНИ В ЭТОМ КВАДРАТЕ.
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНАЯ.
        ПРИНЯТЬ? ДА/НЕТ?
        ДЕРЬМО!
        На самом деле, варианта отказаться от задания не было: в любом случае придётся либо валить тварь, либо делать ноги. Вот только не факт, что мы вообще сможем убежать. Ну, а как валить монстра, я вообще себе не представлял.
        ЗАДАНИЕ ПРИНЯТО.
        - Отряд, отходим! - скомандовал я в комлинк, отмечая на карте маршрут. В глубине посёлка, среди множества построек, маневренность морфа снизится, и там, возможно, мы с ним что-нибудь и придумаем…
        Это выглядело, как план. Вот только воплотить его в жизнь нам не дали.
        С дальней вышки ударил пулемет. То ли кто-то из бойцов, мобилизованных на защиту лагеря, забрался наверх, то ли охрана наконец очухалась… Первая очередь легла слишком близко, однако уже со второй стрелок исправился, и пули вспороли бок монстру. Калибр оружия был далёк от того, с помощью которого мы разделали близнеца монстра по дороге в форт, и серьёзного ущерба морфу пули не нанесли, однако этого хватило, чтобы причинить морфу боль и не на шутку разозлить. Бок монстра взорвался фонтанчиками серой жидкости, две или три пластины костяной брони сорвало, и тварь просто обезумела. Издав дикий рев, ударивший по ушам инфразвуком, морф развернулся, и ринулся вперёд. Туда, где между вышкой и разъяренным монстром оставался наш отряд.
        Монстр пер вперёд, не разбирая дороги, под его ногами хрустели спины ракоскорпионов и нерасторопных защитников лагеря. От мощного удара бивнями разлетелся оказавшийся на пути навес. Десятки стволов работали по морфу, по костяной броне расплескивались сгустки плазмы, от щитков рикошетили пули, но с каждым выстрелом, с каждым попаданием морф лишь больше приходил в ярость. Он несся прямо на нас, и то, что нужно убираться с его пути, было понятно даже полному идиоту. Я идиотом не был, и потому, убедившись, что отряд начал отступление, со всех ног рванул в сторону.
        Я не намечал путь отхода для каждого из членов отряда, рассчитывая, что мои бойцы достаточно адекватны, чтобы выбрать оптимальный маршрут эвакуации с пути гигантского морфа, несущегося вперёд обезумевшим локомотивом. Вот только не учёл, что далеко не все из них имеют подготовку, достаточную для того, чтобы не потерять голову в такой ситуации.
        Крик Марго ударил по ушам, и заставил меня резко остановиться, пропахав землю подошвами, и крепко выругаться, оценив обстановку.
        В тот момент, когда Марго ринулась за мной, откуда-то сбоку выскочил ракоскорпион. И, вместо того, чтобы открыть по нему огонь и привлечь наше внимание, девушка бросилась в сторону. Морф рванулся за ней, совершил рывок, и ударом костяного клинка подсек снайперше ноги. Бронированный щиток на голени выдержал удар, но на ногах Марго не удержалась. Потеряв равновесие, девушка тяжело упала на землю… В нескольких метрах перед прущим вперёд морфом.
        Времени на раздумья не оставалось. Высадив навскидку очередь из «Пульсара» по нависшему над девушкой морфу, я рванулся к Марго, одновременно активируя «Концентрацию фокуса».
        Мир выцвел, время будто споткнулось, замедляя бег, приводы костюма взвыли, бросая меня вперёд… Мне казалось, что я двигаюсь невероятно медленно, с трудом преодолевая возросшее в десятки раз сопротивление воздуха, но на самом деле я пересёк отделяющие меня от девушки метры со скоростью молнии. Рывком вздернув Марго с земли, я отшвырнул девушку в сторону, и на этом время действия способности истекло. Время вернулось к привычному бегу, шкала энергии прыгнула в красную зону, и я, стоя на одном колене, замер в каком-то десятке метров от бегущей на меня гигантской твари. На то, чтобы убраться с пути морфа не оставалось ни времени, ни сил, и я сделал единственное, что успевал: вскинул перед собой руку, и, что-то крича срывающимся голосом, ударил по твари тараном ментального доминирования, активированного в режиме пси-удара.
        Морфа будто огрели огромной кувалдой. Припав на задние ноги, он пропахал оставшиеся до меня метры, и замер, бессильно разевая клыкастую пасть на расстоянии вытянутой руки.
        Пси-удар высосал из меня остатки энергии, и последующие события я наблюдал, будто со стороны, сквозь пульсирующую в такт ударам сердца красную кровавую пелену.
        Как монстр, тряся уродливой башкой, пытается прийти в себя после ментального удара. Как кто-то несётся ко мне, крича диким голосом. Как Стоун в отдалении падает на колено, вскидывая на плечо трубу реактивного гранатомёта…
        Меня ухватили за эвакуационную петлю на разгрузки, и резко дёрнули назад. Последнее, что я успел увидеть - инверсионный след от гранаты, а потом грохнул взрыв, по мне и моему неизвестном спасителю ударила взрывная волна, и я наконец отключился.

* * *
        Диагностика. Опрос имплантов… Успешно. Опрос внешних устройств… Успешно. Связь с биокомпьютером… Установлена. Оценка количества биоботов… 85 % от минимального количества. Формирование команд биоботам… Внимание! Сбой! Требуется увеличить количество биоботов! Низкий уровень глюкозы! Угроза гипогликемической комы!
        Я застонал и открыл глаза. Башка разламывалась, тело будто ватное, ощущения - как дубинкой отходили. Твою мать, что за херня произошла? Я попытался сесть, взгляд упал на труп гигантского морфа с разорванной головой, и я тут же все вспомнил. Марго зазевалась, я полез ее спасать, и посадил на жопу мегаморфа, вложив всю имеющуюся энергию в пси-удар. А когда монстр замер, Стоун отработал его из гранатомета. Дерьмо! Интересно, как это смотрелось со стороны? Нельзя же так палиться! А с другой стороны - что мне нужно было делать?
        - Ты как? - надо мной склонился озабоченный Трикс. За его плечом я увидел смущенную и сконфуженную Марго. Небось грызет себя. Ну, по крайней мере, понимает, что косяк упорола. Теперь главное самоедство это в нужное русло направить, чтоб не просто вину чувствовала, а поняла, где ошиблась, проанализировала, и подобных промахов больше не допускала. Ну, с этим я чуть позже разберусь. А сейчас нужно насущные проблемы решить.
        - Хреново - прохрипел я. - Доложи обстановку.
        В принципе, если я спокойно лежу тут, а вокруг не слышно стрельбы, то ответ и так ясен, но лучше знать наверняка.
        - Мы победили. Остатки морфов добила охрана и другие отряды. Стоун с Дисом гоняют всех от туши большого ублюдка: мы его добыли, а значит, и трофеи наши. В целом - все уже в порядке.
        Хм. Это хорошо. Но как они успели так быстро?
        - Сколько я провалялся без сознания?
        - Около часа. Уже не знали, что делать. Хорошо, что ты очнулся.
        - Угу, - во рту неприятно сушило. Нужно срочно чем-нибудь закинуться, иначе и правда отъеду. - Есть энергетик?
        У Трикса энергетика не оказалось, однако хакер быстро подсуетился и нашел его у кого-то другого. Я взломал замок на банке, и с наслаждением опрокинул ее в пересохшую глотку. Выхлебал в пять глотков, смял в руке и отбросил в сторону. Шкала энергии едва заметно качнулась в желтую зону. Хорошо. Теперь пожрать бы…
        Я достал из подсумка протеиновый батончик, содрал обертку, и принялся грызть. Черт, как же избежать неудобных вопросов? И, да. Окружающие - это одно. Проблема, хоть и имеется, но небольшая. Совру что-нибудь, сделаю вид, что ничего не понимаю. А вот с пристальным вниманием администрации к битве за Рубикон делать - пока непонятно. Они обязательно будут отсматривать все произошедшее посекундно, и вопросы, которые у корпоратов ко мне возникнут, лишь дело времени. Вот же дерьмо, а…
        - Ты в порядке? - Марго. Решилась-таки. Я дожевал батончик, кивнул, и, упершись в землю, поднялся.
        - Нормально.
        - Я… Мне… - девушка пыталась найти слова, но получалось не очень. Я махнул рукой.
        - Позже поговорим об этом.
        - Спасибо, - выдохнула снайперша.
        - Пожалуйста. - Я задумчиво посмотрел на труп огромного морфа, и вызвал системное меню.
        ЗАДАНИЕ «БИТВА ЗА РУБИКОН» ВЫПОЛНЕНО!
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 20 000 ОЧКОВ ОПЫТА, 200 000 КРЕДИТОВ.
        ВНИМАНИЕ! ВАШ ВКЛАД В ОБОРОНУ ЛАГЕРЯ РАСЦЕНИВАЕТСЯ, КАК ВЕСОМЫЙ. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ДОПОЛНИТЕЛЬНОЕ ВОЗНАГРАЖДЕНИЕ: 40 000 ОЧКОВ ОПЫТА, 250 000 КРЕДИТОВ.
        УНИЧТОЖЕН БИОМОРФ.
        КЛАСС - СКОРПИКС. СТЕПЕНЬ ИЗМЕНЕНИЙ - 15. ДОНОР - НЕИЗВЕСТЕН.
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 12. ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ОПАСНОСТЬ - ОТСУТСТВУЕТ.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 5000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        УНИЧТОЖЕН БИОМОРФ…
        Я пролистал простыню с логами, остановившись на итоговых результатах.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ: 41. ДО НОВОГО УРОВНЯ 8500 ОЧКОВ ОПЫТА.
        КРЕДИТОВ НА СЧЕТУ: 3 975 000.
        М-да. Если бы не штраф, наложенный за убийство сообщинков Рэда, опыта вышло бы побольше. Множитель-то заблокирован. Обидно. Ну да ладно. Спасибо и на том, что есть.
        Слопав еще один батончик, я направился к туше гигаморфа, на ходу доставая полевой комплект. Опыт, как и кредиты, лишним не бывает, так что надо взять пробы для системы. Хрен знает только, как это сделать, чтобы не заблевать все вокруг…
        У тела морфа и правда обнаружился караул. Стоун и Дис стояли с такими рожами, что претендовать на добычу вряд ли кто-то осмелился бы. Я подошел к Стоуну, и положил руку ему на плечо.
        - Спасибо. Выстрелил метко и вовремя. Если бы не ты - эта тварь меня бы раздавила нахрен.
        - Да не стоит, че ты, - пожал плечами Стоун. - Повезло, что она на жопу села и чавку распахнула. Если б не это - хрен бы я в нее попал. Че это с ней вообще произошло?
        - Да если б я знал, - я сделал как можно более честное лицо. - Чем бы это ни было, но это спасло мне жизнь. Это ты меня оттащил? - я повернулся к Дису.
        Энфорсер хмуро кивнул.
        - Выстрел не такой уж и меткий был, - проговорил солнцепоклонник. - Если бы я тебя не вытащил - размазало бы вместе с морфом.
        - Слышь, а че, варианты какие были? - вскинулся Стоун. Я успокаивающе поднял руки.
        - Тихо, парни. Нормально все. Учитывая ситуацию, Стоун все верно сделал. Я возьму пробы, не против? - я посмотрел на Стоуна. Формально, мегаморф был его трофеем, но добыт трофей в составе отряда, которым командовал я. И Дис очень в тему вылез с замечанием: ведь и правда я вполне мог погибнуть. По идее, Стоун сейчас протестовать не должен, хотя ему наверняка тоже пришло задание на исследование.
        - Не против, конечно. Все ж в общий котел за задание капнет: кредиты, опыт, - прищурился здоровяк. Хитер, ты смотри! Намекает на продолжение разговора о зачислении в клан. В принципе…
        В бою звено Стоуна показало хорошо, отторжения никто из них тоже, вроде как, не вызывает… Усиление нам не помешает. Вот только сначала надо выложить все карты на стол, чтоб они, значит, тоже понимали, что нихера не легкая прогулка их ожидает. Вступая в ряды «Молота», бойцы по умолчанию становятся смертными врагами «Могильных воронов». Захотят ссориться с одним из самых могущественных кланов Предела - их личное дело. Не захотят - тоже. Пусть решают.
        - Предлагаю обсудить это чуть позже. Вон, в баре, кажется, уже снова столы расставляют, а я и поесть не успел. Дис, организуешь нам трапезу? Я угощаю.
        Солнцепоклонник хмуро кивнул, и направился к бару, а я выщелкнул из предплечья щуп-анализатор - еще одна полезная штуковина, входящая в комплектацию «Стальной крысы», прицелился между броневых щитков, и с размаху вбил его в бок монстра.
        Посмотрим, из кого такой мамонт вымахал.
        Глава 9
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ. ГРАНИЦА С ИНФЕРНО. ЛАГЕРЬ «РУБИКОН».
        ВНИМАНИЕ! ОБНАРУЖЕНЫ БИОБОТЫ НОВОГО ТИПА.
        Я с удивлением посмотрел на выскочившее предупреждение.
        - Элис, это что? - мысленно обратился я к нейросети.
        - Это биокомп, - последовал ответ. - Кажется, он просканировал взятую пробу, и сейчас обрабатывает информацию. Активность возросла. Фиксирую поток данных от биокомпа. Интерпретирую… Вывожу информацию.
        ОБНАРУЖЕНЫ БИОБОТЫ НОВОГО ТИПА. СОВМЕСТИМОСТЬ С НОСИТЕЛЕМ - 100 %. СОВМЕСТИМОСТЬ С ИМЕЮЩИМИСЯ БИОБОТАМИ: 100 %. ПОБОЧНЫЕ ЭФФЕКТЫ: ОТСУТСТВУЮТ. ПОЛОЖИТЕЛЬНЫЕ ЭФФЕКТЫ: РАСШИРЕНИЕ ВОЗМОЖНОСТЕЙ НОСИТЕЛЯ, АКТИВАЦИЯ НОВОЙ ФУНКЦИИ БИОКОМПЬЮТЕРА.
        БЕРСЕРКЕР. ПАССИВНО-АКТИВНАЯ СПОСОБНОСТЬ. В ПАССИВНОМ РЕЖИМЕ УВЕЛИЧИВАЕТ ВЫНОСЛИВОСТЬ НОСИТЕЛЯ, ПОВЫШАЕТ БОЛЕВОЙ ПОРОГ И СНИЖАЕТ РАСХОД ЭНЕРГИИ. АКТИВНЫЙ РЕЖИМ ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛНОСТЬЮ ОТКЛЮЧИТЬ РЕАКЦИЮ НА ВНЕШНИЕ РАЗДРАЖИТЕЛИ, ВПАСТЬ В КОНТРОЛИРУЕМОЕ БОЕВОЕ БЕЗУМИЕ И МНОГОКРАТНО УВЕЛИЧИТЬ СИЛУ, ВЫНОСЛИВОСТЬ И СКОРОСТЬ НОСИТЕЛЯ. РАСХОД БИОРЕСУРСОВ В ПАССИВНОМ РЕЖИМЕ: ОЧЕНЬ НИЗКИЙ. РАСХОД БИОРЕСУРСОВ В АКТИВНОМ РЕЖИМЕ: ОЧЕНЬ ВЫСОКИЙ.
        - Босс, это очень полезная способность! - голос Элис звучал взбудоражено. - По моим подсчетам, инъекция биоботов этого типа поднимет нашу боевую эффективность в два с половиной раза! Кроме того, это позволит восполнить количество биоботов, погибших во время активации пси-удара и восстановить нормальную работу всех функций биокомпьютера!
        Я нахмурился. Выглядит и правда интересно, но… По своей воле ширнуться кровью мертвого мегаморфа? Меня передернуло.
        Кажется, Элис поняла, о чем я думаю, и снова торопливо заговорила.
        - Босс, иммунный ответ организма на инъекцию ксеновируса в этот раз будет слабее, и практически полностью перекроется регенеративными функциями! Побочный эффект - минимальный. Повышение температуры тела, легкая слабость, тремор. Я могу настроить через биокомп часть биоботов на очищение организма после инъекции, и дополнительно снизить побочные эффекты.
        - Посмотрим, - пробормотал я себе под нос. - Посмотрим…
        Достав из полевого комплекта пробирку, я переместил в нее жидкость из анализатора, подумал, и повторил процедуру еще раз. Одну пробирку - системе на анализ, вторую… Вторую про запас. Пусть будет.
        Спрятав пробирки, я подобрался к развороченной голове мегаморфа, и, преодолевая отвращение, взял пробы мозгового вещества. Черт, к этому невозможно привыкнуть! В сознании обывателя космодесантник - невозмутимый ангел смерти, с луженой глоткой и желудком, стальными канатами вместо нервов и напрочь отсутствующим рвотным рефлексом. Дескать, откуда у них отвращение и брезгливость, если они каждый день бродят по колено в крови, рассматривая фрагменты тел друзей и врагов, копошась в их мозгах и внутренностях? Отчасти оно так и есть. У меня бывало всякое: и использовать туши уничтоженных морфов в качестве укрытия приходилось, и тащить на себе товарища, придерживая вываливающиеся из его живота кишки, и возвращаться из боя по уши в крови и ошметках… Вот только бой - это одно, а хладнокровно ковыряться во внутренностях мертвых тварей после его окончания, вскрывать топором черепную коробку только что убитого человеко-паука, или запускать руку по локоть в малоаппетитное месиво, оставшееся от головы мегаморфа, чтобы взять пробу мозга - совсем другое. В горячке боя организм отрубает ненужные функции, а вот на
отходнячке от этой самой горячки… Нет, видел я невозмутимых циников, что могли спокойно уплетать рацион, сидя на трупе врага, и вдыхая вонь горелого ксеномяса… Как видел и парней, которые прошли сквозь ад, и потом блевали при виде раздавленного насекомого. Все люди разные, и это норма. Я ни к чересчур впечатлительным неженкам, ни к непробиваемым героям себя не относил. Что-то среднее. Но, думается мне, тут кто угодно «впечатлился» бы. Аппетит на неделю мне это, конечно, не отобьет, но и сказать, что проделал я все эти манипуляции совсем уж хладнокровно, нельзя.
        Покончив с мегаморфом, я огляделся. Что тут у нас еще новенького? Не то чтоб меня увлек процесс, но из ситуации стоит выжать максимум. Так. Пикировщик. В бестиарии эта тварь тоже отсутствует. С летающими морфами здесь еще не сталкивались. Я встречал подобных крылатых уродов, но выглядели они иначе. Думаю, это другой, местный вид. Ну, ладно, поехали.
        Снова выпустив щуп, я погрузил его в труп пикировщика, валяющийся неподалеку, и взял пробы крови и мозговой жидкости. Биокомп, проанализировав их, не выдал ничего интересного, и я направился к единственному более-менее сохранившемуся бурдюку. Гулять так гулять. Опыт лишним не бывает.
        Покончив с пробами, я двинул к отряду.
        Стоун и Палмер маячили неподалеку, прикрывая меня, бросив взгляд на карту, я заметил, что тем же занимаются Трикс и Блайз. Приблизившись, я нашел хакера и сталкера засевшими за остатками разметанного мегаморфом строения. Присмотревшись, усмехнулся. Кажется, спорить Блайзу больше не о чем. Это ж надо, чтоб на пути тварюке именно «контора» Блайза попалась! Черт, страшно подумать, что было бы, не останови я монстра пси-ударом.
        Несмотря на то, что, вроде как, пострадало его имущество, Блайз выглядел довольным. Интересно, с чего бы? Нужно спросить позже. А пока - решить вопрос с ночлегом. Если, конечно, он сейчас вообще решаем.
        Глянув по сторонам, я пришел к выводу, что мы, все же, найдем, где переночевать. Тут и там уже суетились «Отчаянные» и нанятые или добровольные помощники, растаскивая трупы и разбирая завалы. Дисциплина здесь все же на уровне, несмотря на то, что мозги главы клана превратились в маргарин. Так, глядишь, к утру уже и не скажешь, что здесь бойня была. Быстро организовались.
        Махнув бойцам, я направился к бару. Война войной, а обед все же по расписанию. Я же так и не успел поесть нормально, сначала с Блайзом к Крику ходил, потом морфы навалились… Главное - костюм помыть нормально, и не вспоминать, чем только что занимался.
        С помывкой все решилось просто. После боя не только я выглядел так, будто вылез из выгребной ямы на бойне, и на входе в бар организовали импровизированный душ. Парень, выглядящий ровесником нашего Трикса, внимательно осматривал желающих промочить после боя горло, и, если внешний вид не соответствовал санитарным и культурным нормам, ставил грязнулю к стене, обдавая мощной струей из шланга. Тех, кто мыться не желал, заворачивал плечистый энфорсер, стоящий у двери на случай, если парня не воспримут всерьез. Я против душа ничего не имел: моя броня была практически герметичной, потому лишь опустил забрало шлема и встал у стены в указанном парнем месте.
        Тугая струя быстро сбила грязь и кровь. Отойдя в сторону, я протер костюм предложенной ветошью, и направился в бар.
        Внутри уже снова расставили столы и стулья, и лишь присыпанное каким-то порошком кровавое пятно напоминало о том, что совсем недавно здесь убили летающую тварь. Дис, Хан и Ти Бэг уже заняли один из столов, и, судя по ожидающему виду, с едой вопрос решить удалось. Вот и прекрасно. Я сбросил рюкзак, прислонил к нему стволы, водрузил сверху шлем и опустился на скамью.
        - Ну, что тут у нас?
        - Тут у нас полный порядок, - провозгласил улыбающийся Дис. - Кажется, это у них чуть ли не привычная ситуация, разве что обычно твари не успевают зайти так далеко, так что пища уже на плите, и скоро мы сможем нормально поесть.
        - И выпить, - добавил Ти Бэг. Я бросил на бойца быстрый взгляд. В целом, здесь не армия, и, наверное, в том, что после жаркого боя кому-то хочется опрокинуть стакан-другой, ничего плохого и нет, но, тем не менее, повод присмотреться к скауту внимательнее имеется. Нет, я не ханжа, и сам иногда выпить люблю, однако делать это я предпочитаю в полной безопасности, и когда впереди не маячит важное задание. В общем, зарубочку сделать стоит.
        Через некоторое время к нам присоединились и остальные, а спустя еще пару минут сам хозяин поставил перед нами поднос, на котором исходили паром глубокие тарелки. Глянув на их содержимое, я услышал, как у меня заурчало в желудке. Пища! Натуральная! Не задолбавшие сублиматы, не бурда из синтезатора, а самая, что ни на есть настоящая еда! Крупные ломти мяса, золотистый картофель, душистый, ещё горячий хлеб собственной выпечки… Да ну на хрен, под такую закуску я и сам выпью!
        Хозяин, тем временем, расставил тарелки, жестом фокусника извлёк откуда-то литровую бутыль с прозрачной жидкостью и катнул её по столу. Ти Бэг припечатал бутылку ладонью, с чпокающим звуком откупорил пробку, и подгреб к себе стопку металлических стаканчиков. Орудуя, как заправский бармен, он наполнил их практически до краёв и расставил перед нами. Я вспомнил об оплате, и повернулся к хозяину, но, прежде чем успел что-то сказать, тот пробасил:
        - Защитникам Рубикона - за счёт заведения! Традиция!
        Ну, традиция, так традиция. Я, конечно, не обеднею, оплатив обед, тем не менее, кредиты ещё пригодятся. Поймав на себе сразу несколько взглядов, я понял, что все ждут только меня, и взял свой стаканчик.
        - За тех, кто вернулся! - провозгласил я традиционный тост планетарного десанта.
        - За победу! - отозвались остальные. Я отсалютовал стаканом и выпил. Ух. Кажется, хозяин знает толк в алкоголе. Тёплая волна прокатилась от горла к желудку, и я подтянул к себе тарелку. Подцепил вилкой кусок мяса, закинул в рот и, кажется, даже зажмурился от удовольствия. Сейчас меня совсем не волновало происхождение пищи, главное - она была натуральной и чертовски вкусной.
        Остальные не отставали, и некоторое время было слышно лишь сосредоточенное чавканье. Справившись со своей порцией раньше других, я отставил тарелку на край стола и жестом попросил повторить. Стоун, все ещё работающий челюстями, посмотрел на меня с удивлением: даже у него ещё было больше половины тарелки. Пофиг. Мне, кроме себя, ещё целую армию маленьких нахлебников, живущих внутри, кормить.
        Пока хозяин нёс вторую порцию, Ти Бэг налил ещё по одной. Я взял стакан, и огляделся.
        За другими столами происходило примерно то же, что и за нашим. В баре царило воодушевление, и лишь за столом неподалёку пили молча, мрачно и не чокаясь. Я присмотрелся. Хм. Да это те парни, с которыми у Блайза конфликт. А где этот их… Бивень?
        Я перевёл взгляд на улыбающегося сталкера, который явно пребывал в отличном расположении духа, и поинтересовался:
        - Блайз, а что там с твоими разборками? Надеюсь, теперь не до них? Предмет спора ведь того… Разнесли по камешку?
        - И предмет спора разнесли, и спорить не с кем больше, - усмехнулся Блайз. - Вон, видишь, сидят, поминают, - сталкер незаметно показал на мрачную компанию. - Нерасторопным Бивень оказался, и не особо умным. Выперся на линию огня, его и поджарили. Хорошо так, качественно, - Блайз договорил, и снова заработал ложкой. Спрашивать, кто именно поджарил Бивня, и откуда воообще у сталкера такая информация, я не стал - и так все очевидно. Позже в логах отряда покопаюсь, наверняка там подтверждение моей догадки найдётся. Ну да и хрен с ним. Туда болвану и дорога. Нашим легче.
        - За тех, кто остался, - провозгласил тост Ти Бэг. Я посмотрел на скаута, и он едва заметно склонил голову. Интересно. На десантника он не тянет. Тем не менее, видимо, воевал. Впрочем, ничего удивительного. Большая часть Федерации воевала. Более странно встретить того, кто к армии вообще отношения не имеет. Я склонил голову в ответ, и закончил:
        - За тех, кто ушёл с честью.
        Мы молча выпили, и я снова занялся пищей. Стоун дождался, пока я закончу, прочистил горло, и обратился ко мне.
        - Алтай, так что по поводу нашего предложения?
        Я ждал этого момента. По сути, сам я для себя уже все решил: отряд Стоуна - ребята умелые, хладнокровные и исполнительные, к тому же сам Стоун мне ещё и жизнь спас. Нам не помешает такое пополнение. Рано или поздно всё равно людей набирать придётся, так почему бы не начать прямо сейчас? Да и в Инферно более крупным отрядом как-то спокойнее будет. Станем заметнее, конечно, ну так и огневая мощь у нас тоже в разы вырастет.
        Я быстро создал опрос внутри командного чата и отправил уведомление Дису, Марго, Триксу и Блайзу. Стоит спросить их мнения. Окончательное решение в любом случае за мной, но можно и видимость демократии проявить. Тем более, совсем недавно меня в её отсутствии уже упрекали.
        Раздался неслышный другим сигнал уведомления, и я посмотрел на панель интерфейса. Дис - «За», остальные - «Не против». Что ж. Хорошо. Будем разговаривать.
        - Прежде чем обсуждать это, стоит ввести вас в курс событий, - проговорил я. - Вступая в «Молот», вы автоматически становитесь смертельными врагами для «Теней» и «Могильных воронов». Причём, если с «Тенями» проблемы возможны только при прямом столкновении, то «Вороны» ведут на нас целенаправленную охоту. Сейчас, вроде, затишье временное, но что так будет продолжаться и дальше, я не уверен. Это первое. Второе - как-то так вышло, что система Полигона любит подкидывать нам особо замороченные задания. Возможно я, конечно, ошибаюсь, но есть острое ощущение, что первые места в рейтинге означают не только некие плюшки, но и задания особой сложности. В нагрузку, так сказать. Прямо сейчас нам предстоит глубокий рейд в Инферно, и как там дела повернутся - неизвестно. Ну, и третье. Я об этом уже говорил, но повторюсь для ясности: мне не нужны наёмники. Я отношусь к ним с некоторой опаской, а ещё мне нечем им платить. Если решаетесь, входите в клан на стандартных условиях и подписываете системное соглашение о ненападении. В случае нарушения - пожизненное отключение от интерфейса. Если вас всё
вышеперечисленное устраивает - добро пожаловать. Испытательный срок - месяц.
        Бойцы переглянулись и замерли. Судя по виду - тоже через чат общаются. Что ж, их право. Чтобы не смущать никого пристальным вниманием, я снова взялся за еду.
        - Мы согласны, - вышел из ступора Стоун. - Можешь присылать соглашение.
        Я кивнул, и дал Элис команду составить документ. О возможности заверить договор системой я узнал совсем недавно, и мне такая возможность определённо понравилась. Условия можно было прописать абсолютно любые, и хвала богам, что у Сандерса в клане действовали стандартные, со штрафом на опыт и работу множителя. Иначе после убийства Рэда мне бы пришлось несладко.
        Элис сформировала документ, я отправил его в чат и дождался уведомления о подписании. После чего взял бутылку, самостоятельно наполнил стаканы, и, встав, произнёс, чувствуя даже некое волнение:
        - Добро пожаловать в клан!
        Секунду над столом провисела тишина, а потом бойцы вскочили, и зал утонул в громогласном «Ура», изданном восемью глотками. Я, кажется, даже растрогался: всё же не каждый день людей в собственный клан принимаешь.
        Мы выпили, и бутылка закончилась. Подумав, я махнул рукой, и заказал ещё. В конце концов, что такое литр для девяти человек? Так, горло промочить. Можно немного расслабиться. Но эта - последняя. Потом - отдых. Завтра в рейд, и что нас ждёт там - предсказать невозможно. Тут каждый день такие сюрпризы подкидывает, что только держись. Могли мы представить, идя в Рубикон, что придётся сражаться с оравой морфов? Не могли. А вот тебе пожалуйста. Как таких опасных тварей ещё при зачистке не выбили? Неизвестно. Хотя, учитывая, что совсем недавно я лично наткнулся на действующее Гнездо… Б-р-р-р, нет, о таком даже думать не хочется. Ладно. Все равно с этой подводной лодки деваться некуда. По крайней мере - пока что. А там посмотрим.
        Хозяин принёс новую бутылку, на этот раз затребовав оплату, я расплатился, и постарался выбросить из головы мрачные мысли. Надо расслабиться. Сегодня мы выжили, и это уже хорошо. А завтра… Завтра будем потом.
        Глава 10
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ОРБИТА РАПСОДИИ, АДМИНИСТРАТИВНАЯ СТАНЦИЯ КОРПОРАЦИИ NEWVISION.
        - Если еще недавно вспышки ксеноактивности носили спорадический характер, и регистрировались, в основном, в отдаленных районах Красных зон, то сейчас мы имеем ярко выраженный всплеск непосредственно у границ Предела. За прошедший месяц активность враждебных форм жизни выросла более, чем на триста процентов, зафиксировано двадцать восемь случаев проникновения в Оранжевые зоны и восемь попыток прорыва периметра, три из которых увенчались успехом и послужили причиной объявления глобальных ивентов в Серых, условно-безопасных зонах, с разрешением на применение любых типов оружия. В одном из случаев потребовалось вмешательство бойцов «Группы Феникс», которые были экстренно переброшены из ближайшей Зеленой зоны. Только это позволило ликвидировать прорыв, но при ликвидации «Феникс» понес потери: три человека убито, пятеро - ранено, - руководитель аналитического отдела щелкнул кнопкой пульта, и на проекторе отобразилась карта обоих полушарий Рапсодии. Планета пестрела разноцветными кругами красного, оранжевого, серого и зеленого цветов. Вдоль границ Оранжевых зон мерцали отметки, обозначающие места
возросшей активности ксеносов.
        - Кроме того, мы регистрируем растущее количество новых видов морфов, не идентифицируемых и не поддающихся классификации. За прошедшие сутки выдано двенадцать заданий на исследование и доставку образцов тканей морфов.
        - Военным передавали? - тут же задал вопрос Баркер.
        - Нет. Ждали ваших указаний, - отозвался аналитик.
        - Хорошо, - Том кивнул.
        Неидентифицируемые виды морфов были его постоянной головной болью. Одним из пунктов соглашения, подписанного с Земной Федерацией, и позволившего развернуть на Рапсодии «Полигон», значилось, что любые новые виды морфов или образцы их тканей, должны в обязательном порядке передаваться военным для идентификации. У самой «Нью Вижн» доступа к военным базам не было, и приходилось довольствоваться тем, что удавалось отыскать в свободном доступе, изучить или украсть исследовательскому отделу самой корпорации. То есть, передавая образцы, никто в «Нью Вижн» не знал, имеются ли аналогичные в базе армейцев, или отсутствуют. И если при совпадении с имеющимися в базах образцами военные просто сбрасывали корпоратам информацию, то с уникальными, не поддающимися идентификации, было сложнее.
        Выявив новую, неизученную тварь ксеносов, военные неимоверно возбуждались. И ладно, если они просто в приказном порядке требовали отыскать и доставить к ним неизведанного монстра живым или мертвым - для этого всегда можно выдать квест наиболее подходящей группе юнитов на поверхности. Хуже, если вояки решат, что на Рапсодии как-то слишком уж часто появляются новые морфы. Так недолго и на инспекционный визит Патруля нарваться, а это дополнительные проблемы. Понятно, что в самом крайнем случае «Нью Вижн» найдется, кому прикрыть, но зачем лишний геморрой? После вторжения авторитет армии сильно вырос, и к воякам в Совете прислушивались даже те, кто ел из рук корпораций. Немудрено: случись чего, и именно армейцам придётся прикрывать разжиревшие задницы политиков. Корпорациям на них явно плевать будет. Короче, передавая образцы военным, Баркер постоянно чувствовал себя, как на пороховой бочке. И это при обычной обстановке. А сейчас… В общем, пожалуй, пока с передачей стоит повременить.
        - Какие прогнозы? - Баркер откинулся в кресле и помассировал виски. Озвученная информация его совсем не радовала. Триста процентов роста активности - это много. Очень много. Добавить к этому информацию о Гнезде, полученную недавно с имплантов три-три-два-восемь-шесть - и можно сворачивать шоу. Если вояки об этом пронюхают…
        - Делать какие-либо выводы сложно, - пожал плечами аналитик. - Для этого нужно наблюдать за обстановкой больше времени. Пока можно сказать лишь, что активность увеличилась. Будет ли она нарастать в дальнейшем, или, наоборот, пойдет на спад, покажет лишь время.
        - Ясно, - гейм-директор поднялся из кресла, устало потянулся до хруста в суставах, и, вздохнув, принялся отдавать указания:
        - Трансляции из локаций с аномальной активностью прекратить. Найдите, куда переключить внимание. Образцы военным не передавать - до моего личного распоряжения. Ситуацию отслеживать круглосуточно, при дальнейшем росте активности - докладывать лично мне, сразу же.
        Дождавшись пока присутствующие подтвердят, что все директивы понятны и приняты к исполнению, Стив вышел из кабинета.
        Закрыв дверь, он выдохнул и, прислонившись на миг к стене, помассировал лицо ладонью. Сдерживать тревогу, норовящую вот-вот превратиться во всепоглощающую панику, становилось сложнее с каждым часом. Он чувствовал, что на Полигоне происходит что-то, что попросту не может быть им проконтролировано, мрачные предчувствия захлестывали волнами панических атак, а предпринятые действия не оставляли путей для отступления. Но, кажется, других вариантов уже не было. После доклада аналитика он только утвердился в этом убеждении. Если сейчас ничего не предпринять - на него повесят всех собак и сделают козлом отпущения. А этого Баркеру не хотелось.
        Чуть слышно пискнул коммуникатор. Достав девайс, Стив пробежал взглядом сообщение и замер, не веря собственным глазам. Потер лицо, помассировал глазные яблоки, и прочитал сообщение еще раз. Смысл не изменился. Спрятав комм, Стив привалился к стене, достал из кармана одноразовый вапорайзер, нажал на кнопку и глубоко затянулся. По коридору поплыл специфический аромат «ТГК-Ультра». В несколько затяжек расправившись с наркотиком, Баркер сунул израсходованную колбу вапорайзера в карман и быстрым шагом двинулся прочь.
        Что ж, видимо, теперь пути назад точно нет. Нужно срочно поговорить с Миллером.

* * *
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО.
        Если бы мне ещё недавно сказали, что я буду рад уйти из относительно цивилизованного и умеренно безопасного поселения в дикие пустоши Инферно - я бы не поверил, однако сейчас все обстояло именно так. Оставив Рубикон за спиной, я вздохнул с облегчением. Впрочем, неудивительно. В последнее время, куда бы я ни пришёл, будь то Элизиум, форт «Буревестников», убежище изгоев или лагерь на самой границе Оранжевой зоны, везде я натыкался на человеческую глупость и подлость. Здесь, по крайней мере, ты знаешь, что тебя будет пытаться убить все, что тебя окружает, и это как-то честнее. А вот в каждом человеке видеть врага я пока, как ни странно, так и не научился.
        С тех пор, как мы покинули Рубикон, прошло уже несколько часов, в течение которых мы шли вглубь Инферно. Окружающий пейзаж выглядел мертвым и убаюкивающе-однообразным только на первый взгляд. Если присмотреться, можно было увидеть, что пустоши живы. Неподалеку несколько мелких виверн грызлись за право оторвать самый жирный кусок от трупа полуразложившегося мелкого морфа, слева от дороги, почуяв людей, колыхнулась рощица кустов-живоглотов… Ведущий группу Блайз, завидев кусты, сошел с дороги и сделал большой крюк, прежде чем вернуться на проторенный путь - от греха подальше. Остальная растительность, почерневшая и перекрученная, хоть опасности и не представляла, выглядела, тем не менее, угрожающе.
        Чем дальше мы продвигались вглубь Инферно, тем сильнее менялась местность. Все больше появлялось проплешин в растительности на холмах вокруг, все чаще вместо земли виднелся голый камень, почва приобретала красноватый оттенок и превращалась в песчано-глинистую. Воздух становился суше, а температура воздуха - выше. Пару раз нам приходилось огибать внушительные кратеры, оставшиеся после орбитальной бомбардировки. Скопления проржавевшего транспорта, навеки замершего в своей последней пробке, остались далеко позади, и сейчас последними следами человеческого присутствия были лишь растрескавшаяся, затянутая коричневым вьюном, дорога под ногами, да возвышающиеся справа остатки транспортной магистрали, грузового гиперлупа, по которому некогда сновали роботизированные грузовые составы. Если эта местность когда-нибудь станет Зеленой зоной, гиперлуп восстановят, и он снова станет важной транспортной артерией, но верилось в это, если честно, с большим трудом.
        Есть у меня, все-таки, острое ощущение, что во всей Федерации не найти такого количества заключенных, какое понадобится, чтобы расширить Элизиум от его текущих границ до этой точки. Думается, вся бодяга с расчисткой планеты - не более, чем красивые слова в бизнес-плане «НьюВижн», добавленные туда исключительно для придания всему происходящему хоть какой-то видимости пользы для Федерации. Здесь нужно другое. Новая колонизация, рабочие поселки с хорошо вооруженной охраной и надежным периметром, возобновление разработок… Сейчас, после войны, когда потерявшие все люди готовы на любую работу, найдется немало желающих стать новыми пионерами. Особенно - за двойную-тройную оплату. Насколько я знаю, на других планетах так и делается. А здесь… А здесь у нас шоу, мать его. Хотя, скорее - прекрасно отлаженный конвейер по утилизации социально опасных элементов, которым нет места в цивилизованном обществе. Тоже дело полезное. Вот только как я, мать его, умудрился сюда попасть, а?
        Встряхнув головой, я отогнал мрачные мысли. Не хватало сейчас еще в рефлексию свалиться. Толку от нее нет, а вот по настрою бьет здорово. Учитывая, куда мы направляемся, это сейчас последнее, что мне нужно.
        Как я и предполагал, выйти к аванпосту за один день не получилось. Сначала мы сделали большой крюк, чтобы обойти тот сектор, из которого на Рубикон и выплеснулась волна атакующих монстров. Слишком велика была вероятность нарваться там на отставших или умудрившихся уцелеть и сбежавших ксеносов, и потому первые два часа мы перли по полному бездорожью. Потом Блайз с Ти Бэгом посовещались, выбрали направление, и через какое-то время мы снова выбрались на дорогу, по которой и шагали теперь. До сумерек было еще достаточно много времени, но место для ночевки стоило подыскать уже сейчас, чтобы не разбивать лагерь посреди пустыни, в которую рано или поздно должен был превратиться окружающий ландшафт.
        - Ночевать предлагаю здесь, - будто подслушав мои мысли, вышел на связь Блайз. На мини-карте появилась отметка в нескольких километрах к югу. - Традиционное место. Все, кто уходит в глубокие рейды, останавливаются там. Бывшая станция обслуживания гиперлупа. От нее до нужной нам точки - четыре часа ходу. Удобнее места уже не будет.
        - А это не опасно - в традиционном месте ночевать? - хмыкнул я. - Если там кто-то постоянно ночует, вполне может оказаться и кто-то, кто постоянно желает поживиться добром ночующих.
        - Не опаснее, чем на голых скалах, - пожал плечами Блайз. - Для нормальных рейдеров там своего рода «зеленая зона» - негласный запрет на разборки и применение оружия. А на ублюдков нарваться можно где угодно, потому, собственно, мы и выставим часовых.
        - Нормальная местина, - подтвердил Стоун. - Останавливались там пару раз. Все лучше, чем в на камнях ночевать.
        Мне оставалось лишь кивнуть. Все же парни в этом отношении опытнее меня, зацепившего Инферно один раз, и то по краешку. Станция обслуживания - так станция обслуживания.
        Стоун, кстати, выглядел сейчас более, чем внушительно. Как выяснилось утром, парни были очень неплохо экипированы, знакомиться со мной они пришли налегке. Юнит прикрытия, он же боец поддержки, сейчас напоминал бронированную башню. Поверх стандартной брони на Стоуне был надет штурмовой экзоскелет со смонтированными на нем броневыми щитами, прикрываюшими все уязвимые точки пулеметчика. Помимо той бандуры, которую Стоун таскал с собой, на плече у него был смонтирован трехствольный пулемет на поворотном креплении, со смарт-модулем, и лентой, уходящей во вместительный короб, закрепленный на спине. Также Стоун пер на себе малый генератор силового щита и дополнительный боекомплект на всех членов своей группы. Завершала образ труба многоразового реактивного гранатомета, болтающаяся на втором плече. Шума этот ходячий танк издавал достаточно много, однако этот недостаток полностью нивелировался резко возросшей с появлением Стоуна огневой мощью отряда. С такими раскладами и по Инферно ходить не так стремно.
        У Палмера и Хана с экипировкой тоже был полный порядок. У Палмера - два комплекта стволов, энергетическое и огнестрельное, как положено, у Хана - снайперская винтовка с крупным прицелом, у обоих - боевые костюмы, уровнем пониже моей «Стальной крысы», конечно, но тоже недешевые. Снаряга подогнана умело, добротно, ничего не звякает, не оттопыривается, прямо все, как надо.
        Ти Бэг был облачен в костюм вроде того, что был у Миража. Двигался скаут плавно и бесшумно, будто скользил над землей. Движения скупые, уверенные. На бедрах - пара пистолетов-пулеметов, в руках - короткоствольный импульсник. За спиной, крест-накрест закреплены силовые клинки средней длины. Скаут то шел рядом с Блайзом, то уходил на фланги, теряясь из виду и контролируя обстановку вокруг группы. И чем больше я смотрел на Ти Бэга, тем сильнее крепло во мне ощущение, что, на самом деле, несмотря на худощавость и обманчивую невзрачность, именно он самый опасный боец из этого квартета.
        - Подходим, - буркнул Блайз. - Сейчас можно будет посмотреть, что там, на станции, есть кто, нету…
        Дорога сделала поворот, огибая поросшую чахлыми деревьями возвышенность, и рухнула куда-то вниз, теряясь из виду. Отряд оказался на вершине круто уходящего вниз холма, и я невольно замедлил шаг, оглядывая открывшийся ландшафт.
        Да-а-а… Кажется, это подходит под определение «пустоши» гораздо больше, чем все, что я видел до этого.
        Впереди, насколько хватало взгляда, раскинулась самая натуральная пустыня, изрезанная хребтами обожженных солнцем скал. Дорога, по которой мы шли, убегала дальше, разветвляясь и то ныряя в тенистые ущелья, то поднимаясь на возвышенности. То здесь, то там, виднелись металлические скелеты, некогда бывшие мостами, буровыми вышками, опорами гиперлупа, ветряками, и черт знает, чем еще… Где-то далеко впереди, на высокой скале в небо щерились искореженные останки монструозных антенн и огромных солнечных панелей… В общем, картинка выглядела впечатляющей. И контраст с той местностью, по которой мы продвигались до этого, был разительным.
        Твою мать, да тут же все, как на ладони! Представив, как мы будем идти по дороге, открытые взгляду с любой скалы, я резко почувствовал себя крайне неуютно. Здесь бы на быстроходном броневике переть, желательно - с прикрытием в виде пары-тройки ударно-штурмовых дронов, а не вот это вот все… Черт, нахрен я на это подписался, а?
        Впрочем, вопрос был риторическим: не подписаться на «это» было невозможно, и сейчас оставалось лишь делать хорошую мину при плохой игре.
        - Сейчас нам сюда, - Блайз указал на плоскую, будто ножом срезанную, скалу в паре километров от нас, на вершине которой виднелись несколько построек и остов опоры гиперлупа.
        - Угу, - без всякого энтузиазма кивнул я. - Значит, выдвигаемся.
        И в этот момент где-то позади послышался звук, услышать который лично я ожидал в последнюю очередь, и спутать который с чем-либо было попросту невозможно.
        Рычание надорванных моторов без глушителей.
        Твою мать. Кого это нам еще тут принесло?
        Глава 11
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        - Отряд, в укрытие, - скомандовал я. На Полигоне желанных встреч не бывает, а если кто считает иначе, так я могу много примеров из собственного опыта привести: он у меня на такие штуки в последнее время весьма богатый. Да и ребята из тех, кому дважды повторять не надо, тоже не раз уже на собственной шкуре почувствовали прелесть неожиданных встреч. В общем, через несколько секунд после того, как прозвучала команда, на дороге уже никого не было: благо, с укрытиями в этой, пока еще лесостепной, зоне Полигона, проблем не было.
        Упав за поваленным деревом чуть в стороне от дороги, я приподнял голову: очень уж хотелось посмотреть, кто здесь раскатывает на технике. До этого единственным транспортом, что я видел, были медлительные броневики «Буревестников», переделённые из гражданских грузовиков. Здесь же явно было что-то другое. Более быстрое и громкое.
        Шум становился все громче, и вот из-за поворота показался, наконец, его источник. Точнее, не «показался» - это слово подразумевает что-то медленное и степенное, а появившуюся технику такой назвать только нельзя. Выскочил. Вынесся. Вылетел. Да, подобного я здесь пока не встречал.
        Первым показались две багги. Машины кустарного производства, выглядящие, тем не менее, достаточно внушительно. Кузов, сваренный из толстых труб, мощные, зубастые покрышки… Экипаж каждой багги состоял из двух человек: водителя и стрелка, стоящего в задней части машины за турелью. На турели первой машины был установлен авиационный пулемет, на турели второй - мощный стационарный излучатель, превращающие багги в передвижные огневые точки, способные моментально менять позицию и вести огонь из наиболее выгодного положения.
        За багги следовал пикап-внедорожник. Те же зубастые колеса, разве что в несколько раз больше, высокий клиренс, мощные амортизаторы. Машина была задрана настолько высоко, что от днища до земли было не меньше полутора метров, что как бы намекало на высочайшую проходимость техники. В кузове машины также была смонтирована турель, на которую создатели водрузили модуль автоматического гранатомета с парой пусковых контейнеров для легких ракет по бокам. Серьезная тачка, особенно - по меркам Полигона.
        Следующим появился такой же лифтованный и переделанный грузовик. Оружия на грузовике видно не было, однако в бронированной будке можно было различить ряд бойниц. Видимо, машина служила для перевозки личного состава, и, в случае необходимости, этот состав открывал огонь из ручного оружия сквозь бойницы.
        Замыкала процессию еще парочка багги - вооруженная примерно так же, как и передовые машины.
        Несмотря на явную кустарность всей техники, выглядела она однообразно - в первую очередь, благодаря единой окраске. Все машины были выкрашены в пустынный камуфляж, который идеально подходил для пустошей Инферно. А еще на каждой из них виднелась эмблема - перевитое колючей проволокой горящее колесо.
        Ревя движками, процессия пролетела мимо, оставив после себя лишь облако оседающей пыли. Дождавшись, когда машины удалятся на достаточное расстояние, я поднялся, с некоторой завистью глядя им вслед. Эх. Нам бы такую технику! Да, громко, да, заметно, зато какая мобильность! Прежде чем предполагаемый противник поймет, что именно он услышал и заметил, моторизованной команды уже и след простынет. Черт, что ж я раньше о таком не подумал, а? Хотя… Такая техника на Полигоне должна стоить баснословных денег - иначе каждый второй на колесах рассекал бы. Так что… Но отложить в памяти нужно: для Инферно это прямо то, что доктор прописал. Как раз решит вопрос с той самой незащищенностью в пустошах, о которой я думал совсем недавно.
        - «Стальные сердца» поехали, - послышался голос в комлинке. Я бросил взгляд на аватар говорившего: Блайз. - Можно было и не прятаться. Нормальные ребята.
        Наш отряд снова собрался на дороге.
        - Кто такие? - я раньше ни о каких «Стальных сердцах» не слышал, впрочем, мне простительно. Я, в конце концов, здесь совсем недавно, а в Инферно и вовсе, можно сказать, впервые.
        - Небольшой клан. Охотники на морфов. Крутые парни, - теперь говорил Стоун. - И такие, с понятиями. Никогда не беспределят, никогда первые не полезут. Рассекают на тачках своих по Инферно, мочат тварей, специально квесты такие берут. Нормальные пацаны, короче.
        - А то, что эти нормальные пацаны сейчас заезжают туда, где мы планировали остановиться, никак не повлияет на наши планы? - поинтересовалась Марго, изучающая пустоши в бинокль.
        Я посмотрел на станцию обслуживания гиперлупа, и вполголоса выругался: действительно, машины в облаке пыли взбирались на вершину плоской скалы. Учитывая, что дорога там была только одна, и заканчивалась она точнехонько на станции, сомнений быть не могло. Не только мы присмотрели это место в качестве стоянки.
        - Не повлияет, - уверил Блайз. - Места там всем хватит.
        Я поморщился. Несмотря на уверения Блайза и Стоуна, делить место ночлега с кем-то еще не очень хотелось. Но делать нечего. Не на голых же скалах и правда ночевать?
        - Ну, если не повлияет - то выдвигаемся, - недовольно буркнул я. - Если вдруг не поделим стоянку, придется другое место искать, а время уходит.

* * *
        - Раз-два, стой! - послышался голос на общей частоте комлинка. - Кто такие, куда идем?
        Я активировал пси-сканер и аккуратно прощупал местность. Ага. Вот оно. Четкое ощущение присутствия выше на уступе. Два человека. Замаскировались хорошо, ведут нас, наверняка, с того момента, как мы начали спуск с холма.
        - Алтай, клан «Молот», - ровным голосом проговорил я. - Идем… Наверх идем. Это, вроде как, общая стоянка. Имеете что-то против?
        - Погоди, Алтай из клана «Молот», - голос моего собеседника звучал слегка насмешливо. - «За» или «против» это не я здесь решаю. Сейчас спрошу у старшего…
        - Я уже здесь, - послышался третий голос, низкий и уверенный. - Пропусти их, Файр. Здесь действительно общая стоянка, а эти ребята, как мне кажется, будут вести себя нормально. Верно, Алтай?
        - Все зависит от того, как будете вести себя вы, - ответил я. Мой невидимый собеседник усмехнулся.
        - Нормально будем себя вести, не переживай. Поднимайтесь, места всем хватит. Только пушками особо тут не машите - это мирная зона.
        - Договорились. Поднимаемся, ребята.
        Добравшись до вершины, мы остановились, оглядываясь. Здесь уже вовсю хозяйничали «Стальные сердца». Они расставили машины за постройками, причем так, чтобы те прикрывали технику, но не помешали вести огонь при необходимости. Слышались громкие голоса и смех, кто-то копался в движке багги, кто-то вытаскивал из грузовика снаряжение… К нам направился невысокий, коренастый мужчина лет сорока, одетый в добротный боевой костюм.
        - Цейс, - представился он, протягивая руку для пожатия. - Главный у этих балбесов на колесах. А тебя я знаю. Круто выступил на турнире, молодчага. Сандерс правильно сделал, выставив тебя.
        Я машинально кивнул, пожимая руку Цейсу. Хм. А ведь в турнире-то участвовали представители всех кланов Предела. И от «Стальных сердец» тоже, получается. Черт. Как-то я об этом не подумал сразу.
        Видимо, эти мысли как-то отразились на моем лице, потому что Цейс грустно усмехнулся, и проговорил:
        - С нашим парнем ты там не встречался, он в самом начале погиб.
        - Сочувствую, - проговорил я.
        - Это его выбор, - пожал плечами Цейс. - Лучше жить быстро и красиво, чем бегать от смерти и вечно прятаться.
        - Мы заняли вот эти два модуля, - показал Цейс на стоящие рядом постройки. - Остальное в вашем распоряжении. Я б, на вашем месте, расположился вон там, - кивок на строения, разместившиеся на другом конце площадки, - и не подходил бы ночью к технике. Мы выставляем часовых, и им не понравится, что у машин кто-то шныряет.
        - Не вопрос, - кивнул я. - Надеюсь, твои парни тоже не станут бродить ночью по нашей территории.
        - Забились, - хмыкнул Цейс. - Ладно, нужно идти, много работы. Рад был познакомиться, Алтай.
        Я кивнул главе «Стальных сердец», и повернулся к своему отряду.
        - Ну что, ребят, вы все слышали. Давайте располагаться. Отдохнем, как следует, встанем пораньше, и разберемся, наконец, с этим заданием.

* * *
        Доставшиеся нам модули были типичными рабочими времянками, однако отличия по сравнению с теми, что мне уже приходилось видеть на Полигоне, все-таки имелись. Во-первых - внутри было относительно чисто. Ни пыли, ни грязи, ни каких-либо обломков. Колченогий стол из полипласта, стоящий у стены, был кем-то любовно отремонтирован, причем, в качестве донорской ножки была использована деталь манипулятора полицейского дроида, несколько расшатанных стульев тоже кто-то обновил, а в углу, под надписью «Отдохнул - верни на место», лежали штук пять потрепанных, скрученных валиками, матрасов.
        Надпись с инструкцией по пользованию матрасами была не единственной. Стены модуля изнутри пестрели наскальной живописью, от корявых надписей в стиле «здесь был Страйкер» до весьма профессионально исполненных рисунков. Особенно меня впечатлил весьма натуралистично исполненный могильный холм со смотанным проволокой крестом, разбитым штурмовым шлемом у его подножия, и подписью: «Инферно не отпускает».
        В общем, место для ночлега можно было назвать вполне комфортным. Я представил, каково было бы ночевать не здесь, под какой-никакой защитой тонких стен, и с целым отрядом тяжеловооруженных бойцов по соседству, а в пустошах, ютясь на камнях и вытряхивая из штанов песок, и ощутил какую-то особенную благодарность к Блайзу. Вообще, везет мне с людьми, как ни странно. Компенсация такая от судьбы, что ли?
        Осмотрев модуль, я пришел к выводу, что наш отряд вполне поместится в его двух комнатках, и соседнюю постройку можно и не занимать. Сняв рюкзак, я поставил его в углу, заняв, таким образом, себе спальное место, я вышел наружу.
        Пока размещались и готовились к ночлегу, на пустоши опустилась темнота. Причем опустилась как-то мгновенно, раз - и стемнело. Вместе с темнотой пришел холод, и я поморщился. Не учел, что здесь такие перепады температур будут. В модуле, по идее, вполне комфортно - матрасы, спальники, дверь на месте, окна, опять же, мешковиной завешены, а вот каково караульным на улице будет? Мирная зона - мирной зоной, но дежурить ночью по очереди все равно будем. Мало ли что. Вот только с такой холодиной…
        Я огляделся и хмыкнул. С проблемой холода столкнулись не одни мы. «Стальные сердца» уже запалили на территории несколько костров. Демаскировка, да, но, если температура упадет еще на несколько градусов, тут же задубеть можно будет… Что ж, видимо, придется развести костер и нам. В нашем случае положение более выгодное: единственный подъем на вершину находится со стороны «Стальных сердец», и их, если что, жрать первыми начнут. А наши часовые это услышат и поднимут тревогу. Во, отлично выходит, да. Задача у наших караульных не бей лежачего будет - сиди себе, у костра грейся, да слушай, не начали ли соседей убивать. Ну и посматривай, не надумали ли эти соседи сами чего плохого. Если бы не внезапный собачий холод - так и вовсе турпоход какой-то.
        Вернувшись в модуль, я занялся привычным и любимым делом любого армейского сержанта: принялся рубать задачи подчиненным. Черт, даже удивительно, как быстро и легко я нырнул в старую шкурку! Может, и правда, армия моим призванием была, а? Эх, теперь не узнаешь. Ну, что ж, раз уж родное подразделение осталось где-то на другом конце освоенной вселенной, будем делать солдат из тех, кто имеется.
        Спустя пять минут после постановки задач, неподалеку от опоры ветряка уже курился дымок из первых веток кустарника, собранных на склоне Дисом и Ханом, вокруг очага появились импровизированные лавки из стволов деревьев, которые Стоун приволок откуда-то из-за дальнего модуля, и, в целом, весь отряд и правда напоминал воодушевленных бойскаутов, выбравшихся в поход. Хан приладил над костром котелок, и колдовал над импровизированным столом из пня и куска полипласта, на котором уже красовались пара пачек какой-то крупы и то ли вяленое, то ли копченое мясо. Ух! Да у нас сегодня на ужин опять настоящая еда будет! М-да. Как-то я отвык уже от этого. Сам-то в Рубиконе на отряд концентратов да пайков закупил… Надо перестраиваться. Какие-никакие деньги есть, можно себя и бойцов и пищей нормальной порадовать. Концентраты - они, конечно, насыщают, вот только удовольствие от такой пищи получаешь сомнительное. А ведь давно известно: сытый боец - он и воюет как-то воодушевленнее. Короче, зарубочку себе на будущее сделать надо. Плох тот командир, что о бойцах не думает.
        Дис и Стоун приволокли еще несколько охапок дров, и свалили их в кучу, выросшую чуть в стороне. Я оценил старания: пожалуй, такого количества на всю ночь хватит. Что ж. Осталось список дежурств огласить, да и заканчивать на этом с командованием.
        - Окей, господа и дамы, - я подошел к костру, завладев вниманием бойцов. - Расклад следующий: дежурим по двое, не дремлем, присматриваем за соседями - так, на всякий случай. В случае любой нештатной ситуации будить меня, в случае опасности - всех сразу. Оружие держим под рукой. Я дежурю первым, потом - Марго и Палмер. Следующие - Стоун и Трикс. После - Блайз и Хан, заканчивают дежурство Дис и Ти Бэг. Возражений нет? Возражений нет. Тогда, - я потянул носом весьма вкусно пахнущий, но, при этом, продолжающий стремительно холодеть, воздух, - думаю, можно приступить к приему пищи, - я усмехнулся, услышав, как бурчание в желудке почти заглушило последнюю фразу.
        Хан улыбнулся, и протянул мне миску с исходящей паром едой. Посуда также нашлась в модулях, и я напомнил себе обязательно оставить здесь что-нибудь полезное для других «постояльцев». Например, от нескольких брикетов концентрата, отряд точно не обеднеет, а поддержать традицию не помешает. Если бы не те, кто останавливался здесь до нас, наша ночевка получилось бы не такой комфортной.
        Отряд расселся вокруг костра. Я достал из разгрузки складную ложку, зачерпнул из миски ароматной гущи, и, подув, отправил в рот. М-м-м… Не знаю, что за ингредиенты использовал Хан, но получилось весьма вкусно.
        - Командир, - подал голос Стоун. Я поднял голову.
        - Для аппетита? - штурмовик потряс флягой, в которой многообещающе забулькало. Подумав, я пробурчал:
        - Если только для аппетита. Не увлекаемся, завтра тяжелый день.
        - Да чем тут увлекаться? - искренне удивился Стоун. - Так, для запаха только. Давайте стаканы.
        Содержимого фляги хватило на один круг, и продолжения, к моему облегчению, никто не возжелал. Поев, бойцы разобрались с посудой и отправились в модуль. Ну, правильно. Время-то, может, и раннее, даром, что темно, но лишний час сна - всегда роскошь. Довольно быстро я остался один. Передвинув бревно, на котором сидел, я облокотился об опору ветряка, пристроил на коленях оружие, и уставился в небо.
        Черный купол был весь усыпан звездами. Ферра еще не взошла, и единственным источником света были блики костра да свет уже становящихся знакомыми созвездий. Я не знал их названий, но уже угадывал очертания. Вон там последовательность звезд соединяется в подобие змеи с ярко-голубой точкой во лбу, а вот эта группа напоминает шлем… Отсюда, с поверхности уничтоженной войной планеты, было очень тяжело представить, что где-то там, между этими звездами, перемещаются корабли, а на планетах, которые вокруг них вращаются, живут люди. Живут, и с восторгом смотрят онлайн-трансляции шоу, в котором такие же люди убивают тварей и друг друга за крупицы виртуального опыта…
        Кажется, я потерял чувство времени, и просидел так довольно долго, потому что, когда я отвел, наконец, взгляд от звездного неба, костер уже прогорал. Нагнувшись, я подобрал несколько веток, и бросил их в огонь.
        - Красиво, правда? - от неожиданности я вздрогнул, и про себя выругался. Молодец, сержант, отличный часовой! Чуткий и бдительный, ага. А если бы это не Марго была, а враг злодейский, мечтающий нарисовать тебе улыбку от уха до уха?
        - Ты чего не спишь? - от злости на самого себя, голос прозвучал раздраженно, и Марго удивленно вскинула брови.
        - Не хочу пока. Рано еще. Только засну - в караул вставать придется. Я посижу?
        Я пожал плечами. Сам так часто поступал перед караулом. Нет ничего хуже прерванного сна. Так что желание девушки выглядит вполне естественным. Разве что… Разве что, после того, что произошло на базе Буревестников, я, оставаясь наедине с нашей снайпершей, испытывал некую неловкость.
        Посчитав мой жест разрешением, Марго перешагнула через бревно и села, поставив рядом винтовку. Хм, молодец, оружие не в модуле оставила, одобряю.
        Некоторое время мы сидели в полной тишине, просто глядя на звезды. А потом Марго вдруг заговорила вполголоса, и я поразился тому, как ее слова повторяют мои мысли.
        - Знаешь, когда я вот так смотрю на звезды, мне даже не верится, что где-то там есть люди, которые просто живут. Ходят на работу, возвращаются домой, подключаются к Сети и смотрят… Смотрят на нас. Не верится, что я была одной из них… Но и что здесь оказалась - тоже не верится. Все это - как дерьмовый сон. Непрекращающийся гребаный кошмар, который никак не закончится… Черт…
        Марго порылась по карманам, и достала упаковку никотиновых стиков. Странно. Раньше я за ней таких привычек не замечал. Отыскав зажигалку, девушка прикурила и, глубоко затянувшись, выпустила дым.
        - Я же была гребаной корпораткой, прикинь, да? Сраной небожительницей, которая плевать хотела на остальных, на тех, кто снизу. Жила в свое удовольствие, строила карьеру, развлекалась… Из лука, мать его, стреляла. Кто вообще стреляет из лука в наше время? Только поехавшие, которым нечем занять свободное время и некуда деть бабки, ха, - Марго снова нервно затянулась. - Вот карма и догнала. Веришь в карму, Алтай? - девушка повернулась ко мне, я принюхался, и вдруг понял, что парой глотков за ужином Марго не ограничилась. Вот дерьмо!
        Теперь понятно, почему это все из нее вдруг полезло! Черт, только слетевшего с катушек снайпера мне в отряде не хватало. Нет, определенно нельзя давать бойцам много свободного времени. При его наличии они начинают думать и рефлексировать, а к чему это приводит… Вот он, передо мной, наглядный пример во плоти.
        - Не сказал бы, что верю, - уклонился я от ответа. Да. Короче, график дежурств сорван. Придется отправлять девушку спать и самому отсиживать ее смену с Палмером.
        - А я верю. Если относишься к людям, как к говну, вселенная обязательно тебя самого в это говно окунет, - Марго швырнула докуренный стик в костер и тут же принялась раскуривать новый. - Вот мне и прилетело.
        Я молчал. Не могу сказать, что я дока в женской психологии, но что-то мне подсказывало, что девушке надо выговориться.
        - Я работала в «Сай-Фай Медикл», и мне пророчили отличную карьеру. Пахала, как проклятая, пока не получила назначение на должность начальника отдела в один из филиалов. Директором там был сынок ключевого акционера, оторванный от реальности сукин сын, привыкший, что все в этой жизни само идет ему в руки. Этот ублюдок трахал все, что движется, и, когда появилась я, решил добавить меня в список трофеев. Ухаживал, оказывал всяческие знаки внимания, даже подарки, мать его, дарил! А потом пригласил на закрытую вечеринку, - Марго затушила стик о землю, и некоторое время молчала, глядя в костер. - Я слышала об этих их тусовках, и прекрасно понимала, что, если соглашусь - сопротивляться ему там уже не смогу. А ложиться с ним в постель у меня не было никакого желания. И я рассказала об этом сестре. Твою мать, какого хрена я вообще это сделала?
        Девушка достала откуда-то из внутреннего кармана небольшую плоскую фляжку, отвернула пробку, и сделала большой глоток. - Стелла… Мы были близнецами. Две капли воды. Нас всегда путали. И Стелла решила, что будет забавно, если на вечеринку вместо меня отправится она. Она как раз рассталась со своим бойфрендом, и ее немного заносило на поворотах в поисках приключений, - новый глоток. - Мне это показалось чертовски хорошей идеей. Не знаю даже, почему. В общем, Стелла отправилась на эту гребаную вечеринку, а я осталась дома. Напилась седативов, вырубила коммуникатор и завалилась спать. А утром меня разбудили копы.
        Марго прикурила третий стик, и умолкла, наблюдая за пляской языков пламени. Ссутулившаяся фигурка девушки казалась такой беззащитной, что мне невольно захотелось обнять ее и прижать к себе. Сдержав порыв, я вопросительно посмотрел на Марго, ожидая продолжения истории.
        - Никакой вечеринки не было, - чуть слышно проговорила Марго. - Ну, точнее была, но там было совсем не так, как мы думали. Вместо закрытого клуба, ублюдок привез ее к себе домой, где его уже ждали дружки. Эти мрази обнюхались какой-то синтетической дряни, и у них сорвало башни.
        Послышался тихий всхлип.
        - Стеллу нашли мертвой на нижнем ярусе. Они накачали ее наркотиками, пустили по кругу, а потом просто задушили. Протрезвели, поняли, что натворили - и выбросили тело в трущобах, как сломанную игрушку. Она звонила мне в тот вечер, как только поняла, чем пахнет это приключение - а я спала. Я, мать твою, спала, накачавшись снотворным! Потому что, видите ли, на работе устала! Пять гребаных сообщений на автоответчик - и ни на одно я не ответила. А ведь если бы не это… На ее месте должна была быть я! - вскрикнула девушка. - Это меня они должны были убить, не ее!
        Я все же протянул руку к Марго, но девушка резким движением отбросила ее в сторону.
        - Когда они поняли, что убили совсем другого человека… Они пытались меня заткнуть. Этот ублюдок приезжал ко мне, то угрожал, то сулил деньги… Я видела его расцарапанную рожу - Стелла, должно быть, сопротивлялась, - и ничего не могла сделать! Меня уволили, намекнули, что, если подниму шум - отправлюсь следом за сестрой. Хотя копы меня и слушать бы не стали. Кто я и кто он? Но я не могла это так оставить.
        Марго снова приложилась к фляжке, допила остатки спиртного и бессильно уронила руку. Фляжка выпала из ослабевших пальцев, и осталась лежать на земле.
        - Я убила их всех, - без эмоций проговорила девушка. Голос ее звучал так холодно и мертво, что у меня по коже забегали мурашки. - Наняла детектива, тот узнал, когда они планируют новую «вечеринку», купила пушку, заявилась туда, и убила их. Пять сраных трупов. Ублюдок ползал в луже собственной мочи и умолял не убивать его. Тварь. Стелла, наверное, тоже просила. Сначала я отстрелила его гребаные причиндалы, а потом, когда он начал отрубаться от боли - добила.
        Наступила пауза. Я молчал, не зная, что сказать. Марго невидящим взглядом смотрела куда-то сквозь меня.
        - Копы взяли меня там же, в его квартире. Следствие и суд я не помню - все, как в тумане. А потом я оказалась в корабле, который привез меня сюда. Думаю, это устроили родственнички этого ублюдка. Высшей меры им показалось мало. Они решили отправить меня в ад - и это у них получилось… - девушка спрятала лицо в ладонях, и ее плечи затряслись от безмолвных рыданий. Я сел рядом с ней, и молча обнял за плечи. Марго всхлипнула, повернулась, уткнувшись мне в грудь, и разрыдалась уже всерьез. Я молчал. А что тут скажешь? Никогда не умел успокаивать плачущих женщин, а после такой речи…
        Мы просидели так, пока Марго не затихла. Прислушавшись, я понял, что девушка заснула. Аккуратно отстранив ее, я перехватил Марго за шею, подвел вторую руку под колени, и, аккуратно, стараясь не разбудить девушку, встал, держа ее на руках.
        Черт. Надеюсь, в модуле все спят. Командир, несущий на руках спящую снайпершу - не та картина, которую хочется демонстрировать бойцам.
        Я отнес Марго в модуль, уложил на матрас и накрыл спальным мешком. Девушка всхлипнула, пробормотала что-то во сне, и повернулась на бок, подложив ладонь под щеку. Я же аккуратно выбрался из постройки, вернулся на свое место, и сидел там, глядя в тлеющие угли, пока не пришел Палмер.
        Глава 12
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        Проснулся я под рокот прогреваемых двигателей: кажется, «Стальные сердца» собрались сниматься с места. Сев на импровизированной постели, бросил взгляд на часы: без пяти шесть. Нормально. До будильника - пять минут. Можно вставать.
        Поднявшись, я натащил на себя броню, разгрузку, и вышел на улицу. Хан, взявший на себя обязанности отрядного повара, уже хлопотал над костром, тут же умывались закончившие дежурство Дис и Ти Бэг. Изрядно помятая Марго сидела на бревне, обхватив ладонями кружку, и хмуро отхлебывала горячий чай. Завидев меня, девушка потупилась, и, кажется, покраснела. Стыдно? Это хорошо. Надо чуть позже серьезно с ней побеседовать. Я понимаю, что это накопившийся стресс и все такое, но нужно было сбрасывать его в форте «Буревестников», а не сейчас, когда отряд на боевом выходе. Напилась, график дежурств сорвала… Если Марго думает, что однократный перепихон со мной дает ей какие-то привилегии - нужно как можно быстрее донести, что она ошибается. Иначе это может довести до беды.
        - Эй, ребят! - послышался окрик. Я повернулся, машинально берясь за рукоять «Миротворца», висящего на бедре. Ага. Цейс. Интересно, чего ему надо?
        - Мы отваливаем, - проговорил кланлид «Стальных сердец», приближаясь. - Идем дальше в пустоши, за Чертов каньон. Спросить хотели - вас, может, подбросить?
        Я бросил взгляд на Блайза. Проделать часть пути на транспорте под защитой мощных пушек - то, о чем и мечтать не приходилось. Однако сталкер покачал головой:
        - Нам в другую сторону.
        Цейс отпил из термокружки, которую держал в руке, и сделал сожалеющий жест:
        - Жаль. Нормальные люди в этой заднице должны держаться вместе, и помогать друг другу по мере возможностей. А куда вам? Мы, вообще, квест взяли на стаю механоидов, но время позволяет, могли бы и крюк сделать.
        - Квадрат Е-40, - вызвав карту, я назвал сектор в нескольких километрах от точки назначения. Не то, чтоб я в чем-то подозревал «Стальных сердец», которые, при желании, легко могли бы нас всех уничтожить ночью, просто… Ну, не хочется мне светить точку назначения, и все тут. Особенно учитывая потенциально бесхозный аванпост.
        - Хм, - Цейс качнул головой. - Не. Туда не поедем. Гиблые места, ну их на хрен.
        - А что там гиблого? - насторожился я.
        - Не знаешь и идешь туда? - ухмыльнулся Цейс. - Тогда, парень, ты, либо что-то не договариваешь, либо, если вы взяли какой-то квест в той местности, администрация вас круто поимела. Там, с недавних пор, как-то совсем нехорошо стало. Связь сбоит, небольшие отряды пропадают. Да что небольшие? Слышали про клан «Мстителей»? У них там аванпост неподалеку. Так вот они с неделю или больше перестали на связь выходить, а кто пытался к ним наведаться - больше не возвращались. Нас одни ребятки хотели туда на разведку нарядить. Они с «Мстителями» то ли торговали, то ли друзья у них там были. Мол, мы на технике, проскочили туда-сюда на полном ходу, да вернулись - мы отказались. На мехов как-то безопаснее охотиться, чем не пойми куда соваться. Так что вы смотрите, господа… и дамы, - поправился Цейс, бросив взгляд на Марго, - я бы на вашем месте туда не лез. Если, конечно, веских причин нет. Ладно, давайте, пойду к своим. Буду рад снова пересечься. Будете в наших краях - заглядывайте в гости. Пятизвездочный люкс не обещаю, но койку под крышей, пожрать чего и дух перевести в безопасном месте - для хороших людей
не проблема вообще.
        Цейс пожал мне руку, кивком попрощался с остальными и ушел, оставив меня в крайне смешанных чувствах.
        - Гиблое место, значит… - протянул Стоун, появившийся за моей спиной, и глядя почему-то на Диса.
        Я лишь пожал плечами.
        - Я всех предупреждал с самого начала: задачи нам система подбрасывает, как минимум, непростые. И я не шутил. Вы попросились в клан сами и согласились на этот рейд. Я, если что, никого не держу. Боитесь или не хотите рисковать - за выход из клана штрафных санкций не предусмотрено. Думайте, - и отошел к Хану, за своей порцией.
        Едва я взялся за еду, как Стоун плюхнулся рядом.
        - Да ну, Алтай, ты чего. Я ж не о том. Я чисто за то, что подготовиться надо получше, и на стреме держаться. А так-то я не против совсем. Ты не подумай…
        - Выше опасность - жирнее добыча, - осклабился Ти Бэг. - Ну и лично я вечно жить не собираюсь. Тем более в таком сучьем месте, - высказавшись, скаут присел к костру, и принялся наворачивать завтрак.
        Доев, я отставил в сторону тарелку, поднялся и оглядел отряд.
        - Значит так, ребятки. Чтобы закрыть вопрос раз и навсегда. Расклад следующий: вы все слышали Цейса, слышали, что происходит в пункте нашего назначения. Сейчас - последняя возможность сдать назад. У всех, не только у вновь прибывших. Даю три минуты на размышления. После этого любые сомнения и промедления будут расцениваться, как неповиновение приказу, саботаж и дезертирство, и караться соответственно. Время пошло, - я встал, и не оглядываясь направился в модуль собираться в дорогу. Жестко? Может быть. Но у нас тут больше не тусовка товарищей по несчастью. Мы тут в боевой отряд объединиться пытаемся. А без дисциплины это не боевой отряд, а разбойничья шайка получится.
        Когда я затягивал ремни рюкзака, в модуль вошла Марго. Девушка, не глядя на меня, свернула свой матрас, положила его в угол под надписью, и принялась натягивать разгрузку.
        - Еще раз напьешься, - проговорил я, прилаживая за спину «Пульсар», и проверяя магазин стрелкового комплекса - выпру из отряда. Рефлексии, воспоминания и бухло - в безопасном месте, а не на боевом выходе. Поняла?
        На самом деле я сильно рисковал: слишком легко сейчас можно было получить в ответ истерику в стиле «я думала, ты не такой, как все, душу тебе открыла, а ты…», да и вышло грубовато, однако Марго лишь шмыгнула носом, и твердо ответила:
        - Так точно. Больше не повторится.
        - Отлично, - я кивнул, дослал патрон в патронник и вышел на улицу.
        Там я нашел готовый к выходу отряд в полном составе.
        - Время вышло, - буркнул я. - Обсудили? Решили?
        - Да, - за новичков говорил Стоун. - Мы идем дальше.
        «Ветераны» молчали, как будто к ним вопрос не относился. Приятно, конечно, тем не менее…
        - Дис, Блайз, Трикс, Марго! Вас тоже касается!
        - А что мы, - пожал плечами Блайз. - Я с тобой.
        Остальные молча кивнули.
        - Ну, если так - тогда вперед. Блайз, Ти Бэг - впереди. Марго, Хан - на вас фланги. Стоун - в ядре группы, Трикс - держишься рядом. Палмер и Дис смотрят за тылом. Все, ребята, выдвигаемся. Давайте уже разберемся с этим дерьмом!
        - И да пребудет с нами Свет, - подытожил Дис мою короткую вдохновляющую речь.

* * *
        - Ох ты ж ни хрена себе… - выдохнул Блайз. - Великий Космос, немудрено, что эти парни перестали выходить на связь.
        Я промолчал. Не потому что не разделял эмоций сталкера. Просто выразиться я сейчас мог исключительно нецензурно. Глядя на открывшуюся нам картину, других слов почему-то не находилось.
        Марш-бросок до конечной точки занял около пяти часов. По дороге отряду пришлось вступить в бой с тремя немногочисленными группками слабых морфов, состоящими из рабочих-падальщиков и мелких ракоскорпионов, выступавших у низших юнитов за прикрытие. Все три раза нам удавалось уничтожить ксеносов до того момента, как они выходили на расстояние атаки, но тенденция не радовала. Каждый раз мы теряли немало времени на то, чтобы уйти в сторону и прочесать окрестности, опасаясь нового нападения. И каждый раз находили все новые следы тварей.
        И вот теперь мы с Блайзом, оставив основные силы отряда в ущелье неподалеку, лицезрели не самую радостную картинку, открывшуюся взору из нашего укрытия.
        Да, «Мстителям» явно не повезло. Аванпост был захвачен ксеносами. С того места, где, вжавшись в землю, и боясь лишний раз шевельнуться, залегли мы со сталкером, отлично просматривалась вязкая слизь, покрывающая обугленные и местами разрушенные стены, обрывки колючей проволоки, свисающие со стен, развороченные ворота, одна из створок которых валялась на земле, открывая проход на территорию…
        Периметр аванпоста патрулировали четыре дементора, еще один завис над базой, видимо, координируя низших ксеносов за забором. Увеличив картинку, я вздрогнул, заметив сквозь пролом пару берсеркеров. Воспоминания о бое с этой тварью были еще слишком живы, и мне вдруг очень захотелось отползти назад и спрятаться понадежнее. Взяв себя в руки, я приказал Элис активировать запись: система наверняка затребует аудиовизуальные материалы, и стоило позаботиться об их наличии заранее.
        К слову, связь с системой, как и было обещано, отсутствовала. Иконка с антенной была затемнена и перечеркнута, а это, в свою очередь означало, что все приложения, требующие активного соединения, отрубились. В нашем распоряжении осталась только локальная сеть отряда, да и та работала через пень-колоду. То есть, даже общаться между собой мы могли только на небольшом расстоянии. Замечательно. Интересно, как ксеносы умудрились это устроить? Неужели… Да ну, бред. Быть такого не может.
        Если бы это происходило совсем недавно, во время активной фазы вторжения, я бы мог с уверенностью сказать, что за пропавшую связь отвечает специальный юнит ксеносов, без затей прозванный Глушителем. Огромный ком дрожащего желе, утыканный длинными отростками, каким-то образом генерировал мощный поток помех, который не только забивал связь, но и накрывал зону площадью в несколько сот квадратных метров так называемым туманом войны, неким искажающим полем, непроницаемым для сканеров спутников и дронов, и превращая дорогущие высокотехнологичные гаджеты в куски бесполезного металла. Над ответом на вопрос, как это работает, бились лучшие умы Федерации, но, насколько я знаю, даже они так и не смогли прийти к каким-либо выводам, и единственным способом снять помехи так и оставалось физическое уничтожение морфа. Происходящее вокруг аванпоста «Мстителей» весьма проходило на фокусы Глушителя. Но, черт побери, откуда ему взяться здесь, на Рапсодии?
        Дело в том, что Глушители встречались крайне редко, и использовались исключительно в особо важных для ксеносов местах. Обычно пришельцы использовали их, чтобы прикрыть Логово или полноценную Обитель - мощные, укрепленные базы ксеносов, с казармами воинов, биореакторами, мутаторами и черт его знает, чем ещё. Но на Полигоне такой базе взяться попросту неоткуда! Здесь же выжгли все нахрен, на планете остались лишь немногочисленные недобитки! Или… Или так только считалось? Я почувствовал, как от этих мыслей покрываюсь гусиной кожей. Дерьмо… Только бы я ошибался!
        У меня был лишь один способ проверить свою догадку: увидеть все собственными глазами. Ну, или почти собственными. Убедившись, что заметить меня со стороны аванпоста нельзя, я потянулся к наплечнику, извлёк дрон, и быстрым движением подбросил его в воздух. Что ж. Посмотрим, что здесь происходит.
        Разведывательный аппарат был слишком маленьким, чтобы обратить на себя внимание ксеносов, а расстояние передачи - слишком коротким, чтобы на него всерьез повлияли помехи Глушителя. В общем, хотя бы какую-то информацию я должен получить. Не увижу в онлайне - просмотрю запись, когда дрон вернется. Если вернется…
        Дрон едва слышно зажужжал, расправляя лопасти, и я придал ему ускорение, поднимая миниатюрный летательный аппарат как можно выше. Рисковать не хотелось.
        Активировав панель трансляции, я с удовлетворением отметил, что сигнал с дрона проходит, и расшарил видепоток Блайзу. Попытался пробросить трансляцию в тактическую сеть отряда, но связи с остальными не было - мы со сталкером слишком далеко ушли от основной группы, и мощности индивидуальных ретрансляторов не хватало, чтобы дотянуться до остальных. Ладно… Посмотрят в записи.
        Подняв дрон на полсотни метров, я заставил беспилотник описать крюк и направил его к периметру. Картинка пестрела помехами, индикатор соединения тревожно мигал, трансляция периодически подвисала, но разглядеть, что же происходит на территории аванпоста, тем не менее, было можно.
        И лучше бы я этого не видел.
        Первое, что бросалось в глаза - две туши берсеркеров, развалившиеся у стен. Твари находились в режиме ожидания, экономя энергию. Чтобы прокормить таких монстров, требовалась прорва органики, потому сейчас, когда от берсеркеров не требовалось активных действий, их «поставили на паузу». В таком же анабиозе находилась и троица бурдюков. Суетились на территории только падальщики. Рабочие юниты сновали туда-сюда, и, на первый взгляд, в их действиях не было никакой системы. Но этот хаос был лишь кажущимся.
        Рабочие юниты то и дело шныряли в ворота основной постройки аванпоста - бетонного блина высотой метров десять, расположенного в центре периметра. Причём, если из ворот твари выбрались налегке, то, возвращаясь внутрь, они что-то деловито тащили. Я провел дрон над территорией, увеличил изображение, и едва сдержал рвотный позыв, рассмотрев, что именно они делают.
        У дальней стены лежал ещё один берсеркер. В его боку зияла огромная рваная рана, из которой подбегающие падальщики вырывали куски плоти, чтобы утащить их куда-то внутрь аванпоста. Но самым жутким в этой картине было отнюдь не развороченное туловище берсеркера. Гораздо отвратительнее было осознать, что берсеркер ещё жив.
        Огромный монстр, способный одним движением раздавить пару десятков падальщиков, стоически терпел, лишь изредка вздрагивая, когда одному из рабочих удавалось вырвать кусок побольше. Глядя на это, я почувствовал, как к горлу поступает противный ком.
        - Какого хера? - пробормотал Блайз. - Что они делают?
        - Утилизируют невостребованный юнит, - мрачно усмехнулся я. - Тварей здесь слишком много. А органики - мало. Вот они и решили, что двух берсеркеров им будет достаточно.
        - Звезды и космос! - кажется, Блайз был поражён. - Они что, жрут его? Но почему он не сопротивляется?
        - Не жрут. Делают запасы. А почему он не сопротивляется… Боюсь, что ответ на этот вопрос, друг мой, тебе явно не понравится, - я развернул дрон, и повёл его вдоль стены. - Ему приказали не сопротивляться. А это значит, что мы имеем здесь кого-то из высших ксеносов. И это уже совсем нехорошо. Так, стоп! Ты это видел?
        - Что именно? - не понял Блайз. - Шесты торчат какие-то… И будто подрагивает что-то… Что это за хрень?
        - Это то, благодаря чему спутники корпорации нихрена не могут здесь увидеть, - мрачно проговорил я. - Кажется, мы нашли Глушителя….
        - Это ещё что за дерьмо? Первый раз слышу.
        - Потом расскажу. Так. А это, мать его, что еще такое?
        За бетонным блином аванпоста, в выкопанных в земле углублениях диаметром около десяти метров, колыхались грозди пузырей, похожих на альвеолы, как их рисуют в учебниках биологии. По поверхности пузырей периодически пробегала дрожь. Я провел дрон над углублениями, все еще не веря глазам и надеясь, что ошибаюсь, но нет. Прямо на моих глазах оболочка одного из пузырей лопнула, выплевывая на поверхность миниатюрного ракоскорпиона, перепачканного коричневой жижей.
        - Дерьмо… Вот это мы вляпались… - пробормотал я.
        - Что это за хрень? - шепотом спросил Блайз, также проникшийся картиной.
        - Инкубатор, - я быстро положил для дрона обратный курс до ущелья, в котором нас ждали остальные члены отряда, и принялся аккуратно отползать назад. - Я увидел всё, что хотел, и еще больше того, чего видеть не хотелось бы. А теперь валим отсюда на хрен.
        Глава 13
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. ОРАНЖЕВАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ПРЕДЕЛ.
        До ущелья, в котором нас ожидала остальная часть группы, добрались без проблем. Как только появилась связь - опознались, чтобы не попасть под дружественный огонь часовых, скатились в углубление, и, спрятавшись в тень скалы, с наслаждением стащили шлемы.
        - Ну, что там? - Дис был недоволен, что я не взял его с собой, но оставлять Марго и Трикса со Стоуном и его командой мне почему-то не хотелось. Возможно, в дальнейшем я научусь больше доверять этим ребятам, но пока так. Я уже не раз ловил плотоядные взгляды Ти Бэга, направленные на Марго, и мне не хотелось, чтобы внутри клана возник конфликт. Сложно, все-таки, иметь девушку в боевой группе, состоящей из одних мужиков. Да еще такую привлекательную. Наша снайпер, конечно, в обиду себя не даст, но лучше, если рядом будет находиться кто-то, способный пресечь любые поползновения. Дис на эту роль вполне подходил, особенно учитывая, что некоторое время он был командиром отряда Стоуна.
        - Там - жопа, - коротко и емко ответил я, присасываясь к фляге. Перепады температуры здесь, конечно, адские. Днем - пекло, ночью - холодина… Так можно банально простыть и свалиться с каким-нибудь гребаным бронхитом или воспалением легких. Только этого для полного счастья не хватало.
        - А конкретнее?
        - Сейчас, - я кивнул, и активировал интерфейс. Запустив видео, я расшарил его в тактическую сеть отряда, и, пока остальные смотрели ролик, захрустел протеиновым батончиком. Из-за жары шкала бодрости проседала, и биоботы постоянно требовали подпитки.
        - Два берсеркера, три бурдюка, неизвестное количество этих уродов с клешнями, плюс рабочие… - пробормотал Дис. - Серьезно.
        - Добавь сюда дементоров, Глушителя, два малых Инкубатора, и явное присутствие кого-то из высших ксеносов, - кивнул я. - Это Логово.
        - Да ладно, - на мне скрестилось сразу несколько взглядов. - Откуда взяться Логову на Рапсодии?
        - Оттуда же, откуда и Гнезду, - пожав плечами ответил я. - Небрежная зачистка, уцелевший яйцеклад, пара рабочих - и вот тебе пожалуйста. Зря, что ли, по-твоему, на всех освобожденных колониях оставляют усиленный воинский контингент? Эта дрянь - как инфекция. Стоит упустить очаг, и получай эпидемию.
        - Но ведь это все должно жестко контролироваться… - проговорила Марго.
        - Должно, - я усмехнулся. - Может, где-то и контролируется. Но не на Рапсодии, судя по всему. С кем воевать заключенным, если всех тварей выбьют? На пустом месте популярное шоу не запустишь. Что им показывать, если все твари сдохнут?
        - Но суть не в этом, - я доел батончик, и сунул обертку в карман, чтобы выбросить при случае. - Суть в том, что нам здесь ловить абсолютно нечего, - и это, черт побери, было правдой. Как ни печально, но придется оставить ксеносам бесхозный аванпост, который я надеялся прибрать к рукам. Кажется, стоило пока забыть об этой идее. А жаль. Без собственного аванпоста у меня нет никакой возможности проводить дальнейшие модификации. Любой медицинский сканер обнаружит тварь у меня в башке, и меня либо уничтожат, либо сдадут на опыты. Что хуже - я даже и не знаю. Но, видимо, придется искать другие варианты. - Задание выполнено. Разведку мы провели, что случилось с «Мстителями» - узнали, теперь можно уходить.
        - Ты сдал квест? - Дис внимательно посмотрел на меня.
        - Нет, - я усмехнулся. - Предпочту сделать это где-нибудь подальше. Один раз я уже получил невыполнимое задание автоматом, больше не хочу. Сдам, когда вернемся на станцию обслуживания гиперлупа. Отдохнем и будем думать, что делать дальше.
        - Вот тебе и опасный рейд, - буркнул Стоун, - вот тебе и куча опыта.
        - Сплюнь! - шикнул я на него. - Все, снимаемся и уходим. Порядок следования прежний. Не расслабляемся, помним, что вокруг - враг. Марш!

* * *
        На этот раз на станции обслуживания гиперлупа было пусто. Мы быстро проверили площадку, и двинулись к тому же модулю, в котором ночевали до этого. Расположились, Хан занялся костром и готовкой, остальные рассеялись вокруг. Снова начал опускаться холод, через какой-то час должно было стемнеть, и отряд пытался максимально отдохнуть от пятичасового марш-броска перед ночным дежурством. Я сбросил рюкзак, уселся на бревно у модуля и вызвал интерфейс. Отыскав меню заданий, нашел кнопку «загрузка аудиовизуальных материалов», активировал ее и прикрепил файл, записанный камерой дрона.
        Индикатор загрузки полз невыносимо медленно. К тому моменту, как загрузка материалов завершилась, успел закипеть импровизированный чайник, и я с благодарностью принял от Хана кружку с кофе. Так. И что дальше? В прошлый раз, когда я вышел из Инферно в Предел и активировал связь, система отреагировала моментально, несмотря на то, что задание было сгенерировано в автономном режиме. Но тогда задание было повышенной важности. Сейчас… Сейчас, в целом, тоже, как бы даже не круче выходило. Ой, блин, чувствую, вляпаемся мы…
        Пискнуло оповещение о входящем сообщении, и я уставился на строки в интерфейсе.
        ВНИМАНИЕ!
        СПЕЦИАЛЬНОЕ ЗАДАНИЕ «ЗАТЕРЯННЫЙ АВАНПОСТ» ИЗМЕНЕНО.
        АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ» ЗАХВАЧЕН ЧУЖДОЙ ФОРМОЙ ЖИЗНИ. ЗАЧИСТИТЕ АВАНПОСТ, УСТАНОВИТЕ НАД НИМ КОНТРОЛЬ И ВОССТАНОВИТЕ СВЯЗЬ С СИСТЕМОЙ.
        НАГРАДА:
        1 000 000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        2 000 000 КРЕДИТОВ.
        1000 ОЧКОВ РАЗВИТИЯ КЛАНА.
        ПЕРЕДАЧА АВАНПОСТА КЛАНА «МСТИТЕЛИ» В СОБСТВЕННОСТЬ КЛАНА «МОЛОТ».
        ПРИ ВЫПОЛНЕНИИ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫХ УСЛОВИЙ НАГРАДА БУДЕТ УВЕЛИЧЕНА.
        ОПЫТ РАСПРЕДЕЛЯЕТСЯ МЕЖДУ ЧЛЕНАМИ ГРУППЫ, СОГЛАСНО УРОВНЮ ИХ ВКЛАДА В ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ.
        ВНИМАНИЕ! ЧЕРЕЗ 48 ЧАСОВ ЗАДАНИЕ «ЗАТЕРЯННЫЙ АВАНПОСТ» БУДЕТ ПЕРЕВЕДЕНО ИЗ СТАТУСА СПЕЦИАЛЬНОГО КВЕСТА В СТАТУС ГЛОБАЛЬНОГО ИВЕНТА, УЧАСТВОВАТЬ В КОТОРОМ СМОЖЕТ ЛЮБОЙ КЛАН НА ПОЛИГОНЕ. В ЭТОМ СЛУЧАЕ, ЗАДАНИЕ БУДЕТ СЧИТАТЬСЯ ПРОВАЛЕННЫМ.
        ВРЕМЯ ПОШЛО.
        Э! Твою мать! Вы чего там, совсем охренели? Мы выполнили задание! Мы провели разведку! Какого вы хрена на ходу условия меняете?
        Я снова и снова перечитывал системные строки и не верил своим глазам. Что за подстава? Опять, блин, невыполнимое задание без возможности отказаться? Совсем, что ли, ебнулись?
        Видимо, что-то отобразилось на моем лице, потому что меня окликнули сразу несколько человек.
        - Эй!
        - Командир!
        - Что случилось?
        - Случилась полная задница, - буркнул я, и повернулся к бойцам: - Давайте, колитесь, у кого там выпить осталось?

* * *
        - Это невозможно, - помотал я головой. - Мы попросту не доберемся до командного пункта. Там два берсеркера, три бурдюка, хренова туча ракоскорпов, рабочих, и черт знает, что еще! Мы одного берсеркера случайно-то завалили, а тут два сразу! Плюс, неизвестно, что там еще в округе бродит. Учитывая наличие Глушителя, этот объект важен для ксеносов, а значит, они будут биться за него до последнего. Даже если мы каким-то чудом свалим берсеркеров, остальные нас просто растопчут! Тут полноценный взвод нужен, желательно - с поддержкой шагающими комплексами или осадными танками! Но вдевятером… Нет, абсолютно без вариантов.
        Отряд, за исключением оставленного на часах Палмера, собрался вокруг костра и обсуждал вероятность захвата аванпоста своими силами. Куш, как-никак, солидный: и по кредитам, и по опыту, а уж аванпост в собственность - и вовсе бесценно. Завладев аванпостом, и не просто так, по собственному желанию, а по изволению администрации Полигона, мы, наконец-то, станем настоящим кланом. И пусть он находится в жопе дьявола, пусть здесь сложно с ресурсами для переработки, а заданиями клану наверняка станет возведение фортификационной линии и стыковка с соседним сектором ответственности, тем не менее - это база. С собственной регенерационной капсулой, с собственной генетической лабораторией… Что лично для меня - единственный путь дальнейшего развития. Это безопасность, в конце концов. Хотя «Мстители» по последнему пункту могли бы с нами поспорить. Как они вообще допустили захват? Там же все герметично закрывается, тварям не пробиться сквозь сталь и бетон! Впрочем, если мы доберемся до командного центра, мы это, скорее всего, узнаем. Только доберемся ли?
        - Можно попробовать вернуться в Рубикон, повесить объявление о наборе… - с сомнением в голосе проговорил Дис. - Взять людей на один рейд, присмотреться, кого-нибудь, может, оставить…
        - Собрать сорок тяжеловооруженных ветеранов за сутки? - Блайз насмешливо посмотрел на Диса. - Ты шутишь? И представляешь себе, сколько это будет стоить? Даже если мы выложим абсолютно все, что заработаем за штурм, и добавим к этому все, что у нас есть сейчас - мы, скорее всего, не расплатимся.
        - При условии, что сорок тяжеловооруженных ветеранов не грохнут нас и не отожмут аванпост себе, ага, - хмыкнул Ти Бэг. - Вы представляете, сколько это бабок? Вы представляете, какие это возможности? Бред…
        - Ну, хорошо, - Стоун в сердцах вскочил. - А варианты какие? Что вы предлагаете? Что, просто так взять и бросить все?
        - Да нет, - я криво ухмыльнулся. - Мы не можем взять и все бросить. Нас тогда от интерфейса отключат. Представляешь себе жизнь без интерфейса на Рапсодии?
        Стоун запнулся.
        - Вы присоединились к клану позже, когда мы уже приняли задание, потому вам это, скорее всего, не грозит. Если покинете клан и группу до истечения срока, ничего, думаю, не произойдет. А вот нам придется как-то крутиться, - я обвел взглядом костяк клана.
        Придется, да. Только вот как?
        Стоун переглянулся с остальными.
        - Мы пойдем до конца, - проговорил Хан после некоторой паузы. - Выйдем из клана, только если точно будем видеть, что задание невыполнимо. До этого момента будем пытаться что-то сделать.
        - Не факт, что группу отключат, - заговорил Трикс. - Наказание за невыполнение касалось разведки аванпоста. Сейчас задание полностью изменилось, и о штрафе за провал задания там нет ничего. Система очень дотошно прописывает условия, это машина же. И, если сейчас там описания штрафа - его, скорее всего, и нет.
        - Готов проверить? - усмехнулся я. Хакер замотал головой и отступил на шаг. То-то же.
        - Так что будем делать? - не выдержал Дис. - Время-то идет, а пустые разговоры…
        Его слова заглушил рев моторов. Мы переглянулись, и, не сговариваясь, повернулись на звук, хватая оружие.
        На плато, одна за другой, въезжали машины. Заприметив знакомую эмблему, я успокоился. «Стальные сердца». Эти ребята успели показать себя адекватными, навряд ли за день что-то изменилось.
        Глядя на технику с тяжелым вооружением, у меня в голове будто щелкнуло. Хм. А ведь это, возможно, выход… Цейс выглядит нормальным мужиком, да и помощь, вроде как, предлагал… А что, если… Да, пожалуй, это может быть очень неплохим вариантом.
        Предложить «Стальным сердцам» совместный рейд. Опыт за морфов, часть нашего вознаграждения… В крайнем случае, можно со своего личного счета что-то перевести, благо, кредиты у меня там имеются. С техникой и тяжелым вооружением тех же берсеркеров и бурдюков прижать будет гораздо проще. А там… А там видно будет. Но это уже в любом случае проще, чем биться с тварями на открытом пространстве. В общем, право на жизнь у идеи есть.
        Что ж. Возможно, стоит попробовать.
        - Пойду-ка я пообщаюсь с нашими соседями, - я поднялся, и закинул оружие на плечо. Дис, прищурившись, посмотрел на меня, и, кивнул, поняв мою мысль. Главное, чтоб «Стальные сердца» согласились.

* * *
        Цейс выглядел усталым и злым, но найти пару минут для меня согласился. Правда, реакция на мой рассказ была несколько не такой, как я ожидал. Глава «Стальных сердец» внимательно меня выслушал, и с сожалением помотал головой.
        - Прости, Алтай, но нам не до этого. Мне сейчас самому впору народ набирать, чтобы с гребаными железяками разобраться. Видишь, как наш рейд повернулся?
        Я бросил взгляд туда, куда показывал Цейс, и выругался про себя. Черт, как я сразу этого не заметил?
        Похоже, «Сердцам» кто-то задал неслабую трепку. Одну из багги притащили на буксире, борта и кабины внедорожников побиты осколками, видны отверстия от попаданий из чего-то крупнокалиберного. Грузовика и вовсе не видно, зато вместо него появился ещё один пикап, из кузова которого сейчас выгружали раненых. А еще машины сопровождали несколько мотоциклов, квадроциклов и ещё два багги, которых я раньше не видел.
        - Это всё, что осталось от двух отрядов. Мы потеряли два транспорта, наливняк и кучу народа, - сквозь зубы проговорил Цейс. - Ещё один такой заход - и на клане можно ставить крест. На базе осталась пара броневиков и десяток человек, из которых половина - обслуживающий персонал. Сам не знаю, что теперь делать. Не сдадим квест - система долбанет таким штрафом, что мало не покажется, а как его сдавать - я без понятия.
        - Что у вас случилось? - я внимательно посмотрел на кланлида «Сердец», не очень, впрочем, надеясь на ответ. Их дело, в конце концов, имеет полное право не говорить.
        - Взяли квест на уничтожение стаи механоидов, - пожал плечами Цейс. - Выдвинулись двумя отрядами, провели разведку… Всё штатно. Пошли на сближение, а там, внезапно, целая база под искажающим полем оказалась. Пара мультиплатформ, четыре шагающих комплекса поддержки, мелочи куча… И все с полным боезапасом. Твою мать, откуда они тут взялись вообще? Впервые слышу, чтоб на Рапсодии шагоходы применяли! А оружие? Да они за это время все запасы расстрелять давно должны были! Бред какой-то… В общем, долбанули по нам так, что еле ноги унесли. Но не все. Наливняк и штабные машины накрыло первыми же залпами. Из транспортов к тому моменту только квадры с байками и успели разгрузить. Дерьмо! - Цейс сплюнул на землю. - Если провалим задание - окажемся в таком минусе, что уже не выкарабкаемся. Гребаные «Терминаторы»! Ладно бы старого образца платформы были, их мои спецы легко бы хакнули, а эту дрянь хер взломаешь! - предводитель «Стальных сердец» со злостью пнул попавшийся под ногу камень. Тот описал красивую дугу и улетел в пропасть.
        «Терминаторы»? Хм…
        У меня в голове мелькнула идея. На первый взгляд - не самая привлекательная, и изрядно отдающая сумасшедшинкой, но, если подумать…
        «Трикс, ко мне!», - скомандовал я через интерфейс, и снова повернулся к Цейсу.
        - А что за проблема с «Терминаторами»?
        Цейс достал флягу, сделал глоток, и заговорил, уже спокойнее.
        - Эти твари, помимо своего десанта, координируют остальную группу, прикрывающую вход на базу. Вырубить их импульсом не получается, защита от ЭМИ стоит, а сломать защиту у моих хакеров не получается. Там мало того, что «железо» слишком мощное, так ещё и с ксеновирусом этим черт ногу сломит… В общем, не знаю я, что делать. Мне бы пару танков… - безнадежным тоном закончил Цейс.
        - А если я скажу, что у меня есть хакер, который уже успешно ломал «Терминаторов»? - вкрадчиво произнёс я. Цейс замер, и будто бы стойку даже сделал.
        - Гонишь? - сквозь недоверие в голосе кланлида пробивалась надежда.
        - Никак нет, - покачал я головой, краем глаза наблюдая за Триксом, пересекающим площадку. - Смотри!
        Зарывшись в интерфейс, я отыскал видео с нашим сражением с мультиплатформой, и отправил Цейсу. Тот подтвердил приём файла, некоторое время стоял, пялясь в пустоту - видимо просматривал ролик, а потом повернулся ко мне. Я даже удивился, насколько изменилось выражение его лица. Вместо тоски и обречённости на нем сейчас отчётливо читалась злость, азарт и жажда мести.
        - И что ты хочешь за аренду твоего хакера? Хотя стой, можешь не говорить. Я тебя понял. Что ж. Кажется, нам есть, что обговорить.
        Я кивнул, и улыбнулся, подзывая к себе Трикса.
        - Приглашаю на рюмку чаю, - теперь Цейс тоже улыбался. - Выпьем по стакану, заодно все и обсудим. Как ты на это смотришь?
        - Сугубо положительно, - усмехнулся я.
        - Что ж. Тогда - прошу! - Цейс сделал приглашающий жест, и мы направились к модулю.
        Глава 14
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ОРБИТА РАПСОДИИ, АДМИНИСТРАТИВНАЯ СТАНЦИЯ КОРПОРАЦИИ NEWVISION.
        - То есть, они хотят увидеть все собственными глазами и получить образцы? - Миллер задумчиво пожевал ноготь на большом пальце. - Заинтересовались, получается?
        - Заинтересовались, - кивнул Баркер. - Более того: для сохранения секретности, они готовы прислать свою группу захвата. Наша задача - прикрыть ее прибытие, чтобы информация не ушла налево. Вот только куда мы их потащим, Стив? Что, если это была единичная мутация? - в последнее время гейм-директора одолевали постоянные сомнения и приступы паники, что невероятно бесило Стива. Прожженный корпоративный интриган на глазах превращался в боящегося собственной тени параноика, от него постоянно пахло «ТГК-Ультра», и Стив всерьез опасался, что Баркер где-то накосячит, потопив их обоих.
        - Не единичная, - Миллер сделал успокаивающий жест. - Я специально занялся этим вопросом, настроил фильтр и немного погонял дроны над Красной зоной - по крайней мере там, где можно. И нашел этих уродцев. Вот здесь, - Стив вывел на голопанель карту, - в районе поземного заводского комплекса, видели этих тварей. Готов спорить: у них там гнездо. Остается только прийти и захватить одну из этих тварей живьем.
        Том внимательно посмотрел на заместителя.
        - Ты же понимаешь, что нам придется присутствовать там? Обеспечивать скрытное прибытие, сопровождать на планету, участвовать в захвате?
        - Ну прям уж участвовать, - Миллер усмехнулся. - Я думаю, что ведущая военная корпорация пришлет таких ребят, что наше с тобой вмешательство не потребуется. Помаячим на поверхности, дождемся отряд, заодно пообщаемся с их менеджером с глазу на глаз. Лишним не будет. В конце концов, Том, когда ты последний раз покидал станцию? Ты даже на сафари ни разу не был. Неужели тебе не интересно посмотреть на все это вживую?
        - Не очень, - Стив скривился. - Мне и тут неплохо. А безопасность? Кто будет обеспечивать нашу безопасность на поверхности? Кого бы ни прислали из «Вест Армор», я бы предпочел, чтобы рядом были свои люди.
        - Возьмем кого-нибудь из отдыхающей смены «Фениксов», - подумав, решил Стив. - Заключим частный контракт. Не между «Нью Вижн» и «Феникс групп», а между частными лицами. Парни не откажутся заработать, но при этом будут держать языки за зубами, и лишнего не сболтнут - руководство их за частный подряд по голове не погладит.
        Баркер задумался.
        - Выглядит, как план, - вынужден был, в конце концов, согласиться он. - Тогда ты займись «Фениксами», а я согласую даты и план действий. Нужно будет прикрыть прибытие гостей из «Вест Армор», оформить их, как туристов, и запланировать инспекционный полет в… - Том посмотрел на карту, и кивнул, - скажем, в Эдем. Нужно только решить вопрос с транспортировкой захваченного объекта… Но с этим, думаю, что-то придумаем.
        - Не вопрос, - Стив кивнул, и встал, чтобы проводить гостя из кабинета. - Только ты, это… Том! - не удержался он. - Давай там осторожнее! И… Подвязывал бы ты с наркотой, а?
        - Я в порядке, - недовольно отмахнулся Баркер. - За собой следи. «ТГК» - легален, в отличие от кокаина. Что? Думал, не знаю? - гейм-директор усмехнулся. - Черненькая Кэрри из отдела кадров слишком много болтает. Особенно, когда кончит два раза подряд. Так что ты бы осторожнее, - Баркер помахал Стиву рукой, и вышел из кабинета, оставив того стоять в замешательстве.
        - Кэрри, значит? - выдавил, придя в себя, Миллер. - Кэрри. Вот шлюха! Ну, ничего. Я ей устрою… Я вам, сука, всем устрою. Недолго осталось.
        Миллер резко ударил кулаком в стену, прошипев ругательство, и, развернувшись, направился к рабочему терминалу. Нужно было как следует подготовиться.

* * *
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО.
        Лёжа на хребте скалы, я, Трикс, Дис, Цейс и его офицер - Файр, осматривали поле предстоящего боя - плоскую, как обеденный стол пустошь, площадью в несколько квадратных километров, со всех сторон окруженную неприступными скалами. Будто арена, нарочно подготовленная кем-то неведомым для схватки. Где-то на той стороне - вход в узкое ущелье, перегороженный стеной из синтбетона с массивными воротами, за воротами разместилась ремзона - база захваченных ксеновирусом механоидов. Ни стены, ни ворот я не видел, и знал о их существовании только со слов Цейса - база была накрыта искажающим полем. Прямо под нами, у подножия скалы, замер обгоревший скелет грузовика с цистерной - наливняк «Стальных сердец», накрытый ракетным залпом одной из мультиплатформ. В отдалении все ещё дымился один из транспортников. Остовы других машин были разбросаны по пустоши.
        Цейс согласился на совместную операцию достаточно быстро, стоило лишь Триксу продемонстрировать свои способности. Нужно было видеть лицо кланлида «Стальных сердец», когда пушка, установленная на припаркованном поодаль внедорожнике, вдруг ожила, пришла в движение, будто принюхиваясь, и, задравшись в небо, выпустила короткую очередь: его инженеры были уверены, что перехватить управление их системами невозможно. Собственно, после этого разговоров на тему, можно ли в принципе взломать мультиплатформы, больше не было. Дальше мы обсуждали, как именно это сделать. И вот, после ночи, прошедшей в приготовлениях, выдвинулись на рекогносцировку.
        - Отсюда не дотянуться, - покачал головой Трикс. - Максимум, на который способна дека, даже с усилителем - сто-сто пятьдесят метров. Нужно приблизиться, и некоторое время сохранять такую дистанцию. Две, может три минуты. Иначе не выйдет.
        Я лишь кивнул: ожидаемо. Отсюда до входа в ущелье - километра четыре. Слишком далеко.
        - Предложения? - Цейс аккуратно сменил позу и посмотрел на нас с хакером.
        - Что, если подобраться к самому полю и попробовать дотянуться оттуда? - я взглянул на Цейса. Тот лишь покачал головой.
        - Там куча мелочи бродит. Засекут моментально. Один-двое - не отобьются, а мы на помощь не успеем прийти.
        Я нахмурился. Сам бы я наверняка смог подобраться настолько близко, насколько понадобится - уже пробовал, пробираясь со Скайлер через военную базу, захваченную роботами, однако, если я пойду в одиночку, у остальных появится слишком много вопросов, ответов на которые я дать, увы, не в состоянии. Меня это не устраивает категорически. Так что придётся действовать как-то по-другому.
        Перевернувшись на бок, я снова запустил ролик, который прислал мне Цейс. Вот машины «Стальных сердец» во весь опор несутся через пустошь. Вот из входа в ущелье появляется несколько тяжёлых ботов. «Стальные сердца» открывают огонь, пара ботов заваливается на бок, машины продолжают мчать вперёд, и вдруг…
        Картинка мигает, и становится понятно, что вход в ущелье, частично заваленный камнями - не более, чем иллюзия. Искажающее поле, мигнув, погасло, и оператор выдал длинную матерную тираду.
        Первая мультиплатформа, до этого стоящая памятником у массивных стальных ворот, поднимается на суставчатых ногах, и шустро направляется навстречу мчащейся технике. Вторая доворачивает башню, увенчанную пусковыми контейнерами, выпускает дополнительные опоры, и плюет восемью дымными трассами ракет типа «земля-земля» навстречу атакующим.
        На месте головного транспорта вспыхивает огненный шар, и пара машин, следующих за ним, едва успевают вильнуть в сторону, уходя от столкновения. А от ворот уже выдвигаются, шустро перебирая массивными куриными ногами, шагающие комплексы огневой поддержки…
        Досмотрев видео, я потянулся губами к трубке гидратора, и сделал несколько глотков. Да уж. Ушли «Стальные сердца» чудом. Черт, неужели мы по собственной воле собираемся туда сунуться? Безумие…
        - Я вижу только два варианта, - проговорил Дис. - Либо мы повторяем атаку с учётом того, что нам уже известно, сближаемся с ботами и даём Триксу возможность хакнуть платформу, либо разворачиваемся и сваливаем отсюда, забыв обо всей этой затее. Третьего не дано. Мне, видит Свет, больше нравится второй вариант.
        Цейс кивнул.
        - Я думаю так же. Но три минуты - слишком долго. За три минуты нас эти ублюдки в металлолом превратят. Ты сможешь работать быстрее? - глава «Стальных сердец» пристально посмотрел на хакера. Кажется, несмотря на недавнюю демонстрацию, он до сих пор не верил, что паренек действительно может быть спецом такого класса. Неудивительно. Я бы сам не поверил, если б на своём опыте не убедился.
        - Я попробую… Подготовлю все необходимые скрипты. Но обещать на все сто процентов не могу.
        - Нужно выиграть время, - проговорил я. - Только каким образом?
        - Есть у меня одна мысль… - пробормотал парень. - Рискованно, правда, но, если выгорит…
        - Излагай, - на хакере скрестились сразу четыре взгляда. От такого внимания парень смутился, но быстро взял себя в руки, и неожиданно спросил:
        - Алтай, ты же умеешь управляться с комплексом огневой поддержки?

* * *
        Шагающий комплекс огневой поддержки - он же мех, он же КОП, он же «курица» - восьмиметровая бронированная хреновина на мощных трехпалых ногах, с вывернутыми назад коленями и хорошо защищённой кабиной пилота в груди. На плечах мехов обычно устанавливают пусковые контейнеры с самонаводящимися ракетами или автоматические гранатомёты, на верхних манипуляторах монтируют многоствольные крупнокалиберные пулемёты с электроприводом, изредка компонуя их с огнеметом.
        Мехи разрабатывали для ведения боевых действий там, где требовалась что-то более мобильное, чем мультиплатформа или танк: в городской застройке, на орбитальных станциях… Использовали их и как поддержку десанта при высадках на планеты. В моем активе даже было несколько операций, проведённых под прикрытием этих машин смерти, четыре из которых были приписаны к нашей роте. Чаще, правда, приходилось работать без них: шайтан-машины слишком дорогие, чтобы рисковать ими чересчур часто. Десантное мясо более дешёвый и легко восполняемый ресурс, чем высокотехнологичные роботы, за потерю которых командование сношало вдумчиво, качественно, и со знанием дела. Тем не менее, управление мехом входило в боевую подготовку сержантского состава, и я мог похвастаться аж целыми двадцатью часами, проведёнными в кабине КОПа. Правда, в симуляторе: управлять дорогой игрушкой в реальности мне, разумеется, никто не доверил. Тем не менее, думаю, проблем с мехом у меня не возникнет. А вот с переводом робота из автономного режима в моё подчинение…
        План Трикса, балансирующий на тонкой грани между разумным риском и неконтролируемым безумием, выглядел чистой воды авантюрой, тем не менее, лучше пока никто ничего не смог придумать. Пока мы возвращались на временную базу, в которую вынужденно превратилась станция обслуживания гиперлупа, Цейс внес в него несколько дополнений и корректировок, выслушав которые, мне осталось лишь покачать головой: кажется, вокруг меня одни сумасшедшие. Окончательно в этом мнении я укрепился, когда, по прибытии, остальные поддержали идею. Неужели они действительно считают, что все это выгорит? Безумцы.
        - Да ладно тебе, сержант, - Ти Бэг пихнул меня локтем. - Не грузись, справимся!
        Я скептически посмотрел на скаута: редеющие волосы взлохмачены, глаза горят азартом… Маньяк, как есть. Услышав план Трикса, Ти Бэг невероятно возбудился, и теперь не мог сдержать нетерпения, предвкушая грядущее приключение. Псих, самый натуральный.
        Как выяснилось, я был не единственным в отряде, кто мог управляться с КОПом. Ти Бэг оказался пилотом, всю войну гревшим задницу в кабине меха. Мобилизованный на войну с ксеносами, оператор шахтного проходческого комплекса оказался ценным кадром, и попал в учебный центр, после чего четыре долгих года кормил пришельцев свинцом из бортового вооружения. Это, кстати, многое объясняло.
        Пилоты мехов, умудрявшиеся выжить достаточно времени, чтобы стать серьёзными профессионалами, все, как один, были поехавшими адреналиновыми маньяками с тягой к убийству. То ли так влияло на мозги длительное сопряжение с нейроинтерфейсом комплекса, то ли так действовал «Режим Бога», который запускала в головах повышенная огневая мощь и защита комплекса, превращающие боевые машины в механическое воплощение смерти - не знаю. Но факт оставался фактом: с пилотами мехов, стаж которых исчислялся хотя бы несколькими месяцами, никто даже в кабаки в увольнении не ходил: чревато последствиями. Так что понятно, откуда в Ти Бэге эта сумасшедшинка. Страшно представить, за что он загремел на Рапсодию. Ну да ладно. Нам это сейчас только на руку.
        План Трикса базировался на том, что программная защита мехов была слабее защиты мультиплатформ. И времени на взлом КОПа у Трикса уйдет в разы меньше, чем на взлом платформы. Взлом напрочь сожжет модуль удаленного управления комплексом, и обездвижит его. Казалось бы, цель достигнута, и можно переходить к дальнейшим задачам, однако Трикс решил пойти дальше.
        Чтобы выиграть время, нам требовалось как-то отвлечь мультиплатформы, и КОПы для этого подходили практически идеально. Но уничтоженные модули удаленного управления не дадут взять их под контроль, как мы с Элис брали под контроль ботов на военной базе. И тут-то на сцену и должен выйти я, Ти Бэг, или мы оба.
        На самом деле, если бы не дедлайн по заданию с зачисткой форпоста, я бы, скорее всего, отказался бы от этого плана. Уж слишком опасным и сложно выполнимым все это выглядело. Однако другого ппока никто не предложил, и, судя по всему, придется воплощать в жизнь именно этот. С другой стороны - мало я, что ли, безумств успел совершить на Рапсодии? Одним больше, одним меньше…
        - Ладно, - я тяжело вздохнул. - Давайте попробуем.

* * *
        Когда мы распределились по машинам, солнце уже поднялось в зенит, и на смену ночному холоду пришла дневная жара. Обливаясь потом, и ругаясь, на чем свет стоит, я направился к «своему» транспортному средству: обшарпанному багги со старательно нарисованным на щите капота черепом. Я даже замедлился, рассматривая рисунок.
        - Ну что, малыш, готов прокатиться с ветерком? - послышался женский голос, и я даже вздрогнул от неожиданности.
        Владелицей голоса оказалась невысокая, коротко стриженая брюнетка лет тридцати пяти, в обтягивающем кожаном комбинезоне и с гоночным шлемом под мышкой. Это мой водитель, как понимаю? Взгляд невольно задержался на чуть полноватых бедрах и большой груди, и только потом переместился на лицо - которое было бы весьма миловидным, если бы не шрам, превративший все левую его половину в неподвижную гипсовую маску. Ну, рефлексы, что тут поделаешь? Заметив это, брюнетка усмехнулась.
        - Нравлюсь? - за насмешливым тоном слышалась скрытая агрессия и вызов. Да, тяжело женщинам на «Полигоне»… Делая вид, что не заметил вопроса, я кивнул на машину, и поинтересовался:
        - Ты рисовала?
        Брюнетка покачала головой.
        - Тед. Мой напарник. Он вообще художник от бога… Был. Он один из тех, кто не вернулся из этого рейда.
        Я нахмурился.
        - Соболезную.
        - Спасибо, - было видно, что она и правда благодарна. Ну, да, здесь элементарной вежливости не всегда дождешься, а мое сочувствие еще и искренним было. - В общем, ты Алтай, верно?
        - Да.
        - Я - Мэг. А это - «Раптор», - Мэг похлопала по стойке машины. - Мы с ним вместе уже несколько месяцев, и любовь у нас взаимная. Смотри, - женщина обошла машину. - Твое место - сзади. Здесь у нас электромагнитный «Дракон», - Мэг указала на крутящееся кресло стрелка, и монструозный пулемет с шестью стволами. - Восемь тысяч выстрелов в минуту, активное водяное охлаждение, калибр двенадцать и семь. Тебе придется с ним подружиться, иначе нам не стоит и из лагеря выезжать.
        - Думаю, разберусь, - я с уважением посмотрел на пулемет. - А эта малышка не поедет назад, если я начну стрелять?
        Мэг фыркнула.
        - Шутку оценила. У этой малышки столько «лошадок», что с нее можно из гаубицы на ходу стрелять. Ладно, хорош языком трепать. Прыгай назад, и выдвигаемся. Только пристегнись там и держись покрепче, не хочется за тобой возвращаться, если на кочках вылетишь, и пропускать все веселье.
        - Постараюсь, - я хмыкнул, и полез на платформу. Мэг надела шлем, и ловко запрыгнула на водительское место.
        Я пристегнулся, осмотрел пулемет, и удовлетворенно кивнул. Хорошая машинка. Отщелкнул стопор, покрутился на станине… Тяжело идет, зараза. Вздохнув, я опустил забрало. Что ж. Отступать уже поздно. Посмотрим, что из всего этого выйдет. Глядишь, что-то и получится.
        Глава 15
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО.
        - Алтай, готовься! Мы на подходе, - на панели комлинка возник аватар Мэг. Я скорчил гримасу, и буркнул, что готов. Хотя, на самом деле, готовым себя не чувствовал.
        Ехать на задней платформе багги оказалось не самым простым занятием. Несмотря на то, что я был пристегнут к сидению тремя ремнями, мотало и подбрасывало меня просто нещадно. Сказать, что «Раптор» оказался шустрым - значит, не сказать ничего. Не знаю, что за движок воткнули в эту тачку, но его мощность явно была избыточной для столь легкой машины. На каждой неровности багги норовил оторваться от земли, и очень часто ему это удавалось. Каждый прыжок сопровождался азартным воплем Мэг и протестом со стороны моего позвоночника. А вот Ти Бэгу, также занявшему место стрелка на одном из багги, происходящее определенно было по вкусу. По крайней мере, когда мы обгоняли их машину, лицо скаута за прозрачным забралом шлема выглядело крайне довольным. Маньяк хренов.
        От лагеря до ремонтной базы, облюбованной механоидами, было километров двадцать, и мы пролетели их максимально быстро, я ни настроиться не успел, ни привыкнуть к прыжкам и тряске. Впрочем, к этому, кажется, вообще привыкнуть нельзя.
        Дорога, а точнее, ее подобие, резко вильнула, обогнула скалу и выскочила на пустошь. Я крепче вцепился в рукояти пулемета: сейчас-то и начнется.
        Обернувшись, я окинул взглядом нашу колонну. Четыре багги шли в авангарде, за ними - два внедорожника, зеленый и черный. Черным управлял Файр, офицер «Стальных сердец», зеленым рулил сам Цейс. Трикс со своей декой сейчас сидел рядом с кланлидом. В хвосте колонны следовала целая россыпь из кроссовых мотоциклов и квадроциклов. Роль столь слабозащищенных юнитов в бою с механоидами я себе представлял слабо, но, думаю, «Стальные сердца» знают, что делают.
        - Народ, начинаем, - в канале появился Цейс. - Задача следующая: уничтожаем мелочь, отвлекаем на себя КОПы и мультиплатформы. Огонь по КОПам запрещён до команды. Старайтесь держаться от них подальше, вытаскивайте мехов в пустыню. Как только Алтай и Ти Бэг завладеют КОПами, переключаемся на мультиплатформы. Нам нужно приблизиться к платформе на триста метров, и находиться на этой дистанции около двух минут. Постарайтесь сделать так, чтобы на это время платформе было не до нас. Багги - в авангарде, работают на поражение, они - основной калибр. Мото и квадро - за ними. На вас основная задача по отвлечению противника. Мы прикрываем и готовимся к броску на платформы.
        - Внимание, воздух! - перебил Цейса голос Файра, напряженный и сосредоточенный. Что? Какой еще, на хрен, воздух?
        Тактический интерфейс расцвел красными отметками целей, и я выругался. Что это еще за дерьмо?
        - Ударные беспилотники класса «Ланнер». Вооружение: легкие пулеметы, неуправляемые ракеты класса «земля-земля», крейсерская скорость…
        - Хватит, Элис! - похоже, нейросеть сочла, что мой риторический вопрос относится к ней. Какого хрена? О беспилотниках Цейс ничего не говорил!
        - Внимание, клан! - голос Цейса звучал слегка растерянно - видимо для него это тоже оказалось сюрпризом. - Воздушная тревога! Рассредоточиться! Всем огонь по дронам!
        - Алтай! - на панели мигнул аватар Мэг. - Нужно сбить беспилотники! Займись ими!
        Ну, замечательно! Нашли, мать его, зенитчика!
        - Элис, расчет упреждения! - скомандовал я, снимая пулемет со стопора. Расстрелять быстро движущиеся воздушные цели с борта мчащего на полной скорости и прыгающего на неровностях багги - что может быть проще? Конечно собью сейчас, о чем речь вообще!
        - Требуется пристрелка, - последовал ответ нейросети. Угу. Сейчас пристреляемся.
        Я поднял ствол пулемета, и утопил левую скобу. Запустился электромагнитный двигатель, завыл, раскручиваясь, блок стволов… Попробовав навестись на лидирующий беспилотник, я вжал спуск.
        Пулемет мотнуло в сторону, и, если бы не усиленные модификациями мышцы, меня бы, наверное, выбросило из машины, несмотря на хитрую систему ремней. Я направил огненную трассу в небо - и ожидаемо промахнулся. Черт, какие же они быстрые!
        Ведущий беспилотник клюнул носом, и сорвался в пике. К сожалению, не потому, что я или еще кто-то его зацепил, увы, нет. Просто дрон пошел в атаку.
        - Алтай, твою мать, ты чем там занимаешься? - прокричала Мэг, бросая машину в сторону.
        Багги встал на два колеса, а песок там, где мы находились секунду назад, взорвался фонтанами попаданий. С трудом удерживая равновесие, я развернул пулемет, и попытался прицелиться в хвост набирающему высоту беспилотнику.
        - Даю упреждение! - ожила Элис, и интерфейс расцветился векторами прицеливания. Так, это уж лучше… Сейчас, сейчас…
        Я повел стволом, пытаясь достать трассирующей струей свинца уходящий в небо дрон, и, в какой-то момент мне это все-таки удалось. Огоньки трассеров перечеркнули хищный силуэт беспилотника, и в небе вспух огненный бутон взрыва. Минус один! Но, мать вашу, их здесь еще четыре! А нет, три!
        УНИЧТОЖЕН ТЕХНОМОРФ. ДОНОР - УДАРНЫЙ БЕСПИЛОТНЫЙ ЛЕТАТЕЛЬНЫЙ АППАРАТ КЛАССА «ЛАННЕР».
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 20.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 6000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА - 5000 КРЕДИТОВ.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА: РАСШИРЕННАЯ СХЕМА УДАРНЫХ БПЛА КЛАССА «ЛАННЕР». СХЕМА ЗАГРУЖЕНА В ПАМЯТЬ ТАКТИЧЕСКОГО АНАЛИЗАТОРА. ИСПОЛЬЗУЯ РАСШИРЕННУЮ СХЕМУ, ВЫ СМОЖЕТЕ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНО ПРОТИВОСТОЯТЬ ТЕХНОМОРФАМ ЭТОГО ТИПА, А ТАКЖЕ ИЗВЛЕКАТЬ ИЗ НИХ ЦЕННЫЕ ТРОФЕИ.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УТИЛИЗАТОР» - 8/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 1.
        УНИЧТОЖАЯ ВЫШЕДШУЮ ИЗ-ПОД КОНТРОЛЯ ТЕХНИКУ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УТИЛИЗИРОВАТЬ ЗАРАЖЕННУЮ КСЕНОВИРУСОМ ТЕХНИКУ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        Радостный вопль Ти Бэга, и еще один беспилотник, кувыркаясь, врезается в песок. Отлично! Сейчас мы…
        - Опасность! - вскрикивает Элис, и я кричу вместе с ней.
        - Мэг! В сторону!
        Багги закладывает вираж и прибавляет скорости, а сзади нас грохочет взрыв. Ударной волной багги подбрасывает в воздух, задние колеса отрываются от земли, и в какой-то момент мне кажется, что мы сейчас перевернемся. Но нет. Машина тяжело опускается на землю, заставив меня подпрыгнуть на сидении, и уходит в занос, разворачиваясь на сто восемьдесят градусов: Мэг подставляет уходящий на второй заход беспилотник под огонь моего пулемета, не дожидаясь, пока я развернусь вместе с креслом.
        Очередь! Мимо! Очередь! Мимо! Упреждение… Очередь… Есть!
        Дрон падающей звездой сорвался с неба… И рухнул прямо в центр нашей кавалькады! Вот дерьмо!
        Горящий беспилотник врезался в замешкавшийся квадроцикл, и взорвался. Взрывная волна сбросила одного из мотоциклистов с байка, и буквально размазала его по песку. На панели боевой группы погасли сразу три аватара. Мы понесли первые потери в этом бою. Черт-черт-черт!
        - Мэг! Стоп! - гаркнул я.
        От резкого торможения меня швырнуло вперед, и я приложился о кожух привода стволов. Не будь на мне шлема - с зубами можно было бы попрощаться. Выругавшись сквозь зубы, я ударил по педали, разворачивая кресло вместе с пулеметом, утопил скобу, раскручивая двигатель и вжал спуск.
        Запищал активный сканер, рамка прицела совместилась с силуэтом беспилотника, и дрон взорвался. Обломки летающей машины еще барабанили по земле, а я уже ловил в прицельную рамку последний оставшийся дрон.
        Однако сбил его не я. Прежде чем я успел взять нужное упреждение, самонаводящаяся ракета, выпущенная стрелком одного из внедорожников, все же достигла цели. В небе блеснула ослепительная вспышка, и последний индикатор враждебного юнита погас. Мы очистили небо.
        - Мэг, не стоим! - послышался голос мрачный Цейса. - Вперед! Ваши цели на траверзе.
        Машина рванула вперед, а я развернул кресло в исходное положение, и выругался.
        Искажающее поле исчезло, и впереди показались ворота ремонтной базы. Из которых, забавно припадая на куриные ноги, в нашу сторону спешили механоиды.

* * *
        Помимо комплексов огневой поддержки, из ворот высыпала целая куча разнокалиберных мелких ботов - штурмовые, патрульные, боты прорыва… Вся эта орава, набирая скорость, ринулась на нас. КОПы, как и положено прикрытию, держались в аръегарде. Огонь пока не открывали - ещё не вышли на дистанцию эффективного поражения, но расстояние до железной орды сокращалось с каждой секундой, так что…
        - Идентификация целей, - прозвучал в голове голос Элис. - Расстановка приоритетов по степени угрозы… Маркировка… Готово.
        Боты подсветитились разноцветными отметками. Красные - особая опасность - как и следовало ожидать, у КОПов, боты прорыва подсвечены оранжевым. Им же отмечены штурмовые боты. Мелочь, вроде ремонтников и патрульных дроидов, не способных нанести серьёзный урон, светится зелёным. Я повёл шеей, и откинул стопор пулемёта, фиксирующий его в одном положении.
        - Ну, поехали.
        Первой же очередью вдоль горизонта мне удалось скосить три штурмовых дроида. Ещё несколько вспухли взрывами от попаданий из других машин. Вторая очередь прошла мимо из-за подпрыгнувшей на неровности машины, третьей удалось выровнять ситуацию и достать бота прорыва, закружившегося на песке, и на этом везение закончилось.
        - Облучение активными системами прицеливания! - обеспокоенно доложила Элис, и машину тут же бросило вправо. Песок на том месте пропахала очередь из «крупняка», плечо одного из мехов окуталось дымом выхлопа, и в нашу сторону, набирая скорость, устремились несколько точек, подсвеченных в интерфейсе красным.
        - Ракеты! Мэг! - холодея от страха, выкрикнул я, но гонщица уже и сама увидела угрозу. Машина дернулась, резко увеличивая скорость, и меня вжало в кресло. Проклятье! Что дальше-то? Ракеты движутся явно быстрее нас, пытаться сбить их из пулемёта бесполезно… Ещё несколько секунд, и…
        Я с ужасом смотрел на стремительно приближающиеся красные точки. Вот до них осталось триста метров… Двести… Сто…
        - Держись, сейчас тряхнет! - выкрикнула Мэг. Что? Тряхнет? Это теперь так называется?
        Послышался хлопок пиропатронов, машина содрогнулась, и рывком набрала скорость, а навстречу ракетам, кувыркаясь, полетела массивная бронеплита, до этого момента прикрывавшая корму багги от атаки сзади.
        - Контакт, - зафиксировала Элис.
        Грохнуло, ставшая значительно легче машина подпрыгнула, пролетела несколько метров по воздуху, и снова приземлились, заставив меня клацнуть челюстью.
        - Алтай, ты как? Штаны сухие? - сквозь звон в ушах пробился голос Мэг.
        - Н-нормально, - выдавил я. - Пока да.
        - Отлично. Идём на второй заход. Не спи там, вставь железкам поглубже! У тебя хорошо получается!
        Я выругался вполголоса, а Мэг хрипло расхохоталась, заложила крутой вираж, и снова направила машину в самую гущу схватки. Я судорожно вцепился в пулемёт, и пожалел, что не умею молиться - сейчас бы это было более, чем уместно. Боже, почему в последнее время меня окружают одни безумцы?
        - Алтай, приём! - Трикс. - Я вскрыл защиту. Есть новости.
        - Ну! - чуть более резко, чем следовало, гаркнул я.
        - Вырубить все КОПы за раз не получится, данные идут по индивидуальным каналам. Буду отрубать по одному. Начинаю работать. Твой - «ноль-третий». Готовность - сорок секунд. Поехали!
        Сколько? Сорок секунд? Да он издевается, что ли? Мы тут пока телепортироваться не научились, к сожалению. Однако, бросив взгляд на поле боя, я понял, что тянуть хакеру совсем не с руки.
        КОПы, приблизившиеся на расстояние уверенного поражения, открыли огонь, и ситуация сразу переломилась в пользу механоидов. Строй машин и мотоциклов рассыпался, два квадроцикла горели в отдалении, и, судя по напору мехов, к ним вскоре могли присоединиться и остальные.
        Один из кроссовых байков вырвался вперёд, резко затормозил, уходя в занос и остановился. Водитель упёрся ногами в землю, вскинул на плечо трубу гранатомёта, и, прицелившись, выстрелил. Дымная трасса гранаты устремилась к недобитому мной боту прорыва, а в следующую секунду окровавленное тело стрелка, перечеркнутое очередью из пулемёта, рухнуло на песок, окрашивая его красным. Выплюнув ругательство, я поправил прицел, и превратил пару штурмовых дроидов, доставших мотоциклиста, в груду металлолома.
        - Мэг! - бьющаяся в груди злость заставляла меня буквально рычать в комлинк. - мне нужно к меху с бортовым номером «ноль три»!
        - Будет сделано, сладенький, - тут же отозвалась гонщица. - Держись крепче, стартуем!
        Выбросив из-под зубастых шин целый фонтан песка, багги устремился вперёд, туда, где вокруг механоидов кружились в смертельном танце «Стальные сердца».
        - Трикс, доклад! - рыкнул я, пытаясь достать очередью проворного штурмового дроида. Уходя от огня, бот принял форму шара, прикрывшись броней, и стремительно мчал в сторону. Элис выдала нужное упреждение, я повёл стволом, и свинцовая струя калибра двенадцать и семь ударила в шар, сминая его, будто он сделан из фольги. Смахнув выскочившее уведомление, я принялся искать новую цель.
        - Прогресс - пятьдесят процентов, - послышался напряжённый голос хакера. - Шестьдесят… Шестьдесят пять…
        - Мэг, пятнадцать секунд! - прикинув время, скомандовал я. - Когда мех остановится, я должен быть возле него!
        - Принято!
        Восьмиметровая фигура механоида стремительно приближалась. Я щёлкнул стопором пулемёта и взялся за застежку ремней. Стрелять сейчас некогда, нужно подготовиться к тому, чтобы покинуть машину, не задерживая Мэг, которая, лишившись стрелка, станет совсем беззащитной.
        Перед багги выскочил задравший манипуляторы лёгкий ремонтник. Мэг дернула рулём, бот отлетел в сторону, изувеченный ударом зазубренного отбойника, установленного на носу машины. До огромного «ноль-третьего» осталось каких-то двести метров, в комлинке Трикс продолжал отсчёт:
        - Восемьдесят пять процентов… Девяносто… Девяносто пять… Готово!
        Мэг ударила по тормозам, и машина ушла в занос, замирая у ноги механоида. Щёлкнув ремнями, я оттолкнулся от сидения и взвился в воздух, вытягивая руки. Ладонь привычно обхватила скобу аварийной лесенки на ноге робота… И в этот момент я осознал, что КОП продолжает двигаться.
        - Трикс! Какого хрена?
        Мех дёрнулся, пиная не успевший убраться багги, моя правая нога соскочила со скобы, и я повис в воздухе, отчаянно цепляясь руками. Робот, тем временем, развернулся и принялся опускать манипулятор, ловя машину в прицел.
        - Мэг! Прочь! Быстро! - надрывая связки, заорал я. - Уходи!
        Двигатель багги взревел, машина сорвалась с места, и, вместо того, чтобы превратить водителя в фарш, тяжёлые двадцатимиллиметровые снаряды разворотили пулемёт и место стрелка. К тому моменту, как мех перенес прицел, машина уже была далеко, и «ноль-третий» переключился на другие цели, резко повернув корпус вокруг своей оси.
        Меня мотнуло, ноги, так и не нашедшие опору, описали дугу в воздухе, и я ощутимо приложился коленом. Если бы не боевой костюм - пришлось бы совсем плохо, но и так вспышка боли едва не заставила разжать руки. Над ухом завыло и раздался оглушительный грохот: «ноль-третий» снова открыл огонь из спаренной автоматической пушки.
        - Трикс, мать твою! - я орал, не слыша собственного голоса. - Что за херня происходит?
        - Я… Я не знаю! Модуль уничтожен, но робот продолжает двигаться!
        - Я заметил, что продолжает! - мне, наконец, удалось найти ногами ступеньку, и риск рухнуть с трехметровой высоты и быть раздавленным, сразу значительно снизился.
        - Тебе нужно добраться до технического люка, и перезагрузить меха вручную!
        - Это ты очень хорошо придумал, - процедил я, лихорадочно вспоминая, где этот самый люк находится.
        - Алтай, я…
        - Все! Займись вторым КОПом! Ти Бэг! Ти Бэг, слышишь меня? Пока не разберусь с этим дерьмом - остаешься в машине. Как принял?
        Получив от скаута подтверждение, я сжал зубы, и со всей доступной мне скоростью полез вверх.
        Глава 16
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО
        У колонистов на Таурусе, сельскохозяйственной планете в Дельте Тельца, есть любимое развлечение - родео. Эта забава родом с Земли, откуда-то из двадцатого века. Суть ее заключается в том, что участник должен забраться на спину дикого таура и продержаться там больше времени, чем его соперники. Дикое развлечение пользуется на Таурусе огромной популярностью и имеет статус официального, доминирующего вида спорта.
        Интересно, насколько популярным стало бы родео, в котором вместо таура используется комплекс огневой поддержки, ведущий активные боевые действия? Мне почему-то кажется, что удержаться на спине таура немного легче.
        Мех постоянно двигался, вертел корпусом, совершал короткие прыжки, и, в целом, делал все для того, чтобы добраться до технического люка было как можно сложнее. Причем, делал это неосознанно. Навряд ли робот понял, что по его спине ползет вражеский диверсант. И слава богу. Если бы КОП целенаправленно озадачился сбросить меня, я бы уже валялся на песке, изломанный и раздавленный.
        Добравшись до бедра меха, я ловко увернулся от движущегося сочленения, попытавшегося оторвать мне руку, сдвинулся ближе к пояснице, и, убедившись, что моим конечностям в ближайшие секунды не грозит быть разжеванными движущимся металлом, задрал голову, вглядываясь вверх.
        Технический люк размещался там, где, будь у меха голова, находилась бы его шея. То есть в верхней части корпуса. Вроде бы и не так далеко, каких-то три-три с половиной метра, однако имелась проблема. И заключалась она в том, что скобы аварийной лестницы тянулись лишь до бедра, откуда уже вполне можно было попасть в кабину пилота. Но мне-то нужно не в кабину! И пусть металлическая спина бота не абсолютно ровная и гладкая, тем не менее, вскарабкаться наверх, да еще когда все трясется и движется, та еще задача. Вот дерьмо!
        Махина меха содрогнулась, над головой зашипело, и из пускового контейнера стартовала еще пара ракет. Меня обдало жаром выхлопа. Твою мать! А если бы я выше подняться успел? Так, все! Нужно действовать! А то не выхлопом сожжет, так какой-нибудь движущейся железякой разорвет!
        Уперев ногу в выступ на подвижной пояснице меха, я чуть согнул ее в колене, и резко распрямил, одновременно отталкиваясь второй ногой от последней ступеньки на бедре робота. Есть! Пальцы мертвой хваткой вцепились в толстый, бронированный шланг, по которому подавался хладагент к пулемету, я подтянулся, и, обхватив шланг локтем, закрепился на патронном коробе, привинченном к спине робота. Люк, люк, где же он? Ага, вот!
        Как и ожидалось, технический люк оказался заперт на хитрый ключ, которого у меня, разумеется, не было. Но мне и не нужно. У меня есть кое-что получше. Как минимум - универсальнее.
        Дернув из нагрудных ножен «Экзекутор», я вбил его в щель между люком и корпусом меха, навалился на рукоять, и надавил на импровизированный рычаг. Лезвие ножа выгнулось, но выдержало, а через секунду раздался треск, и я, потеряв равновесие, чуть было не полетел вниз: люк распахнулся.
        - Алтай, тебе еще долго? - Цейс старался быть вежливым, но было слышно, что глава «Стальных сердец» вот-вот сорвется. Немудрено. Я не видел, что там у них происходит, но, судя по интенсивности стрельбы, реву моторов и периодическому мату на общем канале, приходилось им несладко.
        - Почти закончил, - буркнул я.
        Для ручной перезагрузки управляющего модуля КОПа, нужно было лишь потянуть вниз небольшой переключатель-рубильник. Перезагрузка занимала около минуты. Долго, черт подери, но тут ничего не поделаешь. По плану Трикс должен был перезагрузить КОПы удаленно, но что-то не давало это сделать. Так что остается только такой вариант.
        Подтянувшись, я подобрался вплотную к люку, чтобы найти переключатель, и замер, глядя на то, что увидел под крышкой.
        Все свободное пространство занимала тошнотворная, равномерно пульсирующая, оранжево-коричневая опухоль с красными прожилками, затянувшая поверхность платы и запустившая отростки-метастазы куда-то вглубь.
        Пару секунд я смотрел на эту мерзость, а потом сжал кулак и что было сил ударил по отвратительному комку плоти. Послышался хлопок, опухоль лопнула, забрызгав забрало шлема коричневыми потеками, и мех вздрогнул. Запустив руку в люк, я ухватил за рубильник, и рывком потянул его вниз.
        Механоид резко остановился, и я чуть не полетел на землю, в последнюю секунду удержав равновесие. Получилось? Я перевел меха в ручной режим?
        - Алтай, есть! - в канале возник довольный Трикс. - Пошла перезагрузка! Отлично!
        Я вернул нож на место, и начал спуск к лестнице. Спохватившись, заговорил на ходу в комлинк:
        - Перезагрузке мешает какая-то ксенохреновина, вживленная в плату под аварийным люком. Выглядит, как гребаная опухоль. Пока не лопнешь ее - не заработает. В общем, Ти, решай сам, по мне - слишком рискованно.
        В ответ послышался хриплый, каркающий хохота скаута.
        - Спасибо за инфу, командир. Я пошел. Мой - ноль двадцать седьмой. Смотри, не уработай меня случайно.
        Понятно. Напугал маньяка, ага. Ну, я, по крайней мере, предупредил его.
        Скользнув в кабину пилота, я упал в кресло, и привычно ударил по кнопке закрытия фонаря. Бронеколпак опустился с жужжанием сервоприводов, а перед глазами вспыхнула надпись:
        ЗАПРОС СОПРЯЖЕНИЯ С УСТРОЙСТВОМ КОП-023. ПОДТВЕРДИТЬ СОПРЯЖЕНИЕ?
        ДА/НЕТ.
        - Активирую фаерволл, - послышался голос Элис. - Создание безопасного соединения… Готово. Сопряжение… Готово. Запрос авторизации… Загрузка скрипта… Успешно. Авторизация пройдена. Загрузка боевого интерфейса. Оружейные системы активированы. Ручное управление активировано.
        На виртуальной панели развернулись окна боевого интерфейса меха: сведения о состоянии основных узлов и оружейных систем, количество боеприпасов для каждого вида вооружения, общая целостность комплекса. На картину боя наложились прицельные сетки и маркеры приоритета целей, свободное пространство расчертили векторы упреждения и уклонения. Затылок обожгло холодом, и я почувствовал себя частью чего-то большего, чего-то мощного, опасного и смертоносного, чего-то неуязвимого… Нет, не частью! Я сам был таким - огромным, мощным, опасным, смертоносным и практически неуязвимым. Вот оно, это чувство, которое сворачивает набекрень мозги пилотам комплексов огневой поддержки. Сливаясь с боевым мехом, ты чувствуешь себя, если не самим богом войны, то, как минимум, его наместником. От такого и правда двинуться можно. Но к черту самоанализ! Сейчас есть задачи важнее.
        Развернув корпус, я поднял правый манипулятор, и влепил длинную очередь в ближайший ко мне КОП. Вспыхнул силовой щит, принимая на себя свинцовый ливень, и я довольно усмехнулся. Ожидаемо. Всё-таки не зря управлять роботами сажают людей. Сами они, пока что, несколько туповаты.
        Перегруженный щит меха, мигнув, погас, и я тут же открыл огонь из автоматической пушки. Стального гиганта качнуло от удара, и мех сделал шаг назад. Его корпус стремительно покрывался вмятинами, правый оружейный пилон заискрил, но всего этого было слишком мало, чтобы вывести живучего меха из строя.
        Смещаясь в сторону, я продолжал вести огонь на ходу. Атакуемый мех поднял левый манипулятор, но, прежде чем он открыл огонь, мне удалось сделать то, чего я добивался с самого начала. Покрывшийся многочисленными трещинами бронеколпак, прикрывающий кабину пилота, наконец-то не выдержал и лопнул, и в ту же секунду с моего плеча стартовала ракета.
        Дальше можно было уже и не смотреть, но я не смог отказать себе в удовольствии. Разорвавшись внутри кокпита, самого уязвимого места комплекса, ракета практически располовинила бота. Верхнюю часть сорвало с платформы, и она с грохотом упала на землю. Нижняя часть КОПа по инерции сделала ещё несколько шагов, пошатнулась и рухнула рядом. А я уже вёл огонь по новой цели.
        Второй мех оказался расторопнее своего собрата, и сейчас сияние силового щита окутало уже меня. Не имея возможности вести ответный огонь, я стремительно сблизился с мехом, и сделал то, до чего никогда не додумался бы искусственный интеллект, управляющий ботом: с размаху врезал левым оружейным пилоном по корпусу атакующего механоида. Фонарь кокпита выдержал, однако покрылся трещинами. Новый удар заставил бота покачнуться, и я, резко крутанув туловище на шарнирах поясной платформы, добавил правым пилоном, одновременно наступая левой ногой на правую ногу КОПа и блокируя её. Механоид потерял равновесие, нелепо взмахнул манипуляторами, и, подняв целое облако песка и пыли, рухнул на спину. Я шагнул вперёд, и, направив оба манипулятора на павшего бота, открыл огонь с обоих пилонов. Одновременный огонь автопушки и пулемёта раскрошил фонарь кокпита, и принялся крушить внутренности КОПа. Полыхнули молнии замыканий, тело робота затряслось в конвульсиях, дернулось особенно сильно, и замерло. Манипуляторы бессильно опали. Готово! Получи, ублюдок!
        - Внимание! Опасность! - сквозь охватившую меня эйфорию пробился голос Элис, а боевой интерфейс полыхнул красным. Взвыли прыжковые двигатели, я немыслимым скачком отпрыгнул в сторону, а на том месте, где я находился секунду назад, вспухло облако взрыва.
        По броне застучали осколки, взрывной волной меня качнуло, и пришлось отступить назад. Вскинув манипуляторы, я взял на прицел последнего оставшегося на ногах механоида. Электродвигатель принялся раскручивать блок стволов, модуль прицеливания автопушки рассчитал упреждение…
        - Эй, полегче, ковбой! - послышался насмешливый голос, и на панели загорелся аватар Ти Бэга. - Свои!
        Но я уже и сам понял, что огонь по мне вёл не КОП: в его вооружении отсутствовали миномёты.
        Я развернулся к воротам базы и усмехнулся: кажется, ИИ базы, или кто там управлял всей этой железной армией, счёл ситуацию достаточно серьёзной, чтобы использовать свой главный козырь.
        В воротах базы показались огромные металлические фигуры, с которыми так не хотелось сталкиваться, и которые мы так активно выманивали все это время.
        В бой вступили мультиплатформы.
        Глава 17
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО
        Вместе с мультиплатформами из ворот ремонтной базы выплеснулась целая волна разномастных ботов: кажется, местный ИИ бросил в бой всех, кто у него оставался. Ковыляли хромоногие погрузчики, шарами катились штурмовые дроны из десанта мультиплатформ, забавно семенили патрульные боты… Для меня и Ти Бэга из всего этого сборища опасность представляли лишь сами мультиплатформы, да еще пара КОПов, что маячили за спинами мелюзги, и, кажется, пожаловали прямиком из ремзоны: на пилонах одного из них не хватало части вооружения, второй припадал на ногу и двигался заметно медленнее. А вот «Стальным сердцам» и нашим товарищам, если эта волна докатится до них, мало не покажется. Плюс еще нужно расчистить дорогу для Цейса, который должен подвезти Диса как можно ближе…
        - Ти Бэг, делай, как я! - скомандовал я, переходя на бег. Тяжелые ноги ударили в землю, поднимая облака пыли, и мех двинулся в сторону наступающей железной армии, постепенно набирая скорость.
        Опустив пилон, я повел стволом пулемета, встречая наступающих ботов струей свинца. Часть окуталась защитными щитами, часть - рухнула на землю, но наступающих все равно было многовато. А еще мною явно заинтересовалась одна из мультиплатформ. Грохнул выстрел, качнулся на опорах многотонный корпус, и только своевременное предупреждение Элис спасло меня от прямого попадания из главного калибра. Черт. Конечно, то, что платформа, вместо того, чтобы атаковать «Стальных сердец», увлеклась мной, это хорошо, вот только одного прицельного выстрела из башенной пушки «Терминатора» будет достаточно, чтобы моя история закончилась. Причем - не только, как оператора комплекса огневой поддержки, а в принципе. Так что нужно бы немного сменить тактику.
        - Элис, часть управления на себя. Огонь по мелочи электромагнитными гранатами, - скомандовал я, совмещая прицел автоматической пушки с силуэтом мультиплатформы, сменившей позицию, и снова готовящейся к выстрелу.
        - Выполняю! - захлопало, загавкало, и в толпе железных дуболомов расцвела череда синих вспышек, распускающихся на песке, подобно диковинным цветам. Есть!
        Эффективность ЭМИ в отношении мелких роботов была доказана еще на военной базе, захваченной техноморфами, и сейчас электромагнитные гранаты наглядно продемонстрировали ее еще раз. Большая часть мелочи, кроме тех ботов, что оказались счастливыми обладателями ЭМИ-защиты, рухнула на месте, по инерции прокатившись по земле. Ти Бэг, который, несмотря на свой опыт, безропотно выполнял приказ «делай, как я», прошелся ЭМИ-гранатами по своей части ботов, и я довольно кивнул: с остатками железяк «Стальные сердца» теперь вполне смогут справиться сами, а мы можем сконцентрироваться на основной цели. Вот только имелась проблема: кажется, основная цель, в свою очередь, решила сконцентрироваться на нас.
        - Фиксирую ракетный залп! - вскрикнула Элис. - Даю уклонение, выпускаю ловушки!
        Беспрекословно подчиняясь нейросети, я прыгнул в сторону, туда, куда указывал отрисованный в боевом интерфейсе вектор. Ухнул прыжковый двигатель, земля ударила в трехпалые ноги. Едва коснувшись грунта, я развил максимальную скорость, а за спиной с треском рассыпалось облако тепловых ловушек.
        Боеголовки самонаводящихся ракет, выпущенных мультиплатформой, детонировали одновременно, и на этот раз удержаться на ногах мне не удалось. Меха ударило в спину, он запнулся, и я с ужасом уставился на стремительно приближающуюся землю. Черт! Если рухну ничком - подняться уже не удастся, а слабозащищенная спина меха станет отличной мишенью даже для мелких ботов. Не говоря уже о том, что нового залпа я тогда гарантированно не переживу. И, в этом случае, когда говорю «я», имею в виду именно бывшего сержанта планетарного десанта Александра Таверовского по прозвищу Алтай, а не железного болвана, с которым тот слился сознаниями. Дерьмо!
        Однако рухнуть навзничь я не успел. Содрогнулась земля, и мой мех вдруг получил внушительный пинок, заставивший бронеколпак фонаря покрыться трещинами, зато - прервавший неминуемое и неконтролируемое падение. Полученный импульс был столь силен, что, выровнявшись, я едва не завалился снова, на этот раз - на спину, но, отработав на самом малом прыжковым двигателем, мех все же выровнялся. Даже не знаю, чье это было действие - мое, неосознанное, или перехватившей на миг управление Элис.
        Резко развернув корпус, и недоумевая, почему новая, неизвестная опасность, не отобразилась в боевом интерфейсе, я был готов открыть огонь из всего имеющегося вооружения, однако успел, все же, вовремя остановиться. Опасности не было. Был Ти Бэг, успевший увидеть, что происходит, понять, чем грозит для комплекса огневой поддержки такое падение, и каким-то нереальным прыжком добравшийся до меня. И все это время скаут продолжал вести огонь по одной из мультиплатформ, окутавшейся силовым щитом, не давая ей открыть огонь. Кажется, самое время заняться вторым «Терминатором», пока он не занялся нами или машинами «Стальных сердец».
        Зафиксировав прицел на противнике, я вновь начал движение, на этот раз стараясь двигаться зигзагами. Получалось не сказать, чтоб идеально, но, как для человека, который до этого управлял мехом только в симуляторе, на мой взгляд, очень даже неплохо. Во всяком случае, грохнувшая главным калибром мультиплатформа в очередной раз промахнулась, и, закрывшись щитом, принялась медленно отступать к воротам. Э, нет! Вот этого как раз нам не надо! Стоит стальной хреновине укрыться внутри базы, и на нашем плане можно ставить крест. Сквозь нее нам не пройти, и Дису на необходимую дистанцию не подобраться. Она просто развалит любого, кто попытается пройти через ворота. Нет, так дело не пойдет.
        Активировав ракетную установку, я поймал в прицел мультиплатформу, по-крабьи движущуюся боком к воротам, и послал к цели сразу четыре ракеты. «Терминатор» выпустил ловушки, целую пачку противоракет, но, самое главное - ломанулся в другую сторону. Этого я, в принципе, и добивался.
        Вторая мультиплатформа медленно пятилась, скованная огнем Ти Бэга. В целом, все идеально, если, конечно, не учитывать один тонкий момент: боеприпасы у нас далеко не бесконечны, и долго держать платформы под щитами мы не сможем. А стоит им снять щиты… Уворачиваться бесконечно не получится. Нас с Ти Бэгом просто размажут.
        И, стоило мне об этом подумать, как в динамиках раздался возглас скаута:
        - Пустой!
        Дерьмо! Накаркал!
        Я перевел огонь пулемета на цель скаута, однако фокус не удался: шквалу свинца, исторгаемому шестью стволами, было не под силу пробить мощную танковую броню мультиплатформы. Щит погас, и башня главного калибра резко сместилась, беря меня на прицел.
        - Опасность! - Элис вывела на экран боевого интерфейса несколько маневров уклонения. Я рванулся в сторону… И почувствовал, как снова теряю равновесие. Почва под левой ногой меха провалилась, и огромная, невероятно устойчивая трехпалая конструкция, почти по колено ушла под землю. Да мать вашу, да что ж это за невезение?
        Рефлекторно взмахнув манипуляторами, я умудрился не приложиться фонарем о землю, и упал не навзничь, а всего-то на одно колено. Однако значения это практически не имело: для меня обе ситуации равнозначны: с линии выстрела я уйти уже не успею.
        Анализируя ситуацию позже, я пришел к выводу, что повел себя, как полный кретин, и единственным оправданием можно считать свой малый опыт взаимодействия с мехом. Слившись с комплексом огневой поддержки, я перестал воспринимать себя, как отдельный от механоида организм, и именно поэтому, вместо того, чтобы тупо катапультироваться из кабины меха, или хотя бы просто выскочить, распахнув фонарь, я замер на месте, глядя на мультиплатформу. Жерло пушки, даже несмотря на огромное расстояние, кажущееся бездонным, смотрело прямо на меня. Миг, второй, и…
        Грохнуло, дуло окуталось дымом и пламенем, однако за секунду до этого башня орудия дернулась в сторону, меняя цель, и крупнокалиберный снаряд, вместо того, чтобы размазать по камням одного растерявшегося придурка, ударил в корпус второй мультиплатформы, заставив подломиться ее ноги-опоры.
        Шагающий танк тяжело рухнул на бок, пушка гавкнула снова. Снаряд ударил в основание башни, свернув ее с погона, а в наушниках послышался торжествующий вопль Трикса.
        - Есть! Есть! Готово!
        И в этот момент агонизирующая мультиплатформа открыла неприцельный, захлебывающийся, отчаянный огонь из обоих тяжелых пулеметов, закрепленных на оружейных пилонах. Длинные, на расплав стволов, очереди, ударили по песку, камню, по неподвижным и еще продолжающим движение ботам… Из правого пускового контейнера стартовали все оставшиеся ракеты, бесцельно ушедшие в зенит, а воткнувшийся в песок гранатомет разорвало от детонации первого же заряда. Похоже, снаряд, выпущенный из главного калибра второй мультиплатформы, повредил электронный мозг «Терминатора», и теперь платформа умирала. Однако, даже умирая, гребаный безумный управляемый ксеновирусом техноморф не смог не нагадить.
        Оба пулемета замолкли, то ли израсходовав боезапас, то ли отключившись, но перед этим очередь из одного из них ударила по выступающей из песка скале, взвизгнул рикошет…
        …и черный внедорожник с ликующим Триксом на борту, вдруг вильнул в сторону, наехал на ту самую скалу, взвился в воздух, и тяжело рухнул на бок.
        Мать твою!
        - Трикс! - вырвав ногу из ямы, я выпрямился, поймал равновесие, и бросился к машине.
        Несмотря на то, что в моем субъективном восприятии с того момента, как я провалился в дыру, прошла целая вечность, в реальности миновало лишь несколько секунд. Однако картина боя за это время разительно изменилась.
        Те немногие мелкие боты, сохранившие подвижность после нашей электромагнитной обработки, замерли: их действия координировались мультиплатформами, имеющими наиболее развитый ИИ из всех представленных здесь ботов, и теперь, после того, как Трикс взял под контроль одну платформу, и уничтожил другую, перешли в режим ожидания. Атакованный Триксом «Терминатор» прекратил беспорядочный огонь: кажется, зараженный ксеновирусом электронный мозг, наконец, умер. Противостоять нам могли лишь увечные КОПы, однако вовремя переключившийся скаут и несколько бойцов на квадроциклах уже успели с ними разобраться: один из мехов весело горел, поймав сразу несколько кумулятивных выстрелов из гранатометов, второго, наступив ему на спину и прижав к песку, в упор расстреливал Ти Бэг.
        Бой закончился. Мы победили.
        Вот только меня эта победа сейчас совсем не радовала.
        Добравшись до перевернутого внедорожника, я остановил меха, распахнул колпак кабины, и, не разрывая до конца связь с ботом, выскользнул из кабины. Сзади кто-то кричал, явно обращаясь ко мне, но я не обращал внимания: меня сейчас интересовало только одно.
        Что с Триксом?
        Только сейчас я понял, насколько успел привязаться к пацану. Черт, если вдруг он…
        - Стой! - кто-то подбежал, попытался схватить меня за плечи. Я, не глядя, отмахнулся, ударил локтем… В ответ послышался сдавленный стон.
        - Да стой, дурак! Горит же! Подожди, не лезь, сейчас потушим! - хрипели за спиной. Я мазнул взглядом по внедорожнику, и выругался: машина дымилась, а из-под капота показались первые языки пламени, облизывающие металл: пока еще робко, но с каждой секундой все больше входя во вкус.
        Дерьмо!
        Резко ускорившись, я прыгнул, ухватился за борт лежащего на боку пикапа, и, подтянувшись, забрался наверх. Черт, что я буду делать, если усиленное, пуленепробиваемое стекло, поднято? Я же не успею его разбить!
        Однако стекло оказалось опущенным: то ли из-за жары, то ли хакеру так удобнее было работать…
        Нагнувшись, я запустил руку внутрь, пытаясь нащупать Трикса.
        Вокруг, суетясь, бегали люди, шипели огнетушители (и где только они их сумели раздобыть?). Я разглядел Трикса: парня зажало между сидением и центральной консолью. По пояс забравшись в салон, я ухватился за спинку кресла, и изо всех сил потянул его в сторону.
        - Алтай! - Алтай! - надрывался комлинк. - Уходи! Машина горит! Сейчас рванет!
        Я лишь скрипнул зубами, и сильнее навалился на кресло.
        - Алтай!
        Новый голос:
        - Все в сторону! Сейчас рванет!
        Я скосил взгляд и выругался. Капот автомобиля был объят пламенем, огонь уже не строил из себя случайно заглянувшего в гости стеснительного прохожего, он по-хозяйски ревел, сообщая округе о том, что намерен пожрать все, до чего только дотянется. В салоне стало невыносимо жарко. Дерьмо!
        Я вложил в рывок все свои силы, и металл сдался. Послышался треск, скрип, и спинка сломалась, высвобождая хакера. Тело Трикса скользнуло вниз, голова (какого хрена без шлема, Трикс? Вытащу - уши оборву!) мотнулась, и ударилась о панель. Хакер застонал и пришел в себя.
        - Руку! Трикс, Руку! - я свесился в салон, как мог, глубоко, и протянул парню ладонь. Какие-то секунды он ошалевшими глазами смотрел на нее, явно не понимая, чего я от него хочу, но потом все же сообразил. Испуганно оглядевшись, он впился в мою ладонь обеими руками, и я дернул, вытаскивая хакера из горящей машины.
        Рывок получился неожиданно сильным: я не учел, что Трикс весит совсем немного, и не рассчитал сил. Хакер вылетел из салона, как пробка из бутылки, я потерял равновесие, и мы оба полетели на песок. Неудачное приземление обожгло плечо болью, кто-то в отдалении заорал совсем диким голосом, и я, скрипя зубами, поднялся, волоча за собой снова отрубившегося хакера. Как не вовремя!
        - Алтай, быстрей! - Марго. - Быстрей! БЕГОМ!!!
        Спину обдало жаром, и я, подхватив бессознательного Трикса на руки, рванулся вперед, выбрасывая песок из-под подошв. Метр, другой, третий…
        Когда мне казалось, что я уже удалился от машины на вполне безопасное расстояние, сзади раздался грохот, взрывная волна оторвала меня от земли, и я с удивлением понял, что лечу вперед, с каждой секундой лишь набирая скорость.
        Последним, что я увидел, был стремительно несущийся мне навстречу камень. А потом я треснулся о него шлемом, в голове вспыхнула сверхновая, и я провалился во тьму.
        Глава 18
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО
        Очнувшись, я обнаружил себя лежащим на песке. Шлема нет, под головой что-то мягкое… Жарко, блин. И пить хочется.
        Мои мысли будто кто-то подслушал. Горлышко фляги ткнулось в губы, я сделал первый глоток, убедился, что мне предлагают именно воду, и принялся жадно пить.
        Утолив жажду, я аккуратно открыл глаза, прислушался к ощущениям, и, не отыскав никаких признаков критических повреждений организма, сел. Что тут у нас?
        - Как ты? - Марго. Угу. Понятно, кто меня поил, и кто рюкзак под голову подложил. З - забота. Мелочь, а приятно.
        - Нормально вроде. Спасибо. Как Трикс?
        - Нормально. Спасибо, - послышалось сзади. Ага. Вот и сам хакер. Хорошо.
        - Обстановка?
        - Кажется, мы победили, - проговорила Марго. - Но потери большие. Не у нас, - поспешно поправилась девушка. У «Сердец». Цейс погиб…
        Черт, да. Цейс. Он же был за рулем внедорожника, из которого я достал Трикса. Хреново. Кажется, он неплохим парнем был.
        - Он умер сразу, машина еще перевернуться не успела, - в разговор вступил хакер. Трикс выбрался в зону моей видимости, и стоял неподалеку, потирая большую красную шишку на лбу. - Пуля срикошетила. Так глупо… И лобовуху пробила, и Цейсу прямо в лицо…
        Да уж. Действительно глупо, ничего не скажешь. Получить случайную пулю в самом конце боя - это нужно совсем невезучим быть.
        - Ясно, - я кивнул, и попытался подняться. Ожидал головокружения, тошноты, но, хвала богам, никаких признаков сотрясения не имелось. Что ж. Это не может не радовать. Так, а что за куча непрочитанных сообщений тут насыпалась?
        Сконцентрировавшись на панели управления, я развернул системный чат.
        УНИЧТОЖЕН ТЕХНОМОРФ. ДОНОР - УДАРНЫЙ БЕСПИЛОТНЫЙ ЛЕТАТЕЛЬНЫЙ АППАРАТ КЛАССА «ЛАННЕР».
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 20.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 6000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА - 5000 КРЕДИТОВ.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА: РАСШИРЕННАЯ СХЕМА УДАРНЫХ БПЛА КЛАССА «ЛАННЕР». СХЕМА ЗАГРУЖЕНА В ПАМЯТЬ ТАКТИЧЕСКОГО АНАЛИЗАТОРА. ИСПОЛЬЗУЯ РАСШИРЕННУЮ СХЕМУ, ВЫ СМОЖЕТЕ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНО ПРОТИВОСТОЯТЬ ТЕХНОМОРФАМ ЭТОГО ТИПА, А ТАКЖЕ ИЗВЛЕКАТЬ ИЗ НИХ ЦЕННЫЕ ТРОФЕИ.
        УНИЧТОЖЕН ТЕХНОМОРФ. ДОНОР - УДАРНЫЙ БЕСПИЛОТНЫЙ ЛЕТАТЕЛЬНЫЙ АППАРАТ КЛАССА «ЛАННЕР».
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 20.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 6000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА - 5000 КРЕДИТОВ.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УТИЛИЗАТОР» - 9/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 1.
        Так, это все понятно, и не очень интересно. Два беспилотника, целых девять штурмовых дроидов, бот прорыва, два ремонтника, патрульный… Насыпало, конечно, солидно, но это все мелочь. Так, а вот это интересно.
        УНИЧТОЖЕН ТЕХНОМОРФ. ДОНОР - КОМПЛЕКС ОГНЕВОЙ ПОДДЕРЖКИ КЛАССА «ГРОМОВЕРЖЕЦ».
        СТЕПЕНЬ ОПАСНОСТИ - 35.
        ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ 15 000 ОЧКОВ ОПЫТА.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА - 25 000 КРЕДИТОВ.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА: РАСШИРЕННАЯ СХЕМА КОМПЛЕКСА ОГНЕВОЙ ПОДДЕРЖКИ КЛАССА «ГРОМОВЕРЖЕЦ». СХЕМА ЗАГРУЖЕНА В ПАМЯТЬ ТАКТИЧЕСКОГО АНАЛИЗАТОРА. ИСПОЛЬЗУЯ РАСШИРЕННУЮ СХЕМУ, ВЫ СМОЖЕТЕ БОЛЕЕ ЭФФЕКТИВНО ПРОТИВОСТОЯТЬ ТЕХНОМОРФАМ ЭТОГО ТИПА, А ТАКЖЕ ИЗВЛЕКАТЬ ИЗ НИХ ЦЕННЫЕ ТРОФЕИ.
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УТИЛИЗАТОР» - 9/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 1.
        И еще одно аналогичное уведомление. Не слабо, не слабо… Ценные трофеи… Даже жаль, что нам не до этого. Учитывая, что у меня этих самых расширенных схем скопилось уже немало, из обломков можно было бы много чего интересного наковырять, наверное. Но увы: по условиям сделки, все трофеи принадлежат «Стальным сердцам». Да и некогда нам этим заниматься, если честно. И трофеи девать тоже некуда. Так что фиг с ним. Жаба давит, конечно, как без этого, но ничего не поделать. Что тут у нас по итогу?
        ПРОГРЕСС ДОСТИЖЕНИЯ «УТИЛИЗАТОР» - 4/10. РАНГ ДОСТИЖЕНИЯ - 3.
        ПОЛУЧЕНА НАГРАДА ЗА ПОВЫШЕНИЕ РАНГА ДОСТИЖЕНИЯ «УТИЛИЗАТОР» - 200 000 КРЕДИТОВ.
        УНИЧТОЖАЯ ВЫШЕДШУЮ ИЗ-ПОД КОНТРОЛЯ ТЕХНИКУ, ВЫ ПОМОГАЕТЕ ВОЗРОДИТЬ РАПСОДИЮ. ПРОДОЛЖАЙТЕ УТИЛИЗИРОВАТЬ ЗАРАЖЕННУЮ КСЕНОВИРУСОМ ТЕХНИКУ И ПОЛУЧАЙТЕ БОНУСЫ ОТ АДМИНИСТРАЦИИ.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 42! ДО НОВОГО УРОВНЯ - 42 000 ОЧКОВ.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ НОВЫЙ УРОВЕНЬ!
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ - 43! ДО НОВОГО УРОВНЯ - 16 500 ОЧКОВ.
        КРЕДИТОВ НА СЧЕТУ: 4 259 000.
        Рассматривая цифры, я поймал себя на том, что гляжу на них без особого трепета. Не так, как раньше. И даже из-за того, что все еще продолжал действовать штраф, блокирующий множитель и серьезно срезающий количество получаемого опыта, особо настроение не испортилось. Что, впрочем, не особо и удивительно. Во-первых, с какого-то момента эти самые цифры перестали что-то решать - по крайней мере, в личном плане. Уже сейчас я достиг достаточно серьезного уровня модификаций, и, продолжи я развивать улучшения, меня ждет превращение в кого-то вроде Слая - киборга-получеловека. Не могу сказать, чтоб меня прельщала подобная перспектива. Сейчас установка новых имплантов и модификация существующих не является для меня вопросом выживания - уже имеющегося хватит, чтобы отбиться практически от любого врага. Тем не менее, развиваться все равно придется, чтобы не отстать от других. И тут наступает «во-вторых» - на текущий момент дальнейшее развитие мне недоступно. Диагност капсулы моментально определит меня, как зараженного неведомой инопланетной хреновиной. Последствия у этого могут быть самые разные, точно сказать
можно только одно - мне они вряд ли придутся по нраву. А значит, сейчас цифры виртуального опыта в интерфейсе для меня попросту бесполезны. Да и хрен с ними, на самом деле.
        Хотя лучше бы множитель был разблокирован.
        Так. А это что у нас?
        Я развернул незамеченное прежде сообщение в клановом чате, и нахмурился.
        ФАЙР, ГЛАВА КЛАНА «СТАЛЬНЫЕ СЕРДЦА» ИСКЛЮЧИЛ ВАШ КЛАН ИЗ РЕЙДОВОЙ ГРУППЫ.
        ВЫПОЛНЕНИЕ ЗАДАНИЯ ПРЕКРАЩЕНО. НАГРАДА НЕДОСТУПНА.
        Э! Какого хрена?
        Похоже, уведомление появилось только что, потому что одновременно со мной недоуменные возгласы вырвались еще у нескольких наших бойцов. Что за херня происходит?
        - Отряд, внимание, - проговорил я в комлинк, перейдя в клановый канал. - Смотрим по сторонам, держим ухо востро. Что-то происходит, и это «что-то» мне не нравится. Кажется, «Стальные сердца» что-то мутят. Огонь первыми не открывать, но держаться настороже.
        Свернув панели с уведомлениями, я посмотрел по сторонам, отыскал свой шлем, и, отряхнув его от песка, надел. Дьявол. Вмятина такая… И забрало треснуло. Это ж какой силы удар был? Будь я без шлема - и на этом бы все, пожалуй…
        Так. Теперь, прежде чем отправляться общаться с Файром, было бы неплохо вернуть свою рюкзак и оружие. «Пульсар» и «Шершень» остались в машине Мэг, пристегнутые к рюкзаку и надежно закрепленные на раме багги, и сейчас я чувствовал себя практически голым.
        Однако вернуть оружие я не успел. Послышался рев двигателей, а через пару секунд зеленый пикап, сопровождаемый двумя багги и несколькими квадроциклами, уже тормозил рядом с нами. Дверь пикапа распахнулась, и на песок спрыгнул Файр. Остальные бойцы остались в машинах. Стрелки - что более важно - тоже. Стволы бортовых пушек сейчас смотрели в землю, но на то, чтобы навести их на нас, понадобится не больше пары секунд. И стоят машины так, чтоб друг другу сектор огня не перекрывать.
        - Я так понимаю, глава клана теперь ты? - я посмотрел на Файра. - Поздравлять не буду. Сочувствую вашей утрате.
        - Сочувствуешь? - прищурился рыжий. - Цейс, как и остальные, погиб из-за вас и вашего криворукого хакера!
        - Чего? - я опешил. Вот это номер!
        - Ты заверил, что он спец высшего уровня. Что ему взломать мультиплатформу и комплексы огневой поддержки - как орешек щелкнуть. В итоге, пока вы возились с этими железяками, мои люди вынуждены были отвлекать их, вызывая огонь на себя. Знаешь, сколько из них погибло?
        Так-так-так… Кажется, кто-то хочет выставить нас крайними. Интересно, интересно. Он реально так думает, или это банальная жадность?
        - Если бы не мы - погибло бы гораздо больше, - медленно и веско проговорил я. - Хорошо, если не все. Может, сравним количество фрагов? Ты зарываешься, Файр. Никто из вас не предупреждал, что в бою будет участвовать авиация, но я же не пытаюсь тебя в чем-то обвинить? Это такая же случайность, как то, что ксеносы использовали дублирующие узлы для управления КОПами. Может, ты нас и в смерти Цейса обвинишь?
        - Может и обвиню, - Файр повел плечами, не сводя с меня пристального взгляда. - По крайней мере, вытащить его ты не пытался. Только щенка своего.
        - А был обязан? - меня начала разбирать злоба. Сраный ублюдок! Мы сделали основную часть работы, а этот урод нас еще и обвиняет в чем-то? Вот мразь!
        - Мог хотя бы попробовать, - выплюнул Файр.
        Я вдруг успокоился. Все ясно, в общем. Идея атаковать захваченный ксеносами аванпост Файру не понравилась с самого начала, он единственный из клана, кто был категорически против нашей сделки. Теперь он пытается обвинить наш клан в том, что потери оказались выше запланированных, чтобы настроить против нас остальных. Еще и жадный - выбросил нас из группы, чтобы всю награду только «Стальные сердца» получили, несмотря на то, что основную работу мы сделали. Вот же тварь рыжая!
        - Может быть мог, - пожал плечами я. - А может быть и не мог. Тебе откуда знать? Тебя-то там рядом не было. Я вот своего бойца спасать бросился. А ты своего командира - нет. Почему? Не мог? Или не хотел? Главой клана лучше быть, чем его заместителем, да?
        На самом деле, я серьезно рисковал. «Стальные сердца» еще не отошли от горячки боя, и любая агрессия сейчас могла закончиться для нас крайне печально, особенно учитывая, что здесь находились только мы с Триксом и Марго, а остальные члены клана были рассеяны по всему полю боя. Но сдерживаться было сложно. Стоило лишь задуматься о том, как лихо нас поимели - и сознание затапливала ярость. Хитрый рыжий ублюдок. И жар нашими руками загреб, и от сделки отказался… Только время потеряли.
        - Уходите, - процедил Файр. - Пока еще можно. Пока еще я не разозлился окончательно. Просто уходите.
        - То есть, сделка аннулирована, так? - прищурившись, я посмотрел на Файра. - Такова цена словам «Стальных сердец»? - мне и так было все понятно, но просто так развернуться и уйти не позволяла гордость.
        - Сделку заключал Цейс. Слово давал тоже Цейс. Я слова не давал. И, да. Я аннулирую сделку.
        - Хорошо, - я кивнул. - Так и запишем. Мы уходим, - я плюнул в песок, и развернулся к своим людям. - Отряд, слушай…
        - Уходите пешком, - перебил меня Файр. - Комплексы огневой поддержки остаются здесь. Это наши трофеи.
        - Что? - я резко обернулся. - Слышь, дружище, а рожа у тебя не треснет?
        Сказать по правде, до этого момента я не думал о мехах, но, стоило лишь Файру их упомянуть… Твою мать, да это же единственная возможность взять-таки захваченный ксеносами аванпост своими силами! Мы, значит, отбили мехов, перебили всех ботов, а теперь должны КОПы «Стальным сердцам» оставить? Не жирновато ли им будет, а?
        - Я сделаю вид, что не слышал этих слов, - процедил Файр. - Последняя возможность. Или вы уходите без КОПов по-хорошему, или…
        - Или что? - прогудел мой голос, усиленный динамиками меха.
        Огромный бот поднял манипуляторы, направив стволы на транспорт «Стальных сердец», и сделал шаг вперед. В повисшей напряженной тишине послышался звук раскручиваемых стволов пулемета.
        - Какого… - взгляд ошеломленного Файра метался между мной и роботом. Удивлен, ублюдок? Матчасть учить надо!
        Сейчас я был рад, что не разорвал связь с КОПом полностью. Это, конечно, не полноценное дистанционное управление, но простейшие команды моего нейропроцессора мех выполнить в состоянии. Например - расстрелять к чертям собачьим толпу оборзевших моторизованных гопников.
        «Стальные сердца» напряглись. Стволы автопушек и пулеметов недвусмысленно направились на нас, в кузове пикапа заворочалась турель с пулеметом и ракетной установкой…
        - Проверим, кто быстрее? - прошипел внезапно пересохшей глоткой Файр.
        - Я бы не стал, - насмешливый голос Ти Бэга, пропущенный сквозь акустику КОПа прозвучал особенно пугающе.
        Как скаут сумел незаметно и практически бесшумно подвести огромного меха так близко - я не знаю. Опыт, ничего не скажешь. В общем, теперь «Стальные сердца» оказались на прицеле сразу у двух мехов. Надеюсь, они не в курсе, что боекомплект у Ти Бэга закончился еще во время боя…
        Последнюю точку в молчаливом противостоянии поставил Трикс. Хакер пробежал пальцами по своей деке, и до моего слуха донесся звук заработавшего электродвигателя: захваченная мультиплатформа медленно повернула башню с основным калибром. Черт. Надеюсь, до стрельбы не дойдет, иначе нас тут всех вместе с «Сердцами» размажет.
        Затянувшуюся паузу пора было нарушить. Глядя Файру прямо в глаза, я проговорил:
        - Мы уходим. Вместе с КОПами. К которым ваши люди сейчас подвезут полный боекомплект. Патроны для пулеметов, гранаты, ракеты, снаряды для автопушек. В двух экземплярах. Платформа, так и быть, остается вам, - внутренняя жаба прыгала и трепыхалась, но мне пришлось успокоить ее волевым усилием: в чат пришло сообщение от Трикса, в котором говорилось, что долго с платформой он управляться не сможет: силовая установка платформы оказалась критически повреждена, и реактор с минуты на минуту должен был перейти в режим ожидания. Так что можно было и в широкие жесты поиграть. - А чтобы все обошлось без глупостей, вы все остаетесь там, где стоите. Думаю, оставшихся людей хватит, чтобы погрузить боеприпасы и доставить их сюда.
        - Что за бред? С чего ты взял, что у нас вообще есть эти гребаные боеприпасы? - скривился Файр.
        - С того, что и мультиплатформы, и КОПы были заряжены под завязку, несмотря на то, что уже вступали в бой с вами вчера. Значит, что? Значит, их дозарядили. Что, в свою очередь, означает, что на базе есть запас боеприпасов. Так что давай, Файр. Поторопись. Чем раньше мы закончим, тем скорее разойдемся. Не могу сказать, что меня безумно радует твое присутствие, и, думаю, это взаимно.
        Параллельно общению с новым лидером «Стальных сердец», я отбил несколько распоряжений в клановый чат, приказав Дису, Стоуну и остальным занять безопасную позицию и не приближаться ни к нам, ни к «Стальным сердцам». Мало ли.
        - И оружие мое верните, - буркнул я.
        Ждать пришлось долго, а учитывая, что все это время мы со «Стальными сердцами» держали друг друга на мушке, полчаса, прошедшие до того момента, как в воротах базы показалась машина заряжания, показались мне вечностью.
        Сначала «зарядили» Ти Бэга. К сожалению, я не мог проконтролировать, что именно они грузят в приемники меха, но хотелось надеяться, что за полчаса расковырять картриджи с боекомплектом и заменить патроны, снаряды или ракеты на взрывчатку с таймером, например, «Сердца» не успели бы. Да и ящики с картриджами выглядели нетронутыми, даже с пломбами заводскими. Что ж. Везде не подстрахуешься, придется просто поверить.
        Пока заряжали моего меха, среди «Сердец» показалась Мег. Помахав рукой, она показала, что оружия у нее нет, и медленно двинулась ко мне, неся за плечами мою рюкзак с притороченными к нему стволами. Подойдя, она сняла рюкзак, аккуратно опустила его на землю, и, убедившись, что ее никто не слышит, проговорила:
        - Жаль, что так получилось. Ты крутой. Я бы пообщалась с тобой поближе, - женщина, будто невзначай, провела ладонью мне по бедру, выпрямилась, и, подмигнув, направилась к своим, оставив меня стоять в недоумении.
        - С этого момента лучше бы вам не пересекаться со «Стальными сердцами», - зло прошипел Файр, когда погрузка была окончена, и мы готовились отправиться в путь. - В следующий раз может и не повезти так.
        - В следующий раз я несколько раз подумаю, прежде чем хотя бы приблизиться к тем, кто на ходу пересматривает условия сделки и трясет оружием перед союзниками, - парировал я. - К таким людям у меня доверия нет. Очень жаль, что вся репутация «Стальных сердец» осталась лишь пустым звуком, - я дал команду меху приблизиться и присесть. Ухватившись за скобу, я забросил тело внутрь бота, закрыл фонарь, и скомандовал в комлинк:
        - Отряд, уходим. Здесь нам больше делать нечего.
        Дождавшись, пока остальные члены клана отрапортуют о том, что выдвинулись в безопасную зону, я, пятясь и продолжая держать на прицеле Файра, направился к своим бойцам.
        Эх, не складывается у меня с союзниками на Полигоне!
        Глава 19
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО
        - Пока мы в зоне действия деки, я могу запустить механизм самоуничтожения у мультиплатформы, - проговорил Трикс, едва мы начали движение. - Реактор рванет так, что мало там никому не покажется. Кто-то, конечно, выживет…
        - Нет, - я покачал головой, забыв, что хакер меня сейчас не видит. - Не нужно этого делать. Я думаю, «Сердца» сами разберутся с тем, что у них произошло, кто виноват и что с этим делать. Файр, видимо, слишком сильно хотел встать во главе клана, настолько, что начал совершать ошибки, едва дорвавшись до должности. Остальные это быстро поймут. Сейчас он нарушил договоренность и закусился с союзниками, обвинив нас во всех смертных грехах, завтра еще как-то подставит клан… Нет, не те там люди. Я думаю, когда мы в следующий раз услышим о «Стальных сердцах», Файра среди них уже не будет. По крайней мере - на руководящей роли. Так что нет, Трикс. Не нужно.
        - Ну, тогда я просто сожгу ей мозги, - не унимался хакер. Кажется, парня всерьез зацепили предъявленные нам обвинения. И я его очень хорошо понимал. У самого руки чесались проучить ублюдка. Но не страдать же целому клану из-за одного придурка. Это сейчас они в горячке после боя, плюс в шоке от потерь и гибели кланлида… А придут в себя - разберутся. Тем не менее, оставлять в чужих руках такое мощное оружие, как мультиплатформа - неправильно. Хрен знает, как обернется. У «Сердец» много хороших инженеров, восстановят энергетический контур - и в здешних краях появится сила, с которой придется считаться. Надо оно мне? Даже гипотетически - нет. Так что…
        - А вот мозги сожги, да, - я хмыкнул. - Это ты хорошо придумал.
        - Что дальше, босс? - послышался голос Ти Бэга. Скаут искренне наслаждался пилотированием меха, и был единственным из группы, кто выглядел абсолютно довольным. Кажется, ему вообще плевать на то, что сейчас все наши планы полетели кувырком, он упивался мощью и неуязвимостью, и, судя по ощущениям, готов был в одиночку пойти на любого врага - лишь бы боезапаса хватило. Что ж. Кажется, я скоро предоставлю ему такую возможность.
        - Для начала - свалим подальше отсюда. Потом - найдем место для стоянки. На станции обслуживания гиперлупа я сегодня останавливаться не хочу. Потом - обсудим ситуацию, и решим, что делать. Кое-какие мысли у меня есть, но я предпочел бы обсуждать их в более спокойном месте. Давайте поднажмем, ребят. А то что-то мне совсем не по себе на этой равнине.

* * *
        Когда наша процессия отошла на достаточное расстояние от захваченной «Стальными сердцами» рембазы, мы с Ти Бэгом остановили ботов, присели и «взяли на борт» остальных членов отряда. Для перевозки десанта шагающие машины были не приспособлены от слова «совсем», тем не менее, при должной сноровке разместить семь человек на двух мехах было вполне посильной задачей. В бой так, конечно, не пойдешь, но скорость движения увеличилась изрядно. Мы перевели ботов на рысь, и вскоре смогли вздохнуть с облегчением: плоская, как блин, арена осталась за спиной. Среди скал, ущелий и каньонов высматривать потенциальную опасность было сложнее, зато и сам отряд не маячил бельмом на глазу. Даже ощущение какой-то защищенности сразу появилось. Десанту, правда, пришлось спешиться: в скалах местность не просматривается так, как на песчаном пустыре, и опасность может подстерегать за каждым поворотом, а реагировать на нападение, будучи обвешанным маленькими человечками, как новогодняя елка игрушками - не самая лучшая идея.
        Зато благодаря этому Блайз с Ханом нашли отличное место для привала. Узкое ущелье в отдалении от основного маршрута привлекло их внимание тем, что в нем, в отличие от других ходов, вьющихся между голыми скалами, имелась растительность. Причина нашлась быстро: по дну бежал звонкий ручей. Он бил из скалы откуда-то в дальней части ущелья, и нырял в темный провал недалеко от входа. Ущелье заканчивалось тупиком, высокие стены полностью скрывали его от солнца, а места было достаточно, чтобы разместить и нас, и «Громовержцев». Что еще нужно для счастья? Отличная локация, чтобы перевести дух и составить план действий. Выбирать, все так же, особо не из чего, зато - появились некоторые дополнительные возможности. Так что мы с Ти Бэгом «припарковали» мехов и спустились к остальным.
        - Ну что, народ, - начал я. - Как вы, видимо, уже поняли, мы снова остались одни. «Стальные сердца» в штурме аванпоста нам не помогут. Союзников у нас больше нет. Зато есть два комплекса огневой поддержки с полным боекомплектом - и это вселяет робкий оптимизм в исход грядущего предприятия, - я взглянул на выражение лица Стоуна, напрягшегося не на шутку, и, тяжело вздохнув, пояснил: - то есть, в переводе на общечеловеческий и доступный рядовому составу язык - мы можем попробовать взять аванпост самостоятельно. «Громовержцы» - не осадные танки, и даже не мультиплатформы, однако, имея в отряде этих двоих, я готов попытаться. По крайней мере, ничего лучше мы за оставшееся время уже не придумаем. Предлагаю проголосовать, и, если никто не передумал, перейти к обсуждению плана штурма.
        - Согласен, - первым кивнул Блайз. Ну, понятно. Он считает, что мне жизнью обязан, и пойдет до конца. Надежный, верный союзник, и мотивы понятны. Такого можно оставить спину прикрывать. Предварительно выяснив, где он мог еще накосячить, и с кем собирается закуситься. Чтоб, значит, неожиданностей не было.
        - Согласен, - Дис и Трикс в один голос. Хакер - восторженно, в ожидании приключений, Дис - кисло и нехотя. Что ж. Я его понимаю. У меня тоже нет особого желания идти в практически самоубийственную атаку, но, на текущий момент, это единственный вариант для нашего клана. Не думаю, что Слай отступит, а это значит, что всегда нужно ждать подвоха. Всегда оставаться настороже и в любой момент ждать нападения. Безопасных мест для нас на Полигоне нет. В любом форте нас могут предать или использовать в своих целях - как это сделал Сандерс. Любой союзник может ударить в спину. Кроме того, и помимо Слая, наверняка, хватает придурков, которым не даёт покоя тот факт, что они ниже меня в пресловутом топе, а это - дополнительная опасность.
        Жить, постоянно озираясь, спать вполглаза, искать в пище отраву, а в словах собеседника - подвох, конечно, можно. Но недолго. Рано или поздно внимание ослабнет, рано или поздно я допущу ошибку, и она станет роковой. И, не исключено, что не только для меня, но и для моего клана. Для людей, которые мне доверились. Для людей, которые прошли со мной достаточно много, и за которых я в ответе. Я этого не хочу. И потому единственный вариант для нас, единственная возможность перевести, наконец, дух и хоть немного прийти в себя - это заполучить собственную крепость. Место, где мы сможем отдохнуть, восстановиться и решить, что и как делать дальше. И пусть этот аванпост находится в самой заднице, пусть он захвачен ксеносами - другого нам никто не предложит. Так что да, я понимаю настрой Диса. Как и понимаю, почему он говорит «Да».
        - Согласна, - Марго. М-да. Здесь всё ясно. Мало того, что наша снайперша весьма неровно дышит в мою сторону, у неё ещё и целый коктейль из комплексов и травм в башке намешан, рай для психолога, а то и психиатра - здесь тебе и смерть сестры, и падение с вершины пищевой цепочки на самое дно, и статус заключенной… Кажется, это именно тот случай, когда человеку абсолютно плевать на то, что с ним будет, она с одинаковым энтузиазмом готова, как трахаться в душе, так и идти в атаку на превосходящие силы противника, кем бы он ни был: головорезами Слая, морфами ксеносов или спятившими механоидами. Не лучшее, к слову, качество для члена отряда. Пытаясь что-то себе доказать, такой человек может подставить под удар не только себя, но и товарищей по команде. Нужно обязательно поговорить с ней до штурма. А то в последний раз я её лишь отчитал - и это после того, как она мне душу открыла. Нет, сержант, так преданность бойцов не завоевать.
        - Согласны, - за весь свой отряд ответил Стоун. Вот ещё тёмные лошадки… Вроде как, все понятно: команда авантюристов, ловко воспользовавшаяся связями, чтобы попасть в перспективный клан, отбитые адреналиновые маньяки и отпетые душегубы, которым без разницы, в кого стрелять, лишь бы в результате на горизонте маячил солидный куш. Вот только именно это мне и не нравится. Возможно, конечно, я слишком много позволяю своей паранойе, но что-то мне здесь не так… Туповатость Стоуна, угодливость Хана, насмешливость Ти Бэга… Есть во всем этом что-то напускное, что-то фальшивое. Вместе с тем, парни побывали с нами уже в двух серьёзных замесах, и показали себя там исключительно с хорошей стороны. Стоун в Рубиконе и вовсе спас меня, а когда я предложил им не рисковать и выйти из клана, наёмники честно ответили, что такой вариант рассматривают, но лишь в самом крайнем случае… Черт его знает. Возможно, я ошибаюсь, но приглядывать за ребятами стоит. И обозначить кто здесь командует - тоже. А то я уже несколько раз обращал внимание, что, после получения от меня приказа, парни как бы оглядываются на Диса, типа
ожидают подтверждения. Привычка - дело такое, понимаю, но все же главный здесь я. По крайней мере, когда осуществляю общее руководство. Надо бы им это напомнить.
        - Значит, единогласно, - кивнул я. - Хорошо. Тогда давайте переходить к деталям. Прошу переключиться на тактическую сеть отряда.
        Я нашёл, запустил и расшарил в таксеть видео, которое снимал беспилотником во время разведки аванпоста.
        - Итак, мы имеем стандартный аванпост, захваченный инопланетными формами жизни, - иногда меня самого поражало, с какой лёгкостью я перехожу на сухой, казенный язык. Можно вывести сержанта из состава действующей армии, но вывести действующую армию из состава сержанта невозможно, да. - Точная численность противника неизвестна. Мы доподлинно знаем о наличии трех морфов, условно обозначаемых, как «берсеркеры» и о двух морфах с условным обозначением «бурдюк». Помимо этого, имеется так называемый офицерский состав - дементоры. Во время боя дементоры осуществляют координацию сил противника, увеличивая, тем самым, их эффективность. Исходя из этого, первостепенной задачей ставлю ликвидацию дементоров. Цели номер два и три - берсеркеры и бурдюки соответственно, - я обвел взглядом свой небольшой отряд, и выругался про себя: не стоит забывать, что часть бойцов у меня - глубоко гражданские люди, которым подобные речи в новинку. Ладно, черт с ним. И правда, заигрался в сержанта. Пора переходить на общечеловеческий.
        - Короче, план следующий. Мы с Ти Бэгом, по возможности скрытно, выводим на позиции «Громовержцев». Цель номер один - берсеркеры. Как только мы начинаем, включаются снайперы, Марго и Хан. Ваша задача - уничтожить дементоров. Как только выполняете задачу - переключаетесь на бурдюков. Если бурдюков не вывести из игры в первые же минуты, нам с Ти может стать очень несладко - кислоте ксеносов броня громовержцев не помеха. Остальные - работают по ситуации. Мы не знаем, сколько тварей нам будет противостоять, потому планировать здесь что-то не можем. Как только берсеркеры и бурдюки будут уничтожены, основная группа выдвигается на прорыв. Основная задача - добраться до отсека управления аванпостом. Системы поста с большой вероятностью заблокированы, и, прежде чем переходить к следующей фазе зачистки, необходимо переключить контроль на себя и активировать защитный комплекс. На этом этапе ваша главная цель - обеспечить Триксу комфортные условия для работы.
        - А вы? - вырвалось у Марго. Я успокаивающе посмотрел на снайпершу.
        - Если активность врага к этому моменту будет близка к нулевой - оставляем мехи и идём с вами. В противном случае, отбиваемся снаружи, пока Трикс не запустит системы защиты периметра.
        - А если он вообще их не запустит? - робко поинтересовался хакер, от волнения упомянув себя в третьем лице.
        - А если он вообще их не запустит, значит, он косячит второй раз подряд, и любимый командир, сожранный из-за этого монстрами, будет являться ему каждую ночь, жалобно ухая и гремя цепями! - я строго посмотрел на Трикса. - От тебя зависит очень и очень многое. Постарайся, пожалуйста, не облажаться. Если ты не вскроешь защиту и не переключишь на нас управление аванпостом, нам лучше туда вообще не соваться. Понимаешь?
        - Понимаю, - очень серьёзно проговорил парень. - Я… У меня получится.
        - Вот и хорошо.
        - Что будет после того, как мы захватим рубку управления? - задумчиво спросил Хан, внимательно слушавший меня все это время.
        - Импровизация, - пожал я плечами. - Чтобы понять, что там внутри, нам нужен доступ к системам наблюдения. Пока мы точно знаем о наличии Глушителя и присутствии как минимум одного Высшего ксеноса. Скорее всего, они находятся где-то на нижних ярусах. В любом случае, чтобы спланировать окончательную зачистку - нам нужна информация, а добыть мы ее сможем, только попав внутрь комплекса. Так что другого выхода у нас нет.
        Я оглядел своих бойцов, задержав взгляд на каждом из них, вздохнул и закончил:
        - На этом брифинг можно считать завершенным. Вопросы есть? Вопросов нет. Разойтись. Два часа на приём пищи и отдых, потом выдвигаемся.
        - Сегодня? - удивлённо вскинула брови Марго.
        - Нет, блин, послезавтра пойдём! - не сдержался я. - Конечно сегодня. Чего время тратить? У нас таймер тикает. Раньше сядем - раньше выйдем. Всё! Разойтись! Палмер и Блайз - на часы, остальные отдыхают. Трикс, можно тебя на минутку?
        Парень кивнул.
        - Пойдём, пройдёмся, - поманил я его за собой.
        Я решил, что мы достаточно удалились от остальных, лишь когда оказались чуть ли не в самом конце ущелья. Невысокие, перекрученные деревья, скорее, даже, кустарники, нашедшие среди скал укрытие от безжалостного солнца, нависали над весело журчащим ручейком. Я спустился к самому ручью, зачерпнул полные пригоршни, и с наслаждением умылся. Ух, хорошо! Присев на камень у воды, я поманил Трикса.
        - Присаживайся. Есть разговор.
        Хакер, пожав плечами, уселся рядом, и уткнулся взглядом в землю. Волнуется? Думает, ругать буду за то, что не смог взломать КОПы так, как обещал? Или опасается за предстоящую работу?
        Я огляделся по сторонам, убедился, что рядом никого нет, и, понизив голос, обратился к хакеру.
        - Есть вопрос. Смотри. Допустим, есть регенерационная капсула. Как водится, с автодиагностом. Который передаёт всю телеметрию прямиком администрации Полигона. Это, так сказать, опция по умолчанию, и отказаться от неё нельзя, правильно?
        Трикс, сбитый с толку темой разговора, растерянно кивнул.
        - То есть, укладываясь в капсулу для лечения или установки модификаций, ты должен быть готов к тому, что вся, самая исчерпывающая информация о твоем организме, в обязательном порядке уйдет администрации, и утаить от неё что-либо в таком случае невозможно. Так?
        - Ну да, - хакер все ещё не понимал, к чему я веду.
        - А если регенерационная капсула вдруг окажется в твоём полном распоряжении, сможешь ли ты сделать так, чтобы эта самая информация уходила админам в, скажем так, несколько откорректированном виде?
        Трикс на миг задумался, потом снова кивнул.
        - Теоретически можно. Только я не очень понимаю, о чем речь. Если вы… Если ты объяснишь подробнее - думаю, я смогу найти решение.
        - Пока я не могу сказать тебе ничего конкретного. Кроме того, что это большой-большой секрет. Как тот, в который я тебя посвятил в специальной комнате Сандерса, только еще больше. Понимаешь?
        - Понимаю, - в глазах парня зажёгся огонёк. Ну, ещё бы! Секреты, тайны, интриги! Что может быть интереснее?
        - Если коротко - мне нужно сделать так, чтобы диагност не включал в итоговый отчёт некие изменения. Ну, например, изменившееся количество активных наноботов в организме. Или усиление того или иного органа… Или… Не знаю, новообразование какое-то…
        - Новообразование? - Трикс вскинул на меня взгляд, и на этот раз в нем светился испуг. Я понял, что сказанное мной можно весьма превратно истолковать, и поспешил успокоить парня:
        - Нет-нет, все в порядке. Не заморачивайся. Так как? Можно это сделать?
        - Думаю, да, - Трикс кивнул. - можно попробовать поставить фильтр на выходе, программный или аппаратный - я пока не знаю, нужно прикинуть, но в любом случае, он будет обрабатывать информацию от диагноста, изменять её и отдавать на передатчик уже исправленную…
        - И ты сможешь реализовать подобную доработку?
        - Думаю, что смогу. Конечно, придётся хорошо подумать, да и информация понадобится - данные организма до изменений и после… Это, наверное, должно храниться в нейропроцессоре… Да, точно смогу! Вот только, - энтузиазм хакера поугас. - Вот только кто ж мне даст копаться в капсуле? Они же все либо в Элизиуме стоят, либо в клановых фортах… О-о-о! - до Трикса начало доходить. - Кажется, я понимаю…
        - Вот и молодец, - я прислушался. Судя по звукам, к нам кто-то шёл. Я хлопнул парня по плечу, и быстро проговорил: - А теперь забудь, о чем мы говорили, и не вздумай никому проболтаться!
        - Я - могила! - восторженно выдохнул Трикс.
        - Сплюнь, дурак! Всё. Иди готовиться к штурму. Тебе наверняка нужно подготовить какой-то софт, или что там у тебя…
        - Так точно! - Трикс вскочил. - Разрешите идти? - пацан чуть ли не на вытяжку встал.
        - Разрешаю, - усмехнулся я.
        - Господин сержант, разрешите обратиться, сэр! - послышался голос Марго, едва Трикс пропал из виду.
        - Разрешаю, - я обернулся на голос.
        Девушка стояла в нескольких шагах от меня. Довольная, раскрасневшаяся. Из одежды - короткая майка и штаны от нижнего комбеза, рукава куртки болтаются по траве, сами штаны уехали на бедра гораздо ниже, чем задумывались их создателем, между штанами и майкой кокетливо блестит полоска голой кожи. Мокрые волосы стянуты в хвост, майка… М-м-м… Тоже влажная, и скорее, подчёркивает, чем скрывает отсутствие бюстгальтера. Купалась, что ли? Я почувствовал, как в паху становится тесновато, и поспешил поднять взгляд. То, что он задержался на груди снайперши несколько дольше, чем позволяли приличия, не ускользнуло от Марго, и девушка усмехнулась.
        - Во время разведки территории лагеря обнаружена информация стратегического значения, принято решение немедленно поставить в известность командование, - продолжала дурачиться девушка, пародируя мои недавние интонации.
        - Ну так ставьте, рядовой, - усмехнулся я.
        - Разрешите предложить визуальный осмотр? - не моргнув глазом, выпалила девушка, с трудом сдерживая улыбку.
        - Разрешаю, - дурдом. Что она там нашла? Надеюсь, это не….
        Марго ухватила меня за руку, и потащила за собой. Стоило нам пройти несколько шагов, как кусты расступились, я шагнул вперед и удивлённо замер, во все глаза глядя на открывшееся зрелище.
        Прямо передо мной было небольшое озерцо, полное чистейшей, прозрачной воды, от которой поднимался пар. Присмотревшись, я понял причину явления: озерцо образовывали два источника, бьющие из скалы, и один из них явно был термическим. Присев, я попробовал воду: тёплая.
        Всё это великолепие расположилось в естественном углублении скалы, а нависающий козырёк превратил купальню в подобие грота. Редкие солнечные лучи, пробивавшиеся сквозь буйную растительность, отражались от воды, и играли зайчиками на стенах грота, создавая неповторимую, волшебную атмосферу, которой просто не место на Рапсодии - планете смерти и страданий. Глядя на это всё, я вдруг понял, насколько же сильно мне хочется стянуть пропитанный потом комбинезон, опуститься в парящую воду, откинуть голову, и забыть обо всём.
        - При обнаружении уникальной рекреационной зоны было принято решение скрыть находку от личного состава, чтобы передать её полностью в распоряжение командования, - с улыбкой проговорила Марго, явно наслаждаясь моей реакцией.
        А, да пошло оно всё к черту!
        Я потянул молнию комбинезона, и сбросил верх. Ботинки, штаны, майка… Несколько секунд - и я погружаюсь в тёплую, как парное молоко, воду. О, какое же наслаждение…
        Послышался лёгкий всплеск, спину обдало роем пузырьков воздуха, рванувшихся со дна, и я почувствовал, как ко мне прижимается разгоряченное женское тело. Затылок обожгло дыханием.
        - Я подумала, что больше такой возможности может и не быть… Ну… Этот штурм… Ксеносы…. Понимаешь…
        Я оттолкнулся от дна, легко развернулся, и чуть не утонул в глазах Марго, оказавшихся вдруг неожиданно близко. Мои руки скользнули по телу девушки, опустились ниже…
        - Заткнись. Просто заткнись, - выдохнул я, притягивая Марго к себе.
        И она заткнулась.
        Глава 20
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        - Алтай - на месте, - хрустнув шеей, проговорил я в комлинк. Знакомое чувство предвкушения боя постепенно охватывало сознание. Лёгкий мандраж, волнение, отголоски тревоги… И азарт. Стоит начаться активным действиям, как всё это исчезнет, сменившись хмурой сосредоточенностью, но пока - так.
        - Ти Бэг - на месте, - здесь без изменений. Вот уж кому чуждо волнение. В голосе скаута лишь предвкушение и томительное ожидание. Да, наверное, я его понимаю. Чувствовать себя могучим и неуязвимым крайне приятно. Однако, как показывает практика, полное отождествление себя с машиной до добра не доводит. Да, я сейчас тоже слышу и вижу на порядок больше, чем обычно - благодаря сенсорам «Громовержца», да, я тоже чувствую себя сильнее, выносливее, смертоноснее… Но я стараюсь, все же, фильтровать и разделять ощущения. Говорят, лучшие пилоты КОПов - те, кто умеют полностью сливаться с мехом, растворять своё сознание в нулях и единицах программного кода, но я так не умею и учиться не планирую. Для меня эта железяка - боевая машина, необходимая для выполнения задачи, не более. А могучим, неуязвимым и смертоносным я и сам по себе быть умею. У меня с самооценкой всё в порядке, эго щекотать не надо.
        - Марго - на месте, - голос девушки звучит ровно и спокойно, никакого волнения, никакого страха, беспокойства… Молодец. Кажется, нам обоим было не лишним малость стравить клапан, сбросить напряжение и выплеснуть эмоции. Хорошо, но мало. Я вспомнил ощущение единения с жадным, требовательным женским телом, горячий рот, упругие бедра, и на миг «поплыл». Э! Боец! А ну обратно в строй! Совсем, что ли, расслабился? Тряхнув головой, я прогнал наваждение и вернулся в реальность.
        - Хан - на месте, - тоже само спокойствие. Это хорошо. Хану страховать Марго. У девушки опыта меньше, хорошо, что рядом с ней есть бывалый человек, который не растеряется в нештатной ситуации.
        - Группа прорыва - готовы, - это уже Дис и компания отозвались. Группа прорыва - это энфорсеры Дис и Палмер, сталкер Блайз и юнит прикрытия Стоун. Туда же относим Трикса, но как боевая единица он, конечно, особо погоды не делает. Также к группе прорыва, после отстрела первоочередных целей, присоединятся снайперы. Я бы, конечно, предпочёл, чтобы они остались на местах и прикрывали группу, но увы - их самих прикрывать некому. Как только остальные пойдут в прорыв, снайперы останутся беззащитными. Так что придётся принести эффективность в жертву защищённости.
        - Что ж, - несколько мгновений помолчав, проговорил я. - Раз все готовы…
        К черту!
        - Начали!
        Мы с Ти Бэгом синхронно шагнули вперёд. Взметнулись манипуляторы, сошлись рамки прицелов на экранах визоров…
        Автопушки гаркнули одновременно, и сразу два дементора, практически разорванные надвое, бесформенными кусками мяса рухнули на землю. Ещё один исчез в голубой вспышке плазменного взрыва - Марго наконец-то смогла испробовать навороченную энергетическую снайперку, за которую пришлось отвалить целое состояние. Офигительно мощная, она, к сожалению, очень долго накапливала заряд и перезаряжалась, так что до сих пор девушка лишь таскала эту бандуру за спиной - возможности опробовать пушку в деле до сих пор не подворачивалось. Во время боя в Рубиконе нужно было активно двигаться и много стрелять, а не сидеть на месте, дожидаясь, пока накопится заряд, а в бою с механоидами вести прицельный огонь вообще было проблематично. Так что Марго смогла испытать новую пушку только сейчас, и, судя по тому, что я успел увидеть, она стоила каждой заплаченной копейки. Разогнанный до тысячи метров в секунду плазмоид ударил в морщинистое тело, и тварь буквально разорвало на части в синем сполохе взрыва. Отлично! Я перевёл прицел на следующего дементора.
        - Вперёд! - мехи неспешно тронулись с места, направляясь к воротам. Проклятые летающие твари поняли, что дело пахнет керосином, и, ускорившись свалили из зоны поражения. Где они сейчас находились, было решительно непонятно, спасибо отсутствующей сети и неработающему таргет-трекеру. Зато им на смену из ворот выплеснулась целая волна ракоскопионов, подкрепленная стандартными боевыми юнитами ксеносов - крупными, с хорошего теленка пауками на восьми суставчатых ногах, покрытых острыми хитиновыми шипами. Удар такой лапой с немалой вероятностью вскрывал штурмовую броню, а острые, завернутые внутрь загогулины оставляли ужасающие рваные раны, такие, что медицинская помощь, в большинстве случаев, пациентам больше не требовалась. Алтай впервые видел этих тварей на Рапсодии, но на войне сталкивался с ними регулярно. Пауки были живучими, сильными и яростными тварями, которых ксеносы штамповали быстро и в практически неограниченных количествах. И то, что с монстрами довелось встретиться здесь, совершенно не радовало.
        - Беглый огонь! - приказал я, раскручивая блок стволов пулемёта. Ти Бэг зеркально повторил мои движения.
        Стоуну, готовому подключиться к бою с обеими своими пушками, пострелять не удалось: плотный огонь двух крупнокалиберных пулемётов просто смел наступающих морфов, отбросив их обратно к воротам. Выпустив очередь из гранатомета, я опустил правый манипулятор и принялся «причесывать» тех, кого не зацепило гранатами. Несколько секунд - и живых морфов больше не наблюдается, а проход завален истекающими коричневой жидкостью телами. Хм. Как-то подозрительно легко пока все получается. Не то, чтоб я был против, но… Зная свое везение, к этому стоит отнестись с осторожностью. Я повёл манипулятором, «догоняя» пару особо прытких тварей, и отдал новую команду:
        - Отряд, за мехами - марш! Держим дистанцию, вертим башнями, на рожон не лезем! Пошли!
        Мы с Ти Бэгов выдвинулись вперед, отряд, ощетинившись столами, соблюдая дистанцию, шел за нами. Марго и Хан бросили попытки выцелить сваливших дементоров, и присоединились к группе прорыва. Хорошо…
        - Бойся! - гаркнул Ти Бэг, и его мех рванулся в сторону. Я уже и сам успел заметить опасность - шар кислотной слизи, несущийся с неба прямо на нас. Гребаные бурдюки! Шаг в сторону, активация прыжкового двигателя, скачок…
        - Берегись!
        Исходящий паром слизистый шар с противным звуком ударился о землю и разлетелся кислотными брызгами. Несколько крупных капель попало на правый манипулятор моего меха, и я зло выругался, глядя, как зелёная мерзость шутя прожигает металл. Что ж, хорошо хоть не зацепило ничего важного… Пока что не зацепило.
        Новый шар перелетел через голову и упал где-то в тылу, спровоцировав всплеск нецензурной брани у группы прорыва. Однако боли в голосах слышно не было - группа отделалась легким испугом. Пока что. С бурдюками срочно нужно что-то решать. Если эти твари начнут бить прицельно, мало нам не покажется.
        Однако бурдюки явно не желали, чтобы с ними кто-то что-то решал. Твари укрылись за зданиями, и вели огонь навесом, не показывая в прицел своих уязвимых мест. Вот дерьмо!
        - Внимание, - сосредоточенно проговорила Элис. - Фиксирую множественные цели.
        Я с недоумением обвел взглядом поле боя. Какие цели? Где? Откуда они взялись?
        Однако уточнить, какие именно цели имеет в виду Элис, я не успел. Из-за стены донесся дикий рев, и я выругался, скрипнув зубами. Берсеркер. Ожидаемо, конечно, но все равно неприятно. Как ни готовься к встрече с несколькими тоннами мышц, брони и животной ненависти, удовольствия от нее все равно не получишь… Зацепив телом часть стены, гигантская тварь выворотила из неё обломок плиты, и ринулась в нашу сторону.
        - Ракетами - огонь! - скомандовал я, бросаясь в сторону и одновременно открывая огонь из автопушки. Зашипело, меня качнуло, и четыре ракеты, покинув пусковой контейнер на плече, отправились к цели.
        Монстр, которого огонь из сразу двух стволов, практически усадил на задницу, уворачиваться от ракет даже и не подумал: то ли не знал, что это такое, то ли был слишком впечатлен двадцатимиллимитровыми гостинцами… Все четыре ракеты ударили прямо в раззявленное хлебало берсеркера, грохнул оглушительный взрыв, и по броне «Громовержца» застучал кровавый дождь. Готов, ублюдок! Одной головной болью меньше! Осталось разобраться со вторым. И с бурдюками ещё, да.
        Будто возмутившись тем, что я посмел забыть о них, бурдюки плюнули снова. Все разом. И теперь увернуться от кислоты оказалось гораздо сложнее.
        Слизистый шар шмякнулся на землю совсем близко, и целая струя мерзкой зеленой жидкости ударила в меха. Большая часть кислоты попала на броню, прожигая и разъедая толстый композитный металл. Показалось, что опасность снова миновала меня стороной, однако уже через секунду внимание раздался тревожный зуммер, а часть интерфейса замерцала красным. Бросив взгляд на схему меха, я выругался: кислота стремительно уничтожала электродвигатель, приводивший в движение блок стволов на левом пилоне. Я остался без пулемета. Черт!
        - Отряд, движемся дальше! - скомандовал я. - Ти Бэг, основное прикрытие на тебе. У меня минус пулемет.
        - Принял, - невозмутимо отозвался скаут.
        - Множественные цели! - напомнила о себе Элис, расцвечивая квадратами абсолютно пустую площадь внутри периметра аванпоста. Да где, черт тебя дери?
        - Внизу! - кажется, последний вопрос я задал вслух. Внизу? Что за…
        Земля прямо под моей ногой зашевелилась, взрыхлилась, и вдруг будто взорвалась, разбрасывая комья в разные стороны. На поверхность выскочила уже знакомая по бою на шахтном дворе помесь краба и моллюска. Тварь непривычно шустро отскочила в сторону, и следом за ним рванулась целая орава пауков.
        - Опасность! - прорычал я, уклоняясь от нового кислотного шара. Да твою же мать, что здесь творится?
        Бойцы, идущие за мехами, как пехота за танками, открыли беглый огонь: земля вспучилась не только у меня под ногами. Весь двор сейчас выглядел стадионом, на котором сумасшедшие кроты соревновались в рытье тоннелей на скорость, и из каждой ямы лезли морфы. Глядя на эту вакханалию, я все больше сомневался в том, что лезть на территорию аванпоста было правильным решением. Блин, как хреново-то, а? А если…
        Я активировал «Ментальное доминирование», и едва не взвыл от внезапной боли. На меня обрушилась животная злоба, ярость, ненависть, голод… Плотный поток чуждых эмоций бил прямо в мозг, причиняя буквально физическую боль, проходясь по нейронам и синапсам раскаленным железом… Меня качнуло, и, понимая, что сейчас просто вырублюсь, я каким-то невероятным усилием воли отключил функцию.
        - Что это было? - процедил я, обращаясь к Элис, слизывая кровь с прокушенной губы.
        - Слишком высокая концентрация пси-поля, - отозвалась нейросеть. - Проще говоря - здесь слишком много ксеносов, и они, совокупно, сильнее нас, босс. Мы не то, что не можем взять их под контроль, мы даже щит толком выставить не можем. Так что я не рекомендовала бы использовать пси-способности.
        - Принял, - буркнул я. Ладно. Будем воевать по-старинке.
        Обстановка, тем временем, накалялась. Из-под земли лезли все новые твари, а расстояние до главного корпуса сокращалось крайне медленно. Бойцы группы прорыва стреляли практически безостановочно - все понимали, что единственный путь к выживанию сейчас - непрекращающийся шквальный огонь. Вот только хватит ли у нас боеприпасов?
        Подняв пушку, я принялся отстреливать крабоидов. Если со скорпиксами и пауками ребята еще справятся сами, то эта гадость может причинить немало бед. Там, на шахтном дворе, мы отбились от них чудом. Первому получилось забросить плазменную гранату в пасть, второго развалили из гранатомета. К счастью, двадцатимиллиметровая пушка крушила панцири, словно картон, и бойцам оставалось взять на себя пауков, которых им, вовсю орудуя пулеметом, помогал выкашивать Ти Бэг. Черт. Только бы патронов хватило!
        - Бык! - по ушам хлестнул вопль Ти Бэга, и я резко развернулся, переводя прицел на непонятно как незамеченного мегаморфа. Дерьмо! Гребаный берсеркер, выскочив из-за хозпостройки, пер прямо на меня, и до столкновения оставались считанные секунды.
        Я открыл ураганный огонь из автопушки, одновременно пытаясь уйти с траектории движения монстра. Использовать ракеты на такой малой дистанции не рискнул: по закону подлости взрывной волной обязательно долбанет по чему-то важному. А оставаться без робота в центре боя совсем не хочется. Тварь заревела от боли и дернулась в сторону. Всего на какие-то несколько метров, но даже это ничтожное отклонение спасло меня от неминуемого лобового удара.
        От лобового. Но не от скользящего.
        Монструозный то ли клык, то ли бивень твари ударил чуть выше локтевого сочленения многострадального левого манипулятора, да еще и бок меха краем зацепил. Многотонного робота крутануло на месте так, будто он был невесомым, послышался скрежет, треск, сыпанули искры… Проклятье!
        Доворачиваясь вокруг своей оси, я вскинул правый манипулятор, и открыл огонь из автопушки практически в упор. Тварь заревела от боли, метнулась в сторону. Снова треск и скрежет, снова море искр… Меня дернуло так, что я чуть не рухнул на бок. Нечеловеческим усилием удержав робота от падения, я выровнял корпус, поймал гигантского морфа в прицел и дал ракетный залп вслед удаляющийся туше, утаскивающей за собой оторванный левый манипулятор моего меха. Попадание!
        Тварь взвыла так, что у меня, несмотря на активную акустику, заложило уши. Ракетный залп почти оторвал берсеркеру заднюю ногу, и монстр крутился на месте, забрызгивая все вокруг коричневой кровью, бьющей из раны. От боли и ярости морф полностью потерял ориентацию в пространстве, и, вместо того, чтобы атаковать меня или Ти Бэга, бросился на скалу, с размаху приложившись о нее уродливой мордой. Один раз, другой, третий…
        Конец агонии положил скаут. Продолжая вести огонь из пулемета по лезущим из-под земли паукам, он выпустил по берсеркеру ракетный залп, и тварь, наконец, успокоилась. А я остался не только без пулемета, но и без гранатомета.
        - Дис! Стоун! - выкрикнул я, осмотрев поле боя и здраво оценив обстановку. - Хорош топтаться у входа! Валите к центральному корпусу! Живо!
        - Легко сказать, - сквозь зубы процедил солнцепоклонник. И он, к сожалению, был прав. Отдать этот приказ было значительно проще, чем выполнить. Двор кишел сотнями морфов самых разных размеров, от мелочи до матерых тварей, подобных той, что чуть не уделала меня в корпусах перерабатывающего завода. Если бы не пара автономных турелей, установленных Палмером, да не два пулемета Стоуна, работающих практически безостановочно, делая лишь короткие паузы, чтобы остыли стволы, отряд бы уже смели. Ребята понемногу пробивались к центральному корпусу, но между ними и воротами было слишком много морфов.
        Крабоидов выбили почти всех, но я уже видел, как рыхлятся новые, нетронутые прежде участки земли, и совсем не испытывал иллюзий по поводу того, что появится из новых нор. Дьявол! Если мы сейчас не прорвемся в рубку управления - нас тут попросту разорвут! Это уже не вопрос выполнения задания, это вопрос выживания!
        Из-за дальнего корпуса высунулся бурдюк, и я, не теряя времени, отправил в полет две оставшиеся в контейнере ракеты. Остался один картридж. Проклятье, да откуда здесь столько этих тварей?
        Ракеты попали точно в цель, взрывом твари разорвало брюхо, и сейчас морф бился на земле, размазывая по ней собственные внутренности. Вот только и плюнуть он успел. И на этот раз увернуться мне не удалось. Несмотря на то, что шар разбился об угол хозяйственной постройки, едва ли не половина кислоты угодила на корпус и левую ногу моего многострадального меха. Сука! Только этого не хватало!
        - Входящее сообщение! - озабоченным тоном проговорила Элис. - Абонент не определяется, слишком высокий уровень помех.
        - …лтай! Алта… - комлинк затопил статический треск, ударив по ушам, и заставив скривиться, как от зубной боли. - …лтай, прием! Ид… ощь… ишь… - иконка на панели беспомощно мигала, сигнал был настолько слаб, что не было возможности даже определить, кто меня вызывает. Все, что я знал - этот кто-то из моего контакт-листа. Но кто? Сейчас не до болтовни и догадок!
        Я развернулся и, пошатываясь, двинулся к главному зданию, ведя непрерывный огонь из автоматической пушки. Стрелять двадцатимиллиметровыми снарядами по паукам и скорпиксам - то же самое, что палить из пушки по воробьям, но выбора не предлагается. Нужно как можно быстрее расчистить дорогу для основной группы, и кроме автопушки использовать мне нечего.
        - Трикс! Что там у тебя? - сейчас от того, удастся ли хакеру открыть дверь, зависит очень и очень многое. Не будь вокруг полчищ беснующихся морфов и будь у нас в запасе куча времени и куча взрывчатки, мы могли бы вскрыть дверь и другими, подручными, так сказать, средствами. Вот только из всего этого у нас имелась только взрывчатка, и то, не уверен, что ее достаточно, чтобы вскрыть толстенную шлюзовую дверь главного здания аванпоста. Впрочем, наседающие морфы не дадут даже поэкспериментировать, так что надежда только на Трикса.
        - Я… Я работаю! - отозвался хакер. Голос его звучал напряженно, и я парню сейчас совсем не завидовал. Впрочем, кому сейчас легко? Проклятье!
        - …лтай, прием! Прием! Ид… ощь… ишь… - снова захрипел комлинк. Да блин, что это еще за призрак эфира, мать его?
        Земля вспучилась прямо у меня под ногами. Выскочивший из дыры крабоид развернулся на месте, и, вместо того, чтобы пойти в атаку на приближающихся пеших бойцов, не придумал ничего лучше, чем ухватить своей громадной клешней моего меха чуть повыше колена. Я не стал терпеть такую наглость, и тремя снарядами разнес тварь, однако без последствий атака гребаного моллюска не осталась. И без того подточенная кислотой конечность не выдержала натиска, что-то внутри привода сломалось, и я частично потерял подвижность. Нижнее сочленение меха попросту перестало разгибаться, и я сразу утратил процентов семьдесят маневренности. Теперь я мог лишь медленно ковылять, подтягивая левую ногу за собой и изо всех сил пытаясь удержать равновесие. Твою мать! Только этого не хватало для полного счастья!
        - Есть! - послышался в комлинке довольный возглас Ти Бэга, а в следующий момент меня едва не опрокинуло ударной волной. Скаут достал последнего оставшегося бурдюка именно в тот момент, когда тот собирался плюнуть. Гребаный мешок детонировал так, что морфа, в буквальном смысле, расплескало по скалам, заодно накрыв взрывом еще с десяток тварей. Вот только ситуация от этого не сильно улучшилась. Двор буквально бурлил серым хитином пауков, скорпиксов и массивными тушами лезущих из-под земли крабоидов. Черт, черт, черт….
        Фырча плазмой, грохоча пулеметными очередями и разбрасывая по сторонам гранаты всех типов, пешему отряду удалось-таки добраться до центрального здания, и теперь они были прикрыты хотя бы с тыла. Трикс, присев на колено, кажется, совсем растворился в виртуальности: глаза парня были прикрыты, а пальцы порхали над декой с безумной скоростью. Но чуда не происходило. Дверь оставалась закрытой.
        - Трикс! - уже не выкрикнул, а буквально прорычал я, - что там? Долго ты еще будешь ковыряться?
        - Почти готово! - простонал хакер. - Осталось обойти еще несколько узлов…
        - Времени нет! Патроны кончаются! - на самом деле фраза Стоуна была длиннее, как минимум в три раза, но, если выбросить из нее всю непечатную лексику, звучала она именно так.
        - Я стараюсь! - психанув, заорал в ответ Трикс, в сердцах саданув кулаком по земле. - Стараюсь!
        Повернув корпус меха, я с тоской посмотрел на вспучивающуюся в отдалении землю. В одном месте, втором, третьем… Дерьмо…
        Подняв пушку, я бросил взгляд на индикатор целостности робота. Тридцать процентов. Кислота стремительно разъедала броню, пытаясь добраться до важных узлов. Прозрачный бронеколпак помутнел, покрывшись конденсатом, растворяемый металл отчаянно парил, выли сигналы тревоги, и в целом было понятно - мой мех свое отбегал. Что ж, по крайней мере, он сослужил неплохую службу. Все, что мне оставалось - потратить последние минуты его жизни с максимальной пользой. Теперь-то нужды беречься нет. А ребята, глядишь, и прорвутся. Вот только снарядов почти не осталось…
        Волоча левую ногу, я заковылял навстречу морфам. У меня есть еще четыре ракеты и двадцать пять снарядов для пушки. А еще есть механизм самоуничтожения КОПа. Правда, далеко не факт, что я успею добраться до укрытия, активировав его, но это неважно. Гораздо важнее дать ребятам возможность выжить. Это, все же, я их сюда притащил. А значит, я за них отвечаю.
        …лтай, прием! Прием, Алтай! - пробилось в комлинк сквозь помехи. - Алтай, как слышишь? Это Мэг! Прием!
        Мэг? Ей-то что от меня понадобилось? Кажется, Фрай выразился предельно ясно. Или это она в частном порядке? В любом случае, какая разница. Сейчас не до того.
        Я поймал в прицел крабоида и первым же выстрелом удачно разворотил его раковину. Отлично. Продолжаем.
        - Привет, Мэг. Извини, сейчас слегка некогда, - выстрел, выстрел, еще один… Неосмотрительно собравшихся в кучу скорпиксов разметало по сторонам. Шаг, треск костей под ногами.
        - Алтай! Нужно поговорить. Я больше не с Фраем! Мы вышли из состава «Сердец»…
        Что? Что, блин, за бред? Зачем мне сейчас все это?
        - Со мной пятнадцать человек, и мы хотим вступить к тебе в клан…
        Да твою ж мать!
        - Мэг, - стараясь говорить как можно спокойнее, процедил я, - я сейчас несколько занят и мне не до решения кадровых вопросов. Давай поговорим позже.
        Если это «позже» вообще будет.
        Какой-то абсолютно охреневший паук запрыгнул на корпус меха и принялся долбить в колпак хитиновыми конечностями. Его примеру последовала еще пара уродцев. Твою мать, как их отсюда убрать?
        Я почувствовал подступающую панику. Блин, это и правда все, что ли? Это ради этого я пер напролом, сквозь все преграды, пихал внутрь себя железо, электронику, и инопланетную дрянь? Чтобы тупо быть сожранным ксеносами? Дерьмо…
        Стоп! А как Мэг пробилась сквозь завесу Глушителя?
        Внезапно пришедшая в голову мысль заставила замереть. И правда - как? Ведь я даже видеопоток с дрона не мог пробросить отряду, засевшему в километре отсюда. Какого…
        Рев моторов ударил в уши одновременно с очередями автоматического гранатомета и нескольких пулеметов. Кое-как повернувшись, я увидел, как на территорию форта влетают два багги, а следом за ними протискивается тяжелая машина поддержки. Пулемет каждого из багги работал на всю катушку, с крыши машины поддержки лупил гранатомет, посылающий в толпу пауков и скорпиксов целые россыпи плазменных гранат, через бойницы вовсю работали плазмой скрывающиеся внутри фургона бойцы. Наступающая волна ксеносов качнулась, и, разбившись о волнорез возросшей в разы огневой мощи отряда, отхлынула назад.
        Да уж. Кажется, еще никогда помощь не приходила настолько вовремя.
        Вот только что-то мне подсказывает, что это еще не конец. А я в таких вещах еще ни разу не ошибался!
        Глава 21
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        Чей-то меткий выстрел смел паука с многострадального, растрескавшегося бронеколпака моего меха. А потом еще одного. И еще. Уцелевшие камеры подсказали что стреляла Марго. Прибытие помощи немного разгрузило снайпера, и она смогла отвлечься и помочь мне. Вовремя. Еще б немного - и бронестекло сдалось. Страшно подумать, во что меня превартили бы эти уроды.
        Шквальный огонь новых союзников серьезно качнул чашу весов в нашу сторону. Морфы напирали, но преодолеть огневую завесу были не в состоянии. Ти Бэг теперь вел огонь скупыми, прицельными очередями, срезая лишь особо наглых, лезущих вперед тварей. На территории форта установилось шаткое равновесие.
        Однако было что-то, что не давало мне покоя. Щемящее чувство тревоги, гаденькое предчувствие, ожидание каких-то больших неприятностей… Меня и раньше интуиция редко подводила, а в последнее время, с получением пси-способностей, она и вовсе стала дополнительным органом чувств. Что-то не так… Что-то должно случиться…
        - Есть! - звонко прозвучал довольный голос Трикса. - Открыто, открыто мать его! Я сделал это!
        Массивное полотно дверей медленно поползло в сторону, открывая проход. Мы достигли первой промежуточной цели, но облечения я, почему-то, не почувствовал.
        - Дверь на прицел! - скомандовал я. - Внутри могут быть…
        Мои слова заглушили длинные очереди, ударившие по паукам, метнувшимся из дверей аванпоста. Дерьмо… Впрочем, было бы слишком странно думать, что внутри нет морфов. Проклятье… Что ж. Нужно чистить.
        - Дис! - пока бывшие «Стальные сердца» сдерживают морфов, нужно действовать! - Группу на зачистку внутренностей комплекса! Задача - добраться до рубки управления! Трикс! Ты вошел в систему?
        - Система сопротивляется, - тут же отозвался хакер. - Мне не хватает возможностей деки. Но, если я доберусь до оборудования рубки, я смогу использовать прямое подключение и вычислительные мощности компьютеров поста.
        - Идешь вместе с группой зачистки, - принял я непростое решение. - Дис, беречь Трикса, как зеницу ока! Он - наша единственная надежда! Вперед! Чем быстрее вы запустите систему защиты периметра, тем лучше для всех нас! Остальные…
        Что должны сделать остальные, я сказать не успел. Потому что та самая полузасыпанная пещера взорвалась камнями и глиной, земля содрогнулась, и из темного зева, выворачивая огромные глыбы, мешавшие проходу, медленно выбрался монстр.
        Нет, не так. Не монстр.
        МОНСТР!!!
        Если берсеркера называли мегафорфом, то эту тварь смело можно было величать морфом с приставкой «Гига». Кажется, теперь мне стало понятно, кого откармливали рабочие, отрывая куски от берсерекера. Я-то, наивный, считал, что у ксеносов дефицит пищи, а они просто обустроили здесь инкубатор для сраного динозавра!
        Тварь была высотой с трехэтажный дом, длиной… Сложно сказать, она вся еще не показалась. Огромная пасть, голова, защищенная хитиновой броней, костяной гребень… Опирался гигаморф на две мощные ноги, с груди свисали хватательные конечности с внушительными когтями. Если бы меня спросили, на что больше всего похожа эта тварь, я бы сказал, что на внебрачный плод любви броненосца и тиранозавра. Да, с таким дерьмом я раньше не встречался… То ли на зачистках нам везло, и этих мамонтов выкашивала артиллерия до нашей высадки, то ли морфы решили попробовать здесь что-то новое… Не знаю. С уверенностью можно сказать только одно: встрече я определенно не рад.
        Монстр выбрался из пещеры, поднял голову к небу, и издал кошмарный вопль, вовремя, к счастью, заглушенный активными акустическими шлемами костюма. Тварь будто бы красовалась…
        Прежде чем убить всех нас.
        - Клан, слушай мою команду, - севшим голосом заговорил я, не сводя взгляда с монстра. - Группа прорыва - все - подчеркиваю, все - внутрь комплекса. Закрывайте за собой дверь, прорывайтесь в рубку управления, сидите там и молитесь, чтоб эта хреновина не решила до вас добраться. Трикс, системы защиты периметра нужны сейчас, как никогда.
        Кто-то попытался возразить, но я перебил бойца властным окриком:
        - Тихо! Выполнять приказ! За главного - Дис. Живо! Техника, теперь вы. Я очень благодарен вам за помощь. Вы появились очень вовремя, и не ваша вина, что у ксеносов оказался припрятан ручной динозавр. Как только ребята зайдут внутрь - разворачивайтесь и валите отсюда как можно дальше. Не знаю, как быстро бегает эта хреновина, но проверять не советую. Спасибо вам и удачи, - прежде, чем кто-то успел заговорить, я продолжил.
        - Ти…
        Отдать распоряжение Ти Бэгу я не успел. Рыкнув, монстр тряхнул башкой, и нанес мощный удар по корпусу механоида Ти Бэга. Треск, с которым рассыпался бронеколпак я, кажется, услышал даже со своей позиции. Механоид не удержался на ногах и тяжело рухнул на землю. Монстр шагнул вперед и опустил морду, будто выискивая что-то на корпect поверженного механоида. Хотя почему «как будто»?
        - Ах ты говно! - я поднял единственный уцелевший манипулятор и направил ствол автопушки на гигантскую тварь. - А ну пошел на хрен оттуда! - поймав морфа в прицел, я на секунду зажмурился и открыл огонь.
        Двадцатимиллиметровый снаряд, угодивший в бронированную морду твари, не причинил ей видимого вреда, но и удовольствия не доставил. Щёлкнув пастью, гигаморф что-то невнятно рявкнул, и повернул башку, выискивая обидчика. Чтобы у твари не осталось сомнений в том, кто именно её отвлек от подготовки к завтраку, я выстрелил ещё раз. Снарядов оставалось всё меньше, благо, автопушку можно было перевести в режим одиночной стрельбы. На то, что мне удастся продырявить морфа, я особо не рассчитывал, но отвлекать его от остальных получалось вполне. А мне как раз это и нужно. Главное, чтоб эти остальные не выпендривались, играя в героев, и свалили, не мешая мне воплотить в жизнь задуманное.
        - Ти Бэг! - позвал я в комлинк. - Ти Бэг, выбирайся, уходи с Дисом!
        В ответ - тишина. Дерьмо!
        - Ти Бэг!
        М-м-м-мать!
        Монстр развернулся, и тряхнул огромным, пружинистым хвостом. Хвост ударил по каменному обломку весом в несколько центнеров и отправил его в полет. Пролетев пару десятков метров, обломок врезался в стену и с треском развалился. Будто наслаждаясь произведённым эффектом, гигаморф встретился со мной взглядом и шагнул вперед.
        - Алтай, мы вошли, - ворвался под шлем злой, сосредоточенный голос Диса. - Движемся к рубке. Сопротивление умеренное.
        - Давайте, ребята, давайте, - проговорил я отступая на шаг. - Шевелите задницами.
        В комлинке послышалась стрельба, а потом в эфир снова ворвался голос солнцепоклонника:
        - Ты же там не задумал никакого самопожертвования, да, Алтай? У тебя же есть план?
        - У меня есть план, и я его придерживаюсь, - буркнул я. - Не мешай работать. И сам работай давай! Ти Бэг! Ти Бэг, на связь!
        Тишина.
        Черт.
        Я быстро зашагал назад, продолжая стрелять по бронированной громадине и оттягивая тварь на себя. Ну, точнее, я пытался шагать быстро. На деле выходило не очень. Мех, до сих пор работающий на честном слове и какой-то матери, потерял больше двух третей изначальной скорости и двигался, как инвалид. К счастью, морфогодзилла тоже не отличалась особой прытью: то ли ещё не пробудилась до конца, то ли считала, что куда я от неё, на хрен, денусь… Хер его знает, что в башке у такой образины быть может. Но, как бы то ни было, я постепенно двигался назад, а тварь шла за мной, как гребаная крыса за гаммельнским дудочником, с интересом глядя на наглую железку, так настырно пытающуюся сделать ей больно. Я даже подумал было, что мне удастся выманить её за ворота, но увы. Всему хорошему наступает конец, и наш замечательный, неспешный танец - не исключение…
        - Алтай, мы в рубке, - доложил Дис. - Забаррикадировались. Трикс начинает работу… Куча тварей… Пауки… Мелкие… Из вентиляции лезут… - судя по одышке, ребятам тоже было весело. - Пока держимся.
        И в этот момент твари надоело играть со мной в «шаг вперёд - два назад», и она резко рванулась в мою сторону.
        Будь «Громовержец» в том же состоянии, в котором он был в начале боя, я бы увернулся. Но увы. Многотонная туша врезалась в бота, заставив бронеколпак брызнуть осколками, нога меха подломилась, от могучего удара, сотрясшего железное нутро, добрая половина моих внутренностей поменялась местами друг с дружкой. Вторая половина присоединилась к первой через пару секунд, когда сбитый с ног механоид со всего маху упал на спину. Святое дерьмо! Да у нее это как прием отработанный! Будто тварь не первый раз с мехами дело имеет. Черт…
        Интерфейс затопили тревожные сполохи систем меха, а гребаный морфозавр, прорычав что-то на своём морфозаврьем языке, впился огромной пастью в правый, единственный уцелевший манипулятор. Хрустнул сминаемый мощными челюстями металл, и я остался совсем без оружия.
        - Чтоб ты, сука, подавился! - прошипел я, и принялся, извиваясь, выбираться из ремней.
        Противно пищали тревожные зуммеры, интерфейс заполнили тревожные надписи, а огромная инопланетная хреновина продолжала трепать поверженного механоида, не давая мне возможности выбраться наружу.
        - Твою мать! - морф опустил огромную лапу на корпус меха, и гигантский коготь, прошедший в считанных сантиметрах, едва не пришпилил меня к креслу. Затрещали электроразряды, посыпались искры, и Элис бесстрастно отрапортовала:
        - Связь с управляющим модулем «Громовержца» утеряна.
        Прекрасно, просто прекрасно! Твою мать, как невовремя…
        Морф заревел, и корпус механоида тряхнуло: кажется, тварь решила разорвать железного обидчика на тысячи маленьких «Громовержцев». Сволочь! Всё, надо сваливать. Лучше момента уже не будет. Нужно только последний штрих добавить.
        Я ударил кулаком в потолок кабины, легко ломая защитный пластик, и охватив ладонью выкрашенный в красный рычаг, на миг замер. А что, если механизм замедления вышел из строя? Да ну, бред. Там же механика, не электроника. Нормально все будет, не дрейфить, сержант Таверовский!
        Сжав зубы, я дёрнул рычаг, и, услышав характерный хлопок, рванул прочь из кабины. Механизм самоуничтожения запущен. Теперь главное, чтобы гребаный монстр не обратил внимания на маленького человечка, вваливающего прочь во все лопатки, а остальное уже дело техники, в буквальном смысле слова. Рванет так, что этого варана-переростка по всей округе расплескает. Убирать территорию придётся, конечно, мама, не горюй, но, я надеюсь, что это станет нашей самой большой сложностью в обозримом будущем.
        Едва я успел об этом подумать, как нога поехала по металлу корпуса, соскользнула в щель, а потом лодыжку рвануло болью, стиснуло и защемило. Я застрял.
        Сдержав нервный смешок, я попытался выдернуть ногу, но не тут-то было. Трещина в корпусе держала крепко. Новый рывок привёл лишь к вспышке боли, пронзившей ногу от стопы до щиколотки. Я упал на мятое железо, и, уже не сдерживаясь, истерически захохотал. Да уж, вот это везение, мать его! Застрять в готовящемся к самоуничтожению роботе, под сенью беснующегося гигаморфа! Вот это удача, твою за ногу!
        - Алтай! Алтай, что у тебя? Ответь, Алтай! - оказывается, все это время меня настырно вызывали. Что у меня? У меня все отлично! Жопа у меня, что, блин, тут непонятного? Огромная, отменно бронированная жопа. А ещё - реактор меха, который, подчиняясь моей же команде на самоуничтожение, вот-вот пойдёт вразнос. Короче, у меня все просто прекрасно. Пре-кра-сно, слышите?
        - Фиксирую признаки нервного перенапряжения, - проявилась Элис. - Активирую ввод препаратов.
        Автодок на плече зажужжал, и руку дважды коротко укололо. Блин, какие препараты, о чем вы? Чем они мне уже помогут?
        Послышалось рычание, похожее на звуки, издаваемые двигателями малого десантного бота, я поднял голову и замер, нервно сглотнув: кажется, я все же привлёк внимание своим барахтаньем. В каких-то двух метрах от меня застыл огромный жёлтый зрачок, не мигая глядящий прямо мне в глаза. Тварь будто бы внимательно изучала меня, раздумывая, стоит ли жрать эту мелочь, или потом ошметки брони из зубов дольше выковыривать придётся? Черт, там же таймер тикает…
        Внезапно послышался рев мотора, визг тормозов, хлопок и характерный вой реактивного боеприпаса. Монстр, до этого не обращавший на окружающую действительность никакого внимания, вдруг вздрогнул, пронзительно взвыл, и рванулся в сторону, отшвыривая ставший вдруг резко ему не интересным мех в сторону. Я почувствовал, что куда-то лечу. Полет, правда, вышел недолгим. Описав дугу, я воткнулся в песок, перекатился, гася энергию падения, и попытался вскочить на ноги.
        Получилось. Правда, левую при этом снова пронзила жгучая боль. Вот только страдать мне, как выяснилось, было некогда. Если я, конечно, не хочу, чтоб от этих страданий меня навеки избавили.
        Дернув из кобуры револьвер Рэда, «Миротворец», я завалился на спину, одновременно вскидывая оружие, и открывая огонь. Прыгнувший на меня паук прошёл выше, и я весьма успешно всадил две разрывные пули калибра двенадцать и семь ему в брюхо - самую незащищённую часть твари. На песок рухнул труп морфа, а я уже вёл огонь по мелкому скорпиксу, подобравшемуся ко мне слишком близко.
        Выстрел, второй, третий… Пять. Осталось три. Дерьмо, сейчас не до возни с перезарядкой. Бля-я-я-я… А это что ещё?
        В паре десятков метров бесновалась тварь, схлопотавшая кумулятивный заряд в уязвимое место - куда-то под хвост, а рядом с ней, уворачиваясь от огромных лап, пыталась добраться до своей багги Мэг с болтающейся за спиной трубой реактивного гранатомёта!
        - Я же сказал - уходить! - кажется, моё рычание сейчас не уступало реву гигаморфа. - Мэг, твою мать, какого хрена? - я высадил оставшиеся патроны по двум паукам, несущимся ко мне, и откинул барабан, выхватывая из подсумка снаряженный скорозарядник. Вытолкнутые экстрактором гильзы зазвенели о броню, и через миг я уже снова был готов к бою. Ну, как готов? Относительно.
        - Сладкий, а кто б тебя вытащил? - Мэг, чудом увернувшись от лапы морфа прыгнула на водительское кресло и сорвала машину с места, направляя её ко мне.
        - Сейчас рванет! - я бросился навстречу багги. - Я активировал механизм самоуничтожения!
        Вырвавшуюся изо рта Мэг тираду навряд ли можно было бы признать цензурной даже в таких обстоятельствах. Член клана механов, она хорошо представляла, что означают мои слова. Изменившись в лице, она бросила машину в занос, объезжая метнувшегося под колеса скорпикса, и направила багги ко мне.
        - Так какого хера мы до сих пор здесь болтаемся? Прыгай, твою мать, камикадзе херов!
        Я на бегу выпустил две пули в примеривающегося к прыжку паука, и прыгнул сам, приземлившись чётко на платформу стрелка. Не успел я нормально зафиксироваться, как Мэг ударила по газам, и машина, плюнув выхлопом, резво скакнула вперёд. Я едва успел ухватиться за одну из труб, чтоб не вылететь из машины.
        Нам не хватило каких-то секунд. Если бы не крабоид, выскочивший перед машиной, если бы не здание хозпостройки, не давшее вильнуть в сторону…
        Всё же большую часть ударной волны приняло на себя беснующееся над останками механоида чудовище. Именно поэтому нас не испепелило, не убило внезапно затвердевшим воздухом, а просто выбросило из машины, приложило о песок и проволокло по нему пару десятков метров. То, что при этом нам не размозжило головы кувыркающейся по земле машиной, иначе, как чистым везением не назвать. Ну а то, что вопль чудовища не вывел из строя акустику шлемов и не взорвал нам барабанные перепонки, и вовсе божий промысел, я считаю. Багги, ударившись о землю, перелетел через нас, кувыркнулся ещё пару раз и, наконец, замер. А вместе с ним на какое-то время замер и весь окружающий мир.
        Застонав, я повернул головой и попытался сфокусироваться на подергивающейся тёмной туше в отдалении. С трудом, но мне, все же, это удалось. Оценив увиденное, я удовлетворённо кивнул: опасности гребаный морфозавр больше не представляет. Взрывом твари оторвало хвост, одну из нижних конечностей и вспороло брюхо. И это только из видимых повреждений. Что там с башкой после такой контузии - представить страшно. Ну да и хер с ней. Туда уроду и дорога. Я застонал, и, тяжело перевалившись на спину, уставился в небо. Ещё б забрало открыть, да боюсь в ароматах, витающих над полем боя задохнусь просто. Бли-и-и-ин… Неужели можно расслабиться?
        - Алтай… - послышался настороженный голос Мэг. - Подъем. У нас проблемы. Серьёзные проблемы.
        Твою мать! Что там ещё у нас случилось?
        Глава 22
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        Опершись на дрожащие руки, я встал на четвереньки и огляделся. Увиденное едва не заставило меня обреченно застонать.
        Дерьмо…
        За время разборки с гигаморфом я совсем забыл о других действующих, так сказать, мордах нашей маленькой трагедии. А они о нас не забыли. К сожалению. Взрыв реактора изрядно проредил количество морфов, тем не менее, их оставалось немало. Пауки, скорпиксы, пара крабоидов… Слишком много для нас. И весь этот гребаный бестиарий, разметанный по двору шквальным огнем наших товарищей и взрывом реактора «Громовержца» сейчас снова сползался в кучу, чтобы взять нас в кольцо.
        Да уж.
        И что теперь делать?
        Самым хреновым было то, что я вполне мог сейчас врубить «Мимикрию» и спокойно пройти сквозь монстров к дверям аванпоста - сейчас, правда, закрытым, но не думаю, что Трикс не открыл бы мне их, - но, черт побери, у Мэг-то «Мимикрии» нет!
        Черт.
        Тем не менее, «Мимикрию» я активировал. А вместе с ней - «Ментальное доминирование» с «Ментальным щитом». «Щит» прикрыл меня от шквала эмоций морфов, «Мимикрия» сделала невидимым для тварей, а «Доминирование»… Эх, ладно, попробуем.
        Сосредоточившись, я попытался дотянуться до всех морфов сразу, за что тут же поплатился вспышкой головной боли и струйкой крови, побежавшей из ноздрей. Шкала энергии резко уменьшилась едва ли не на двадцать пять процентов: три активных способности жрали энергию с бешеной скоростью, а я еще и пытался объять необъятное. Застонав, я снизил интенсивность, сузив воображаемый зонтик «Доминирования» до первых рядов морфов.
        «Прочь! Убирайтесь! Здесь нет ничего интересного! Здесь никого нет, мать вашу! Валите на хер!» - примерно такие мысли я пытался транслировать тварям. И это, черт побери, подействовало! Не то, чтоб пауки и скорпиксы развернулись и правда свалили по более важным делам, однако твари замедлились, неуверенно затоптавшись на месте. Примитивные мозги не могли осознать, что происходит: с одной стороны они видели меня и Мэг, с другой - меня они не чувствовали, а тут еще стойкое, транслируемое извне ощущение того, что идти к нам не надо. Разрыв шаблона, как есть.
        Я поднялся на ноги, перехватил револьвер и попятился к Мэг, пытаясь понять, что делать дальше. Морфов я, конечно, замедлил, но надолго их смятение не затянется. Во-первых - сзади на них напирали те твари, до которых я не дотянулся «Доминированием», во-вторых - у меня с дикой скоростью убывала энергия. Еще немного - и я начну чувствовать себя откровенно хреново. Да и не факт, что даже те морфы, до которых я дотянулся, будут долго держаться в стороне. Они отчетливо видят Мэг, они фонтанируют ненавистью, и скоро она возьмет верх. Нужно что-то решать. До дверей аванпоста не больше трехсот метров, но с тем же успехом она может быть на другом конце галактики. Дис и остальные скрылись внутри, бойцы Мэг покинули опасную зону, повинуясь моей команде, а Ти Бэг… Ти Бэга, скорее всего, уже нет в живых. Мы можем полагаться только на самих себя. Или… Или нет?
        - Алтай, прием! - ожил комлинк. Трикс.
        - На связи, - пробормотал я.
        - Я запустил часть системы. У меня есть обзор и управление некоторыми механизмами. Алтай, я могу открыть для вас дверь этого ангара.
        Ангара?
        Я бросил взгляд влево, на ту самую постройку, которая так неудачно попалась нам на пути. Ангар - это вариант. В отличие от аванпоста, до ангара метров сто, а еще с той стороны нет морфов. Вот только… Не загоним ли мы сами себя в тупик? Зашли мы в ангар, и что дальше?
        Конец размышлениям положил крупный паук, проигнорировавший «Ментальное доминирование». Тварь в буквальном смысле слова протопталась по головам сородичей, и рванула к Мэг.
        Мы с ней выстрелили одновременно: я - из «Миротворца», гонщица - из короткого дробовика. Паука швырнуло назад, и ксеносы, сбросив с себя оцепенение, сорвались с ментальной цепи.
        - Открывай!!! - заорал я, и дернув гонщицу за плечо, ломанулся к ангару.
        Наверное, эта пробежка останется в моей памяти навсегда.
        Клекот тварей, стук хитиновых ног и клешней, тяжелое дыхание, мое и Мэг, и ужас, подстегивающий и пинающий под зад. В моей жизни было много примечательных событий, а со времени высадки на Рапсодии я, кажется, стал попадать в запоминающиеся ситуации регулярно, однако такой динамики я не помню с момента безумного бега по тоннелям шахты с Миражом и Эверестом.
        Откуда-то слева прыгнул паук и я, действуя на голых инстинктах, вскинул «Миротворец» и дважды выстрелил, отпрыгивая в сторону. Паук, упав на землю, закружился на месте - я попал куда-то в нервный центр твари, но его примеру уже последовал среднего размера скорпикс, которого из револьвера, даже крупнокалиберного, было не уложить, и я, собрав все силы, ударил его психокинезом.
        Пси-удар убил морфа на месте, тварь коротко вскрикнула и упала. Однако для меня это также не прошло без последствий. Шкала энергии тут же прыгнула в желтую зону, ноги подкосились и я едва не полетел кубарем.
        - Алтай! - Мэг подхватила меня за руку, и вздернув за ноги, с неженской силой толкнула вперед. Впереди мелькнули ворота ангара, я рявкнул «закрывай!» и влетел в здание. Ворота принялиссь медленно опускаться.
        - Сука! Тварь! Урод гребаный! - Мэг входила, пятясь и ведя настолько интенсивный огонь, насколько позволяло ее оружие. Я присоединился к ней, дострелял оставшиеся в барабане патроны, и дернул клапан гранатного подсумка. Первая плазменная граната ушла в самую толпу тварей, своим взрывом породив среди морфов настоящую панику, а вторую я закатывал уже в узкую щель между практически закрытыми воротами и полом. За воротами грохнуло, послышался визг и клекот, а потом они закрылись, и я со всего маху уселся на задницу. Как будто из позвоночника штырь выдернули, удерживавший меня в вертикальном положении.
        Дежавю. Снова ангар, снова из последних сил, снова с барышней. Начинает входить в привычку. Я попытался усмехнуться, но при воспоминании о Скайлер почему-то в душе защемило. Черт. Ладно. Нужно бы подкрепиться. Биоботы, конечно, работают на «ура», но просадил шкалу я знатно. Способности биокомпа бесспорно полезны, но, блин, как же они жрут энергию при интенсивном использовании!
        Вынув из подсумка тубус с пайком и энергетический батончик, я выдавил в рот сразу треть тюбика и закусил батончиком. М-м-м… Какая прелесть.
        Щулкнула кнопка фонаря, гонщица пробежалась лучом по стенам, а потом поставила фонарь на пол, так, чтобы отраженный луч отражался от потолка и освещал нашу часть ангара, усмехнулась, и проговорила:
        - Я, конечно, всякое видела, но впервые на моей памяти мужчина принимается жрать, едва оставшись со мной наедине. Я знаю, что я не красавица, но не до такой же степени.
        Я поперхнулся батончиком и зашелся в приступе кашля. Потянувшись, Мэг постучала мне по спине, и засмеялась.
        - Да ты кушай, сладкий, не торопись, а то аж давишься. Я подожду, - достав никотиновый стик, Мэг щелкнула зажигалкой, глубоко затянулась, и, выдохнув густую струю дыма, красиво заигравшего в свете фонаря, проговорила:
        - А если серьезно, то, мать его, крайне интересно. То, что мы спаслись - это хорошо. Но что мы будем делать дальше?
        Немедленного ответа у меня не было. Зато был еще питательный гель и несколько батончиков. А значит, все не так уж и плохо.

* * *
        Ангар оказался именно что ангаром - то есть помещением для ремонта и хранения техники. Но увы, полезного в нашей ситуации внутри не оказалось ровным счетом ничего. Лишь старый, полуразобранный и явно отъездивший свое харвестер, да верстаки с инструментами и запасными частями. Наверняка многое из этого можно было бы использоваться в качестве оружия в определенных обстоятельствах, однако для прорыва сквозь толпу разьяренных морфов нам явно требовалось нечто поинтереснее.
        Как только закрылись ворота ангара, сигнал комлинка пропал. Теоретически, стены постройки не должны были экранировать сигнал, но это в нормальных условиях. У нас же здесь и так сигнал сквозь завесу Глушителя едва прорывается, так что даже удивляться не стоит. Гребаная тварь, что же она тут скрывает? Морфозавр-переросток оказался достаточно неприятным сюрпризом, однако что-то мне подсказывает, что дело не только в этой твари.
        - Эй! - снова окликнула меня Мэг. - Мы так и будем здесь сидеть? Серьезно?
        - Можем вернуться наружу, - пожал я плечами. - Ты так быстро заскучала без компании?
        - Нет, но…
        - У тебя есть связь со своими? - перебил я гонщицу. Та на миг зависла, явно нырнув в интерфейс, вернулась в реальность и покачала головой.
        - Нет.
        - И у меня нет. Ни с кем. Мы не можем согласовать действия. Даже если твои ребята вернутся, чего я им делать не рекомендовал бы, боюсь, эту ораву им зачистить не по силам.
        - Они и не вернутся, - покачала головой Мэг. - По крайней мере - пока что. Их слишком мало, чтоб безопасно разобраться с такой оравой. Отойдут на безопасное расстояние и будут ждать от меня вестей. Рано или поздно, конечно, попробуют разведать, что со мной, но сколько времени на это потребуется…
        - Ну вот. А значит - нужно действовать самостоятельно.
        В этот момент личный чат булькнул уведомлением входящего сообщения. Во как. То есть, связь все-таки есть? Я развернул чат. Трикс. Что ж, посмотрим, чего хорошего решил рассказать нам юный хакер.
        Пробежав текст взглядом, я нахмурился.
        Прорвались в рубку. Забаррикадировались внутри. Снаружи - морфы. Контроль над системой защиты периметра установить не удается. Система заражена вирусом, я работаю, но требуется физическая перезагрузка промежуточных узлов. Выйти наружу не можем. Нужна помощь.
        Вот дерьмо! Мы ждали помощи от группы прорыва, а в итоге она им самим требуется?
        Каким образом я, запертый в ангаре, могу тебе помочь?
        Мое сообщение так и сочилось сарказмом. Однако уже через минуту сарказм улетучился, как и не было его. Зато появился некий план действий. Опасный, не идеальный, но все же план. А это уже весьма неплохо.

* * *
        - То есть, получается, морфы победили, - усмехнулась Мэг. - Мы замурованы здесь, а парни из твоего клана - в рубке управления. Ни мы, ни они высунуться не можем, потому что нас сожрут. Но при этом они просят у нас помощи. Так? Я все правильно понимаю?
        - Не совсем, - я продолжал переписку с Триксом. - Не совсем…
        - А какой смысл вообще в контроле над системой захваченного морфами аванпоста? - спросила Мэг. - Я не понимаю.
        - Морфам удалось захватить аванпост только потому что в какой-то момент отрубилась система защиты периметра, - оторвавшись от переписки, пояснил я. - Однако сама система частично уцелела. Восстановив доступ к системе управления аванпоста, восстановим доступ и к защитным системам. Зачистим морфов снаружи, изолируем внутри, постепенно вычистим весь аванпост. Других вариантов не вижу.
        - И для того, чтобы восстановить доступ к системе, нужно вручную перезагрузить промежуточные узлы, - кивнула Мэг. - Но мы не можем выйти отсюда, а твои друзья - из командного центра. То есть, мы возвращаемся к тому, с чего начали. Мы замурованы здесь, а парни из твоего клана - в рубке управления. И кто же тогда перезагрузит эти гребаные узлы?
        - Мы и перезагрузим, - твердо сказал я, разглядывая на панели дополненной реальности схему, которую по моей просьбе вывела Элис.
        - И каким же это образом?
        Я свернул схему и повернулся к гонщице.
        - Все форты и аванпосты Полигона построены по единой схеме. Некоторые отличия встречаются, но основа одна. И один из фундаментальных принципов такого строительства заключается в том, что все постройки базы должны в обязательном порядке соединяться безопасным переходом.
        - В смысле? - не поняла Мэг.
        - В прямом. Где-то здесь должен быть подземный переход, ведущий к основной постройке аванпоста. Думаю, отыскать его будет не так сложно.
        - Стоп! - Мэг подняла руку, притормаживая меня. - Подземный переход? Ты серьезно?
        - А что не так? - не понял я.
        - А ничего, что эти твари тоже из-под земли выкапываются, а?
        Я задумался.
        - Думаю, ничего, - кивнул, наконец, я. - Я сильно сомневаюсь, что это подземные ходы, прорытые в реальном времени. Под нами - скала. Морфы сквозь нее оперативно не пробьются. А значит, это заранее подготовленные засады, ямы, в которых сидели твари, ожидающие удобного момента. Это вполне укладывается в их модель поведения. Так что с этой точки зрения все относительно безопасно. Кроме того, подземный переход в этих постройках - это квадратный тоннель из синтбетона, зарытый в землю. То есть, и в сам тоннель пробиться для тварей будет непросто. Стопроцентной безопасности не обещается: внутри аванпоста есть твари, и они вполне могут встретиться нам и в тоннеле, но, думаю, это лучше, чем просто сидеть на заднице и ждать непонятно чего. Согласна?
        - Согласна, - помедлив кивнула Мэг. - Все лучше, чем торчать тут.
        - Есть только один нюанс, - невесело усмехнулся я, доставая магазин от «Шершня», и начиная выщелкивать из него патроны. - С оружием у нас, кажется, дела обстоят не очень хорошо. У меня пятьдесят патронов для этого чуда, - я показал на револьвер, - и то, благодаря тому, что с винтовкой один калибр. На этом все. Пушка мощная, но патронов маловато. Особенно для того, чтобы лезть в набитый морфами аванпост. Что у тебя?
        - У меня не лучше, - нахмурилась Мэг. - Оружие в машине осталось, повезло, что дробовик на мне был. Два полных магазина по двадцать патронов, да в этом что-то осталось, - гонщица отомкнула магазин, и поморщилась. - Четыре патрона.
        - У меня есть еще гранаты, нож и топор, - проговорил я, - но это уже набор самоубийцы. На гранате внутри форта только самому подрываться. Нож и топор против морфов… Пожалуй что не считаются. В общем, предлагаю следующий расклад. Ты отдаешь мне свой дробовик и патроны и остаешься здесь. Я прохожу по тоннелю в аванпост, помогаю Триксу вернуть контроль над системой, и потом мы тебя отсюда забираем.
        - Не пойдет, - помотала головой гонщица. - Я иду с тобой.
        Черт. Вот как ей объяснить, что без нее у меня банально больше шансов? Спуститься вниз, врубить «Мимикрию», добраться до нужного узла…
        Ага. И впасть в кому, выжрав все ресурсы организма. Вихо, дай бог ему здоровьечка, «перепрошил» биокомп и одарил меня биоботами, которые значительно снизили расход энергии, тем не менее, насколько меня хватит? Зпустив три способности одновременно, я едва кони не двинул. Шкала в оранжевой зоне, на ней осталось-то процентов тридцать. Хватит мне этого? Не факт… А оказаться в набитых морфами коридорах аванпоста в одиночку и предельно истощенным… Скажем так, не передел мечтаний. Но, черт подери, а какие варианты?
        - Я иду с тобой и точка, - отрезала Мэг. - Где гарантии, что тебя не сожрут в этих гребаных тоннелях? Что я тогда буду тут делать, одна и без оружия? Нет уж. Лучше умереть в бою, чем от голода.
        Вот черт! И ведь не поспоришь! Упрямая - до жути. Не драться же тут с ней! Да и вообще… Вдвоем - оно веселее как-то. Нет, если бы энергии был полный запас, если бы я не потратил большую ее часть на улице на попытку внушения толпе морфов и на пси-удар - я бы рискнул. Наплел бы Мэг что-то, добрался б до этих гребаных маршрутизаторов, или что там за промежуточные узлы, перегрузил бы их - и всех дел. Под «Мимикрией» это особого труда не составило бы. Так. Ладно.
        - Элис, рассчитай время работы «Мимикрии» при текущих запасах энергии с учетом их возобновления биоботами, - отдал я мысленную команду. Ответ не заставил себя долго ждать. И не порадовал.
        - От сорока до двадцати минут, в зависимости от количества объектов внушения и интенсивности расхода энергии организмом.
        Вот дерьмо! Нерадостно, нерадостно… Эх. Кажется, других вариантов не остается.
        - Ладно, - я кивнул буравящей меня взглядом гонщице. - Пусть будет так. Пойдем вместе. Однако проблема оружия остается открытой. С тем, что есть, много не навоюем.
        - Оружие… - протянула Мэг. - Оружие - проблема, да, - гонщица обвела взглядом мастерскую и усмехнулась. - Однако эту проблему, думаю, мы сможем решить. Хотя бы частично, - и Мэг решительно направилась к верстаку, явно наслаждаясь моим удивленным взглядом.
        - Ну что стоишь, сладенький? - хмыкнула она, перекладывая инструменты. - Дуй сюда, поможешь. Или ты хочешь, чтобы я за тебя все сама сделала?
        Я качнул головой и шагнул вперед. Что ж, посмотрим, что придумала Мэг.
        Глава 23
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА, ОРБИТА РАПСОДИИ, АДМИНИСТРАТИВНАЯ СТАНЦИЯ КОРПОРАЦИИ NEWVISION.
        - Умеете пользоваться? - Крис Морт, офицер «Феникса» протянул Миллеру винтовку. Тот посмотрел на наёмника с удивлением.
        - А зачем тогда мы вам платим, если мне все равно нужно уметь этим пользоваться?
        Морт скорчил гримасу, и убрал винтовку.
        - Ясно, - офицер потерял интерес к гейм-директору, повернулся к бойцам, собравшимся в оружейной, и несколько раз звонко хлопнул в ладоши, привлекая общее внимание.
        - Значит так, парни. Финальный инструктаж. Предстоит высадка на планету. Задача стандартная: сопровождение и охрана. С нами двое гражданских. Зона высадки - Инферно. Обстановка в зоне высадки… - офицер посмотрел на экран планшета и поморщился. - Обстановка в зоне высадки дерьмовая. Высокая ксеноактивность по всем секторам. Время миссии… - Морт перевёл взгляд на Миллера.
        - Четыре-шесть часов, - проговорил тот.
        - Расчётное, - подчеркнул Морт. - Готовимся и экипируемся на трое суток. Работаем без поддержки. В идеале
        - Суть миссии? - уточнил один из бойцов, высокий, широкоплечий блондин с уродливым шрамом, пересекающим лицо.
        - Сафари, - проговорил Миллер прежде, чем Морт открыл рот. - Кроме нас будет ещё группа… Туристов. Заберём их в Элизиуме, оттуда проследуем в Красную зону. Там охотимся и возвращаемся в Элизиум, а оттуда - на орбиту.
        - Туристы тоже будут из… - боец замялся и поправился: - Туристов тоже надо охранять, правильно понимаю? Сколько их будет вообще?
        - Туристов будет шестеро, - ответил Миллер. - Как минимум четверо из них имеют высокий уровень подготовки. Не ниже, чем у вас, - в комнате послышалось смешки. Миллер, не обратив на это внимание, продолжил: - А может и все шестеро. Так что проблем с этим быть не должно.
        - Кто они такие? - подал голос один из бойцов.
        - Это вас не касается, - отрезал Миллер. - Я хочу, чтобы вы запомнили: чем меньше вопросов не по существу вы задаёте - тем выше премиальные. Чем меньше вы запоминаете - тем выше премиальные. Чем меньше треплетесь не по существу - тем выше премиальные. Чем меньше вы в принципе интересуетесь происходящим… - Миллер сделал многозначительную паузу.
        - Тем выше премиальные, понятно, - усмехнулся кто-то.
        - Вы уловили самую суть, - кивнул гейм-директор. - Совершенно верно.
        - На месте нам могут противостоять как морфы разных типов, так и заключённые, - снова взял слово Морт. - Наша задача - во что бы то ни стало обеспечить безопасность клиентов. Вооружаемся и экипируемся по тяжёлой схеме. Вопросы есть? Вопросов нет. Расходимся, собираемся, встречаемся в доке в девять ноль-ноль. Выполнять, - дождавшись, пока бойцы разойдутся, Морт повернулся к Миллеру.
        - Я не знаю, зачем вам лезть на планету, как не знаю, почему вы не запросили охрану по официальной линии. Зато точно знаю, что в Инферно в последнее время жарко. Поэтому имейте в виду: на поверхности вы перестанете быть гейм-директором, боссом и нанимателем. Там вы будете объектом, который мне необходимо защитить любой ценой. И это у меня получится, только если вы будете беспрекословно выполнять все мои указания. Я заинтересован в том, чтобы вернуть вас с планеты и получить вторую часть моих гребаных денег. И я сделаю это, даже если мне придётся вас вырубить, связать и транспортировать с мешком на голове. Это понятно?
        - Понятно, - усмехнулся Миллер. - Мне нравится ваш настрой. Я тоже заинтересован в том, чтобы вернуться с планеты.
        - Значит, наши цели совпадают, - криво улыбнулся Морт. - Что ж. Тогда инструктаж окончен. Встречаемся в шлюпке.
        Миллер кивнул, и, развернувшись, пошёл к выходу.
        - Господин директор! - окликнул его в спину Морт. Миллер обернулся и вопросительно посмотрел на офицера.
        - А винтовку я бы, на вашем месте, всё-таки взял, - проговорил Морт. - Мало ли.
        Миллер хмыкнул, и, не ответив, пошёл прочь. Дверь за директором закрылась. Морт некоторое время смотрел на закрывшуюся за директором дверь, потом покачал головой, и, едва удержавшись от того, чтобы сплюнуть на пол, принялся перебирать снаряжение.

* * *
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        - Уверена, что это будет работать? - я с сомнением посмотрел на увесистую, угловатую штуку, которую вручила мне Мэг.
        - Ну ты же сам видел, - ухмыльнулась гонщица. Я лишь кивнул. Видеть-то я, конечно, видел, тем не менее… Как-то слишком это все… Экзотично.
        С того момента, как мы приняли решение идти в главное здание через тоннели, прошло около двух часов. Все это время Мэг, вооружившись инструментами, моей практически бесполезной помощью и крепким словцом создавала из ничего, подручных средств и голого энтузиазма то, что, с некоторой натяжкой, можно было назвать оружием.
        Я поднял руку, прицелился и слегка прижал спуск. На стальном листе, приспособленном в качестве мишени, заплясала зеленая точка целеуказателя. Утопив спуск до конца, я тут же отпустил кнопку. Толстый зеленый луч вырвался из «ствола» импровизированного оружия и рассеялся в воздухе, оставив в металле дымящууюся дыру. Покачав головой, я обошел лист, поцокал языком, и посветил на стену ангара за мишенью. В мощной плите виднелось темное подпаленное пятно. М-да. Нормальный агрегат.
        - Главное - не зажимай надолго, - еще раз повторила Мэг. - Батарея вразнос пойдет, может и бахнуть, наверное. Я мощность выкрутила в десять раз почти, даже не представляю, как оно себя повести может.
        Я тоскливо взвесил в руке то, что в прошлой жизни было лазерным резаком, и вздохнул.
        - Надеюсь, эта хреновина не взорвется у меня в руках.
        - Будешь все делать правильно - не взорвется, - не поднимая головы подбодрила меня Мэг. - Открой, пожалуйста, вон тот шкафчик. Думаю, там должны храниться запасные батареи.
        Положив резак на полку, я выполнил просьбу. Ну, да. Есть.
        - Набирай, сколько унесешь, - распорядилась гонщица. - Расход энергии у этой штуки теперь просто бешеный.
        Уныло кивнув, я принялся распихивать прямоугольники батарей по карманам и подсумкам разгрузки.
        - Так, кажется готово, - удовлетворенно кивнула Мэг, пристраивая за спину найденный здесь же брезентовый рюкзак. Из рюкзака к странному предмету, который гонщица закрепила на груди, тянулся гибкий шланг. Вскинув продолговатую трубу, Мэг утопила кнопку на пистолетной рукояти. Послышался странный воющий звук, и металлический лист грохнул, качнувшись. Я посветил на импровизированную мишень и присвистнул: рядом с отверстием от лазерного луча в металле виднелась пробившая его стальная заклепка.
        - Электромагнитный молоток, - пояснила Мэг. - Я зову его «Отбойником».
        Я уважительно покачал головой. Да уж. Такая вот занимательная механика. Сам бы я до такого не додумался. Вот что значит человек на «ты» с железками. Попади я сюда сам - и пришлось бы с одним револьвером пробиваться.
        - Ну что, сладкий, идем? Или задержимся здесь еще? - Мэг игриво подмигнула и я усмехнулся.
        - Ты задаешь провокационные вопросы, Мэг. Скажи я «пойдем» - и ты мне предъявишь, что я предпочитаю ксеносов твоему обществу. Скажи я «задержимся»…
        - А ты скажи, - гонщица облизнула пересохшие губы. Я засмеялся и покачал головой.
        - Нет. Мы и так слишком долго сидим здесь. Ребятам нужна помощь. Выдвигаемся.
        - Эх. Все, как всегда, - с наигранным расстройством вздохнула Мэг. - Что ж, веди, командир.
        Вход в тоннель нашелся у дальней стены, его прикрывал тяжелый люк. Нагнувшись над люком, я всмотрелся в запорный механизм, потом быстро откинул стопоры и шагнул назад, подняв оружие и наблюдая, как крышка отъезжает в сторону.
        - Чисто, - проговорила наконец Мэг после нескольких секунд ожидания.
        - Похоже на то, - кивнул я, и, не сводя с люка оружия, аккуратно посветил в проем, готовый в любую секунду отшатнуться назад.
        До дна было метров десять, вниз вела лестница из вмурованных в стену стальных скоб. Я вспомнил такие же скобы в вентиляционном стволе шахты, и меня передернуло. Из тоннеля тянуло теплом, а воздух едва заметно отдавал гнилью.
        - Ну что, кто первый? - посмотрела на меня Мэг.
        - Я спущусь первым, - серьезно ответил я. Повеяло тревожным предчувствием, и я поймал себя на том, что спускаться в тоннель совсем не хочется. Черт. Ладно. Других вариантов все равно не предлагается.
        Я закрепил фонарь на плече и начал спуск, оставив лазерный резак висеть на ремне, изготовленном предусмотрительной Мэг. Одна ступенька, вторая, пятая, двадцатая… Тревога давила все сильнее, и я активировал пси-сканер на малой мощности. За то время, пока Мэг мастерила оружие, я успел закинуть в себя достаточно топлива для биоботов, и сейчас шкала энергии была практически полной. Если не пытаться отыскать мозговую активность на пределе действия сканера, расход будет вполне терпимый.
        Добравшись до дна, я шагнул в сторону от лестницы, поднял резак и вслушался в темноту. Ничего. Капает что-то в отдалении, теплом и гнилью тянет еще интенсивнее, но на этом - все. Прикрыв глаза, я потянулся во тьму воображаемым щупальцем сканера, одновременно следя за уровнем расхода энергии. Вроде бы никого. Что ж. Надеюсь, никого и не будет.
        Сняв фонарь с плеча, я направил луч вверх и пару раз мигнул, давая сигнал Мэг. Теоретически, комлинк на таком расстоянии должен работать без проблем, но мне почему-то не хотелось издавать звуков. Гонщица сигнал поняла: я услышал, как она, ругаясь себе под нос, полезла вниз.
        Несколько минут - и Мэг стоит рядом. Хорошо. Нужно двигаться дальше. Туда, в тоннель. Дерьмо, почему мне кажется, что ничего хорошего из этого не выйдет?
        - Я иду первым, - пробормотал я в комлинк. - Ты - за мной, на расстоянии пяти метров. Все команды выполняешь беспрекословно, не думая и не переспрашивая. Говорю лечь - ложишься, говорю бежать - бежишь назад. Думать и обсуждать будешь потом, сейчас - выполняешь. Поняла?
        - Поняла, - серьезно кивнула гонщица.
        - Тогда пошли.
        Напрямую от командного центра до ангара было в районе трехсот метров, однако тот, кто строил тоннель, не искал легких путей. Или наоборот - искал, обходя особо твердые скальные породы, и поэтому тоннель вилял каждые десять-двадцать метров. Это безумно нервировало и заставляло двигаться как можно аккуратнее, каждую минуту ожидая атаки из-за угла. Пси-сканер молчал, но я все еще не научился доверять своим новым способностям безоговорочно. Хрен его знает, какую пакость биокомп подкинуть может.
        За очередным поворотом тоннель закончился новой вертикальной шахтой. Я с отвращением посмотрел на покрытые какой-то склизкой дрянью скобы лестницы, и выругался.
        - Твою мать! Не могли ровнее строить, что ли?
        Мэг посмотрела на меня с удивлением.
        - Видимо, не могли. Это аварийный ход из ангара, который проложили только для того, чтобы система признала постройку аванпостом. Серьезно думаешь, что кто-то тут сильно заморачивался? Да никто в здравом уме представить-то не мог, что этим тоннелем пользоваться придется. Спасибо, что хоть люк не заварили.
        - Да уж, - я невесело ухмыльнулся. Черт, срываюсь. Ведь на самом деле мне просто страх, как не хочется туда лезть. С чего бы?
        - Фиксирую рост напряженности и повышенную тревожность, - проговорила в голове Элис. - Рекоменду однократную инъекцию стимулятора. Ввести?
        - Нет, - раздраженно пробормотал я. - Так справлюсь.
        - Что? - Мэг обеспокоенно посмотрела на меня. - Алтай, с тобой все в порядке?
        - Да, не обращай внимания, - угрюмо буркнул я. - Я просто радуюсь тому, что снова могу уделить время любимому занятию.
        - Что? - не поняла гонщица.
        - По тоннелям, говорю, ползать люблю, так сильно - ужас просто! Вот и наслаждаюсь.
        - А, сарказм. Сарказм - это хорошо, - хмыкнула Мэг. - Ну, хочешь, я первой полезу?
        - Нет, - отрезал я. - Стой здесь. Страхуй.
        Забросив резак за спину и достав револьвер, я полез вниз. Строители хреновы! Могли бы чуть больше усилий приложить и пробиться к аванпосту напрямую. Понастроили катакомб, блин!
        Спрыгнув на пол, я потянул воздух носом, и закашлявшись, врубил систему фильтрации костюма. Гнилью теперь не просто тянуло - ею несло, густо и осязаемо. Трупная вонь. Впереди явно кто-то разлагался.
        - Фу-у-у-у… - костюм Мэг был сильно проще моего, и возможности включить фильтрацию у гонщицы не было, потому ей пришлось ограничиться натянутым на ном шейным платком. Да уж. Не завидую. Вонь такая, что аж выворачивает. Блин, что же тут сдохло?
        - Что-то мне уже не хочется туда идти, - выдавила из себя Мэг, и я с трудом сдержал неуместную усмешку. Не только меня пробирает, гляди ж ты. Правда, идти все равно придется, других вариантов нет. Черт, что ж меня с каждым разом во все более глубокую задницу тащит, а?
        - Идем дальше. Все по-прежнему, я впереди, ты сзади, - вполголоса проговорил я. - Судя по схеме, осталось немного, почти пришли. Метров сто - и на месте.
        - Хотелось бы верить, - пробормотала гонщица. Пробрало ее, в общем.
        Прощупывая пространство впереди сканером, я медленно двинулся туда, где на схеме маячил шлюзовый переход из тоннеля в основное помещение аванпоста.
        Вот только, к сожалению, лишь на схеме этот шлюз и остался.
        - Святое дерьмо! - не удержался я, глядя на выхваченную лучом фонаря картину. - Кажется, идея идти через тоннель была не очень удачной. И уж точно - совсем не оригинальной.
        Тоннель был завален. Сложно предположить, что именно тут произошло, но зато можно точно сказать, что дальше пройти у нас не получится. Путь преграждало нагромождение каменных глыб, от небольших, до огромных, и не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять, что нашими силами завал не расчистить. А еще мы нашли источник вони. И глядя на него, мне еще сильнее захотелось вернуться в ангар, задвинуть тяжелый люк и сидеть в темноте и безопасности, пока не придет кто-нибудь большой и сильный и не наведет порядок в этом гребаном месте.
        Тела лежали у самого завала. Сеть не работала, и провести идентификацию не представлялось возможным, но это, на самом деле, и не было важно. Стилизованная буква «М» на остатках костюмов самым недвусмысленным образом намекала нам на тела принадлежали хозяевам аванпоста - «Мстителям».
        - Вот это их разделали, - Мэг закончила извергать содержимое желудка на пол и пыталась перевести дыхание. - Гребаные морфы…
        Я лишь кивнул.
        Чтобы понять, что «Мстителей» было трое, пришлось как следует приглядеться и задействовать все свои математические способности: фрагментировали трупы капитально. Туловища были практически полностью обглоданы, части конечностей разбросаны по полу, головы - смяты и обезображены. Глядя на останки, я понял, что не имею никакого желания искать браслеты бойцов. Даже если там вдруг несметные богатства - мне они не нужны. Спасибо, обойдусь как-нибудь. Черт, как же так вышло?
        Судя по всему, бойцы пытались сделать то же, что и мы сейчас: эвакуироваться в основное здание, используя аварийный тоннель. Но это им не удалось. Сначала они уперлись в обвал, а потом их догнали те, от кого они пытались уйти. Стоп! А куда они делись потом?
        Меня бросило в холодный пот. Святое дерьмо, а ведь и правда: куда? Мы находимся под землей, в заваленном тоннеле. Трупы бойцов есть. Трупов морфов нет. Почему? Даже если предположить, что «Мстителям» не удалось убить ни одной твари, куда-то же ксеносы потом делись! Мы-то их по дороге не встретили, а значит что? А значит…
        - Алтай! - вполголоса позвала меня Мэг. - Смотри!
        Я повернулся на зов, осветил фонарем побитые пулями стены, и мрачно усмехнулся. Две новости, блин, как водится, плохая и хорошая. Хорошая заключалась в том, что выход из тоннеля все же имелся. Правда, она же была и плохой.
        В стене тоннеля зиял крупный пролом, ведущий куда-то в сторону. Посветив внутрь, я выругался. Как и следовало ожидать, на рукотворный тоннель это не походило. Это походило на гребаный ход, прорытый гребаным насекомым. Очень большим насекомым. Насекомым, способным пробить стену из синтбетона и превратить в фарш троих серьезных, вооруженных и подготовленных бойцов. И все говорило о том, что этот ход - наша единственная возможность выбраться из тоннеля и попытаться добраться к товарищам.
        Или нет?
        - Алтай, - тихонько позвала меня Мэг. - Слушай… Ты, конечно, не подумай, что я струсила, но… Может быть, вернемся в ангар, а?
        И в этот момент пси-сканер наткнулся на чужое сознание, а еще через секунду мое сознание накрыло волной злобы и нечеловеческого голода.
        И эта волна очень быстро приближалась, явно намереваясь накрыть нас с головой, сбить с ног и разметать по тоннелю.
        Вот дерьмо!
        - Морфы, - просипел я пересохшей глоткой. - Готовься!
        Я шагнул назад, уперся спиной в стену тоннеля и поднял свое импровизированное орружие.
        Что ж. Сейчас проверим, как оно работает.
        Глава 24
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        Первый же выстрел из модифицированного Мэг резака позволил по достоинству оценить переделку. Толстый луч ударил в хитиновый панцирь прыгнувшего из пролома паука и моментально прожег в нем дыру. Мгновенно испарившиеся ткани вызвали внутренний гидроудар, и тварь просто разорвало на части по местам сочленения панциря. Ошметки плоти, жвала и обломки конечностей в облаке пара зрелищно разлетелись в разные стороны, а я уже выцеливал следующую тварь.
        Несколько секунд - и тоннель затянуло паром. Яркие вспышки лазера били по глазам, и, если бы не поляризованное забрало шлема - я бы, наверное, ослеп. Совсем как те несколько пауков, которые сейчас топтались в проломе, тыкаясь в стены и мешая друг другу. Бьющий в пар луч рассеивался и бил по площади, теряя, правда, в мощности. Чем больше пара наполняло тоннель - тем менее эффективным становилось мое оружие. Хотя сначала показалось едва ли не ультимативным.
        - Алтай, в сторону! - гонщица оттеснила меня плечом и шагнула вперед, снимая с груди ту штуковину, гибкий шланг от которой тянулся Мэг за спину. Щелчок пьезоэлемента - и из трубки в руках Мэг вырвался длинный язык пламени, ударивший в толкущихся в проходе арахнидов. По ушам ударило верещание горящих пауков, твари метнулись в стороны, а Мэг шагнула в пролом, водя соплом своего самодельного огнемета из стороны в сторону и внося все больше сумятицы в ряды противника. Я последовал за ней. Бросив ставший бесполезным лазер болтаться на ремне, я выхватил револьвер и несколькими выстрелами покончил с готовящейся броситься на Мэг тварью, после чего перезарядил револьвер и «проконтролировал» дергающихся на полу арахнидов, не разбираясь, кто там из них агонизирует, а кого просто ослепило. Несколько секунд - и все затихло. Я осмотрелся по сторонам, не опуская ствола револьвера.
        - Это что, твари вырыли? - спросила Мэг, озираясь. Я лишь кивнул,
        За проломом оказался еще один тоннель, на этот раз - животного, так сказать, происхождения. Очевидно, что вырыли его морфы. Своды и стены покрыты чуть светящей, затвердевшей слизью отвратного видна. Это, типа, крепи у них такие, чтоб не обвалился тоннель, значит. «Понима-а-а-ю», как говорит одна моя знакомая. Мрачновато выглядит.
        - И что дальше? - гонщица посмотрела на меня с надеждой. Ну, да. Я ж тут, вроде как, командир. И именно я должен решать, как вылезать из очередной задницы. Логично. Только вот что делать, если я не знаю?
        - Есть два варианта. Собственно, как и всегда, - пожал я плечами, продолжая вглядываться во мрак тоннеля. - Первый - вернуться назад, засесть в ангаре и ждать у моря погоды. Второй - пройти вперед и посмотреть, куда ведет этот тоннель. Что-то мне подсказывает, что рано или поздно мы найдем вход в форт. Ведь попали же как-то внутрь морфы? Здесь обвал, значит, должен быть какой-то другой ход. Выше его быть не может - мы недостаточно глубоко находимся. Значит, он ниже. Лично я голосую за второй вариант.
        Мэг подумала и кивнула:
        - Годится. Пройдем ниже, поищем вход.
        Я лишь кивнул. О чем тут говорить еще?
        - Кстати! - кое-что я все же вспомнил. - Пушка ведет себя странно. Первую пару пауков разорвала в клочья, а дальше как будто мощность упала. Это что, батарея села уже? Менять надо?
        - Нет, - покачала головой Мэг. - Видел пар? Лупит из тварей, когда луч внутренности им испаряет. В пару пучок рассеивается, убойная сила падает. Зато возникает вспышка, которая еще и слепит тварей. Которые потом, как ты заметил, замечательно жгутся из огнемета, - гонщица усмехнулась. - Предлагаю по такой схеме и действовать в дальнейшем.
        - Если в дальнейшем будут такие идеальные условия, - буркнул я. - Нам повезло, что они в проломе забуксовали. Могли бы и вслепую рвануть. Но в целом - одобряю. Ладно. Пошли тогда, чего стоять?
        Я взял резак наизготовку, поправил на плече фонарь и сделал первый шаг по тоннелю.

* * *
        - Охренеть! Как они все это вырыли? - Мэг искренне удивлялась строительным талантам морфов и я ее понимал. Мы шли уже несколько минут, на протяжении которых тоннель вилял из стороны в сторону, как пьяный десантник в увольнении, а пару раз нам попадались ответвления. Благо, хотя бы Заканчивающиеся, по результатам проверки, тупиками. Работы тут было проделано немало, да. Совсем немало.
        - Молча, - буркнул я, неприятно впечатленный размахом, с которым здесь обосновались твари. Учитывая, что у меня на аванпост были определенные планы… Не могу сказать, что мечтал о таких соседях. И не представляю даже, как их выкуривать, если они успели как следует расплодиться. Остается лишь надеяться, что там, на поверхности, мы видели большую часть тварей, и под землей их осталось мало. Иначе хрен знает, как ходы эти зачищать. Не взрывать же их? Ладно. С этим будем разбираться, когда дело до того дойдет. Сначала надо хотя бы над аванпостом контроль установить.
        - Стоп! - пси-сканер донес до меня какие-то непонятные эманации. Такого я раньше еще не ощущал. В пси-поле «воняло» морфами, но как-то странно, не так, как обычно. Слабо, едва разборчиво. Что за хрень?
        - Что случилось? - Мэг настороженно водила стволом «Отбойника».
        - Не понимаю, - честно ответил я. - Что-то странное. Погоди, я сейчас.
        Ощущение чужого присутствия исходило из ответвления. Поправив фонарь, я перехватил резак и шагнул вперед.
        - Алтай, может не надо? - тихо позвала Мэг. - Может вместе?
        Я сделал успокаивающий жест и «прислушался». Да что ж это такое?
        Шаг, другой, третий… Ух ты ж мать твою!
        - Что там? - снова не выдержала Мэг.
        - Инкубатор, - тихо проговорил я.
        Луч фонаря вырвал из темноты углубление, покрытое бугрящейся, полупрозрачной пленкой, непрерывно вздрагивающей и как будто живой. Хотя… Не как будто. Под пленкой копошились пока еще мелкие и практически неидентифицируемые твари. Много тварей. Сейчас они не представляют опасности, но стоит им вылупиться…
        - Ох! - Мэг тихонько подошла ко мне и с отвращением смотрела на инкубатор. - Теперь понятно, зачем здесь эти тупики…
        - Думаешь? - я посмотрел на гонщицу. А ведь да, здраво. Мы прошли несколько ответвлений и все они заканчивались тупиками. Для чего тварям было рыть эти ходы? До этого какого-то практического назначения в этих ходах усмотреть не удавалось, но теперь… Да, твари здесь явно надолго устроились.
        - Получается, в остальных тупиках они еще не успели свои яйца отложить, или что там у них, - с отвращением проговорила Мэг. - А здесь… Фу, какая гадость. Что, обработаю? - гонщица качнула соплом огнемета.
        - Не, - я расстегнул подсумок. - У меня есть идея получше.
        Достав плазменную гранату, я принялся крутить кольцо замедления. Выкрутив на максимум - шестьдесят секунд, я махнул гонщице.
        - Давай, на выход. Сейчас догоню.
        Мэг кивнула и поспешила в основной тоннель. Я дождался, пока она выйдет, дернул чеку и бросил гранату в центр колышущегося кожистого купола.
        - Наслаждайтесь, твари, - бросив последний взгляд на инкубатор, я поспешил следом за Мэг.

* * *
        - Вот так они в форт, судя по всему, и попали, - тихо проговорил я, глядя на очередной пролом в стене. Только на этот раз он вел не в тоннель, а в основное помещение форта. Я выпустил щупальца пси-сканера на максимальную длину и проверил пространство впереди. Пусто. Хорошо. Будем двигаться дальше.
        Протиснувшись в пролом, я шагнул в сторону и отошел к стене, подняв резак перед собой. Некоторое время пытался вглядываться в темноту, но даже для улучшенного зрения требовалось больше света. А ночного видения в «Стальной крысе», к сожалению, не предусмотрели. Недовольно буркнув под нос, я включил фонарь, и осветил простанство перед собой.
        - Гнилые шестеренки… - вырвалось у Мэг. - Что за дерьмо здесь произошло?
        Собственно, вопрос был больше риторичесчким. Здесь шел бой. Об этом красноречиво говорили и гильзы на полу, и сколы на стенах… И кровь. Много крови.
        При получении задания я почему-то не поинтересовался количественным составом клана «Мстителей». Но, судя по перепачканным стенам и засохшим лужам на полу, бойцов в клане было немало. Из пары-тройки человек столько крови не надавишь.
        - Охренеть можно, - пробормотала гонщица. - Это ж сколько народу тут перебили?
        Я лишь мрачно покачал головой.
        Что характерно, несмотря на количество крови и гильз, трупов не было. Ни человеческих, ни каких-либо других. Зато были видны следы волочения. И фрагменты тел. Вон у двери лежит уже подгнившая человеческая кисть, будто клинком срезанная, чуть дальше - броневой щиток какого-то морфа, несколько паучьих лап, вырванных с корнем, клешня скорпикса…
        - Весело тут, ничего не скажешь, - процедил я, осматриваясь. Так. И куда нам дальше?
        «Алтай, прием!» - мелькнуло новое сообщение в чате. Трикс. Оказывается, у меня там уже несколько непрочитанных уведомлений. Пропустил. Плохо. Нужно быть внимательнее.
        «Мы в форте», - быстро отписал я. «Рассказывай, что нужно делать».
        «Где именно в форте?» - тут же пришло новое сообщение. Я огляделся, заметил маркировку на стене, и тут же ответил:
        «Минус первый этаж»
        «Отлично!» - булькнуло через секунду. «У себя мы перезагрузились. Остался минус первый и минус второй этажи. К вам прийти не можем, управление дверями заблокировано. Так что вы пока сами. В каком вы отсеке?».
        «Отлично»… Не то слово, как отлично, ага.
        «2 - 3», - остучал я, снова отыскав ответ на стене.
        «Точка доступа в 2 - 7, в отсеке жизнеобеспечения. Свяжись со мной, когда туда доберетесь».
        «Принял», - отбил я, и вернулся из интерфейса в реальность.
        - На связь вышел Трикс, - проговорил я. - Им там удалось перезагрузиться у себя, теперь дело за нами. Нам нужно попасть в отсек жизнеобеспечения и перезагрузить точку доступа. Потом, видимо, придется спуститься ниже и перезапустить точку и там. После этого, надеюсь, Трикс восстановит контроль над системой и мы сможем объединиться с остальными.
        - Угу, - Мэг кивнула. Происходящее ей явно не нравилось, но других вариантов все равно не было. Как и всегда на Рапсодии. Хотим жить - нужно идти дальше. Я поймал себя на том, что чувствую себя лягушкой, попавшей в кадку с молоком. Хочется верить, что, если я буду изо всех сил сучить лапками, оно превратится-таки в масло, и я, если не выберусь из этой задницы, то хотя бы получу немного времени на отдых. Кажется, еще никогда в жизни я так не уставал.
        - Тогда пойдем, - я помассировал лицо ладонью, опустил забрало шлема и пошел по коридору вперед.

* * *
        Форт представлял собой вытянутый бетонный цилиндр, большей частью погруженный под землю. Верхняя часть поднималась над поверхностью незначительно, именно в ней располагался входной шлюз, рубка управления, другие рабочие отсеки. Рекреационная зона, медблок и лаборатория расположились на минус первом этаже. На минус втором - жилая зона, вторая, резервная рубка и оружейная. По мере необходимости форт мог увеличиваться в размерах, расти как вверх, так и вниз, но базовая конфигурация выглядела именно так. Мы сейчас находились в центре цилиндра. Коридор шел по кругу, огибая сердцевину цилиндра, в которой размещались технические помещения. Справа и слева через каждые несколько шагов располагались двери с горящими красными светодиодами - заблокировано. Коридор был разбит на восемь отсеков, разделенных гермодверями. Мы сейчас находились во втором, добраться нужно было в восьмой, полностью отведенный под медблок. Для этого нужно было миновать шесть отсеков, не нарвавшись на морфов… Или на заблокированные двери. У каждой гермы было ручное управление, но работало ли оно? Ладно. Скоро проверим.
        Проверять не понадобилось: первая дверь оказалась открыта. Точнее - закрыта не до конца. В проеме раздвижной двери, не дав створкам закрыться до конца, лежал обезображенный труп в остатках боевого костюма. Точнее, верхняя часть обезображенного трупа… Нет, фрагмент верхней части обезображенного трупа. Голова лежала отдельно, в углу, и бесстрастно взирала на нас с Мэг, настороженно замерших в нескольких метрах от дверей.
        - Ржавая гниль… - просипела какое-то свое механское ругательство гонщица. Я от комментариев воздержался. Устал и перегорел. Даже не тошнило уже. - Смотри, Алтай, - Мэг повела фонарем и осветила надпись на стене.
        «МАМА, Я НЕ ХОЧУ…» - фраза обрывалась, и узнать, чего именно не хотел ее автор, не удалось. Впрочем, если учесть, что написана она была кровью, несложно было предположить, как она должна была звучать полностью
        «МАМА, Я НЕ ХОЧУ УМИРАТЬ». Вот что здесь должно быть написано.
        - То есть, их не всех сразу убили? - севшим голосом спросила Мэг. - Еще кто-то живой оставался?
        - Вероятно, - я кивнул. - Прятались в отсеках, каютах, технических помещениях, еще где-то. Рискнули выйти - и привет.
        - Как ты думаешь, здесь мог остаться кто-то… Кто-то еще? - голос Мэг, дрогнув, сорвался.
        - Ты кого имеешь в виду, людей или морфов? - невесело усмехнулся я. - Насчет первых - сильно сомневаюсь. А вот вторые - легко. Так что…
        И в этот момент откуда-то из глубины коридора послышался стон.

* * *
        - Дерьмо! - выдохнула Мэг. - Ты слышал это? Алтай, ты слышал?
        - Тихо! - шикнул я на гонщицу, вслушиваясь в темноту, напрягая и слух, и акустические системы костюма.
        - По… - стон оборвался кашлем. - Помогите… Пожалуйста!
        Мы с Мэг переглянулись.
        - Помоги… те…
        Я сделал гонщице знак оставаться на месте, и потянулся вперед щупальцем сканера. Есть! Что-то слабенькое, что-то затухающее… Я прогладил щупальцем чернеющее облачко сознания, в котором едва теплилась красная искорка жизни. Боль… Тоска… Страх… Усталость… Человек! Дерьмо, мы нашли живого человека в этой гребаной братской могиле! Сколько же он здесь лежит?
        - Медленно идешь за мной, - пробормотал я в комлинк. - Расстояние три метра. «Отбойник» - наготове. И, что бы ни случилось - ни в коем случае не лезь никуда без команды! Пошли!
        Опустив забрало шлема, взяв резак наизготовку, я медленно двинулся вперед. Шаг, второй… Переступить через тело, развернуться боком, протискиваясь сквозь замершие двери. Под ботинком чавкнуло, я едва не поскользнулся и, выругавшись, бросил взгляд вниз. Дерьмо! В прямом смысле слова, причем. Это ж надо, в кишки вляпаться…
        - Эй, - голос будто бы окреп. - Эй, я же вижу свет! Я вижу… что вы здесь! Помогите! Помогите мне!
        Я молчал. Что-то мне в происходящем не нравилось. Понять бы только, что именно. Чужого присутствия сканер не улавливал, засаду ожидать, исходя из этого, глупо… Что же мне так не нравится, а?
        Я активировал детектор биологических форм. Впереди, в десяти-пятнадцати метрах, отчетливо проглядывало тепловое пятно, силуэтом схожее с лежащим человеком. Черт, неужели здесь и правда кто-то выжил?
        Пробравшись в следующий отсек, я поманил Мэг. Та кивнула, и достаточно быстро протиснувшись сквозь проем, присоединилась ко мне.
        Сделав гонщице знак, я направился на звук.
        - Помогите… Мать вашу, да помогите же! Люди вы, или нет? Вы люди?
        Этот коридор был уже предыдущего. И захламленнее. Какие-то ящики, мешки… Здесь было отчетливо видно, что постройка бункера еще не завершена, да и обустройство тоже. Дьявол, что же здесь не так, а?
        - Помо… Ги-те… - продолжал хрипеть бедолага. И я не выдержал.
        Махнув Мэг, я резко ускорился, огибая контейнер с каким-то строительным хламом, и через секунду уже освещал лучом лежащего за ним человека. Ух ты ж мать твою! Что это с тобой, парень?
        В углу, прислонившись спиной к стенке контейнера, полулежал-полусидел маленький японец. И, кажется, ему было хреново ровно настолько, насколько можно было предположить, исходя из боли и муки в его голосе. Хотя понять, что именно с ним не так с первого взгляда было сложно. Судя по количеству крови, покрывающей бедолагу, травмы там могли быть любой степени тяжести - от миниатюрных порезов в случае, если кровь не его, до вспоротого брюха - правда, в таком случае, не очень понятно, как это он до сих пор жив. Сквозь потеки виднелась изрядно потрепанная броня, а на груди, если приглядеться, можно было рассмотреть эмблему клана - «Мстители».
        - Эй, друг! - негромко позвал я. - Помощь уже здесь. Что с тобой? Чем помочь?
        Раненый не ответил, лишь жалобно и протяжно застонал. Твою мать! Он что, доходит уже, что ли?
        - Эй! Ты меня слышишь? - я повесил резак на грудь и потянулся за автодоком. У парня-то он давно иссяк, судя по всему. Дерьмо! Ему нужно в регенерационную капсулу, и как можно быстрее, а у нас не то, что доступа к ней нет, нет даже уверенности в том, что она уцелела!
        Отстегнув автодок, я нагнулся над парнем, и подметил, как тот напрягся, будто готовясь к прыжку. Ну да, боится инстинктивно, что сделаю ему больно. Однако боец вдруг потянул носом воздух, словно принюхиваясь, вздрогнул, и сел, глядя на меня широко распахнувшимися глазами.
        - Кёдай? - в возгласе японца звучало такое неприкрытое изумление, что я опешил и растерялся.
        - Чего? - чисто автоматически переспросил я. - Не понимаю!
        - Часть? Сегмент? - продолжал лопотать что-то непонятное японец. - Брат?
        Мать твою, да у него уже крыша едет!
        И тут взгляд японца упал на показавшуюся позади меня Мэг. Черты раненого исказились, лицо разорвал хищный оскал, а в следующий момент я почувствовал, что лечу в сторону, отброшенный мощным толчком.
        Крик Мэг рванул тишину коридора, ударив по ушам ультразвуком. Прыжком вскочив на ноги, я рванулся вперед, туда, где в свете фонаря боролись два человека… Стоп. Нет. Человек и… что-то еще.
        В первую секунду мне показалось, что я сошел с ума. Но увы - с моим рассудком все было в порядке. А вот у японца явно были проблемы. И начались они, судя по увиденному, задолго до того, как мы заявились в бункер. Теперь-то было понятно, что кровь, покрывавшая тело мнимого раненого, была не его.
        Из спины прикинувшейся человеком твари росли шесть длинных, суставчатых конечностей, напоминающих паучьи лапы. Каждая оканчивалась внушительным костяным клинком, два из которых сейчас пригвоздили женщину к стене. Еще две лапы перевертыш занес над головой, готовясь нашинковать Мэг на много-много маленьких гонщиц. Ах ты ж сука!
        Использовать резак возможности не было - я неминуемо задел бы Мэг. Рука скользнула к бедру, туда, где висел практически забытый со всем этим хай-теком боевой топор. Второй рукой я схватил «японца» за суставчатую лапу, растущую из спины, и резко дернул к себе.
        - Часть? - тварь выглядела… Удивленной. Будто не ожидала, что я оторву ее от столь увлекательного занятия. Часть, сегмент… Что за чушь вообще, мать его? Жаль, что спросить некогда.
        Однако удивление твари быстро сошло на нет. Размашистый удар топора, призванный размозжить морфу череп, был блокирован молниеносным выпадом костяного клинка, а потом тварь ударила в ответ. Только реакция модифицированного тела и подсказка Элис позволили избежать проникающего удара, который наверняка пробил бы меня насквозь, невзирая на броню. Резко повернув корпус, я почувствовал, как клинок чиркнул по броне, перехватил конечность чуть выше костяного лезвия, и ударил ногой, метя в одно из сочленений.
        Удар пришелся в цель, послышался хруст, и тварь взвыла. Из сломанной конечности хлынула коричневая жижа, однако, вместо того, чтобы отступить, морф раскинул верхние лапы, вбил клинки в стены коридора, и, используя лапы, как рычаги, прыгнул вперед.
        Тело твари врезалось в меня, подобно снаряду, я потерял равновесие и почувствовал, как лечу назад. Тварь же умудрилась в полете обвить мое тело ногами, и сейчас замахивалась клинками, собираясь превратить меня в фарш.
        Я так и не понял, кто активировал пси-удар, я, бессознательно ухватившись за последнее доступное сейчас оружие, или Элис, оценившая ситуацию, как критическую. Да и не важно, на самом деле. Главное, что тварь дернулась, как от хорошего хука, и на миг потеряла инициативу. А потом перехватить ее перевертышу уже не дали.
        Пол коридора с размаху лягнул меня в спину, я сгруппировался, ухватил обмякшую тварь за плечи, и, извернувшись сбросил ее с себя. Тут же взвыли электромагниты «Отбойника», и по ушам ударил крик гонщицы:
        - Алтай! В сторону!
        Повторять дважды не понадобилось. Я откатился влево, и воздух с жужжанием прошила разогнанная до невероятной скорости заклепка, с характерным чавкающим звуком ударившая в тело перевертыша. И еще одна. И еще.
        Мэг шла вперед, держа «Отбойник» у бедра, и всаживала снаряд за снарядом в копошащуюся на полу и до сих не оправившуюся от пси-удара тварь. Та дергалась, взвизгивая ползла вперед, и пыталась подняться, неуклюже опираясь на суставчатые конечности, будто совсем забыв о человеческих руках и ногах.
        Дожидаться, чем все это закончится, я не стал. Вскочив, я потянул из кобуры револьвер, прицелился и всадил пулю в затылок ползущей твари.
        Морф дернулся и замер. Двенадцать и семь в голову - это тебе не шутки шутить. После такого никто не выживет. Тем не менее, я снова прицелился и выжал спуск во второй раз: для страховки.
        - Гнилая ржавчина, что это, на хрен, было? - выдохнула Мэг, не сводя ствола с распластавшейся на полу твари. Я осветил фонарем напарницу. Мне, если честно, казалось, что ей конец, но нет. Повезло. Тварь лишь пробила клинками боевой костюм, тело не задела. Счастливица, блин, в рубашке родилась.
        - Ты как? - спросил я все же.
        - Нормально, - отмахнулась Мэг. - Так что за дерьмо это было? Я чуть не обосралась от испуга, ржавая гниль!
        - Чтоб я знал… - пробормотал я. - Чтоб я знал…
        Мэг, как я и приказывал, держалась позади меня, и не слышала того, что говорила тварь. А ведь та искренне удивилась, увидев меня. Начала молоть что-то… Часть… Сегмент… Какой, нахрен, еще сегмент? Какая часть? Часть чего?
        «Часть роя», - отозвалась в голове Элис. «Кёдай» - по-японски «родственник». Кажется, морф признал в нас своего. Почувствовал биокомп».
        «Ты хочешь сказать, внутри у него сидит такая же дрянь, как и у меня?».
        «Это же очевидно», - слегка удивленно проговорила Элис. Ну да, ну да… Действительно очевидно.
        Впервые с подобными тварями я столкнулся в тоннелях заброшенной шахты. Тогда они, не церемонясь, весьма неуклюже открыли огонь, и мы их уничтожили. Действовали они заторможенно, стреляли не прицельно, и в целом, будто бы дефективные были. То же самое можно было сказать и о других встреченных там человекообразных морфах. Этот же… Если бы не лапы - я бы и не понял, что это морф. Он же нас осмысленно заманивал в засаду! Он же разговаривал, мать твою!
        Мне стало нехорошо. Черт побери, если эти твари способны развиваться, если они могут эволюционировать так, что их не отличить от человека… Страшно представить, что будет, если забросить ящик таких сколопендр, скажем, в Элизиум. А если не ящик, а контейнер, и не в Элизиум, а на отдаленную, малонаселенную колонию? А если они еще и размножаются? Пф-ф-ф-ф… Голова кругом идет. Вот это номер, мать его!
        «Элис, ты вела запись?» - обратился я к нейросети.
        «Так точно», - тут же отозвалась помощница.
        «Установи пароль, заархивируй и сохрани. Из отчета убери. Вырежь, смонтируй, что ты там еще делаешь, так, чтобы никто не подкопался. Но не удаляй! Ни в коем случае не удаляй оригинал, слышишь?».
        «Так точно».
        Я вздохнул, поднял забрало, и вытер выступивший пот тыльной стороной перчатки. Святое дерьмо… Черт, не знаю, как я это проверну, но эту запись просто обязано увидеть командование Вооруженных сил Федерации. Это… Это не просто новая тварь! Это угроза существования всей человеческой цивилизации! Вот только как бы донести это до тех, кому надо…
        Тряхнув головой, я поднял утерянный в ходе боя резак, проверил его и повернулся к Мэг.
        - Идем. Нужно заняться делом. У нас еще много работы.
        Поправив фонарь, я первым пошел по коридору, твердо пообещав себе, что больше на помощь очертя голову я бросаться не буду. Ни к кому.
        Глава 25
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        Луч фонаря подпрыгнул и остановился на запертой гермодвери.
        - «Два-семь. Медблок», - вслух прочитала Мэг. - Нам сюда, что ли?
        - Получается так, - я кивнул, мрачно осматривая двери. - Точка доступа на этом этаже расположена там. По крайней мере, если верить Триксу.
        - Угу, - Мэг угрюмо кивнула. - Вот только мне туда почему-то не хочется.
        - Ну, мне здесь тоже не очень нравится, но что поделаешь? - пожал я плечами. - Ты сможешь вскрыть дверь? - я достаточно логично предположил, что женщина-механик в таких штуках, как ручной привод аварийного открытия гермодверей должна разбираться лучше меня.
        - Если ручник не испорчен - могу, - Мэг кивнула. - Правда, я не очень понимаю, почему здесь закрыто.
        Я лишь пожал плечами.
        - Некоторые другие двери на этаже тоже закрыть пытались. Как та, с трупом полуразорванным. Какие-то закрыли, какие-то - нет.
        - Ладно. Раз других вариантов все равно не имеется… - Мэг приблизилась к двери и принялась ее рассматривать. - Это должно быть здесь… Да, вот оно!
        Мэг достала нож, вставила клинок в щель, надавила - и на уровне пояса распахнулся лючок с рукоятью ручного привода.
        - Стоп! - скомандовал я. - Секунду!
        Запустив пси-сканер, я попытался прощупать отсек по ту сторону двери, но лишь уткнулся в глухую преграду. Не работает. Жаль. Тогда, на базе изгоев, сразу после инъекции, мои способности были на пике, и я мог ощущать чужое присутствие даже сквозь преграды. Сейчас о таких возможностях я мог только мечтать. Что ж, ладно.
        Отступив на шаг, я поднял резак и навел его на двери. Черт, полцарства за «Пульсар»! Лазерная пушка Мэг, конечно, весьма неплоха, но я бы предпочел проверенный армейский излучатель. Эх. Ну, поехали!
        - Открывай! - скомандовал я Мэг. Гонщица потянула ручку, зашипел пневмопривод, и дверь отъехала в сторону.
        Я был готов к чему годно. К тому, что дверь не откроется, что из медотсека на нас выплеснется волна морфов, что внутри окажется… Не знаю, гора трупов или выжившие «Мстители»… Однако не произошло ничего вообще. Фонарь осветил входную зону медотсека, отделенную от остального пространства пластиковой шторой. В белом конусе луча кружила поднятая дверью пыль. Тихо. Темно. Мертво.
        Щупальце сканера скользнуло вглубь отсека, ощупав пространство на доступном сканеру расстоянии. Никого. Детектор биоформ - пустота. Отлично. Держа резак наизготовку я проверил мертвые зоны за дверью и только тогда шагнул в отсек.
        Здесь явно что-то происходило. Совсем недавно. На полу видны кровавые следы волочения, на стенах - россыпь кровавых капель… Перевернутая каталка, окровавленная простыня… Дерьмо! Что за хрень, мать ее?
        - Я захожу? - послышался слегка дрожащий голос Мэг.
        - Подожди… - пробормотал я. - Сейчас…
        Шаг, еще один… Я медленно двигался по отсеку, старательно осматривая каждый угол. Так… Еще одна дверь, внутреннее отделение медотсека… Пусто. Пси-сканер молчит. Может, я зря параноюсь? Если бы здесь был кто-то еще - я б наверняка почувствовал.
        Перевернутая кушетка, разбитая витрина с препаратами… Снова кровь, разбитая инфопанель на стене… Дерьмо… Как же хочется вернуться назад, заблокировать дверь и свалить подальше отсюда. Мороз по коже от этого места.
        - Алтай? - Мэг. Вопросительно-напряженно. В голосе такая тоска сквозит - жуть просто. Ей тоже не по себе. Понимаю.
        - Сейчас.
        «Трикс, где эта гребаная точка доступа?» - быстро отстучал я, искренне надеясь, что связь будет работать. Перезагрузить эту хрень и валить отсюда нахрен!
        «Ты в медотсеке?» - пришел ответ.
        «Да. Быстрее давай!».
        «Точка доступа - сервер в регенарционной. Должен быть где-то рядом с капсулой. Это единственное оборудование, на которое подано питание. Не ошибешься», - ответил Трикс. «Напиши мне, когда доберешься до сервера».
        «Принял».
        Регенерационная. Хорошо. Где она может быть?
        Так. Если б мне нужно было разместить регенерационную капсулу, куда бы я её засунул? Ответ прост: в самое спокойное и защищенное место. Во-первых, сама по себе капсула - штука дорогая и ценная, а во-вторых, во время лечения человек, находящийся в капсуле, полностью беззащитен. В общем, стоит искать капсулу в самом укромном углу. Где-то в конце отсека.
        - Алтай? - снова Мэг.
        - Оставайся на месте, - принял решение я. - Я пройду в конец отсека и перезагружу сервер. Ты контролируй коридор.
        Несмотря на то, что медотсек выглядел жутковато, я был практически уверен, что он пуст. Пси-сканер не улавливал никакого движения, звуков посторонних не слышно. Интуиция только ноет, но, кажется, это от перегруза событиями и мрачности обстановки в целом. Так что для меня будет гораздо полезнее, если Мэг останется охранять вход. Внутри я как-нибудь сам справлюсь.
        Подумав, я перевесил резак за спину и взял в руки револьвер. В тесноте отсека он поухватистее будет. Да и действует более привычно и предсказуемо. Патронов пока хватает.
        Сняв фонарь с плеча, я закрепил его под стволом револьвера, и, мысленно обругав себя за то, что оттягиваю неизбежное, пошёл вперёд, внимательно оглядывая подозрительные углы.
        Сдвинув в сторону пластиковую штору, я осмотрел открывшееся пространство. И снова кровь, перевернутые и разбросанные предметы… Здесь дрались врукопашную. С кем? С тварью, вроде той, что устроила на нас засаду? С другими морфами? Но откуда они взялись и куда потом делись? Дьявол, вопросов - куча, а вот ответов нет.
        Осмотрев ещё два небольших отсека, я вернулся в коридор и двинулся дальше.
        Следующий сегмент медотсека был последним. И здесь меня снова ожидали две двери, справа и слева. В проёме правой двери я, наконец, увидел искомое: капсулу, расположившуюся на постаменте и серверную стойку, перемигивающуюся индикаторами у дальней стены. А вот левая дверь была закрыта и светилась красными огоньками блокировки. Черт.
        Приблизившись к двери, я попробовал открыть её, просто приложив ладонь к сенсору, однако попытка не увенчалась успехом. Зуммер обижено крякнул, красный индикатор мигнул, и на этом всё. Ошибка. Странно… Ладно, черт с ним. Сервер перезагрузится - заработает. Наверное…
        Внимательно осмотрев регенерационную, я прошёл к капсуле и не удержался, чтобы не провести рукой по гладкому полипласту крышки. Есть. Есть, черт подери! Самая, наверное, ценная вещь в форте. Для меня. А там, за запертой дверью, полагаю, биолаборатория с имплантационным оборудованием. Всё-таки моё везение работает. Очень своеобразно, конечно, но работает. Да, прежде чем форт снова заработает и всё это сможет работать на меня, нам предстоит очистить аванпост от ксеносов, однако другим и такой возможности не выпадает. Так что - рывок-другой, и всё, промежуточная цель достигнута. Нужно только не совершить ошибок во время этих рывков. Не надорваться.
        «Трикс, я у сервера. Готов действовать. Что делать?»
        Сообщение долго не уходило, и я даже начал думать, что связь снова накрылась, но нет. Булькнуло уведомление и в мессенджер упал ответ.
        «Просто отключи стойку от сети - а потом включи снова. Там должен быть щиток с выключателями».
        Хм. Окей. Поищем.
        Проведя лучом вдоль стойки, я упёрся им в стену. Ага. Щиток. Есть, вот он. Ну, что ж, перезагрузим.
        Откинув крышку щитка, я пробежался по ряду переключателей. Щелчок, щелчок, щелчок… С каждым щелчком один из серверов угасал и в комнате становилось тише. Наконец погас последний сервер, и в регенерационной воцарилась полная тишина, настолько глухая и давящая, что мне даже не по себе стало. Передернув плечами, я пробормотал под нос ругательство и снова взялся за переключатели. Щелчок, щелчок, щелчок… Вот завёлся один сервер, второй, третий…
        - Внимание! Произведена принудительная перезагрузка! Запуск тестирования системы. Внимание! На время теста все отсеки яруса будут изолированы. Не пугайтесь, это стандартная процедура, которая не займет много времени.
        Раздавшийся из скрытых динамиков синтезированный женский голос и вспыхнувший красным свет ламп аварийного освещения заставили меня вздрогнуть. Что? Изолированы? Какого…
        - Тест внутренней системы безопасности. Обнаружена ошибка ввода-вывода. Отсек заблокирован. Принудительная разблокировка…
        - Алтай! - по ушам ударил нервный возглас Мэг в комлинке. - Что происходит?
        Однако, прежде чем я успел ответить, послышался мелодичный звон, на двери отсека напротив вспыхнул зеленый огонек, сама дверь поехала в сторону, а из образовавшейся щели на меня бросилось что-то большое и быстрое.

* * *
        Отреагировал я на голых инстинктах: вскинул револьвер и сделал два быстрых выстрела. То, что быстрое нечто в какой-то момент затормозило и вроде как даже рванулось в сторону, меня не остановило, мозг попросту не успел за телом. Тушка нападающего, затянутая в серый комбинезон «Мстителей» еще валилась на пол, а я уже брал на мушку второй силуэт, показавшийся за дверью.
        - Не стреляй! Свои! - послышался выкрик. Палец на спуске дрогнул, и я промедлил лишнее мгновение… Едва не ставшее роковым.
        Элис не стала тратить время на предупреждение голосом, она поступила проще. В голове взвыл сигнал тревоги, на оверлее вспыхнул вектор уклонения, и я тут же бросился в сторону, уходя от атаки со спины.
        Не знаю, где пряталась эта тварь, но она меня почти достала. Костяной клинок угодил в зазор между пластинами, пробил жесткую металлизированную ткань и дотянулся-таки до тела. Плечо рвануло болью, я зашипел и дернулся, уходя в перекат и сбивая телом какие-то предметы.
        - Прогресс тестирования - сорок процентов, - бесстрастно проговорил голос в динамиках. - Дождитесь окончания тестирования.
        Обязательно!
        - Алтай! - снова Мэг. - Дверь закрылась! Аварийный рычаг не работает! Что там у тебя?
        Блин, да некогда мне!
        Вскочив на ноги, я крутанулся юлой, вскидывая оружие, палец на спуске напрягся… И тут же расслабился. Гребаная капсула! Как стрелять, когда тварь возле нее мечется? Потом же хрен восстановишь небось!
        Уловив боковым зрением смазанное движение, я дернулся в сторону. Воздух перед лицом со свистом разрезало костяное щупальце - меня атаковал второй морф. Свои, говоришь? Ах ты ж сука подлая!
        Вбив ствол револьвера в бок существу, когда-то бывшему бойцом «Мстителей», а ныне превратившемуся в мерзкую тварь, я утопил спуск. Морфа отшвырнуло в сторону, а на меня бросился его членистоногий собрат.
        В этот раз уйти с траектории удара не получалось. Я отмахнулся револьвером, и почувстовал, как от резкой боли немеет кисть. Мощным ударом тварь выбила у меня оружие и рванулась вперед.
        - Прогресс тестирования - семьдесят пять процентов. Дождитесь окончания тестирования.
        Получай, сука!
        От пси-удара морф дернулся, будто на стену наткнулся. Мне, впрочем, тоже откатом прилетело. Виски прострелила резкая боль, окружающий мир мигнул и потемнел, а шкала энергии просела едва ли не на треть. Плевать! Ринувшись вперед, я ухватил тварь за верхнюю пару костяных лап и что было сил протаранил морду морфа шлемом.
        О том, что тварь, вероятно, не чувствует боли и держит удар лучше меня, я подумал уже когда мы валились на пол. Вот дерьмо! Свистнуло щупальце, и я на одних инстинктах бросился в сторону, что было сил оттолкнувшись от твари. Пронесло! Костяной клинок прошел выше, заставив воздух вибрировать, а я перекатился на спину, пытаясь нащупать хоть какое-нибудь оружие.
        Тварь рывком вскочила на ноги, резко развернулась и пригнувшись бросилась на меня. В потемневших зрачках плескалась ярость, на обнажившихся зубах блестела слюна… Все четыре костяные конечности взметнулись вверх, хищно изогнувшись и готовясь бить, кромсать, резать…
        А вот хер тебе по всей морде, уродец проклятый!
        Рванув с бедра боевой топор, я прыгнул навстречу твари, падая ногами вперед на скользкий от крови, слизи и разлившихся препаратов пол. Проскользнув в низком подкате под смертоносными щупальцами, я коротко размахнулся и вбил шип топора бывшему «Мстителю» четко над переносицей. Хрустнуло, чавкнуло, и вмиг обмякшая тварь обессиленно рухнула на меня, пачкая мою броню темной жидкостью изо рта.
        Выругавшись, я отбросил тяжеленного морфа в сторону, и сел, тяжело дыша. Шкала энергии тревожно мигала у самой границы оранжевой зоны, сердце колотилось, как бешеное, руки и колени подрагивали… Нормально так сервер перезагрузить сходили, ничего не скажешь! Тьфу, мать твою!
        Черт, рана болит! И чешется… И даже не поймешь, что больше. Понятно теперь, куда энергии столько делось. Повышенная регенерация! М-да. Надеюсь, от столбняка я ласты не склею. Мало ли где тварь клинками своими ковырялась… Так, где мой револьвер?
        Движение сзади я не услышал - почувствовал. И тут же понял, что уйти с линии атаки на этот раз уже не успею. Черт. Ладно.
        Мир выцвел и потерял четкость, звуки стали глухими и тихими, а я - очень плавным, и, в то же время - очень быстрым. Пальцы сомкнулись на рукояти револьвера, я присел, крутанулся на правой ноге, вскинул оружие и выстрелил. Раз, другой, третий… Я видел, как вздрагивает, подпрыгивая, ствол револьвера, как вырываются из него языки пламени, и как пули, едва ли не закручивая спиралью пространство вокруг себя, устремляются к недобитому морфу.
        А потом время действия «Концентрации фокуса» кончилось, и меня выбросило обратно в привычный мир.
        Руки под тяжестью револьвера опустились и я едва не выронил оружие. Перед глазами плыли черные пятна, в висках стучала кровь, легкие разрывались, как будто я только что вынырнул с большой глубины.
        - За… Чем… - послышался шипящий стон. Встряхнув головой, я отогнал слабость и, покачиваясь, встал.
        - Часть… Такой, как мы… Зачем против….
        Шагнув вперед, я взглянул на умирающего морфа.
        Еще недавно он был молодым парнем. Короткие, темные волосы, сломанные борцовские уши, перебитая в нескольких местах переносица… Спортсмен или любитель подраться. Был. Раньше. Сейчас же…
        Сложно сказать, откуда у меня такое ощущение, но от парня за километр несло чем-то чужим и чуждым. Прислушавшись, я понял, что неосознанно использую пси-сканер и улавливаю обрывки эмоций твари, засевшей внутри парня. Вряд ли обычный человек распознает обман, нарвавшись на такового вот перевертыша… Да уж.
        - Сегмент - часть… Роя! - снова выдохнула тварь. Твою мать, ты погляди, какой живучий!
        Первая моя пуля раздробила пытавшемуся броситься на меня уродцу таз, вторая разворотила грудь, третья попала в шею и натворила там таких дел, что мне непонятно, как на этих обрывках голова вообще держится. А эта тварь еще и разговаривает! Что ж. Это ненадолго.
        - Сегмент… - снова зашипело чуждое нечто, засевшее в голове мертвого человекаю - Сегмент, стань… Стань Роем!
        - Да пошел ты! - буркнул я, поднял револьвер, прицелился и выстрелил. Тварь дернулась и замерла.
        - Тестирование завершено. Системы в норме. Связь с центральным компьютером установлена, - голос в динамиках звучал почти торжествующе. - Изоляция отсека завершена.
        - Все рады, а я немножко больше всех, - я усмехнулся, снял с пояса флягу и принялся жадно пить.
        Надеюсь, со второй точкой доступа все как-нибудь попроще сложится.
        ОТ АВТОРА:
        ДРУЗЬЯ, ЗНАЮ, ЧТО СИЛЬНО ЗАДЕРЖАЛ, ПРОСТИТЕ. ТЕКСТ ВЫХОДИТ НА ФИНИШНУЮ ПРЯМУЮ, СВОЖУ НЕКОТОРЫЕ МОМЕНТЫ, И ЭТО ТРЕБУЕТ НАПИСАНИЯ "В СТОЛ" ДОВОЛЬНО КРУПНОГО ОБЪЕМА. ДУМАЮ, ЭТО ПОСЛЕДНЯЯ ТАКАЯ ЗАДЕРЖКА В ЭТОМ ТЕКСТЕ. СПАСИБО ЗА ТЕРПЕНИЕ.
        З.Ы. В ТЕКСТЕ МОГУТ БЫТЬ ОШИБКИ И ОПЕЧАТКИ. ФИНАЛЬНУЮ РЕДАКТУРУ БУДУ ПРОХОДИТЬ ПО ЗАВЕРШЕНИЮ. СПАСИБО ЗА ПОНИМАНИЕ.
        Глава 26
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        - Алтай, что тут у тебя? - встревоженная Мэг, влетевшая в отсек с «Отбойником» наперевес замерла, увидев последствия побоища.
        - Гниль и ржавчина! - выдохнула гонщица. - Это что, такие же твари, как и та, в коридоре?
        - Да, - я кивнул и забросил в рот кубик концентрата. Кровь, слизь и ошметки, заполнившие отсек, не способствовали повышению аппетита, но тут уж ничего не поделать: нужно дать биоботам сырье для производства. Иначе свалюсь от истощения. - Держись от тел подальше, - добавил я. - Внимательно смотри под ноги. И вообще будь внимательнее. Увидишь мелкую тварь, напоминающую сколопендру - дави нахрен.
        - В смысле? Какую сколопендру? Ты о чем вообще?
        - Эти парни, - я кивнул в сторону трупов перевертышей, - не просто так дополнительные лапы отрастили и на людей бросаться принялись. Ими управляет паразит. Мелкая дрянь, отвратная с виду. Она как бы вживляется в мозг и переключает управление на себя. А человек умирает. Становится гребаным зомби. Поэтому их так тяжело убить. Насколько понимаю, они не чувствуют боли, только если эти их щупальца ломать или резать. И стрелять им стоит исключительно в голову. Вот этот, - я брезгливо пнул носком ботинка практически обезглавленное тело, - пытался меня на свои зубочистки наколоть, имея в груди дыру размером с тарелку. Так что - только в голову. Разрушить мозг. Понятно?
        - Понятно, - проговорила несколько опешившая Мэг. - А откуда ты все это знаешь?
        - Сталкивался, - пробурчал я, и вдруг замер, осененный догадкой. Стоп! А ведь Мэг тоже видела атаку твари, прикинувшейся раненым, а это значит, что, как только восстановится связь, информация уйдет в «Нью Вижн». Хватит у корпоратов ума поставить в известность военных? Вряд ли… Если о появлении нового вида морфов станет известно, «Полигон» в том виде, в котором он есть, закончится. В лучшем случае, игру просто свернут, раскидав заключенных по другим планетам, в худшем - просто разбомбят Рапсодию с орбиты. Ха! «Раскидают по другим планетам»… Ага, как же! Может, из Лимба кого и выкурят, но из Предела и Инферно - сильно сомневаюсь. Навряд ли достаточно многочисленные, вооруженные формирования, имеющие в рамках Рапсодии относительную и извращенную свободу, спокойно сложат оружие, чтобы отправиться в тюрьмы строго режима. Военные кровью умоются в таких условиях. Значит - второй вариант? Возможно… Но не точно. И первый, и второй вариант лишат «Нью Вижн» дохода, поставив крест на их шоу. А значит, военные, скорее всего, ничего не узнают…
        И тут меня обожгло запоздалой мыслью.
        Если в видеоряде от Мэг будет схватка с перевертышем, а в моем не будет - это будет, как минимум, подозрительно. Особенно учитывая повышенное внимание администрации в мою сторону. Черт. Чуть сам себя под монастырь не подвел.
        «Элис, изменение команды по монтажу», - приказал я нейросети. «Бой оставляешь, бред этот весь насчет сегмента и роя - вытираешь. Или… Нет. Оставь все. Компромата никакого в этих словах нет, как и смысла, а вот если обнаружат монтаж - будет подозрительно. В общем, подкорректируй так, чтоб подозрений не возникло. Ты умная девочка, сама разберешься».
        «Слушаюсь, босс», - отозвалась Элис. Фух. Одной проблемой меньше. Уже хорошо.
        А вообще - со стрельбой я, пожалуй, поторопился. Когда на меня бросилась первая тварь - я же действовал инстинктивно. А она в последний момент узнала во мне «собрата». То есть, можно было все это преодоление и не устраивать. Врубить «Мимикрию», а потом уже решить вопрос как-то более безопасно. Я же убийством первой твари однозначно настроил их против себя - и получил удар из засады. То есть, на агрессию мне ответили агрессией. Хотя, какого черта, я сначала вообще думал, что выжившего «Мстителя» уложил. Когда там разбираться вообще было? Все правильно, в общем, сделал. Нормально.
        - Жесть какая, - пробурчала Мэг. - Как они вообще здесь оказались?
        - Думаю, это ответ на вопрос, как тварям удалось захватить форт. Они ударили изнутри. На территорию из рейда вернулся кто-то уже зараженный. Или эти сколопендры гребаные как-то внутрь проникли. Заразили систему ксеновирусом, открыли двери собратьям… Снаружи-то защитные системы не активировались. Не успели просто. А здесь, внутри, пытались отбиться. Не вышло. Этих троих кому-то удалось закрыть в том отсеке, потому и медблок заблокировали. Но форт это не спасло.
        - Да уж… - Мэг брезгливо сморщилась. - То еще дерьмо.
        - Абсолютно согласен, - мрачно кивнув, поддержал я.
        - Алтай, приём! - раздался голос Трикса в комлинке. - Ты меня слышишь?
        - Чисто и отчётливо - отозвался я.
        - Получилось! Связь, электропитание и частично управление восстановлено! Как у тебя дела?
        - Терпимо, - буркнул я. - Трикс, у нас проблемы. Тут новые морфы. Похожи на людей и даже пытаются разговаривать. Ни в коем случае…
        - Мы уже в курсе, - перебил меня хакер. - Столкнулись, пока зачищали ярус.
        - Все целы?
        - Да, все в порядке. Диса вырубили, но он уже в норме.
        - Ясно, - я быстро переварил информацию и продолжил:
        - Тогда дальше. Целостность форта нарушена, тут огромная дыра, ведущая в тоннель к тварям. Нужно заделать ее и зачистить этаж. Пришли ко мне несколько человек. Как только восстановим стену, займемся следующим ярусом.
        - Не выйдет, - тут же отозвался хакер. - наш ярус полностью изолирован, двери и шахты лифтов заблокированы. Вирус сопротивляется. Доступа к управлению нет. Нужно перезагружать всю систему.
        - Я безумно этому рад, - пробурчал я. Приподнявшееся было настроение снова рухнуло ниже плинтуса. Я все же рассчитывал на подкрепление, а оно вон как… - Хорошо. Что мне делать дальше? - лично я предпочёл бы как следует поесть, выпить кофе и завалиться спать, но вряд ли Трикс мне это предложит.
        - Нужно спуститься вниз и перезагрузить энергетическое ядро, - проговорил хакер.
        - Кто бы сомневался, - пробормотал я.
        - Что? Прости, не расслышал.
        - Ничего. Все сделаю, говорю, - ухмыльнулся я. - Занимайся делами. Связь там будет?
        - Текстовая. Может быть. А может и не быть. Не знаю, - судя по тону, хакер нахмурился. - Сейчас связь поддерживается внутренними ретрансляторами, пока ты не перезагрузил сервер, они не работали. Внизу, скорее всего, работать тоже не будут.
        - Принял. Ладно, занимайтесь. Посмотрим, что там, внизу. Трикс! - вспомнил я вдруг. - От Ти Бэга вестей нет?
        - Нет.
        - Хреново. Ладно, до связи.
        Не очень хотелось верить, что бесшабашный скаут мертв, но, скорее всего, так и было. Если б уцелел - дал бы знать, хоть как-нибудь. Что ж. По крайней мере, он умер в бою. Что-то мне подсказывает, что Ти Бэг предпочел бы именно такую смерть медленному старческому угасанию. Ладно. Пора заняться делами.
        Я достал из разгрузки еще кубик сухпая, закинул его в рот и вымученно улыбнулся выжидающе глядящей на меня Мэг.
        - Ну что, готова к новым свершениям?
        Судя по кислой мине гонщицы, готова она не была. Я, если честно, тоже. Но куда деваться?
        Кто, если не мы, мать его.

* * *
        Прежде чем искать путь вниз, мы тщательно обыскали медотсек. За одной из запертых дверей обнаружился труп одного из «Мстителей». Точнее - одной. Без сети информация с браслета не считывалась, но, судя по всему, темноволосая девушка с короткой стрижкой и вспоротым животом была медиком клана. А еще, как понимаю, именно она заперла ублюдков и спряталась здесь - где и умерла от потери крови. Не очень понятно, почему она не попыталась забраться в регенерационную капсулу. Может, система уже частично не работала? Хотя какая разница. Главное, что, как бы цинично это ни звучало, девушка по-настоящему мертва, и не пытается вонзить в нас костяные клинки, едва мы отвернемся.
        Подумав, я притащил в этот отсек трупы мутировавших «Мстителей», свалил их в дальнем углу и вручную заблокировал двери. Все равно здесь уже пованивает, хуже не будет, а мне станет спокойнее, если они полежат в надежно запертом помещении. Подстраховка лишней не бывает.
        К сожалению, оружия не нашлось на всем исследованном нами ярусе. Даже странно. Неужели тут все настолько дисциплинированными были и сдавали стволы в оружейку? Так личные стволы с привязкой вроде в каютах и кубриках должны храниться… А где оружие тех, кто обратилcя в перевертышей? Одни вопросы…
        - Идем дальше, - скомандовал я, закончив с обыском последнего не запертого помещения. - Нужно поискать путь вниз.
        С включившимся резервным освещением ярус выглядел еще более зловеще, но, по крайней мере, теперь не приходилось шарахаться от каждой тени: света аварийных ламп оказалось достаточно, чтобы запустились модификаторы зрения, и фонари мы выключили. Видно было, как в наступающих сумерках, и меня это полностью устраивало. За исключением того, что сумерки эти были кровавого оттенка.
        Через несколько минут мы вернулись туда, откуда начали свой путь, и Мэг приступила к обследованию дверей.
        - Заперто, - она с досадой пнула дверь, ведущую на лестницу.
        - Вручную не открыть?
        - Нет, - гонщица покачала головой. Выглядела Мэг уставшей. Шутки-прибаутки вместе со «сладеньким» испарились, видно было, что больше всего ей сейчас хочется закончить со всем этим. - То ли заклинило, то ли стопор какой-то - хрен его знает. Не работает.
        - Ну, тогда я вижу только один вариант. Он мне заранее не нравится, но других почему-то никто не предлагает.
        Мэг вопросительно посмотрела на меня.
        - Возвращаемся в тоннель и пытаемся пройти ниже. Что-то мне подсказывает, что там найдется путь на минус второй.
        Мэг передернуло.
        - Да, не очень хотелось бы.
        - Больше делать нечего, - пожал я плечами. - Если хочешь - можешь остаться здесь. Запереться в медблоке. Я схожу сам, посмотрю, что там и как, на обратном пути вернусь.
        - Нет, - решительно замотала головой Мэг. - Одна я здесь не останусь.
        - Значит идем? - я взглянул на гонщицу.
        - Значит, идем, - вздохнула она. - Надеюсь, в этот раз получится без приключений.
        - Угу, - кивнул я.
        Однако без приключений не получилось.

* * *
        Чем дальше мы шли по тоннелю, тем более горячим и сырым становился воздух. И мне это совсем не нравилось. Похожий климат был в шахте, в которой твари обустроили гнездо. В ту шахту нас спустилось трое, а поднялся только я. Повторения не хотелось. Дерьмо, как же все это зачищать потом, а? По пути мы насчитали уже три инкубатора, расположившихся в ответвлениях коридора. Трогать не стали - не в приоритете. Твари, копошившиеся в плаценте, были совсем мелкими и не представляли сейчас для нас опасности. Зачисткой тоннелей придется заняться после того, как аванпост перейдет под наш контроль. Сейчас чем тише и незаметнее мы проскользнем - тем лучше для нас.
        Вот только совсем тихо не вышло.
        Несмотря на то, что я держал пси-сканер на самой малой мощности, спектр эмоций ксеносов ударил по мозгам с такой силой, что я дернулся и замер, будто налетев на стену. Стандартный набор из голода, злобы и черт знает чего еще, замешанный на ментальном смраде, сравнимом с запахом разложения. Однако замер я не потому, что почувствовал ксеносов: привыкнуть к тому, как они «звучат» в ментальном диапазоне было невозможно, однако я уже был готов к этим ощущениям. Остановило меня другое. Среди всей этой пси-вони я отчетливо различал человеческий разум. Понятную и прывычную боль, всепоглощающую ненависть и доминирующую эмоцию - сводящее с ума бессилие. Где-то там, впереди, среди ксеносов, был человек. Более того: кажется, этого человека я раньше уже «слышал». Я не мог вспомнить, кто именно «звучал» в пси-диапазоне подобным образом, но готов был ручаться: это - не подстава. Где-то впереди - живой человек. Настоящий человек, не тварь, которая пытается им прикинуться. Я был в этом уверен.
        Я поднял руку в предупреждающем жесте и показал, чтобы Мэг оставалась на месте. Гонщица послушалась, а я, врубив «Мимикрию» и запустив пси-сканер на полную катушку, медленно и аккуратно двинулся вперед, пытаясь понять, где именно находятся морфы.
        Выглянув за угол, я кивнул сам себе: есть! Впереди виднелся фрагмент стены из синтбетона, посреди которого зиял пролом, ведущий на минус второй этаж. И, если меня не подводили ощущения, эманации ксеносов доносились именно оттуда.
        Отправив Мэг сообщение с указанием оставаться на месте, я погасил фонарь, перехватил револьвер двумя руками и шагнул в пролом. Темно, черт подери, но лучше так, чем вызвать у морфов когнитивный диссонанс. Не думаю, что у них имеются экземпляры, пользующиеся электрическими фонариками. Незачем «Мимикрию» лишний раз испытывать.
        Оказавшись в коридоре, я остановился, давая глазам время привыкнуть к темноте. Здесь она, кстати, не была такой плотной, как на минус первом, например. Где-то в отдалении виднелось ядовито-зеленое свечение, проникающее в коридор и разгоняющее тьму. И, если верить пси-сканеру, примерно туда мне и нужно было.
        Я быстро пересек коридор и заглянул в следующий отсек. Здесь было душно и влажно, температура поднялась даже выше, чем в тоннеле, а еще тут воняло не только в ментальном смысле. Дерьмо! Я вступил в лужу липкой слизи и выругался. Похоже, минус второй этаж ксеносы облюбовали в качестве своей штаб-квартиры.
        Свечение исходило из широких дверей слева. И ментальные эманации тоже доносились оттуда. И не только они. Сейчас я уже вполне мог слышать звуки, издаваемые ксеносами, обычным человеческим слухом. Что-то хлюпнуло, чавкнуло, а потом по ушам ударил звук, который я совсем не ожидал здесь услышать.
        - Пошла на хер, трясогузка гребаная! Себе в задницу это засунь, поняла? Не смей приближаться, тварь! Сука, уродина мерзкая… Пользуешься тем, что у меня оружия нет? Ублюдина… На хер! На хер пошла, я сказал!
        Кто-то крыл таким отборным матом, что мне сразу вспомнилась родная казарма. Ну, нет, перевертыш так точно не сможет! Да и голос… Черт, я определенно где-то его слышал.
        - Не приближайся ко мне! Не приближайся, драть тебя! Отвали! Отвали, мля!
        В голосе кричавшего пробились панические нотки, и я рванул вперед. Некогда красться!
        Влетев в зал, я потратил пару секунд на то, чтобы оглядеться и оценить обстановку, и с трудом сдержал рвущееся с губ ругательство. Твою мать! Вот чего-чего, а такого я точно не ожидал увидеть.
        Это действительно была столовая. Раньше. Сейчас все помещение было затянуто коричнево-розовой, пульсирующей плотью. У стен стояли коконы - полупрозрачные пузыри, на вид - липкие и отвратительные. Я тряхнул головой, отгоняя ощущение дежа вю. Точно такую же картину я видел в заброшенной шахте. Только здесь масштабы были скромнее. Не было труб, идущих от центрального пузыря, не было снующих рабочих… А вот чудовищная смесь паука, осы и гусеницы - была. И сейчас она тянулась тонкими лапами с зажатой в них сколопендрой к человеку, пытающемуся вырваться из кокона.
        Времени на раздумья не оставалось. Сместив линию огня так, чтобы не задеть пленника, я вскинул револьвер и дважды утопил спуск.
        Не знаю, каким таким шестым чувством обладала эта тварь, но, похоже, она что-то почувствовала еще до того, как я выстрелил. Уродливое тело дернулось в сторону, и обе пули прошли мимо. А потом тварь атаковала сама.
        Несмотря на кажущуюся неуклюжесть, ксенос рванул в мою сторону со скоростью молнии, успев на ходу сунуть куда-то в брюхо гребаную сколопендру. Черт, вон не ожидал я такой прыти от грузной твари! Если бы не модифицированные мышцы, обостренная реакция да мгновенно выданный Элис вектор уклонения, мне бы не поздоровилось. Вторая пара верхних конечностей, вооруженных серповидными клинками, со свистом разрезала воздух в том месте, где еще секунду назад было мое тело, а я, уйдя в длинный, низкий прыжок, завершил его перекатом и вскочил на ноги.
        Выстрел! Еще один! На этот раз обе пули попали в цель, и монстра качнуло. Однако оба попадания пришлись куда-то в тело, и, к моему удивлению, не нанесли твари особенного урона. А вот сама она отвела гибкую шею назад, надула мешок под клыкастой пастью, и вдруг плюнула в меня какой-то дрянью.
        Я ушел в новый кувырок, а в стену сзади меня ударила струя прозрачной слизи, при попадании на стену моментально затвердевшей. Ух ты ж мать твою! Так вот как эти коконы тут появились! Перекатившись, я попытался атаковать, но тварь снова бросилась вперед, размахивая клинками. Да что ж это блин происходит-то, а? Сколько сил у этой дряни?
        Увернувшись от атаки, я сделал то, что мне помогало уже не однажды. Собрав все силы, я обрушил на монстра сокрушительный пси-удар…
        …и закричал от нестерпимой боли, едва не взорвавшей мне голову.
        Тварь вернула мой удар, как профессиональный теннисист возвращает мяч на сторону соперника. Отраженная и усиленная, пси-волна швырнула меня на колени, в голове взорвался орбитальный снаряд, и я почувствовал, как по лицу потекла кровь. Мать твою! Вот тебе и зависимость от рангов! У этого дерьма на ножках ранг пси-способности, а, соответственно, и сопротивляемость пси-урону повыше оказалась! Мой собственный ментальный щит сработал, ослабляя удар, но, несмотря на это, я едва не потерял сознание. Тварь! Пересиливая адскую боль, и уже понимая, что не успеваю, я вскинул револьвер, целясь в нависшего надо мной ксеноса выжал спуск…
        Язык пламени разорвал полумрак столовой, и монстр заорал. Громко, пронзительно, уходя в ультразвук. Я, шатаясь, встал на ноги, отступил назад, разрывая дистанцию, но твари уже было не до меня. Продолжая орать, как кот, которому прищемили дверью причиндалы, тварь развернулась назад - туда, откуда исходила новая опасность.
        - Получай, паскуда! - Мэг щелкнула пьезоэлементом, и из сопла ее импровизированного огнемета вырвалась длинная струя пламени, ударившая тварь прямо в морду. Новый вопль едва не заставил меня оглохнуть. Монстр вслепую бросился на Мэг, но гонщица проворно отпрыгнула в сторону, выдав новый залп.
        Сместившись в сторону, я поднял револьвер, тщательно прицелился и открыл огонь. Один выстрел, второй, третий… Лихорадочная перезарядка, и снова: один, второй, третий, четвертый… К тому моменту, как боек сухо щелкнул, оповещая, что в барабане снова закончились патроны, тварь медленно завалилась на пол, превращенная в живой костер. Однако до полупрозрачного брюха ксеноса огонь еще не добрался. Оно тряслось и вибрировало, сквозь толстые стенки были отчетливо видны сколопендры, которым явно не понравился резкий рост температуры. Мелкие твари изо всех сил бросались на стенки сдерживающего их пузыря, норовя выбраться наружу.
        Ну, нет!
        Сунув револьвер в кобуру, я сорвал резак, и, прицелившись в брюхо морфа, утопил спуск.
        Видимо, в этом гребаном мешке-инкубаторе было очень много влаги. Когда лазерный луч пробил стенку, моментально испарив жидкость, хлопнуло так, будто в помещении взорвалась граната. Тело твари буквально взорвалось, с ног до головы покрыв все вокруг липкой мерзостью.
        - Гниль и ржавчина! - ругалась, отплевываясь, Мэг. - Алтай, раздери тебя поршень, ты хоть предупреждай, что ли!
        - О чем? О том, что забрало опускать надо? - искренне удивился я, пытаясь протереть собственный шлем, чтобы стало хоть что-нибудь видно. - Извини, как-то не до того было.
        - Я заметила, - тон Мэг был полон ядовитого сарказма. - Ты был занят тем, что пытался накормить бедного монстрика собственной тушкой. И до сих пор слишком занят для того, чтобы сказать «спасибо».
        - Слушайте, то, что у вас шутливое настроение - это очень хорошо, - вмешался в разговор третий голос, - но не могли бы вы меня достать из этой гребаной задницы, и уже потом продолжить?
        - Конечно, - усмехнулся я. - Я тоже очень рад тебя видеть, Ти Бэг. Волшебное слово только не забудь.
        - Быстрее, блин!
        Я хмыкнул, вытер лицо от набежавшей из носа крови, достал из ножен «Экзекутор» и, пошатываясь, шагнул к кокону.
        Глава 27
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        - Если честно - я вам действительно рад, - Ти Бэг пытался отлепить от боевого костюма остатки липкой дряни, из которой состоял кокон. - Я уж думал, что сдохну здесь, в одиночестве. И даже не хлопну вискарика напоследок.
        - Ну, чисто технически - ты бы не сдох, - задумчиво проговорил я, оглядывая стоящие по периметру коконы. К счастью - пустые. - По крайней мере - тело. Не знаю, что там с порабощенным этой тварью разумом, но тело стало бы… Частью Роя. Сегментом. Живым оружием ксеносов, мать его. И не думаю, что тебе это понравилось бы.
        - Ты о чем? - Ти Бэг отодрал от костюма особо крупный кусок кокона и с отвращением отбросил его в сторону.
        - Ты тут ничего странного не встречал? - вопросом на вопрос ответил я.
        - Странного? - скаут усмехнулся. - Я встретил долбанного морфячьего тираннозавра размером с дом, который ушатал моего механоида. Встретил каких-то гребаных тварей, которые, вместо того, чтоб сожрать меня, притащили в захваченный ксеносами аванпост. Потом гребаная трясогузка решила, что я ее потерянный в младенчестве сынок и пыталась искупить вину, накормив меня какой-то гребаной дрянью, которую достала из своего гребаного брюха. А странного… Странного - нет, пожалуй не встречал, - Ти Бэг отрицательно потряс головой.
        - Понятно. Рад, что с твоим чувством юмора все в норме. Ладно, если ты не встречал, то я тебе расскажу. Эта хрень не накормить тебя пыталась, а собиралась подсадить тебе в мозг паразита, который превратил бы тебя в послушного зомби, выполняющего приказы Роя, что б это ни значило. Потом тебя, вероятно, на несколько дней оставили бы в коконе, накачивая каким-то дерьмом, пока у тебя не отросли четыре сраных костяных щупальца с хитиновыми клинками, а после отправили бы убивать. Возможно - нас. Ну, при условии, что мы продержались бы столько времени.
        - Что? - Ти Бэг ошарашенно захлопал глазами. - Что за дичь, командир?
        - На минус первом, - отбросив шутливый тон, проговорил я, - мы столкнулись с тремя бывшими «Мстителями». Они были почти как люди, если не считать четырех дополнительных конечностей. Эта тварь - отбросив шутливый тон, я указал на обугленные останки морфа, - выращивает в себе паразитов, которые берут контроль над телом человека. И если первые подобные зомби, которых я видел, были достаточно тупыми, и даже прицелиться как следует не могли, то новые умеют устраивать засады и даже разговаривать. И пока оно не тебя не кинется - хрен ты его от настоящего человека отличишь. Такие дела.
        - И эта хрень пыталась превратить меня в одного из таких зомби? - Ти Бэг с отвращением посмотрел на труп ксеноса.
        - Именно.
        - Черт. Тогда я вдвойне рад, что вы успели прийти, - Ти Бэг посмотрел мне в глаза. - То есть… Вот здесь были другие парни? Эти, как их… «Мстители»? - Ти Бэг показал на расколотые коконы у стен.
        - Именно. И лучше тебе не встречаться с тем, во что они превратились.
        - Вот дерьмо! - Скаут помолчал секунду, и задал новый вопрос:
        - А почему вас только двое? И где ваши пушки? Остальные…
        - Долгая история. С остальными все нормально… По большей части. Они наверху, заблокированы. А нам нужно добраться до реакторного зала и перезагрузить энергетическое ядро. После этого, по идее, Триксу удастся получить контроль над фортом, запустить защитные системы и разобраться с тварями снаружи.
        - А внутри? - хмыкнул Ти Бэг.
        - А внутри тоже что-нибудь придумаем, - в тон ему ответил я.
        - Так, ребята, - подала голос Мэг, дежурившая у дверей с «Отбойником» наизготовку. - Кончайте трепаться. Кажется, я что-то слышу.
        Я активировал пси-сканер и выругался.
        - Держи, - я бросил Ти Бэгу свой револьвер. - Кажется, пришло время повеселиться.
        Скаут с уважением взвесил в руке оружие, хищно оскалился и извлек из внутреннего кармана неизменную фляжку.
        - Повеселиться - это я всегда рад, - хмыкнул он, глотнув, и протягивая мне фляжку. - Угостишься?

* * *
        - Экономь патроны, - приказал я Ти Бэгу, готовя к бою резак. - Подключишься, если мы не справимся.
        - Принял, - усмехнулся скаут, делая новый глоток из фляжки. Неисправим. Ладно, к дьяволу. Сейчас алкоголизм чудом спасшегося скаута интересует меня в последнюю очередь.
        Послышался характерный стрекот и перестук конечностей, и в коридор отсека ворвалась стая пауков. Членистоногие твари использовали губчатую квазиплоть, покрывающую толстым слоем все поверхности, как опору, и мчались не только по полу. На стенах и потолке они, по всей видимости, себя тоже чувствовали прекрасно. Вот дерьмо! К такому я не готов! Я рассчитывал, что твари скопом вывалятся в коридор, где мы их и примем, а теперь…
        - Берегите глаза! - скомандовал я, и нажал кнопку.
        Как и в прошлый раз, первого паука разорвало на куски - с хлопком, выбросом пара и фарша из дыр в панцире. Второго и третьего постигла та же участь, а потом коридор заволокло паром, и мощность лазера резко упала. Твою мать!
        Я продолжал стрелять. Убойную силу луч потерял и пауки больше не взрывались, но польза, тем не менее, имелась. Рассеявшийся в облаках пара луч давал мощную вспышку, бьющую по фасеточным глазам тварей, морфы слепли и сыпались на пол. Здесь в бой вступала Мэг. Языки пламени из ее огнемета жадно набрасывались на потерявших подвижность тварей, с шипением пожирая как плоть, так и хитин. Не знаю, чего там гонщица намешала в огнесмесь, но получилось не хуже напалма. А может и лучше. Горящие частицы налипали на панцирь, прожигая его насквозь, и в большинстве случаев пауки гибли, просто сварившись внутри собственной скорлупы.
        Затянувшие коридор дым и пар сделали использование лазера совсем невозможным, и я отступил назад. К счастью, твари к этому моменту тоже закончились. По крайней мере, первая волна. Надеюсь, следующих не последует.
        - Пригнись! - гаркнул Ти Бэг, и я, не раздумывая, рухнул на пол. Грохнул револьвер, и крупный паук, получивший разрывную пулю точно в головогрудь, умер в полете. Выстрелом тварь отбросило назад, и он упал на пол, не долетев до меня пары метров. На этом атака действительно закончилась.
        - Спасибо, - поблагодарил я скаута, поднимаясь на ноги.
        - Прими в счет погашения, - буркнул тот. - Я тебе за это, - взмах в сторону кокона, - еще долго отдавать буду.
        Я лишь махнул рукой.
        - Сочтемся. Нужно двигаться дальше. Нашумели мы тут знатно, и что-то подсказывает мне, что это - я указал на паучьи трупы, - далеко не последние наши гости.
        - Где находится это энергетическое ядро? - Ти Бэг принял у меня магазин с патронами, выщелкнул пару и дозарядил револьвер.
        - Реакторынй отсек, - ответил я. - Последний на этом ярусе.
        - То есть, то место, откуда прискакали эти твари?
        - Вероятно.
        - Дерьмово. Мы не вывезем с таким вооружением, - Ти Бэг покачал головой. - Не то, чтобы я был пессимистом, но…
        - У нас нет вариантов, - пожал плечами я. - Перезагрузка ядра - единственный способ взять аванпост под контроль. Когда управление перейдет к Триксу, станет проще. У нас появится картинка с камер, мы сможем перекрывать отсеки, изолируя морфов, мы активируем защитные системы… Ну и у меня есть надежда на то, что нам удастся вскрыть оружейку на этом ярусе, и что она не окажется пустой.
        - Ясно-ясно, - Ти Бэг замахал руками. - Я все понял. Ну, я с вами, что делать-то?
        - Тогда идем, - скомандовал я. - Чем дольше мы стоим здесь, тем больше у тварей времени, чтобы организовать атаку.
        И, будто подчеркивая мои слова, откуда-то издалека раздался безумный вопль.
        Акустическая волна, смешанная с ментальным посылом, ударила по мозгу, я пошатнулся и схватился за стену. В голове возникли смутные образы, и я непроизвольно подался вперед, готовый идти туда, откуда доносится вопль… Крик… Зов!
        - Алтай! Алтай, что с тобой? - Мэг подскочила ко мне и схватила за плечо. - С тобой все в порядке?
        - Почти… - простонал я. - Дерьмо…
        Второй подряд пси-удар, хоть и ослабленный расстоянием, едва меня не вырубил. Ментальный щит, взявший на себя основную часть удара, просадил энергетическую шкалу почти до оранжевой зоны. Но самым хреновым было не это.
        Самым хреновым было то, что я понимал, что это было. Это был клич. Зов. Сигнал сбора. Где-то там, в глубине яруса, в темноте и сполохах ламп аварийного освещения, скрывается высший ксенос. Тварь, которая управляет всем этим блядским цирком. Когда мы убили хреновину, пытавшуюся подсадить сколопендру Ти Бэгу, она узнала об этом, и теперь, опасаясь последовать за ней, собирала свое войско. Такие дела.
        - В общем так, ребята, - выпрямившись, прохрипел я. - Нам нужно вперед. Чем быстрее - тем лучше. Слышали вопль? Не спрашивайте, откуда я это знаю, но сейчас на него со всех ног мчится подмога. И, к сожалению, совсем не к нам. Так что давайте, ноги в руки и вперед.
        - А сам-то как? Тебя так сложило, я думал, сейчас отрубишься…
        - Нормально, - буркнул я, ощущая, как кружится голова и горит, несмотря на инъекции автодока и ураганную регенерацию, рана, полученная на минус первом ярусе. - Нормально. Вперед!

* * *
        Первыми на зов подоспели скорпиксы. Немного, всего трое. Пси-сканер очень вовремя оповестил меня об их появлении, и расстреляли мы их, практически не останавливаясь. Хвала богам, были они мелкими, недозрелыми. Или недоросшими. Первого я сжег лазером, остальных развалили Ти Бэг и гонщица. Но, к сожалению, это был далеко не конец. Я отчетливо ощущал настоящий вал чужих эмоций, с бешеной скоростью продвигавшихся в нашу сторону. Кажется, сейчас сюда мчали чуть ли не все твари с поверхности, и что с ними делать и как их задержать, я себе даже не представлял.
        Скрываться больше смысла не было, и мы с Мэг врубили фонари на полную яркость. Ти Бэг, вернувший мне револьвер и вооружившийся «Отбойником» Мэг, держался в середине. Я шел впереди, гонщица замыкала. Хотелось идти быстрее, да чего там - хотелось бежать, но я не решался. Я не знал, что скрывается впереди, и спешка могла оказаться фатальной. И без этого мне едва удалось уклониться от прыгнувшего из темноты паука, а струя едкой слизи, которой плюнула какая-то невиданная доселе тварь с потолка, лишила меня правого наплечника, прожгла дыру в нагруднике и подарила мне весьма неприятный химический ожог, боль от которого хоть и притупилась благодаря впрыснутым автодоком анестетикам, однако до конца не исчезла. Шкала энергии тревожно мигала оранжевым, голова раскалывалась, и в целом я сейчас готов был оказаться где угодно, только подальше отсюда. И желательно, чтобы в этом «где угодно» была большая, мягкая кровать и ничего не нужно было делать ближайший месяц. Но увы.
        Мэг и скаут, хоть и не ощущали того, что я, тем не менее, чувствовали мою нервозность и сами начали нервничать. Это не очень хорошо, я бы предпочел хладнокровных бойцов, но покажите мне того, кто в такой ситуации будет хладнокровным, ага.
        Впереди послышался шорох. Я резко вскинул револьвер, осветил то место, откуда послышался звук, и лишь раздосадовано выругался, успев заметить хвост рабочего ксеносов, шмыгнувшего в техническое отверстие в стене. Черт, твари тут как дома! Расположились, мать их!
        Проскочив через раздвинутые двери, мы оказались в следующем отсеке, и я резко затормозил, осмыслив надпись, вырванную из темноты лучом фонаря. «Три-три. Оружейная». Оп-па! Так, не сглазить, не сглазить…
        - Стоять! - негромко скомандовал я. Бойцы тотчас же остановились. - Мэг! - продолжил я. - Сможешь открыть?
        Гонщица переместилась к дверям.
        - Не знаю, сладкий, - пробормотала она, спустя несколько секунд. - Здесь немного не так, как в других дверях устроено. Все-таки оружейная… Ручного режима нет, управление электронное. Без энергии… Хотя энергия есть… - Мэг задумчиво потерла щеку. - Аварийное питание же работает… Если попробовать добраться до замка и перегрузить его… Дай мне десять минут и твой резак, - попросила она, повернувшись ко мне.
        - У тебя есть три, - буркнул я, сверившись с пси-сканером, и передавая Мэг резак. Твари были уже близко. - А лучше - две. Или одна. Давай огнемет!
        - Сладкий? - Ти Бэг посмотрел на меня с усмешкой. Я лишь закатил глаза и отмахнулся.
        - Не начинай. Приготовься, сейчас будет жарко, - я забросил ранец на плечи и перехватил ствол. Так, как эта штуковина работает? Ага. Вот здесь у нас подача смеси, вот здесь - пьезоэлемент, зажигающий дежурный огонек. Вроде понятно. Отведя оружие в сторону, я сделал пробный залп.
        Язык пламени вырвался из ствола, и послушно погас, повинуясь мне. Работает. Отлично. Кажется, разобрался.
        - Ты точно умеешь обращаться с этой хреновиной? - скептически посмотрел на меня Ти Бэг.
        - Разберемся, - пожал я плечами. А что еще оставалось?

* * *
        Новая волна состояла из пауков и скорпиксов. И их было много. Пауки мчались по стенам и потолку, скорпиксы старались не отставать, семеня на своих крохотных ножках. Я почувствовал их раньше, чем увидел, и успел приготовиться.
        - Спрячься, - скомандовал я скауту, отстегивая клапан подсумка. Два раза повторять не пришлось. Ти Бэг отступил назад и вжался в стену за дверной перегородкой. Я выудил из подсумка плазменную гранату, крутнул кольцо замедлителя, и швырнул гранату вперед, навстречу показавшимся в конце коридора морфами.
        - Бойся! - выкрикнул я, отскакивая за переборку. Едва я успел прижаться к стене, как граната взорвалась.
        Взрыв плазменной гранаты в замкнутом помещении - страшная штука. По глазам полоснуло даже сквозь плотно сжатые веки и сработавшие светофильтры шлема. Послышался многоголосый визг, стрекот, вой, из коридора вырвалась волна жара, а в ментальном поле пронесся настоящий шквал из эмоций гибнущих в высокотемпературной вспышке существ. Не дожидаясь, пока температура спадет, я выскочил из своего укрытия, и, выставив огнемет перед собой, взял на прицел проем.
        Вовремя. Струя пламени ударила в прыгнувшего паука, тварь вспыхнула, и, рухнув на пол, забилась в агонии. Ти Бэг вскинул «Отбойник» и двумя выстрелами покончил с монстром. А я в это время уже жег сильно обгоревшего, но не растерявшего боевой запал скорпикса.
        - Мэг! Что у тебя? - нервно выкрикнул я. Коридор был чист, но пси-сканер подсказывал, что это ненадолго. Гранат у меня осталось всего две, и если в этой волне тварей будет больше, могут и прорваться. Нам вообще пока сильно везло. Если б морфы поперли скопом, они бы нас просто задавили массой, ни гранаты, ни огнемет не помогли бы.
        - Работаю! - сквозь зубы зашипела Мэг. - Берегите глаза!
        Едва я успел отвернуться, как коридор озарили вспышки резака, установленного на малую мощность. Гонщица действительно работала, и не стоило ей мешать. Впрочем, нам тоже было чем заняться.
        Новый вопль в ментальном диапазоне прозвучал еще громче, чем в первый раз, и сейчас пробрало даже Ти Бэга. Скаут дернулся, как от пощечины, и зло выругался.
        - Да что это за хрень, мать ее?
        Я не ответил - был занят тем, что боролся с тошнотой и головокружением. Дерьмо! Сканер придется вырубить - иначе еще один такой вопль я не перенесу.
        - Мэг, что там у тебя? - простонал я. Интерфейс вывел тревожное предупреждение автодока, продублированное Элис - закончились картриджи инъектора. Дерьмо. Ладно. Совсем немного же осталось… Хоть бы оружейка не оказалась пустой.
        - Идут, - проговорил Ти Бэг. Я сглотнул тягучую слюну и достал предпоследнюю гранату.
        - Поехали.
        В этот раз волна была больше, и такого эффекта, как в прошлый раз, граната не дала. А бросать вторую времени уже не было - твари оказались слишком близко к нам.
        Ти Бэг открыл огонь первым - дальность действия «Отбойника» позволяла ему начать стрелять значительно раньше, чем мне. Впрочем, я тут же подключился, задействовав «Миротворца», и к тому моменту, как твари подобрались на дистанцию стрельбы из огнемета, успел свалить пару пауков и одного скорпикса. А потом поднял ствол огнемета и выдал длинный язык пламени в сторону набегающей своры.
        Черт, почему я раньше не обращал внимания, насколько сильно не любят ксеносы огонь?
        Тварь помельче прыснули в разные стороны, скорпиксы противно заверещали и сбавили натиск. Пара превратившихся в живые факелы тварей заметалась по тоннелю, умножая хаос и сумятицу, Ти Бэг, держась чуть в стороне от меня, всаживал в морфов заклепку за заклепкой, отстреливая наиболее ретивых… Вот только тварей было слишком много. Задние ряды напирали, толкая вперед обезумевших от боли товарищей, мы с Ти Бэгом пятились, непрерывно отстреливаясь, однако уже было ясно: еще буквально несколько секунд - и нас сомнут. Огнемет захлебнулся, струя пламени на миг опала, и вперед тут же вырвался крупный скорпикс. Я вскинул револьвер и удачно всадил пулю прямо в его раскрытую пасть, с трудом отскочил с пути падающей туши и лихорадочно защелкал спуском огнемета. Новый язык пламени все же вырвался из сопла, заставив тварей отпрянуть, но выглядел он как-то бледно и совсем не внушительно. Кажется, в баллоне заканчивается огнесмесь. Твою мать, как же не вовремя!
        - Мэг! - гаркнул я. - Что там с дверями?
        - Сейчас… Почти… Готово!
        За спиной послышался характерный треск электрического разряда, а после него шипение пневмопривода. Получилось! Получилось, мать его!
        - Внутрь! Ти Бэг! Быстро!
        Я дунул пламенем в морду обнаглевшего скорпикса, заметил краем глаза движение, и, переключившись на револьвер, сбил с потолка готового прыгнуть паука. За моей спиной продолжали завывать электромагниты «Отбойника».
        - Ти Бэг! - надрывая глотку, заорал я. - Назад!
        Однако назад дернули меня. Я почувствовал мощный рывок, тело оторвалось от земли, чтобы через какую-то секунду жестко приземлиться на пол оружейной. Ти Бэг, вжимающий в плечо самодельный приклад «Отбойника», и продолжающий стрелять со всей доступной бывшему электромагнитному молотку скоростью, пятясь, шагнул через порог, а Мэг, только этого и ждавшая, ударила по выступающему из стены «грибку» пневмопривода. Створки двери, зашипев, поехали навстречу друг другу, и я, отбросив уже ненужный огнемет, рванул из подсумка последнюю плазменную гранату.
        - Получайте, суки!
        Ребристый цилиндр, вращаясь, влетел в щель между створками и дверь захлопнулась. Взрыв ударил по металлу, заставив его загудеть, подобно церковному органу, и по ушам ударила внезапная тишина. В какой-то момент я даже подумал, что оглох, но через секунду услышал, как нервно вхлипывает Мэг. Значит, со слухом все в порядке, просто переход между шумом боя и практически полной тишиной оказался чересчур резким.
        - Дерьмо… - просипел я. - Нас почти сожрали.
        - Почти - не считается, - попытался пошутить бледный Ти Бэг, извлекая флягу. Потряс ее, скорчил недовольную гримасу, и сделал большой глоток. С сожалением оторвался, вытер горлышко об рукав и протянул мне.
        - Будешь?
        На этот раз я отказываться не стал.
        Алкоголь обжег горло, едва не заставив закашляться, однако уже через секунду жидкость пробежала по пищеводу и приятным теплом хлынула в желудок. Ух, черт! А хорошо ведь! Я добил остатки жидкости, и благодарно протянул флягу Ти Бэгу.
        - Спасибо, - кажется, благодарность звучала, как никогда искренне.
        Ти Бэг лишь отмахнулся, сунул пустую флягу во внутренний карман, и посмотрел на меня.
        - Ну, что дальше?
        - Дальше? - я отстегнул шлем, взъерошил волосы и решительно встал. - Дальше мы будем смотреть, что для нас здесь припасли «Мстители».
        Если здесь, конечно, хоть что-то осталось.
        Глава 28
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        «Что-то» осталось.
        Либо «Мстители» были очень запасливыми, либо они попросту не успели воспользоваться резервной оружейкой. Я вел лучом фонаря по стеллажам и пирамидам, и чувствовал, как мое настроение улучшается буквально на глазах. Автоматические дробовики, штурмовые винтовки, плазменные излучатели, цинки с патронами… Да, часть стеллажей пустовала, да, оружие было не самым новым, достаточно разнокалиберным и местами сильно потасканным, но если сравнивать это с тем, что было сейчас у нас… Небо и земля! Я машинально подошел к ближайшему стеллажу и провел ладонью по установленным в гнезда винтовкам. Настоящие… Черт, никогда не думал, что буду так радоваться пушкам. Даже о своем откровенно бедственном состоянии забыл.
        - Это мы удачно зашли, - присвистнул Ти Бэг. - Очень удачно.
        Я молча кивнул. Так. Что мы имеем?
        Первым на стол в центре комнаты лег автоматический дробовик, вроде того, что мне довелось использовать в Лимбе миллион жизней тому назад. Мощный патрон с крупной картечью - то, что нужно для замкнутых пространств форта. Я люблю штурмовые винтовки и стрелковые комплексы, но дробовик сейчас уместнее. Положив рядом три барабанных магазина и две коробки с патронами, я снова повернулся к пирамиде. Так, что у нас тут по энергетическому? О, «Пульсар»! От добра добра не ищут и коней на переправе не меняют. Иди сюда, старый друг! Так, дальше…
        Мэг и скаут, кажется, пребывали в таком же восторженно-радостном трансе. Водружали оружие на столы, щелкали затворами, проверяли работоспособность. Все стволы оказались без индивидуальной привязки, что, в целом, неудивительно. Это НЗ и резерв клана, случись чего - и времени на перепривязку не будет. Так что логично.
        - Алтай, - послышался оклик Мэг. - Не желаешь переодеться?
        Я повернулся на звук, и поднял фонарь выше. Хм. Пожалуй, желаю.
        В одном из шкафов висели боевые костюмы. Новенькие, муха не сидела. Я шагнул к шкафу, провел рукой по комплектам брони, пытаясь понять, какой из костюмов мне подойдет и стоит ли вообще менять свою, хоть и потрепанную, но все же весьма высокоуровневую «Стальную крысу». Когда моя рука коснулась одного из костюмов, в интерфейсе выскочило уведомление, выведенное на дополнительный слой ставшей вдруг весьма немногословной Элис. Вчитавшись в строки, я кивнул. Стоит. Определенно.
        БОЕВОЙ КОСТЮМ «СТРАЙКЕР». КЛАСС - «МАРОДЕР».
        КЛАСС БРОНИ - 6.
        УСИЛЕННАЯ СИНТЕТИЧЕСКАЯ МУСКУЛАТУРА.
        МОДИФИЦИРОВАННЫЙ СИЛОВОЙ ЩИТ.
        ИНТЕГРИРОВАННОЕ ОРУЖИЕ БЛИЖНЕГО БОЯ.
        ВСТРОЕННАЯ КЛИМАТИЧЕСКАЯ УСТАНОВКА.
        УСТОЙЧИВОСТЬ К ЭЛЕКТРОМАГНИТНОМУ ВОЗДЕЙСТВИЮ.
        Охренеть.
        Достав костюм из шкафа, я положил его на стол и принялся разоблачаться. Ух, черт, а «крыска» моя и правда натерпелась! Пулями побитая, кислотой прожженная… Нескольких броневых пластин не хватает, металлизированная ткань в паре мест разрезана до подкладки… Да уж. Переодеться и правда не помешает.
        Оставшись в одном термобелье, я потянулся рукой за спину и ощупал разрез. Хм. Зажило. Как на собаке прям. Вот только энергии осталось - кот наплакал, и восполнить ее нечем. И это хреново.
        - А ты ничего… - промурлыкала Мэг, бесстыдно меня оглядывая. - И правда сладенький…
        Ти Бэг заржал, а я погрозил гонщице кулаком, и принялся облачаться. Так, второй слой, похожий на гидрокостюм, с демпфирующими накладками, смягчающими удары и буграми фибросвязок, играющих роль синтетических мышц, внешний - из металлизированной ткани, с интегрированной защитой на коленях, локтях и прочих травмоопасных местах, и, наконец, броня. Нагрудник, наплечники, нарукавники, перчатки, пояс, поножи, шлем…
        ОБНАРУЖЕНО НОВОЕ УСТРОЙСТВО. БОЕВОЙ КОСТЮМ «СТРАЙКЕР», КЛАСС - «МАРОДЕР». ПОДКЛЮЧЕНИЕ К УСТРОЙСТВУ… СИНХРОНИЗАЦИЯ… ПОДБОР ОПТИМАЛЬНОЙ КОНФИГУРАЦИИ… УСТРОЙСТВО ГОТОВО К ИСПОЛЬЗОВАНИЮ.
        ОБНАРУЖЕНО НОВОЕ УСТРОЙСТВО. ИНДВИДУАЛЬНЫЙ СИЛОВОЙ ЩИТ «СТЕНА». ПОДКЛЮЧЕНИЕ К УСТРОЙСТВУ… СИНХРОНИЗАЦИЯ… ПОДБОР ОПТИМАЛЬНОЙ КОНФИГУРАЦИИ… УСТРОЙСТВО ГОТОВО К РАБОТЕ.
        ОБНАРУЖЕНО НОВОЕ УСТРОЙСТВО. ИНТЕГРИРОВАННОЕ ОРУЖИЕ БЛИЖНЕГО БОЯ «БРИТВА». ПОДКЛЮЧЕНИЕ К УСТРОЙСТВУ… СИНХРОНИЗАЦИЯ… ПОДБОР ОПТИМАЛЬНОЙ КОНФИГУРАЦИИ… УСТРОЙСТВО ГОТОВО К РАБОТЕ.
        Ну вот и все. С обновкой меня, что ли? Как-то даже чувствовать себя более защищенным стал. Теперь бы понять еще, что это за «Бритва».
        Я активировал соответствующую пиктограмму, что-то лязгнуло, и Ти Бэг, набивающий магазин дробовика, отшатнулся в сторону.
        - Э, командир! Осторожнее! Я жить хочу!
        Я поднял руку, внимательно осмотрел ее, и довольно улыбнулся. Снизу, от кисти до локтя, протянулось выдвинувшееся из нарукавника полукруглое лезвие. На второй руке - то же самое. Так вот ты какая, «Бритва»… Одобряю.
        - Извини, - усмехнулся я. - Я не специально.
        - Каков дальнейший план, командир? - Мэг закончила снаряжаться и сейчас выглядела более, чем воинственно. Свой костюм, больше подходящий для пилотирования багги, чем для блуждания по набитым морфами подземельям, гонщица сменила на что-то вроде моей «Стальной крысы», только попроще, а вместо резака держала в руках штурмовую винтовку. За плечом висел небольшой импульсник, а разгрузку оттягивали запасные магазины и энергетические ячейки. Молодец. И оружие правильно выбрала. У наших с Ти Бэгом дробовиков был один серьезный минус: относительно небольшой боезапас. В барабанный магазин влезало двадцать четыре патрона, и много таких барабанов с собой не возьмешь. Увеличенная емкость магазинов Мэг позволит гонщице подстраховать нас и не остаться без прикрытия, пока мы с Ти Бэгом будем перезаряжаться.
        - План простой, как «здравствуйте», - пожал плечами я. - Выходим отсюда и убиваем всех, кто попытается помешать нам пройти в реакторный отсек. Добираемся до отсека, перезагружаем энергетические ядро, и на лифте поднимаемся вверх, на первый, уже зачищенный остальной группой ярус, где много едим, пьем и спим.
        - Звучит неплохо, - подумав, ответил Ти Бэг. - А что насчет той дряни, которая орет не своим голосом, сзывая сюда морфов со всей Рапсодии?
        - Ту дрянь мы тоже убьем, - я с лязгом дернул затвор, досылая патрон в патронник, и, положив дробовик на плечо, замер в картинной позе, как в старые добрые времена, когда меня фотографировали для агитационных плакатов.
        - Мне кажется, или ты пытаешься нас воодушевить? - прищурилась Мэг.
        - Ну а что, если я скажу, что мы сейчас пойдем туда и сдохнем, вам легче станет, что ли? - спросил я, прекращая дурачиться.
        - Вряд ли, - скептически ухмыльнулась гонщица.
        - Вот то-то же. Значит - идем убивать, - я опустил забрало шлема и сделал первый шаг к выходу.

* * *
        - Готов! - коротко доложил я.
        - Готов! - эхом отозвался Ти Бэг
        - Открываю! - Мэг ударила по грибку кнопки и отскочила назад, перехватывая винтовку обеими руками.
        Первый морф рванулся внутрь, когда дверь открылась меньше, чем на треть. Выстрел из плазмогана практически в упор швырнул тварь назад, на подступающие ряды ее собратьев.
        - Залп! - гаркнул я. - Залп! Залп!
        Три одновременно стреляющих плазменных излучателя в ограниченном пространстве - страшная сила. Три залпа из трех стволов превратили коридор перед оружейной в филиал ада. В нос била вонь горелой плоти, металлические элементы дверей и стен раскалились чуть ли не докрасна, в углу что-то горело… Зато атаковать нас было больше некому.
        - Вперед! - скомандовал я, переходя на замкнутый цикл дыхания, и первым бросаясь в двери.
        Прыжок в коридор, под ногой чавкает, высокая температура долбит даже сквозь термоизоляцию костюма… В коридоре появляется еще несколько морфов, и я, задержав палец на спуске на пару секунд, отправляю туда усиленный заряд. Взрыв! Визг, брызги темной жидкости, бестолковое мельтешение… Еще пара зарядов, уже стандартных - движение прекращается. Отлично.
        Мэг и Ти Бэг выскакивают следом за мной. Гонщица на секунду задерживается, снова блокирует двери. Это правильно, это я одобряю. Нечего добро просто так бросать, это все теперь наше.
        - За мной! - я бросаюсь вперед, двумя выстрелами поджарив выскочившего из ответвления паука.
        Вопль. Исступленный, полный ярости… Я спотыкаюсь, чувствую, как из носа вновь начинает сочиться кровь. Дерьмо! На этот раз пронимает даже Мэг с Ти Бэгом. Гонщица вскрикивает и пошатывается, едва не упав. Ти Бэг успевает перехватить ее за руку.
        - Черт! - полный боли крик Мэг бьет по ушам. Я оглядываюсь, ругаюсь и дергаю из кобуры револьвер: неведомо откуда выскочивший ксенос-рабочий, размером с добрую собаку, впился жвалами в ногу Мэг чуть ниже колена.
        - Ублюдок! - два выстрела из «Миротворца» заставили тварь разжать челюсти, но дело уже сделано. Отточенные лезвия жвал прорвали костюм и добрались до плоти. Нога гонщицы подгибается, из раны сочится кровь. Проклятье!
        - Ти! Помоги Мэг!
        В конце коридора показываются новые твари. За парой скорпиксов маячит огромная туша крабоида. Проклятье, он-то как сюда пролез?
        Палец на спуск, накопить заряд… Выстрел! Опустевшая энергоячейка звенит о синтбетон, я бросаю импульсник висеть на ремне и перехватываю дробовик. Движение сзади, резкий разворот, выстрел!
        Уже прыгнувшего паука отбросило назад, я добил его вторым выстрелом и повернулся к товарищам. Ти Бэг, присев на колено, бинтует ногу гонщицы, Мэг, сжав зубы, мужественно терпит. Проклятье… Она ходить-то сможет вообще?
        - Я в порядке, - будто прочитав мои мысли, проговорила Мэг. Я скептически скривился. В порядке, как же… Черт… Что же делать?
        Новый крик. Да когда же у этой твари связки порвутся, а? Сколько можно орать? Сука… Я почувствовал, как подгибаются колени. Шкала энергии сокращалась с каждой секундой и сейчас пребывала в опасной близости к красной зоне. Блин, как обидно будет рухнуть в беспамятстве у самого порога реакторной… Дерьмо.
        - Готово, - доложил Ти Бэг. - А ну, наступи.
        Мэг сделала шаг, и едва не упала, зашипев от боли. Черт… Вот же хрень какая, а? Ведь даже от оружейки отойти как следует не успели…
        Я запустил щупальце пси-сканера вдоль коридора, настолько далеко, насколько позволяли остатки энергии, и выругался. Новая волна морфов была на подходе. И, судя по ощущениям, в этот раз их было еще больше, чем в прошлый.
        - Кажется, отбегалась, - глухо проговорила гонщица. - Уходите. Я их задержу, сколько сумею.
        Перед внутренним взором всплыло лицо Эвереста, каким я его видел в последний раз, там, в шахте на границе Инферно. Сосредоточенное, полное боли и решимости…
        - Нет, - решительно рубанул я рукой воздух. - Никто никого не оставит.
        - У меня там перелом, - снова заговорила Мэг, кусая губы. - Нести вы меня, что ли, будете?
        - Надо будет - понесем, - решительно кивнул я.
        - Угу. Колченогая гонщица - то, что надо, в бою с той тварью, - Мэг нашла в себе силы фыркнуть. - Идите и оставьте меня здесь.
        - Алтай, она права, - подал голос Ти Бэг и я с удивлением посмотрел на скаута. - С ногой плохо. Попытаемся тащить ее и обиваться от тварей - гробанемся все вместе… Нужно…
        - Я сказал - никто никого не будет здесь бросать! - я повысил голос почти до крика.
        - Не ори, - мягко ответил Ти Бэг. - Я понимаю, что ты командир, но орать на меня все равно не надо. Я останусь с ней. Мы заддержим морфов, и, если не будем справляться, отойдем в оружейку. А ты пойдешь и разберешься с той орущей тварью. Мне почему-то кажется, что вы с ней найдете общий язык.
        Я пропустил шпильку мимо ушей. Черт. То, о чем говорит скаут, не лишено смысла. Втроем, с раненой Мэг, мы так и будем ковылять, надолго задерживаясь, чтобы отбиться от очередной волны морфов. И, рано или поздно, это плохо кончится. Если же Мэг и Ти Бэг останутся здесь, задержат следующую волну, а я за это время разберусь с источником воплей, призывающих тварей на помощь… Пожалуй, в таком случае шансов на успешный исход становится больше.
        - Уверены, что справитесь? - я посмотрел на гонщицу и скаута.
        - Уверены, - кивнул тот. - Поверь, это не самая жесткая заварушка, в которой я бывал. И не парься. Самопожертвование - это не про меня. Я еще не всех цыпочек помял в этой жизни.
        - Мы справимся, - подтвердила Мэг. - Только разберись с той хреновиной, сил уже нет терпеть ее вопли.
        Я вздохнул и прислушался к пси-сканеру. Твари приближались, скоро они уже будут здесь… Черт-черт-черт-черт!
        - Что нибудь нужно оставить? - умом я понимал, что предложенное товарищами решение - наиболее здравое из возможных, но сердцем принять это было тяжело.
        - Оставь надежду, всяк сюда входящий… - неожиданно для меня процитировал Ти Бэг что-то из древней классики. - Давай, командир. Чем быстрее ты заткнешь эту мразоту, тем лучше.
        Я нерешительно кивнул.
        - Ладно. Держитесь тут. Без необходимости не рискуйте. Станет тяжело - уходите в оружейную.
        - Иди уже, - отмахнулся Ти Бэг. - Не маленькие, разберемся.
        Тяжело вздохнув, я покачал головой, махнул бойцам рукой на прощание, развернулся и побежал вперед. Туда, где меня ждал источник леденящих кровь воплей.
        - Удачи, командир! - донеслось в спину пожелание Ти Бэга. Я крикнул в ответ, но мой голос потонул в визге импульсника и грохоте автоматического дробовика.
        Скаут и гонщица встречали подоспевших морфов.
        Едва сдержавшись, чтобы не броситься назад, я выругался, стиснул зубы, и еще быстрее рванул в темноту.
        Лишь бы ребята продержались.

* * *
        Третий, он же минус второй, этаж, оказался значительно больше, чем предыдущий. Видимо, форт был построен все же не совсем в формате цилиндра. Скорее, он походил на расширяющийся к низу конус. Выстрелы позади почти заглушило расстояние, а я все еще не добрался до цели. Впрочем, буду честен: с бега на быстрый шаг я перешел буквально спустя двадцать метров. Слишком уж не располагала к беготне окружающая обстановка. Темно, мрачно, все затянуто слизью и квазиплотью - любимыми укращениями интерьера у инопланетных тварей. Аварийные лампы покрыты толстым слоем какой-то липкой дряни, и практически ничего не освещают… Комбинированный тепловизионно-ночной режим зрения костюма с темнотой вполне справлялся, но хрен его знает, из какой дыры неожиданно вздумает выпрыгнуть шустрая тварь? Пси-сканером пользоваться я опасался - силы и так были на исходе, а шустрые биоботы, снующие в моих клетках, восполнять истраченную энергию не торопились - нет сырья. Черт, хватит у меня вообще сил справиться этим орущим дерьмом? С одной стороны - хочется надеяться, что орет оно именно потому, что само мне ничего противопоставить
не может. С другой - надеяться на это было бы как-то глупо. Блин… Я оступился, и едва не упал. Выругавшись, и крепче сжав излучатель, я с трудом поймал равновесие. Блин, да куда я лезу вообще в таком состоянии, а? Мало того, что сказывается скопившаяся усталость, так еще и биокомп из меня все, что мог, высосал. С-сука…
        - Босс, я расцениваю ваше состояние, как близкое к критическому, - впервые за долгое время подала голос Элис. - Я не уверена, что у вас получится реализовать задуманное в одиночку.
        - Спасибо за безграничную веру в меня и уверенность в моих силах, - буркнул я.
        - Босс, я серьезно, - голос нейросети звучал встревоженно.
        - Так и я тоже, а толку? - невесело усмехнулся я. - Других вариантов все равно нет.
        - Есть, - Элис нерешительно замолчала.
        - Что ты имеешь в виду?
        - Биоботы берсеркера.
        - Что?
        - Биоботы берсеркера. Образцы крови, которые вы взяли с убитого монстра для системы. Я полагаю, что сразу после введения они дадут такой же эффект, как после введения биоботов Шарбара. Резкий скачок возможностей организма, прирост сил, повышение выносливости… Это серьезное преимущество, босс.
        - Нет, - отрезал я. - Я не буду колоть себе кровь гребаного морфа!
        - Но босс…
        - Элис…
        И в этот момент тварь заорала снова.
        Кажется, я очень близко подошел к тому месту, где она укрывалась. ТАКОГО воздействия я не испытывал еще ни разу. Дерьмо!
        Ментальные щиты слетели, попросту сметенные пси-посылом твари, и меня будто битой с размаху по голове огрели. Отсек провернулся вокруг меня, и я почувствовал, что лечу лицом в пол. Успел подставить руки, но это не спасло - я все равно приложился головой. Если бы не шлем - разбил бы лицо в кровь. Проклятье, гребанная тварь, да что же она со мной делает?
        Новый вопль едва не лишил меня сознания. В ускользающую реальность вернул укол в плечо: автодок, похоже, был согласен с нейросетью в оценке моего состояния, и вкатил мне лошадиную дозу стимулятора. Хорошо хоть перезарядить картридж в оружейке успел. Однако несмотря на это, сил, чтобы подняться на ноги я так и не нашел.
        - Босс, вы действительно собираетесь бороться с ЭТИМ в таком состоянии? - скепсис из голоса Элис можно было черпать ведрами. Я в ответ только застонал.
        - Босс?
        - Иди в задницу, Элис…
        Дерьмо-дерьмо-дерьмо-дерьмо! Нейросеть права. В таком состоянии я этой твари не соперник. Я ее и увидеть еще не успел, а она мне уже наваляла. Что же будет, когда мы сойдемся? Черт… Каждый вопль призывает новую волну тварей с поверхности. Ти Бэг… Мэг… Нет, я не имею права думать только о себе. Они на меня рассчитывают. В конце концов, что еще такого страшного может со мной случиться? У меня в башке живут искусственная личность и инопланетное насекомое, в моих клетках копошатся биоботы, а по венам циркулирует ксеновирус… Какого черта вообще?
        Я со стоном перевернулся на бок, и потянулся к нагрудному карману разгрузки. Туда, где с самого боя в Рубиконе лежали две капсулы с образцами крови берсеркера. Достав непослушными пальцами одну из них, я с отвращением представил, как сейчас буду себе это колоть. Стоп. Колоть? А чем?
        - Если просто выпить, эффект будет точно таким же, - будто прочитала мои мысли Элис. Что? Что сделать? Выпить? ЭТО???
        - Босс, я не хочу быть навязчивой, но напоминаю, что времени у нас…
        - Заткнись, Элис.
        Я перевалился на спину и откинул забрало шлема. Выпить. Выпить кровь гребаного морфа. Да блин, ну где я не туда свернул-то, а?
        - Босс..
        - Заткнись.
        Резко выдохнув, я свернул колпачок с капсулы, зажмурился и, стараясь не думать, что делаю, опрокинул содержимое в рот.
        Главное - чтобы не вырвало.
        Глава 29
        ЗЕМНАЯ ФЕДЕРАЦИЯ, СИСТЕМА ОРИОНА. ПЛАНЕТА РАПСОДИЯ. КРАСНАЯ ЗОНА, ОНА ЖЕ ИНФЕРНО. АВАНПОСТ КЛАНА «МСТИТЕЛИ».
        Эффект проявился почти сразу же.
        На языке еще ощущался отвратительный гнилостно-соленый вкус крови мертвого морфа, когда сердце пропустило удар, а потом вдруг ускорилось, будто торопясь быстрее прогнать по венам впитывающуюся туда сквозь стенки желудка заразу.
        Бум. Бум. Бум.
        Мощные толчки отдавались в висках, в ушах, перед глазами расплывались круги. Температура тела резко скакнула вверх - последствия ускорившегося в несколько раз обмена веществ. Черт, я весь горю! Тело начинает потряхивать, рука дрожат, я чувствую себя так, будто выпил несколько литров крепчайшего натурального эспрессо… Жажда… Жажда действия! Если я сейчас не займу свое тело чем-то, если не начну действовать - я просто взорвусь!
        Сгруппировавшись, я одним прыжком вскочил на ноги. Ух! Шкала энергии наполнялась на глазах, черт, да что там шкала, я по швам трещу от переполняющей меня энергии! Если не найду, куда ее выплеснуть - разорвет нахрен!
        Где-то позади раздавались выстрелы - Мэг со скаутом еще воевали. Хорошо. Значит, спина у меня прикрыта. Значит, нужно идти вперед.
        Неведомая тварь заорала снова, будто желая отговорить меня от самоубийственной затеи. Вот только теперь это не произвело никакого эффекта. Усмехнувшись, я откинул голову и ответил ей, издав безумный боевой клич, больше похожий на брачный вопль гориллы с опухшими от желания тестикулами. Бойся, сука. Я иду за тобой.
        Подобрав с пола импульсник, я перебросил ремень через плечо и двинулся в темноту.

* * *
        Реакторный отсек был последним на этом ярусе. И, учитывая, что по дороге к нему никаких морфов мне не встретилось, крикливая мразь засела именно там. Что ж. Одним выстрелом двух зайцев, как говорится. Посмотрим, кто там у нас прячется.
        Пси-сканер включился с непривычным щелчком, и я опешил от расширившихся возможностей. До этого я испытывал подобное лишь однажды, там, в бункере Вихо, сразу после введения крови Шарбара и противоядия. Вот только даже те способности были лишь бледной тенью того, на что я был способен сейчас. Я чувствовал все. Каждую тварь, засевшую в подземном комплексе, каждое сознание, которое было чуть сложнее сознания таракана. О, как же это круто, черт побери!
        Необычно крупного скорпикса, бросившегося на меня из дверей реакторного отсека, я почувствовал еще до того, как он показался на глаза, и, изнывая от переполняющей энергии, встретил его пси-ударом. Он оказался настолько силен, что тварь, издав нелепый звук, рухнула, как подкошенная, а темно-коричневое облачко ее сознания погасло. Кажется, я просто взорвал ее примитивный мозг. Прекрасно! Как же мне это нравится!
        - Босс, - подала голос озабоченная Элис. - Если вы будете использовать способности с такой интенсивностью, пик быстро сойдет на нет. Я бы советовала быть аккуратнее.
        - А если я не буду их использовать, меня разорвет на части! - прорычал я, и буквально вломился в реакторный отсек. Оттормозившись, я задержался у входа, обводя взглядом поле будущего боя, и замер в ошеломлении. Черт побери! Я ожидал увидеть здесь что угодно, но к такому жизнь меня явно не готовила…
        Реакторный отсек был размером с баскетбольную площадку и достаточно неплохо освещался. Основным источником света служила большая прозрачная колонна в центре зала, внутри которой плавал ярко-оранжевый переливающийся шар - то самое энергетическое ядро, надо полагать. Дополнительный свет исходил от сталактитов и сталагмитов зеленоватой слизи, уже виденной мною ранее в логовах ксеносов.
        Все поверхности, за исключением колонны с ядром, были затянуты пульсирующей квазиплотью. На стенах из нее выглядывали уже знакомые коконы. Только на этот раз они не были пустыми. Кажется, я нашел остатки клана «Мстители». Из центра зала к коконам тянулись похожие на кишки трубы, по которым подавалась мутная жидкость. Ну, да. Мы такое уже видели. Знаем, плавали. Вокруг пузыря суетились две твари, аналогичные той, которую совсем недавно прикончили мы с Мэг.
        Сначала мне показалось, что кроме них в зале никого не было. Однако, присмотревшись, я понял, что это не так.
        - Так вот ты какая, птичка певчая… - пробормотал я.
        У дальней стены замерла огромная тварь. Не меньше трех-трех с половиной метров в высоту, с большой вытянутой пастью, продолговатой головой и огромным ромбическим костяным гребнем вокруг нее. Под челюстью несколькими складками висел кожистый мешок. Продолговатое тело перевито тугими узлами мышц. Что с конечностями - сказать сложно, потому что большая часть тела ксеноса была скрыта квазиплотью, покрывающей стены.
        Сначала мне показалось, что огромный морф в эту стену замурован. После понял, что это не совсем так.
        Из многочисленных дыр в потолке спускались вниз коричневые то ли шесты, то ли трубы. Толщиной с фонарный столб, они постепенно сужались к основанию и тянулись к морфу… Черт, да они будто росли из его тела! Присмотревшись, я понял, что это. Антенны. Сраные органические антенны сраного Глушителя. Но… Но ведь эта тварь совсем не Глушитель! С-с-сука, что ж ты такое?
        Подобных монстров я не видел никогда. И не мог даже предположить, что это за образина такая. Понятно было только одно: это кто-то из высших ксеносов.
        Увидев меня, тварь запрокинула голову и раскрыла пасть. Та распахнулась в разные стороны на четыре сегмента, и по залу заметался очередной дикий вопль. На этот раз меня пошатнуло, несмотря на ментальные щиты и задранный до небес, пусть и временно, ранг ментального доминирования. Слишком близко.
        Трубы-шесты антенн задрожали в ритм крику, завибрировали, и в ту же секунду в чат упало сообщение от Трикса.
        «АЛТАЙ, ЧТО ТАМ У ВАС ПРОИСХОДИТ? ТВАРИ НА ПОВЕРХНОСТИ БУДТО ВЗБЕСИЛИСЬ, ЛОМЯТСЯ В ПЕЩЕРУ, КАК СУМАСШЕДШИЕ».
        Ах ты ж скотина… Так вот как ты на помощь зовешь, да? Не только глушишь связь в окрестностях, но и свои вопли транслируешь? Ладно, тварь. Сейчас мы с этим разберемся.
        Кажется, осматривая помещение, я на какое-то время неосознанно вошел в концентрацию фокуса - твари, суетящиеся вокруг пузыря даже повернуться толком не успели. Однако сейчас они вполне себе шустро кинулись вперед. На меня.
        Вскинув импульсник, я всадил заряд в ту, что была слева и прыгнул в сторону. Тварь завизжала, но запал не утратила - задел по касательной. Второй выстрел исправил эту оплошность, а потом на меня навалилась подруга уродины.
        Удар костяного клинка пришлось парировать импульсником - по-другому увернуться я не успевал, слишком увлекся расстрелом морфа. Что-то заискрило, и накопитель оружия погас. Дерьмо! Сделав пируэт, я перехватил ставшую бесполезной пушку за ствол, и с размаха врезал морфу по морде, подкрепляя кинетический, так сказать, удар, ментальным.
        Тварь взвизгнула и плюнула своей гребанной паутиной, едва не попав мне в шлем. Я отшатнулся, перехватил свистнувшую перед лицом конечность морфа, и, пользуясь уже привычной тактикой, взял ее на излом.
        Не желающий заполучить открытый перелом морф крутанулся вокруг своей оси и с размаху впечатался в один из коконов. Покрытие пузыря треснуло, и покоящийся внутри «Мститель» открыл глаза. В которых, к сожалению, не осталось ничего человеческого.
        Перехватив конечность второй рукой, я рванул сустав, используя усиление костюма, и лапа твари, треснув сухой веткой, очутилась у меня в руках. Не обращая внимания на визг монстра, я с размаху стегнул его по морде его же клинком, располовинив нижнюю челюсть, отшвырнул конечность и одним движением перебросил со спины дробовик.
        Выстрел с близкого расстояния снес твари голову практически начисто. Тело морфа, подергиваясь, рухнуло на пол, и я ухмыльнулся. Черт, это было проще, чем справиться с тварью, что пыталась зомбировать Ти Бэга. А я еще не хотел эту мерзость пить…
        - Опасность! - вскрикнула Элис, подсвечивая красным направление угрозы.
        Я отскочил в сторону, и воздух в том месте, где я находился секунду назад, разрезали сразу две костяные конечности. Ах ты ж мать твою! Воспользовавшись моей победной эйфорией, один из «Мстителей» выбрался из кокона, и, подкравшись ко мне со спины, атаковал. Вот скотина!
        Я выстрелил от бедра. Первый залп картечи ударил морфу в бок, отбрасывая его в сторону, второй почти оторвал руку, а третий, пришедшийся в грудь, швырнул тварь на пол. Снова взвыл тревожный зуммер, я ударил «доминированием» по метнувшемуся ко мне кроваво-красному облачку, засеченному пси-сканером, резко развернулся, и, вскинув дробовик, снес башку оглушенному ментальным воздействием второму «Мстителю».
        А дальше события завертелись бешеным калейдоскопом.
        Видимо, все оставшиеся коконы лопнули одновременно, и их обитатели насели на меня разом, будто сговорившись. Я крутился, кувыркался, использовал концентрацию фокуса, ментальное доминирование, и стрелял-стрелял-стрелял… В какой-то момент у меня вырвали дробовик, и я, сорвав с пояса топор, ринулся в ближний бой…
        Когда я, покрытый с ног до головы кровью морфов, пришел в себя, стоя над телом последнего «Мстителя», шкала энергии просела на треть. И это с учетом якобы повысившейся выносливости организма и сниженя затрат энергии. Охренеть! Но… Но почему я не могу вспомнить, как кромсал этих тварей?
        НОВАЯ ФУНКЦИЯ БИОКОМПЬЮТЕРА УСПЕШНО АКТИВИРОВАНА!
        БЕРСЕРКЕР. ПАССИВНО-АКТИВНАЯ СПОСОБНОСТЬ. В ПАССИВНОМ РЕЖИМЕ УВЕЛИЧИВАЕТ ВЫНОСЛИВОСТЬ НОСИТЕЛЯ, ПОВЫШАЕТ БОЛЕВОЙ ПОРОГ И СНИЖАЕТ РАСХОД ЭНЕРГИИ. АКТИВНЫЙ РЕЖИМ ПОЗВОЛЯЕТ ПОЛНОСТЬЮ ОТКЛЮЧИТЬ РЕАКЦИЮ НА ВНЕШНИЕ РАЗДРАЖИТЕЛИ, ВПАСТЬ В КОНТРОЛИРУЕМОЕ БОЕВОЕ БЕЗУМИЕ И МНОГОКРАТНО УВЕЛИЧИТЬ СИЛУ, ВЫНОСЛИВОСТЬ И СКОРОСТЬ НОСИТЕЛЯ. РАСХОД БИОРЕСУРСОВ В ПАССИВНОМ РЕЖИМЕ: ОЧЕНЬ НИЗКИЙ. РАСХОД БИОРЕСУРСОВ В АКТИВНОМ РЕЖИМЕ: ОЧЕНЬ ВЫСОКИЙ.
        Понятно. Это многое объясняет. Вот только «контролируемой» эту способность назвать сложно. Фух, твою мать! Вот это бой!
        Встряхнув головой, я окинул зал взглядом. М-да. Кажется, клан «Мстителей» перестал существовать окончательно. Ну, простите, мужики. Не я это начал.
        Разогнувшись, я сунул топор назад в крепление и огляделся в поисках дробовика. Блин, где же он? Излучатель похерил, не хотелось бы еще и дробовик просрать. Оружия-то не осталось почти.
        За спиной нервно заворочалась тварь. Чует, что конец близок, да? Погоди, родная. Дай, блин, только пушку найти…
        Пси-удар сорвал все мои щиты к чертям собачьим и так врезал по мозгам, что показалось, будто в меня грузовик въехал. В мгновение ока из твердо стоящего на ногах победителя я превратился в лежащего кучкой без пяти секунд дебила, жадно хватающего воздух и глотающего слюни, сопли и кровь, хлынувшую, казалось, из всех отверстий разом. Твою мать, что это было вообще? Я же, разорви твою жопу, крутой, на пике возможностей!
        Кое-как встав на ноги, я помотал головой, приходя в себя. Дерьмо… То есть, все прошлые разы я лишь ловил отголосок зова твари, а по-настоящему врезать мне по мозгам она только сейчас решила? Ух, как нехорошо-то, а…
        Заприметив приклад дробовика, выглядывающий из-под тела одного из «Мстителей», я шагнул к оружию. Сейчас, тварь. Подожди, блин. Сейчас я тебя, суку, разделаю, как бог черепаху…
        Позади послышался странный шум. Что-то заскрипело, затрещало, и тварь издала низкий, протяжный рев. Без какой-либо ментальной подоплеки, обычный, но - полный боли и отчаяния. Что это с тобой, красивая, блин?
        Подняв дробовик, я отстегнул опустевший барабан, нашарил подсумок с новым, и, пристегивая его к оружию, развернулся в сторону звука.
        И обомлел.
        Огромная тварь тянулась вперед.
        Растущие из ее спины антенны вибрировали, дрожали, но не пускали монстра. Снова издав низкий рык, тварь дернулась, и одна из антенн не выдержала. Раздался хруст, и антенна обломилась. На том месте, где она входила в тело ксеноса, осталась глубокая рана, из которой потекла зеленоватая слизь. Тварь снова зарычала - на этот раз от боли, и рванулась вперед изо всех сил.
        На этот раз не выдержали сразу несколько антенн. Тварь завыла, попутно стегая меня ментальным воздействием, и я, поняв, к чему идет дело, вскинул дробовик.
        Нет уж, родная, сиди-ка ты лучше на привязи!
        Грохот автоматического дробовика заглушил рев монстра. Картечь впивалась в тело ксеноса, оставляя глубокие раны, но, к глубочайшему моему сожалению, не нанося особенного ущерба. Тварь рвалась и дергалась, норовя сбросить свои добровольные оковы, и я видел, что очень скоро ей это удастся.
        Черт, как же хреново, что нет импульсника…
        Чудовище совершило новый рывок, и антенны не выдержали. Разбрызгивая текущую из ран слизь, морф выпростал из квазиплоти четыре конечности, дернул уродливой башкой и ринулся на меня.
        Ух ты ж мать твою!
        Надувшийся кожистый мешок под челюстью твари я увидел буквально в последний момент. Мне удалось нырнуть в сторону буквально за секунду до того, как тварь исторгла тугую струю кислоты, со скоростью брошенного копья полетевшую в мою сторону.
        Дерьмо!
        Кислота ударила в стену, и квазиплоть на ней зашипела, съеживаясь. Перекатившись, я вскочил на ноги и снова открыл огонь, воспользовавшись тем, что тварь пока что находится ко мне спиной.
        И едва не поплатился за это.
        Гибкий хвост, кажется, целиком состоящий из скрепленных между собой костяных сегментов, просвистел в считанных сантиметров от моего тела, подавшегося назад на голых инстинктах. Отточенный наконечник ударил в стену, срезая с нее целый пласт квазиплоти и оставляя в синтбетоне глубокую борозду. Да твою ж дивизию, что же ты за тварь такая ультимативная-то, а? Нафига тебе все эти навороты, если ты сидишь, в стене замурованная?
        Разворачиваясь, монстр снес пару каких-то пультов, и я взмолился всем богам, чтобы они не оказались критичными для системы питания аванпоста. Если энергетическое ядро пойдет вразнос - от форта камня на камне не останется. Тут такая воронка будет - куда там твоей орбитальной бомбардировке! Вот же слон в посудной лавке!
        Поймав в прицел морду твари, я открыл беглый огонь. Фонтанчики слизи обозначали места попаданий, но это, кажется, только раззадоривало монстра. Взмахнув внушительными, больше походящими на ножи комбайна, клинками, которыми заканчивались верхние конечности, тварь присела на голенастые нижние, и, резко распрямив их, взвилась в воздух. Я, представив, как ксенос с размаху опускает мне на голову свое монструозное оружие, что было сил оттолкнулся от пола, стелясь над ним в низком прыжке, и пролетая в каких-то считанных сантиметрах под тварью.
        Кувырок, перекат… Вскочить на ноги, вскинуть дробовик… В этот раз пронесло. А дальше?
        Откуда-то из глубины сознания начала подниматься злость. На себя - за то что столь легкомысленно отнесся к твари, которую нужно было уничтожать в первую очередь, высадив по ней весь боекомплект импульсника, на «Мстителей», благодаря разгильдяйству которых в их форте выросла такая образина, на администрацию Полигона, которая сначала прохлопала очередное Логово, а потом отправила меня его зачищать без возможности отказаться от задания, и на саму судьбу, забросившую меня на эту сраную планету. На ксенотварь я злился по остаточному принципу: толку на нее злиться, ее уничтожать надо.
        Дробовик щелкнул бойком и я понял, что очередной барабан опустел. Тварь, несмотря на текущую из многочисленных ран слизь, лишь слегка замедлилась, и сейчас разворачивалась, готовясь к новой атаке.
        Задолбала!
        Приняв решение, я отбросил бесполезный дробовик в сторону. Хочешь потанцевать, уродина? Что ж, давай потанцуем!
        Со звоном выщелкнув из наручей обе «Бритвы», я активировал «концентрацию фокуса» и ринулся вперед.
        Движение в выцветшем мире походило на движение под водой, каждую секунду приходилось преодолевать невероятное сопротивление окружающей среды. Но если я двигался, подобно пловцу, то ксенотварь, все еще продолжающая разворот, походила на попавшую в мед муху. Я сейчас был настолько же быстрее морфа, насколько орбитальный перехватчик быстрее планера.
        Нырнуть под практически замерший хвост, рубануть «Бритвой» по плечу, почти отделив от тела одну из конечностей, добавить по шее под костяным гребнем… Один удар, второй, третий…
        Морф поворачивался ко мне. Медленно, с усилием, но поворачивался. Вот изогнулась гибкая шея, показалась широко распахнутая пасть… Плохо, что нет гранат. Зато есть кое-что другое.
        - Держи, родная! - прошипел я, впихивая в пасть морфа сорванный с разгрузочной системы подсумок.
        Правая конечность с огромным лезвием оказалась угрожающе близко ко мне. Я подпрыгнул, оттолкнулся от твари обеими ногами… А потом «концентрация фокуса» отрубилась.
        Я полетел прочь со скоростью выпущенного из пушки снаряда, сбил что-то спиной, грузно приземлился, выбив из легких весь воздух, проскользил по полу, и, перекатившись через плечо, вскочил на ноги. Морф, оказавшийся от меня в десятке метров, растерянно замер, пытаясь понять, что произошло, почему левая верхняя конечность висит на лоскутах кожи и обрывках мышц, на теле появилось несколько новых глубоких порезов, а пасть полна какой-то дряни…
        - Приятного аппетита, - пробормотал я. Морф непонимающе посмотрел на меня, чуть склонив уродливую голову набок, и я усмехнулся.
        - Жри, тварь! - скомандовал я, и из последних сил ударил «ментальным доминированием». Тварь, явно не ожидавшая такого захода, ошарашенно сомкнула челюсти…
        …размалывая в труху запасные энергоячейки для плазменного излучателя.
        Голова монстра исчезла в синей вспышке, настолько яркой, что я ослеп на несколько секунд, несмотря на врубленное системой затемнение забрала. А когда проморгался - морфа не было. Взрывом вырвавшейся из магнитных ловушек плазмы его просто-напросто испарило.
        Я покачнулся и сел прямо на пол.
        - ..ай! Прием! Алтай! Алтай, ты меня слышишь? - в комлинке послышался встревоженный голос Трикса. Оказывается, он уже некоторое время жужжал на фоне, только я не обращал на это внимания. Ну, да, все верно. Тварь уничтожена, помех больше никто не создает… Отлично!
        - Слышу, слышу, - устало проговорил я. - Я помню про перезагрузку. Сейчас… Дай отдохнуть минуту…
        - К черту перезагрузку! - Трикс был взбудоражен не на шутку. - У тебя сеть появилась? Читал сообщения? Задание обновилось?
        Задание?
        Я вызвал интерфейс, перебрал виртуальные вкладки, открыл меню заданий…
        - Нет, - ответил я. - Ничего. Да с чего бы оно обновилось, мы ж аванпост под контроль еще не взяли. Да и зачистка не завершена. Здесь зачищать и зачищать еще…
        - А вообще сеть доступна?
        - Черт, да откуда я знаю, доступна она, не доступна? - не выдержал я. - Мне тут, знаешь ли, немного не до того было! Занят я тут был, на минуточку!
        - Алтай, проверь, пожалуйста, сеть. И почитай сообщения, - что-то было в голосе хакера такое, что я успокоился и последовал его совету.
        Так… Статус сети - оффлайн. Ну, блин, ладно. И что? Может, не обновилось там еще что-то, хрен его знает, как это все работает… Стоп. А откуда такая куча новых сообщений? Так, кто это? Сандерс? Чего ему надо? И еще что-то… Не пойму. Канал экстренного оповещения… Откуда вообще все это нападало?
        Холодея от какого-то очень нехорошего предчувствия, я открыл первую попавшуюся вкладку. Экстренное оповещение. Ну-ка, ну-ка…
        «ВСЕМ, КТО ЭТО ЧИТАЕТ! НА СВЯЗИ «АКОЛИТЫ». НАШ ФОРТ АТАКОВАН ПРЕВОСХОДЯЩИМИ СИЛАМИ КСЕНОСОВ! ТРЕБУЕТСЯ ПОДДЕРЖКА! САМИ НЕ СПРАВЛЯЕМСЯ! СЕКТОР СЕМЬ-ДВА, КОД КРАСНЫЙ! ПОВТОРЯЮ: КОД КРАСНЫЙ!».
        Следующее сообщение.
        «АВАНПОСТ «РЕЙДЕРОВ РОРШАХА» УНИЧТОЖЕН. НЕРЕАЛЬНО МОЩНАЯ АТАКА ИЗ ИНФЕРНО. ОТСТУПИЛИ К ФОРТУ, ПЫТАЕМСЯ ДЕРЖАТЬ ПОЗИЦИИ. НУЖНА ПОМОЩЬ».
        Дальше.
        «ВОСЬМОЙ СЕКТОР, ОБЩАЯ ТРЕВОГА! АТАКА ИЗ ИНФЕРНО, ПЕРИМЕТР ПРОРВАН, ЗАРАЖЕННЫЕ МЕХАНОИДЫ С КСЕНОСАМИ, УЖЕ В ПРЕДЕЛЕ. ФОРТ «КУЛЬТИСТОВ» УНИЧТОЖЕН. ПОВТОРЯЮ: ОБЩАЯ ТРЕВОГА!».
        И еще целая пачка сообщений в том же духе.
        Я почувствовал, что мне становится нехорошо. Так, а что тут Сандерс пишет?
        «ВНИМАНИЕ! КЛАНУ И СОЮЗНИКАМ! КСЕНОСЫ АТАКОВАЛИ ПО ВСЕМУ ПЕРИМЕТРУ, ЗАРЕГИСТРИРОВАНЫ МНОГОЧИСЛЕННЫЕ ПРОРЫВЫ! ОБЪЯВЛЯЕТСЯ ПОЛНАЯ МОБИЛИЗАЦИЯ! ВСЕМ БОЙЦАМ - ВЕРНУТЬСЯ НА БАЗУ! КОД - КРАСНЫЙ! ПЕРЕХОДИМ НА ОСАДНОЕ ПОЛОЖЕНИЕ!».
        - Алтай! - Трикс. - Ты прочитал сообщения?
        - Прочитал, - мрачно проговорил я.
        - Что это, Алтай? Я не понимаю! Сеть работает с перебоями, приложения Полигона лежат, сообщения - только на прием. Что за хрень?
        - Хрень, - я кивнул, и оперся на стену. Несмотря на то, что я никогда не курил, сейчас очень захотелось сигарету. Старомодную, с натуральным табаком… Или еще с чем покрепче. - Ты прав. Хернь. Редкая хрень.
        - Что это, Алтай?
        - Это? - я невесело усмехнулся. - Это ничего хорошего, Трикс. Я думаю, это вторжение.
        КОНЕЦ ЧЕТВЕРТОЙ КНИГИ
        ОТ АВТОРА.
        ЗДРАВСТВУЙТЕ, ДРУЗЬЯ.
        ПРИКЛЮЧЕНИЕ, ДЛИВШЕЕСЯ ПОЛГОДА, ПОДОШЛО К КОНЦУ, И Я РАД ПРИВЕТСТВОВАТЬ В ПОСЛЕСЛОВИИ ВСЕХ, КТО БЫЛ РЯДОМ НА ПРОТЯЖЕНИИ ЭТИХ ШЕСТИ МЕСЯЦЕВ. ТЕХ, КТО ПОДДЕРЖИВАЛ, РУГАЛ, СТАВИЛ ЛАЙКИ, ТОРОПИЛ, ПРОСИЛ НЕ ТОРОПИТЬСЯ, ВСЕХ, КТО ПРОШЕЛ ВМЕСТЕ СО МНОЙ ЭТОТ НЕМАЛЫЙ ПУТЬ. Я ЗНАЮ, ЧТО МНОГИЕ ХОТЕЛИ БЫ, ЧТОБЫ ОН ЗАНЯЛ МЕНЬШЕ ВРЕМЕНИ, НО УВЫ - СТАВИТЬ ТВОРЧЕСКИЙ ПРОЦЕСС НА ПОТОК Я ПОКА ЧТО НЕ УМЕЮ. ВОЗМОЖНО, ЭТО И К ЛУЧШЕМУ. КАК БЫ ТО НИ БЫЛО, КНИГА ЗАВЕРШЕНА В СРОК. ПО РАЗМЕРУ ОНА НЕСКОЛЬКО МЕНЬШЕ ОСТАЛЬНЫХ, НО, ПОВЕРЬТЕ, ТАК И ПЛАНИРОВАЛОСЬ. БОЛЕЕ ТОГО: «БРОСОК В ИНФЕРНО» ДОЛЖЕН БЫЛ СТАТЬ МЕНЬШЕ ПОЧТИ НА СТО ТЫСЯЧ ЗНАКОВ. НЕ ПОТОМУ ЧТО АВТОР ЖАДНЫЙ, НЕ ПОТОМУ ЧТО ЕМУ ЛЕНЬ, А ПОТОМУ ЧТО ТАК ЗАКРЫВАЛАСЬ ТЕКУЩАЯ АРКА. И ТОЛЬКО ПРОКЛЯТЬЕ ПРЕДПОСЛЕДНЕЙ ГЛАВЫ (КТО СЛЕДИТ ЗА МНОЙ В СОЦСЕТЯХ, ТОТ ЗНАЕТ, ЧТО ЭТО ЗА ШТУКА), НЕ ПОЗВОЛИЛО МНЕ СДЕЛАТЬ ЭТУ КНИГУ МЕНЬШЕ И ЗАКОНЧИТЬ РАНЬШЕ. ОДНАКО ТЕПЕРЬ ОНА ЗАВЕРШЕНА, И Я ЭТОМУ РАД.
        ВПЕРЕДИ - НОВЫЕ ПРИКЛЮЧЕНИЯ АЛТАЯ И ЕГО КОМАНДЫ, В ЗАКЛЮЧИТЕЛЬНОЙ (Я НАДЕЮСЬ) КНИГЕ ЦИКЛА «ПОЛИГОН». ПЕРВЫЕ ГЛАВЫ БУДУТ ОПУБЛИКОВАНЫ УЖЕ В ИЮНЕ, ТАК ЧТО ДОЛГО ЖДАТЬ НЕ ПРИДЕТСЯ. ЧТОБЫ НЕ ПРОПУСТИТЬ СТАРТ ВЫКЛАДКИ, ЧТОБЫ НЕ ПРОПУСТИТЬ СТАРТ ВЫКЛАДКИ, ПОДПИСЫВАЙТЕСЬ НА МОЮ ГРУППУ ВКОНТАКТЕ HTTPS://VK.COM/YULENGOV И ТЕЛЕГРАМ-КАНАЛ HTTPS://T.ME/Y_ULENGOV (ЕСЛИ ПО ССЫЛКЕ НЕ ПЕРЕЙТИ, ИЩИТЕ ИХ В МОЕМ ПРОФИЛЕ) ТАМ Я РЕГУЛЯРНО ВЫКЛАДЫВАЮ ОПОВЕЩЕНИЯ О ВЫХОДЕ НОВЫХ ГЛАВ, АНОНСИРУЮ СКИДКИ И РАЗДАЮ ПРОМОКОДЫ. ЕЩЕ РАЗ СПАСИБО ЗА ТО, ЧТО БЫЛИ СО МНОЙ ВСЕ ЭТО ВРЕМЯ.
        ДО ВСТРЕЧИ НА СТРАНИЦАХ «ПОЛИГОНА».

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к