Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Игры Теней. Том 1 Вадим Фарг
        Дом Ростовых #4
        Игра Теней продолжается и закручивается всё сильнее. И дело не только в моём Альтер эго, но и в тех, кто действует из-за ширмы. А таковых, увы, предостаточно на моём пути.
        Я хотел бы сделать хоть небольшую передышку, но не могу. Управление «Люксом», поиск артефактов мифической империи Худжу, разъезды по Домам и знакомства с их владельцами. О да, внезапно меня начали уважать. Ростовы больше не являются нарицательным словом. Вот только почему так? Мне сложно ответить на эти вопросы, но разобраться всё же придётся.
        И тогда Игры Теней перейдут на новый уровень.
        Вадим Фарг
        Дом Ростовых. Игры Теней. Том 1

* * *
        Пролог
        Темнота сковывала со всех сторон. Даже мощный фонарь, улучшенный Семёнычем, не справлялся с тем мраком, в который мне пришлось нырнуть. Я очень надеялся, что вскоре смогу выбраться наружу, так как подобная обстановка ничем не прельщала. Что-то, да должно было случиться, я чувствовал это…
        «ЗАДНИЦЕЙ!» - ехидно закончила мою мысль Тень.
        Очень смешно, спасибо.
        «ДА ЛАДНО ТЕБЕ, РАССЛАБЬСЯ, - продолжал насмехаться шипящий голос в голове. - МЫ СТОЛЬКО ВСЕГО ПЕРЕЖИЛИ, РАЗВЕ КТО-ТО СМОЖЕТ НАС ОСТАНОВИТЬ, КОГДА МЫ ТАК БЛИЗКО К ЦЕЛИ?»
        Умоляю, помолчи. Каждый раз, когда говорят вот таким вот расслабленным тоном, обязательно всё идёт через…
        «ЗАДНИЦУ! - вновь смех Тени. - Я ЖЕ ГОВОРЮ, ВСЁ К НЕЙ СВОДИТСЯ. А ТВОИ АМУРНЫЕ ДЕЛА, ТАК И ПОДАВНО».
        То ли это оскорбление, то ли похвала. Но ответ я знать не хочу.
        «НИ ТО НИ ДРУГОЕ. Я СОЧУВСТВУЮ, ЧТО У ТЕБЯ ВСЁ ТАК СКЛАДЫВАЕТСЯ…»
        Хватит! Я не хочу это обсуждать. Уж точно не сейчас и не с тобой!
        «А С КЕМ ЕЩЁ? ОСТОРОЖНО СТУПЕНЬКА!»
        Я вовремя заметил небольшой выступ в каменном полу и спасся от полёта носом о стену пещеры. Взгляд стал красноватым, будто какой-то фильтр подкрутили. Это значило, что Тень помогает - приняв её глаза, могу лучше видеть в темноте. Но, опять же, мрак в этом зловещем местечке казался чуть ли не густым. Мне приходилось в буквальном смысле разрезать его светом фонаря, лишь бы не угодить в очередную ловушку.
        «Я ВЕДЬ ТЕБЕ САМЫЙ БЛИЗКИЙ…»
        Тише, - мысленно шикнул на Тень. - Здесь кто-то есть.
        Где-то неподалёку я услышал шорох и чьё-то тяжёлое дыхание. Невидимый противник (а вряд ли здесь меня ждут друзья) притаился в тени и явно поджидал меня. Судя по всему, гости к нему нечасто захаживали.
        Я выключил фонарь и шагнул к стене справа. Мне хотелось выманить неизвестное существо. Пускай покажется, а там решим, что делать. Но отступать нельзя. Благодаря алым глазам Тени, я мог хоть что-то видеть, и этого вполне хватало, чтобы не потеряться.
        Прошло около минуты, прежде чем капель холодных пещерных вод нарушили несмелые шаги. Существо приближалось, и с каждой секундой я чувствовал его ауру. И ледяные эмоции, наполненные злобой и голодом, не предвещали мне ничего хорошего.
        Вскоре посреди тьмы я приметил смутный силуэт, двигающийся ко мне. Огромное, около двух метров точно, существо, раскачивалось из стороны в сторону. Широкие плечи практически цепляли стены. Проскочить мимо такой твари точно не получится, она закрыла единственный проход.
        «ОТОРВЁМ БАШКУ?» - кровожадно спросила Тень.
        Видимо, придётся.
        У меня не было времени ждать, поэтому покрыл тело Тенью и выбрался из укрытия. Да, можно было бы прошмыгнуть по стене, подобно бесформенной кляксе, но разве правильно оставлять таких вот врагов у себя за спиной?
        - Покажись, - прорычал я зловещим голосом.
        И стоило это сделать, как существо напротив замерло, а через секунду заревело так, что стены содрогнулись от его гнева. Тогда-то я и смог рассмотреть монстра во всей его красе. Лохматая тварь с мощными конечностями. Ноги вывернуты коленями назад, трёхпалые руки оканчивались чёрными подратыми когтями. Длинный хвост, похожий на лошадиный с кисточкой на конце. Да и морда тоже вытянутая. Вот только глаз было четыре штуки. Маленькие, но алчно блистающие кроваво-красным цветом. Наверное, у меня в тот момент были такие же.
        А в следующий миг монстр ринулся на меня, словно оголодавший пёс. Я легко увернулся от его прыжка. Даже успел схватить за пышную гриву и потянуть на себя, отчего противник прямо на лету изменил траекторию и врезался мордой в каменный свод. Удар оказался столь сильным, что мне на голову посыпалось крошево.
        «БУДЕШЬ С НИМ НЯНЧИТЬСЯ? У НАС НЕТ ВРЕМЕНИ!»
        Знаю.
        Чудище тем временем вскочило на задние лапы и вновь попыталось схватить меня. Раскрыв широкую пасть, показало несколько рядом мелких, но острых клыков. Однако я успел перехватить челюсти и рвануть их вверх и вниз.
        Новый вой огласил пустынную пещеру, но теперь в нём не слышались гнев и ярость. Рёв монстра был наполнен болью. Противник бил меня когтистыми лапами по груди, пытался вырваться, но я не собирался его отпускать. Продолжая растягивать его пасть, слышал, как трещат кости и рвётся плоть. Кровь залила под нами пол, забрызгала стены. Но последний рывок прервал мучения твари раз и навсегда.
        «ГОТОВ?»
        Лохматая туша свалилась рядом и больше не подавала признаков жизни.
        Я отпустил Тень, чтобы лишний раз не тратить силы и подобрал фонарь. Осветив чудище, кивнул и пробормотал:
        - Готов.

* * *
        «А ТВОЙ ПРИЯТЕЛЬ ИЗ ПРОШЛОГО НЕ ГОВОРИЛ О ТАКИХ ТВАРЯХ», - возмущалась Тень, пока мы двигались по туннелю.
        Тсукико? Вряд ли он что-то знал об этом. Империя Худжу исчезла тысячи лет назад. Или около того. Она ведь считается мистической.
        «НУ ДА, НУ ДА, - не унималась Тень. - НО ВСЁ РАВНО МОГ БЫ ХОТЬ О ЧЁМ-ТО ПРЕДУПРЕДИТЬ».
        Пожалуйста, не отвлекай меня глупостями. Сейчас не об этом надо думать.
        «А О ЧЁМ ЖЕ? - усмехнулся внутренний голос. - МОЖЕТ, О ТОМ, ЧЬЮ ФАМИЛИЮ ОНА ВОЗЬМЁТ? В ВАШЕМ МИРЕ ЖЕНЩИНАМ МОЖНО БРАТЬ ДВОЙНУЮ?»
        И уж точно не об этом, - я начинал злиться.
        «ДА ЛАДНО ТЕБЕ, ЧЕЛОВЕК! ТЫ ЖЕ ПЕРЕЖИВАЕШЬ ИЗ-ЗА НЕЁ».
        Тебя это не касается.
        «ЕЩЁ КАК КАСАЕТСЯ! - не согласилась Тень. - МНЕ ЖИТЬ В ТВОЁМ ТЕЛЕ. ЗНАЧИТ, И С НЕЙ ПРИДЁТСЯ…»
        Хватит!
        Я резко остановился, когда луч фонаря выхватил рисунки на стенах.
        - А вот это уже что-то… - находка оказалась настолько интересной, что я невольно заговорил вслух.
        Наскальная живопись, именно так можно было назвать то, что я приметил на камне. Конечно же, там были изображены какие-то дикари, бегающие с копьями за здоровенными зверьми. Вот только не этому я удивился. Ведь на стене была целая история. И самой интересной её частью оказались боги, спускающиеся с небес на своих колесницах. По сравнению с обычными людьми они казались раза в полтора, а то и два больше. Но это логично, богов всегда изображали величественными именно таким образом. Хотя нельзя отрицать, что они были, действительно, настолько высокими.
        И вот их колесницы… больше походили на диски. А некоторые оказались продолговатыми, сигаровидными, словно громадные ковчеги, парящие в небесах. И из них спускались те самые могущественные существа, облачённые в…
        - Скафандры? - прошептал я, не совсем понимая, что передо мной открылось.
        «КАКИЕ СКАФАНДРЫ? - переспросила Тень. - ХОТЯ… ДА, ЧЕМ-ТО ПОХОЖЕ. НО МНЕ СЛОЖНО СУДИТЬ, Я ТОЛЬКО ПО ТВОИМ ВОСПОМИНАНИЯМ ОРИЕНТИРУЮСЬ».
        Возможно, здесь нам показана история заселения этой планеты. Появление первых людей или, как их назвал Тсукико, ванов.
        «О КАК, - крякнула Тень. - ТО ЕСТЬ ЭТО НАСТОЯЩИЕ ПРИШЕЛЬЦЫ? НО ПОХОЖИ НА ЛЮДЕЙ».
        Кто сказал, что человечество появилось от обезьяны? К тому же мы уже были свидетелями прыжков во времени. В любом случае надо над этим подумать и вернуться сюда с группой археологов.
        «АГА, ЕСЛИ ЭТА ПЕЩЕРА ЕЩЁ БУДЕТ В ЦЕЛОСТИ. Я УЖЕ ГОВОРИЛ, ЧТО ВРЕМЕНИ МАЛО? ВСКОРЕ ЗДЕСЬ ОПЯТЬ БУДЕТ ПОЛНО ВОДЫ. А Я НЕ УМЕЮ ПОД НЕЙ ДЫШАТЬ».
        Согласен.
        С этими мыслями я быстренько сфотографировал изображения и спрятал телефон.
        Идём. Осталось совсем чуть-чуть.
        «ОТКУДА ТЫ ЗНАЕШЬ?»
        Чувствую. Что-то влечёт меня к артефактам.
        «О КАК, ЧУЙКА ПОЯВИЛАСЬ. А ГДЕ ОНА БЫЛА РАНЬШЕ, КОГДА ТЫ ПРЫГНУЛ В КОЙКУ К ЭТОЙ…»
        Я же просил, не вспоминать.
        «ЛАДНО, ЛАДНО, - смеялась Тень. - НО РАЗОЧЕК ЖЕ МОЖНО. ОДИН РАЗ, НЕ ПИ…»
        Молю, умолкни.

* * *
        Вскоре я увидел лёгкий свет в конце туннеля. И от подобного сравнения стало несколько не по себе. Но я должен был двигаться дальше, так как останавливаться или отступать уже никак не мог.
        Ещё несколько метров, и я выбрался в огромную пещеру, освещённую солнечными лучами, пробивающимися сквозь небольшие дыры в потолке. Пещера была заполнена водой, но не так глубоко, чтобы нырять. А в центре располагался небольшой каменный островок, на котором…
        - Вот оно, - выдохнул я, чувствуя, как ликует душа.
        «ЧЕГО РАДУЕШЬСЯ? ЧТО НАМ С ЭТИМ ДЕЛАТЬ?» - а вот Тень не разделяла моё настроение.
        Что-нибудь придумаем.
        На островке возвышался небольшой валун, напоминавший сталагмит. А уже из него торчало золотое кольцо. Оно было вмуровано в камень и вырвать его оттуда казалось делом непосильным. Но с этим можно было разобраться позже. Главное, что мне удалось найти основу для артефактов Худжу.
        Я хмыкнул и хотел было уже направиться на островок, как по спине пробежались мурашки. Замер на месте, не понимая, в чём дело. Почему мне резко стало жутко, ведь никого рядом…
        «О НЕТ, - прошептала Тень. - ТОЛЬКО ЭТОГО НЕ ХВАТАЛО».
        Чего именно?
        Но ответ я получил совсем не от того, к кому обращался.
        - МЕНЯ, - по пещере прокатился жуткий голос.
        А в следующий миг из-за сталагмита появился высокий монстр, покрытый… чёрной дымкой.
        - ЗДРАВСТВУЙ, ВЛАД, - прорычала ещё одна Тень, оскалившись.
        Я не знал, что сказать, так как это просто не укладывалось в голове. И лишь одна мысль кружила вокруг.
        - Папа?

* * *
        Дорогие друзья, я искренне рад, что вы до сих пор со мной, и рассчитываю на вашу поддержку.
        Бесплатные главы будут пополняться по мере написания романа.
        Напоминаю, что до 19 марта включительно на мои книги будут действовать скидки в 30 и 80 процентов. Также в группе «Фаргарион» до сих пор идёт раздача промокодов. Загляните, если желаете получить кусочек халявы, буду рад.
        Добра вам и чистого неба над головами.
        Глава 1
        Хороший сон никогда не повредит. Но может ли он быть у человека, который постоянно ходит по лезвию бритвы? Я не знал, поэтому старался выспаться, не обращая внимания на назойливый… стук?
        Я поднялся с дивана и потянулся. Да так, что косточки захрустели.
        «О-О-О, ТАКОЙ МОЛОДОЙ, А УЖЕ ТАКОЙ СТАРЫЙ», - насмешливо протянула Тень.
        Иди в задницу.
        Вот уже несколько дней я предпочитал спать на первом этаже. В своей комнате обустроил кабинет для звукозаписи. Обил стены звуконепроницаемыми заглушками, установил несколько колонок, ну и так далее по списку. Теперь там можно было свободно записывать вокалисток и играть на различных инструментах. А вот спать там уже нельзя. Кровать пришлось перенести в другую комнату, так как попросту не хватало места.
        Тук! Тук! Тук!
        Спросонья покосился на входную дверь. Потянулся к подушке и выудил оттуда трофейный пистолет. Совсем о нём забыл в последнее время, а когда случайно нашёл у себя в комнате, то сам обалдел. Хорошо, что Ржевский теперь в моей команде, поэтому помог с патронами.
        Тук! Тук! Тук!
        А вот это странно, незваные гости ломятся через дверь кухни. Значит, кто-то не хочет, чтобы соседи или случайные прохожие знали о визите.
        «СЛУЧАЙНЫЕ ПРОХОЖИЕ?! - рассмеялся мой внутренний голос. - ТЫ СЕРЬЁЗНО? НА ВРЕМЯ ПОСМОТРИ».
        Покосившись на настенные часы, согласился с Тенью. В третьем часу ночи вряд ли кто-то здесь будет блукать. Но всё же никогда не знаешь точно, кого можно встретить на пути. Я в этом сам убедился.
        Тук! Тук! Тук!
        Да ёлки! Кому там на ночь глядя надо ко мне сунуться?
        «ХОЧЕШЬ, ОТОРВУ…»
        Голову, да, знаю. Но нельзя. Сиди смирно и не высовывайся.
        «ЗАНУДА».
        После чего Тень замолкла, а я двинулся на кухню. Свет включать не стал, одеваться, естественно, тоже. Смысл тянуть время? К тому же я у себя дома, отвалите все от меня.
        Подкравшись к двери, прислушался. На улице я расслышал учащённое дыхание и стук сердца. Да, слух у меня стал гораздо лучше, благодаря Абсолюту и тренировкам полковника, который не перестаёт со мной заниматься. А ещё я почувствовал волны жара, пышущие от моей ночной визитёрки. Да, я уже понял, кто решил меня навестить.
        - С ума сошла, - пробормотал я и открыл дверь. - Ты хоть…
        Но не успел я договорить, как девушка прыгнула на меня, словно хищница, обвила руками за шею и страстно поцеловала. Пирсинг на губах немного мешал, но за несколько наших встреч я начинал к этому привыкать.
        Её пальцы впились в мою спину. Казалось, что сейчас она готова разорвать меня на части. И оторвать её от себя удалось с большим трудом.
        - Чёрт возьми, Наки! - выругался я. - Ночь на дворе!
        - Да, я плохая, - оскалилась неформалка, смахнув фиолетовую прядь со лба. - Хочешь наказать меня.
        И снова бросилась на меня. Но на этот раз мне удалось от неё ускользнуть. И, развернувшись, ещё хлёстко шлёпнул по аппетитной попке.
        - Ай! - воскликнула девушка, повернувшись ко мне. В её разноцветных глазах горели алчные огоньки. - Мне нравится, и ты об этом знаешь.
        - Да тебе почти всё нравится, - усмехнулся я, но тут же взял себя в руки. - Так, стоп, девочка моя. Это уже чересчур.
        - Чего вдруг?! - возмутилась она и скрестила руки на груди. Увы, эта часть тела была у неё не особо выдающаяся. Но стоило признать, что в постели Наки оказалась дикой кошкой, и это в полной мере компенсировало маленький нюанс впереди. - Тебе же нравилось. Решил заднюю врубить, Ростов? - она прищурилась и удовлетворённо цокнула языком. - Нет, ты всё ещё хочешь меня. Так ведь? - а потом её взгляд заметил пистолет, который я до сих пор сжимал в руки. - Охренеть, вот это ствол! - восхищённо воскликнула Наки. - Дай взгляну!
        - Обойдёшься, - отмахнулся я и двинулся в сторону зала, чтобы спрятать оружие. Вот только я поздно понял, что это было моей роковой ошибкой, ведь ночная гостья восприняла это, как приглашение.
        Стоило мне повернуться к ней спиной и убрать пистолет, как Наки подскочила и обхватила за грудь, впившись ноготками в кожу.
        - Да ёлки! - воскликнул я, резко выпрямившись. - Ты смерти моей хочешь?!
        - Не дури, - смеялась она. - Можно подумать, ещё ни одна девка к тебе сзади не приставала.
        - Даже не думай об этом.
        - О чём именно? - она наигранно удивилась. - О твоей сладкой заднице? Или о том, что я могу над ней поработать?
        - Завязывай, - я развернулся к ней, но та даже не опустила рук. - Наки, ты переигрываешь.
        - Чё эт? - она всё-таки отступила. Видимо, поняла, что я не играю с ней, а пытаюсь серьёзно поговорить. - Ты чего, Ростов? Всё ж нормально было.
        - Я… прости, - я не нашёлся что сказать. - Да, было классно, но ведь так не может продолжаться. Ты прекрасно понимаешь, что я не могу пойти на эту сделку. Ты для меня не какой-то там товар.
        - И всё? - сперва она удивлённо изогнула бровь, а потом закатилась смехом. - Ох, какой же миленький дибилоид.
        - А вот это уже оскорбление.
        - Хорош придуриваться, Ростов, - она нахмурила тонкие бровки, отчего кольца, висящие на них, блеснули под светом луны. - Чё ты мне мозги трахаешь? Уж лучше меня полностью.
        - Тебе только это и надо? - усмехнулся в ответ.
        - Почему бы и нет? - Наки развела руками. - Да это ж мечта любого парня - спать с богатой красоткой и не нести никакой ответственности.
        - Но я не любой. И у меня есть ответственность. Как я, по-твоему, буду смотреть в глаза твоему отцу и брату?
        - С обожанием, - продолжала насмехаться гостья.
        «А ОНА ХОРОША», - завистливо произнесла Тень.
        - Очень смешно, - скривился я. - Наки, ты красивая девушка. И если б мне не предлагали тебя, как какой-то товар, то может быть…
        - Что, может быть? - она склонила голову набок. - Женился б на мне? - и продолжила с неприкрываемым сарказмом, сложив ладошки: - Ох, Владик, это так романтично. Я буду самой красивой невестой в мире. С фатой и в пышном свадебном платье. А когда мы поженимся, то я рожу тебе двух, нет, пятерых милых деток…
        - Прекращай, - сухо произнёс я. - Сейчас не та ситуация, чтобы стебаться надо мной.
        - А кто, если не я? - с улыбкой переспросила она и принялась стягивать с себя мешковатый джинсовый костюм. - Так, мне это уже надоело. Чё ты ломаешься? Мне тебя уговаривать надо, чтоб ты меня поимел? Конечно, если хочешь, я встану на колени и…
        - Наки, - я отступил на шаг, но упёрся в кровать, понимая, что все пути отрезаны. Да и, собственно, чего врать-то? Я хотел эту девушку, но в то же время что-то грызло внутри. - А что, если у меня есть и другие партнёрши?
        - И зачем ты мне это говоришь, Ростов? - хмыкнула та, освободившись от одежды. Теперь она стояла передо мной абсолютно нагая, и я понял, что вот сейчас уж точно никуда не денусь. Да и её не отпущу. - Что мне до них? Трахаешь кого-то ещё? Ну и чёрт с ними. Я вполне готова к многожёнству. Ничего страшного, переживу. Главное, чтобы и меня не забыл в кровать тащить. А то…
        Она не договорила и прыгнула на меня, словно дикий зверь, повалив на диван. Наки впилась мне в губы, не оставив выбора. Обняв стройное девичье тело, прижал к себе, теперь уже ощущая жар не только на ментальном уровне, но и в буквальном смысле.
        - О да, - простонала она, когда мои пальцы сжали её ягодицы. - Вот так, папочка. Накажи меня!
        «ЧЁРТ, ДА ОНА, РЕАЛЬНО, СУМАСШЕДШАЯ!»
        Возможно, но ведь можно и с такой приятно провести время.
        Пара звонких хлопков и протяжный стон девушки разнеслись по моему дому.
        - М-м-м, - довольно протянула неформалка и выпрямилась, сидя на мне. - Не против, если я сегодня сверху?
        - То есть, ничего не меняется? - усмехнулся я в ответ.
        - Ну почему же? - она прикусила нижнюю губу. - Если захочешь, то потом можешь взять в любом положении.
        - Прямо-таки в любом? - на всякий случай уточнил я.
        - А что? - в её глазах диким пламенем горел азарт. - Есть какие-то потаённые желания, о которых я не знаю?
        С этими словами она протянула ладони по моей груди, оставив на ней несколько красных полос.
        Я глухо зарычал, но не сопротивлялся. Пускай наслаждается, ведь потом…
        - Да, кое-что я давно хотел сделать.
        - И что же?
        - Ну, к примеру, заткнуть твой грязный рот, - я многозначительно поднял брови. - Надолго так заткнуть и глубоко, как только смогу.
        - Ох, Ростов, - Наки уже плыла от предвкушения. - Не дразни меня, а то пожалеешь?
        - Да неужели?
        Вместо ответа она с вызовом посмотрела на меня, после чего опустила руку и ухватилась за то, что уже дрожало от нетерпения. Девушка ловко работала ладонью и смогла легко «впустить» меня в свой «внутренний мир». И вновь протяжный стон, наполненный наслаждением, пронёсся по залу и исчез, где-то в ночной тьме.

* * *
        Как мы до этого докатились? Может, надо остановиться, пока не поздно? Рижский меня утопить за такое. Сбросит с яхты с ногами в цементе и ищи свищи Ростова.
        «ДА БРОСЬ, КОМУ ТЫ НУЖЕН?» - насмехалась надо мной Тень.
        Наки мирно посапывала рядышком. Её молочно-белая кожа так и манила поцеловать. И мне приходилось прикладывать силы, чтобы не поддаться искушению. На сегодня уже хватит, мы и так достаточно покувыркались в кровати.
        «НО СОГЛАСИСЬ, ТРУП К РЫБАМ - ЭТО УЖЕ НЕАКТУАЛЬНО. УСТАРЕЛО, КАК И САМ РИЖСКИЙ».
        Вот-вот, что будет, когда он узнает о нас с Наки. Да, его дочка безбашенная, и сама лезет в койку, но я ведь могу и прекратить наши отношения. Только вот сам ещё не знаю, хочу этого или нет.
        «А ТЫ ОПРЕДЕЛИСЬ. ВСЁ ЖЕ ПОРОДНИТЬСЯ С ОДНИМ ИЗ ЗНАЧИМЫХ ДОМОВ ИМПЕРИИ БЛАГОЕ ДЕЛО».
        Ага, жаль, что Рижские не относятся к этой категории. Да, они повыше Ростовых, но всё равно не дотягивают. Та же Наташа подходит на роль разменной монеты лучше, чем Наки… а, чёрт, почему я вообще так думаю о женщинах?
        «ВОТ ТЫ И ПОПАЛСЯ! - торжественно воскликнула Тень. - ЭТО И ЕСТЬ ТОТ САМЫЙ РОСТОВ, КОТОРОГО Я УВАЖАЮ. ДУМАЕТ О ТОМ, ЧТО БУДЕТ БОЛЕЕ ПРАКТИЧНЫМ ПОСЛЕ ЖЕНИТЬБЫ».
        Самое практичное - это жениться по любви. К примеру, как мои родители.
        «НЕУЖЕЛИ? А ТЫ УВЕРЕН, ЧТО У НИХ ВСЁ ТАК И БЫЛО?»
        Буду в это искренне верить.
        «НУ ДА, ВЕРА. ЕДИНСТВЕННОЕ, ЧТО ТЕБЕ ОСТАЛОСЬ».
        Не нагнетай, и без того тошно. А родителей я обязательно найду, как только разберусь с нынешними делами. «Люкс» запущен, мне нужны новые треки. Да книгу чёртову дописать, в конце-то концов.
        «УВЕРЕН, С ЭТИМ ТЫ РАЗБЕРЁШЬСЯ. НО НЕ ЗАБЫВАЙ, ЧЕРЕЗ НЕСКОЛЬКО МЕСЯЦЕВ У ВАС ВЫПУСКНОЙ. И САМ ИМПЕРАТОР НАВЕДАЕТСЯ К ВАМ В ГОСТИ. КАК ДУМАЕШЬ, С КЕМ ОН ЗАХОЧЕТ ВСТРЕТИТЬСЯ, С РОСТОВЫМ, КОТОРОГО ДО СИХ ПОР ПРЕЗИРАЮТ ИЛИ С РОСТОВЫМ, ЧТО СМОГ ЗАИНТЕРЕСОВАТЬ СВОЕЙ ПЕРСОНОЙ НЕСКОЛЬКО КРУПНЫХ ДОМОВ?»
        Почему, несколько? Пока только Рижские.
        «ВОТ ОПЯТЬ! МОЛОДЕЦ! ТЫ ПРОИЗНЁС КЛЮЧЕВОЕ СЛОВО - ПОКА! ДОДАВИ НАТАШУ, ОНА ВЕДЬ ТОЖЕ ПО ТЕБЕ И СОХНЕТ, И ТЕЧЁТ ОДНОВРЕМЕННО!»
        Грубовато.
        «ПЛЕВАТЬ, ЗАТО ПРАВДА!»
        Может быть. Но у меня есть ещё и другие…
        «ДА, ДА, ПРОСТОЛЮДИНКИ. НЕ БУДЬ ДУРАКОМ, ЧЕЛОВЕК. К ТЕБЕ УДАЧА САМА ПРЫГАЕТ В РУКИ. ВОН ОНА СОПИТ В ОБЕ ДЫРКИ. ХВАТАЙ ЕЁ И ДЕЛАЙ ЧТО ХОЧЕШЬ. ТЕМ БОЛЕЕ ОНА САМА ТОЛЬКО ТОГО И ЖЕЛАЕТ».
        Ага, спасибо. А теперь мне можно поспать?
        «СЕРЬЁЗНО? ПОСЛЕ СЕГОДНЯШНЕГО ТЫ БУДЕШЬ СПАТЬ? НЕ ОБМАНЫВАЙ МЕНЯ, ТЫ СЕЙЧАС ЗАКРОЕШЬ ГЛАЗА И БУДЕШЬ, КАК ВСЕГДА, ВСПОМИНАТЬ О ЧЁМ-ТО».
        Вот и закройся и смотри на мои воспоминания.
        «ЧТО Ж, ТОГДА Я ПОВТОРЮСЬ - ЗАНУДА».
        После чего Тень умолкла, а я, взглянув на потолок, вздохнул и погрузился в мысли о событиях месячной давности. Именно тогда я впервые встретился с Николаем Степановичем Рижским. И вроде бы ничего особого не произошло. В меня не стреляли, не принижали, всё было наоборот, меня обхаживали. И я до сих пор не могу понять, где же скрывается подвох.
        Глава 2
        ОКОЛО МЕСЯЦА НАЗАД.
        Разделавшись с Ардусяном и Кравцовым, я попал в более щекотливую ситуацию, по сравнению с охотой на глав преступного мира нашего городка. А именно - встреча с главой Дома Рижских.
        Я был дома, пытался прийти в себя и отдышаться после пробежки на несколько километров. Команда была занята своими делами. Полёт в Сибирь решили отложить, как сказал полковник - нам следовало затаиться. Поэтому у меня выдалось время хоть немного заняться тем, что мне, действительно, нравилось. А именно музыка и книги. Хотелось записать пару треков, ведь за это время, благодаря новым технологиям, что притащил к нам Моисеенко, рабочие уже смогли поднять стены «Люкса». Честно говоря, мне было жутко интересно, как это делается. И я даже прокачал с помощью Абсолюта знания о строительстве. Вот только их оказалось маловато. Суть азиатских инноваций я уловил, но вникать не стал, так как вовремя понял, лучше не забивать себе голову ещё и этим. И без того хватает проблем.
        - Влад, ты уверен, что справишься? - в гарнитуре послышался голос Семёныча.
        - Ну не буду же я отказывать в приглашении, - усмехнулся я, достав из холодильника бутылочку белого полусладкого. - Рижские хоть и не особо имениты среди аристо, но вес имеют поболе моего.
        - Ты мне сразу скажи, - Ржевский, как и Маша тоже был на проводе. - Мне готовить свадебный подарок заранее?
        - Да ёлки, Толик!
        - Толик? - удивилась Эля, которая в это время, к сожалению, была в школе. - Вы настолько близки?
        - Ага, - подыграла ей Маша. - Наверное, и на брудершафт выпили.
        - Очень смешно, - передразнил их полковник. Наверное, в подобной ситуации, такие сухари, как он, обозлились бы на женщин. Но сейчас Ржевский был и без того на взводе, из-за кучи новой работы с бандитами. Поэтому решил на ту стадию, когда начинаешь просто отшучиваться, а не огрызаться. - Но, по сути, Василий прав. Влад, тебе надо быть там крайне осторожным. Прости, но ваш Дом не особо-то и любят. И я удивлён, что кто-то из аристо пригласил тебя к себе в гости. Раньше общаться с Ростовыми считалось плохим тоном.
        - Не напоминайте, - вздохнул я, присев за стол. - Сам понимаю, что всё это неспроста. Кстати, - плеснув в бокал вино, сделал маленький глоток и довольно зажмурился. - Толь, ты не в курсе, с кем работал папа? Может, Рижские как-то к этому причастны?
        - Как вариант, - отозвался полковник. - Но ты же знаешь, Виталик передо мной не отчитывался. Если и было что-то с кем-то из аристо, то он старался это скрыть, потому что…
        - Да, да, правила хорошего тона не позволяют, - закончил вместо него я.
        - Верно, - хмыкнул он. - Но не будем подобного отрицать. Всё же Виталик грозился, что вскоре изменит положение вашего Дома. Значит, было что-то интересное. Так что посмотрим.
        - Ты тоже будешь наблюдать?
        - Постараюсь, Влад, но ничего не могу обещать. Ты даже не представляешь, что у нас сейчас творится в участке. Эти уроды грызутся между собой в камерах, приходится растаскивать и разводить их по углам.
        - Люди Кравцова и Гарика? - уточнил я.
        - Именно.
        - Так пусть друг дружке глотки перегрызут, - зло предложила Маша. - Они заслужили.
        - Фу, как грубо, - смеялась Эля, хотя отчего-то я слышал в её голосе печаль, и даже догадывался, чем она вызвана.
        - Ну а чего? - искренне удивилась синевласая программистка. - Таким тварям нечего топать нашу землю.
        - А кровь потом кто отмывать будет? - обратился к ней Ржевский. - Может, ты к нам уборщицей на полставки устроишься?
        - Э, нет, я пас.
        - Вот то-то и оно, - хмыкнул он. - Они ж, словно звери, бросаются друг на друга с голыми кулаками. Мы устали зубы собирать. И это только цветочки, самая задница - бумажная волокита, - полковник опечаленно вздохнул. - Поэтому я бы с радостью посмотрел прямую трансляцию из поместья Рижского, но вряд ли найду свободную минутку.
        - Но мы будем на связи, - поддержал меня Семёныч. - Главное, повесь камеру так, чтобы всё было видно.
        - Постараюсь, - в свободной руке покрутил толстую пуговку тёмно-синего цвета. - Чувствую себя шпионом.
        - Может быть, в будущем и станешь им, - хмыкнул Ржевский. - Ладно, народ, мне пора закругляться. Держите в курсе.
        - Сделаем, шеф! - усмехнулся Семёныч.
        После чего мы ещё некоторое время поболтали с Вагнером просто так. Эля и Маша отключились от общей связи вслед за полковником, а мы с Семёнычем настраивали камеру на вороте рубашки. Да, прицепить скрытую камеру было сложновато, но нам удалось.
        Костюм мне подобрала Эля. На тот момент она ещё казалась довольной, хотя я понимал, что похищение изрядно потрепало ей нервы. Даже удивился, почему она не бросила меня после подобного. Но женщина держалась, улыбалась мне, спала рядом… пока не узнала, зачем именно меня зовут к себе Рижские. Собственно, что я мог сделать? Она теперь часть нашей команды, и я не в силах утаивать от неё свои догадки. Тем более, когда мне пришлось поделиться нашим с Агатом разговором, она присутствовала в комнате.
        И вот результат. Эля узнала, что меня хотят сосватать и не абы с кем, а с дочерью аристо. Это выгодный брак для обеих сторон (хотя на тот момент я не был в курсе, что от меня требуется Рижским), и моя учительница всё прекрасно понимала. Она знала, что женись я на ней, ничего не получу, кроме любящей супруги. А от женитьбы с влиятельным Домом множество плюшек. Вот только Эля не понимала, что Наки мне не особо и симпатична. Тем более такие вот фиктивные браки тоже меня не устраивали. Ведь рядом со мной несколько более аппетитных и страстных натур. Лиза, Алёна… хотя на их счёт я и не был уверен, но всё же я немного знал девушек. Общался с ними. А Наки? Дерзкая неформалка, лексикон которой оставляет желать лучшего. Поэтому… ну не хотелось мне при всём уважении к Рижским, связывать себя узами брака. А плюшки, так и шут с ними. Всю жизнь прожили без подачек других Домов, и дальше так смогу. Тем более многие запланированные шаги уже сделаны.
        Поэтому, когда я проснулся и увидел свою постель пустой (за исключением моей тушки), стало несколько обидно. Из кухни доносился приятный аромат яичницы. А на двери вешалка с вечерним костюмом. Выглаженный и чистенький.
        - Эля, - выдохнул я, вспоминая бурную ночь.
        Складывалось такое впечатление, что она старалась показать, насколько лучше какой-то там Наки или любой другой бабы из аристо. Но в то же время у неё был такой взгляд, будто я уже давно сказал, что женюсь на ком-то другом, а она останется тайной любовницей. Глупость же, я вообще не планировал лезть в эту петлю раньше времени.
        «А ВОТ ЭТО ПРАВИЛЬНО, - усмехнулась Тень. - ПУСКАЙ МЕЧТАЮТ О ТАКОМ, КАК ТЫ. А ПОКА БУДЕШЬ ЖИТЬ И САМ КРУТИТЬСЯ ВО ВСЁМ ЭТОМ ДЕРЬМЕ».
        - Я не понял, ты поддерживаешь меня или издеваешься?
        «А МОЖНО ВЫБРАТЬ ОБА ВАРИАНТА?»
        - Нет.
        «ТОГДА ВТОРОЙ».
        - Зараза.
        Я улыбнулся и, допив бокал залпом, направился к себе в комнату. Пока есть время, можно поработать ещё немного. Несколько «лишних» страниц в книге лишними не будут.

* * *
        Вечером у моего дома припарковалась дорогая иномарка. Я даже подумать не мог о том, что кто-то решиться предоставить Ростову такой шик. Но когда оттуда вышел Агат, то все вопросы сразу отпали.
        - Неплохо выглядишь, Влад, - улыбнулся он, когда я подошёл и протянул ему руку.
        - Взаимно, - учтиво кивнул я, оценивая его чёрный смокинг. - Сегодня намечается весёлая тусовка или скучный корпоратив.
        - И то, и то, - хмыкнул парень.
        На мне была белая рубашка, красный галстук и тёмно-синий плащ, достающий до колен. Эдакий дорогой нуарный детектив. Не хватает бутылки виски, но такую гадость я стараюсь не пить. Крепкие напитки оставляют неприятный привкус, какими бы качественными они ни были.
        Мой приятель вернулся за руль, я же присел на соседнее кресло.
        - Сегодня без Наки? - обратился к нему, когда машина медленно покатила по дороге.
        - Нам надо доехать без происшествий, - улыбался Агат. - А её лихачество может снова угробить дорогую тачку.
        - Снова? - спросил я. - Не удивлён.
        - О, не думай о моей сестре плохо, - ответил парень, посмотрев на меня. - На самом деле она весёлая. Ну, в своей манере, конечно. Но всё же. Просто держит всё в себе. Думаю, ты нас прекрасно поймёшь, ведь наш Дом был сломлен несколько десятилетий назад. Моему прадеду, деду, да и отцу пришлось восстанавливать его по крупицам. Собственно, история чем-то похожа на вашу, только менее резонансная и более локальная.
        - Эм, - я немного замялся. - Прости, но я как-то и не интересовался вашей жизнью.
        - А, - отмахнулся он. - Здесь не за что извиняться, - вырулил на главную дорогу и прибавил скорости. - Ты, наверное, в курсе, что мы из Сибири. Основа нашего бизнеса лежит в продаже меха, мяса и рыбы из тех диких мест. И поверь, когда я говорю дикие, то представляю разъярённого медведя, разрывающего двухметрового лосося, который впился ему в шею.
        - Я даже представить такое боюсь.
        - Вот, вот, - рассмеялся Агат. - Приукрашиваю, конечно, но суть ты понял.
        - Ага.
        - Именно этим и занимается отец. Работы непочатый край. Поставки идут бесперебойно, но… - тут он на мгновение замолчал, - их постоянно пытаются сбить. Конкурентов не так много, но эти мелкие шавки любят лаять и вставлять палки в колёса. Оттого отец и занят постоянно, - сказав это, парень несколько погрустнел. - Сплавил нас сюда, пока разбирается с бизнесом. Я и думать боюсь о том, что когда-нибудь всё это перейдёт ко мне. Та ещё нервотрёпка.
        - А Наки, как я понимаю, для подобных дел не годится? Импульсивная девчонка, мечтающая стать рок-звездой?
        - Нет, - он покачал головой и с улыбкой посмотрел на меня. - Она играет в группе не из-за этого.
        - Из-за чего же? Просто в кайф?
        - Это тоже, - кивнул парень. - Но правильнее было бы ставить вопрос: «Из-за кого?», - он вновь покосился на меня и хмыкнул.
        - Ага, - выдохнул я, вжавшись в спинку. - Мне кажется, становится душновато.
        - Могу открыть окно, - Агат нажал кнопку, и стекло справа от меня опустилось на пару сантиметров, впустив в салон свежий воздух. - Но не сильно, чтобы ты не сбежал.
        Я посмотрел на него с усмешкой.
        - Рад, что ты меня понимаешь.
        И мы оба рассмеялись. А когда успокоились, я всё же решил задать более каверзный вопрос:
        - Но ты ведь единственный сын в семье, верно? Получается, что являешься прямым наследником и продолжателем рода. И Наки в любом случае не сможет управлять бизнесом. Но если выдать её замуж за более влиятельную персону, не подомнёт ли этот кто-то ваш Дом?
        - Верно мыслишь, Влад, - ответил Агат. - Всё именно так. Но и кого-то с улицы отец не собирается тащить в семью. Нам нужны хорошие и сильные люди, но такие, кому можно доверять и с кем сотрудничать.
        - Ага, уже говоришь «нам». Взрослеешь?
        - Всем пора взрослеть. Совсем скоро выпускной. Не успеем обернуться, как грянет бал с самим Императором во главе. Но к этому моменту отец уже должен знать, с кем связать судьбу дочери и всего рода, - ещё один интригующий взгляд. - И пока что лучшей кандидатуры ни я, ни он не встретили.
        Глава 3
        Загородный «домик» Рижских оказался величественным. Примерно таким же, как и поместье Юдовой, только с огромным садом, протянувшимся вдоль побережья. И да, дом тоже располагался на утёсе, что меня несколько напрягало. Трёхэтажное здание с широкими окнами было обнесено высоким забором. Ворота с орнаментом в виде буквы «Р» приветственно распахнулись перед нами. Машина медленно покатила по гравию, хрустя колёсами по камушкам. Слева и справа возвышалась живая изгородь, достававшая мне до груди.
        - И после этого ты будешь утверждать, что ваш Дом слаб? - я покосился на Агата.
        - Не бери в голову, - отмахнулся он. - Мы редко пользуемся этим домом. Слишком много возни с ним. Приезжаем лишь для торжественных приёмов. И да, вся эта помпезность просто мишура. Пришлось неплохо вложиться, чтобы остальные аристо считали тебя равным. Сам же знаешь, встречают по одёжке.
        - К сожалению, - пробормотал я и посмотрел вперёд, где на ступенях, подсвеченных прожекторами, нас уже поджидали слуги, и кто-то из любопытных гостей.
        Остановившись у дома, Агат передал автомобиль парковщику и поманил меня внутрь. И стоило мне там появиться, как в нашу сторону тут же устремились заинтересованные взгляды. Судя по всему, сегодня здесь собралось множество знатных людей, хотя вряд ли Лобастовы или Адашевы почтили Рижских своим присутствием. Впрочем, так даже лучше. С первыми у меня были довольно напряжённые отношения, со вторыми… вообще ничего не понятно.
        - Влад?! - радостный и знакомый голос.
        Сквозь толпу к нам выбралась Наки. Но сперва я её даже не узнал.
        - Ого, - выдохнул я, рассматривая девушку. - Ты выглядишь…
        - Превосходно? - прыснула она. - Только ты не начинай. Это жуткий баян.
        Неформалка наконец-то стала походить на дочь аристо. Алое платье до колен, обтягивающее стройную фигуру. Уложенные волосы, хоть и короткие. И только пирсинг никуда не делся. А ещё я увидел татуировку на правом плече. Сине-зелёный дракон опоясывал тонкую девичью руку и раскрывал пасть, будто собирался наброситься на любого, кто посягнёт на честь его хозяйки.
        Хорошо, что я не такой.
        «НЕ ТАКОЙ? - рассмеялась Тень. - САМ-ТО СЕБЕ ВЕРИШЬ, КАЗАНОВА?»
        Отлично, мало мне косых взглядов из толпы, так ещё и насмешки внутреннего монстра терпеть.
        «Я НЕ МОНСТР!»
        В зеркало посмотрись, когда вновь появишься. Вылитое чудище.
        «ЕДИНСТВЕННОЕ ЧУДОВИЩЕ ЗДЕСЬ - ЭТО ТЫ! ОТКАЗАТЬСЯ ОТ ТАКОЙ КРАСОТКИ И ОТ БЛАГ ЕЁ СЕМЬИ! ГДЕ ТВОИ ЯЙЦА И МОЗГИ! ДУМАЙ ХОТЬ ЧЕМ-НИБУДЬ, КРОМЕ ЖОПЫ!»
        Всё? Высказался? А теперь умолкни.
        - Нет, - я мотнул головой, обращаясь к девушке. - Скорее, непривычно. Видеть тебя вот в этом, - вновь обвёл её оценивающим взглядом с ног до головы, - мне ещё не доводилось. Не могу сказать, что тебе идёт, но…
        - А-ха-ха! - она звонко рассмеялась и хлопнула меня по плечу. - Вот за это ты мне и нравишься, Ростов! Молодец!
        - Нравлюсь?
        - Эм… - она несколько стушевалась. - Ну, как друг, конечно же.
        - Взаимно, - улыбнулся я и решил сменить тему. Развернулся к залу и спросил: - А почему вы здесь не живёте? Классное же место.
        - Квартира ближе к школе, - пояснил Агат, стоя рядом. - Да и морской воздух хоть и полезен, но для Наки не совсем подходит.
        - Почему? - я посмотрел на девушку.
        - Сырость, - скривилась она, ловко подхватив бокал с шампанским у проходящего мимо официанта и протянув мне. - Терпеть её не могу, прямо-таки кожа зудит, - с этими словами она вздрогнула, отчего мне невольно захотелось приобнять её за обнажённые плечи и согреть.
        «ВОТ, ПРАВИЛЬНО МЫСЛИШЬ! СОГРЕЙ ЕЁ, РАЗА ДВА, ЧТОБ НАВЕРНЯКА!»
        Заткнись!
        Я сделал маленький глоток и вновь поймал на себе презрительный взгляд незнакомца. Высокий блондин с крючковатым носом. Ему было где-то под пятьдесят, и он больше походил на престарелого грифа. Особенно это подчёркивала блестящая лысина.
        - А мне здесь «рады», - хмыкнул я. - Может, зря ваш отец меня позвал? Как бы у него проблем из-за этого ни было.
        - Не будет, - отмахнулась Наки и залпом осушила свой бокал. - Забей на этих заносчивых выродков.
        - Наки! - шикнул на неё брат, но та уже вошла в раж.
        - Они только и делают, что суют свой нос в наши дела. И хрен, кто поможет, все хотят только поднасрать.
        - Наки! - Агат шагнул к ней и, схватив под локоть, потащил в тёмный угол у парадной лестницы, ведущей на второй этаж. Мне оставалось лишь последовать за ними. Не стоять же посреди залы беззащитным ягнёнком, когда вокруг столько шакалов. - Сколько ты уже выпила?
        - А какая разница?! - вспыхнула та, вырываясь. Но по её алым щёчкам было понятно, что тот бокал был далеко не первым. - Мне теперь и в собственном доме бояться?! Может, я правду хочу донести. И ты, братик, - ткнула пальцем в грудь Агата, - знаешь, что я права.
        - Знаю, - парень затравленно озирался по сторонам. - Но, прошу, угомонись. Скоро появится отец, ты же не хочешь, чтобы он увидел тебя в таком состоянии. Сама знаешь, что после смерти мамы…
        - Вот именно! - она дёрнулась, и чуть было не упала из-за стеснённых движений в таком узком платье. - А, дьявол! Эта херня бесит не хуже аристо!
        Конечно, крики не могли не привлечь внимания гостей. Они уже недоброжелательно косились на сестру с братом, и ситуация грозила выйти из-под контроля. Пришлось действовать быстро.
        Я подобрался к злящейся Наки сзади, обхватил за талию и прижал к себе. Девушка охнула от удивления, и в этот момент я влил содержимое небольшого пузырька ей в рот, после чего захлопнул его ладонью и чуть прогнулся в спине, отчего Наки тоже наклонилась назад. Тут же закашлялась, но проглотила жидкость.
        - Влад? - Агат подозрительно прищурился. Более того, сжал кулаки. Я видел, что он уже на грани, и надо быстренько всё объяснить. - Как это понимать?
        Отпустил его сестру и чуть отступил. Наки постучала себя по груди и легко вздрогнула. Потом махнула головой и схватилась за виски.
        - Ох, ёлки… - прошептала она, обескураженно глядя на меня и брата. - Это что сейчас такое было? - хитро прищурилась, бросив взгляд в мою сторону. - Ты ж мне почти вдул.
        - Давай без вульгарностей, - я расправил плечи и дёрнул за полы плаща. - Простите, что вот так вот всё внезапно. Но, думаю, трезвая наследница Рижских будет смотреться на банкете лучше, чем выпившая.
        - Трезвая? - Агат, не веря, посмотрел на сестру. - Наки?
        - Хм, - она на мгновение задумалась. - Жарковато здесь стало. Но да, Ростов прав, я как-то резко… - цокнула языком и вздохнула. - Прости, братишка. Нервы.
        - Всё нормально, - он положил ладонь на её плечо и обратился ко мне: - Что ты ей дал?
        - Эликсир трезвости, - усмехнулся в ответ. - Есть у меня такая волшебная штука. Может выводить алкоголь за раз.
        «БЫЛА, - злилась Тень. - ТЫ ТАК СКОРО ВСЁ ПОТРАТИШЬ. РЖЕВСКИЙ НЕ ДЛЯ ЭТОГО С ТОБОЙ ДЕЛИЛСЯ».
        Не для этого, - согласился я. - Он отдал мне лекарство, чтобы я нашёл формулу, что у меня и получилось. И Семёныч уже работает над новой порцией. Так что повторюсь - умолкни.
        - Так, мне надо в душ, - заявила девушка. - А то чувствую себя, словно утка в масле.
        Но в этот момент по лестнице уже спускался хозяин поместья. И выглядел он… ну, не впечатляюще, но всё же вызывал уважение. Высокий мужчина с короткими смоляными волосами. Лишь на висках пробивалась лёгкая седина. Чуть раскосые глаза, как и у детей, скрыты за прямоугольными очками. Строгий костюм, но на лице приветливая улыбка.
        - Друзья мои! - радостно начал он, подняв бокал. - Я безмерно благодарен, что вы смогли вырваться на сегодняшний вечер. И тут заметил меня. - О, Владислав Ростов. Вот уж кому я, действительно, очень признателен за визит.
        Стоило ему это произнести, как по залу пронеслись недовольные шепотки, а какая-то парочка и вовсе покинула поместье. Да уж, акцентируя на мне всё внимание, Рижский может потерять уважение других аристо. Вот зачем ему это?
        Тем временем хозяин спустился и подошёл к нашей троице.
        - Николай Степанович Рижский, - он протянул руку всё с той же улыбкой. - Но, уверен, мои дети тебе уже многое рассказали.
        Даже слишком. Вот только имя забыли назвать.
        «ЧЕЛОВЕК, ЕМУ ЧТО-ТО ОТ ТЕБЯ НУЖНО».
        Знаю. Либо есть другой вариант. Он хочет посмеяться надо мной, прилюдно унизить. Или же использовать в каких-то других целях, к примеру, как гладиатора в подземелье Юдовой.
        - Это большая честь для меня, - я пожал его ладонь и чуть поклонился. - Никогда не думал, что кто-то из влиятельных Домов решится позвать такого, как я. Презренного Ростова.
        И вновь послышались приглушённые смешки. Но они тут же затихли, стоило Рижскому заговорить.
        - Время меняется, Влад, - его улыбка стала больше походить на хищный оскал. Но в то же время я не чувствовал от него зла. Наоборот, его эмоции больше походили на интерес и нетерпение.
        «БУДЬ НАЧЕКУ!»
        Всегда.
        - Чуть позже у нас будет весьма занятный разговор, - тихо произнёс он и обернулся к гостям. - Друзья, я думаю, что пришла пора менять своё мнение насчёт сего молодого человека. Он остался сиротой, один в этом жестоком мире. Так будем же милосердны и зароем топор войны. Разве потомки виноваты в том, что совершили их предки много десятилетий назад?!
        Как ни странно, но никто не произнёс ни слова. Да, новая волна шёпота. Местами даже одобрительного. Но в открытую никто не высказался. Видимо, я погорячился, считая присутствующих крупными шишками. Они боялись Рижского, а ведь он не такой и крутой со своими соболями.
        А вот его речь о моих родителях и о милости мне совсем не понравилась. Конечно, всем на меня плевать и это вряд ли скоро изменится. Но напоказ можно сыграть добродушного человека, который решил «открыть своё сердце» бедному мальчонке, как это сделал Рижский. И теперь, если я соглашусь на какие-то его условия, то получится, что он становится моим покровителем. А если откажусь, то я отмахиваюсь от протянутой руки помощи.
        Зараза, вот и первая подстава.
        «А Я ТЕБЕ ГОВОРИЛ!»
        Да, ты слишком много говоришь.
        - Что ж, - мужчина вновь обернулся к нам и, ловко взяв меня под локоть, потащил за собой в центр зала. - Влад, позволь познакомить тебя с весьма интересными людьми, - а на ухо прошептал: - И весьма полезными. Так что не отнекивайся.
        Разве мог я противиться? Пришлось последовать за ним. К тому же Рижский был прав, среди приглашённых гостей кто-то да может оказаться полезным в моих планах. А их с каждым днём становилось всё больше и больше.
        Глава 4
        Мы прогуливались по залам шикарного поместья, а Рижский увлечённо рассказывал о своём бизнесе, да и обо всё другом тоже. Знакомил меня с аристо, которые так и хотели воротить от меня нос, но присутствие хозяина пира заставляло их быть более вежливыми. Они кивали мне и даже жали руку, но я явственно ощущал их отторжение.
        Да и хрен с вами.
        «ВОТ И ПРАВИЛЬНО! ДАВАЙ ОТОРВЁМ…»
        Не настолько хрен с ними.
        А Рижского подобное даже забавляло. Казалось, ему нравится ставить людей в неловкое положение. В переносном смысле, конечно. Хотя кто его знает, что происходит в застенках его поместья, но это уже не моё дело.
        Кстати, в документах Юдовой о нём было мало сведений. Слабый род, который постепенно восстанавливался. Жена Николая умерла от тяжёлой формы гриппа около семи лет назад. Через несколько лет он женился вновь, но особого счастья от второй супруги не получил. Чёрт, даже на это инфу собрали. Наки и Агат отправились сюда, на юг, что весьма понравилось их мачехе, которая была из Дома Ли-Шуань. О да, китаянка, логично, что у Рижского дела пошли в гору, ведь рабский труд той страны всем известен. Но при всём при этом сама дамочка оказалась избалованной особой, и не вникала в тонкости бизнеса. В общем, Николай приобрёл себе куколку в постель и хорошее подспорье в своих делах.
        - Думаю, с Коноваловыми ты заочно знаком, - представил меня Рижский, подойдя к пухлой парочке.
        Невысокий мужичок с красными от выпитого спиртного щеками. И практически такая же женщина. Но в отличие от других, они были весёлыми и наслаждались банкетом.
        - О, Влад! - воскликнула супруга Коновалова. - Рада тебя видеть. Наш сын столько всего рассказывал.
        С этими словами она ловко подскочила ко мне и, сжав за плечи, расцеловала в обе щёки.
        - Виктор, - её муж протянул мне руки. - Для тебя просто Виктор.
        - Ого, - я изумлённо вскинул брови, ответив на рукопожатие. - Для меня это большая часть… просто Виктор.
        Коновалов рассмеялся, а жена подхватила его задор.
        - Витя, заставляешь меня ревновать в собственном доме, - улыбнулся Рижский. - Ведь даже я для Влада остался Николаем Степановичем.
        - Ну а что такого? - он неопределённо пожал плечами. - Хороший же парень. И плевать на все те россказни. Даже если и правда, сколько можно стращать Ростовых? Давно уже пора работать вместе, - на этом моменте Коновалов хитро подмигнул моему провожатому. - Я ведь верно всё понимаю?
        - Вполне возможно, - уклончиво ответил Рижский.
        - А меня никто представить не желает? - наигранно возмутилась подвыпившая супруга Коновалова.
        - Ох, прости, дорогая, - спохватился он. - Влад, прошу любить и жаловать, моя жена Анастасия.
        - Анастасия…
        - Тоже просто Настя, - рассмеялась она и подала мне руку.
        Я же, будучи хоть немного воспитан, осторожно взял её за пальцы и отвесил лёгкий поцелуй, не касаясь розовой кожи. Женщина покраснела чуть сильнее.
        - Ох, какой галантный молодой человек.
        - Ого, теперь и я ревную, - хмыкнул Виктор и посмотрел на Рижского. - Коля, ты не говорил, что Влад способен смутить всех в округе. Это нечестно.
        - Ничего страшного, - отмахнулся тот. - У тебя ещё будет возможность отомстить нашему гостю.
        - Что? - вновь удивился я. - В каком это смысле?
        - Не волнуйся, Влад, - хитро прищурился Рижский. - Сегодня тебя ждёт много сюрпризов. Но, будь уверен, они будут вполне безобидные.
        Хотелось бы верить.

* * *
        - Жаль, что эта толстая задница не явилась, - усмехнулась Наки, застегнув свой комбинезон.
        - Ты про Макса? - спросил я.
        - Ну а про кого ж ещё? - хмыкнула девушка. - Кто у нас ещё весёлый стукач?
        Мы втроём находились в раздевалке перед живым лабиринтом. Как и обещал Рижский, меня ждали сюрпризы. И первым из них стало соревнование с лазерными винтовками. Фантастика? Ну, в каком-то смысле, да. Конечно же, оружие не могло причинить вреда, даже если попасть им в глаз. Победа засчитывалась, когда попадаешь в прямоугольный нагрудник, считывающий лазер.
        - Сегодня, кроме нас, вообще подростков нет, - заметил я и посмотрел на Агата.
        Парень смущённо пожал плечами, одевшись.
        - Отец не особо любит шумные вечеринки. Сегодня, исключение. Но при этом он планирует многое обсудить, что касается бизнеса. А дети могут только мешаться.
        - Может быть, - отозвался я, застегнув молнию. - Ну, идём? Сегодня наша команда должна победить.
        - Ты винтовку-то держал хоть раз в руках? - хитро прищурилась Наки.
        - Было дело, - не рассказывать же о том, что я уже успел наворотить в городе. - Ржевский даёт много уроков.
        - О, точно, - спохватился Агат. - Тебя же сам полковник тренирует. И как оно, работать на полицию?
        - Такое себе, - я чуть скривился, показывая, что не особо рад. - Трупы и убийцы. Это, знаешь ли, мерзко.
        - Говнюки, - процедила Наки. - Будь моя воля…
        - Уж лучше без неё, - рассмеялся Агат и первым двинулся к двери.
        После небольшого фуршета, где нас потчевали лишь закусками, Рижский предложил всем желающим поразвлечься и пострелять из лазеров, бегая в лабиринте из зарослей кустарника. Вроде бы взрослые люди, но многие согласились. Наверное, подействовало шампанское. Однако при этом я заметил несколько хищных взглядов, направленных на меня.
        «ДЕЛО НЕ В БУХЛЕ, А В ЗЛОСТИ, - произнесла Тень. - ОНИ ХОТЯТ ПРИСТРЕЛИТЬ ТЕБЯ. ХОТЯ БЫ НОМИНАЛЬНО».
        Спасибо, я уже понял.
        Наверное, стоило бы отказаться, чтобы не доставить им такого удовольствия. Но я понимал, что, если не соглашусь, аристо посчитают меня трусом. И всё равно останутся довольными. К тому же у меня появилась реальная возможность закрепить свой статус, пусть и не полноценного главы Дома, но человека, который не боится встать против этих напыщенных индюков.
        - И да, Влад, - в гарнитуре послышался голос Ржевского. - Можешь не притворяться. Все уже в курсе, что я тебе помогаю, так что не посрами мои «уроки».
        На последнем слове он усмехнулся. Я тоже, и направился за остальными, чтобы получить форму.
        И вот теперь, выходя из раздевалки, мне вручили игрушечную красно-синюю винтовку, которая казалась настолько лёгкой, что я практически не ощущал её веса.
        - Эм, - я взглянул на Агата, который ловко щёлкнул затвором. - Серьёзно?
        - А ты хотел на настоящем танке покататься? - вместо брата ответила Наки.
        - Было бы неплохо, - насмешливо сказал я.
        - Довольно разговоров, - Рижский-младший сразу же стал серьёзным и взял на себя командование и обвёл взглядом группу. Помимо нас троих, рядом стояло ещё несколько человек, по большому счёту слуг, так как аристо не желали работать со мной в паре, а хотели изрешетить мою тушку хотя бы лазером. - Против нас серьёзные враги. Влад, - он внимательно посмотрел на меня, - большинство ринутся на тебя. Это надо использовать. Просто бегай от них, мы же обойдём их с тыла и…
        - Просунем про самое не балуйся! - рассмеялась Наки, за что получила суровый взгляд брата. - Ой, да ладно, это же просто игра!
        - Нет, - Агат покачал головой. - Это показательное выступление. Сегодня решится, насколько сильны Дома Рижских и Ростовых.
        - Ого, - присвистнула девушка. - Всё настолько серьёзно?
        - Более чем, - я приподнял винтовку. - Пора.

* * *
        Прозвучал сигнал, и две команды вошли в зелёный лабиринт. Аккуратно подстриженные кусты возвышались надо мной примерно на две головы. Где-то слышались крики участников. Смех и шутливые команды, среди которых частенько звучала моя фамилия.
        «А ДАВАЙ ИМ…»
        Успокойся. Мы просто стреляем.
        «ТЫ НАСТОЯЩИЙ ЗАНУДА. ВСЁ РАВНО ЖЕ НИКТО НЕ ЗАМЕТИТ».
        Здесь повсюду камеры, - я посмотрел на металлическую блямбу, что крутилась в углу зарослей. - Нас просто убьют, если увидят тебя.
        «СКУКА».
        Тень замолчала, а я, вместе с троицей слуг, направился в левое разветвление лабиринта. Разделившись с Рижскими, мы плутали несколько минут, пока на нас не выскочили первые противники.
        «ДА КАК ОНИ УЗНАЛИ, ЧТО МЫ ИМЕННО ЗДЕСЬ?!»
        Наблюдатели подсказывают. Не удивлюсь, если сам Рижский решил таким образом повеселиться.
        Алые росчерки пронзили тёмное пространство лабиринта, осветив зелень кустарника. Двое моих напарников тут же упали, пытаясь прикрыть меня. Третий успел отскочить в сторону и выстрелить, прежде чем так же стремительно проиграть.
        «СЛАБАКИ!»
        Специально подставились. Не хотят попасть под гнев аристо, что напротив.
        Пятёрка врагов ликовала, видя, как мои «компаньоны» наигранно падают на траву. Потом они уйдут, но сейчас должны отыграть роль трупа. И у них это весьма неплохо получается.
        Опять лабиринт, опять стрельба. И почему я не удивлён?
        Однако смех противников быстро прервался, когда у двоих из них пискнул нагрудник, возвещавший о поражении.
        - Какого хрена?! - воскликнул один из них, недоумённо смотря на красную точку, что красовалась аккурат в области сердца.
        - Ого! - оставшиеся трое отпрыгнули. - Да Ростов вас просто поимел!
        Да, пока они упивались «победой» я сделал всего два выстрела, попавшие точно в цель. А потом нырнул за поворот.
        - Ростов, сука! - взревел второй проигравший. - Да я порешу тебя…
        - Стоп! - голос Рижского разнёсся по всему лабиринту. - Давайте соблюдать правила. Никакой крови в моём доме. Играем честно, проигравших прошу удалиться с поля.
        «ЧТО ЗНАЧИТ НИКАКОЙ КРОВИ?!»
        Значит, что ты не сможешь бошки оторвать.
        «ЭТО НЕЧЕСТНО!»
        Успокойся, позже я подарю тебе такую возможность. Но сегодня мы гости. Так давай будем вежливы.
        - Да пошли вы все! - обиженно воскликнул аристо и двинулся на выход.
        - Благодарю, господа! - я всё же не удержался и крикнул им на прощание. - Это был незабываемая… минута игры!
        Хотел бы видеть их морды. Но, увы, я боялся высунуться, ведь там осталось, как минимум трое. Но зато я услышал дружный хохот выживших. Хорошо, пускай веселятся. Недолго им осталось.
        Я замер, сидя у ограды. Прислушался. Секунд десять было тихо. Слуги Рижских удалились, и теперь тропа ко мне была свободна. И вскоре послышались неуверенные шаги. Враги, видимо, никогда не воевали, или же не считали меня серьёзным противником (а, может, и то и другое) потому что даже не пытались красться. Выстроившись в клин, медленно продвигались ко мне, подняв винтовки.
        Тёплые ауры приближались. Как ни странно, но я учуял даже нотки страха. Неприятный аромат, и зачем я слышу запахи эмоций? А как только противники подошли к краю изгороди, я рванул с места.
        Вмиг схватил дуло того, кто стоял справа, и опустил винтовку, отчего враг выстрелил в землю. Рванул вперёд, к тому, что был в центре. В это время левый противник успел атаковать, вот только я уже улизнул с траектории выстрела, и лазер попал в первого, чьё оружие я всё ещё сжимал в руке.
        - Эй! - возмущённо воскликнул он, но было поздно.
        Воспользовавшись заминкой, скользнул меж ног центрального врага. Но при этом успел выстрелить снизу вверх, попав точно в нагрудник.
        «ЕСТЬ ВТОРОЙ!»
        Четвёртый, - мысленно усмехнулся я.
        А оказавшись позади противника, воспользовался им, как живым щитом, схватив за ворот комбинезона и дёрнув в сторону. Оставшийся стрелок как раз атаковал, но уже во второй раз попал в своего. Я моментально выскользнул из-под руки «щита» и нажал на спусковой крючок, послал в третьего лазерный импульс.
        «ОТЛИЧНО!» - ликовала Тень.
        Алая точка загорела на очередном прямоугольнике. И теперь передо мной стояли «живые трупы».
        - Отпусти, щенок, - центральный вырвался из моей хватки. - Я тебе сейчас рожу…
        - Никакой крови! - напомнил голос Рижского, раздавшийся из потайных динамиков.
        - Витя! - закричал обиженный. - Ты хоть видел, что он сделал?!
        - Мы видим всё, - было ему ответом. - Ростов даже пальцем не коснулся никого из вас. Ствол, костюм и ни единого удара.
        - Сука, - процедил сквозь зубы тот, кто «погиб» сразу же в момент моей атаки, и злобно покосился на меня. - Зря ты это затеял, Ростов. Мы ещё встретимся, и тебе это не понравится. Попомни моё слово.
        - Я привык быть в центре внимания и аристократического презрения, - просто пожал плечами. - Спасибо за игру, господа. А сейчас прошу прощения. Мне надо «поиграть» и с остальными Домами.
        Я шутливо поклонился, ощущая кожей волны гнева, и быстренько смылся из прохода.
        Глава 5
        - Да чтоб вас! - выругалась Наки, когда над головой пролетел очередной лазерный импульс. - Пап, какого хера?!
        Она придавила палец к уху, в котором торчала миниатюрная телефонная гарнитура.
        - А что такого, моя дорогая? - Рижский даже не пытался утаить усмешку в голосе.
        Девушка с братом сидели за невысокой баррикадой в виде клумбы в полметра высотой. Их зажали в небольшом закоулке лабиринта. Бежать было некуда. Вокруг заросли, огораживающие со всех сторон. Единственный выход остался за баррикадой, но там уже столпилась пятёрка из вражеской команды. Всех слуг успешно «перебили», но это было неудивительно. Компаньоны и не собирались атаковать противников. Они, скорее, играли роль живого щита.
        «Вроде и защитил меня, но вместе с этим не стрелял в других аристо», - пронеслось в голове у Агата, отчего он стиснул зубы.
        Нет, винить своих подчинённых не собирался, прекрасно понимал их поведение. Обычные люди, попросту боящиеся «могучих» членов Домов, которые сегодня собрались. И не хотят портить с ними отношения даже таким пустяком, как выстрел из игрушечной винтовки.
        Да и Ростов, скорее всего, уже проиграл. Разделившись, они не учли того, что команда быстро «сольётся». И шут бы с остальными, это же всего лишь игра. Можно пережить и простить подставившихся.
        Но вот всё остальное…
        - Отец! - рявкнул он в такую же гарнитуру, как и у сестры. - Как это понимать?! Почему нас зажали?!
        - Ну, наверное, вы неудачно сгруппировались, - просто ответил тот.
        - Ты издеваешься?!
        - Агат, успокойся и ищи альтернативу.
        - Какая, на хрен, альтернатива?! - ругалась Наки. - Из детской игры сделал не пойми что! Нас же, как кроликов перестреляют!
        - Вот в этом я сильно сомневаюсь.
        - Да нам даже пошевелиться нельзя! - рычал от злости и обиды Агат. - Ты никогда в нас не верил! Так что сейчас изменилось?!
        - Появился он.
        Стоило ему это произнести, как со стороны близнецов, откуда-то из мрака, по врагам посыпались лазерные выстрелы. Всего лишь пять залпов, но после каждого из них раздавался тихий писк. А следом уже нетихая ругань аристо.
        - Вашу ж мать! - вскрикнул кто-то из вражеской команды. - Как это понимать, Виктор?!
        - Вас «убили», - из динамиков послышался спокойный голос хозяина поместья.
        - Кто, вашу мать?!
        В этот момент Наки решила выглянуть наружу, но как только она вытянула голову, сверху на них бросилась громадная тень.

* * *
        - Виктор?! - позвал я, когда вышел из-за заросшего угла.
        В длинном тёмном коридоре стояла семейная чета, затравленно озираясь по сторонам. Ещё бы им не бояться, ведь только что я «пристрелил» четверых из их команды. И теперь колобки Коноваловы остались единственными «выжившими».
        Толстячок с женой моментально обернулись ко мне, но это их не спасло. Два выстрела и две красных точки на нагруднике.
        - Простите, - чуть поклонился им. - Был рад с вами познакомиться.
        - А-ха-ха! - рассмеялся глава Дома. - Боги, кто бы мог подумать, что сегодняшний вечер будет принадлежать Ростову.
        - Да, - его пухлая жёнушка хищно улыбнулась. И вместе с этим я почувствовал, как от неё исходит жар похоти. - Молодец, мальчик.
        «О-О-О, ПРИЯТЕЛЬ, - задорно протянула Тень. - ТЕПЕРЬ ПРИДЁТСЯ И ЕЁ УБЛАЖИТЬ».
        Даже не думай так больше шутить!
        «ТАК Я ЖЕ НА ПОЛНОМ СЕРЬЁЗЕ!»
        - Настюша, - муж покосился на неё. - Как это понимать?
        - Ох, да брось, - она игриво хлопнула его по груди. - Просто восхищаюсь ловкостью Ростова. Помнится, ты был таким же в молодости.
        - О да, золотые времена, - мечтательно протянул Коновалов, закатив глаза. И, главное, даже не обиделся на подобную издёвку. - Каким я был…
        - Прошу прощения, - перебил я его мечты. - Но мне пора.
        Ещё раз кивнув им, шмыгнул за изгородь и побежал туда, где слышалась до боли знакомая ругань. Но вовремя остановился, увидев нескольких противников. Парочка из них смотрела по сторонам, видимо, прикрывала тыл, остальные отстреливались по небольшой клумбе, откуда и раздавался звонкий голосок Наки.
        «ЗАМЕТЯТ И ПОДСТРЕЛЯТ!»
        Знаю. Надо подкрасться незаметно.
        Я притаился у изгороди, вжавшись в неё спиной. Почувствовал что-то твёрдое, сразу же сообразил, что можно сделать.
        «ПОМОЧЬ? МЫ СТАНЕМ ПОЧТИ НЕВИДИМЫ В ТЕНИ».
        Нет, тебе вообще нельзя никак себя проявлять. Возможно, этого только и ждут.
        «ЛАДНО, ЛАДНО… ЗАНУДА».
        Я не стал спорить с внутренним «помощником», а быстренько вскарабкался на зелёный забор. Правилами не запрещено, и динамики молчали. Единственной проблемой было то, что деревянный каркас, на котором и держались кусты, был тонок и грозил сломаться при любом резком движении. Поэтому пришлось красться поверху медленно и осторожно, распределив весь по большей части зарослей.
        Как ни странно, но мне удалось добраться до тупика, в котором застряли близнецы. Ночной мрак надёжно скрывал меня от чужих взоров. А крики Наки и смех её противников заглушали мои движения.
        Вот же ж суки…
        Я видел, что Рижские забились за клумбу, не в силах даже носа высунуть. Аристо из противоположной команды безостановочно палили по ним, но не приближались. Казалось, что они просто насмехаются над близнецами, получают неимоверный кайф от того, что дети не могут выбраться из ловушки.
        Ну ладно.
        Я взялся за винтовку поудобнее и прицелился.
        - Да нам даже пошевелиться нельзя! - раздался снизу голос озлобленного Агата. - Ты никогда в нас не верил! Так что сейчас изменилось?!
        Не знаю, что им ответил отец, но я открыл огонь. Мне хватило всего пяти выстрелов, чтобы нагрудники противников покраснели и издали тихий и противный писк.
        - Вашу ж мать! - вскрикнул кто-то из вражеской команды. - Как это понимать, Виктор?!
        И в этот момент я приметил, как в углу тупика справа от Рижских шевельнулись тени. Их было трое. Враги, что выжидали удачного момента. Или же, ждущие именно меня.
        - Вас «убили», - из динамиков послышался спокойный голос хозяина поместья.
        - Кто, вашу мать?!
        Первой дёрнулась Наки, желая посмотреть, что произошло. Но вместе с ней приготовился кто-то из засады. Я не мог допустить, чтобы девушку вот так глупо подстрелили и бросился на неё, повалив наземь.
        - Влад?! - испуганно воскликнул Агат, когда я рухнул рядом с ним.
        - Отпусти мою сиську! - возмутилась Наки, однако я заметил, что дёргается она подо мной не то, чтобы активно, скорее для вида.
        - Ой, прости, - выдохнул я, тут же приняв сидячее положение, прислонившись к клумбе.
        - Ты… - Рижский-младший тоже хотел было выглянуть, но я вовремя схватил его за рукав.
        - Сидите смирно. Там в углу ещё трое, выжидают.
        - Как ты… - Наки хлопала большими раскосыми глазами.
        - Потом объясню, - бросил я и задумался, как нам выбраться из этой ситуации.
        Но Агат решил погеройствовать и первым выдал план.
        - Я пойду, - твёрдо заявил он. - Пускай стреляют по мне, зато вам удастся убежать. А там, глядишь…
        - Умолкни, - произнёс я, смотря по сторонам.
        - Что? - удивлённо протянул тот.
        - Замолчи, говорю. Никто собой жертвовать не будет. Даже в этой игрушечной стрелялке, - я посмотрел на него и улыбнулся. - Сам же говорил, что сегодня смотрят на вас и меня. Так зачем нам проигрывать? Наша троица останется жива, и вот тогда узнаем, как эти неженки будут себя вести.
        - О-о-о, - восхищённо протянула Наки. - У Ростова появились яйца?
        - Всегда были, - отозвался я. - Только не показываю никому. Это же, всё-таки, интимная зона.
        - А я б…
        - Тише! - шикнул на неё, не дав закончить очередную пошлую фразу.
        Близнецы притаились, и мы услышали осторожные шаги, приближающиеся к нашему укрытию.
        «ДАВАЙ ЖЕ, ЧЕЛОВЕК, - шипела Тень. - ПРОСТО СПРЯЧЕМСЯ ВО МРАКЕ. НАЙДУТ ЭТУ ПАРОЧКУ, А МЫ ИМ В СПИНЫ…»
        Нет, сегодня ты просто смотришь. И я всех вытащу.
        «НО КАК?!»
        Я и сам пока не знал, как именно. А потом мой взгляд упал на винтовки брата и сестры.
        - Ребят - прошептал я. - Простите, но мне на время придётся оставить вас безоружными.
        - Зачем ещё?
        Агат не хотел оставаться без защиты, но времени было в обрез. Поэтому я больше не ждал, а вырвал из их рук винтовки с помощью телекинеза. Подбросив их вверх, развернул дулом в сторону вероятного противника и открыл огонь.
        Одновременно с этим и сам выскочил из-за клумбы, кувыркнувшись в сторону выхода. Но не для того, чтобы сбежать, а чтобы атаковать.
        Как и предполагал, мой манёвр застал вражескую парочку врасплох. По ним стреляли сверху, причём хаотично, и они не сразу поняли, что происходит. А к тому моменту, когда винтовки близнецов упали (всё же я не мог управлять ими бесконечно, мне требовалось всего несколько залпов), я уже и сам выстрелил. Два лазерных росчерка, и новые «погибшие» с красными нагрудниками.
        - Это что сейчас было?! - вновь негодовал проигравший.
        Но я не слушал его, ведь остался ещё один враг, что до сих пор скрывался в тени зарослей. К нему-то я и ринулся. Лазерный луч, почему-то нацеленный мне в голову, пролетел мимо. Мне удалось легко уклониться от него. А вот второй залп должен был попасть точно мне в грудь, но и от него я отскочил, прыгнув вправо. В этот же момент оказался рядом с невидимкой и схватил винтовку за ствол, вздёрнув к мрачным небесам. Хотел было выстрелить, но не вовремя разглядел противника. Точнее, противницу.
        - Марго? - ошарашенно спросил я, глядя в нахальное, но симпатичное лицо рыжей бестии.
        - Привет, Владюша.
        Стоило ей это произнести, как в мои глаза ударили горячие искры, взявшиеся невесть откуда. Я вскрикнул от боли, зажмурившись и отступил, но даже тогда не выпустил оружие. Однако в меня уже выстрелили.
        «ЧЕЛОВЕК!» - испуганно воскликнула Тень.
        Одновременно с её голосом я почувствовал толчок сразу под оба колена и рухнул на спину. Алая лазерная стрела пролетела надо мной всего лишь через долю секунды после моего падения. Зрение вернулось, и я надавил на спусковой крючок, посылая «пулю» в нагрудник девушка. Та испуганно вскрикнула, когда послышался мерзкий писк, но сразу же рассмеялась.
        - Ох, Ростов, ты не перестаёшь меня удивлять!
        А через пару мгновений из динамиков прозвучал торжественный и радостный голос Рижского-старшего:
        - Дамы и господа! - ликовал он. - Кто бы мог подумать?! Сегодня мы стали зрителями столь грандиозной игры, которой ещё никогда не было на этом поле боя!
        Ага, ты ещё не видел, как я бегаю с Малышкой и другими мутантами подземелья Юдовой.
        - Что ж, - продолжал он. - Сегодня победа остаётся за моими детьми и нашим замечательным гостем! Но проигравших прошу не расстраиваться, ведь впереди у нас заплыв на яхте! Только посмотрите, сколь чудесна сегодня ночь! Надеюсь, нам повезёт, и мы увидим ночных медуз, что изредка любят заглядывать к нашему берегу! Прошу, господа, пройдёмте в зал!
        Да ёлки, как долго ещё будет длиться это веселье?
        Глава 6
        Стоило отдать должное Рижскому. Старенькая, уже отжившая своё, яхта (это было видно по редким облупившимся участкам ржавчины), выглядела опрятно. Не то чтобы феерично, но довольно презентабельно. Хотя я и замечал кривые морды аристо, которые поднимались на палубу.
        Сама посудина не была большой, но умудрилась вместить всех гостей, что само по себе удивительно. Но я даже не хотел вдаваться в подробности, как это произошло. Может, Николай Степанович обладает магией, создающей пятое измерение? Хотя в таком случае и его дети могли бы так же. Но они, насколько я помню, лишь каменели.
        Корабль отплыл, официанты разносили закуски и напитки, и я решил воспользоваться случаем, чтобы попробовать настоящую оленину, о которой сегодня было столько шепотков.
        - М-м-м, - довольно промычал я, прожевав тарталетку.
        - Нравится? - меня похлопали по плечу, отчего я вздрогнул и резко обернулся. - Оу, тише, Влад, - позади оказался Агат с весёлой улыбкой. В правой руке бокал, а в глазах пьяные искорки. И когда только успел? - Ты всегда так нервно реагируешь?
        - Частенько, - признался я. - Сам понимаешь, в моём положении постоянно приходится отбиваться от нападок.
        - Это да, - он прислонился к перилам у края борта и посмотрел прямо мне в глаза. - Я вот чего не могу понять. Совсем недавно ты был задохликом, которого только ленивый пацифист не бил. А сейчас раздаёшь тумаки направо и налево. К тебе потянулись девчонки со школы, да и не только, - на это я вопросительно изогнул бровь, и парень усмехнулся. - Не волнуйся, всем плевать, что ты делаешь с Лизой и Алёной. И да, все в курсе, но… плевать.
        - Как неожиданно я стал публичной личностью, - невесело хмыкнул я.
        - Вот я о том и говорю. Как тебе это удалось?
        Мы стояли одни с правого борта. Основная тусовка проходила на просторной карме. Я же посмотрел на тёмные воды, под которыми изредка появлялись те самые светящиеся медузы, о которых так живо нам рассказал Рижский, когда мы поднимались.
        - Повезло, - наконец отозвался я, понимая, что Агату можно верить, но всё же не стоит рассказывать правду. Лучше перестраховаться. - На самом деле сам не знаю, - пожал плечами. - Просто в какой-то момент всё резко надоело. Бывает такое, когда металл доводят до белого каления, он плавится, приобретают новую форму, новое состояние, становится чем-то совершенно иным. Вот, наверное, и со мной так же.
        - Хм, - парень развернулся и тоже посмотрел на море. - Красивая метафора. Стихи, случаем, не пишешь?
        - Есть такое.
        - Ещё и романтик. Девушки должны от тебя тащиться. Красивый, умный, сильный парень, который ещё и в душу забраться может.
        Я с добродушной улыбкой посмотрел на него.
        - Скажи сразу, ты ревнуешь или заигрываешь?
        Парень звонко рассмеялся.
        - Ну ты и дурак, - наконец выпалил он. - Конечно, первое. И то, совсем слегка.
        - Поверь, зависти здесь быть не должно вовсе, - спокойно ответил я.
        - Ага, - мигом став серьёзным, кивнул Агат. - Я понимаю, что ты мне ничего рассказывать не будешь. Даже, если мы станем братьями. Или как это у вас на юге называется?
        - Неважно.
        - Ну да, - хмыкнул он и опёрся о борт. - Мне, наверное, и представлять не стоит, каково тебе было все эти годы, всё равно не пойму. Но вместе с этим, Влад, - он внимательно посмотрел на меня, - я хочу, чтобы ты доверял мне.
        «ЕГО БАТЯ ПОДОСЛАЛ! ЗУБ ДАЮ!»
        У тебя этих клыков сотни, можешь раскидываться ими сколько хочешь.
        «НО ВЕДЬ ТЫ ТОЖЕ ТАК ДУМАЕШЬ!»
        Допустим, но надо выяснить всё до конца. Пока рано делать выводы.
        - Хех, - усмехнулся парень, вновь посмотрев вдаль. - Думаешь, это идея отца?
        - Было бы глупо отметать подобную мысль.
        - Верно, - он улыбнулся. - Рад, что ты не прикидываешься вежливым дурачком. Хотя прекрасно понимаю, что многое недоговариваешь. Точнее, вообще не говоришь. Ты на вражеской территории. Так ведь считаешь?
        - Агат, я не думаю…
        - Ох, брось, - отмахнулся он. - Я только тебя похвалил, что ты осторожно себя ведёшь, как сразу же начинается вот это вот.
        - Вот это вот? - спросил я, чуть прищурившись. - Ладушки, давай говорить откровенно. Моя семья, мой род и Дом считаются презренными. Так с какой стати вам звать меня и сватать за Наки? В чём выгода? У нас ничего нет. Боги, да у меня сейчас даже родителей нет! Зачем я вам нужен? Вроде не смеётесь, как все остальные, но вряд ли это дружественное приглашение.
        После моей тирады лицо Агата заострилось.
        - Мама, - прошептал он. - Прости, я бы неправ. В чём-то я тебя всё же понимаю. Наша мама давно умерла, но я до сих пор не могу забыть её улыбку.
        - Блин, - я выдохнул и залпом осушил свой бокал. - Я не хотел тебя задеть. К тому же мои родители живы. Просто пока их ещё не нашли.
        - Вера, - он посмотрел на меня с уважением. - Это хорошо.
        - Нет, ты не понял. Это не просто вера. Я уверен, что они живы.
        - Хорошо, оставим эту тему, - он поднял свободную руку. - Раз уж заговорили серьёзно, что мне весьма нравится, то послушай. Отец нами не очень-то и занимается. Сам понимаешь, он там, мы здесь. Когда мама была жива, то она воспитывала нас. Отец…постоянно занят. Даже сейчас где-то на корабле идёт заключение выгодных нашему Дому договоров.
        - Но ведь это правильно.
        - Правильно. Жаль только, что мы с Наки здесь вообще никаким боком не стоим. Он не делится с нами практически ничем. И это странно, я ведь единственный наследник в семье. Хотя что-то мне подсказывает, что где-то там в Сибири у папаши уже есть тот, кому он собирается доверить свою империю.
        - Глупости, - я постарался говорить ободряюще, но вышло не ахти. - Я уверен, что он любит вас.
        - Если ты скажешь, что обладаешь телепатией, то я буду несказанно рад, - Агат внезапно засиял.
        - Ну, не совсем, - я уклонился от прямого ответа. - Мысли не читаю, но кое-что могу.
        - Уже интересно, - хмыкнул тот. - Может…
        - Вот вы где! - звучный голос его сестры заставил нас обоих подскочить на месте.
        - Теперь я тебя понимаю, - пробормотал парень.
        Наки была изрядно навеселе. Не знаю, сколько она выпила, но шла к нам красавица в серебряном блестящем платье основательно покачиваясь. Шампанское в обеих руках, причём в правой - бокал, а в левой - бутылка.
        - Наки? - её брат тут же бросился к ней, но та ловко увернулась от его хватки, что для её состояния было удивительно.
        - Ой, только не начинай, - протянула она и остановилась около меня, опёршись о борт. Я тут же напрягся, боясь, как бы чего дурного не произошло. - Успокойся, Ростов, я себя вполне контролирую, - она будто мысли мои прочла. - Но, - стрельнула глазками, - когда ты здесь…
        - Наки, - Агат уже стоял рядом и держал её под локоть. - Тебе лучше уйти в свою каюту.
        - Да всё нормально, - девушка пыталась вырваться, но ничего не получалось. - Боги, дай мне побыть наедине с моим будущим мужем!
        - Тише ты! - шикнул на неё парень и потащил подальше от глаз гостей, которые могли их услышать. - Прошу, Наки, обсудим всё потом.
        - А чего здесь обсуждать?! - вспылила она. - Меня уже продали! Ты же знаешь, папа никогда к нам не относился, как к детям. Мы просто товар или что-то там ещё…
        - Наки…
        Их голоса поглотила тьма трюма. Я не стал провожать близнецов, понимая, что мне не место в семейной ссоре. Но моё одиночество продлилось недолго.
        - Владислав? - весёлый голос Рижского-старшего.
        На этот раз я не испугался, а спокойно повернулся к нему.
        «МОЖНО ПОДУМАТЬ, ДО ЭТОГО ТЫ БОЯЛСЯ».
        Ну должен же я был показать Агату, что являюсь обычным человеком. Оттого и подпрыгнул.
        «ПОЗЁР».
        Отвали.
        - Да, Николай Степанович?
        Хозяин яхты с акульей улыбкой на лице подошёл к краю и облокотился, как недавно делал это его сын.
        - Прости, что тебе довелось застать Наки в таком состоянии. На самом деле она хорошая девочка.
        - Неужели? - я недобро покосился на него. - Вы об этом знаете от своих доносчиков, которые следят за ними здесь на юге страны?
        - О-о-о, - довольно протянул он. - А ты уже начал кусаться, молодец, мне это нравится.
        - А мне не нравится, что вы играете своими детьми. Наки и Агат мои хорошие… товарищи, - называть их друзьями ещё рановато. - И я не хочу портить с ними отношения из-за чужих амбиций.
        - Влад, не налегай, - внезапно в моей миниатюрной гарнитуре послышался взволнованный голос Семёныча. - Он всё-таки глава Дома.
        - Амбиций? - сухо переспросил мужчина. Его гостеприимство вмиг испарилось. - Думай, что говоришь, Влад. Они мои дети, и я люблю их, невзирая ни на что.
        - Хотелось бы верить.
        - А ты поверь, - он снова улыбнулся, но теперь я знал, что этот человек хитёр и опасен. Наверное, похуже, чем те бандюки, которых мне пришлось пришить.
        «А ДАВАЙ И ЕМУ ОТОР…»
        Отвали!
        - Допустим, - я сделал небольшой глоток. - Но также мне не нравится, что вы воспользовались и мной.
        - Тобой? - он показал искреннее удивление. - И когда же?
        - Встреча, когда вы предложили другим аристо забыть притеснения моего Дома. В лабиринте, где моими руками унизили тех, кто, как мне кажется, вам не особо нравился.
        В этот момент Рижский рассмеялся. И смех показался мне настоящим.
        - Отлично, парень, - он похлопал меня по плечу. - Значит, я в тебе не ошибся. Ты всё верно понял. Но кое-чего всё же не знаешь.
        - Интересно, чего же?
        Рижский посмотрел по сторонам, будто боялся, что нас могут подслушать.
        - Пройдём в мой кабинет? Там обо всё и поговорим.

* * *
        Небольшой стол в уютной каюте занимал чуть ли не половину пространства. Да, места мало, но мне вполне хватит, чтобы оторвать голову Рижскому, если он…
        «ДА! ДА! ДА!»
        Фигурально.
        «ДА НУ ТЕБЯ».
        - Итак, - мужчина сел в широкое мягкое кресло, а мне предложил стул. Хорошо хоть с подстилкой. - Здесь нас никто не потревожит. Давай говорить откровенно.
        - Хорошо, - согласился я. - Что вам от меня надо?
        - Не дави на него, - вновь беспокойство Семёныча.
        - Хм, - на мгновение Рижский задумался. - Занятный вопрос. Боюсь, что мой ответ тебя не убедит. Но пока что ничего.
        - Не понял.
        - Как я уже говорил, вопрос занятный, и я не могу сказать ничего конкретно. Просто ты должен знать, Влад, что у меня на тебя большие планы.
        - Об этом я уже догадался. Наки?
        - Да, но это лишь первый шаг, который, как мне кажется, понравится обеим сторонам.
        - Вам и мне? А дочь спросить не забыли?
        - Не забыл? - он весело подмигнул мне. - И она согласна.
        - Что?! - а вот это было неожиданно. - Наки согласна выйти за меня только из-за вашего бизнеса? Я… ничего не понимаю.
        - Да, прости, - он извинился и развёл руками. - И дело не только в бизнесе. Ты нравишься Наки, как парень. Сильный, мужественный, да и умный. Какая девушка устоит перед таким?
        - Говорите прямо как Агат.
        - О, мой сын с тобой об этом уже беседовал? - он вскинул брови. - Молодец, парень. Весь в отца.
        - Вот только он так не считает.
        - Ну, это уже нам решать. В тесном семейном кругу, - на этой фразе хозяин вечеринки сделал акцент. - И ты можешь стать его частью.
        - Ростов-Рижский? Допустим, я соглашусь. Что я получу?
        - У меня большой бизнес и много работы, - мужчина расслабленно откинулся на спинку.
        - А как же Агат? Он ведь прямой наследник.
        - Я же не говорю, что оставлю своего сына без наследства, - хмыкнул Рижский. - Но мне хотелось бы видеть после себя более достойного человека, который сможет удержать в руках всё то, что я сделал за эти долгие годы.
        - С чего вы взяли, что он не справится?
        - Ну, - он вновь развёл руками, - назовём это родительской чуйкой, - а потом вновь улыбнулся. - Но сейчас всё это не имеет значения, Влад. До выпуска ещё достаточно времени, всё может измениться.
        - Может, - согласился я. - Тогда, к чему этот разговор? Вы так и не ответили, почему именно я?
        - Почему же? Ответил, - его губы растянулись в хищном оскале. - Родительская чуйка.
        - Вы меня совсем не знаете.
        - Я нет, - он мотнул головой. - Зато твой отец хорошо о тебе отзывался.
        Глава 7
        «А ВОТ ЭТО УЖЕ ИНТЕРЕСНО».
        - Мой отец? - удивлённо переспросил я. - Вы его знали?
        - Конечно, - улыбался Рижский, понимая, что попал в цель. - Более того, мы с ним работали.
        - И над чем же?
        - Я финансировал его, помогал с поставками редких товаров из Сибири. Он, знаешь ли, хотел произвести что-то эдакое, - с этими словами выпил махом бокал с коньяком, глубоко вдохнул, а потом достал из ящика в столе пластиковую бутылку с водой и сделал пару глотков. - Ох, - мужчина вздрогнул, - пробирает. Кстати, разработка твоего отца. Жаль, что нам так и не удалось её запустить.
        - Дайте угадаю. Отрезвитель?
        - Именно, - хмыкнул Рижский. - Правда, его совсем мало. Уж прости, с Виталиком мы начали общаться относительно недавно, и такой шикарной штуки, - вновь взболтнул бутылку, - мне не досталось. Хотя, как я понял, её и не много было. Он не успел вложиться и запустить массовое производство. А я вот теперь разбавляю водичкой, чтобы надолго хватило. Но так даже лучше, настроение приподнятое, но ты вполне себя контролируешь.
        - Чего же вы сами не занялись этим делом, когда родители пропали? - я не доверял ему, но понимал, что ему важно со мной работать. Впрочем, мне тоже будет выгодно.
        - Во-первых, из уважения. Это разработка Виталика, а я не вор, чтобы вот так бесчеловечно оттолкнуть его и прибрать идеи к рукам. Во-вторых, у меня нет таких людей, кто мог бы заняться подобным. Да, могу поискать, но зачем? Ведь есть ты?
        - Ага, - хмыкнул я. Вот теперь многое ясно. - Думаете, что обычный школьник сможет что-то создать в домашней лаборатории?
        - Влад, - он чуть нахмурился. - Давай без сарказма. Я понимаю, что ты никому не веришь. И правильно делаешь. Я на твоём месте вёл бы себя так же. В принципе, я ведь был в похожей ситуации. Наш Дом, как ты знаешь, не особо-то и популярен. Но и ваш тоже. Поэтому я предлагаю сотрудничество. И дело даже не в женитьбе, хотя она бы оказалась хорошим подспорьем. Мы можем работать вместе и без семейных уз. Я готов выделить деньги, ты продолжишь дело, начатое отцом, - с этими словами он встал из-за стола, подошёл к картине, висящей на правой стене, и снял её. За полотном оказался небольшой сейф. - И в виде знака дружбы, готов преподнести тебе подарок, - открыл дверцу и достал оттуда несколько папок и пару пузырьков с мутной жидкостью. - Вот, - положил передо мной - можешь ознакомиться.
        - Это, - у меня невольно затряслись руки, - то, что делал мой отец?
        - Именно, - кивнул Рижский. - Забирай. Не подумай, что я просто так их тебе отдаю, копии и того и другого у меня сохранились. Однако я надеюсь, что ты примешь моё предложение.
        Я не стал тянуть время и поднялся с документами и пузырьками в руках.
        - Сегодня же прочитаю, - ответил я с лёгкой дрожью в голосе, но Рижский это заметил.
        - Вот и договорились, - улыбался мужчина, протянув мне руку. Я пожал её. - Влад, ты за короткое время стал объектом многих сплетен и слухов. Не знаю, что из них правда, а что нет. Но мне определённо нравится твой характер. Ты идёшь к успеху, и это видно со стороны. Поэтому скажу по секрету, некоторые Дома уже начинают поглядывать на тебя совсем по-другому. Не удивлюсь, если вскоре от них поступят предложения, подобные моему.
        - Эм, - я замялся. - Готовить отрезвитель?
        - Не придуряйся, - он весело рассмеялся. - Ты понял, о чём я говорю. В именитых родах есть юные наследницы. Да, некоторые из них без магии, и ты с ними даже незнаком, так как они учатся за рубежом. Но… готовься. Возможно, через полгодика, как раз под конец обучения, ты станешь завидным женихом.
        - И поэтому вы так спешили?
        - Брак с Наки - выгодная сделка, - он улыбнулся краем губ. - Ты ей нравишься, да и сама она недурна. Свои металлические побрякушки бросит сразу, как только повзрослеет. А если рядом будет достойный мужчина, то повзрослеет намного быстрее. И ты мне кажется хорошей ей парой. Но торопить не собираюсь. Более того, даже если не решишься на этот шаг, - здесь он усмехнулся, - я пойму. Хотя я и не против многожёнства. Но всё же знай, что я готов поддерживать нашу общую работу уже сейчас без всяких обязательств. Просто бизнес.
        - Я вас услышал, - слегка поклонился ему. - Благодарю за разговор и… - нервно сжал папки, - за память.
        - Рад, что ты доволен и понял меня. Поэтому не смею задерживать, - кивнул на дверь. Я направился к выходу, но стоило взяться за ручку, как он меня окликнул: - Кстати, Влад. Наверное, это будет грубо с моей стороны, но Наки сейчас как раз в том состоянии, когда ты можешь проверить, будет ли она достойной женой.
        «ЧТО?! ОН ПРЕДЛАГАЕТ ТЕБЕ ТРАХНУТЬ ДОЧЬ?!»
        Видимо.
        Если до этого я ещё сомневался, что передо мной подлый змей, то теперь сомнения отпали.
        Просто бизнес.
        - Всего доброго, Николай Степанович, - я попрощался и вышел за дверь с гадким чувством на душе.

* * *
        И вот прошёл месяц, а я всё ещё не понимаю эту неформалку, что мило посапывает рядышком.
        Повернувшись к ней, засмотрелся на стройное тело.
        «А МОЖЕТ, ЕЩЁ РАЗОК? - насмешливо предложила Тень. - УВЕРЕН, ОНА НЕ БУДЕТ ПРОТИВ. ДАВАЙ ЖЕ, РАЗБУДИ ЕЁ».
        - Нет, - вслух произнёс я и поднялся с кровати.
        «СЛЮНТЯЙ. КАК ТОЛЬКО ЭЛЯ СБЕЖАЛА, ТАК ТЫ СОВСЕМ ЗАКРЫЛСЯ. К ТЕБЕ ПОСТОЯННО КАКИЕ-ТО БАБЫ ПОДКАТЫВАЕТ, ТАК БЕРИ ЖЕ СВОЁ!»
        Беру, и ты это знаешь.
        «МАЛО! СМОТРИ КАКАЯ КРАСАВИЦА ЛЕЖИТ. ПОЧЕМУ БЫ ЕЩЁ РАЗОК ЕЁ НЕ ТРА…»
        Хватит! Наки не какая-то там бабёнка. Она Рижская, и, возможно, моя будущая жена.
        «ЖЕНА-А-А? - снисходительно протянула Тень. - САМ-ТО В ЭТО ВЕРИШЬ? ПОСЛУШАЙ СЕБЯ. КОМУ ТЫ ВРЁШЬ?»
        Тебе скучно? Ты вообще спишь когда-нибудь?
        «ДА ПОЧТИ ПОСТОЯННО. ТЫ ЖЕ СОВСЕМ МЕНЯ НЕ ВЫПУСКАЕШЬ!»
        Выпускаю достаточно, чтобы не наворотил бед.
        «ОЙ, ДА ЛАДНО, ВСЕГО ЛИШЬ НЕСКОЛЬКО ГОЛОВ».
        Всё равно. Нам нельзя высовываться. Клуб исправно работает и уже окупается. Моя музыка стала популярной, мне готовы платить и больше, если заберу эксклюзивные права.
        «НО ТЫ ЖЕ ИХ НЕ ОТДАШЬ?»
        Нет, конечно. Треки сперва будут у меня в «Люксе», а потом уже где-то ещё.
        «МОЖЕТ, ПОРА СВОЙ ЛЕЙБЛ СОЗДАТЬ?»
        Думал об этом. Но на данный момент проще выкупить тех новичков. У них уже есть хоть какие-то наработки.
        «ТЫ ЖЕ ХОТЕЛ НА ОСНОВЕ СВОЕГО ПСЕВДОНИМА ПОДНЯТЬ ДРУГИХ МУЗЫКАНТИКОВ».
        Уже готовлю проект. Но пока рано, клуб открылся совсем недавно. Ему надо разогреться.
        Я сел за стол, не включая свет, и налил в бокал прохладное вино, что достал из холодильника. Прозрачное стекло сразу же запотело. Глоток сладковатого напитка освежил. За окном уже светлело. Ложиться спать смысла не было. Зато можно в тишине обдумать, что делать дальше.
        Выходки Наки начинали порядком раздражать. Да, она сразу же снимала это раздражение умелыми ручками, но как теперь смотреть в глаза её брату и папаше? Рижский ведь здорово мне помог. Благодаря его «подарку» от отца мне удалось создать нанопластырь вместе с Семёнычем. А ведь именно эта штука и спасла… Глеба, кажется, от кровопотери. Я не знал, что спасение Наташи обернётся именно так, но предполагал, поэтому перестраховался. Как только ко мне пришло видение, я тем же вечером пробрался в качалку, где занимались её телохранители, и подкинул пластыри.
        «МОЛОДЕЦ, - саркастично заявила Тень. - СПАС ОДНОГО ЗДОРОВЕННОГО ЛБА ОТ ДРУГИХ».
        Ну да, лбы.
        Я хмыкнул, вспоминая, как ворвался в фургон Охотников. Узнать, кто они такие, и что вообще происходит, не успел. Но мне вполне хватило информации по Адашевой. И теперь с ней тоже придётся работать сообща. Вот только она не должна знать о моих теневых тайнах.
        «БОИШЬСЯ ЕЙ ПОКАЗАТЬ СЕБЯ В ПОЛНОЙ КРАСЕ?» - смеялась Тень.
        Боюсь тебя показать. Меня-то она уже видела. Всего.
        «ДА, ДА, ПОМНЮ. А ОНА НИЧЕГО ТАК. НЕ ТАКАЯ, КОНЕЧНО, КАК ЭТА НЕФОРМАЛКА, НО ВСЁ РАВНО ПЫЛКАЯ».
        Ну, не сказал бы. Наташа всё-таки аристократка и ведёт себя топорно в кровати.
        «С БРЕВНОМ ТЫ ЕЩЁ НЕ СПАЛ», - снова рассмеялся внутренний голос.
        Не смешно.
        «А ПО МНЕ, ТАК ВЕСЬМА, - не унималась Тень. - НО, С ДРУГОЙ СТОРОНЫ, МОЖЕТ, ОНА ПРОСТО СТЕСНЯЛАСЬ ТЕБЯ? ВСЁ ЖЕ ТЫ РОСТОВ, А ОНА АДАШЕВА. К ТОМУ ЖЕ ВЫ ПЕРЕСПАЛИ ВСЕГО РАЗОК, ВОТ ОНА И БОЯЛАСЬ РАСКРЫТЬСЯ».
        Ну да, ну да.
        «ОЙ, ПЕРЕСТАНЬ НЫТЬ! ЕСЛИ НЕ НРАВЯТСЯ ТЕБЕ ТВОИ НОЧНЫЕ ПОДРУЖИ, ТО ПРОГОНИ ИХ!»
        Прогонял, и что? - я с ухмылкой посмотрел на разложенный диван, где до сих пор спала Наки. - Сам видишь. Да и потом, меня сейчас не это беспокоит. Секс с ними мне нравится, но надо что-то решать по свадьбе. Наки не против других. А вот другие будут так же спокойно относиться к тому, что в моей постели бывают ещё женщины?
        «В ЭТОМ МИРЕ С ДЕТСТВА ВОСПИТЫВАЕТСЯ МНОГОЖЁНСТВО. ЭТО НОРМА!»
        Вот только женщины всё равно этого не хотят. Какой бы мир ни был, какие бы устои здесь ни царили, но биологию не изменить. Они моногамны, даже когда говорят, что норм, спи с другими.
        «А ТЫ ТАКОЙ ДОБРЕНЬКИЙ, ЧТО НЕ ХОЧЕШЬ ИХ ОСКОРБЛЯТЬ СВОИМ БОЛЬШИМ ДОСТОИНСТВОМ?»
        Что-то вроде того. И давай закроем тему. Мне надо решить, что делать с артефактами. Семёныч говорил, что уже почти всё готово и скоро лететь.
        «ВОТ ЗДЕСЬ-ТО И ПРИГОДИТСЯ РИЖСКИЙ. СИБИРЬ ЖЕ ЕГО ВОТЧИНА!»
        Нет, никто не должен знать. Уж тем более кто-то из домов. Не хватало, чтоб всё сорвалось.
        «НУ У НАС ЕСТЬ СЛЕД НА ВТОРОЙ АРТЕФАКТ. А УЖ ЕГО-ТО ТЫ ТОЧНО ДОБУДЕШЬ, - снова шипящий смех. - УВЕРЕН, ТЫ СМОЖЕШЬ УБЕДИТЬ НАТАШУ».
        - Отвали, - выдохнул я и отмахнулся, словно собеседник был рядом.
        - Влад? - из зала послышался заспанный голос Наки. - Ты с кем разговариваешь?
        Девушка вошла на кухню даже не одевшись. Её совсем не смущало то, что мы оба обнажённые. Впрочем, меня это тоже мало волновало, ведь сколько видели друг друга по вечерам и…
        «И ДНЯМ, И НОЧАМ, И ДАЖЕ В ШКОЛЕ».
        Боги, да замолчи уже.
        «ЛАДНО, ЛАДНО, - ЕДКО ПОДМЕТИЛА ТЕНЬ. - НО ПОМНИ, ЧТО ТЫ ЗАНУДА!»
        - Сам с собой, - просто ответил я, подвинув к ней второй наполненный бокал.
        Перед тем, как отправиться спать, я решил не убирать со стола. Да, вот такая вот холостяцкая жизнь. Эля больше не приходит, а я разленился. Точнее, погряз в других делах, которые занимают теперь почти что всё моё время.
        - А, ну да, - хмыкнула девушка, сделав несколько глотков. - Иногда полезно поговорить с умным человеком.
        - Что-то вроде того, - кивнул я.
        «О-О-О, МЕНЯ НАЗВАЛИ УМНЫМ!»
        А ещё человеком. То есть речь обо мне. Умолкни.
        - А ты чего так рано подскочил? - Наки вопросительно вскинула бровки.
        - Да вот, думал, завтрак приготовить. Ты же голодная, наверное, после такой ночи.
        - М-м-м, - мечтательно протянула она. - Мужчина, готовящий завтрак. Это так возбуждает!
        Внезапно с диким блеском в глазах она нырнула под стол, и…
        - Уф, - выдохнул я, зажмурившись от удовольствия. - Замечательное утро.
        Глава 8
        Уже через несколько часов мы услышали, как нам сигналят с улицы.
        - Эм, - я посмотрел на Наки, которая эротично поправляла чулки, сидя на краю кресла. - Это Агат?
        - Ну да, - только и ответила она. После чего схватила рюкзак и первой выскочила на улицу.
        Я последовал за ней, с опаской смотря на машину. Закрыв дверь (не хватало ещё, чтобы ко мне кто-то наведался, пока дом пустует. Вот только замки надо сменить), протопал к тому же дорогому автомобилю, на котором ездил в их поместье. Рижский-младший сидел за рулём с хмурым видом.
        - Привет, Агат, - поприветствовал я, протянув руку.
        Он вяло её пожал и выдавил:
        - Здравствуй.
        - Ой, братишка. А получится нас обратно сюда подкинуть? - тут же вклинилась между нами Наки с заднего сиденья. - Я там мопед оставила, надо бы забрать.
        - Забрать? - он неодобрительно покосился на меня. - Хорошо, довезу.
        «О-О-О, НАШ БОГАТЫЙ МАЛЬЧИК СНОВА НА ТЕБЯ ЗЛИТЬСЯ!» - вновь появились насмешки Тени.
        И есть за что. Если б я знал, что мне приходится катать трахаля родной сестры, которая только и делает, что бежит к тому в кровать, я бы тоже злился.
        «НУ ТАК ТЫ Ж НЕ ВИНОВАТ, - иронично произнесла Тень. - ЭТО ВЕДЬ НАКИ ПРЫГАЕТ К ТЕБЕ НА ЧЛЕН. А ТЫ ВООБЩЕ ПРОТИВ И НЕ ПРЕДЕЛАХ».
        Заткнись, а? И без тебя тошно.
        «ПОГОВОРИ С НИМ! ТЫ ЖЕ ДАВНО СОБИРАЕШЬСЯ!»
        Как раз сегодня и планировал.
        «ТЫ ДАВНО ПЛАНИРУЕШЬ! ТАК РЕШИСЬ УЖЕ НАКОНЕЦ!»
        У меня и так дел хватает! Клуб, артефакты, ты, в конце концов!
        «А Я-ТО ЗДЕСЬ ПРИ ЧЁМ?»
        При том что мне надо понять, как не превратиться в монстра окончательно. И не потерять свою человечность.
        «ВО-ПЕРВЫХ, ЧУДОВИЩЕ - ЭТО ТЫ. Я УЖЕ ГОВОРИЛ. А, ВО-ВТОРЫХ, ТАКАЯ СЛАБАЯ И ЭМОЦИОНАЛЬНАЯ ТУШКА, КАК У ТЕБЯ МНЕ НЕ НУЖНА. Я НЕ ПЛАНИРУЮ ОТБИРАТЬ ТВОЁ ТЕЛО».
        И оскорбил, и успокоил. Вот как тебе удаётся?
        «ЧИТАЮ ТВОИ МЫСЛИ, - вновь сарказм. - УЧУСЬ У МАСТЕРА».
        Сука, вот опять.
        «А-ХА-ХА! ДАВАЙ УЖЕ РЕШАЙСЯ НА РАЗГОВОР С ЭТИМ ШКЕТОМ. ОТНОШЕНИЯ С НИМ ВАЖНЕЕ, ЧЕМ В ПОСТЕЛИ С ЕГО СЕСТРОЙ. ДЛЯ ЭТОГО ТЫ МОЖЕШЬ ПРИТАЩИТЬ ТУ ЖЕ ЛИЗУ ИЛИ АЛЁНУ. В КРАЙНЕМ СЛУЧАЕ, БРЕВНО-АДАШЕВУ».
        Очень смешно. Но спасибо, что промолчал про Элю.
        «ЭЙ, ДАЖЕ У МЕНЯ ЕСТЬ ГРАНИЦЫ! Я МОГУ СТЕБАТЬСЯ, ЧТО ОНА ТЕБЯ БРОСИЛА, НО ПЕРЕХОДИТ ЧЕРТУ ДО УНИЖЕНИЙ ТВОЕЙ НЕНАГЛЯДНОЙ УЧИЛКИ, НЕ СОБИРАЮСЬ!»
        То есть других унижать можно?
        «ОНИ САМИ НА ЭТО НАРЫВАЮТСЯ. У ЭЛИ ХОТЬ КАКАЯ-ТО ЧЕСТЬ БЫЛА. ОНА ХОТЕЛА ТЕБЯ ПОДДЕРЖАТЬ, НАНЯЛАСЬ ОПЕКУНОМ. КТО Ж ВИНОВАТ, ЧТО ОНА ТЕБЯ БРОСИЛА?»
        Видимо, я.
        «ОТКУДА ЗНАЕШЬ? ОНА ВЕДЬ ТАК НИЧЕГО И НЕ ОБЪЯСНИЛА».
        А что здесь объяснять? Наки начала переигрывать, и Эля решила, что наша свадьба не за горами.
        «НУ ТАК ОНА ЖЕ МОГЛА СТАТЬ ПЕРВОЙ И ГЛАВНОЙ ЖЕНОЙ!»
        Возможно. Но ведь никто ей об этом не говорил.
        «ВО-О-ОТ, - протянула Тень. - Я О ТОМ И ГОВОРЮ. НУЖЕН ДИАЛОГ. СО ВСЕМИ, И С АГАТОМ В ТОМ ЧИСЛЕ. ТАК ЧТО ЗДЕСЬ НЕ НАПОРТАЧЬ И НЕ ОТТЯГИВАЙ».
        Ладушки, впервые ты прав.
        «ЧТО?! ВПЕРВЫЕ?! ДА Я…»
        Слишком много говоришь. Помолчи, пожалуйста.
        «ЛАДНО, - наигранно обиделась Тень. - НО ТЫ БУДЕШЬ ДОЛЖЕН МНЕ ПАРУ ГОЛОВЁШЕК».
        Договорились.
        На этом наш диалог и закончился.
        Оставшуюся часть дороги мы ехали молча. То есть я и Агат молчали, лишь изредка поддакивая безостановочно болтавшей Наки. Странно, но она изменилась за это время. Стала более открытой, хоть свой колючий характер и не скрывает. Но теперь она болтает. Делится впечатлениями, волнениями, да всем подряд. Будто в какой-то момент сорвало крышку, и наружу хлынул поток ледяной воды.
        Мы с её братом вежливо, но коротко отвечали. Ни мне и, тем более, ни ему не хотелось поддерживать разговор. Каждый думал о своём. Хотя что-то мне подсказывало, что думали мы об одном и том же.
        А вот когда добрались до школы, я всё-таки решился отослать Наки и поговорить с её братом.
        - Наки, ты не могла бы подождать нас у ворот? - попросил я.
        - Что?! - возмутилась девушка. - С каких пор у тебя от меня секреты?! Спелся с Агатом, что ль?!
        - Что значит спелся? - Рижский-младший тоже не остался в стороне. - Это не я бегаю к нему почти каждую ночь.
        - А хотел бы, да?! - скривилась его сестра, но тут же ойкнула, прикрыв рот рукой. Я же ошарашенно распахнул глаза и уставился на парня. - Агат, я…
        - Выйди, пожалуйста, - холодно произнёс он, и девушка подчинилась, скрывшись за воротами в потоке учеников. - Итак, - Агат посмотрел на меня, - что же ты хотел обсудить, Ростов?
        - Раньше ты называл меня по имени, - хмыкнул я.
        - Раньше ты не оскорблял честь моего Дома.
        - А сейчас оскорбляю?
        - Сам как думаешь?! - вспылил он, но тут же взял себя в руки. - Хорошо, Влад. Ты ведь не дурак и прекрасно понимаешь, что происходит.
        - Допустим.
        - Отлично. Тогда скажи мне, как долго это будет продолжаться.
        - Честно говоря, сам не знаю.
        - Серьёзно? - усмехнулся он и отвернулся. Через секунду сделал глубокий вдох и продолжил: - Ладно, я знаю, что Наки со снарядом в голове. Но ты, Влад, должен же понимать, что подобные отношения портят репутацию нашего Дома. И чёрт бы с ним, они портят репутацию моей сестры! - на последнем слове он всё же сорвался и чуть ли не выкрикнул.
        - Успокойся, - произнёс я. - Да, я понимаю, чем вам это грозит. С другой стороны, ваш отец уже готов отдать мне Наки просто так, что меня жутко раздражает. И если б не её личное желание, я бы к ней не прикоснулся.
        - Не надо всё валить на неё…
        - Я и не валю, Агат. Как уже сказал, понимаю, что если другие аристо узнают об этом, то можно опозориться. Но опять же, твой отец специально их дразнил на том званом вечере. К тому же он прекрасно понимал, что Наки вполне может повести себя неадекватно в мой адрес. Собственно, именно это мы сейчас и видим.
        - Влад! - парень снова повысил голос. - Не дури. Ты же знаешь, что лучше от этого никому не станет.
        - Хотел бы поспорить, - улыбнулся я, но тут же прижался к сиденью и запрокинул голову, - но не буду. Хочу, чтобы и ты меня понял, Агат. Мне бы не хотелось портить отношения с вашим отцом. Он, честно говоря, поставил меня в тупик своими речами на вечеринке. Но в то же время сделал выгодное предложение. А Наки… да, с этим всё сложно. Я и сам не думал, что до такого дойдёт…
        - Не думал? - рассмеялся он, но на этот раз в его голосе не чувствовалось злобы. - Красивый парень, на которого внезапно начинает заглядываться половина сверстниц из школы? Да и не только сверстниц, и не только из школы, - при этих словах он прищурился так, будто раскрыл секрет мирового господства рептилоидов.
        - Да, да, да, - пробормотал я. - Все уже знают о моей связи с Алёной Ржевской. Вот только там тоже всё серьёзно, если ты понимаешь о чём я.
        - Боишься, что полковник на очередной тренировке отстрелит тебе то самое?
        - Он отстрелит и то самое и не то самое, - хмыкнул в ответ я. - Он вообще отстрелит всё, если я обижу его дочь.
        - И поэтому ты сейчас с моей сестрой, - недовольно пробормотал Агат.
        - Не только. Наки мне нравится…
        - Да неужели? - а вот на этом парень резко подскочил на кресле и вперил в меня любопытный взгляд. - Надеюсь, ты сейчас говоришь правду.
        - Агат, я не люблю врать. Тем более людям, которых уважаю. Да, Наки мне нравится. Она красивая и умная девушка. С ней есть о чём поболтать и… - покосился на него, - в общем, она интересная. Но свадьба… чёрт, ты ж понимаешь, как я к этому должен относиться? У меня, можно сказать, только жизнь началась, а тут…
        «ОЙ, НАШЁЛ ЧЕМ ОТМАЗАТЬСЯ, - пробормотала Тень. - МОЖЕТ, ПРИДУМАЕШЬ ЧТО ПОЛУЧШЕ?»
        Может, но лучше говорить на их языке. Не скажу же я, что я не собираюсь жениться только потому, что во мне такая тварь, как ты, а бандиты и имперские стражи только и мечтают о моей смерти.
        «ОПЯТЬ ОБЗЫВАЕШЬСЯ! ДОЛГ ГОЛОВЕШЕК УДВАИВАЕТСЯ!»
        Ладно, ладно, я залезу в какой-нибудь притон наркоманов-насильников.
        «А ТАКОЙ ЕСТЬ?» - с воодушевлением спросила Тень.
        Не знаю, но теперь, судя по всему, придётся искать.
        - А тут Рижский, - внезапно рассмеялся Агат. - Ну, прости, Влад, и добро пожаловать в мой мир.
        - Эм, - я вскинул брови. - Давай я не буду говорить о своём мире. Кое-что вам лучше не знать.
        - Ого, - протянул он восхищённо. - Да ты у нас, и правда, настоящая загадка. Теперь я понимаю, почему Эльвира…
        - А вот об этом лучше не говорить.
        - Вот! - он щёлкнул пальцами, и вмиг посмурнел. - Видишь, Влад, ты уже выбрал пассию. А мне не хотелось бы, чтоб Наки была на втором месте. Или даже на десятом, учитывая, какой к тебе сейчас интерес.
        - М-да, - я цокнул языком и протяжно вздохнул. - Дела-а-а.
        - Поэтому я и прошу тебя - оставь её в покое. Понимаю, вы друг другу симпатизируете, и всё было бы нормально, но ведь сейчас, пойми, грань дозволенности всё ближе. Думаешь, мне приятно забирать её из твоего дома по утрам? И чёрт с ним, я проглочу, но ведь могут пойти слухи. А это нашему Дому ни к чему.
        - Знаю, именно это я и хотел с тобой обсудить. Ссориться с Домом Рижских мне совсем не хочется. Но что делать с Наки? Она ведь не спрашивала вчера ночью твоего разрешения. И моего, кстати, тоже. Или я, по-твоему, должен был выгнать её ночью взашей?
        На пару секунд Агат задумался.
        - Нет, - наконец выдавил он. - Конечно, нет. Но это всё равно надо прекратить.
        - Ага, ты ещё скажи, что я должен был тормознуть её, сопротивляться, как девственница и предложить ей попить чайку?
        - А почему бы и нет?
        - Боги, Агат… а-а-а, - протянул я, засмеявшись. - Сколько тебе лет?
        - Достаточно, чтобы понимать, что люди с честью так не поступают.
        - Да неужели? Почитай историю. В Средневековье, - а оно в этом мире было тоже, - если ты не изменяешь, то ты херовый муж или жена. Что сейчас изменилось? Все спят друг с другом, несмотря на пол и возраст.
        - И это, по-твоему, нормально?
        - Нет, конечно. Просто… ох, - я покачал головой. - Просто я не знаю, как мне отшить твою сестру. Уж прости за прямоту. Я ведь уже говорил, что она красивая?
        - Да, и не раз.
        - В том-то и дело. Это сложно - отказать симпатичной девушке. Тем более, когда она сама…
        - Влад!
        - Да, да, прости, - снова тяжёлый вздох. - Согласен, пора бы это закончить.
        - Если только не думаешь на ней жениться, - внезапно тон Агата изменился и стал более хитрым. - Влад, это же отличный брак. Все в выигрыше.
        - И внезапно ты превратился в своего отца, - усмехнулся в ответ. - Нет, Агат. Пока я не определюсь, нужно мне это или нет, лучше не терзать душу Наки. Она… хороший человек. И мне не хочется ещё одной разбивать сердце.
        - Ещё одной… - грустно пробормотал он, отвернувшись. - Да, это уже не первый человек, который пострадал из-за тебя.
        - Не понял, - я вопросительно изогнул бровь.
        - Неважно, - он вновь завёл мотор лёгким нажатием на кнопку. - Пора в школу, а то на нас уже начинают коситься. Да и уроки…
        - Агат, что значили слова Наки о ночах?
        - Ты всё слышал и всё понял, - он не стал отвечать, а всего лишь хмыкнул. - Надеюсь, всё между нашими семьями нормализуется. Неважно в каком виде. Я был бы рад тебя видеть как своим зятем, или шурином, постоянно путаюсь, так и другом. Решать тебе, Влад. И желательно не затягивать с этим.
        Я ничего не ответил, а просто выбрался наружу. Машина медленно тронулась и покатила на парковку. А мне оставалось думать теперь ещё над тем, как не испортить отношения с Рижскими и с Агатом лично. Он хороший парень, может помочь, когда потребуется. Естественно, без личных притязаний.
        Глава 9
        Если бы кто-то мог подумать, что уроки в школе магии будут интересными, то, увы, я буду вынужден их разочаровать. Да, есть занятные предметы, вот только и простые науки никто не отменял. К тому же, когда в тебе знаний хватает на защиту докторской (может, слегка утрирую, но всё равно), то сидеть за партой и слушать про вакуоль и тому подобное довольно скучно. За историю отечества вообще лучше не говорить, так как я получал от Абсолюта засекреченные данные, в которых была именно та правда, которую от простого народа очень, прямо-таки очень и очень, желали скрыть.
        Вот и получалось, что школьная программа была мною давно пройдена. Мало того, что в прошлой жизни, так ещё и в этой успел многое изучить.
        - Ростов? - суровый голос учительницы заставил меня вздрогнуть и поднять на неё глаза. - Опять ворон считаешь?
        - Так точно, Марь Иванна, - ухмыльнулся в ответ, вновь покосившись на широкое окно. - Ровно пять с половиной.
        - Что? - казалось, она явно не готовилась к подобному ответу, задав риторический вопрос. - Почему с половиной?
        «ЕДИНСТВЕННОЕ, ЧТО ЕЁ ЗАИНТЕРЕСОВАЛО?» - смеялась Тень.
        Типичная школьная учительница. Ярко-рыжие короткие волосы, наверное, так женщина хотела скрыть седин, но вышло так себе. Невысокая, прямоугольная (что логично, мы же на уроке высшей математики), в маленьких очках с цепочкой и цветастом платье, которое, видимо, по её мнению, стройнит и придаёт моложавый вид. По факту же всё старания Марь Иванны играли прямо противоположную роль.
        - Одна из них неаккуратная была, - я кивнул на улицу, где валялась переполовиненная птичья тушка. - Видимо, кто-то из учеников решил проверить свои способности, и вот результат.
        Учительница удивлённо уставилась в окно, поправив очки. Потом недовольно скривилась и вновь посмотрела на меня.
        - Ты понял, о чём я говорила.
        - Конечно. Но я ведь считал, а это уже математика.
        - Всё шутки шутишь? - нахмурилась женщина. Она была одной из тех, кто меня до сих пор не любил. Хотя о чём здесь говорить, если ненависть к Ростовым закалялась годами. - Давай-ка ты у доски поюморишь? А мы все посмотрим и посмеёмся вместе.
        - Как скажете, - кивнул я с той же улыбкой и выбрался из-за парты.
        На душе было весело, но в то же время абсолютная пустота. Даже не знаю, как это объяснить. Поэтому и отношение к подобным «угрозам» было наплевательское. Есть проблемы и посерьёзнее, чем нелюбовь какой-то старой карги.

* * *
        Вот примерно на такой безразличной ноте и прошли уроки. Единственным плюсом во всём этом было то, что после занятий у нас намечалась репетиция. И там я должен был встретиться…
        «ПОЧТИ СО ВСЕМИ ЛЮБОВНИЦА! - рассмеялась Тень. - ТЫ НЕ БОИШЬСЯ ТУДА ИДТИ?»
        Куда ж деваться? Меня считают лидером группы. Так что я просто обязан там присутствовать.
        «У ВАС БЫЛО ВСЕГО ОДНО ВЫСТУПЛЕНИЕ ПАРУ НЕДЕЛЬ НАЗАД. КАК ДОЛГО ЭТО ЕЩЁ БУДЕТ ПРОДОЛЖАТЬСЯ? ОНИ ЖЕ ОТНИМАЮТ ВРЕМЯ!»
        Зато отлично выступили. Зрители остались довольны.
        «КОНЕЧНО. ЕСЛИ Б ТЫ ОБЛАЖАЛСЯ С ВОРОВАННЫМИ ПЕСНЯМИ, Я БЫ ТЕБЯ СОВСЕМ ПЕРЕСТАЛ УВАЖАТЬ».
        Ну да, ну да, никуда бы ты не делся.
        «ПОСТОЯННО БЫ ДОСТАВАЛ МОРАЛЬЮ».
        То есть ничего б не изменилось.
        «ОЙ, ОТСТАНЬ!»
        Я усмехнулся, радуясь, что в кой-то веке удалось переиграть болтливого внутреннего монстра. А потом вспомнил школьный концерт, к которому мы так долго готовились. Несколько «моих» песен были приняты на ура, но особого фурора, естественно, они не произвели. В нашем учебном заведении учились детишки со множеством разнообразных даров, поэтому нам удалось их удивить, но не так, чтобы на руках носили. Собственно, мы и не этого добивались. Вот только… на тот момент Эля уже бросила меня. Да, инициатором оказалась она, при этом ничего не объяснив.
        И почему у меня есть телекинез, но нет телепатии? Если б мог прочесть женские мысли и начать понимать противоположный пол, то, наверно, стал бы богом!
        «ЭТО ВРЯД ЛИ, - цокнула Тень. - ЕСЛИ ТЫ БУДЕШЬ ЗНАТЬ, ЧЕГО ХОТЯТ ЖЕНЩИНЫ, ТО ОНИ АВТОМАТИЧЕСКИ БУДУТ ЭТО ОТРИЦАТЬ И ВМИГ МЕНЯТЬ СВОЁ НАСТРОЕНИЕ И ЖЕЛАНИЯ».
        Ого, да ты у нас знаток.
        «НЕТ, ПРОСТО ПРЕДПОЛАГАЮ. АНАЛИЗИРУЮ ПОВЕДЕНИЕ ТВОИХ ЗНАКОМЫХ. ЧЕСТНО ГОВОРЯ, У МЕНЯ ОТ ЭТОГО ГОЛОВА КРУГОМ».
        Если б у тебя была ещё голова.
        «ТЫ ПОНЯЛ, О ЧЁМ Я».
        Да, да, а теперь будь добр и не отвлекай.
        Мысленный спор продлился недолго. Как раз за то время, за которое я добрался до нужного кабинета. За дверью уже слышались голоса, и я на мгновение замер. Наверное, Тень должна была меня как-то высмеять, но в тот момент она молчала, что несколько меня удивило, но в то же время я был её благодарен. Глубоко вздохнув, взялся за ручку и вошёл внутрь.
        - О, Влад! - радостно воскликнул Макс и тут же выдал дробь по томам. - А мы уже ставки делать хотели, опоздаешь ты или нет?!
        - Ага, - хмыкнул Игнат, сидя на ступеньке и подкручивая струны. - А поставил против тебя и снова выиграл.
        - Беда только в том, что победили все, - поддакивала ему Наташа, хитро косясь на меня. - Становишься предсказуемым.
        - Да неужели? - я ответил тем же взглядом и увидел, как в её глазах вспыхнули алчные огоньки. Она-то знала, что у меня есть вторая потаённая жизнь. Но, как это ни странно, держала язык за зубами.
        Молодец, девочка.
        «А ВОТ НЕФОРМАЛКА ВСЁ ЕЩЁ НЕ В КУРСЕ, ХОТЯ ПРЫГАЕТ НА ТЕБЕ ГОРА-А-АЗДО ЧАЩЕ», - Тень всё-таки не смогла промолчать и вставила своё слово.
        Да, есть ещё и Эля, которая в курсе абсолютно всего.
        Я присел за рояль и открыл нотный стан.
        - Итак, что от нас требуется, Эльвира Геннадьевна? - я с вызовом посмотрел на учительницу, но та никак не отреагировала, словно и не заметила моего нахального поведения.
        - Скоро Всемирный день поцелуя, вот к нему и будем готовиться, - сухо ответила она, бросив на меня холодный взгляд.
        - Такое разве отмечают? - поинтересовался Агат, покосившись на меня.
        - А тебе чего не нравится? - вновь вспылила его сестра, но тут же остыла. - Нормальный же праздник.
        - Верно, - Эля внезапно ей улыбнулась (хотя до этого дня смотрела с некой предвзятостью). - Я предложила директору, и он согласился. Думаю, что это праздник поможет вам, неокрепшим умам, понять, как и для чего создаются семейные пары. По крайней мере, - лёгкий взгляд на меня, - я на это надеюсь.
        «АГА! - возликовала Тень. - ВОТ ГДЕ СОБАКА ЗАРЫТА! ДА ОНА ЖЕ ПРОСТО ЖУТКО ТЕБЯ РЕВНУЕТ!»
        За ту неделю, что мы были вместе после смерти Кравцова, я спал только с ней. И ты это помнишь.
        «НО ТЫ ЖЕ ПОНИМАЕШЬ…»
        Понимаю, умолкни.
        - Вскоре состоится небольшой анонс, - продолжала учительница. - Там мы расскажем об условиях мероприятия.
        - Условиях? - удивлённо переспросила Адашева.
        - Да. В течение всего дня между учениками будет организована пересылка сообщений с признаниями, либо просто поцелуями.
        - Телефоны же есть, - хмыкнула Наташа.
        - Есть, - не стала спорить женщина. - Но всё равно будет приятнее, когда среди одноклассников тебе, к примеру, повалит тонна таких вот открыток. И так между всеми учащимися. А вечером состоится торжественный концерт, на который каждый должен прийти со своей парой.
        - А если её нет? - вновь спросил я тем же вызывающим голосом, и снова получил такой же холодный ответ.
        - Найдёшь, Влад. Уверена, тебе это не составит труда.
        «А Я ЖЕ…»
        Даже не думай.
        Но всё же пришлось согласиться с Тенью. Эльвира Геннадьевна, сильная и красивая женщина, оказывается, ревнует такого сопляка, как я. И смех и грех. Вот только улыбки на моём лице так и не появилось. Зато я получил два удивлённых взгляда от Наки и Наташи.
        Чёрт, если они узнают о том, что я спал с каждой из них, то…
        «НИЧЕГО НЕ БУДЕТ. НЕФОРМАЛОЧКА ЖЕ СКАЗАЛА, ЧТО НЕ ПРОТИВ ДРУГИХ. МОЖЕТ, И ОНА УСТРОИТ ТЕБЕ ТРОЙНИЧОК?»
        Точно, Лиза и Алёна тоже захотят прийти на праздник.
        - А на концерт приглашаются только ученики школы? - на всякий случай спросил я.
        - Мы пока ещё не решили, - ответила Эля, вновь недобро на меня посмотрев. - А к чему такой вопрос?
        - Наверное, хочет пригласить бывшую Лобастова, - усмехнулся Игнат. - Как её там, Кинза?
        - Лиза, - спокойно ответил я. - Ты вроде высокий парень, чего ж юмор настолько низкий?
        - Слышишь?! - он хотел было подняться, но вовремя передумал. - Ай, отвали, - просто отмахнулся, будто ничего и не было. - Не хочу с тобой спорить. Твои проблемы.
        - Так, хватит вам мериться чем бы там ни было, - прервала нас Эля и поднялась из-за стола. На этот раз она смотрела на меня выжидающе. - Влад, может, у тебя есть подходящие мелодии? Уверена, тема любви тебе хорошо знакома.
        - Ага, Ростову, которого гоняли с рождения, - пробормотал я себе под нос, но так, чтобы все услышали.
        И снова я удивился, так как никто ничего не возразил. А ведь могли бы. Та же Адашева всю мою учёбу только и делала, что задирала меня. Неужто всё настолько сильно изменилось? Но почему? Как?
        «ХАРИЗМА, - без тени юмора послышался внутренний голос. - ОНИ ВИДЯТ, НАСКОЛЬКО ТЫ СТАЛ СИЛЁН. ЧУВСТВУЮТ ТВОЮ ЭНЕРГИЮ, ТАКАЯ ВЕДЬ СПОСОБНОСТЬ ЕСТЬ У ВСЕХ МАГОВ. НЕ ТОЛЬКО У ТЕБЯ».
        Допустим. Но всё равно странно. Будто кто-то подговаривает мелких аристо.
        «МОЖЕТ, ЭТО ИХ ПРЕДКИ? ОДИН ИЗ НИХ УЖЕ ВЫШЕЛ С ТОБОЙ НА ПРЯМОЙ КОНТАКТ. ДРУГИЕ ТОЖЕ МОГУТ ЧТО-ТО С ЭТОГО ПОИМЕТЬ, ТОЛЬКО ПОКА НЕ ПОНЯЛИ, ТО ИМЕННО. МЫ ВЕДЬ РАЗОБРАЛИСЬ, ЧТО ТВОЙ ОТЕЦ ХОТЕЛ СОЗДАТЬ МНОЖЕСТВО ПОЛЕЗНЫХ ВЕЩЕЙ. НО ТАК И НЕ ДОВЁЛ ДЕЛО ДО УМА. А У НАС ПОЧТИ ПОЛУЧИЛОСЬ. ОСТАЛОСЬ ТОЛЬКО ВНЕДРИТЬ ЭТО В МАССЫ».
        Да уж, нанопластырь и отрезвитель могут принести много денег. Но как их легализовать, когда в верхушке сидят толстые и жадные ублюдки? Они ведь не захотят терять деньги на тех лекарствах, которые будут заменены моими.
        «ВОТ С ЭТИМ НАДО РАЗБИРАТЬСЯ. НО МОЁ ПРЕДЛОЖЕНИЕ НАСЧЁТ ЧУЖИХ ГОЛОВ ВСЁ ЕЩЁ В СИЛЕ».
        Оставим это на десерт. А пока разберёмся мирным путём.
        - Влад? - голос Эли долетел до моего сознания, словно сквозь пелену. - Всё нормально?
        Внезапно она стала той же доброй и прекрасной женщиной, которую я знал. Но всего лишь на секунду. Когда я посмотрел на неё, учительница вновь превратилась в Снежную королеву.
        - Всё хорошо, - ответил я и встал из-за рояля. Была одна идейка, но требовалось что-то поинтереснее клавиш. - Игнат, - позволишь? - я протянул к нему руку.
        - В смысле? - он не сразу понял, но потом, чуть поколебавшись, вручил мне гитару. - Смотри осторожнее, у неё струны дороже, чем твой дом.
        - Я в этом не сомневаюсь, - улыбнулся в ответ и присел на ступеньку. - Да, Эльвира Геннадьевна, - начал я, глядя на гриф и осторожно перебирая пальцами, пытаясь уловить мелодию, - о любви я узнал многое. И у меня есть несколько отличных композиций. Выбирайте любую.
        После чего начал играть.
        Глава 10
        Лёгкие переборы заставили дрогнуть струны, как и души моих слушателей. Да, аристо, что собрались в комнате, были многогранны: заносчивы, умны, нахальны, но в то же время у них были сердца, к которым мне удалось пробиться. Мы уже не в первый раз играли вместе, и даже наглый Игнат редко перечил мне, понимая, что сотворить нечто похожее на мою музыку не сможет.
        Я же плавно двигал кистью и пальцами, стараясь, чтобы волн тепла, исходящих от слушателей, было как можно больше.
        Высоко в безмерной глубине витает
        Лик звезды. Мгновение горит и тает…
        И вот здесь должна пойти новая партия, но пока я всего лишь показывал основу.
        Плавно переключил гитару на дисторшн и продолжил петь:
        Ты одна в той неизвестности без края.
        Где искать тебя, моя любовь, не знаю!
        На последнем слове мигом поднял вокал на несколько тонов, отчего слушатели дрогнули. Я уловил их чувства, им нравилось то, что я исполнял. Более того, это нравилось мне. Нет ничего лучше, чем заниматься делом, от которого получаешь истинное наслаждение. Это сродни сексу, только более метафоричному, эмоциональному. Одним словом - катарсис.
        Где тропинка, что ведёт
        Сквозь бесконечность неба?!
        Краем глаза заметил, как Эля сжала кулаки и на мгновение отвернулась к окну. На её глазах блеснули бисерки слёз, которые она тут же смахнула.
        Там Вселенная твоя,
        Где я ни разу не был!
        (Омела - Невидимая)
        А дальше гитарное соло. Мне пришлось встать, чтобы отыграть по-настоящему. Но в тот момент мне было абсолютно наплевать, как я выгляжу. Когда человек погружается в творческий транс, ему нет никакого дела до окружающего мира. И вместе с этим его энергия, позитив и настрой передаются остальным. Именно так и происходит на концертах, когда в воздухе витает дух игры, поглощающий сотни и тысячи людей в едином порыве.
        Но песня подошла к концу. Последние строки я спел уже в том же тоне, что и начинал, постепенно заглушая мелодию. А когда остановился, то выдохнул и посмотрел на остальных.
        - Ну как? - спросил я с лёгкой улыбкой. - Подойдёт для праздника?
        Первые несколько секунд в кабинете царила тишина. Вот вроде бы и привыкнуть должны были, а всё равно выглядят ошарашенными. Неужто так сильно на них влияет музыка?
        - Охренеть, - первым произнёс Макс. - И почему ты раньше так не играл? Да все бы позабыли, кто ты такой и носили б на руках.
        - Сильно сомневаюсь, - хмыкнул я.
        - Это верно, - кивнул Агат. - Но в чём-то Макс прав, если б ты раньше так же классно играл на гитаре и рояле, то никто из девушек и слова бы против не сказал.
        При этом он слегка покосился на Адашеву, но та даже внимания не обратила на издёвку.
        - А ты… - начала она, но тут же осеклась под моим пристальным взглядом. Я очень надеялся, что Наташа не будет упоминать клуб, и девушка понимающе кивнула. - Ты альбом когда-нибудь запишешь? А то уже столько песен, а мы только в школьном зале их и слышим. Так бы уже неплохо заработал на своих золотых ручках.
        - О, руками он и не такое вытворяет, - рассмеялась Наки, ударив по толстым струнам бас-гитары. А потом увидела наши удивлённые и хмурые взгляды. - Что? Вспомните, как он отмудохал Кима, физрука нашего. А до этого ещё и шайку его любимчиков, да ещё, как говорят, не один раз.
        - Об этом лучше забыть, - хмыкнул я в ответ, вернув гитару Игнату. - Спасибо, - кивнул ему. - Отличная штука.
        - Ещё бы, - он гордо вскинул подбородок.
        - Так что скажете, Эльвира Геннадьевна? - я снова взглянул на учительницу, но на этот раз без всякого вызова. А так, как смотрел на неё раньше. - Годится?
        - Более чем, - просто ответила она, делая вид, что перебирает папки. - Хорошая песня.
        - Хорошая?! - чуть ли не воскликнула Адашева. - Да она отличная. Только как я её петь буду, если она от мужского лица?
        - Боги, Наташ, - я с усмешкой взглянул на неё. - Да там же переделать всего ничего. Не волнуйся, я всё устрою.
        - Вот и отлично, - она откинула рыжую прядь за плечи. - Работай, у нас ещё есть время.
        «ВОТ ЖЕ Ж СТЕРВА! - рассмеялась Тень. - УВЕРЕН, ОНА САМА НАПРАШИВАЕТСЯ НА НАКАЗАНИЕ!»
        Возможно, но обойдётся.
        «ТЫ ЖЕСТОКИЙ ЧЕЛОВЕК».

* * *
        Прошло ещё около часа, пока мы репетировали «Невидимую». Группу «Омела» я полюбил ещё лет примерно в двадцать. Не помню точно. Конечно, были там и слишком тяжёлые песни, но их лирика сразу западала в души. Хотя ко Дню поцелуя я планировал добавить ещё несколько композиций. Благо, выбор был большой, воистину огромный. Бери - не хочу, и ведь никто не накажет. Все остались в прошлой жизни, в ином измерении.
        Я показал каждому участнику их партии, быстренько записав их на нотных листах. Не полностью, чтобы не задерживаться, но достаточно было первого куплета и припева. Максимка, молодец, сразу же подхватил ритм. Получилось несколько изменено от оригинала, но так мне понравилось даже больше. Собственно, по-другому и быть не должно, мелодия та же, но играют другие люди.
        Но вскоре репетиция закончилась, и участники группы принялись собираться.
        - Скинь мне текст вечером, - лукаво подмигнула Наташа. - Буду ждать. И не только стихи.
        «ОГО, ТЫ ПОСМОТРИ, КАК ОНА ТЕБЯ ХОЧЕТ!»
        Первым на выход направился Игнат. Следом Наташа, Макс и Рижские.
        - До встречи, Ростов, - Наки так же подмигнула и при этом прикусила губу.
        «ТЫ СНОВА НАРАСХВАТ!»
        Отвали.
        А вот Агат вновь нахмурился. Мне оставалось лишь пожать плечами, мол, а что я сделаю в школе. Дай мне время.
        Последним должен был выйти я, но оказавшись у двери, закрыл её и провернул ключ в замке.
        - Влад? - позади раздался удивлённый голос Эли. - Как это понимать?
        - Думаю, ты всё правильно поняла, - я повернулся к ней.
        На лице учительницы не было злости. Лишь недоумение.
        - Нет, - она покачала головой, поправила очки и строго посмотрела на меня. - Объяснись.
        - Я ли должен объясняться? - медленно направился к ней, сложив руки на груди. - Что произошло? Почему ты ушла? Я устал теряться в догадках. Прости, у меня много умений, но читать чужие мысли я так и не научился.
        - А анализировать? - её губы слегка дрогнули в улыбке. - Ты же прекрасно понимаешь, что между нами ничего не могло и не может быть, - встала из-за стола, поправив чёрную юбку. - Да, мы хорошо провели время. Но это не должно длиться вечно.
        - Неужели? - я иронично изогнул бровь. - Это почему же? Только прошу, не надо говорить, что я из Дома Ростовых, а ты всего лишь учительница без капли магии и родословной. Глупо.
        - Глупо? - она внезапно вспыхнула. - А что же здесь, по-твоему, глупого?! Ты хоть подумал, каково мне ощущать себя рядом с малолетним аристо?!
        - О как.
        - Да, вот так, Влад!
        «КАЖЕТСЯ, ЕЁ ПРОРВАЛО. ВИДИМО, НАКОПИЛОСЬ СТОЛЬКО, ЧТО ХВАТИЛО ЛИШЬ ПОДДЕТЬ».
        Тише.
        - Мне неприятно, когда на меня косятся! Не хочу, чтобы поползли слухи, будто я соблазнила доверчивого юнца! Мне нужны чистые чувства! Настоящая жизнь!
        - И ты боишься, что о моих способностях узнают остальные?
        - Да я всего боюсь, Влад! - и тут она всхлипнула и, сложа руки, отвернулась от меня к окну. - Думаешь… так просто было пережить похищение? Я видела всё, что происходило в тем андроидом. А если б на его месте оказалась я?
        - Я… - вот на тот момент я замешкался. - Да, я виноват. Прости, - опустил руки. - Моя жизнь уже не будет прежней. Именно поэтому не хотел делиться с тобой всем, что происходит.
        - Тебе нужна помощь, - произнесла Эля дрожащим голосом. - Рижские и Адашевы могут с этим помочь. Я вижу, как девочки на тебя смотрят. Уверена, с кем-то из них ты уже переспал.
        «МОЛЧИ, МОЛЧИ, МОЛЧИ!»
        - Честно говоря, - она чуть повернулась ко мне, и я увидел, как по её щекам сбежали солёные капли, - возможно, я была бы не против многожёнства. Даже если и не на первом месте, даже если и не женой. Но быть с тобой…
        - Ну да, - я пожал плечами и посмотрел на стену. Не знаю зачем, просто было стыдно глядеть на эту прекрасную женщину. - Говорят, что любовницам отдают больше страсти в посте…
        Но я не успел закончить глупую шутку, которая и вырвалась-то сама собой, как получил звонкую оплеуху. Левая щека сразу же вспыхнула огнём.
        - Думаешь, дело только в постели?! - воскликнула Эля, но тут же испуганно отступила, осознав, что натворила. - Влад… прости, я… - она зажала ладонями рот, с ужасом смотря на мою лицо. Наверное, в тот момент щека уже покраснела. - Я не хотела…
        - Заслужил, - пробормотал я, потирая горящую кожу. - Прости, Эль. Я понимаю, что тебе было страшно и тяжело. Но ты должна знать, что я тебя никогда не обижу.
        - Меня? - она слегка улыбнулась. - У меня никого не осталось, Влад, кроме тебя. Мальчишки, что вскружил мне голову. И да, мне страшно, но я больше всего боюсь не за себя.
        - Снова пришли к этому? - я мило улыбнулся ей.
        - Да. Медленно, но вернулись к той же песне…
        - Медленнее любовь…
        - Медленнее.
        В тот момент нас будто током ударило. Невидимый взрыв, раздавшийся лишь в наших головах, бросил каждого вперёд, заставив прижаться крепко, как никогда в жизни. Губы слились в страстном поцелуе, а перед глазами поплыли разноцветные круги.
        Я не понимал, что со мной происходит. Но испытывал наслаждение, сродни оргазму. Моё тело колотил озноб, и вместе с этим я чувствовал, как в венах закипает кровь. Руки лихорадочно блуждали по любовнице, стараясь прикоснуться ко всем участкам, о которых я так мечтал.
        Но внезапно…
        - Влад? - Эля чуть отшатнулась от меня, прервав столь желанный поцелуй.
        - Что? - смотря ей в глаза, с радостью замечая, что в них горят огоньки желания.
        - Ничего, - наконец выдохнула она с улыбкой, и вновь притянула к себе.
        Мой пиджак полетел в неизвестность. Пальцы Эли скользнули под рубашку и с силой рванули её по сторонам. Послышался звон пуговиц, посыпавшихся на пол.
        Не отрываясь от сладких губ, сжал женщину за бёдра и подтянул к себе. Она ловко запрыгнула, сжав плечи. Медленно, но уверенно я продвигался к тому самому белому роялю, на котором впервые почувствовал себя счастливым с этим человеком. Нежно опустил её на крышку и уверенными движениями задрал юбку. А вот с колготками возиться не решился, порвав их так же, как Эля мою рубашку. Тонкая ткань легко подалась со звонким треском. В пару движений освободил пышную женскую грудь из-под блузки и впился зубами в набухшие соски. Эля вскрикнула, но не от боли, а от наслаждения, запустив тонкие пальчики в мои волосы. Сжала их, прижав к молочно-белой коже, и…
        Моё движение было плавным, но настойчивым. Женщина лишь всхлипнула, прикрыв глаза. А я вновь поцеловал её в губы, отчего та вцепилась в них так, будто мечтала об этом всю жизнь.
        - Да… - простонала Эля, на мгновение посмотрев на меня.
        И в этом взгляде я увидел всё, что так долго искал.
        Глава 11
        Из школы мы вышли вместе, чуть ли не держась за ручки. Конечно, пришлось сбегать за сменной одеждой, что висела в моём шкафчике, прикрываясь пиджаком. Всё же блукать по учебному заведению в порванной рубашке не самое престижное дело.
        Эля тоже привела себя в порядок, и вот уже тогда мы направились к выходу. Однако судьба и не думала так просто соглашаться на наши отношения. На ступенях мы встретили разъярённого директора, который чуть ли не пар из ушей пускал.
        - Ростов! - рявкнул он, посмотрев на меня так, будто мечтал сожрать без соли. - Как это понимать?!
        - Как хотите, - ответил я, пожав плечами.
        Нет, никакой короны на моей голове. Просто его истерики по сравнению с тем, что я уже наворотил в городе, кажутся детским садом.
        - Что-о-о?! - негодующе протянул он. - Да как ты…
        - Остудите свой пыл, - вступилась за меня Эля. - Как вы разговариваете с учеником? Да ещё средь бела дня?
        Только тогда я заметил, что нас уже окружили и вперились любопытными взглядами остальные учащиеся, которым «посчастливилось» стать свидетелями данной сцены.
        - Эльвира Геннадьевна? - директор покраснел пуще прежнего и уставился на неё. - Вы покрываете этого наглеца? Не забылись ли вы? Он же, на минуточку…
        - Ростов, да, я помню, - перебила она. - И мне это ничем не мешает. Владислав умный, воспитанный и очень талантливый молодой человек. И несмотря на его родословную, я буду поддерживать парня. Хотите вы того или же нет.
        - Вот как? - директор скрестил руки на груди. - Тогда вы должны понимать, что я не одобряю подобное поведение своих подчинённых.
        - То есть вы заставите травить меня только из-за того, что сами недолюбливаете? - прямо спросил я.
        Он прищурился так, что глаза стали похожи на тонкие щёлочки.
        - Возможно, - уклончиво ответил директор.
        - Отлично! - воскликнула Эля и, вытащив из сумочки синюю корочку, бросила под ноги начальнику. - Тогда забирайте! Я увольняюсь.
        - Эля?! - вот теперь директор воскликнул испуганно, сразу же перейдя на ты. - Не дури!
        - Давно хотела это сделать, - хмыкнула она и первой спустилась со ступеней, гордо вскинув голову.
        - Хреново дело, - пробормотал я, последовав за ней.
        Но проходя мимо директора, почувствовал на плече стальную хватку.
        - Ты ещё пожалеешь, Ростов, - зло процедил разгневанный толстячок.
        - Возможно, - не стал спорить я и покосился на зрителей.
        Среди них заметил обиженный взгляд секретарши директора. Она смотрела на меня, сняв свои огромный круглые очки с каким-то уставшим видом, будто силилась что-то этим сказать. Вот только я не мог в тот момент думать рационально.
        «РЕВНУЕТ ТЕБЯ, - подсказала Тень. - ПОМНИШЬ, КАК ОНА КРИЧАЛА ТОЙ НОЧЬЮ? ВОТ, НАВЕРНОЕ, СКУЧАЕТ. А ТЫ ЗДЕСЬ УСТРАИВАЕШЬ МЕЛОДРАМУ, НО НЕ С НЕЙ».
        Думаешь? Ну, может быть. Я тогда напился. Мы с Элей…
        «МНЕ МОЖЕШЬ НЕ РАССКАЗЫВАТЬ. ЛУЧШЕ БЕГИ ЗА ВОЗЛЮБЛЕННОЙ, ПОКА ТА НЕ УШЛА ОДНА».
        А вот в этом Тень была права, и я поспешил за Элей, которая уже достигла ворот.
        - Подожди, - я осторожно схватил её за руку и остановил. - Ты уверена, что поступаешь правильно?
        Она осмотрелась и, убедившись, что нас никто не подслушивает, улыбнулась мне:
        - И это говорит человек с чудовищем внутри, которое ночью кромсает бандитов?
        «Я не чудовище! - возмутилась Тень. - И не кромсаю, а бошки отрываю! Разные вещи, между прочим!»
        - Один-один, - улыбнулся в ответ. - Но всё равно, Эль, ты лишаешься работы, за которую так держалась. Сама ведь говорила.
        - Да, помню, - вздохнула женщина. - Но мне надоело, что на меня смотрят, как на кусок мяса. Не только ведь Михалыч, - кивнула в сторону школьной двери, за которой уже скрылся директор, - но и другие учителя. Да и ученики, - весело мне подмигнула, - тоже.
        - Эль… - я не знал, что сказать и покачал головой. - Наверное, это к лучшему, - нежно взял её за пальчики. - Может, тогда ко мне?
        - Э, нет, Казанова, - продолжала она хитро улыбаться. - Не торопи события.
        - Но…
        - Влад, - Эля посмотрела мне в глаза и провела пальцами по щеке. - Всё не так просто. Дай мне время всё решить. Я сама в себе не разобралась.
        «ОПЯТЬ ДВАДЦАТЬ ПЯТЬ! ДА ОНА ИЗДЕВАЕТСЯ!»
        Рот закрой.
        Женщина достала телефон и вызвала такси. А потом вновь обратилась ко мне:
        - Знаешь, в чём-то Михалыч был прав. Ты Ростов…
        - Это ничего не значит…
        - Это многое значит, Влад, - почему-то в её голосе не слышалось упрёка. - Ты остался один в семье. Молчи, - она перебила меня, видя, что я собираюсь возразить, - да, я тоже хочу, чтобы твоих родителей нашли. Но пока что ты единственный Ростов, которого знает общественность. И не стоит портить себе репутацию, которая… - на миг задумалась, - и без того не самая шикарная. Сейчас у тебя появились реальные связи с Рижскими и Адашевыми, не упусти их.
        - Ты же понимаешь, что для этого мне придётся встречаться с обеими. Возможно, жениться на них.
        - Да, - просто ответила она, но в этом вздохе почувствовалась некая горечь. Но Эля быстро собралась и вновь мило улыбнулась. - И всё же я хочу, чтобы ваш Дом перестали считать презренным и вернули всё, что отняли.
        - А ты?
        - Что я? - хмыкнула женщина. В этот момент подъехала жёлтая машинка, откуда на нас заинтересованно уставилась усатая морда. - А я уже потом решу, что будет лучше. Сейчас важно твой место в обществе, и кое-что ещё, - подмигнула мне. - Не забывай о своих снах. Дел у тебя невпроворот. Я пока подожду и постараюсь помочь, чем смогу. Но не оглядывайся на меня, просто живи.
        «ЗВУЧИТ, КАК ПРОЩАНИЕ», - заметила Тень, и я был с ней согласен.
        - Надеюсь, ты не планируешь уехать из города? - настороженно спросил я.
        - Я? Нет. Пока точно нет, - вновь погладила по щеке. - Говорю же, я желаю тебе помочь.
        - Благодарю, - хотел было поцеловать её пальцы, но вовремя спохватился, ведь за нами всё ещё наблюдали. - Тогда я помогу с работой. Теперь ты администратор «Люкса».
        - Что?! - Эля удивлённо воскликнула. - Но там же…
        - Семёныч и Маша заняты другим, они не успевают следить за клубом и нашими разработками. Семёныч давно просил найти на это место того, кто точно знает, что делать. И вот, я нашёл.
        - Влад…
        - Эй, дэвущка?! - голос с ужасным акцентом заставил меня напрячься. Не хватало, чтобы Элю опять поймали мои враги. Но посмотрев на таксиста, не увидел в том зла. - Так мы едэм?
        - Секундочку, - ответила она, на мгновение повернувшись к нему. А потом вновь ко мне: - Влад, ты уверен, что столь важный пост надо отдать мне?
        - Я тебе доверяю, и уже не раз подтвердил это. А ты подтвердила, что не зря. Так что да, уверен - улыбнулся я и распахнул перед ней дверь машины. - Главное, чтобы ты сама была не против…
        Но я не успел закончить, как она обвила меня за шею и чмокнула в щёку.
        - Конечно, не против! - чуть не кричала женщина. - Администратор «Люкса»! Да об этом только мечтать можно!
        - Поздравляю, мечты сбылись, - хмыкнул я, стараясь не особо светить своей довольной мордой перед чужими взорами. - А теперь, мадмуазель, прошу. Вас уже заждались.
        - Хорошо, - Эля прищурила один глаз и добавила шёпотом, чтобы услышал только я: - Но я ещё отблагодарю.
        - Не сомневаюсь, - так же тихо ответил я.

* * *
        Вернулся домой уже в приподнятом настроении. Да, мы с Элей всё ещё врозь, но в то же время как бы вместе. И она не против, если я буду флиртовать с другими девушками…
        - Чёрт, - я прикрыл за собой дверь. - Как-то это нелогично.
        «ПОЧЕМУ? ДА ЛЮБОЙ МУЖИК МЕЧТАЕТ О ТАКОМ ПОДАРКЕ СУДЬБЫ!»
        - Но я-то не любой. И не такие подарки желаю.
        - А какие? - из кухни раздался женский голос.
        Я тут же ринулся туда, играя на опережение, и вскинул руку, чтобы ударить телекинезом. А, может, чем и похуже. Но атака не потребовалась.
        - Тише, тише, - незваная гостья встрепенулась и округлила от страха глаза. - Ты всегда будешь так меня встречать?
        - Лучше б мы вообще никогда больше не виделись, - процедил я сквозь зубы.
        За столом передо мной сидела не кто иная, как Маргарита Милославская. В откровенном коротком платье, которое подчёркивало её роскошную талию и стройные ноги. А ещё глубокий вырез, откуда выпирали две аппетитные…
        «НЕ ДУМАЙ О НИХ!»
        Стараюсь. Но ты же сам видишь.
        Она с наглым видом попивала моё вино, а рядом стоял второй уже наполненный для меня бокал. Видимо, она готовилась к встрече, которую я желал бы избежать.
        - Фу, как грубо, - хитро улыбалась рыжая бестия. - Ты со всеми своими девушками так обходишься?
        - Что тебе надо? - я присел напротив, готовясь в любой момент отразить атаку. Пить вино не стал, так как боялся, что там что-то подмешано.
        - Вот так вот? - скривилась она. - Я ведь пришла с миром.
        - Твой мир очень дорого мне стоил, - я вспомнил лабиринт Юдовой и смерть Сергея Онегина, отчего сжал кулаки.
        - Знаешь что, Ростов?! - вспыхнула она. - Я тоже потеряла мать!
        - Которую никогда не любила. Не сравнивай свою жизнь и мою, - я не хотел с ней спорить. - Просто скажи, что тебе надо? Не за вином же вломилась ко мне в дом, даже с новыми замками.
        - Новыми? - искренне удивилась та, а потом ощерилась, словно хищник. - Ой, прости, я и не заметила. У меня, видишь ли, особая магия.
        - Медвежатника?
        - Опять грубишь? - она сделала глоток. - Но мне это даже нравится. Такой мужественный, сильный…
        - Марго, - я прервал её. - Ещё раз спрашиваю, что тебе надо?
        - Но скучный, - вздохнула девушка, наигранно надув губки. - Вот что с тобой делать?
        - Дам подсказку - не спаивать снотворным.
        - А-а-а, вот почему ты не пьёшь? - она посмотрела на мой бокал. - Не волнуйся, я не желаю тебе зла.
        - Хотелось бы верить, но, увы, не получается.
        - Эх, - она вздохнула и почесала маленький носик. - Ладно, хочешь откровений, давай говорить прямо. Как ты понимаешь, у меня появились сильные покровители, вытащившие из клетки, в которую, кстати, ты меня и упёк.
        - Не буду печалиться. Вины моей нет, но, наверное, я бы сделал это и сам.
        - Даже так? - она изогнула бровь, но потом хитро ухмыльнулась. - Нет, врёшь. По глазам вижу, что ты не собирался сдавать меня копам, а хотел искренне помочь.
        - Ты в меня стреляла.
        - А потом извинилась, - постучала по столешнице. - Вот прямо под столом. Два раза, если не ошибаюсь.
        Я вздохнул, на мгновение вспомнив тот момент.
        - Марго, ближе к сути.
        - Хорошо, - ещё глоток. - Как уже сказала, я пришла с миром. Но есть кое-какие люди, которые этого тебе не желают. Да, они вытащили меня из каталажки, отпугнули всех стервятников от моего наследства, но при этом… - девушка замолчала и нахмурилась. Сжала кулачки, а энергия, хлынувшая от неё, явно говорила, что она совсем не счастлива тем обстоятельствам, в которые угодила, - мне приходится многое делать взамен.
        - Я бы с радостью послушал о твоих любовных похождениях. Но, прости, неинтересно.
        Она бросила на меня испепеляющий взгляд, но быстро успокоилась.
        - Не строй из себя крутого и злобного мачо, - произнесла Марго. - Я ведь тоже чувствую эмоции, как и ты, как и все другие маги. И ты не злишься на меня. Более того, я уверена, что, если попрошу помощи, ты не откажешь мне.
        - Сомнительное предприятие.
        - Согласна. Поэтому я и ничего и не прошу. Наоборот, хочу предложить сотрудничество.
        - Ого, и ты тоже?
        Девушка вновь удивилась.
        - Интересно, интересно. Значит, слухи не врут, и Ростов становится популярным мальчиком, - в её глазах блеснули озорные огоньки. - А что, если нам повторить?
        С этими словами нырнула под стол, мигом сжав мои бёдра.
        Глава 12
        - Стоп! - я вскочил со стула, опрокинув его. - Нам нечего повторять!
        Марго показала удивлённую мордашку и поднялась совсем рядом.
        - То есть?
        - Не знаю, что ты там себе придумала, но между нами ничего не было.
        - Да неужели?
        - Марго, - я вздохнул и облокотился о кухонную раковину. - В прошлый раз ты напилась и просто уснула. Может, тебе что-то и приснилось, но ничего подобного, - я кивнул на стол, - между нами не было.
        - Ключевая фраза «между нами», - она игриво смотрела на меня и медленно приближалась. А, когда подошла вплотную, прижалась пышной грудью и схватила за джинсы в области паха. - Лиза рассказывала, как она провернула это, когда прибежала к тебе с покаянием от Лобастова. А со мной, значит, такого не хочешь?
        - Всё, что было с Лизой, остаётся между нами, - холодным тоном ответил я, выпрямившись. - А твои фантазии пускай таковыми и будут. Я не хочу тебя.
        - Врёшь, - томно прошептала она, сжав пальчики ещё сильнее и прикоснувшись своими губами к моим. - Я ведь чувствую.
        - Морально ты мне не нравишься, - я не собирался сдаваться.
        - А вот это уже больше похоже на правду, - девушка отпрянула и по-новому посмотрела на меня. Я даже заметил в её взгляде некое уважение. - Возможно, мне это и приснилось. Но, знаешь, что? - она облизнула пухлые губки. - Ты должен гордиться собой, что женщинам снятся эротические сны с тобой в главной роли.
        - Я польщён, благодарю, - спокойно произнёс я, но в груди бешено колотилось сердце.
        «А ВЕДЬ МОГ БЫ ПОВЕСЕЛИТЬСЯ!»
        Обойдусь. Хватит с меня приключений и монстров.
        «ДА БРОСЬ, ОНА ЖЕ С МИРОМ, И ТЫ ЭТО ЗНАЕШЬ».
        Чувствую, но не могу быть уверенным.
        - Кстати, - Марго вальяжно вернулась на своё место, будто была у себя дома, присела и залпом допила бокал. - Разговоры с сами собой до добра не доводят.
        «А-А-А! ОНА СПАЛИЛА ТЕБЯ, ЧЕЛОВЕК! НАДО БЫЛО МОЛЧАТЬ И СЛУШАТЬ МЕНЯ!»
        Говори поменьше, тогда и проблем не будет.
        «Я ПОМРУ ОТ СКУКИ!»
        А так мы помрём на городской площади вместе!
        - Иногда полезно поговорить с умным человеком, - ответил я как ни в чём не бывало. - Но вернёмся к делу, - я скрестил руки. - Ты проникла в мой дом, попыталась соблазнить, но так и не сказала, что за сотрудничество? И почему оно должно меня заинтересовать?
        - Ты умный парень, Влад, - хмыкнула она и потянулась за моим бокалом. - Будешь? - я покачал головой. - Тогда я выпью, - и сразу же ополовинила его. - Так вот, как я сказала, у меня есть покровители, которые имеют на тебя планы. Честно говоря, я не знаю, какие именно, но лучше бы тебе держаться от них подальше.
        - То есть ты у них под надзором, но так свободно приходишь ко мне и предупреждаешь об опасности? Не боишься, что они тебя за это накажут.
        - Накажут? - она криво усмехнулась и допила остатки. - Я каждый день получаю наказание, но до сих пор жива. К тому же они не против нашего с тобой общения. Даже хотят, чтобы его стало больше и, - вновь жадно посмотрела на меня, - теснее.
        - Нет, благодарю.
        - Я так и думала, - хмыкнула Марго. - Ладно, неважно, - отмахнулась, будто и не обиделась, но я услышал в её голосе дрожь. - В общем, надо быть идиотом, чтобы не догадаться, что меня используют для слежки за тобой. Но ты же не идиот, и они это понимают. Именно поэтому я могу так откровенно с тобой разговаривать. Имён, уж прости, не назову. Да и не смогла бы, даже если б захотела. Но знаю, что это очень опасные люди.
        - Допустим, - я кивнул. Хорошо, что она не знает, насколько опасным стал я. - И что дальше?
        - Они что-то ищут. Не в курсе, что именно, но мне известно, что это как-то связано с твоим прадедом. И они желают работать с тобой вместе. Это и есть сотрудничество. Для тебя ведь лишние деньги не будут лишними? Да и покровительство столь могучих людей тоже не помешает?
        Я присел на стул и внимательно посмотрел на девушку. А потом произнёс одними губами:
        - Я убивал монстров. Доберусь и до них.
        Стоило мне это произнести, как глаза Марго округлились. Самоуверенное выражение исчезло с её лица, сменившись страхом вперемешку с воодушевлением, надеждой и… желанием?
        «МОЖЕТ ОТ ТЕБЯ ФЕРОМОНАМИ НЕСЁТ, А, ЧЕЛОВЕК?»
        Я не стал отвечать. Не желал отрывать взгляда от гостьи, в глазах которой был настоящий водоворот эмоций. Но всё же она печально вздохнула и покачала головой. Видимо, не поверила в мои силы.
        Что ж, время всё расставит на свои места.
        - Они очень влиятельны, Влад, - наконец прошептала девушка. - Я боюсь их до жути.
        - Я тоже боялся в лабиринте под землёй, - ответил я, откинувшись на спинку стула. - Но Юдова недооценила мои силы. Её сынок тоже не думал о предосторожности.
        - Не сравнивай тупого маньяка и структуры, которые прибрали к рукам многих в этом городе.
        - Согласен, недооценивать противника нельзя.
        - Я бы не хотела, чтобы они стали моими врагами.
        - Так ты и так с ними. Так что… - я развёл руками. - Прости, подруга, но пока что я пас.
        Марго вновь хмыкнула.
        - Я так и думала. Гордый Ростов никогда не согласится на новые унижения.
        «ЭТО ОНА ЕЩЁ НЕ ЗНАЕТ, КАК ТЫ ПОЗНАКОМИЛСЯ С МОИСЕЕНКО В ГЕЙ-КЛУБЕ», - рассмеялась Тень.
        Рот закрой. Я пытаюсь забыть об этом каждый день.
        «ЗНАЧИТ, ВСПОМИНАЕШЬ КАЖДЫЙ ДЕНЬ».
        Мой личный кошмар перед сном.
        - Я к ним привык, - более мягко ответил я, видя, как поникла девушка. Почему-то в тот момент мне стало её жалко. - Так что справлюсь. И ты тоже.
        Она подняла на меня удивлённый взгляд, а потом мило улыбнулась.
        - Спасибо, - прошептала она и внезапно всхлипнула. Но быстренько смахнув одинокую слезу, алчно спросила: - И кого же ты пригласишь на День поцелуя? Уверена, у тебя будет огромный выбор. Жаль, что учительница уволилась. Так бы зашёл с ней, будто на выступление и…
        - Не будем об этом, - прервал её я. - Ещё дожить надо.
        - Верно, - вздохнула Марго. - Что ж, наверное, мне пора?
        - Да, - коротко ответил я и поднялся.

* * *
        «Привет, как дела? Прости, сегодня залететь к тебе не выйдет. Батя и брат заставили зубрить итальянский. Даже не знаю, на кой хер он мне нужен. Но как-нить вырвусь обязательно. И тогда уже оба оторвёмся! Так же, да?! Ростов, твою мать, ответь уже!»
        Третье сообщение от обезумевшей Наки. Я не знал, что написать, да и, честно говоря, не особо и хотелось. Наши отношения зашли слишком далеко. Настолько, что и свадьба не за горами. А стоит ли игра свечей? Ведь Рижский-старший обещал помочь и без этого союза. Более того, уже помогает. Так нужно ли мне спать с его дочерью, которая сама прыгает в койку, словно ненасытная кошка? Приятно ли мне её внимание? Да, без сомнения. Но есть же и другие альтернативы.
        «КАКИЕ? - вновь заговорила Тень. - ТОЛЬКО АДАШЕВА. НО ОНА ВЕДЬ БРЕВНО ДЛЯ ТЕБЯ!»
        Допустим, - я не хотел больше говорить вслух, даже оставшись один в доме. Лучше не рисковать. - Но я не о ней.
        «ОПЯТЬ СТАРАЯ ПЕСНЯ ПРО ЭЛЮ? А ПОЧЕМУ НЕ ЛИЗА? ИЛИ, БЫТЬ МОЖЕТ, ДОЧКА ПОЛКОВНИКА? ОНА ВЕДЬ ГОРЯЧАЯ ШТУЧКА!»
        Нет, с Алёной точно нет, из уважения к Ржевскому. Я пообещал.
        «ОЙ, ДА ЛАДНО. ПАРУ РАЗ В НЕДЕЛЮ МОЖНО ЖЕ…»
        Заткнись, я не собираюсь использовать Алёну, как секс-куклу!
        «КАКИЕ МЫ БЛАГОРОДНЫЕ. КОГДА ГАРИКА ПО СТЕНЕ РАЗМАЗАЛ, ТО НЕ ДУМАЛ ТАК».
        Я думал о тех, кто погиб или пострадал из-за него. Так что это тоже, своего рода, благородство.
        «НУ, КАК ЗНАЕШЬ. ЕСЛИ ЗАХОЧЕШЬ ПОБОЛТАТЬ, ТО ВСЕГДА ЗНАЕШЬ, ГДЕ МЕНЯ НАЙТИ. А ПОКА ОТЧАЛИВАЮ. У ТЕБЯ СЕЙЧАС ТРЕК РАЗВАЛИТСЯ».
        Я вздрогнул, когда Тень напомнила о моём занятии, и уставился в монитор, где ноты уже давно смешались в какую-то дикую какофонию, абсолютно не похожую на приличную музыку.
        - Да чтоб тебя, - тихо выругался я и закрыл программу.
        После ухода Маргариты я решил заняться работой, вот только ничего не клеилось уже несколько часов. Пришлось бросить это гиблое дело и сосредоточиться на чём-то другом. Но только я запрокинул голову, чтобы выдохнуть, как телефон вновь пиликнул, оповещая о новом сообщении.
        - Да что ж такое-то?
        Но на этот раз писала не Наки.
        «НЕТ, НУ ЗДЕСЬ Я НЕ МОГУ УДЕРЖАТЬСЯ, - вновь подначивала меня Тень. - ХВАТАЙ ЗА СУЧКИ И НАТЯГИВАЙ!»
        Да, мне написала Адашева.
        «Ростов, долго мне ещё ждать твои тексты? Мне же их надо выучить, пока не поздно!
        Ну и… скинь фоточки свои из душа».
        «ДА, ВОЗЬМИ ЕЁ!»
        - Заткнись! - я не выдержал почти что выкрикнул это.
        «ЛАДНО, ЛАДНО… ЗАНУДА».
        - Боги, и за что мне это всё?
        Не зная, что делать, забрался в программу Абсолюта и нашёл там подраздел «Травничество». Такое уже успел прокачать, когда на основе записей отца приходилось вникать в термины и названия незнакомых ингредиентов. Но теперь появилось что-то новенькое, а именно «Сибирские травы», и если уж сам Абсолют такое мне подкидывает, то определённо стоит всё выучить.
        Приложив палец, почувствовал лёгкое покалывание. Зажмурился, и в голове замелькали образы трав, их описания, целебные свойства и многое, многое другое. А когда осталась только тьма, я с облегчением выдохнул и раскрыл глаза.
        - Отлично, - пробормотал я и достал из стола папку, что подарил мне Рижский.
        Отец успел многое сделать и придумать, вот только реализовать ничего не получалось. Мощностей не хватало. Как хорошо, что у меня теперь есть и они. А ещё много связей, о которых в приличном свете лучше не упоминать. Однако, сколько бы я ни листал записи, всё больше понимал, что без Рижского будет совсем туго.
        - Зараза, - процедил сквозь зубы, убрав документы обратно. Посмотрел в потолок и тихо произнёс: - Неужто ты и правда хочешь, чтоб я женился на этой неформалке-нимфоманке? У тебя же есть хоть капелька жалости ко мне? В таком темпе я скоро сотрусь.
        Стоило это произнести, как вновь пискнул телефон. Но сообщения не было, лишь уведомление в программе Абсолюта.
        - «Мужская сила», - прочитал я название нового навыка. - Да ты издеваешься.
        Не знаю, почему, но в тот момент я звонко рассмеялся.
        - Сука, ну вот как мне теперь жить? Раньше хотел спать со всеми подряд девушками. А сейчас мне бы просто поспать. Так нет, ночью надо маньяков ловить.
        И новый писк.
        - Что теперь? «Детектор убийц»?
        Но нет, всё-таки пришло настоящее сообщение.
        «Влад, привет. Прости, если отвлекаю. Просто хотела узнать, как у тебя дела. Отец постоянно на работе из-за развалившихся банд. Но, думаю, ты и так в курсе, вы ведь вместе иногда работаете. Хотя я и понятия не имею, что у вас там происходит. Никто же мне ни о чём не говорит.
        Ладно, неважно, уверена, на то есть причины. Я доверяю вам обоим. Но всё же хотелось бы увидеться и просто поболтать, а то дома жутко скучно одной. Может, сходим сегодня куда-нибудь?»
        «ОГО, ГОРЯЧАЯ ШТУЧКА ТОЖЕ НА СВЯЗИ?» - съязвила Тень.
        - Да, - вздохнул я.
        А вот с ней можно было бы погулять. Почему выбрал именно Алёну? Не знаю. Может потому что Наки и Наташа ведут себя слишком вызывающе? Ну, допустим, не настолько вызывающе, как могли бы, но всё равно. А вот Алёна…
        «ЧТО, ТЕПЕРЬ ЖДЁМ БЛОНДИНОЧКУ? - глумился внутренний голос. - ЕЩЁ ОДИН ТРОЙНИЧОК ОСИЛИШЬ? ТЕБЕ ЖЕ АБСОЛЮТ ДАЛ ЕСТЕСТВЕННУЮ ВИАГРУ».
        Не Виагру, а «Мужскую силу», - хмыкнул я.
        «ОДИН ЧЁРТ. ЗВОНИ ЛИЗЕ!»
        Нет, так не пойдёт. Я пойду в кафе лишь с одной девушкой. Незачем их морочить. Я уже и сам от этого устаю.
        «ЗАНУДА!»
        Глава 13
        Мы встретились там же, где и в прошлый раз. В небольшой кафешке, где до недавнего времени работала бывшая одноклассница Алёны. Та самая Вика, с которой романтических отношений у нас так и не сложилось. Зато я тесно познакомился с её «братьями». Но это уже их проблемы. Нечего было нарываться на Ростова.
        - Влад? - голос девушки вырвал меня из мыслей. - Опять витаешь в облаках?
        Она мило улыбалась. В обтягивающих джинсах и красной маечке она выглядела просто потрясающе. И маняще, даже слишком. Мне оставалось удивляться выдержки Тени, которая всё это время молчала.
        - Да, прости, - я улыбнулся в ответ. - Просто задумался.
        - И о чём же? - она игриво посмотрела на меня, после чего поводила трубочкой в бокале с коктейлем и чуть отпила. - Или это секрет?
        - Да нет никакого секрета. Просто у нас в школе планируется День поцелуя и… - говорить или не говорить про обязательную пару? - Надо набросать несколько песен. Сама же понимаешь, там без меня никак.
        - Ага, - хитро прищурилась. - И кого же ты пригласишь?
        - О как, - я хлопал глазами, будто удивился её осведомлённостью. По факту же было бы глупо думать, что девушка, дочь полковника полиции, кадет полицейской академии останется не в курсе такой «соблазнительно» новости. - Ты не перестаёшь меня удивлять.
        - Да брось, - мило засмеялась она. - Как только об этом узнала Адашева, то, считай, знала вся школа, а с ней и весь Красноград.
        - Тоже верно.
        - Ну так и что? - сгораемая от любопытства, Алёна облокотилась о столешницу. - Уже есть достойная кандидатура? Мне было бы интересно на неё посмотреть.
        - Ну-у-у… - я замялся, а потом решил поиграть вместе с собеседницей. Наклонившись к ней, расплылся в улыбке и спросил: - А ты не хочешь быть ею?
        - Я? - на мгновение девушка оторопела, но быстро пришла в себя. - Остынь, жеребец. Я ведь простолюдинка, а в школу к вам так просто не попасть. Только если я приеду на вызов вместе с копами в качестве стажёра. К тому же это мероприятие поможет вам, аристо, найти достойных как семейных, так и финансовых партнёров.
        - Резко ты с лирики к реальности перешла, - я выпрямился. - Но на самом деле, нет, никого не нашёл. И, честно говоря, никого не хочу искать. Мне это кажется каким-то фарсом.
        - Возможно, - продолжала глумиться надо мной Алёна. - Если знаменитый Ростов выберет одну, то несколько других окрысятся на неё.
        - С каких пор я стал знаменитым?! - я всплеснул руками. - Можно всё обратно?
        - Думаешь, оно того стоит?
        - Эм, не знаю. Но чрезмерное внимание порядком раздражает.
        - А как ты хотел? В этом «прелесть» быть богатым и именитым.
        - В гробу я видел такие «прелести».
        - Ну, туда тебе пока что рано, - подмигнула девушка. - Кстати, официально же можно жениться на нескольких. Так почему бы тебе несколько и не привести?
        - И сразу же отбиться от нескольких потенциальных партнёров? - я изогнул бровь. - Думаю, их родители не будут довольны, если ещё вчера презренный Ростов возьмёт под руку их драгоценное чадо, но выведет на свет лишь как вторую или вообще третью девушку-жену.
        - М-да, - Алёна цокнула языком и снова сделала глоток. - Не просто тебе будет.
        - С этим полностью согласен. К такому жизнь меня не готовила.
        Мы дружно рассмеялись, а после продолжили беседу на отвлечённые темы.
        Просидев ещё пару часиков, пока в глазах Алёны не появились пьяные искорки, я решил, что надо закругляться.
        - Знаешь, нам, наверное, пора, - я позвал официанта и попросил счёт.
        - Хорошо, - игриво прорычала девушка. - И куда же нам пора?
        - По домам, - просто ответил я. - Я вызову тебе такси.
        - Мне? - она удивилась. - А сам пойдёшь пешком? - её ладонь накрыла мою. - Может, поедем вместе? Отца всё равно нет дома, он постоянно на работе.
        С этими словами Алёна облизнула алые губки, отчего у меня всё сжалось внутри.
        «МНЕ СКАЗАТЬ ИЛИ САМ ВСЁ ПОНИМАЕШЬ?»
        Молчи, прошу тебя. Только не сейчас и не с ней.
        «НУ, КАК ЗНАЕШЬ».
        На мгновение я всё же представил себе картину, где мы с ней кувыркаемся в постели. И от этого стало немного не по себе. Но я тут же сбил наваждение образом Ржевского, который с радостной улыбкой врывается в комнату дочери и…
        - Нет, - я покачал головой. - Прости, Алёна. Не думаю, что это хорошая идея.
        - Почему? - сразу же насупилась она. - То есть до этого тебя ничего не тормозило. А сейчас?
        - На самом деле и раньше тормозило, - я вздохнул. - Прости, но…
        - Папа? - она сразу же догадалась в чём дело. - Вот так и знала, - начала нервно собираться, а потом словно ужаленная подскочила со стула. - Всегда из-за этого проблемы.
        - Алён, подожди, - я хотел было ринуться за ней, но счёт не успели принести, а она уже была у двери.
        А когда я всё же расплатился, то успел увидеть лишь женский силуэт в удаляющемся такси.
        - Зараза, - пробормотал я, понимая, что обидел подругу.
        «А ВЕДЬ МОГ И РЫБКУ СЪЕСТЬ И…»
        Вообще не та поговорка, так что прикрой клыкастую пасть.
        «ОПЯТ НАМЕКАЕШЬ, ЧТО Я ЧУДОВИЩЕ? А КТО ТОЛЬКО ЧТО ОСКОРБИЛ ТАКУЮ КРАСОТКУ? ОТШИЛ СТОЛЬ ПРИЯТНОЕ НА ОЩУПЬ ТЕЛО? КАК СНАРУЖИ, ТАК И ВНУТРИ».
        - Отвали, - процедил сквозь зубы и вдохнул полной грудью.
        И что теперь делать? Свидание закончилось совсем не так, как я ожидал. Впрочем, наверное, так даже лучше.
        «Зато полковник останется довольным. А он ведь нам ещё нужен».
        - Это да, - пробормотал я и вызвал такси себе.
        Путь мой лежал за город, где уже должен был открыться ночной клуб «Люкс».

* * *
        - И что там? - спросил я, устало потирая глаза.
        - Да чёрт его знает, - Семёныч тоже не отличался бодростью. Под глазами залегли круги, а его синевласая пассия недобро косилась на меня. Но оно и понятно, заработались, а помощь я им до сих пор не организовал. - Я точно не пробил, но как всегда твой «напарник», - на этом месте он сделал акцент, - буянит и тратит ресурсы не в то русло.
        - Онегин, сука, - произнёс я, посмотрев на мониторы, на которых уже танцевала подвыпившая толпа. - Вечно он устраивает хрен пойми что.
        - Ну так надо было найти кого-то посерьёзнее, - подала свой голос Маша.
        - Онегиным проще манипулировать, - усмехнулся я.
        Мы сидели в нашем «подземелье», оборудованном по последнему слову техники. Несколько мониторов и один огромный, куча серверов и всего того, отчего Семёныч с подругой только что не прыгали в неистовстве первобытной радости.
        Приехав сюда, сразу же поделился с другом новыми наработками, созданным по запискам отца. Наши лекарства от простуды должны были стать намного дешевле и проще в производстве. И главное, лечили не хуже сверхдорогих аналогов.
        Идея Семёнычу понравилась, и он согласился помочь, чем сможет. Но по их лицам я понял, что они оба устали. Всё же им приходилось держать и клуб, и сеть кафе. Пусть там и были временные работники, но зачастую это лишь усугубляло положение дел. К тому же о главном ресторане Онегина появились плохие новости. Кто-то усердно подсовывал палки в колёса. Жалобы, инспекции и много чего подобного сыпались на головы работников почти каждую неделю, отчего напряжение в коллективе стало уж слишком звенящим.
        - Хорошо, я разберусь с этим, - сказал я, сидя в мягком кресле. - А ещё у меня есть хорошие вести, - внимательно посмотрел на их любопытные лица. - Я нашёл администратора для «Люкса». Так что одной проблемой меньше. Ну а ещё она будет помогать и по кафешкам.
        - Она? - иронично спросила Маша, хотя я заметил, что после моих слов её лицо заметно разгладилось.
        Наверное, чувствует, как гора с плеч упала.
        - Эля, - ответил я.
        - О-о-о, - радостно протянул Семёныч. - Так вы опять вместе?
        - Ну, не совсем, - уклончиво ответил я. - Она сказала, что ей нужно время.
        - Когда женщина так говорит, главное, не упустить тот момент, когда она уже всё обдумала, и время начинает работать против тебя, - философски заметила Маша.
        - И как же мне понять, что момент пришёл?
        - Не знаю, - она пожала плечами. - Боюсь, что на этот вопрос даже Эля не ответит.
        - Просто отлично, - недовольно пробормотал я и встал. - На днях она здесь появится. Введёте её в курс дел?
        - Так она и так в курсе всего, - сказала синевласка. - А, насчёт клуба? Да, конечно. Хоть сейчас.
        - Вижу твой энтузиазм, - рассмеялся я. - Но успеется.
        Я хотел уже отправиться в зал, как Семёныч меня остановил.
        - Чуть не забыл, Влад, - он подошёл к одному из мониторов и открыл какие-то таблицы. - Фарр успешно запущен. Проблема только в том, что для нормального разгона потребуется очень много времени.
        Первая криптовалюта в этом мире. Быть её основателем, значит, купаться в деньгах. Может и больше того, управлять компаниями. Но пока говорить об этом слишком рано.
        - Годы? - спросил я.
        - Вряд ли, - хмыкнул Семёныч. - Транзакции и переводы совершаются довольно часто, так что, скорее месяцы. Ну, в крайнем случае, этот год. А потом…
        - Нас убьют, - сухо произнесла Маша. - Вы хоть понимаете, какие это деньги и какая власть?
        - Вполне, - я повернулся к ней и оскалился. Только теперь моя улыбка превратилась в клыкастую пасть Тени.
        - Ой! - испуганно воскликнула женщина, а потом принялась так ругаться, что даже «закалённый» Семёныч побледнел.
        - Не пугай её так, - прошептал он мне на ухо. - Она в последнее время на взводе.
        - На взводе? - переспросил я и подозрительно покосился на собеседницу. - Маш, а когда ты в последний раз выпивала с нами?
        - К чему такой вопрос? - она нахмурилась, понимая, куда я клоню.
        После чего я перевёл взгляд на своего первого напарника и хмыкнул. Он, кажется, понял, о чём пошла речь и даже слегка побледнел.
        - Что?! - радостно воскликнул я и похлопал того по плечу. - Поздравляю, папаша! Засим откланиваюсь, решайте семейные дрязги сами.
        И быстренько убежал, пока злобный взгляд Марии не прожёг меня заживо.
        Но, как оказалось, карма всё же существует. И настигла она меня практически моментально. Стоило выбраться в зал, где я планировал перекусить и выпить, как меня окликнул до боли знакомый голос:
        - Влад?!
        Я вздрогнул, не доходя до барной стойки. Медленно повернулся и встретился с пьяным взглядом Ржевской.
        - Ты какого хрена здесь забыл?! - возмущалась Алёна, переминаясь с одной ноги на другую. Видимо, алкоголя в её крови было достаточно.
        - Я…
        Однако и не этом мои злоключения не закончились. Не успел я ответить, как сзади на меня кто-то набросился и радостно завопил прямо в ухо:
        - Ростов! Как я рад тебя видеть! - тот, о ком мы вспоминали этажом ниже, висел на моих плечах. - Эй, народ, - Онегин-младший позвал своих выпивших друзей, - а вы знали, что этот пацанчик почти что в одного держит эту забегаловку?!
        «ТВОЮ Ж МАТЬ…»
        Глава 14
        - Ты что творишь?! - зашипел я на него, освобождаясь из-под пьяной хватки.
        Нестройный, худощавый парень в цветастой рубашке смотрел на меня стеклянными глазами и глупо ухмылялся.
        - Да ладно, Ростов! - вновь воскликнул он и распростёр руки, указывая на клуб. - Ты ж такие хоромы отгрохал! Все должны…
        - Закрой рот, - я легонько ударил его в живот, но этого хватило, чтобы Онегин согнулся пополам и закашлялся. - Мне некогда обсуждать с тобой глупости. Так что умолкни, - произнёс я, наклонившись к нему, и похлопал по спине, а потом ещё более тихо добавил: - Твоё поведение недопустимо. Ни здесь, ни в ресторане. И вскоре я с этим разберусь. Поэтому тебе лучше привести себя в порядок.
        Он резко выпрямился, видимо, хотел показать, насколько крутой, вот только и эта его затея оказалась неудачной. От рывка назад Онегин не удержался на ногах и чуть было не рухнул на пятую точку. И только парочка таких же пьянчуг за его спиной помогли приятелю избавиться от очередного позора, поймав того за руки.
        - Ты чё творишь?! - воскликнул парень, пытаясь прийти в себя. - Я ж к тебе, как к нормальному пацану, а ты в морду сразу?
        - Во-первых, пацан здесь ты, а я мужик, - с усмешкой ответил я. - Во-вторых, морду твою никто не трогал. А если б я до неё дотянулся, то, поверь, даже твои дружки не смогли бы поймать летящее тело.
        - Чё? - Онегин вытаращил на меня пьяные глаза, но перечить не стал. Вместо этого, гордо тряхнул головой и обратился к своим: - Да пошёл он, Ростов, - мою фамилию произнёс с такой интонацией, будто говорил о коровьем помёте. - Айда бухнём. Я угощаю!
        После чего его компашка удалилась.
        «ВОТ СУКА! ДАВАЙ Я ЕМУ ХОТЬ РУКУ ОТОРВУ?!»
        Пока не время. У меня есть идея получше. Но сперва надо разобраться с лишним свидетелем.
        «ЭТО КАКИМ?»
        Я не стал отвечать на вопрос, а медленно повернулся к Алёне. Выглядела она взволнованно. Если ещё минуту назад пошатывалась от опьянения, то сейчас пьяные глазки приобрели хоть какой-то трезвый блеск, а дрожь была вызвана её напряжением.
        - Влад? - она шагнула ко мне, держа в руке бокал с недопитым коктейлем. - Что это сейчас было?
        - Если я скажу, что вижу эту пьянь впервые, ты же не поверишь, да? - хитро прищурился я.
        - Конечно, нет! - воскликнула она и взмахнула руками, отчего светящаяся голубая жидкость выплеснулась на пол.
        М-да, надо будет что-то придумать с покрытием, чтобы оно автоматически очищалось. Но ресурсов это потребует много, зато в будущем можно будет хорошо заработать.
        - Онегин ведь тебя знает! - тем временем продолжала девушка, подойдя ко мне почти вплотную. - Да и ты с ним общался на равных. Так что не дури мне голову. Этим занимаются многие другие, включая моего отца, - девушка допила напиток и упёрла свободную руку в бок. - Давай-ка, рассказывай, о чём он говорил. И не увиливай, я прекрасно вижу, когда мне врут.
        - Да? - я вздохнул. Снова лгать девушке, которой однажды спас жизнь мне совсем не хотелось. - Ну, - я развёл руками, - видимо, время пришло, - осмотрелся, ища удобное местечко. - Давай пройдём в вип-кабинку, чтоб скрыться от шума.
        Алёна удивлённо вскинула брови. Да, музыка, написанная мной, была отличной, и я рад её слушать, но когда настолько сильно громыхает, то я мыслей своих не слышу.
        «ДАЖЕ МЕНЯ?!» - иронично спросила Тень.
        Тебя, к сожалению, слышу всегда.
        «ОЙ, ДА ЛАДНО ПРИБЕДНЯТЬСЯ! Я ЖЕ НЕ ТАК ЧАСТО ТЕБЯ ДОСТАЮ!»
        Ключевое слово - достаёшь.
        «ЗАНУДА!»
        - Предлагаешь нам уединиться? - в голосе девушки появились игривые нотки.
        «Я МОЛЧУ, НО ТЫ МЕНЯ ПОНЯЛ».
        М-да.
        - И просто поговорить, - ответил я.
        - Ну-у-у, - протянула она, чуть качнувшись вбок, наверное, алкоголь вновь взял своё. - Так-то я всегда согласна.
        Чёрт, чёрт, чёрт.
        «ДА ЛАДНО ТЕБЕ! ВТОЛКУЕШЬ ЕЙ ПО САМОЕ НЕ БАЛУЙСЯ!»
        Нельзя так! Я обещал Ржевскому, что не буду втягивать её в наши дела. А если он узнает, что мы с ней спим, то я окажусь за решёткой.
        «Я ТЕБЯ ВЫТАЩУ».
        И тогда я стану беглецом, что ещё хуже!
        «БЕЗ ПАНИКИ. ПРОСТО УДОВЛЕТВОРИ ЕЁ ЛЮБОПЫТСТВО. РАЗА ДВА», - и снова хохот в голове.
        С тобой нельзя нормально общаться.
        «ВОЗМОЖНО. ЗАТО НЕ ЗАСКУЧАЕШЬ».
        Это уж точно.
        Мысленный диалог происходил в то время как я тащил за собой Алёну, грубо расталкивая выпившую молодёжь. Кто-то возмущался, а кто-то смотрел с завистью. Видимо, думали, что мне настолько невтерпёж, что хочу пробиться к «брачному» месту как можно скорее. В чём-то они были даже правы.
        И вот, когда я закрыл за нами дверь и облегчённо вздохнул, понял, что боюсь повернуться к Алёне. Маленькая комнатка с романтичной подсветкой. Круглый столик и мягкие диваны. Всё это явно располагало к тому, о чём думали танцующие в зале, видя нас. А когда я всё же набрался сил и развернулся, то обомлел, так как девушка устроилась в такой манящей позе, закинув ногу на ногу, что я невольно сглотнул подступивший ком.
        - Влад? - нежно протянула Алёна. - Ну и о чём же ты хотел просто поговорить?
        - Я…
        «ДА ЛАДНО! ТЫ СТОЛЬКО РАЗ БЫЛ В ПОДОБНОЙ СИТУАЦИИ, А СЕЙЧАС ТЕРЯЕШЬСЯ?! НЕ ВЕРЮ!»
        Умолкни! Она не секретутка директорская. А…
        «КТО? НУ ЖЕ, ПРИЗНАЙСЯ, ЧТО ОНА ТЕБЕ НРАВИТСЯ! ЧЕГО СОПРОТИВЛЯТЬСЯ?!»
        Не желаю ей зла, поэтому девушке лучше держаться подальше от меня.
        «НУ, НАЧАЛОСЬ…»
        - Что? - она продолжала пожирать меня глазами.
        - Я… работаю на Фарра, - наконец выдохнул я и присел на край дивана. - Помогаю ему в клубе.
        - Только лишь в клубе? - Алёна подобралась ближе. - Я слышала что-то за ресторан.
        - Ну… и там тоже… немножко.
        - Да брось, Влад, - она каким-то образом изогнулась, и я пропустил тот момент, когда мягкие ручки принялись массировать мне плечи. - Что ты от меня скрываешь?
        - Ничего, - сразу же встрепенулся я и тем самым выдал себя с потрохами.
        «М-ДА, ГОВОРИТЬ С ДЕВУШКАМИ ТЫ ТАК И НЕ НАУЧИЛСЯ. Я ДАЖЕ ЗНАЮ ТОГО, КТО ПОДТВЕРДИТ МОИ СЛОВА».
        Отвали.
        - Точно? - Алёна ловко развернулась и оказалась лицом к лицу со мной, присев на мои колени. - Может, что-то всё же утаиваешь? - провела пальчиком по моему носу. - Вы ведь с отцом не просто так вместе работаете, верно? Что-то мне подсказывает, что он крышует это заведение и кое-что ещё. Так?
        Чёрт, это будет меньшее из зол.
        - Ну, я бы не стал так говорить, но…
        - Всё понятно, - девушка потянулась к моим губам и накрыла их лёгким поцелуем. - Но я, впрочем, даже рада такому откровению. Можно за тебя не переживать. Да и это лучше, чем работа с кем-то из бандитов. Надеюсь, папа не доставляет тебе хлопот.
        - Не-е-ет, - хрипло протянул я, так как в груди не осталось воздуха. Когда перед тобой видны такие аппетитные формы, голова отключается автоматически. - Мы работаем слаженно.
        - Вот и отлично, - она снова наклонилась и зашептала мне на ухо. - Тогда я хочу и свою долю за молчание.
        С этими словами притянула к себе и страстно поцеловала.

* * *
        На моё счастье, полковник и правда оказался загружен работой по уши и не явился в клуб тем вечером. Проснулся я, конечно же, в хорошем расположении духа. Четверг, пора бы и на учёбу собираться, но я решил, что она подождёт. Пускай Михалыч успокоится, а злые языки устанут болтать о нас с Элей. Тогда-то и заявлюсь к ним.
        «ТЫ ЖЕ И ВОВСЕ МОЖЕШЬ ЗАБРОСИТЬ ШКОЛУ. ДЕНЬГИ И РАБОТА ЕСТЬ».
        Нельзя, надо доучиться, чтобы получить аттестат. Это, конечно, пустышка. Но она показывает, что ты не абы кто, а аристо с образованием.
        «ТВОЮ ОБРАЗОВАНИЕ ДАВНО ПЕРЕШАГНУЛО ШКОЛЬНУЮ ПРОГРАММУ».
        Так-то да, но аттестат мне за это не дадут. Хотя, если сдать всё заранее… можно и свалить оттуда досрочно, чтоб не портить себе жизнь. С другой стороны, многие заинтересуются, чем это занимается Ростов-младший. Ко мне и так уйма лишнего внимания приковано, так зачем плодить новые слухи?
        «ПОРА ВЫХОДИТЬ ИЗ ТЕНИ».
        - Вот от тебя это слышать вдвойне смешно, - я не выдержал и усмехнулся. - Но в чём-то ты прав. Надо стартовать с большими проектами. «Люкс» показывает отличные результаты, музыка пишется, книга у издателя, лекарства… а вот с этим надо многое обсудить с Рижским.
        «Так дуй к нему!»
        - Пока рано, - я и сам не заметил, как заговорил вслух. - Сперва завтрак, а потом в ресторанчик. Мне бы не хотелось, чтобы то, за что боролся в лабиринте Серёга, пропало из-за идиотизма его младшего брата.
        «Забери себе!»
        - Об этом тоже думаю. Но сперва надо разведать обстановку.
        «Твоё дело».
        После чего я спокойно позавтракал и отправился туда, где закончилась моя прошлая жизнь - в общепит.

* * *
        Заведение открывалось уж в десять утра. Обычно кафешки начинают работу около одиннадцати, но это же не просто забегаловка в центре города, поэтому и персонал собирался намного раньше. Вот только, когда я туда пришёл, то увидел не самую приятную картину.
        Да, внутри заведение было шикарным. Красивые столики, диванчики, декоративные лампы и многое другое, что говорило о статусе. Но не так, чтобы было видно, будто я попал в столовую высшего общества. Антураж был азиатский, что меня порадовало, так как я на мгновение принялся ностальгировать о прошлом. Хотя воспоминания о боли от пуль того ублюдка быстренько привели меня в чувства.
        Однако не это меня больше обеспокоило. А то, что в зале уже царила некая суматоха, вызванная весёлой компанией, разместившейся неподалёку от входа (наверное, парням так было лучше наблюдать за входящими девушками), во главе с пресловутым Онегиным. Их было четверо, те же морды, что я видел вчера в клубе. Не удивлюсь, если где-то кутили до самого утра, а потом заявились сюда, чтобы «догнаться».
        Однако для персонала заведения подобная компания оказалась не в радость. Официантки сторонились их, а выпившие парни, наоборот, звали девушек на любой лад. И цыпа-цыпа, и кис-кис, много чего ещё.
        Всё это я успел услышать всего лишь за несколько секунд, когда вошёл внутрь.
        - Простите, мы ещё закрыты, - тут же ко мне подоспела миловидная азиаточка с пышными формами.
        Нет, она не была полной. Наоборот, у неё имелась приятная взгляду талия. Пышная, но оттого ещё более желанная.
        «АГА!»
        Ой, отвали.
        - Сегодня… - она покосилась в сторону веселящихся, - по техническим причинам…
        - Я от Фарра, - перебил ей я, добродушно улыбаясь.
        В первое мгновение женщина, а ей было примерно под сорок (хотя о восточных женщинах нельзя так судить. Возможно, ей и под пятьдесят, но они так хорошо сохраняются, что я боюсь даже гадать), удивлённо распахнула раскосые глаза. За большими круглыми очками выражение её лица стало весьма комичным. Но уже через секунду она справилась с нахлынувшими эмоциями и прищурилась более подозрительно. Будто не верила, что такой доходяга, как я, может работать на её второго босса. И хоть документы именно на это заведение были подписаны лишь на Онегина, но все знали, кто всем заправляет.
        - Вы? - спросила она с ноткой пренебрежения.
        - Вас что-то не устраивает? - переспросил я и двинулся вперёд, осторожно обойдя администратора. Статус, как и имя, Инга, были на её бейджике.
        - О-о-о, смотрите, кто явился, - недовольно протянул Онегин, увидев меня. - Наш бычара. Ну чё, Ростов? Решил и здесь диктовать свои условия? Не забывай, что я имею…
        - Право заткнуться, - грубо перебил его я и обвёл взглядом ошалевших от происходящего остальных зрителей. А среди них, помимо пьяной шпаны оказались и весь персонал заведения. - И послушать, - более любезно произнёс я, сложив руки за спину. - Выпили, отдохнули? Отлично. А теперь собирайтесь и валите, пока есть возможность.
        - Я чёт не понял, Жека? - один из парней Онегина, долговязый и лысый, нахмурил брови и заёрзал на стуле. - Чё он бычится?
        - А вот это мы сейчас и узнаем, - зло ухмыльнулся их заводила и первым поднялся из-за стола.
        - Ну вот, - пробормотал я, покачав головой. - Я-то надеялся на спокойное утро.
        Глава 15
        Однако двинулся в мою сторону сперва долговязый, так как сидел ближе всех. Хмурое лицо, сжатые кулаки, явно настроен серьёзно. Однако мне не хотелось драться здесь же, ломать и крушить мебель. Но, судя по всему, придётся. И чтобы минимизировать ущерб, надо работать быстро и качественно.
        - Я…
        Он не успел закончить фразу, как я вступил в дело.
        Удар пяткой по колену, а когда противник склонился от боли, удар головой. Всего лишь на короткую долю секунды на моём лбе вспыхнула тонкая, но прочная чёрная клякса, защитившая от боли. Однако парню, наоборот, от этого было только хуже, и он тут же отлетел назад, грузно рухнув на спину, потеряв сознание.
        Рядом испуганно взвизгнула администратор, сжав ладошками рот. Несмотря на комплекцию, она ловко отскочила от нас подальше, что было с её стороны весьма разумно.
        - Какого хрена? - ошеломлённый Онегин даже отступил на шаг, глядя на своего приятеля. - Васёк?
        - Он жив, - коротко ответил я и двинулся вперёд.
        Второй паренёк, сидевший на диване спиной ко мне, уже собирался вскочить с места, но я лишь взмахнул рукой, и тяжёлый стол придавил его к мягкой спинке, выбив из лёгких воздух.
        Третий всё же успел вырваться вперёд, но стоило ему встать лицом ко мне, как получил по морде взлетевшей тарелкой. Да, иметь телекинетическую магию очень полезно. Противник не успел опомниться, как я уже оказался рядом и врезал промеж ног. Лохматый пьянчуга жалостливо заскулил, выпучив глаза и зажимая причинное место, после чего осел на пол, не стараясь подняться и вновь вступить в бой.
        - Даже как-то скучно, - произнёс я и, переступив через скулящего, направился к Онегину. - Женя, мне надо повторять, или ты всё уже понял?
        - Да ты совсем охренел? - выпалил он, но без особого энтузиазма, смотря на своих потерянных друзей.
        - Нет, это вы охренели. Я же пытаюсь наладить бизнес, - с этими словами поправил синий пиджак. - Так что давай ты просто свалишь отсюда и пообещаешь мне, что больше не будешь устраивать в этих заведениях подобные вечеринки. По крайней мере, без моего одобрения.
        - Чё-о-о? - протянул тот пьяным голосом, отчего мне в лицо ударил смрад от его дыхания.
        Онегин покосился мне за спину и довольно ухмыльнулся.
        «ЧЕЛОВЕК!»
        Знаю.
        Я резко развернулся и вскинул ногу. Удар пришёлся прямиком в челюсть парня, который всё же умудрился выбраться из-за стола. Вывих, определённо, будет. Но то уже не моя беда. Сами пускай потом разбирается. Напавший из-за спины трус отлетел метра на три и рухнул прямо на пришедшего в себя Василия, выбив из того дух. Оба застонали от боли и завозились на полу, словно какие-то вошки. Я же вновь повернулся к своему «партнёру» и произнёс ледяным голосом:
        - Вскоре к тебе придут люди, чтобы переписать договор. И будь любезен, не хами им.
        - Да ты хоть знаешь, кто я такой?! - воскликнул Онегин, протянув ко мне руки. - Да за мной…
        И ему я не позволил договорить.
        Вытянув назад ладонь, приманил с помощью магии небольшой столовый нож и, перехватив протянутую ко мне руку, вонзил в неё тупое лезвие, пригвоздив хозяина к деревянной балке у стены. Онегин завопил от боли, схватившись за раненую кисть. Я же резким движением вырвал нож и склонился над стонущим парнем.
        - Вот именно, - прошептал я так, чтобы никто нас не услышал, - не забывай, кто за тобой.
        Парень посмотрел на меня с ужасом в глазах.
        - Ты?.. - только и смог выдавить он.
        - Я, - так же просто ответил ему. - Вот, держи, - достал из кармана нанопластырь и вложил в здоровую ладонь Онегина. - Это быстро остановит кровь. А теперь, - я выпрямился и подтолкнул его к остальным, - выметайтесь! Надеюсь, мне больше не придётся сюда наведываться.
        Первым на улицу выскочил, естественно, Онегин. А вот его приятели всё же друг другу решились помочь, и, качаясь по сторонам, с протяжными стонами выбрались следом за своим «кумиром».
        Что ж, может, после этого они поймут, что с ним лучше не иметь дел?
        «ДУМАЕШЬ? ОН ЖЕ КОРМИТ И ПОИТ ИХ НА ХАЛЯВУ. ТАКИЕ ПИЯВКИ БЫСТРО ОТ ТЕЛА НЕ ОТЛИПАЮТ».
        Ну, тогда не жалко.
        «ЭТО Я УЖЕ ЗАМЕТИЛ».
        - Владислав? - робкий голос администратора заставил меня оторваться от «милой» беседы с Тенью и посмотреть на перепуганную женщину. Но, как ни странно, она быстро взяла себя в руки. - Ваш нож, - кивнула на мою руку.
        - Точно, - спохватился я и, вытянув из кармана платок, быстренько вытер холодное, хоть и тупое, оружие. И кровь, и отпечатки. - Вот, - положил его на место и направился к азиатке, - прошу меня простить. Не думал, что всё так обернётся.
        - Наверное, так даже лучше, - она покосилась на стеклянную дверь, за которой мелькнула спина одного из приятелей Онегина. - Пора бы им за головы взяться.
        - Что верно, то верно, - кивнул я и обернулся, чтобы оценить нанесённый ущерб. - Вроде бы посуды много не разбили. Но в любом случае Фарр всё оплатит. Ну, и за моральные издержки в конце месяца накинет небольшую премию.
        - Вы так в этом уверены? - удивлённо переспросила она. Ниже меня на голову, но старше на много лет, она всё же обращалась на вы.
        - Более чем, - кивнул в ответ. - Фарр дал мне полную свободу в решении подобных вопросов. Поэтому, если я что-то вам обещаю, то это исполнится.
        - И вы можете пообещать, что Женя… Евгений больше к нам не заявится вот в таком вот виде? - она кивнула на улицу.
        - Этого, увы, я гарантировать не могу, - приторно вздохнул и пожал плечами. - Следить за ним и управлять взрослым человеком не в моих силах. Однако, если снова возникнут подобные ситуации, то вы можете смело звонить мне или полковнику Ржевскому. Скажите ему, что от меня.
        - Полковнику? - казалось, что её глаза сейчас вылезут из орбит.
        - Да, Анатолию Сергеевичу, - с улыбкой ответил я. - Но, как вы понимаете, только в крайнем случае.
        - Да, да, да, - женщина достала телефон. - Так, может, вы продиктуете свой, Владислав?
        «ОГО, ТЫ СЛЫШАЛ, КАК ОНА К ТЕБЕ ОБРАТИЛАСЬ? ТЫ ТОЧНО ИСТОЧАЕШЬ КАКИЕ-ТО ФЛЮИДЫ!»
        Ага, называется харизма и деньги.
        Но номер, конечно, оставил. Пообещал ведь.
        - Отлично, - Инга скинула мне гудок, убедившись, что у меня высветился именно её номер, довольно улыбнулась и, откинув с глаз непослушную чёлку, посмотрела на меня с любопытством. - Скажите, а как вам так удалось… ну, - развела руками, - вот это всё.
        - Долго тренировался, - сказал я и, прислонившись к барной стойке, побарабанил пальцами. - Инга, расскажите мне, пожалуйста, что здесь происходит. До меня дошли слухи, будто кто-то сильно давит на наш бизнес.
        - О, да, - вздохнула женщина, подойдя ближе и присев на высокий стул, благодаря чему оказалась вровень со мной. - Маша, - обратилась к барменше, что стояла по другую стойку, - будь добра, кофе нам.
        - Сию минуту, - встрепенулась девчушка с хвостиком пепельных волос. - Вам какой? - обратилась уже ко мне.
        - Если можно, то по-ирландски, - ответил ей улыбкой.
        Девушка изогнула бровь от удивления, но спорить не стала. Весело хмыкнув, она принялась за работу. И уже через полминуты я вдыхал пряный и дурманящий аромат. Стоило барменше закончить, как она тут же выскользнула за свою дверь, не желая становиться невольным свидетелем разговора администрации.
        - А вы ценитель вкуса, - заискивающе произнесла Инга. - В столь ранний час и уже по-ирландски? Тоже была неспокойная ночь?
        Я сделал глоток, зажмурился от удовольствия и на мгновение вспомнил, что было вчера. Обнажённые тела в вип-кабине, поцелуи, укусы, стоны и…
        «УСПОКОЙСЯ! ОТ ТЕБЯ ТАКАЯ ЭНЕРГИЯ ШПАРИТ, ЧТО АДМИН УЖЕ ДРОЖИТ ОТ ЖАЖДЫ!»
        Я распахнул глаза и увидел, что Тень вновь оказалась права. Инга прикусила губу и смотрела на меня как-то дико. А ещё чашка в её пальцах легонько подрагивала.
        - Немного, - я, естественно, не стал вдаваться в подробности. - Просто хочу взбодриться, - ещё глоток. - Так что же у вас происходит?
        - Ох, - администратор отставила чашку и посмотрела на меня же серьёзным взглядом. - Если бы я знала. Онегин частенько к нам заваливается со своими дружками. Уж простите, что я так о начальстве…
        - Он заслужил, - ухмыльнулся я.
        - Верно, заслужил, - она вновь посмотрела на входную дверь, а потом продолжила: - А гулянки их иногда доходят до откровенного дебоша. И я понимаю, что этому ничего нельзя противопоставить, он хозяин заведения, но ведь другие клиенты уходят. Они отпугивают посетителей, а сами при этом ни за что не платят. В итоге выручки совсем копеечные, а платить надо всем и за всё, - указала на официанток, что убирали стол, за котором недавно сидела пьяная компания. - Некоторые и вовсе уволились, а остальные уже на грани.
        - Так, с этим понятно, - кивнул я. - Разберусь. Но ведь есть что-то ещё?
        - Да, - улыбнулась Инга и отпила ещё кофе. - Почти каждую неделю к нам приходят всевозможные проверки. Я знаю, что это правильно, но не так же часто. Мы давно со всеми договорились и всё сдали.
        - То есть?
        - Я не имею в виду «дали на лапу», - спохватилась женщина. - Нет, наоборот, у нас на кухне такая чистота, что операционная позавидует. Да пройдёмте, я всё покажу.
        - Не стоит, я вам верю. Может быть, - я вспомнил свои годы, проведённые за поварским столом, - как-нибудь в другой раз.
        - Хорошо, - легко согласилась администратор и, кажется, облегчённо вздохнула. - Так вот, проверки нас доконали. И ведь всегда к чему-то придираются, будто их кто натравил.
        - Натравил?
        - Ну да, только я понятия не имею кто именно. Вот буквально позавчера СЭС приехали, хотя должны были в следующем месяце.
        - Сан эпидем? - на всякий случай уточнил я.
        - Они родимые, - хмыкнула Инга. - Кто ж ещё? Накатали на нас столько, что у меня волосы дыбом встали. Я удивлена, что нас до сих пор не закрыли. Наверное, ждут чего-то.
        - «Лапы», - произнёс я и допил кофе. - Благодарю, Инга, с этим я тоже разберусь. Прямо сейчас и поеду.
        - Что? Даже не пообедаете?
        - Может быть, потом, - я направился к выходу. - Прошу прощения, дела не ждут, - но у двери остановился, обернулся и обвёл всех присутствующих (а работники никуда не делись) пристальным взглядом. - Вы же понимаете, что ничего этого не было? - ни единого слова в ответ, но зато несколько молчаливых кивков. - Вот и отлично, - я вновь улыбнулся. - Тогда, всего вам доброго и удачной смены.
        А выйдя на улицу, вдохнул свежий воздух полной грудью.
        Да, работы сегодня намечается немало.
        «ТАК, МОЖЕТ БЫТЬ, ПОЕШЬ? У ТЕБЯ ЦЕЛАЯ СЕТЬ ЗАБЕГАЛОВОК, А ТЫ ЗАКУПАЕШЬСЯ В КАКОЙ-ТО ЗАМЫЗГАННОЙ КАФЕШКЕ!»
        Там отличные рёбрышки.
        «НАУЧИ СВОИХ. ТЫ Ж ПОВАР!»
        Ненавижу эту фразу. Так что помолчи. И погнали в СЭС, сейчас повеселимся.
        «УХ, Я ВЕСЬ В ПРЕДВКУШЕНИИ!»
        Глава 16
        - Так, так, так, - пробормотал я, глядя на монолитное здание СЭС. - Ничего примечательного.
        «А ТЫ ДУМАЛ, ЧТО ЗДЕСЬ ДВОРЕЦ ОТГРОХАЛИ?»
        С теми деньгами, которые они отбирают у народа, могли бы, - я двинулся к входу.
        «ТАК, МОЖЕТ, У НИХ И ЕСТЬ ДВОРЦЫ. ТОЛЬКО ОНИ НЕ АФИШИРУЮТ».
        Тоже верно.
        Серые стены, небольшие окна, рамы в которых по-хорошему надо было менять лет пять назад, побитые ступеньки и чуть оторвавшаяся наклейка, изображающая…
        «ОГО, ДА У НИХ МРАМОР ОТКЛЕИЛСЯ!»
        Ага, есть такое.
        Наклейка была призвана заменить настоящее украшение фасада. Но что-то пошло не так, и теперь любой желающий мог удостовериться, куда идут его налоги.
        Впрочем, ничего удивительного.
        «В ВАШЕМ МИРЕ ТОЖЕ ВСЁ НАСТОЛЬКО ПРОВОНЯЛОСЬ КОРРУПЦИЕЙ?»
        Даже больше.
        «ЖУТЬ. В МИРЕ ТЕНЕЙ И ТО СПОКОЙНЕЕ. НАВЕРНОЕ».
        На этом мой внутренний голос замолчал, я же зашёл внутрь. И если фасад ещё как-то пытался выглядеть культурно, то здесь я попал в откровенный «Совок». Проблема только в том, что Российская империя в этом мире никогда не меняла режим, и Союза не было. Однако на каком-то ментальном уровне, люди в разных реальностях строили практически одинаково.
        Оттого я двинулся к невысокой кабинке регистратуры, по скрипящим пошарпанным половицам. Рядом на лавках, как всегда, возмущались бабки, а напротив них стояли вполне прилично одетые молодые люди, уткнувшиеся в свои гаджеты.
        Чёрт, а ведь на улице можно найти места, показывающие откровенный киберпанк, мир будущего. А здесь… бабки.
        «БАБКИ, БАБКИ!»
        Сука, бабка…
        «ОТЛИЧНО СРАБОТАНО!»
        Помолчи, я занят.
        Я подошёл к регистрации, где на меня посмотрела ничем не примечательная женщина плюс минус сорок от сотворения мира.
        - Я вас слушаю, - проскрипела она осипшим от сигарет голосом.
        - Мне нужно поговорить с начальником. Есть у вас такие? - с лёгкой улыбкой произнёс я.
        - Есть такие, - ответила она тем же безэмоциональным тоном и чуть приблизилась. - Но не для вас.
        - О как, - хмыкнул я и осмотрелся. - А для кого же?
        - Молодой человек, - она протянула эти слова так, будто наждачной бумагой по стеклу прошлась. - Возьмите бланки, заполните и тогда…
        - Нет, - теперь я подошёл ближе и посмотрел ей прямо в глаза. - Вы не поняли, - на миг в моих зрачках блеснули красные огоньки, отразившиеся в стекле, разделявшее нас, - бланки можете забрать с собой в отхожую комнату, а меня пустите к начальству. Иначе быть беде.
        Женщина напряглась. На её лице промелькнул страх, но он тут же скрылся под маской безразличия.
        - Угрожайте сколько угодно, я привыкшая. Но так просто…
        - Так просто, - я достал телефон. - Если вы не поняли, я Владислав Ростов и прибыл сюда по поручению полковника Ржевского. Желаете поговорить с ним и убедиться в этом лично? - разблокировал экран и быстренько нашёл его номер. - Что ж, ваше право.
        Регистраторша встрепенулась и моментально пробила талончик.
        - Ростов, значит, - брезгливо произнесла она и протянула через узенькое окошко бумажку. - Ну, иди, иди.
        - Так-то лучше, - с улыбкой ответил я и двинулся по коридору. А за спиной послышался шум бабулек, которые так и норовили догнать меня, отобрать талончик и оприходовать своими клюками.
        «ЧЕГО Ж ОНИ НА СТАРОСТИ ЛЕТ ТАКИЕ ЗЛЫЕ?»
        Не знаю. Наверное, вся желчь, что не успела выйти, сконцентрировалась в них, словно капелька воды в кураге.
        «ТАК СЕБЕ СРАВНЕНИЕ».
        Знаю, но лучшего у меня нет.
        Долго бродить по извилистым коридорам не пришлось. Кабинет начальства был в конце главного прохода. На двери красовалась новенькая табличка.
        - Попова Н. С.
        «ПОП?ВА ИЛИ П?ПОВА?» - насмешливо переспросила Тень.
        А вот это мы сейчас и узнаем.
        Я постучал и, дождавшись вялого «Открыто», вошёл в кабинет.
        «МДА, ВИДИМО, П?ПОВА», - пробормотала Тень.
        Увы, - пришлось согласиться.
        Ведь прямо передо мной в шикарном кабинете за деревянным столом сидела… сидело нечто похожее на мутировавшую жабу. Женщина с короткими седыми кудрями, в дорогом сине-сером костюме в полоску смотрела на меня презрительно. В принципе, на другое я и не рассчитывал, уже привык к подобному взгляду. Толстые щёки чуть ли не падали на плечи из-под воротника. Уверен, в таком наряде ей совсем неудобно. Маленькие свиные глазки за узкими очками готовы были просверлить во мне дырку. А пухлые пальцы сцепились на столе, будто их клеем облили.
        - Что вам нужно, молодой человек? - проскрипела она, словно та половица, что была под ногами в коридоре.
        - Доброго дня, - я не обратил внимания на её тон и сел на стул напротив начальницы. - Я Владислав Ростов и приехал от господина Фарра, что вместе с Евгением Онегиным владеет рестораном…
        - Да, да, да, - груб перебила женщина, отмахнувшись от меня. - Знаю, проходили. Я спрашиваю, что вам нужно?
        - Может, тогда дослушаете? - я нахмурился, собеседница тоже была не в восторге от подобного диалога, но промолчала. - Так вот, я хочу узнать, почему у нашего заведения так часто происходят проверки?
        - Вашего? - усмехнулась она. - Во-первых, мальчик, - последнее слово произнесла так, словно полжизни провела в змеином логове, стерва, - тебе в школе надобно быть, а не бегать с поручениями к взрослым людям. Во-вторых, если господин Фарр, - и это тоже протянула, будто пыталась ужалить всех одним укусом, - желает во всём разобраться, то пускай приходит сам. Я понятно объясняю?
        На её лице растянулась мерзкая ухмылка, от которой мне хотелось сморщиться. Но пришлось эмоции держать под контролем и мило улыбаться в ответ.
        - Понятно, - кивнул я, закинув ногу на ногу и чуть расслабился, что не осталось не замеченным женщиной. С её-то опытом прекрасно понимала, что если собеседник так себя ведёт, то надо не ругаться, а напрячься, ведь у того есть что-то ещё, что ей может не понравиться. - Но хотелось бы кое-что прояснить. Во-первых, Наталья Сернеевна, верно же? Впрочем, неважно. Так вот, то, что я не в школе, это только моя проблема, и вас она точно никак не касается. Во-вторых, господин Фарр из-за рубежа, и он не может бегать по мелочам, вроде вас, тратя своё драгоценное время. Ну и в-третьих, вы так и не ответили на вопрос. Почему проверки проходят так часто?
        Толстые женские щёки покрылись румянцем.
        - Да что ты себе позволяешь, пацан?! - она повысила голос и попыталась встать из-за стола, но не вышло. Здоровенное пузо не позволило так просто подняться. - Ты хоть понимаешь, куда пришёл?!
        - Мы уже на ты? - хмыкнул я. - Ну пусть будет так, если вам проще. Я же буду продолжать вежливое общение. Не люблю грубости, - хитро прищурился, - в отличие от вас.
        - Что? - она мигом побледнела.
        «ЭТО ТЫ КАК? ПАЛЬЦЕМ В НЕБО?»
        Нет, помню, что на неё тоже досье было в папке Юдовой. Только подробности забыл. Но это можно исправить.
        - Видимо, Наталья Сергеевна, я должен извиниться, - я достал телефон и позвонил Семёнычу, с интересом наблюдая за тем, как быстро с начальницы СЭС спадает вся спесь, - за то, что не сказал, с кем ещё работает господин Фарр.
        - Владюха, здорова! - в трубке зазвучал жизнерадостный голос Вагнера. - Что-то случилось?
        - Да, Анатолий Сергеевич, - ответил я. - Есть одно дело, которое касается Поповой Натальи Сергеевны. Помните? Я говорил, что собираюсь к ней наведаться.
        Стоит отдать должное Семёнычу. Он быстро сориентировался и заговорил более грубым голосом:
        - Да, Владислав, помню. Сейчас гляну, что у нас на неё есть.
        «МНЕ КАЖЕТСЯ, ИЛИ ОН ПЕРЕИГРЫВАЕТ?»
        Есть немного, но так даже лучше.
        - Полковник… - тихо произнесла женщина, глядя на меня совершенно другим взглядом. - Ржевский с то… вами?
        - Да, с нами, - ответил я, чувствуя, как в моём голосе появляются нотки торжества.
        Так-то старая жаба. Не стоит недооценивать противников. Ну, или гостей.
        «ЗЛОЙ ТЫ. ОНА СО ВСЕЙ ДУШОЙ, А ТЫ…»
        Душа её занята мечтами о молодых парнях в коже.
        «УХ! ГОРЯЧАЯ ШТУЧКА!»
        В этот момент ответил Семёныч, который с радостью играл роль полковника.
        - Влад, в общем, твоя подруга любит пожёстче.
        - Пожёстче? - уточнил я так, чтобы начальница меня услышала. - А можно поподробнее?
        - Да без проблем. Но вряд ли тебе такое понравится, - усмехнулся мой приятель. - В общем, Попова частенько захаживает в приватный клуб «69», где заказывает БДСМ-партнёров.
        - Отличная поза, - хмыкнул я. - Наверное, и клуб интересный? - я не сводил с женщины проницательного взгляда, и с каждой секундой понимал, что попал в точку. - И что же там такого?
        - Да вроде ничего необычного. Есть любители всякого. Но твоя знакомая всегда выбирает троих новичков в костюмах с металлическими шипами, ну а потом… - он фыркнул, - её пристёгивают и все одновременно начинают…
        - Все втроём?! - наигранно удивился я. - Хлопать плётками?
        - Плётки - это самое безобидное. Уверен, если посмотришь на её спину, то увидишь там такое, что тебя может вывернуть. Хотя до крови не доходит, это же всё-таки престижный клуб.
        - Да, престижный, - довольно произнёс я, видя, как женщина вжимает голову в плечи. Шеи-то не было. - И всё это у нас есть на словах очевидцев или на камерах?
        - И так и так, - сказал Семёныч. - Ты же знаешь, Юдова умела доставать компромат.
        - М-да, умела, - я хищно оскалился. - Но её это не спасло. Спасибо, Анатолий Сергеевич. Надеюсь, документы пока останутся у вас. Мы сейчас ещё кое-что обсудим с Натальей Сергеевной, а потом я вам всё сообщу, - отключил телефон и спрятал в карман. - Что ж, - я обратился к начальнице, - может, теперь поговорим более детально?
        Та нервно сглотнула.
        - Никогда больше не доверюсь их уверениям о конфиденциальности, - прошептала Попова и чуть приосанилась, чтоб не выглядеть жалко перед простым пареньком, который, к тому же ещё и Ростов. - И не сунусь в эту дыру.
        - Это вряд ли, - ответил я всё в том же тоне. - Знаком с теми, кто не изменяет себе и постоянно наступает на одни и те же грабли. С другой стороны, записи есть только у нас. Вряд ли ими кто-то ещё завладеет.
        «ТЫ В ЭТОМ УВЕРЕН?»
        Нет, конечно. Но не буду же говорить, что если админы сливают инфу, то это уже не остановит.
        «ЛОГИЧНО».
        - Поэтому я и предлагаю вам сотрудничество. Мне ведь надо лишь узнать, почему именно наше заведение, а не десятки других.
        - Савельева, - коротко ответила женщина.
        - Савельева? - уточнил я. - Это мать Игната?
        - Да, вы вроде учитесь вместе.
        - Есть такое. Но зачем ей портить наш бизнес?
        - Конкуренция, - женщина лишь плечами пожала. - Сам понимаешь, подкопаться всегда есть к чему. А у неё своя сеть кафе, поэтому и пытается вас сдвинуть.
        - Такая себе конкуренция, - я нахмурился.
        - Думаешь? - усмехнулась Попова. - Ты хоть знаешь, какая у неё власть?
        - Знаю, знаю, - пробормотал я. - И не таких видывали, - после чего поднялся и направился к двери. - И напоследок, Наталья Сергеевна, если хотите жёсткого секса, то идите работать поваром. Вас там так отымеют, что вы получите такое удовольствие, что никогда не забудете.
        Усмехнувшись, вышел в коридор, чувствуя на спине злобный взгляд.
        «КАК ТЫ ЕЁ!»
        То ли ещё будет. Сейчас надо отправиться к мамаше этого зазнайки. Выяснить, что она от нас хочет. Может, удастся договориться, - с этими мыслями достал телефон.
        - Семёныч? Прости за концерт, но мне надо ещё кое о ком узнать.
        Глава 17
        Дом Савельевых находился в центре города. Фамильная шикарная гостиница, тянущаяся почти до небес. Именно там, на самом верху и жила семейка моего знакомого.
        - Владислав Витальевич? - у парадного входа стоял швейцар, услужливо открыв дверь. - Вас уже ждут.
        - Меня? - сперва я удивился, но потом сообразил, что та жаба сразу же позвонила своему начальству, дабы предупредить о моём визите. Ну да ладно, так даже лучше. - Благодарю, - кивнул улыбающемуся человеку и вошёл внутрь.
        Конечно же, прекрасный холл, который в буквальном смысле сиял чистотой. Широкая лестница, ведущая на второй этаж и несколько лифтов по сторонам. Регистрационные стойки по правую и левую руку от меня, сразу же у входа. Приветливый персонал (хотя понятно, им за это деньги платят). Вот только посетителей мало. Либо гостиница простаивает, либо они чем-то заняты. Второй вариант мне казался более очевидным.
        - Господин Ростов, - ко мне подошёл один из работников. Высокий худощавый паренёк в красном костюме и с красной шапочкой на голове. - Пройдёмте, - он протянул руку к ближайшему лифту и, не дожидаясь меня, двинулся вперёд.
        Пришлось последовать за ним. Оказавшись внутри небольшой кабинки, мой провожатый нажал на кнопку двадцатого этажа, и лифт плавно полетел наверх.
        - Разве не на самый верх? - удивлённо спросил я, видя, что всего этажей тридцать три.
        - О, нет, - улыбнулся он. - Госпожа Савельева не любит разряжённый воздух. К тому же многие посетители желают сами пожить на такой вышине. Понаблюдать, знаете ли, за городом с высоты птичьего полёта.
        - М-да, - я не знал, что ответить. Да и надо было ли?
        Через несколько секунд лифт остановился, двери распахнулись, открыв моему взору длинный коридор с ковровой дорожкой. На стенах картины, а в углах высокие вазы с цветущими кустами. Или что это такое? Не знаю.
        - Прошу, - провожатый указал на дверь прямо напротив нас. - Госпожа ждёт.
        - Благодарю, - я направился вперёд, а паренёк уехал обратно.
        Как ни странно, но никакой охраны я не встретил. Зато заметил в стенах и потолке небольшие полосы, означающие, что там что-то притаилось. Наверное, это и есть некая охранная система, которая работает автоматически. Встроенные пулемёты или нечто вроде того. Семёныч говорил о чём-то подобном, вот только у него не было прямых доказательств.
        Остановившись у резной деревянной двери, хотел было постучать, но не успел, так как по ту сторону раздался женский голос:
        - Заходи, Влад.
        Что ж, меня, видимо, заждались. Не будет оттягивать время.
        Кабинет Савельевой больше напоминал жилую комнату. Наверное, так оно и было. Широкое помещение, где можно было свободно бегать и прыгать. Диваны, кресла и стулья и журнальных столиков. Слева виднелась открытая кухня, справа лестница на второй этаж.
        У них должна быть мощная вытяжка, чтобы гарь и другие запахи не впитывались в столь шикарную мебель.
        Посреди же стоял дорогущий рабочий стол из красного дерева с вырезанными на нём изображениями животных. За ним-то я и увидел хозяйку.
        - Ну, здравствуй, Владислав, - она приподнялась, лучезарно улыбаясь мне.
        «ОЙ, НЕ К ДОБРУ ЭТО, ЧЕЛОВЕК. МОЖЕТ, УБЕЖИМ? ИЛИ ГОЛОВУ ОТОРВЁМ?»
        Остынь. Сперва всё узнаем. Неспроста же она столь любезна. Ей что-то надо, мне тоже, так что переговоры точно будут.
        «НУ, ДЕЛО ТВОЁ».
        Высокая и стройная женщина с пышными пепельными волосами. На вид ей можно было дать около сорока, но что-то мне подсказывало, что ей гораздо больше. А подойдя к столу, понял, что именно её выдавало - руки. Лёгкие пигментные пятна и морщины. Если лицо, грудь, да и остальное тело ещё можно подтянуть с помощью пластики или тренировок, то кисти выдадут с потрохами. На ней было тонкое серебристое платье, которое, казалось, спадёт при малейшем неудобном движении. На пальцах несколько золотых колец с драгоценными камнями, а на шее жемчужное ожерелье.
        - И как? - игриво спросила она.
        - Что, простите? - я встрепенулся, понимая, что попался.
        - Как я тебе? - повторила вопрос Савельева с той же интонацией.
        - Вы… прекрасно выглядите, - честно признался я.
        - Ох, ты мне льстишь, - отмахнулась она и присела на своё место. - Но можешь продолжать, - пригласила присесть и меня.
        В отличие от конторы СЭС здесь гостевое место было в разы лучше. Что, впрочем, неудивительно.
        - Елена Евгеньевна, - я решил не юлить и чесать её эго, а сразу перейти к делу. - Мне кажется, между нами возникло некое недопонимание. Заведение господина Фарра…
        - Да, да, Влад, - она прервала меня, но вышло это настолько мягко, что несколько поражало. Женщина всё больше мне нравилась, но в то же время я понимал, что ей нельзя доверять полностью. - Об этом можешь уже забыть. Я своей цели добилась.
        - Какой же?
        - Увидела тебя, - просто ответила Савельева, чем ещё больше вогнала меня в ступор. - Заодно привлекла внимание твоего начальника, господина Фарра.
        - Эм, - я замялся. - Но для этого необязательно было мучить персонал ресторана. Ведь можно было бы договориться о встрече.
        - Можно, - согласилась она и сцепила пальцы, хитро на меня посмотрев. - Но где тогда интерес?
        - Что, простите?
        - Интерес, Влад. Ведь никакого веселья не было б, если бы я просто заявилась к вам.
        - Мне кажется, это не совсем деловой подход.
        - Может быть, - согласилась та и откинулась на высокую мягкую спинку кресла. - Мои методы несколько нестандартны, но именно благодаря им Дом Савельевых до сих пор жив и здоров. Уж прости, но о Доме Ростовых так сказать нельзя.
        - Это пока что, - улыбнулся в ответ, хотя внутри всё несколько взбаламутилось. Не люблю, когда о моей семье так говорят.
        - Амбициозно, - на её лице появилась хищная улыбка. - И мне это нравится. Знаешь ли, мы были знакомы с твоим отцом очень, очень давно. Более того, мы были весьма близко знакомы.
        Её глаза практически пожирали меня.
        - Ещё до того, как он познакомился с твоей мамой, мы недурно проводили время. Конечно, жаль, что всё закончилось. Меня выдали замуж за Савельева, и наши отношения прервались.
        - Ого, - выдохнул я, на мгновение подумав, что она могла быть моей матерью. - Неожиданно.
        - Ну, там много нюансов, - женщина мечтательно вздохнула. - С любовью вспоминаю те года. Мы часто ругались, а потом бурно мирились. Иногда он уходил к Тане, но всё же и про меня не забывал.
        «ОБАЛДЕТЬ! ДА ТВОЙ ПАПАША ТОТ ЕЩЁ КОБЕЛЬ! ТЕПЕРЬ Я ПОНИМАЮ, ПОЧЕМУ К ТЕБЕ ВСЕ БАБЫ ЛИПНУТ! ЭТО НАСЛЕДСТВЕННОЕ!»
        Закройся.
        - Нет, не подумай, - она встрепенулась и посмотрела на меня более серьёзно. - Я не хочу запятнать честь Виталика. Наоборот, когда он женился, то никогда не ходил на сторону. Даже со всеми моими попытками его совратить.
        - Занятно, - я постарался собраться с мыслями, хотя стоило отметить, что речь Савельевой здорово выбила из колеи. - Но вы ведь не за этим начали ту авантюру с проверками?
        - Правильно, - ей понравилось, что я вновь перешёл к делу. - А ты умный, Влад. Весь в отца.
        «Я ЖЕ ГОВОРИЛ!»
        Помолчи, прошу.
        - Мне многие об этом говорили. И я этим горжусь. Но всё же хотелось бы узнать, Елена Евгеньевна, к чему весь этот фарс?
        - Можешь называть меня просто Лена. Конечно, только наедине, - и снова хищный взгляд, от которого мурашки по спине побежали. - А фарс этот был лишь по той простой причине, что я хочу работать с вами.
        - Эм?
        - Что, Влад? Чему ты так удивляешься? У меня уже есть сеть кафе, а сейчас появилась новая идея, открыть небольшую сеть фастфуда. Но надо как-то привлечь покупателя. А когда я начала об этом думать, то услышала мелодию Фарра, и тогда меня осенило! - она торжественно вскинула палец. Её голос становился более возбуждённым, будто эта идея ей настолько нравилась, что, только думая о ней, женщина получает моральный оргазм. - Ретровейв! Он будет звучать из каждой моей закусочной. А обслуживающий персонал будет с этими глупыми шлемами на головах.
        - Плохая идея, - сразу же заметил я. - Шлем довольно громоздкий, повара просто задохнуться в них на кухне, а официанты лишатся бокового зрения, что для зала весьма важно.
        - О-о-о, - восхищённо протянула она. - Да ты и правда хорош, как о тебе говорили.
        - И кто же?
        - Неважно, - она вновь отмахнулась. - Мой сын как-то хвастался про группу, но это лишнее. Разговор не об этом.
        «АГА, СЛУХОМ ПОЛНИТСЯ ЗЕМЛЯ!»
        - Жаль, а такая идея была хорошая, - вздохнула Савельева.
        - Не обязательно всё резко обрубать, можно придумать альтернативу, - продолжил я. - Персоналу в любом случае необходим головной убор. Так что можно придумать ещё что-то на основе вашей мысли.
        - Да, да, да, - она побарабанила ноготками по столешнице. - Но это потом. В общем, я хочу, чтобы Фарр стал лицом моей новой сети. Конечно же, за особые премиальные.
        - Даже не знаю, - я пожал плечами. - С тем же успехом он может сделать нечто подобное, но уже от себя.
        - Да, может, - кивнула женщина. - Но есть ли у него такие связи, как у меня? к тому же объединившись, ты тоже будешь в выигрыше. Дом Савельевых и Дом Ростовых, работающие бок о бок. А, как тебе?
        - Заманчиво, - хмыкнул я, в душе смеясь, что ещё один Дом желает сотрудничать с «презренными» Ростовыми. - Но вы до сих пор не объяснились.
        - Ты.
        - Что?
        - Мы же договорились, что ты можешь обращаться ко мне на ты и называть Леной, - Савельева облизнула тонкие губы. - Хорошо, поясню. Прежде чем с кем-то работать, мне необходимо узнать, а стоит ли игра свеч. У вас возникла проблема с рестораном и СЭС. Что вы сделали? - я не успел ответить, как она продолжила: - Правильно, мигом разобрались с этой Жабой Сергеевной. Уж не знаю, чем ты её так пронял, но она говорила со мной по телефону таким голосом, будто пред ней предстал сам Дьявол.
        - Польщён, - хмыкнул я в ответ.
        - Расскажешь, что ты с ней там сделал?
        - Когда дослушаю ва… твою историю.
        - Так я закончила, - она развела руками. - Мне необходимо было удостовериться, что мои возможные компаньоны могут решать проблемы. Быстро и безболезненно. Примерно так и произошло. И мне очень любопытно, как ты добился таких результатов, - с этими словами, - она встала из-за стола и медленно направилась в мою сторону. - Но я забыла добавить, что у меня есть ещё одно условие.
        Поравнявшись со мной, присела на край стола и медленно стянула серебристые лямки. Платье скользнуло на пол, обнажив передо мной прекрасное тело хозяйки гостиницы.
        - Нравлюсь? - томно спросила она, потянувшись ко мне губами.
        Разве кому-то может не понравиться столь красивое тело? Да, я прекрасно понимал, что без вмешательства хирургов здесь не обошлось. Но всё было сделано на высшем уровне, отчего я никак не мог сказать, что даме предо мной уже сорок семь лет. Если не смотреть на руки, то возраст падал почти что вдвое.
        - Весьма, - прошептал я, прикрыв глаза и поцеловав будущую любовницу.
        Глава 18
        Стоит ли мне говорить, насколько дикой и ненасытной была Савельева? Благо, что ни прислуги, ни домочадцев в тот момент в квартире не оказалось. Мы перемещались со стола на пол, в кресло, и обратно по кругу. Казалось, что Лена готова сорваться со мной в далёкие дебри секса… но всё же она первая и сдалась.
        - Хватит, - выдохнула она, когда я плавно из неё вышел. В тот момент она полусидела на рабочем столе, с которого мы успели смести бумаги и небольшую лампу. - Ты… слишком… - у неё перехватило дыхание, чтобы сказать хоть что-то, - для меня…
        Смысл понятен. Пора и одеваться.
        Приведя себя в порядок, посмотрел на женщину, всё ещё лежащую на столе, пышная грудь которой то и дело вздымалась в такт тяжёлому дыханию.
        - Что ж, - начал я довольный собой. - Думаю, мы договоримся с господином Фарром. Твоё предложение заманчиво, но я не знаю, как он на это отреагирует.
        - Хорошо, - она чуть приподнялась и посмотрела на меня счастливыми глазами. - Надеюсь, мы ещё… поработаем с тобой, Ростов… как-нибудь…
        - Как-нибудь обязательно, - с хитрой ухмылкой кивнул я и, попрощавшись, удалился из комнаты.
        «ДА ТЫ ГИГАНТ!»
        Не смешно.
        «ТАК Я И НЕ СМЕЮСЬ! ЭТО КАКУЮ СИЛУ ВОЛИ НАДО ИМЕТЬ, ЧТОБЫ ПЕРЕСПАТЬ С ДАМОЧКОЙ, ЧТО СТАРШЕ ТЕБЯ ПОЧТИ ВДВОЕ!»
        По факту мне уже за тридцать, так что между нами разница в семнадцать лет.
        «ТЫ МЕНЯ ПОНЯЛ. САВЕЛЬЕВА, СКАЖЕМ ТАК, СИЛЬНО В ГОДАХ».
        Но зато прекрасно сохранилась.
        «ЭТОГО НЕ ОТНЯТЬ. НО ПРИЗНАЙСЯ, У ТЕБЯ ФЕТИШ НА ТЕХ, КТО ПОСТАРШЕ. ЭЛЯ И АЛЁНА ВЕДЬ ТОЖЕ…»
        Так, отвали.
        Я усмехнулся и вызвал лифт.
        Спустившись на первый этаж, направился к выходу, встречая на пути улыбающихся служак. Но теперь мне почему-то казалась в их глазах лёгкая насмешка.
        «ЗНАЮТ, ЧТО ИХ ГОСПОЖА ЛЮБИТ МОЛОДЫХ МАЛЬЧИКОВ».
        Ой, всё. Каждый получил то, что хотел. Это просто бизнес, и Фарр должен быть готов ко всему.
        «МОЖНО ПОДУМАТЬ, ЧТО ТЕБЕ НЕ ПОНРАВИЛОСЬ. И РЫБКУ СЪЕЛ И…»
        Ещё раз, эта поговорка не про меня!
        «А, ТОЧНО, ПРОСТИ».
        Но уже у самой двери я встретился нос к носу со своим знакомым.
        - Игнат? - я удивился, встав напротив него, как вкопанный.
        - Ростов? - тот тоже явно не ожидал меня здесь увидеть. После чего покосился на лестницу, ведущую наверх, и невесело хмыкнул. - А-а-а, - протянул парень, - от мамочки моей топаешь?
        «ЧЕГО ТЫ УДИВЛЯЕШЬСЯ? ОН ЗДЕСЬ ЖИВЁТ!»
        Да, я понял.
        - Ага, - просто ответил я, стараясь ничем не выдать своё волнение. - Пришлось приехать, чтобы разъяснить один вопрос по нашему ресторану.
        - Вашему? - а вот это Игната заинтересовало.
        - Я работаю на Фарра, если знаешь такого. Он держит «Люкс» и ещё несколько кафешек в городе.
        - А-а-а, вот откуда в нашей группе столько крутых песен, - усмехнулся он. - У тебя высокие покровители.
        - Наоборот, это у Фарра столько качественных композиций, - в тон ему ответил я. - А теперь Елена Евгеньевна хочет с ним поработать. Всё же Ретровейв становится довольно популярным в городе, грех не воспользоваться.
        - Да, хватка у неё то, что надо, - гордо произнёс парень, а потом окинул меня с головы до ног. - Со вкусом, правда, так себе.
        «А-А-А! ОН ТЕБЯ РАСКУСИЛ, ЧЕЛОВЕК!»
        - Да ладно, не парься ты так, - Савельев добродушно похлопал меня по плечу. - Всё нормально, я привык.
        - Привык? - я несколько удивился.
        - Ага, потом как-нибудь расскажу. Если пообещаешь, что рассмотришь пару моих мелодий.
        - А вот это дельная мысль, потому что я задолбался своё тащить.
        Всего лишь на мгновение, но мы рассмеялись, будто были закадычными друзьями. Но через секунду Игнат протяжно выдохнул, закинул сползающий рюкзак на плечо и сказал на прощание:
        - Ты, это, учёбу-то не забрасывай. На выпускном будет сам Император, и нам предстоит показать себя в лучшем свете. Авось он заметит тебя и вернёт вашему Дому все регалии. Парень ты, вроде, неплохой. Нечестно вот так вот несколько десятилетий расплачиваться за проступки предка.
        - Благодарю, - я искренне ему улыбнулся. - Было бы замечательно.
        - Лады, - он махнул рукой. - Тогда, увидимся.
        - Удачи.

* * *
        Примерно через час я уже был в клубе. Дорогу проложили тоже мы, и теперь любой желающий мог легко проехать сюда в любое время суток. Более того, увидев подобное, администрация города запустила к клубу небольшой автобус. Правда, я так и не понял зачем. Но пришлось построить и остановку, чтобы кому-то из пассажиров (если таковые и будут) было где выходить.
        Но не суть.
        Когда я вернулся в клуб, то увидел там порхающую Элю. Как оказалось, она приехала ещё утром, и Семёныч с Машей с радостью посвятили её во все тонкости руководства, свалил на хрупкие женские плечи столько работы, чтобы мне даже стыдно за них стало.
        - О, Влад, - Эля подскочила ко мне и крепко обняла. - Боги, ты не представляешь, как я рада работать здесь. Я мечтала об этом, ещё когда пела на сцене в первый день.
        - Да-а-а, - протянул я. - Весёлый денёк выдался.
        - Ещё какой, - она чуть ли не прыгала от счастья, но потом напряглась. - А с тобой всё нормально? - провела меня к барной стойке и усадила на стул. - Что случилось? Я же вижу, ты чем-то взволнован.
        - Я? - и что мне сейчас рассказать, как только что переспал со старушкой? Нет, конечно, Савельева так не выглядела, но… ох, что мне сказать-то? - Был не совсем приятный разговор с одной дамочкой.
        - Неприятный? - Эля хитро улыбнулась. - Обычно с дамочками тебе всегда приятно.
        - Это Савельева, - выдохнул я и рассказал всё (ну, почти всё), что произошло.
        - Ого, - задумчиво произнесла Эля, когда я закончил. - И что ты думаешь?
        - Пока не знаю, - я протёр лицо руками. - Время три часа дня, а я уже измотан, как собака.
        - Если хочешь, я приготовлю для тебя что-нибудь, - тут же спохватилась моя собеседница. - Ты, наверное, голоден.
        - Безумно, - улыбнулся я, а когда она убежала, покачал головой и тяжело вздохнул. - И вот как мне ей в глаза смотреть после всего, что произошло?
        «С УЛЫБКОЙ, ЕСТЕСТВЕННО!»
        Не смешно.
        «Я СЕРЬЁЗНО. ОНА САМА СКАЗАЛА, ЧТО НЕ ПРОТИВ ТВОИХ СВЯЗЕЙ С ДРУГИМИ».
        Ага, и из-за этого не идёт ко мне. Так что… палка о двух концах.
        «А ТЫ ТАК ХОЧЕШЬ, ЧТОБЫ ОНА ПРИШЛА К ТЕБЕ? ДУМАЕШЬ, ЭЛЯ ЗАБЫЛА О КРАВЦОВЕ?»
        Не знаю. Но надо что-то решать с этим.
        «А ЧТО ТЫ РЕШИШЬ? ВОТ, К ПРИМЕРУ, ХОТЕЛ ТЫ СЕГОДНЯ СПАТЬ С ТОЙ СТАРУШКОЙ?»
        Она не… ай, ладно. Нет, я не думал об этом с утра.
        «НУ ВОТ, ОДНАКО ПЕРЕСПАЛ. ДА ТАК, ЧТО ОНА ПРОСИЛА ОСТАНОВИТЬСЯ. УВЕРЕН, НЕСКОЛЬКО ДНЕЙ ХОДИТЬ НОРМАЛЬНО НЕ СМОЖЕТ. В ЕЁ-ТО ВОЗРАСТЕ!» - и Тень громко рассмеялась.
        Да прекрати уже.
        «ЛАДНО, ЛАДНО, НЕ ЗЛИСЬ. НО САМ ПОСУДИ, ДЛЯ БИЗНЕСА ЭТО ПОЛЕЗНО. ДЛЯ ЕЁ ЗДОРОВЬЯ, ХЕ, ХЕ, ТОЖЕ».
        Я же просил.
        «НУ, ПРОСТИ. Я ТЕПЕРЬ ДОЛГО НЕ СМОГУ ЭТО ЗАБЫТЬ. ТЫ ЖЕ ПОНИМАЕШЬ, ЧТО Я ВСЁ ВИЖУ ТВОИМИ ГЛАЗАМИ?»
        Чёртов извращенец.
        «ЧТО ЕСТЬ, ТО ЕСТЬ. НО ВИНОВАТ ТОЛЬКО ТЫ. ЕСЛИ Б НЕ БРОСАЛСЯ НА КАЖДУЮ ВСТРЕЧНУЮ, ТО Я Б НИЧЕГО И НЕ ВИДЕЛ. НЕТ ТЕЛА - НЕТ ДЕЛА».
        Я не виноват, что они так на меня ведутся.
        Пока мы болтали, я зашёл за стойку, всё ещё без бармена, они приходили гораздо позже, и приготовил себе коктейль из яблочного сока и виски.
        «НУ ДА, ВИНОВАТ ТВОЙ ОТЕЦ, КОТОРЫЙ ПЕРЕДАЛ ГЕНЫ АЛЬФА-САМЦА СВОЕМУ СЫНУ».
        Может, закроем тему?
        «ХОРОШО. НО Я ЕЩЁ РАЗ НАПОМНЮ, ЧТО ПОКА НИ ЭЛЯ, НИ АЛЁНА, НИ ЛИЗА, НИ НАКИ, НИ НАТАША… БОГИ, ДА Я УЖЕ УСТАЛ ИХ ПЕРЕЧИСЛЯТЬ!»
        Давай по делу, кратко и чётко.
        «НИКТО ИЗ ТВОИХ ЛЮБОВНИЦ ДО СИХ ПОР НЕ ЯВЛЯЕТСЯ ТВОЕЙ ЖЕНОЙ ИЛИ ПРОСТО ДЕВУШКОЙ. ТОЛЬКО С ЭЛЕЙ БЫЛО ЧТО-ТО СЕРЬЁЗНОЕ, НО ТЫ, КАК ВСЕГДА, ВСЁ ПРОФУКАЛ».
        Ну да, я виноват, конечно.
        «ТЫ ПРОСИЛ БЕЗ ИРОНИИ, ТАК ЧТО И САМ НЕ ЁРНИЧАЙ».
        Договорились.
        «У ТЕБЯ ЕСТЬ ЗАМЕЧАТЕЛЬНАЯ ВОЗМОЖНОСТЬ ПОДНЯТЬ СВОЙ РОД. А ДЛЯ ЭТОГО НАДО ВСЕГО ЛИШЬ СПАТЬ С НЕКОТОРЫМИ ЖЕНЩИНАМИ… ДЕВУШКАМИ И БАБУШКАМИ ИЗ ДРУГИХ ДОМОВ».
        Ага, предложи ещё жениться на Савельевой.
        «А ЧТО, ОТЛИЧНАЯ ИДЕЯ! ТОЛЬКО ПРЕДСТАВЬ, КАКИЕ НАМ ОТКРОЮТСЯ ГОРИЗОНТЫ…»
        Ох, зря я об этом сказал.
        На моё счастье, рядом появилась Эля, поставив передо мной тарелку с дымящимся рагу.
        - Вот, прости, свеженькое приготовить не успею, времени в обрез. Но это было в холодильнике, вроде вчерашнее.
        - Спасибо тебе, - я мило улыбнулся. - Если нужна будет помощь, только скажи.
        - Нужна, конечно, - женщина всплеснула руками. - Сам посмотри, сколько здесь работы ещё. Надо всё украсить и продумать программу.
        - Программу? - я вопросительно вскинул брови.
        - Ну да, День поцелуя же! Или ты забыл? - она склонилась передо мной, отчего наши губы так соблазнительно оказались близки.
        - Как я мог, - прошептал в ответ.
        - Да ты моя лапочка, - она чмокнула воздух и тут же озорно отпрянула. - И да, идея меня не покидает, даже уволившись из школы. Я хочу устроить праздник здесь!
        - Думаешь, наши пьяные гости это оценят?
        - Почему нет? Они же в клубе постоянно целуются. И это ещё цветочки, - Эля кивнула на кабинки у противоположной стены. - Думаешь, я не понимаю, чем там занимаются?
        - Всё-то ты понимаешь, - хмыкнул я. - Но что предлагаешь? Как именно ночной клуб подготовить к детскому празднику?
        - Детскому? - казалось, что она обиделась. Но тут же сменила обиду на азарт. - О-о-о, Ростов, ты не представляешь, что можно сотворить, когда есть воображение.
        - Почему же, представляю, - я подмигнул ей. - И ты об этом знаешь.
        - Ну престань, - она игриво хлопнула меня по руке. - Ешь давай, а то остынет.
        - Да, госпожа, как прикажете.
        - М-м-м, госпожа, - протянула Эля. - Ты меня так ещё не называл.
        - Если хочешь, то сегодня…
        - Нет, приятель, я уже говорила, притормози своих коней. Мне и так тяжело сдерживаться рядом с тобой.
        - Ух ты, неужели?
        - Вла-а-ад.
        - Ладно, ладно, я тебя понял, - поднял руки и допил коктейль, после чего сделал новый. - А теперь по делу. Что тебе необходимо для праздника?
        - Во-первых, рабочие руки. А во-вторых… - на мгновение задумалась, - хоть какой-нибудь план.
        - То есть и плана ещё нет?
        - Есть кое-какие идеи. Но не более того, - вновь склонилась над стойкой, отчего прекрасная грудь стала отчётливо видна в вырезе белой блузки. - Может, ты что-то посоветуешь?
        Я сглотнул ком, что так не вовремя подступил к горлу. Ещё бы, как держать себя в руках, когда столь горячая и любимая тобой женщина так откровенно с тобой заигрывает.
        - У нас есть работники, - пробормотал я, с трудом отрывая взгляд от её прелестей. - Могу позвать ещё одну хорошую девочку, которой работа не помешает.
        - Лиза? - сразу догадалась моя бывшая учительница.
        - Ага, я ей обещал, что помогу в будущем. И вот оно наступило. Так что, - достал из кармана телефон, - надеюсь, вы с ней найдёте общий язык и быстренько организуете мозговой штурм.
        - О, не беспокойся, - Эля медленно облизнула губы. - Общий язык мы точно найдём.
        Вот же ж… чертовка.
        Глава 19
        Примерно через час мне позвонила Лиза и попросила её встретить, так как не знала, пропустят ли её. Я несколько удивился, что она сама решила приехать, ведь я планировал заказать такси, ну да ладно.
        Но стоило мне открыть входную дверь, чтобы впустить подругу, как замер на месте.
        - Привет, красавчик, - мило улыбалась Алёна, стоя рядом с блондинкой. - Представь, какое совпадение, что мы снова здесь втроём.
        - Втроём… - пробормотал я, отойдя в сторонку и покосившись на Элю, которая стояла неподалёку, скрестив на красивой груди руки.
        - Ого, - усмехнулась Лиза. - Что-то мне подсказывает, что будет весело.
        «О ДА, ДЕТКА, - ехидно заметила Тень. - ДАЖЕ СЛИШКОМ».
        Уймись.
        «А ТЫ ВОЗЬМИ СЕБЯ В РУКИ. РАНО ИЛИ ПОЗДНО, НО ОЧНАЯ СТАВКА ДОЛЖНА БЫЛА СОСТОЯТЬСЯ. И ЭТО ЕЩЁ НЕ ХВАТАЕТ НАКИ, НАТА…»
        Да знаю я! Заткнись!
        - Так, - Эля шагнула вперёд. - Давайте-ка сейчас без всяких экивоков и выяснений отношений. Работы много, времени мало. Вы пришли помогать обе? - она вопросительно посмотрела на них.
        - Не совсем, - Алёна вскинула руку, будто отвечала учителю, отчего Эля усмехнулась. - Я просто проводила подружку, - кивнула на Лизу, - чтоб ей спокойнее было. Сами знаете, после того, что недавно произошло, - недобро покосилась в мою сторону, - как-то боязно просто так гулять.
        - Прекрасно понимаю, - Эля тоже одарила меня пронзительным взглядом. - Но речь не об этом. Лиза, - перевела взор на девушку, - у тебя десять минут, потом жду в зале.
        После чего кивнула мне, будто дав разрешение на общение с парочкой гостей, и направилась в сторону.
        - Влад? - ко мне подошла Лиза с горящими от счастья глазами. - Я хотела сказать, что безумно рада работать здесь. Ты не представляешь, сколько слухов у нас в школе и в сети ходит о «Люксе».
        - Добро пожаловать, - улыбнулся ей.
        Однако через секунду блондинка упёрла руки в бока и стала более серьёзной.
        - Однако ты должен объясниться. Когда успел стать владельцем клуба? И…
        - Я не владелец, - тут же перебил я, посмотрев на обеих девушек. - Здесь всем заправляет Фарр…
        - И Онегин? - поинтересовалась Алёна.
        - Нет, - я покачал головой. - Вскоре он отдаст господину Фарру весь свой бизнес. Но давайте оставим это между нами. Не стоит распускать слухи. Пока что всё на стадии переговоров.
        «ПЕРЕГОВОРОВ?! - хищно рассмеялась Тень. - ДА ТЫ Ж ЕГО ИЗОБЬЁШЬ ДО ПОЛУСМЕРТИ, А ПОТОМ ОТОЖМЁШЬ ВСЁ, ЧТО ЕСТЬ! И, КСТАТИ, ПРАВИЛЬНО СДЕЛАЕШЬ!»
        Нет, это лишь в крайнем случае.
        «С НИМ ЖЕ ПО-ДРУГОМУ НЕ БЫВАЕТ!»
        Возможно. Но решим это позже. Сейчас девочки.
        «М-М-М, ДЕВОЧКИ…»
        - Ладно, - Лиза вновь заулыбалась. - Получается, ты на подхвате у Фарра?
        - Ну, что-то типа того, - уклончиво ответил я, и если блондинка поверила, то Алёна явно меня подозревает.
        - Хорошо устроился, - хмыкнула рыжая, пронзив меня пристальным взглядом.
        - Стараюсь, - я пожал плечами. - Всё же должен же что-то Ростов делать, чтоб вытащить Дом из грязи.
        - Ну да, ну да…
        - Алёна, - блондинка слегка толкнула подругу. - Ну чего ты начинаешь? Влад делает всё, что может и не только для себя, - указала на Элю, что бродила по залу и что-то записывала в блокнот, смотря на потолок. - Ты же знаешь, как мне тяжело сейчас, а Влад…
        - Да, да, молодец, - отмахнулась Алёна и вздохнула. - Хорошо, но как же учёба? - она посмотрела на нас обоих. - Вы же забросите школы из-за клуба.
        - Я… - Лиза хотела ответить, но я её перебил.
        - Не совсем, - указала на блондинку. - Лиза будет подрабатывать здесь по выходным и вечерам, как мы раньше и договаривались. Заработок не такой большой, как у других, но тоже вполне достойный. Поверь, тебе понравится.
        - М-м-м, - игриво протянула Лиза. - Мне уже нравится.
        - Так, так, так, - Алёна нас притормозила. - Давайте только не здесь.
        Я вопросительно изогнул брови, будто спрашивал её, о чём же она думала вчера вечером. Но она промолчала, лишь усмехнулась.
        - Лиз, тебе, наверное, пора, - я кивнул в сторону Эли. - Сегодня первый рабочий день, не подведи меня.
        - Обижаешь, - девушка ударила меня кулачком в плечо, но тут же сама скривилась, схватившись за руку. - Боги, Влад, ты из стали, что ли?
        - Нет, - я удивлённо распахнул глаза. - Просто…
        - Ой, ладно, - она рассмеялась. - Всё, я побежала, пока меня не уволил в первую минуту новой работы.
        С этими словами покинула нас, на прощание махнув ручкой подруге. Алёна ответила тем же, потом подошла ко мне вплотную и нависла б злой бестией, если б не была чуть повыше.
        - Влад, - сурово начала она, - ты же понимаешь, что это не совсем удачная идея?
        - Что именно?
        - Сводить одну свою девушку с другой… - посмотрела на Элю, которая радостно обняла Лизу и начала что-то объяснять, - женщиной.
        - Не вижу в этом особой проблемы, - я вновь пожал плечами.
        - Да неужели? - хмыкнула рыженькая. - А должен был бы. Ведь одну ты уже потерял.
        - Я? Кого же… - но увидев её взор, до меня дошло. - Стоп, я что-то запутался. Мы же вчера…
        - Да, - она вновь вздохнула и опустила глаза. - Прости, на меня так нахлынули эмоции, а ведь до этого была жутко зла на тебя.
        - Всё равно не понимаю.
        - Ну и дурак, - обиженно произнесла она и хлопнула меня по груди, но тут же сменила гнев на милость. - Ладно, Ростов, попробую тебе разжевать. В будущем я хочу, чтобы рядом был парень, на которого я могу положиться. И ты казался мне именно таковым. Умный, красивый, сильный и… бабник, - взглянула прямо в глаза. - Помнишь тот наш тройничок?
        - Такое не забывается.
        - Вот именно, Влад, - она поджала губы. - Прости, но ты не прошёл проверку.
        - Что?! - я готов был вскрикнуть, но сдержался, только руками всплеснул. - Ты меня ещё и проверяла.
        - Ну, прости, - кажется, она и правда считала себя виноватой. - Но я хотела… - отмахнулась и продолжила чуть более серьёзно: - В общем, Влад. Ты мне нравишься, как человек и как парень. Этого у тебя не отнять. И наши встречи… они могут быть. Даже почаще, чем сейчас. Конечно, если ты сам захочешь. Но, - снова глубокий вдох, - ни на что серьёзное не рассчитывай. Наверное, я сейчас скажу то, что мечтают услышать все парни на свете, но между нами может быть секс по дружбе.
        - О как, - я на пару секунд оторопел. - Занятно.
        - Ага, - криво усмехнулась девушка. - Если б ты ещё от меня не убегал, было б ещё лучше, - посмотрела за мою спину. - Я вижу, как ты помогаешь людям. Эля и Лиза кажутся счастливы работать в таком роскошном заведении. Наверное, ты долго выбивал место для них у Фарра?
        Последнюю фразу она произнесла так, будто что-то подозревала.
        - Ну-у-у, - неуверенно протянул я. - Не то, чтобы долго. Мы ведь работаем вместе как-никак. И он во многом доверяет мне.
        - Ну да, - улыбнулась Алёна. - Надеюсь, когда-нибудь ты познакомишь нас. Хотя… я уже знаю, кого увижу в кресле генерального директора.
        «Ого, вот что значит дочка полковника!»
        Я невольно сглотнул, так как был согласен с Тенью. Девушка легко меня раскусила, но молчит и хранит тайну. Даже мне не признаётся, что раскрыла секрет, и это достойно уважения.
        - В общем, я рада, что ты помогаешь Лизе. Ты молодец.
        - Когда это вы успели так подружиться?
        - Ну, знаешь ли, интимная близость, она всех сближает, - смущённо ответила Алёна.
        - Да, - улыбнулся я. - Понимаю.
        - Я…
        Но девушка не успела закончить фразу, как дверь в клуб открылась, и на пороге появился её отец.
        - Папа? - Алёна вздрогнула, увидев родителя.
        Тот тоже замер на месте, переводя взгляд с неё на меня. И взгляд этот не сулил мне ничего доброго.
        - Алёна, ты что здесь делаешь? - переспросил он, двинувшись в нашу сторону.
        - Я подвезла Лизу, - указала на подругу, что уже вовсю суетилась с Элей. - Влад нанял ещё одну работницу, но я решила лично за ней проследить. После приключений с Гариком не хотела оставлять её одну.
        - Вот как, - судя по голосу, у Ржевского отлегло от сердца. - Да, Ростов молодец. Но ты же должна быть на учёбе.
        - Меня отпустили, - просто отмахнулась девушка, но тут же стала серьёзной под суровым взглядом отца. - То есть я сдала всё, что было необходимо ещё вчера, и мне разрешили взять небольшой отгул.
        - Вот как? - нахмурился полковник. - Что ж, узнаю насчёт этого. А пока я должен я поговорить с Владом наедине, - с этими словами он подхватил меня под руку и потащил к двери в наши катакомбы. - Ты пока побудь здесь, я подброшу тебя, когда освобожусь.
        - Да я и сама…
        - Подожди здесь.
        - Хорошо, пап, - Алёна печально вздохнула и присела на барный стул.
        Мы же с полковником уже спускались по лестнице.
        - Как-то вы с ней сурово, - произнёс я. - Она же подруге помогает.
        - Знаю, - выдохнул он, чуть притормозив и отпустив меня. - Прости, нервы ни к чёрту. Ты даже не представляешь, сколько всего навалилось. Если б знал, что к такому завалу всё придёт, запретил бы тебе… хотя, чёрт с ними, разберусь. Уроды получили то, что заслужили.
        - Верно, - кивнул я, открывая дверь в потайную комнату Семёныча, откуда в лица ударил яркий свет. - Но если я чем-то могу помочь, то вы только скажите.
        - Да, есть у меня кое-какая идейка. Но об этом нам надо говорить тет-а-тет.
        - Даже Вагнера не посвящать?
        - Его обязательно, но чуть позже. Сейчас мне необходимо лишь твоё мнение, ведь…
        - О, друзья! - нас перебил весёлый возглас Семёныча, что уже спешил навстречу. Судя по взлохмаченным волосам и безумным глазкам, он был рад видеть гостей. - У меня есть замечательные новости!
        - Да, у меня тоже, - полковник присел на белый диванчик (что пришёл на замену старому) и с довольным видом вытянул ноги. - Ох, простите, но я так задолбался со всеми документами, что от рабочего кресла уже задница деревянная.
        - Так купите специальную подушечку, - из соседней комнаты появилась Маша. Да, наш основной зал был не единственным помещением на тайном этаже. - Отличная вещичка.
        - Вижу, вы уже закупаетесь, - хитро улыбнулся Ржевский.
        - Влад! - возмущённо воскликнула женщина. - Это был только наш секрет. Я хотела сама…
        - Ростов мне ничего не говорил, - перебил её полковник.
        - Тогда кто? - она удивлённо уставилась на собеседника.
        - Ты, только что. Я всего лишь предположил, так как прекрасно знаю, как выглядят беременные женщины. А ты сразу же подтвердила догадку.
        - Ой, - она взмахнула руками и двинулась обратно. - Мужланы!
        - Ну вот, - Ржевский рассмеялся. - Что и требовалось доказать.
        - Толь, не зли её, - Семёныч присел напротив на такой же диван. - Сам понимаешь, перепады настроения…
        - Да, - вздохнул тот как-то печально, но тут же взял себя в руки. - Ладушки. Позволите, я начну? Новости очень важные.
        - Конечно, - я сел рядом с Семёнычем.
        - Так вот, Влад, - Ржевский прямо-таки светился от радости. - Пока что неофициально, но со столицы снимают карантин.
        Глава 20
        - Ого, - возбуждённо выдохнул я, собираясь с мыслями после такого заявления. Хотелось о многом спросить, но, как назло, вопросы превратились в какую-то мешанину и вытащить оттуда что-то членораздельное было довольно сложно. И всё же кое-что из себя выдавил: - А мои родители?..
        - Пока нет, - покачал головой полковник. - Прости, но точных сведений нет. Там такой переполох. Но почему-то всё локально. Вскоре я всё выясню. К тому же даже сейчас туда можно попасть только по пропускам. Через пару недель я выбью для тебя один. Уже нашёл несколько человечков, кто мне поможет.
        - А как же майор? - спросил я.
        - С ней, увы, я тоже потерял связь. - Не знаю, что там за дымка такая была, но она распространилась лишь в одном районе, где он неизвестной болезни погибло около двадцати человек. Оттого и закрыли границы, причём жёстко, чтобы не было повторения, как в Костроме тридцать лет назад.
        - А что там было? - я склонил голову набок.
        - Что-то подобное. Туман, болезнь, жертвы. Но там быстро всё удалось наладить, правда… - полковник замешкался, посмотрел на Семёныча, но тот лишь плечами пожал. - Тогда пришлось поместить около полутора тысяч человек в карантинную зону. А потом… в общем, никто не выжил.
        Я замер, пытаясь понять, серьёзно ли говорит полковник.
        «А ОН КОГДА-НИБУДЬ ВРАЛ ПО ТАКИМ ПОВОДАМ?»
        Согласен, так-то не до шуток.
        - Это закрытая информация, Влад. Надеюсь, ты понимаешь.
        - Конечно.
        - Вот и ладушки, - он улыбнулся. - Так что давай пока решать дела здесь, а через недельки полторы, возможно, получишь путёвку в столицу нашей необъятной родины, - посмотрел на Вагнера. - Семёныч, а у тебя что? Одну хорошую новость я уже узнал, с чем вас и поздравляю!
        От его слов толстячок слегка скривился. Видимо, не так он представлял себе семейную жизнь.
        - Да ладно, всё так плохо? - продолжал смеяться полковник.
        - Отстань, Толь, - только и отмахнулся он, а потом посмотрел на меня. - Дела хорошо идут, Владюха. Мне удалось улучшить формулу, которую ты мне принёс. Теперь простуда считай, никому не страшна.
        Ржевский напрягся.
        - Та-а-ак, - заинтересованно протянул он. - О чём речь.
        - Идейка у меня появилась, - ответил я с загадочной улыбкой. - Надо только договориться с поставщиками, а так есть ещё одна «золотая» жила. Правда, денег она много не принесёт.
        - Не понял, - полковник мотнул головой. - Тогда почему она «золотая»?
        - Ну, - я пожал плечами. - Возможно, денежки это принесёт неплохие. Но не миллионы. Хотя… ну да ладно, в первую очередь, я хочу людям помочь.
        - Похвально, так в чём дело?

* * *
        Мы проболтали о новом лекарстве, о его распространении и других мелких деталях ещё пару часов. За это время нас успели навестить Эля и Маша. И если вторая злилась, хотя и принесла нам кофе с пиццей, то первая летала, как пчёлка, готовая работать хоть сверхурочно по собственному желанию. Лизу, естественно, сюда никто не пускал. Хотя я понимал, что рано или поздно и она, и Алёна узнают о нашем «тайном обществе». Но лучше отсрочить этот момент. А ещё лучше вообще его не допустить.
        Но по итогу мы решили, что мне вновь придётся связаться с Рижским и договориться о поставках различных трав и других сибирских ингредиентов. В принципе, не проблема поболтать, но меня больше терзала мысль, что он начнёт расспрашивать о Наки и свадьбе, которой я всему силами желал избежать. Но в то же время прекрасно понимал, что нельзя вот так просто потерять ценного компаньона.
        После Ржевский всё же вытянул меня ото всех, сказав, что надо обсудить кое-что насчёт Алёны, которую планировал подвезти домой. А то за разговором мы и забыли о девушке. Но о ней не забыла Эля, которая несколько раз говорила нам, что рыженькая красотка ждёт у бара, и раз никто ею не интересуется, то Эля приготовила ей коктейль. Мы были не против.
        Однако, когда только поднялись в зал, полковник оттянул меня в тёмный угол, где никто не мог нас услышать. Небольшой столик, не самое удачное место для посиделок, особенно если наблюдаешь за концертом. Но отличное для компании интровертов.
        - Дело есть, Влад, - он присел на стул, я проделал то же самое, оказавшись напротив собеседника. - Вот только… - как ни странно, но полковник волновался, что несколько меня удивило, - честно говоря, я не знаю с чего начать.
        - Говори прямо, - я улыбнулся и пожал плечами. - Думаю, вряд ли чем-то удивишь после всего того, что мы вместе пережили.
        - Удивлю, - хмыкнул он и всё же начал: - Помнишь андроидов Кравцова. Ну, тех механических шлюшек?
        - Конечно, - нахмурился я, вспомнив, как одного из них принял за Элю, и как орал во всю глотку, глядя, как моя «любимая женщина» сгорает заживо. - Такое не забывается.
        - Так вот, - Ржевский почесал макушку. - Чёрт, чувствую себя мальчишкой, который просит у отца денег на сигареты, но боится сознаться.
        - Тебе нужны деньги? - удивился я. - В этом нет проблем. Скажи сколько, что-нибудь придумаем…
        - Нет, - перебил он. - То есть, да, но я не собираюсь у тебя занимать.
        - Так это и не долг, а просто из уважения. Вместе же работаем.
        - Ну так-то да, - усмехнулся он. - Я свою долю за проделанную работу так и не увидел.
        - Она начисляется постоянно, - улыбнулся я. - Просто мы никогда не говорили об этом. А я давно кое-что откладываю лично для тебя.
        - Вот как? - он аж на стуле подпрыгнул. - Ты серьёзно, что ли?
        - Ну а почему нет? Ты нам во многом помог. Подставляешься во всех смыслах. Как с карьерой, так и с жизнью.
        - Это да, - выдохнул он и протёр лицо, собираясь с духом. - В общем, Влад, спасибо тебе огромное за это, конечно. Неожиданно. Но я хотел предложить тебе неплохое дельце. С этими андроидами.
        - С ними? - я задумался. - И какое именно?
        - Ну-у-у, - вновь неуверенность, которой я раньше за ним не замечал. - Ты же понимаешь, что все они заточены под одну-единственную функцию.
        - Ага, - я усмехнулся и выпрямился, понимая, к чему клонит полковник. - Хотите запустить их сюда и устроить бордель? Но ведь это противозаконно.
        - Не совсем. В империи запрещено заниматься проституцией, но ты сам прекрасно знаешь, как всё обстоит. Но дело даже не в этом. Андроиды - это же не люди. То есть, по факту, ты продаёшь секс-игрушки, а это уже вполне легальный бизнес. Конечно, со своими условностями, но… всё в рамках закона.
        - О как, - я потёр подбородок. - И с чего же такие мысли на тебя накатились?
        - У нас на складах теперь куча этого материала, который будет там гнить ещё несколько лет, пока не пойдёт в утиль. А хочешь, я скажу тебе, как он будет происходить? Сколько должностных людей будет стоять за этим?
        - Не стоит, я уже понял, что уничтожат муляжи, а самих роботов заберут, - я и правда задумался. - Но «Люкс» не создан для подобного. Это место, где люди отдыхают, танцуют, выпивают, веселятся. Но не снимают шлюшек.
        - Вот всё, что ты сейчас сказал, можно провернуть в тех же кабинках, только ты не будешь сутенёром, а дашь гостям то, что они хотят и не понесёшь никакого наказания. То есть веселье и отдых.
        - Занятная постановка вопроса.
        - Только не отвечай сейчас, - полковник вскинул руки. - Подумай на трезвую голову. Время ещё есть. Я хочу, чтобы ты взвесил все «за» и «против». Нет, так нет. А если согласишься, то я сам всё организую.
        «ВОТ ЭТО ПРЕДЛОЖЕНИЕ! ГРЕХ ОТКАЗЫВАТЬСЯ!»
        Мораль пока не позволяет.
        «КАКАЯ МОРАЛЬ?! ТЫ ЗАРАБОТАЕШЬ КУЧУ ДЕНЕГ, И ПРИ ЭТОМ НЕ СЛОМАЕШЬ НИ ЕДИНОЙ ЖЕНСКОЙ СУДЬБЫ! ЧЕГО ЗДЕСЬ ДУМАТЬ?! СОГЛАШАЙСЯ!»
        - Сколько у меня есть времени? - я внимательно посмотрел на полковника.
        Тот облегчённо вздохнул. Видимо, сбросил с плеч тяжёлую ношу.
        - Месяца три минимум. Потом на складе ничего не останется, - ответил он. - Уже сейчас я постоянно ловлю тех, кто пытается себе что-то урвать.
        - Стервятники, - хмыкнул я.
        - Ну, в чём-то ты прав, - согласился он. - Но не стоит судить людей вот так вот. Сам понимаешь, каждый выживает, как может.
        - Знаю, - кивнул я. - Прекрасно знаю. Я сам поднялся из грязи, и ты следил почти за каждым моим шагом.
        - Ты всё ещё злишься? Ну, прости, я ведь уже извинился…
        - Нет, я не о прослушке, - уточнил я. - А о том, что ты всегда был рядом и видел, как тяжело было мне и родителям. Так что скорее да, чем нет. Надо только с господином Фарром всё обсудить.
        - Ты меня пугаешь. Я понимаю, что у тебя есть чужой голос в голове, но не стоит постоянно с ним общаться.
        «ПОЧЕМУ ЖЕ?! А ЧТО МНЕ ТОГДА ДЕЛАТЬ В ЭТОМ ТЩЕДУШНОМ ТЕЛЕ?!»
        Сам ты тщедушный.
        - Я не о Тени. Просто предложение и правда стоит обдумать. Не испортит ли такое имидж клуба.
        - Это вряд ли.
        - Как знать.
        - Договорились. Подумай, Влад. Время есть. А я пока разберусь с пропуском в столицу и организую поездку.
        - Да, но так, чтоб об этом никто не знал. Охотники теперь будут постоянно следить за мной и Наташей. К счастью, её больше никто не трогал, но мало ли что может произойти. К тому же мне надо слетать в Сибирь на ту заброшенную базу. Не зря же я видел её во сне.
        - Да, вертолёт я организую. Деньги есть, связи тоже.
        - Отлично, - я улыбнулся. - Спасибо, Толь. От всей нашей семьи.
        - Я многим обязан Витальке, так что это дело чести, - он ответил такой же улыбкой. - Да и тебе за Алёну… - и тут полковник спохватился, - чёрт, она же ждёт!

* * *
        Пока полковник катался туда-сюда, я успел созвониться с Рижским и договориться о встрече на завтра в нашем ресторане. Ну, как нашем, пока ещё Онегина, но уже вскоре многое изменится. А именно то, что я планировал с утра наведаться к Моисеенко.
        Позвонив нотариусу, выслушал вечные воздыхания о том, как мы его эксплуатируем и какой он бедный, обездоленный. Пришлось напомнить о тёмных делишках, на что я получил новую порцию вздохов. Но по голосу было понятно, что он просто набивает себе цену. И да, пришлось ему заплатить. Не так много, как он обычно получает, конечно. Вышла чисто символическая сумма, но это говорило о том, что я собираюсь работать с ним серьёзно. Впрочем, он не стал завышать свои расценки, наоборот, обрадовался такому подходу, сказав, что именно так мужчины и должны поступать. От этой фразы повеяло чем-то… нехорошим. Я понимал, на что намекает нотариус. Пришлось пообещать пару билетов на новые концерты моих музыкантов.
        Что? Да, я стал в каком-то смысле продюсером. А что? Клуб есть, сцена тоже, всё готово, да и контент всегда должен быть свежим. Мои-то выступления (точнее, Фарра) собирали толпы народа, а вот молодняк ещё только начинал. Но и они иногда неплохо выступали.
        И вот Моисеенко выбил себе-таки вип-столик с полностью бесплатным обслуживанием в течение вечера. Конечно, в разумных пределах, но мне не жалко, пускай отдохнёт. А я получу целую сеть кафе, и кто после этого в выигрыше?
        В итоге, я должен был завтра увидеться сперва с нотариусом, а потом с главой Дома Рижских. Весёлый денёк будет.
        «ДУМАЕШЬ, ВСЁ НА ЭТОМ И ЗАКОНЧИТСЯ?»
        - Очень сомневаюсь, - я сделал глоток из бокала, сидя за барным столиком. - Моя жизнь никогда не бывает скучной, а завтра слишком важный день, чтобы всё шло по плану.
        Глава 21
        - Э-хе-хей, народ! - кричал DJ Iego или просто Егорка. Но это для меня и ещё некоторых людей в этом зале. - Вы готовы оторваться по полной?!
        - Да! - крик подвыпившей и разгорячённой толпы прокатился по залу ночного клуба. - Да!
        - Отлично-о-о! - радостно протянул парень у пульта, вскинув руки. - Тогда готовьтесь встретить новую звезду Краснограда!
        Первый день работы «Люкса» был для меня волнительным. Вроде бы столько всего прошёл, сражался с настоящими монстрами, мутантами и даже с собственной Тенью (как бы глупо это ни звучало). Но стоило выйти на сцену, как ноги сами собой начали дрожать.
        «СЛАБАК», - процедила сквозь клыки Тень.
        Да иди ты. Лучше б поддержал.
        «ТАК, А КТО, ПО-ТВОЕМУ, ТЕБЯ ЕЩЁ ДЕРЖИТ? - усмехнулся голос в голове. - ЕСЛИ Б НЕ Я, ТЫ БЫ УЖЕ РУХНУЛ ОТ ВОЛНЕНИЯ».
        Ой, не пиз…
        - А вот и он! - кричал Егорка, указав на меня. - Знакомьтесь, дамы и господа, перед вами са-а-ам Фа-а-ар!
        Конечно же, я вышел на публику в образе. Белая футболка со знаком «Люкса», синий пиджак с закатанными рукавами, джинсы и кеды, будто обычный подросток. Впрочем, я ведь таким сейчас и являлся. Но на голове круглый шлем, словно аквариум. Или же шлем от скафандра, только с блестяшками и чёрным забралом. Ну да, и этот образ был взят от земной группы. Отчасти, но всё равно.
        - Да-а-а! - толпа подалась вперёд, чтобы получше рассмотреть меня. За то время, что я писал мелодии, студия, которая продавала диски, практически обогатилась.
        «И НЕ СТЫДНО ТЕБЕ БУДЕТ БРОСАТЬ ИХ?»
        Что-нибудь придумаю.
        И вот теперь, когда народ знал и любил Фарра, то сразу же ломанулся на открытие «Люкса», только прознав, кто является его хозяином. Больше половины затрат на строительство нам удалось отбить в первую же неделю.
        Но это было после. А вот в тот самый вечер…
        - Хай! - выкрикнул я, когда Егорка уступил мне место у пульта и скрылся за ширмой. - Готовы!
        - Жги-и-и!
        - Отлично-о-о!
        Я не хотел приветствовать их сразу, думал, что сперва чутка позажигаем, а потом поблагодарю всех посетителей и отдам бразды правления остальным музыкантам, которые уже тряслись от нетерпения и страха за сценой. И среди них была та, кого я безумно хотел видеть сейчас рядом.
        Но пока что до них очередь не дошла, и я всё же решился.
        - Сегодня в «Люксе» прозвучит множество эксклюзива! Только для вас! Вы будете первыми, кто услышит мои новинки!
        Стоило это прокричать, как подо мной содрогнулся пол. В первую секунду я испугался, что за мной пришли (желающих-то было много). Но нет, всё оказалось гораздо проще - фанаты прыгали от радости.
        - Дава-а-ай! - верещали они навзрыд.
        И пошли первые басы, от которых содрогались тела танцующих. А далее по нарастающей. Синтезатор, ударные (да, специально для такого дня я нанял ударников). А когда толпа разгорячилась в предвкушении припева, то я запел:
        «Don’t blame me drifting in the space
        Between the darkness and disgrace
        It's my way
        And my illumination…»
        Ну и кто говорил, что электрогитара не сочетается с танцевальной музыкой?
        Стоило мне ударить по струнам, как зал вновь сотрясся от новых криков, полных экстаза. В тот момент мне казалось, что я таким образом могу довести их до… ну, всё и так понятно. И если б таковое произошло в реальности, то я был бы очень горд собой.
        «Don’t blame me for being myself
        I know that it will never end
        Someday
        Won’t need explanation…»
        (Fury Weekend, The Anix - Illumination)
        Да, пожалуй, одна из моих лучших песен. Ну, почти моих.
        А далее мы пели вместе с Элей. После на сцену выскакивали один за другим приглашённые музыканты. А народ всё пил и веселился. И глядя на это, видя танцы, радость и улыбки на их лицах, я сам, волей-неволей, стал частью этой волны. Она подхватила меня и унесла так далеко, что пришлось выпить сразу парочку отрезвителей. Да и не мне одному.
        - Надо бы ввести это в меню! - прокричал мне на ухо Ржевский, сидя рядом за барной стойкой. - Только представь, сколько желающих будет!
        - Много! - так же криком ответил я, так как просто говорить нельзя было. - Но патента нет! Без него закроют!
        Полковник вздохнул, понимая, что я прав. Даже его связей не всегда хватало для подобного род дел. Но с каждой неделей мы становились сильнее. И получить все необходимые документы и разрешения стало лишь вопросом времени.
        А потом… потом я проснулся.

* * *
        Горячий кофе с корицей, молоком и густым ликёром - это нечто потрясающее. Особенно с утра.
        И почему я раньше этого не делал?
        «ТЕБЕ БЫ МАТЬ ЭТО НА ГОЛОВУ ВЫЛИЛА», - усмехнулась Тень.
        - Может быть, - кивнул я и сделал очередной глоток, зажмурившись от удовольствия. - Но если б она попробовала, то не стала бы возражать.
        «ХОЧУ ЗАМЕТИТЬ, ЧТО ТЫ СТАЛ МНОГО ПИТЬ».
        - Когда внутри тебя живёт монстр, укрепляющий организм, да ещё есть универсальное средство от опьянения, то почему бы и нет?
        «Я НЕ МОНСТР!»
        - Ну да, ну да.
        «ОХ, С ТОБОЙ БЕССМЫСЛЕННО О ЧЁМ-ТО ГОВОРИТЬ».
        - Отличная беседа, - усмехнулся я и посмотрел на телефон.
        Что бы сегодня прокачать? Продолжить изучать иностранные языки? Или что-то более важное? Химия, к примеру. Что для меня сейчас важнее всего? Мы ведь с Рижским планируем работать над лекарствами…
        И тут телефон завибрировал, а на экране высветился незнакомый номер.
        - Интересно, - пробормотал я и принял вызов. - Алло?
        - Владислав Витальевич? - в трубке послышался женский голос. Довольно приятный, кстати, и смутно знакомый. - Это Инга Ли из «Минами».
        - Ах да, - протянул я, узнав администратора. - Чем могу помочь, Инга?
        - Владислав Витальевич, я… я бы не беспокоила вас и господина Фарра по пустякам, но вы сами просили звонить напрямую…
        - Так-с, - я чуть напрягся. - Снова Женя буянит?
        - Пока нет, - кажется, она облегчённо вздохнула. Наверное, из-за того, что я сразу понял, о чём пойдёт речь. - Но он заказал столик на десять человек. Обещал приехать ближе к вечеру, - снова вздох. - Владислав…
        - Влад, - поправил я с лёгкой улыбкой.
        - Влад, - судя по голосу, она тоже улыбнулась. - У нас из-за него уже персонал уходит. Сегодня вот повар уволился. Хороший мальчик, но друзья Онегина постоянно его донимали. А когда он узнал, что они и сегодня придут, то бросил всё и уехал.
        - Плохо, - я почесал подбородок. - Так, конечно, не работают. Хотя я прекрасно понимаю этого парня. В общем, пускай сегодня отдыхает. Его заявление потом мне покажете. Можете накрывать на столы, не переживайте, я вскоре приеду и самолично встану на кухню. На каком он, кстати, цеху работал?
        - Суши… - сбилась Инга. - Простите, Владислав… Влад. Вы… ты…
        - Инга, успокойся, - я готов был рассмеяться от её удивления. - Можно спокойно на ты, мы же работаем вместе.
        - Да, прости, - женщина продолжила: - Я немного в шоке… ты сам встанешь на суши-бар?
        - Ну да, а что в этом такого? Или ты не разрешаешь?
        - Нет, в смысле, не против. Это же ваше с Фарром заведение. Просто… ты хоть понимаешь, что там делать надо?
        - Суши, роллы, сашими, воки. Хотя последние на горячке, верно?
        - Эм, - она вновь запнулась. - Ну да…
        - В общем, так. Сейчас я поеду за документами на ресторан, после сразу к вам. Думаю, пару часов вы без одного повара поработаете?
        - Вполне.
        - Вот и договорились. Ждите и не паникуйте, сегодня разберёмся.
        После чего отключился и снова глотнул кофе.
        - Прекрасное утро, - пробормотал я.
        «ТО ЕСТЬ, МЫ ОТОРВЁМ ЕМУ ГОЛОВУ?!» - радостно поинтересовалась Тень.
        - Я сказал прекрасное, а не превосходное. Успокойся, он сам себя накажет.
        «ЭТО ТЕБЕ ТОЖЕ ПОКАЗАЛ АБСОЛЮТ?»
        - Нет, это мне показала жизнь.

* * *
        В отличие от «совковской» приёмной в СЭС, у Моисеенко всё было обставлено так, будто ты попадаешь домой к какой-то голливудской звезде. Или же прямиком в холл знатного Дома. Неважно какого, уверен, у всех обстановка выглядит одинаково.
        Я вошёл в небольшое здание, что располагалось у имперского банка, и довольно хмыкнул. Блестящая плиточка на полу, чистые белые стены, игровая детская комната в дальней части, а возле входа несколько автоматов, выдававшие талоны.
        - Добрый день, - ко мне подошла симпатичная девушка с белоснежной улыбкой. - Могу я вам чем-либо помочь.
        «МОЖЕШЬ! ДАВАЙ ТЫ И ЕЁ…»
        Замолкни!
        - Да, я к господину Моисеенко, - кивнул я. - Он должен ждать.
        - О, - девушка несколько удивилась, но тут же собралась. - Как вас представить?
        - Владислав Ростов. Уверен, он найдёт для меня минутку.
        - Хорошо, - кивнула она и указала на журнальный столик у окна. А рядом мягкий диванчик. - Прошу, присаживайтесь, я скоро вернусь.
        - Благодарю.
        Девушка улетучилась, я же прошёлся по залу, с любопытством разглядывая окружающих и убранство.
        «А ОН НЕ СКУПИТСЯ, - заметила Тень. - НАВЕРНОЕ, И СЕМЬЯ В ЗОЛОТЕ КУПАЕТСЯ».
        Ага, только его жена не знает, с кем именно Боря купается.
        «НУ, ЭТО УЖЕ ДЕЛА СЕМЕЙНЫЕ».
        - Владислав? - за спиной раздался женский голос. Обернувшись, увидел ту самую девушку с чашкой ароматного кофе в руках. - Борис Михайлович готов вас принять, но придётся подождать. Максимум минут десять, он просил передать, что подготавливает для вас документы. А пока, - поставила чашку, при этом наклонившись так, что я увидел под её рубашкой красивую и обнажённую грудь, - прошу кофе. Борис Михайлович сказал, что вы любите особенный.
        Я втянул носом воздух и уловил нотки коньяка.
        Вот же старый хрыч, знает, как ублажить клиента. И красотку подсунул и выпивку.
        «СМОТРИ, КАК БЫ ОН ТЕБЯ НИ СПОИЛ! СЕЙЧАС ГЛОТНЁШЬ, А ТАМ СНОТВОРНОЕ. А КОГДА К НЕМУ ВОЙДЁШЬ И ОТРУБИШЬСЯ…»
        Давай без паники. Это уже слишком.
        «МОЁ ДЕЛО ПРЕДУПРЕДИТЬ».
        Мне кажется, у тебя паранойя.
        «И ТЕБЕ ПРИДЁТСЯ К ЭТОМУ ПРИВЫКНУТЬ», - насмехалась Тень.
        Я вздохнул, присаживаясь за столик, и чуть пригубил пряный напиток.
        - Прекрасное утро.
        - Может, вы желаете что-либо ещё? - услужливо поинтересовалась сотрудница нотариата, глядя на меня так, что не оставалось никаких сомнений - она и правда желала выслужиться.
        - Нет, благодарю, - я покачал головой. - Мне бы поскорее с Борисом Михайловичем поговорить.
        После моих слов она несколько поникла. Однако вежливая улыбка не сходила с её лица.
        - Хорошо. Тогда не смею вас отвлекать, - она чуть поклонилась, вновь показав своё моложавое тело. - Всего доброго, Владислав.
        - Всего хорошего, - я прищурился, глядя на её бейдж, - Наталья.
        Девушка отчего-то игриво подмигнула и удалилась за стойку, где мы и повстречались. При этом слегка, но всё же вызывающе покачивая бёдрами.
        «ТЫ СЕРЬЁЗНО? - возмутилась Тень. - УПУСТИШЬ ЖЕ!»
        - Я здесь не за этим, - прошептал я и, прикрыв глаза, ещё раз глотнул.
        Глава 22
        - Ты в этом уверен, Влад? - Моисеенко внимательно посмотрел на меня, сняв прямоугольные очки с золотой окантовкой. - Потянешь столько всего? Клуб, кафешки, аптеки…
        - До них ещё рановато, - ответил я.
        Мы вдвоём сидели в его кабинете, где нотариус только что поставил подпись и печати на всех документах, которые сегодня были мне нужны.
        - Да, но твой отец неплохо с ними справлялся, - улыбнулся мужчина. - И, мне кажется, что ты идёшь по его стопам. Или я неправ?
        - Более, чем правы, Борис Михайлович, - кивнул ему. - Но моя работа с Рижскими только началась. Пока что родители не вернулись, а я не знаю с чего и начинать.
        - Не вернулись… - задумчиво пробормотал он, но помня моё отношение к данной теме, сразу же её сменил. - Знаешь, что-то мне подсказывает, что если ты захочешь, то всё обязательно получится. Даже городские банды не устояли под напором Ростова.
        - Понятия не имею о чём вы.
        - Да неужели? - хмыкнул он. - Влад, у меня есть уши и мозги. Впрочем, это не моего ума дело. Пока что мы сотрудничаем вполне гармонично, и мне это нравится. Хотя иногда твои интересы… - он на секунду задумался, - бывают довольно специфичными.
        - Что есть, то есть, Борис Михайлович.
        - Какой официоз, - он рассмеялся. - В день нашего знакомства ты был совсем иным.
        - Насколько я помню, обстановка к тому располагала.
        - О-о-о, - протянул нотариус. - Более чем.
        - Предпочитаю не вспоминать, - улыбнулся я.
        - Ой, да брось, Влад, - он протянул мне документы. - Сейчас всё это вспоминается со смехом.
        - Да, тогда надо мной тоже смеялись, - я забрал бумаги.
        - Ну, тебя никто не просил бегать по улице с красивым голым задом.
        - Борис…
        - Шучу, шучу, - он рассмеялся и замахал руками. - А, может, и нет. Мне-то лучше знать.
        «НУ ДА, В МУЖСКИХ ЗАДНИЦАХ ОН РАЗБИРАЕТСЯ ЛУЧШЕ!»
        - Давайте к делу, - я пролистал документы. - Здесь то, о чём я просил?
        - Всё в лучшем виде, - кивнул нотариус, - скрестив пальцы. - Если Онегин решится подписать, то он получит удвоенную процентную ставку как по клубу, так и по сети кафе. Однако продлится это ровно полгода, после чего он потеряет все права на эти заведения.
        - Отлично, - на моём лице появилась злорадная ухмылка. - Он заслужил.
        - Влад, - Моисеенко напрягся и снова внимательно на меня взглянул. - Не буду таить, мне нравятся сильные мужчины. Но скажи, откуда такая жажда крови? Неужто этот наркоман чем-то тебе так сильно насолил?
        - Онегин?
        Вот и что мне ему сказать? То, что его брат был убит в подземелье Юдовой, защищая честь семьи, которую Женечка продал со всеми потрохами? Или, что этот урод должен был врезаться пьяным в остановку с простыми работниками? И это только то, что мне известно. Сколько ещё подобных случаев кроется за спиной Онегина-младшего?
        - Да, он, - сказал нотариус. - В нашем городе множество мажоров, папенькиных сынков и прочей шушеры. Но ты прицепился именно к нему. Что он натворил?
        - Позорит свою семью, - спокойно ответил я, глядя прямо в глаза нотариусу. И тот вздрогнул от моего взора. Наверное, зрачки вновь стали разноцветными, мне-то не видно. - Мне он нужен был лишь в качестве подставного лица ровно до того момента, пока я не наберу достаточное количество союзников. Теперь он пойдёт в расход, как и любой, кто встанет у меня на пути.
        Моисеенко нервно сглотнул.
        - И как? Набрал?
        - Почти, - с улыбкой ответил я. - Не волнуйтесь, Борис Михайлович. Вы ведь сами сказали, что мы гармонично сотрудничаем. Вам нечего бояться. А вот вашим врагам, - я чуть оскалился и выпустил магию, отчего стол нотариуса слегка затрясся, - стоит нас опасаться.
        - Благодарю, - выдохнул он и откинулся на спинку кожаного кресла. По бледному лбу скатились капельки пота. - Только попрошу об одном - не стоит так себя вести в моём присутствии. Сам понимаешь, человек я старый, сердце слабенькое, - он оттянул галстук и глубоко вздохнул. После чего нажал на кнопку вызова. - Серёжа, будь добр, водички и лекарства.
        - Сию секунду, Борис Михайлович.
        И уже через пару мгновений в двери чуть ли не ворвался высокий стройный брюнет в строгом костюме. На подносе, что он нёс, стоял стакан и графин с водой, а также несколько разноцветных таблеток на блюдечке. Поставив всё на стол перед начальником и наполнив стакан, протянул лекарство боссу. На меня же бросил весьма недовольный взгляд.
        - Спасибо, Серёжа, - выдохнул Моисеенко и выпил всё залпом. - И не злись на нашего юного друга. Он не знал о моей слабости.
        - Слабости? - я удивлённо поднял брови.
        - Да, - мрачно ответил он. - Видишь ли, Влад, проблема в том, что я полная противоположность аристо.
        - То есть?
        - А то и есть, - он наконец-то заговорил более уверенно. - Не хотел афишировать, но, видимо, придётся, раз мы так часто видимся. У вас магия, а у меня на неё, так сказать, жуткая аллергия. И вот, - раскинул руки, - к чему она приводит, если не выпить лекарство заранее.
        - Ого, - я с интересом смотрел на собеседника. - И такое есть?
        - Увы, - вздохнул он.
        - Борис Михайлович, - я похлопал бумагами по ладони. - Если позволите, то я бы хотел исследовать вашу своеобразную аллергию. Возможно, у меня получится её полностью побороть.
        - Или же воспроизвести её в лабораторных условиях, - ехидно подметил он.
        - Любой антидот создаётся из самого вируса, - согласился я. - Так что, да, вы правы, придётся всё сгенерировать вживую.
        - Хм, - нотариус задумался. - Занятная идея. Я подумаю.
        - Хорошо, - улыбнулся я и хотел было встать, но решил ещё кое-что прояснить, чтобы закрепить наши дружеские отношения. Поэтому повернулся к секретарю. - Сергей, - с улыбкой обратился к нему, но от этого парень лишь напрягся, - хотел попросить вас о небольшой услуге. Если вдруг вы узнаете или почувствуете, что вашему боссу угрожает опасность, то звоните напрямую мне. Телефон есть у Бориса Михайловича.
        Стоило мне это произнести, как они оба ошарашенно уставились на меня. Однако после моих слов отношение парня ко мне заметно улучшилось.
        - Я вас понял, господин Ростов, - кивнул секретарь.
        Поднявшись, поклонился Моисеенко.
        - Надеюсь, Влад, что с Онегиным не возникнет проблем, - произнёс он, протянув мне руку на прощание.
        - Вряд ли, - я ответил на рукопожатие. - А даже если и так, то я умею их решать.

* * *
        - Инга, приветствую, - я вошёл в ресторан с широкой дружелюбной улыбкой.
        - Владислав… Влад, - смутилась она, стоя у дверей. - Мы заждались.
        В зале уже сидели гости, а персонал суетился за своими рабочими местами. Всё ж бизнес-ланч, офисный планктон желает покушать-с.
        - Всё будет нормально, - кивнул я и направился к служебному коридору. - Ты лучше скажи, у вас найдётся лишняя форма?
        - Да, да, да, - женщина в блузке с расстёгнутыми верхними пуговицами уже шла впереди и вела к раздевалке. - Мы всё подготовили. Вот только не нашлось шапочки. Но зато есть бандана. Вы… ты же не против?
        - Наоборот, рад этому. Не люблю эти пипетки стрёмные.
        Она остановилась около двери и внимательно на меня посмотрела.
        - Влад, я не могу взять в толк, ты говоришь с такой уверенностью, будто работал на кухне. Или ты всегда так говоришь?
        - И то и то, - я снова расплылся в улыбке и вошёл в маленькую комнатку, где быстренько переоделся в чёрно-красную форму, которую мне протянула Инга. После чего она провела меня на суши-бар, расположенный напротив входной двери.
        - Что ж, удачи, босс, - игриво улыбалась она и направилась по своим делам.
        Я же осмотрелся. Небольшой продолговатый закуток, несколько холодильных столов, где хранились заготовки. По крайней мере, я надеялся, что они там хранятся, иначе будет совсем плохо. Доски, ножи, всё, как полагается. Оставалось только начать.
        - Эй, привет! - радостно помахал рукой парнишка у бара, что примыкал к моей вотчине и был разделён лишь небольшим перешейком, где стояли стаканы и чашки. Новенький?
        - Ну, почти, - усмехнулся я.
        - Сергей, - невысокий светловолосый парнишка чуть склонился и над стойкой и протянул мне руку.
        - Влад, - я пожал его небольшую, но твёрдую ладонь. - Сегодня буду на суши.
        - О-о-о, я люблю суши, - протянул тот и задорно подмигнул. - Думаю, сработаемся.
        - Вполне, - рассмеялся я.
        «ЕЩЁ ОДИН СЕРЁЖА? МОЖЕТ, ОН ТОЖЕ… ТОГО?»
        Успокойся, не обязательно же всем Сергеям быть… геями.
        «НУ ДА, НУ ДА, ПИДОРАСЫ ВСТРЕЧАЮТСЯ И С ДРУГИМИ ИМЕНАМИ».

* * *
        Прошло несколько часов. За это время я вспомнил, каково это - готовить на заказ. И получалось-то вполне себе прилично. Более того, парочка официанток бросали на меня заинтересованные взгляды, да ещё и нахваливали скорость и качество. Так что мне легко удалось стать свои в их компании, хотя все прекрасно понимали, что я босс, и лучше не идти со мной на конфликт.
        Ну, почти все знали об этом.
        - Эх, руки-то помнят, - с усмешкой произнёс я, когда отдал очередной сет и подошёл к разделяющей нас с барменом стойке.
        - В смысле? - удивлённо спросил он. - Ты бросал, что ли?
        - Ну да, - кивнул в ответ. - Пришлось ненадолго забросить.
        - И что думаешь? - Серёга разлив чай из маленького чайника в такие же миниатюрные чашечки. Чай чуть запенился, источая приятный хмельной аромат. - Останешься у нас? Игорь, наверное, больше не явится, хотя босс говорил, что всё будет норм, - мы слегка чокнулись чашечками и выпили. Тогда бармен продолжил, выдохнув: - Вот только что-то не верю я этим обещаниям. Онегин ублюдок, конечно, но и Фарр, или как там его, вообще не появляется.
        Я хмыкнул, понимая, что бармен до сих пор не в курсе, кто перед ним.
        - А должен? Он же личность знаменитая, постоянно в разъездах и занят, как вол.
        - И что? Разок можно было бы и проверить, как его компаньон работает. Женя постоянно бухает здесь, тратит столько, сколько мы в субботний вечер получаем.
        - То есть до хрена?
        - Это ещё мягко сказано.
        В этот момент с другой стороны бара появилась официантка, что сегодня была старшей на месте, и, увидев наш чайник, шикнула моему собеседнику:
        - Серёж? - но тот не обратил внимания. - Сергей?
        - Ась? - он обернулся. - Что такое?
        Девушка лишь мотнула головой, отзывая того в уединённый уголок. Бармен подчинился, пропав всего на несколько секунд. Я уже начал готовить новый заказ, когда он вернулся с несколько обескураженным видом. Более того, он даже побледнел.
        - Влад… ислав…
        - Ой, да брось, - рассмеялся я, смотря на своего недавнего собутыльника. - Чего так напрягся?
        - Я… простите, я просто сегодня из отпуска вернулся. Не знал, что господин Фарр…
        - Господин Фарр передаёт, что ты уволен.
        - Как?.. - казалось, что он стал белым как мел.
        - Ха-ха, прости, Серёга, - рассмеялся я. - Не мог удержаться. Тупая шутка, знаю. Но, думаю, ты меня поймёшь.
        - Шутка? - пробормотал он. - Так я работаю?
        - Ну да. Всё нормально, - я добродушно улыбнулся ему. - Ты же не напиваешься к концу смены?
        - Конечно, нет, - сразу же выпалил тот.
        - Ну и отлично. Значит, всё нормально. Поверь, сейчас хватает других проблем. А ваша работа, ну… это ваша работа. Мне и Фарру важно, чтобы всё было в рамках приличий. А житейские мелочи, так без них никуда.
        - Да? - выдохнул бармен и заметно расслабился, облокотившись о стойку. - А вы…
        - Вот чего начинаешь? Нормально же общались, - я подошёл к нему и кивнул на чайник. Серёга тут же разлил по чашечкам ещё. - Можно на ты, я ж не монстр какой-то. Скажу прямо, мне очень важно, чтобы здесь, да и в других наших заведениях, был сплочённый коллектив. Да, субординация обязательна. Но пользоваться служебным положением я не буду и никому другому не позволю. Собственно, поэтому я здесь, чтобы ещё разок поговорить с Женей.
        - Он не приходит один, - заметил Серёга.
        - Тем веселее, - хмыкнул в ответ. - Жаль только, гостей это может отпугнуть. Поэтому подготовить заранее чего-нибудь интересного за счёт заведения.
        - Без проблем, - кивнул он. - Собираешься разнести здесь всё?
        - Да ну ты с ума сошёл, что ли? Мне ж потом самому придётся всё заново покупать. Постараюсь максимально чисто сработать.
        Парень подозрительно прищурился, но промолчал. Видимо, он верил, что я справлюсь с толпой пьяниц. Впрочем, это могло быть правдой, если б среди них были опытные бойцы или маги. А та шантрапа, с которой я планировал встретиться, ничем особым не выделялась.
        В этот момент послышался звон колокольчиков, а следом пьяный женский смех. В кафе ввалилась толпа из десяти человек во главе с моим «любимым» Онегиным.
        - Что ж, - пробормотал Серёга. - Одной бутылкой за счёт заведения здесь явно не обойтись.
        Глава 23
        Напряжение возросло само собой. И не только среди персонала. Остальные посетители ресторана тоже поняли, что, когда рядом такая весёлая компания, лучше ретироваться. Отчего зал опустел наполовину в первые полчаса.
        А вот Онегину и его компашке было на это абсолютно наплевать. Они уединились в конце зала за угловым столиком и орали так, что даже я изредка вздрагивал.
        «СМОТРИ, ПАЛЬЦЫ ОТРЕЖЕШЬ», - смеялась Тень, когда я в очередной раз взялся за нож.
        Не дождёшься.
        «А ЖАЛЬ, Я Б СВОИ ТОГДА ОТРАСТИЛ И ПУСТИЛ В ДЕЛО».
        Ещё успеем.
        «ПРАВДА? ОБЕЩАЕШЬ?»
        Только если незаметно.
        «ЗАНУДА».
        Но несмотря на уход гостей, заказы всё равно шли с приличной скоростью. Как объяснил Серёга, у нас работала хорошая доставка. Да и на само качество блюд не было практически ни одной жалобы. Почему практически? Потому что идеала не существует.
        И поэтому я отыгрывал свою роль на все сто, на время даже позабыв о тех ублюдках, с которыми собирался разобраться. А вот они обо мне нет.
        - Эй, ну чё там?! - мерзкий голос раздался у самого моего лица.
        На секунду оторвавшись от готовки, поднял взор и встретился с двумя красными рожами. Парочка громил (по-другому не назвать) насмешливо смотрели на меня во все тридцать зубов. Опять же, почему не во все тридцать два? Всё просто - некоторые у них отсутствовали, что придавало им ещё больший вид гопников.
        - Что там? - переспросил я, глядя ему прямо в лицо.
        Нет, этих парней я в прошлый раз не видел. Значит, из шайки Онегина меня никто не узнал.
        - Ты оборзел?! - набычился второй бритоголовый. - Бабы наши суши-муши ждут! Чё так долго?!
        - Имей терпение и всё будет, - спокойно ответил я, даже не думая о роллах, а намекая на нечто иное, менее для них приятное.
        Конечно же, никто меня не понял. Зато они поняли это по-своему. По законам шакалов.
        - Э, пацанчик! - первый резко подался вперёд и успел стянуть с меня бандану. Я даже не двигался, мне было любопытно, чем это может закончиться. - Короч, ты сейчас там быстро крутишь чё надо и нам несёшь. Лично, - при этих словах они гнусно заржали.
        И почему всегда у них такой смех? Ведь, когда общался с гопниками по отдельности в прошлой жизни, большинство из них и смеялись нормально и разговаривали.
        «МОЖЕТ, СПЕЦИАЛЬНО ТАК КОВЕРКАЮТ СВОЙ ГОЛОС?» - предположила Тень.
        Вряд ли, больше похоже на стадный инстинкт.
        - Тогда и отдадим тебе твою тряпку, - выдавил лыбу второй, улыбкой это было сложно назвать.
        - А вот с этим я несогласен, - я посмотрел на Серёгу и кивнул. Тот понял намёк и показал, что пара бутылок для угощения уже приготовлено. Довольно улыбнувшись, вновь обратился к нахальной парочке: - Вам сегодня крупно не повезло.
        - Чё? - протянул первый.
        Но я уже не слушал, а направился в зал.
        - Влад? - у выхода с суши-бара меня встретила Инга. - Может, не надо? Их пятеро.
        - Всего лишь, - хмыкнул я и отдал ей фартук.
        - Ты чё эт удумал, пацанчик? - один из обалдуев напрягся, видя, как я неспешно двигаюсь в их сторону.
        Его напряжение передалось и всем остальным. Пришлось как-то выкручиваться.
        - Дамы и господа, - я поднял руки, привлекая внимание. - Меня зовут Владислав Ростов. Думаю, вы знаете мой Дом. Также я являюсь исполнительным директором этого заведения. Поэтому прошу вас не беспокоиться. Сейчас состоится воспитательная беседа с ещё одним, - я покосился на столик Онегина, где компашка притихла и с вытаращенными глазами смотрела на меня, - соучредителем. А за ваше беспокойство наш бармен угостит вас за счёт заведения.
        После этого заявления никто, естественно, убегать не стал. Наоборот, посетители повернулись в нашу сторону, чтобы понаблюдать за развивающимися событиями.
        - Ростов? - первый гопник скривился. - Так ты и есть тот самый щенок?
        - Э, Череп, остынь, - второй попытался его вразумить, но ничего не вышло.
        Моя бандана полетела на пол, а следом за ней ринулся тот самый Череп. Но стоило ему только сблизиться со мной, как я сделал всего лишь один шаг влево и отмахнулся правой рукой. В тот же миг здоровенное тело впечатало в суши-бар телекинезом. Громила хрюкнул от неожиданности, попытался встать, но по отожравшейся морде было видно, что в голове у него просто дикая карусель. И подъём обернулся против парня, он лишь соскользнул на пол, что-то невнятно бормоча.
        «ТАК И УБИТЬ МОЖЕШЬ!»
        Да, чутка перестарался.
        - Говно! - заорал второй, видя, как его подельник держится за щёки, пытаясь остановить головокружение. - Без магии слабо?!
        - Да пожалуйста, - я развёл руками, приглашая того в бой.
        «ОЙ, ДУРАК…» - недовольно протянула Тень.
        Громила бросился на меня с такой яростью, что я даже слегка позавидовал. Было видно, что парень занимается. Вот только пойдёт ли это ему на пользу?
        От первого удара я увернулся, а второй чуть задел моё плечо. Кулаки противника были тяжёлыми, и если б я зазевался, то лишился бы нескольких зубов точно. Постепенно отступая и уклоняясь от атак, я пятился, пока не упёрся ногами в стену.
        Пора!
        Оттолкнувшись, подпрыгнул и, схватившись за бритую голову, толкнул противника назад, а сам прыгнул вперёд и чуть в сторону. Тот с грохотом врезался лбом в деревянные панели, но тут же со злобным рыком резко развернулся, ударив наотмашь. Я успел поднырнуть под руку и врезать тому по рёбрам. Отскочил от нового удара вправо и уже оттуда мой кулак прилетел в морду противника. Тот прокряхтел и пошатнулся влево. Я отступил.
        - Доволен? - спросил я. - Может, успокоишься?
        - Да щас прям… - пробормотал он, сплюнув кровь.
        - Эй, хватит! - за спиной раздался крик Онегина. - Он вас пополам сломает!
        И его увещевания сработали. Громила скривился от боли в рассечённой губе, но продолжать не стал. Первый же, хоть и очухался, тоже не спешил вставать.
        - Вот и хорошо, - хмыкнул я и направился к столику своего старого знакомого.
        В ту же секунду позади послышался топот и крик Инги:
        - Влад!
        Но и этому манёвру не суждено было исполниться. Я подпрыгнул как раз вовремя, когда противник уже почти набросился на меня. Развернувшись в воздухе, ударил ногой по наглой морде. Парень отлетел в сторону и врезался в несчастный бар, которому и так уже досталось.
        Наверное, придётся здесь ремонт небольшой сделать.
        Крики испуганных девушек и тихая ругань их парней. Однако никто не смел мне перечить.
        - Серёж, - я кивнул бармену, и тот засуетился у стойки, наливая гостям выпивку.
        Я же подошёл к Онегину, который притих вместе с остальными. Они даже чуть отшатнулись от меня, будто на них дул сильный ветер.
        - А я ведь по-хорошему хотел, - спокойно произнёс я, достав документы и бросив их на стол. - Вот, подпиши.
        - Что… это? - дрожащим голосом спросил Онегин. Теперь-то он точно напуган. Несколько раз ему хватило, чтобы понять, кто в доме хозяин.
        - Договор, по которому ты будешь получать в течение полугода двойной процент.
        В его пьяных глазах вспыхнули алчные огоньки. Но тут же погасли, когда он понял, что не всё так просто.
        - И в чём подстава?
        - В том, что через эти полгода все заведения переходят господину Фарру полностью. Ну и ещё с сегодняшнего тебе запрещается приближаться к ним на расстояние в сотню метров.
        - В смысле?! - рассвирепел Онегин, вскочив с места. - Да вы охренели там?!
        - Как быстро ты потерял страх, - хмыкнул я и с помощью магии дёрнул стол в его сторону. Столешница ощутимо ударила парня под дых, отчего он охнул и опустился обратно на диванчик. - Успокойся и подпиши. Это хорошая сделка. За эти полгода ты можешь собрать деньги и открыть собственные заведения.
        - Это не сделка, а шантаж! - внезапно одна из девушек вскочила и ткнула в меня пальцем. - Так дела не делаются, Ростов!
        Мою фамилию, конечно же, она произнесла так, будто её сейчас стошнит.
        - Сядь, пожалуйста, - я посмотрел на неё и холодно улыбнулся. - Во-первых, не шантаж, а предложение переподписать договор. Во-вторых, сделка отличная, потому что в противном случае, Онегин отправится за решётку, да ещё будет платить нам в двойном размере.
        - Чего? - непонимающе протянул он.
        - Того, Женя, - я хитро улыбнулся. - Помнишь наш первый договор? Так вот, там даже не мелким, а крупным шрифтом было написано, что если кто-то из двух руководителей будет вести себя непотребно, кутить, не оплачивая, портить имущество и тому подобное, то он должен будет отвечать перед законом, как любой другой человек. К тому же второй руководитель имеет полное право взыскать с первого моральную компенсацию, равную стоимости причинённого ущерба в двойном размере.
        - Но это мой ресторан!
        - Не совсем так, - я снова хмыкнул. - Мы сделали тебя генеральным директором, но во втором договоре, где речь шла о сети кафе «Мияги», это заведение, - я обвёл взглядом зал, - стояло первым по значимости и считается флагманом сети. То есть, по сути, Фарр является здесь таким же владельцем, как и ты.
        На пару секунд повисла напряжённая тишина. Онегин кривился от посетивших его мыслей, но, когда к ресторану подъехала пара патрульных машин, а оттуда выбрался Ржевский с напарниками, он презрительно посмотрел на меня.
        - Ну ты гнида, Ростов. Подставил меня и радуешься?
        - Мы не хотели подставлять себя. А ты мог бы и прочитать договоры, где всё было написано. Кто после этого дурак?
        - Мразь, - процедил он сквозь зубы и быстренько расписался на бумагах, видя, что полицейские уже вошли в заведение. - Я так просто это не оставлю.
        - Не советовал бы лезть на рожон, - теперь пришла моя очередь рычать. - Вспомни нашу первую встречу.
        Он ничего не ответил, лишь плюнул мне под ноги, поднялся с места и, поманив остальных, вышел через вторые двери, оставив побитую парочку на растерзание копам.
        Я же заграбастал документы и повернулся. Как раз, чтобы встретиться с разъярённым взглядом Ржевского.
        - Ростов, твою мать, - прошипел он так, что зашевелились волосы на голове. - Что на этот раз?
        - Вот, - я поднял бумаги. - Всё, как я и планировал. Ресторан, клуб и кафе теперь наши.
        - Наши? - он моментально остыл и бросил по сторонам испуганный взгляд. - Говори потише.
        - Я имею в виду господина Фарра. Вы же знакомы с ним? Теперь я и он почти что являемся полноправными руководителями всех этих заведений. А Онегин сюда больше не сунется, так как попросту не имеет права. В противном случае, - я ухмыльнулся, - ему придётся познакомиться уже с вашими людьми.
        - Да уж, - протянул полковник. - Сколько всего навалилось в последнее время.
        - Да, и это далеко не конец.
        В этот момент вновь звякнул колокольчик, и в зал вошёл Рижский. Сперва он оторопел, когда мимо него провели покалеченных бедолаг. А потом, заметив меня, помахал рукой.
        - Да, - устало вздохнул я. - Мне сегодня предстоит решить ещё несколько важных вопросов.
        Глава 24
        - Влад? - глава Дома Рижских непонимающе смотрел на меня.
        - Николай Степанович, прошу меня простить, - я подошёл к нему и слегка поклонился. - Вышло досадное недоразумение, но уже всё улажено, - указал за свободный столик. - Прошу, присаживайтесь, я сейчас всё организую.
        Он кивнул и присел на диван, открыв меня. Ко мне же сразу подошёл полковник.
        - Влад, ты уверен, что справишься? Бои в людных местах не делают тебя лучше в глазах аристо.
        - Всё будет хорошо, Толь, - улыбнулся я, говоря так же тихо, как и он. - Я справлюсь. Если хочешь, то можешь пообедать с нами.
        - Эм, - полковник посмотрел на Рижского, который уже что-то заказывал. - Нет, пожалуй. Не люблю я этих зазнаек из Домов.
        - Я ведь тоже такой, - напомнил я.
        - Ага, - усмехнулся он. - Вот только на тебя терпения и хватает. Я уж лучше в участке этих оформи, - кивнул на патрульную машину, в которой уже сидели побитые мной громилы. - Мне среди бандитов как-то спокойнее.
        - В чём-то ты прав, - усмехнулся я в ответ.
        - Естественно. Но ты держи меня в курсе. Всё же с аристо надо держать ухо востро.
        - Да, увы, уже убедился в этом.
        - Ладушки, - Ржевский похлопал меня по плечу, а после направился на улицу. - Увидимся.
        - Всего хорошего.
        Когда он сел в машину, я подошёл к Инге. Женщина уже ждала у стойки.
        - Влад? - обратилась она ко мне шёпотом. - Я чего-то не знаю?
        - Боюсь, что очень многого, - улыбнулся ей. - Но, поверь, лучше в это не вникать. Ни тебе, ни вашим людям здесь ничего не угрожает. Онегин подписал договор, а если решит поймать кого-то из вас где-то в стороне, то можешь звать на помощь меня или Ржевского. Хотя, - я ненадолго задумался, - полковника по пустякам лучше не беспокоить. Звоните мне. В принципе, я ещё раз напомню Жене, кто он и чего от меня можно ждать, но позже. Сейчас же вызывай Игорька, скажи, что босс, то есть я, здесь и готов оплатить ему полуторную ставку, если он приедет на работу в течение получаса.
        - А не слишком щедро для него? - скривилась женщина. - Игорь такой ненадёжный человек.
        - Если есть кто получше, то зови его на тех же условиях, - улыбнулся я. - А пока организуйте нам с господином Рижским досуг. Я за всё заплачу.
        Инга как-то по хитрому посмотрела на меня.
        - Как скажете, босс, - с этими словами она направилась к своим подчинённым.
        Ну а я вернулся за стол к главе знатного сибирского Дома.
        - Ещё раз прошу прощения Николай Степанович. Пришлось кое-что уладить до вашего прихода.
        - Да, я вижу, - он с усмешкой кивнул на мою одежду, и только тогда я понял, что до сих пор хожу в поварском костюме.
        - Оу.
        - Всё нормально, Влад, - отмахнулся он и пригубил вино, что принесли нам на стол. - Кстати, неплохая штука, - ещё глоток, а потом серьёзный тон и цепкий взгляд. - Я так понимаю, что Онегин теперь здесь не заправляет.
        - Грубо говоря, да, - кивнул ему я. - Договор оформлен на господина Фарра. Я лишь руковожу…
        - Руководишь? - он изогнул бровь, а потом рассмеялся. - Ладно, пусть будет так.
        «ЧЁРТ! ОН НАС СПАЛИЛ!»
        Не нас, а меня. Тайна личности не так важна, как тайна внутреннего монстра.
        «ДА СКОЛЬКО МОЖНО?! Я НЕ МОНСТР!»
        Всё, тише.
        - Опустим это, - он явно смеялся надо мной, догадываясь о моей тайне. - Честно говоря, мне нравятся твои связи. Фарр, Ржевский, теперь ещё и Игнатовы. Со мной вот тоже вроде срастается.
        - Вы уже знаете и про мою встречу с госпожой Игнатовой?
        - О, Влад, за кого ты меня принимаешь? - улыбался мужчина. - Я многое знаю. Но, как я уже сказал, считаю это хорошим знаком. Значит, у нас тоже всё срастётся. Благо, с твоим отцом мы неплохо сотрудничали. Кто, по-твоему, помогал ему в фармацевтике?
        - Вы, как я полагаю, - уверенно ответил я. - И теперь продолжаете помогать, только работая с его сыном.
        - Верно, - удовлетворённо кивнул он. - Виталик… ну да ладно, надеюсь, что в этом вопросе ты тоже окажешься прав. Всё же за тобой много чего тянется. И весьма успешных предприятий.
        - Боюсь даже предположить, до чего именно вы докопались, - я чуть придвинулся и пристально посмотрел ему в глаза. - Николай Степанович, вас ведь не смущает моё прошлое?
        - Пока что нет, - так же загадочно ответил он. - Но, как я понимаю, есть ещё многое, о чём мне предстоит узнать. И не от тебя, так ведь?
        - Своих скелетов принято хранить в шкафу и не выставлять напоказ.
        Рижский обвёл взглядом зал. Улыбнулся, когда услышал радостные голоса посетителей, довольствующихся халявной выпивкой. И снова обратился ко мне:
        - Игры в политику опасны, мой мальчик, - его голос стал заговорщицким. - Их можно сравнить с игрой теней.
        «О ДА! КАК ДОЛГО Я ЖДАЛ ЭТУ ФРАЗУ!»
        - Стоит лишь разок оступиться, сделать неверное движение или поставить не на того, как всё, что ты делал, полетит к чёртовой матери.
        - Уже столкнулся с этим. Так что я в курсе, - тем же тоном ответил я, после чего откинулся на мягкую спинку и продолжил более расслабленно: - Надеюсь, наша совместная работа будет продолжаться даже после того, что вы обо мне узнали.
        - Я тоже надеюсь, - хмыкнул мужчина. - И ты уже спрашивал об этом.
        - Да, простите. Но мне сейчас как никогда нужны ваши связи.
        - Ух ты, - теперь на его лице был неподдельный интерес. - И что же именно тебе потребовалось?
        - Некоторые редкие травы, что растут в Сибири. Достать их, конечно, можно и самому, но организовать регулярные поставки уже сложнее. А вот вы…
        - Да-а-а, - довольно протянул он. - Я могу. Значит, записи твоего отца принесли пользу?
        - Пока нет, - я покачал головой. - Но я продолжил его работу и создал отличные аналоги лекарствам от простуды. Они будут даже лучше по качеству, к тому же, всё из природных материалов. И гораздо дешевле.
        - Если дешевле, то что мы на этом сможем получить?
        - Уважение простого люда.
        - И? Мне, как и любому предпринимателю, нужна прибыль.
        - Она будет, не сомневайтесь. Идей много, работы тоже достаточно. К вам станут более лояльны жители по всей стране, Дома Ростовых и Рижских вновь возвысятся, получат свои льготы и тому подобное, - я неопределённо помахал рукой. - Честно, даже не знаю, что ещё может быть. Вы в этом лучше разбираетесь, потому и прошу вашей помощи.
        - Хм, - мужчина на несколько секунд задумался. - Звучит заманчиво, но пока малоперспективно. Мне надо хотя бы одним глазком взглянуть на твои наработки. Не волнуйся, красть ничего не буду.
        - Словам верить нельзя. Но вам я доверюсь. Всё же пока что я являюсь курицей, несущей золотые яйца, и вряд ли вы захотите меня потерять.
        На этих словах Рижский звонко рассмеялся, запрокинув голову. А когда успокоился, залпом допил вино.
        - Ох, Влад, насмешил старика, - и тут же серьёзно взглянул на меня. - А ты знаешь себе цену.
        - Я уже говорил, что мне пришлось окунуться в игру теней.
        «ДА, ДЕТКА! ПРОДОЛЖАЙ!»
        Умолкни.
        - И столкнулся я там со всей красой аристо.
        - Дай угадаю, - Рижский взял новый бокал с вином, который ему сразу же принесли, стоило допить первый. - С Юдовой и её компанией?
        - Пожалуй, вам не стоит смотреть на этот мой скелет в шкафу, - с ехидной улыбкой ответил я, отчего мужчина чуть было не подавился.
        - Вот так номер, - хмыкнул он. - До последнего надеялся, что это будет лишь предположение.
        - Пускай таковым и остаётся. Поэтому я прошу прощения за прямоту, но для Наки будет лучше иная пара.
        - Думаешь, - он хитро прищурился. - А мне вот кажется, что именно с таким человеком моя дочь будет, как за каменной стеной.
        - Николай Степанович…
        - Не будем сейчас об этом, - он перебил меня, подняв руку. - У тебя ещё есть время подумать. А вот наша работа не терпит отлагательств. Поэтому давай-ка на ней и сконцентрируемся.
        - Идёт, - я достал смартфон и с его помощью открыл на столе голограмму с формулами и рисунками трав.
        - Ого, - восхищённо выдохнул Рижский. - Ты не перестаёшь меня удивлять, Ростов.
        - То-то ещё будет, - хмыкнул я и принялся рассказывать.

* * *
        Мы просидели с Рижским до позднего вечера. За это время он успел изрядно накидаться винишком, что меня несколько удивило. Но, видимо, его не особо смущал этот факт, поэтому он веселился и продолжал беседу. Но стоит отметить, что нить разговора глава Дома не терял, и при этом частенько задавал каверзные вопросы.
        Однако, когда я увидел, что его раскосы глаза косеют ещё больше, протянул фляжку с отрезвителем. Рижский не стал спрашивать, что это, а сразу же сделал несколько глотков. А вот потом… да, потом он оказался сильно удивлён. И это ещё мягко сказано. Мужчина остался в восхищении. А рассказав, что эта штуковина может выйти на рынок, пообещал уладить все проблемы с патентами. И не только на сей препарат, но и вообще на все остальные мои разработки.
        «РЫБКА КЛЮНУЛА!»
        Да, у нас общие интересы. И всё склоняется к деньгам.
        По итогу, мы оба остались довольны беседой, договорившись через неделю вновь обсудить всё заново, когда Рижский свяжется со своими людьми в Минздраве, или что там в империи, не знаю.
        А после за ним приехали дети. Агат и Наки вошли в зал несколько напряжённые. Видимо, не привыкли к тому, что их отец может подвыпить. Хотя после отрезвителя он был вполне себе адекватным. И, увидев его, близнецы облегчённо вздохнули.
        - Влад! - радостно воскликнула неформалка и бросилась мне на шею, крепко сжав.
        Я не смог противиться объятиям, а вот от поцелуя увернуться получилось. Вышло так, что Наки просто чмокнула меня в щёку. И, поняв это, сразу же обиженно надулась.
        - Привет, народ, - улыбнулся я им, видя благодарное выражение лица Агата.
        Наверное, мысленно сказал мне спасибо, что я не показываю наших с Наки отношения на людях. Да и потом, я ведь до сих пор не решился на ней жениться, так зачем афишировать нашу связь?
        - Здравствуй, - парень пожал мне руку и посмотрел на отца, который уже собирался расплатиться.
        - Оу, Николай Степанович, - я остановил мужчину. - Успокойтесь, всё за наш с господином Фарром счёт.
        - Точно? - я вопросительно посмотрел на меня, а потом улыбнулся. - Ну, как скажешь, - выбрался из-за стола и, приобняв детей, вновь обратился ко мне: - Что ж, сегодня была довольно интересная встреча. Кстати, кухне и бару моя большая благодарность, сработали на отлично.
        - Стараемся, - чуть поклонился я. - Но я передам.
        - Отлично, - он протянул ладонь. - Тогда до связи. Я позвоню.
        - Всего хорошего, Николай Степанович.
        Я попрощался с семьёй Рижских, получив недовольный взгляд Наки. А когда они уехали, вернулся в зал и присел за барную стойку.
        - Уф, - выдохнул я, посмотрев на знакомого парнишку. - Серёга, плесни что-нибудь вкусного, но не уносящего.
        - Сейчас всё будет, - кивнул тот с улыбкой и принялся за работу.
        В этот момент ко мне подсела администратор.
        - Не отвлекаю? - спросила женщина, смотря на меня поверх круглых очков.
        - Отнюдь, - улыбнулся в ответ. - Наоборот, так даже интереснее.
        - Разве? - в её глазах полыхнули азартные искорки. - Польщена.
        Слушая нас, бармен быстренько поставил передо мной бокал с каким-то коктейлем и ретировался, чтобы не мешать.
        - Так всё прошло успешно? - спросила Инга, кивнув на выход, куда ушли Рижские.
        - Более чем, - ответил я и сделал глоток. Напиток оказался сладковатым, но не приторным. Слегка бодрящим, и при этом ощущались лёгкие нотки алкоголя.
        Надо будет потом узнать у Серёги, что это такое.
        «СЕЙЧАС НЕ О ПАРНЯХ ДУМАЙ!»
        Ага, я тебя понял.
        - Рада за тебя, - женщина присела поудобнее, при этом успела чуть наклониться, продемонстрировав пышную грудь, которая кое-как скрывалась за расстёгнутой рубашкой. - А что с нашим рестораном?
        - Как и говорил, остаётся за вами. Онегину на законном основании запрещено здесь появляться. Конечно, мы с Фарром немного потеряем в деньгах, но на ваших зарплатах это никак не отразится. Не волнуйся.
        - Ох, - выдохнула она, помахав ладошкой у лица. - А то я уже переживала, что начнётся недовольство.
        - Это вряд ли. Если что не так, звони мне, будем думать и поблажках.
        - А вот это интересно, - она закинула ногу на ногу, отчего я невольно сглотнул. - Надеюсь, рабочий день увеличен не будет?
        - Не думаю. А в чём проблема?
        - Никаких проблем, - на красивом лице появилась лукавая улыбка. - Просто моя работа на сегодня закончена. И, если хочешь, я могу подбросить тебя домой.
        Глава 25
        Первое, что я почувствовал на следующее утро, так это чувствительный прыжок, от которого перехватило дыхание. Распахнув глаза, хотел уже защищаться, но вовремя остановился.
        - Приветик, - ласково протянула Инга.
        Пухленькая бледнокожая азиаточка сидела на мне и медленно двигалась взад-вперёд, отчего по телу разливались волны экстаза. Пышные груди манили к себе. Меня так и подмывало подняться и укусить набухший сосок.
        - Как спалось? - спросила женщина, присев так сильно, что я зарычал от наслаждения.
        - Более, чем приятно, - вырвалось у меня.
        «КОНЕЧНО, ТЫ ЖЕ РАЗДЕЛ ЕЁ ПРЯМО В КОРИДОРЕ!» - смеялась Тень.
        Инга была не против.
        «ЕЩЁ Б ОНА СОПРОТИВЛЯЛАСЬ. САМА ЖЕ НА КОЛЕНИ УПАЛА ПРЕД СВОИМ ГОСПОДИНОМ».
        Ой, давай без этого. Ты ведь тоже ощущаешь моё тело.
        «НУ ДА, ПОЭТОМУ И СОВЕТУЮ ХВАТАТЬ ВСЁ, ЧТО ДВИЖЕТСЯ».
        Э, нет, приятель. До такого я ещё не опустился.
        Пока мы мысленно спорили с Тенью, Инга успела набрать темп, и буквально через пару движений я почувствовал, как тело любовницы дрогнуло, а сама она издала протяжный стон.
        - О, боги, - прошептала азиатка. - Как ж так… быстро…
        - Никогда подобного не было? - с усмешкой поинтересовался я.
        Та лишь мотнула головой.
        - Всё бывает в первый раз, - я приподнялся и впился в её алые губы. - А сейчас я хочу, чтобы ты легла на животик.
        - М-м-м, - сладко простонала женщина. - Одна из моих любимых поз.
        «ОГО, ГОВОРИТ ТАК, БУДТО ДО ЭТОГО В НЕЙ ПОБЫВАЛ…»
        Замолчи, пожалуйста.
        Инга с лукавой улыбкой плюхнулась на диван, я же аккуратно лёг сверху, прошептав её на ухо:
        - Теперь моя очередь.
        - Да-а-а…

* * *
        Она ушла почти сразу же, как мы закончили. Конечно, душ и небольшой отдых был, но так как Инга разбудила меня ещё на рассвете (видимо, слишком трудолюбива, раз так рано встаёт), то и уехала от меня около девяти часов утра.
        - Увидимся, босс, - она чмокнула меня в щёку на прощание и слегка сжала пах, отчего я дрогнул. - Надеюсь, ещё увидимся… в подобных обстоятельствах.
        Это был не вопрос, а предложение. Но отвечать на него я не стал, так как всё было очевидно. Сейчас я свободен, как ветер. Алёна сразу сказала, что я не тот, с кем ей хотелось бы связать жизнь (и её можно понять), Эля молча ушла (потом объяснилась, но всё равно мы на расстоянии), ну а Лиза… там вообще ничего не понятно. Вроде и тянется ко мне, вроде и отталкивает. Вот как понять женщин?
        «КАК ТОЛЬКО НАУЧИШЬСЯ, ТО СТАНЕШЬ ВЛАСТЕЛИНОМ…»
        - Пластилином, - огрызнулся я, заходя на кухню.
        И в этот момент в дверь постучали. Причём не во входную, а в дверь на кухне.
        - Началось, - пробормотал я, понимая, что сейчас будет что-то интересное.
        Самое интересное заключалось в том, что я до сих пор не оделся. Зачем? Я же в собственном доме, тем более один. Поэтому и направился к двери в том в чём мать родила. Глупо? Может быть. Но кто этому удивится? Вряд ли полковник или Агат будут ломиться сюда. Они приходят официально. Значит, ко мне заявился кто-то из женского общества. Ну а ежели так, то чего стесняться?
        Открыв дверь с бокалом в руке, я ухмыльнулся, видя ошарашенное лицо гостьи.
        - Доброго утречка, Лизавета, - хмыкнул я, сделав глоток.
        Наглый, высокомерный, но знающий себе цену. Да, это всё я, и от подобных мыслей на душе стало приятно. Всё же всем хочется знать, что они имеют хоть какое-то значение в этом мире. Главное - не перегнуть палку. И у меня вроде бы получается, ведь я не считаю, что девушка, стоящая передо мной, так сказать, «низшего сорта». Я просто стебусь. Грубовато, да, но и Лиза остра на язычок, к тому же довольно остроумна. Уверен, она оценит, ещё и пошутит так, что смущаться буду я.
        Собственно, так и произошло.
        - Раньше он был больше, - с усмешкой сказала девушка, быстро взяв себя в руки и с вызовом посмотрев на меня.
        От подобной наглости я аж поперхнулся.
        - Туше, - ответил я, закашлявшись. - Вот за это ты мне и нравишься.
        - За правду? - она продолжала нападать, глядя на меня, как акула на тюленя.
        «КСТАТИ, ДА, ТЕБЕ БЫ ПОДКАЧАТЬСЯ».
        Ну ты-то куда лезешь?!
        - Молодец, - хмыкнул я и направился к столу, где набрал ещё бокал вина. - Так чем обязан столь раннему визиту?
        Девушка вошла на кухню, притворив за собой дверь, а потом втянула носом воздух. Прищурившись, пристально посмотрела на меня и усмехнулась.
        - Но для тебя утро началось давно, верно?
        «НАС ОПЯТЬ СПАЛИЛИ! СОС!»
        Да умолкни уже.
        - И ты это поняла только по одному запаху?
        - Аромату женских духов, - Лиза упёрла руки в боки. - Я не понимаю, объясни.
        - Эм, что именно? - я протянул ей бокал, который она взяла и сразу же выпила половину.
        - Как тебе это удаётся, чёртов ты сукин сын!
        - Эй!
        - Что? Я серьёзно! - ещё пара глотков и её бокал пуст, что меня несколько поразило. Пришлось долить ещё. Она забрала бокал и вновь приложилась.
        - Полегче, девочка, - заметил я.
        - Ой, отстань, - кажется, она охмелела. Присев на стул и закинув ногу на ногу, Лиза продолжила: - Я вот чего не могу понять, Ростов, - ого, уже по фамилии. Ну ладно. - Ты трахаешь практически всё, что движется…
        «АГА, А Я ЖЕ ГОВОРИЛ!»
        Лучше б помолчал.
        - Но к тебе всё равно тянутся люди. И ладно, если б просто деловые отношения с этими вашими Домами, - она снова допила бокал. Я обалдел ещё раз, но отступать поздно, тем более у меня гость, которого я рад видеть. Бокал вновь наполнился. - Как с той же шмарой с пирсингом во всех местах, или тварью рыжеволосой, - это она про Наки и Наташу? - Там всё понятно, - она вздохнула и посмотрела на меня с некой просьбой. - Но скажи мне, Влад, почему меня до сих пор к тебе тянет? У тебя куча любовниц, и я понимаю, что я одна из них, но… ничего не могу с собой поделать. Так и хочется тебя обнять.
        Охренеть. И что мне теперь делать?
        «А, МОЖЕТ, И ЕЁ, ПОКА КРОВАТЬ НЕ ОСТЫЛА?»
        Ну уж нет, точно не сейчас. Так нельзя.
        - Лиза, - выдавил я. - Я не знаю, что тебе сказать. Прости.
        - Прости, - фыркнула девушка. - Видимо, с этой проблемой придётся бороться только мне.
        - Я готов помогать тебе, и ты это знаешь. Но что касается серьёзных отношений… прости, я сам не понимаю чего хочу.
        - Или кого, - внезапно она рассмеялась. И не истерично или нервно, а искренне, по-дружески. Хорошо это или плохо, мне предстоит узнать после. - Ладно, Ростов, давай говорить по делу. Конечно, меня тянет к тебе и отталкивает одновременно, но это не решит моих проблем с семьёй, - она погрустнела. - Учитывая, что Лобастов опять объявился.
        - Что надо этому ублюдку? - я мигом стал серьёзным.
        - Новости, естественно. Ему важно знать о тебе всё. Вот буквально до того момента, когда ты ходишь в душ и…
        - Я понял, - перебил девушку, вскинув руку. - Так расскажи ему. Вчера я решил проблемы с господином Онегиным, и теперь господин Фарр вскоре завладеет как клубом, так и сетью кафе единолично. А ночью я был с администратором «Минами», если уж так ему интересно.
        - Ага, значит, той самой коровой? - девушка вновь прищурилась.
        Чёрт, вот почему женщины слышат только то, что хотят?
        - Лиз, давай без этого. Я ещё слишком мал, чтобы на ком-то жениться и создавать собственный семейный гарем.
        - Ну да, он у тебя уже есть, только неофициальный.
        - И ты ревнуешь?
        - Самую малость, - процедила она сквозь зубы и в третий раз допила вино.
        «КАЖЕТСЯ, ТЕБЯ ОБЫГРАЛИ».
        Это не соревнование.
        - Да, я вижу, - усмехнулся я и подлил вино и ей, и себе. - Но речь же сейчас не об этом. Чем Лобастов тебе угрожал? Вновь давил на мать?
        - Он, - она опустила взгляд и отодвинула бокал, будто почувствовала себя виноватой, - напомнил, что моя сестрёнка в этом мире тоже никто, и мест в саду маловато, поэтому…
        - Всё нормально, - ответил я, улыбаясь. - Он всего лишь балабол, не более того. Ну а если и решится на что-то, то, поверь, я сделаю всё, что от меня зависит, чтобы вам помочь. Ксюшу не выгонят на улицу. Успокойся.
        - Ого, ты помнишь её имя, - хмыкнула гостья. - Лобастов иногда и моё-то не вспоминает.
        - Обижаешь, я помню всё про Ксю и госпожу Марину.
        - Госпожу? - Лиза вновь рассмеялась. - С каких пор она госпожа?
        - Ну, знаешь ли, - я пожал плечами. - Воспитание в Домах предполагает подобное отношение ко всем людям. Аристо или нет. Просто большинство богатых ублюдков забывает об этом.
        - Да? - девушка с интересом посмотрела на меня. - А ты, значит, не богатый ублюдок, господин Фарр?
        «ОЙ, ОЙ».
        - Лиза?
        - Да брось, Влад, - она добродушно улыбнулась. - Только дурак до этого не додумается. Твой Дом слишком быстро поднялся, а таинственный мужичок с аквариумом на голове появился как раз в это время.
        - Я бы сказал, что это глупое предположение. Но ты же понимаешь…
        - Понимаю, - она выпрямилась. - И от меня никто ничего не узнает. Впрочем, я и сама не уверена в этом. Может, когда-нибудь придёт время, и ты станешь мне больше доверять, чтобы раскрыть все секреты?
        - Поверь, мои секреты смертельно опасны.
        - Почему-то я в этом не сомневаюсь, - криво усмехнулась. - Особенно после той поездки из собственной квартиры.
        - Прости, Гарик со своей бандой сильно на меня закусили.
        - А потом большей части банды не осталось в живых, - усмехнулась девушка и чуть отпила из бокала. - Странно, ну да ладно. Честно говоря, мне это даже немного льстит.
        - Что именно?
        Она смущённо опустила глаза.
        - То, что за меня заступился такой сильный человек. И не простолюдин, а ещё и аристо.
        - Благодарю, - я отсалютовал бокалом. - А теперь к делу. Мне нужны все медицинские документы, связанные с болезнью твоей матери.
        - Это ещё зачем?
        - Скажем так, новый проект Ростова и Фарра, - хитро улыбнулся я. - Есть кое-какие наработки.
        - Вот как, - Лиза заинтересованно придвинулась. - А что взамен?
        - Желание поправиться.
        - Влад, я же знаю, что ничего просто так не делается.
        - Неужели? А чего ж ты работаешь на меня в «Люксе».
        - Ну… - она замялась. - Мы же вроде как спали…
        - По принуждению? Или ты таким образом долг отдавала?
        Девушка вспыхнула.
        - Я никогда так долги не отдаю! - но тут же поникла. - Хотя со стороны так и могло показаться. Просто ты мне нравишься, но об этом мы уже говорили.
        - Лиз, сейчас не об этом речь. Я хочу помочь. И если уж хочешь знать, какова цена, то всё просто - мне нужны люди, которые готовы пойти на этот эксперимент.
        - То есть подобный кролик?
        - Что-то вроде того, - кивнул я. - Но не волнуйся, прежде всё будет протестировано сотни раз, и только после этого перейдём к людям.
        - Так себе предложение.
        - Либо оно, либо вечные боли и временная блокировка с помощью дорогущих стероидов. Которые, кстати, тоже не особо хорошо влияют на организм.
        - Не тебе мне рассказывать о них! - она вновь вскинулась, но, как и в прошлый раз, так же быстро успокоилась. - Не знаю, Влад. Я боюсь…
        - Я и не прошу ответа прямо сейчас. Всё это нескоро. Для начал надо понять, чем именно болеет твоя мама.
        Она усмехнулась.
        - До сих пор никто из докторов не догадался. Думаешь, вам удастся?
        - Посмотрим, - я вновь отхлебнул. - Всему своё время.
        Глава 26
        Работы в клубе хватало с головой. Приехав туда, я отправил Лизу к её непосредственной начальнице, которая уже порхала по залу, а сам направился в наше подземелье. Стоило переговорить с Семёнычем.
        - О, привет, - устало пробормотал он, когда я вошёл.
        Мой навигатор раскинулся в компьютерном кресле и потягивал ароматный кофе. Но несмотря на расслабленную позу, я видел, насколько он напряжён.
        - Что случилось? - я сразу перешёл к делу, присев на диван.
        - Ай, - отмахнулся Семёныч. - Не забивай себе голову.
        - Говори уже, - я прислушался, но кроме тихого шума серверов, ничего не слышал. - И Маши нет. В ней проблема?
        - И да и нет, - криво усмехнулся мой собеседник. - Хотя… проблема в ней в самом буквальном смысле.
        - Что-то не так с ребёнком? - я напрягся.
        - Вроде нет, - он неопределённо пожал плечами. - Мы посетили доктора, но тот говорит, что всё хорошо. А вот…
        Тяжёлый вздох, и Семёныч прикрыл глаза, запрокинув голову.
        - Понятно, нотации о здоровой семье.
        - Было и такое, - кивнул он. - А ещё бессонные ночи. Не знаю почему, Маша спокойно посапывает, а у меня ни в одном глазу.
        - Семёныч, - я подошёл к напарнику и дружески похлопал по плечу. - Расслабься, если доктор сказал, что всё нормально, то не стоит беспокоиться.
        - Ага, а мне что делать? У меня ведь никогда ничего подобного не было.
        - Ну, всё бывает в первый раз, - рассмеялся я, пожав плечами.
        - Да пошёл ты, Ростов, - снова отмахнулся толстячок, но настроение у него поднялось. Он уселся поудобнее и посмотрел на меня. - А ты чего в такую рань? Школу совсем забросил?
        - Сейчас не до неё, сам понимаешь. Сегодня концерт, вот и хотел подготовиться.
        - Кстати, ты в курсе, что к нам заглянет Савельева?
        - Ого, так официально?
        - Ну, подобные люди просто так не приходят, - усмехнулся мужик. - Так что готовься. Поднаберись силёнок, успокой Элю и Лизу…
        - Семёныч, не нагнетай, а? - произнёс я, вернувшись на диван. - Ржевский не звонил? Что там с пропуском и вертолётом?
        - Да хрен его знает, - он потёр подбородок. - Ты ему первый и позвони. Чего резину тянуть-то? Времени мало.
        - Согласен, надо срочно в Сибирь слетать, пока Охотники нас не опередили.
        - Думаешь, они в курсе о той лаборатории?
        - Без понятий. Но и мы ничего не знаем, кроме моих видений. Так что… - я снова вздохнул. - Как же меня это достало.
        - Что именно?
        - Да всё. Я обычный подросток, а вынужден решать проблемы, от которых, возможно, зависит судьба человечества.
        - Ого, всё настолько закручено?
        - Ты меня понял.
        - Да, - Семёныч кивнул. - Но на то ты и Ростов.
        - В каком смысле?
        - В прямом. Ты же не какой-то там Адашев или даже милость его Романов. Ты Ростов. Ваш Дом известен практически везде, наверное, на уровне императорского.
        - Так себе известность.
        - Да, вас не любят. Раньше не любили, - он многозначительно посмотрел на меня. - А сейчас обернись. Ты поднял своё имя, свой род настолько, что никому и не снилось. А ведь прошло не так уж много времени.
        - Годы, Семёныч, десятилетия унижений моей семьи.
        - Значит, наступил момент взять своё и избавиться от ярлыка презираемых.
        - Тебе легко говорить.
        - Ну, не то чтобы совсем. Я ведь вообще простолюдин.
        - Нет, господин Вагнер. Вы великий изобретатель, помяните моё слово, - хмыкнул я.
        - Слово Ростова имеет особую цену, - рассмеялся он.
        - Всё? - женский голос оборвал нас, заставив обернуться к выходу. - Поцеловали друг друга в задницу? - в дверях стояла Эля, уперев руки в бока и злобно смотря на меня. - Значит, ты собираешься в ту заброшенную лабораторию? А я даже и не в курсе.
        - Эль, - я встал и поднял ладони, будто сдавался. - Прости, но ты ведь сама ушла от нас…
        - Не от вас, - она нахмурилась ещё сильнее. - А от мальчишки, что любит влезать в неприятности, которые поджидают его на каждом шагу.
        - Ну как же я могу в них не влезать, если они ждут? - медленно двигался к ней.
        - Влад, это не смешно, - она чуть сбавила гонор, видя, что я не останавливаюсь. - И… не надо вот этого вот.
        - Чего? - я вопросительно вскинул брови. Теперь женщина казалась напуганной.
        - Ты понял о чём я, - пробормотала она, отступая.
        - Вообще, ни капельки, - всего один лишь быстрый шаг, и она попалась в мои объятия. - Объяснишь?
        - Влад, - Эля попыталась вырваться, но делала это настолько слабо, что всё стало понятно без слов. - Давай-ка без рук.
        - Как скажешь, - я с улыбкой чуть ослабил хватку, но тут же поцеловал её.
        Женщина дрогнула, но не стала противиться и уже через секунду обвила руками меня за шею.
        - Началось, - прокряхтел Семёныч и развернулся к мониторам.

* * *
        Провозились мы до вечера. Сегодняшний концерт ничем особым не выделялся, но Эля впервые была ответственно в клубе, поэтому было заметно, как она нервничает. Лиза, кстати, тоже суетилась, но смогла кое-что скинуть мне о своей маме на почту. А ближе к вечеру приехал полковник, с которым мне хотелось поговорить.
        - Не торопи, Влад, - сразу же произнёс Ржевский, присев за барную стойку. Мы не стали опускаться в наше убежище. Полковник, как всегда, уставший, заказал себе пива. Я его поддержал. - Насчёт пропуска в столицу появились кое-какие проблемы.
        - Что такое?
        - Мой человек пропал.
        - О как, - выдохнул я и сделал глоток из запотевшего бокала.
        - Да-а-а, - недовольно протянул Ржевский. - Такие дела. Вроде всё уже обсудили, а вот сегодня надо было связаться утром. Но до сих пор ни слуху ни духу.
        - Так, может, занят человек?
        - Серьёзно? - он покосился в мою сторону. - Влад, это не просто поездка в соседний городок, всё гораздо сложнее. И люди просто так не пропадают. Впрочем, ты и сам об этом знаешь.
        - Да, - ещё глоток и воспоминания о родителях.
        - Но есть и хорошие новости.
        - А вот это радует. Какие?
        - Оля объявилась.
        - Майор? - я чуть было не поперхнулся пивом. - С ней всё в порядке?
        - О-о-о, друг, чтобы с ней сделать что-то плохое, тебе придётся сильно постараться, - рассмеялся Ржевский. - Но думаю, что её неплохо потаскало. Однако она жива и здорова, так что майор может нам помочь.
        - Господин майор… - пробормотал я, вспоминая, как мы «отдыхали».
        - Ага, господин или госпожа? - вновь хмыкнул полковник. - Ты смотри поаккуратнее с этим. А то потом род Ростовых потеснит численностью Романовых с кучей их ветвей.
        - Не начинай…
        - Как хочешь, но я серьёзно, Влад, - он чуть наклонился ко мне. - Я понимаю, многожёнство и всё такое, но ты ведь должен содержать большую семью. И вполне возможно, что в скором времени это получится. Более того, - он покосился в сторону, где суетились Эля с Лизой, - я был бы не против породниться с таким Домом.
        - Толя…
        - Не перебивай, - я вскинул руку. - Но всё это потом, когда ты решишь насущные проблемы. Возможно, после этого я буду более лоялен к вашим с Алёной отношениям. Да и она тоже поймёт, что её муж остепенился и больше не лезет к чёрту на рога. Я ведь тоже хочу видеть тестя таким, чтобы не переживать за свою дочь.
        - Ты вот сейчас нагородил всего, что я даже испугался малость.
        - Чего?
        - Эти разговоры о женитьбе, многожёнстве… всё в диковинку, я ведь никогда к этому не готовился. Да и родители у меня одни. У отца нет других жён.
        - Больше нет, - Ржевский отхлебнул пива.
        - Не понял, - я в который раз за этот день напрягся.
        - А что здесь понимать? - он пожал плечами. - Вот, к примеру, наша Савельева неплохо так клинья к Виталику подбивала. Но не вышло, её родители не собирались выдавать свою дочь за Ростова.
        - Об этом я знаю. Но ты имел в виду что-то другое.
        - Да? - он пожевал губами и внимательно посмотрел на бокал. - Вкусная штука. И полезная, если надо кому-то язык развязать. Жаль, что на этот раз развязался мой. Я ведь не хотел говорить.
        - О чём, Толя? - я практически дрожал от нетерпения. Ещё бы, прошлое моей семьи вновь всплывает наружу и вряд ли будет приятно пахнуть.
        - Минь Ли-Шуань, - выдохнул полковник. - Младшая сестра той самой Мей, на которой женат Рижский.
        - Хочешь сказать, что она была второй женой моего отца?
        - Ага, - кивнул он и допил остатки. - Правда, недолго. Они даже толком не виделись. Так, несколько раз пересеклись. Ну, сам понимаешь для чего.
        - Твою ж мать… - пробормотал я и залпом осушил половину бокала. Поставив его, попросил добавки у бармена. - Да как так-то? Почему я не в курсе?
        - А зачем оно тебе? - переспросил Ржевский. - Она даже к вам в дом приехать не смогла. Сбежала сразу, как только узнала, как относятся к Ростовым.
        - Серьёзно?
        - Ну, не совсем так, - он взял новую порцию пива и с удовольствием сделал несколько глотков. - Шальная баба была, хоть из китайского Дома. Её после подобного вычеркнули из семьи, кстати.
        - Так, а что произошло? расскажи нормально.
        - Ох, - вздохнул он. - Ладно. Когда Рижский женился во второй раз, семья Шуань решила, что и младшую дочь пора куда-нибудь пристроить и вышли на партнёра Костика, то есть на твоего отца. Конечно, изначально он был против. Да и Таня готова была голову оторвать той бабёнке. Но щедрые контракты и связи за рубежом сделали своё дело.
        - То есть, проблема была лишь в финансах?
        - И это тоже, - кивнул полковник. - Виталик бы не смог вытянуть свой Дом без прочных связей с другими. Думаю, ты и сам это понимаешь. Потому и согласился на этот брак. Таня рычала, но сдалась, всё же в нашей стране это считается нормальным. К тому же мамка у тебя не дура, она прекрасно понимала, что подобные отношения Ростова-старшего дадут их чаду больше возможностей, коих они были лишены.
        - М-да уж.
        - Ага, как-то так. Но потом Минь взглянула, что у нас в стране творится, и поняла, что ехать сюда не хочет. И тут как раз к ней втёрся в доверие какой-то богатый американишка, посуливший золотые горы. А она как была пустышкой безмозглой, так и осталась. Поэтому подала в суд на развод и свалила ото всех подальше.
        - И что суд? Принял заявление?
        - Почему нет? Дом Шуань такого позора терпеть не мог, поэтому вычеркнули младшую дочь отовсюду, а Виталик тоже особо не горевал. Связи-то остались, не его же вина в том, что у китайцев была столь дурная кровь. Но об этом все предпочитают молчать, - полковник вытер ладонью пену с губ. - Вот так он, будучи многожёном, остался с одной лишь Таней.
        - Охренеть, - только и выдохнул я. - А ведь никто не говорил мне.
        - Так было б о чём. Но, думаю, они планировали обо всё поведать, когда придёт время. Увы, пока что оно так и не наступило. Но будем надеяться, что вскоре ты сам их найдёшь и вытрясешь все подробности, - он рассмеялся. - Конечно, если они будут тебе интересны.
        - Теперь уже и не знаю, надо ли.
        - Да брось! - Ржевский хлопнул по спине так, что я чуть не упал на барную стойку. - Всё решится в лучшую сторону, не переживай. Оля выбьет нам пропуск. Просто теперь надо будет ещё чуть подождать. Ну и с твоим полётом я тоже договорился. Нашёл хорошего пилота и вертушку свободную на среду.
        - Среду? - тут же спохватился я. - Это ж через три дня.
        - Ага, будет время подготовиться. Так что не расслабляйся, уже скоро многое решится.
        Глава 27
        Бас бил по ушам, но не столь противно, как это могло бы показаться. Трек оказался довольно мягким, хотя я бы кое-что изменил, но выступал не Фарр, а один из моих замов. О да, теперь их было около десятка. После того как лейбл «New records» обогатился на моих треках, я начал подсылать к ним одного за другим начинающих музыкантов. Кое-кто теперь работал официально, но большинство слилось уже в первые дни. Ну что ж, сильнейший правит миром.
        «ОГО, А НЕ СЛИШКОМ-ТО, ЧЕЛОВЕК?» - хмыкнула Тень.
        В самый раз.
        «ТЫ ЖЕ В КУРСЕ, ЧТО У ТВОЕГО ЛЕЙБЛА ДАЖЕ В НАЗВАНИИ ОШИБКА. ОНИ ОБЛАЖАЛИСЬ ПО ПОЛНОЙ УЖЕ В НАЧАЛЕ».
        Там всё верно. Исправлять нечего, кроме их генерального директора.
        «ОХРЕНЕТЬ! ТЫ ХОЧЕШЬ КУПИТЬ СЕБЕ ЛЕЙБЛ?»
        Ну да. Новую открывать и раскручивать затратное дело. Тем более в этом нет смысла, когда на моих песнях выехали другие. Сейчас майнинг разгонится, и скуплю вес их акции. А в придачу открою несколько фармацевтических компаний вместе с Рижским.
        «АМБИЦИОЗНО, ЧЕЛОВЕК. НЕ БОИШЬСЯ, ЧТО НЕ ПОТЯНЕШЬ?»
        Боюсь? Нет. Скорее, волнуюсь. Ошибки, конечно, будут, без них никуда. Но надо идти дальше, развиваться. Тем более после всего того, что произошло, отступать некуда.
        «А ВОТ ЭТО ВЕРНО, - согласилась Тень. - КСТАТИ, КОГДА БУДЕТ МОЯ НОВАЯ ПРОКАЧКА?»
        С чего ты взял, что я на это снова решусь?
        «С ТОГО, ЧТО МОИ СПОСОБНОСТИ ПОМОГУТ В НАШЕМ ДЕЛЕ».
        В нашем?
        «ЕСТЕСТВЕННО! НЕ ЗАБЫВАЙ, Я ЧАСТЬ ТЕБЯ. И ЕСЛИ ДУМАЕШЬ, ЧТО Я ХОЧУ ЗАВЛАДЕТЬ ТВОИМ ТЕЛОМ, ТО СПЕШУ ТЕБЯ РАЗОЧАРОВАТЬ. У МЕНЯ ЭТО НЕ ПОЛУЧИТСЯ».
        Ох, и как мне теперь с этим жить? Разочаровал так разочаровал.
        «ТЕБЕ СМЕШНО, КОНЕЧНО, - недовольно протянул внутренний голос. - А ВОТ МНЕ НЕ ОСОБО. ВСЁ ДЕЛО В ТВОЕЙ МОРДЕ».
        Моей? Может быть, твой клыкастый оскал людям не нравится?
        «ВОТ ИМЕННО! И ВИНОВЕН В ЭТОМ ТЫ. ВСЕ УЖЕ ПРИВЫКЛИ ВИДЕТЬ СЛАЩАВОГО МАЛЬЧИШКУ. ЧТО БУДЕТ, ЕСЛИ ВМЕСТО НЕГО ПОКАЖУСЬ Я?»
        И оскорбил, и приободрил. Да у тебя талант.
        «СТАРАЮСЬ. НО Я ПОВТОРЮСЬ, ДА, Я МОГУ СТАТЬ СИЛЬНЕЕ И ЗАБРАТЬ КОНТРОЛЬ НАД ЭТИМ ТЩЕДУШНЫМ КУСКОМ ПЛОТИ. НО ЧТО ПОТОМ? МНЕ ПРИДЁТСЯ СКРЫВАТЬСЯ, ВЕДЬ СВОЁ ИСТИННОЕ ЛИЦО СКРЫТЬ НЕ ПОЛУЧИТСЯ».
        Скорее, морду.
        «НЕ ГРУБИ, ЧЕЛОВЕК. Я И ОБИДЕТЬСЯ МОГУ».
        Ладно, прости. То есть, в теории, ты можешь меня поработить, но не хочешь?
        «ИМЕННО! - воскликнула Тень. - НАКОНЕЦ-ТО ДО ТЕБЯ ДОШЛО! НА МЕНЯ ЖЕ СРАЗУ ОБЪЯВЯТ ОХОТУ. И К ЧЕМУ ТОГДА ВСЕ СТАРАНИЯ, ЧТО Я ПРИЛОЖИЛ, ПОМОГАЯ ТЕБЕ ЗАРАБОТАТЬ МИЛЛИОНЫ?»
        Спасибо, помощник, - я хмыкнул, хотя понимал, что Тень играла немаловажную роль во всех моих злоключениях. - Значит, работаем вместе, как и всегда.
        «ОТЛИЧНАЯ МЫСЛЬ! И РАЗ УЖ ТЫ УСПОКОИЛСЯ, ТО ОТВЕТЬ НА ПЕРВЫЙ ВОПРОС. КОГДА ДАШЬ МНЕ ТЕЛЕФОН?»
        Работаем, как всегда, но не наглеем, - поправил я.
        «НУ, НАЧАЛОСЬ, - недовольно протянул голос в моей голове. - ВОТ ЧТО ТЫ ЗА ЗАНУДА?»
        Хозяин куска плоти, который для тебя жизненно важен. Так что прояви терпение. Как бы мне того ни хотелось, но проблемы ещё возникнут. Вот тогда мы тебя и прокачаем.
        «ЛОВЛЮ НА СЛОВЕ!»
        Ага, - кивнул я танцующей девушки в короткой джинсовой юбочке, что бросала на меня похотливые взгляды. - Договорились.
        Красотка тем временем заметила, что и я не свожу с ней глаз, и медленно двинулась к барной стойке, которую я не покидал с момента разговора с полковником. Но не успела девушка дойти, как дорогу ей перекрыла не кто иная, как Наталья Адашева.
        - Ну, привет, Ростов! - воскликнула она, стараясь перекричать музыку.
        Алое обтягивающее платье, дорогие серьги и колье, а причёска такая, что я даже не знал, как реагировать.
        Наташа презрительно махнула той, что ко мне клеилась, и девушка, быстро смекнув, кто перед ней, ретировалась.
        - Ой, прости, кажется, я обломала тебе весёлую ночку, - иронично протянула Адашева, присев рядом.
        Два громилы, что ходили постоянно за ней, стояли чуть в сторонке. Это несколько напрягало, ведь я мог убить её в любой момент, и никто из них не успеет среагировать. С другой стороны, после того как я спас эту несносную девчонку и парней от Охотников, охрана относилась ко мне более лояльно. Да и потом, не будут же они постоянно прикрывать её своими спинами. Вряд ли это понравится столь свободолюбивой персоне.
        - И тебе здравствуй, - недовольно пробормотал я, заказав ещё пива.
        - Какое по счёту? - поинтересовалась девушка, попросив у бармена коктейль.
        - Тебе-то что?
        - Ой, какие мы обидчивые, - скривилась она. - Я и не думала, что всякие там шкуры так для тебя важны.
        - Наташ, вот чего ты прицепилась, а? - я отставил бокал и пронзительно посмотрел на неё. От девушки веяло жаром страсти, а в глазах блистали азартные искорки. - Раньше ты об меня ноги вытирала, а сейчас ревнуешь?
        - Ревную? - она расхохоталась. - Ой, да брось, Ростов. Кому ты нужен?
        - Ну, - я не стал обижаться на подобную выходку. - Мне по именам всех перечислить?
        - А давай! - внезапно её настроение резко изменилось. И тогда я понял, что она и правда ревнует. - Назови мне каждую сучку, с которой ты спал!
        «ВАУ! - восхитилась Тень. - ВОТ ЭТО ТЕМПЕРАМЕНТ! ТЕБЕ ОПРЕДЕЛЁННО НАДО ИМЕТЬ ЕЁ В ЖЁНАХ!»
        Ага, уже бегу под венец.
        - Обойдёшься, - ухмыльнулся я и чуть отпил освежающий хмель. - Я хочу, чтобы они жили, а ты бесилась, зная, что моя постель кем-то, да занята.
        - Сучёныш, - прошипела она, но тут же мило улыбнулась. Хотя я прекрасно видел, как она злится. - Но не думай, что меня это раздражает. У меня, знаешь ли, тоже есть свои поклонники.
        - Поздравляю, - я безразлично пожал плечами.
        - Ага, - она внимательно смотрела на меня, после чего на несколько секунд замолчала, отвернувшись. Пожевала губами, а потом сменила тему: - Я говорила с отцом, насчёт твоей просьбы.
        - О как. И что же он ответил? - а вот это меня заинтересовало.
        - Скажу сразу, он тебя терпеть не может. Наверное, даже больше, чем я.
        - Да, я заметил, - вновь усмехнулся, но решил не продолжать. С неё на сегодня хватит.
        - Мстишь, да? - девушка покосилась на меня. - Что ж, я заслужила.
        - Наташ, забудем о прошлом. У меня слишком много забот в настоящем, чтобы удачно сложилось будущее.
        - Поэтично, - улыбнулась она. - Хорошо, не будем о школе. Так вот, отец желал бы послать тебя ко всем чертям, но ты спас мне жизнь, теперь он обязан. К тому же всё случилось именно из-за этих артефактов, которые у него уже пытались украсть.
        - Так, так, так, - я чуть придвинулся к ней. - А вот это уже интересно. И что же там такое скрывается?
        Она резко мотнула головой, расплескав огненные кудри по сторонам. Бросила на меня вызывающий взгляд, и на её лице появилась хищная улыбка.
        - Баш на дашь! - заявила девушка.
        - Обычно так парни говорят.
        - Ты меня понял, Ростов. Я хочу, чтобы ты пошёл со мной на День поцелуя.
        - То есть ты меня приглашаешь?
        - Почемe бы и нет? В школе ты не появляешься, хотя там уже готовы драться за место с тобой. Поэтому я пришла сюда, зная, что ты работаешь с Фарром.
        - Как быстро распространяются слухи.
        - Так это неправда?
        - Правда, - кивнул я. - Я работаю на него. Помогаю в мелких делах.
        - Мелких? - она взглянула на пьяную танцующую толпу. - Не похоже.
        - Ну, бывает что-то более серьёзное, - уклончиво ответил я.
        - Ладно, это не моё дело, - отмахнулась девушка. - Но я предлагаю тебе сделку.
        - Наташ, это так не работает. Твои хотелки не сравнимы с тем, что могут значить артефакты твоего отца.
        - Да неужели? - она притворно надула губки и сложила бровки домиком. - Я так мало для тебя значу?
        - Ты меня поняла. Не юли.
        - Ой, - задорно хлопнула меня по плечу. - Какой-то ты слишком серьёзный и напряжённый, - после чего игриво подмигнула. - Может, тебе стоит расслабиться? Я знаю, что у вас здесь есть приватные кабинки. Уединимся?
        «КАКАЯ НАПОРИСТАЯ ЖЕНЩИНА!»
        - Не сегодня, - я проигнорировал замечание Тени.
        - А когда? - Адашева напряглась, сразу взяв быка за рога.
        «ВОТ ТЫ И СБОЛТНУЛ, НЕ ПОДУМАВ. ТЕПЕРЬ ЗАДНЮЮ ВРУБАТЬ НЕЛЬЗЯ».
        Зараза!
        - Вот как только мне расскажешь, так я и отвечу.
        - Фу, таким быт, Ростов, - она снова отмахнулась и пригубила коктейль. - Ну, хорошо, ты умеешь убеждать.
        «КАКИМ ЭТО ОБРАЗОМ?! - возмутился внутренний голос. - ТЫ ЖЕ НИ ЧЕРТА НЕ СДЕЛАЛ!»
        Это всё моя природная харизма.
        «ЯЗЫК ТВОЙ ДЛИННЫЙ, ВОТ В ЧЁМ ДЕЛО! ОТ НЕГО-ТО ДЕВУШКИ И БАЛДЕЮТ!»
        Очень смешно, прямо обхохочешься.
        Наташа придвинулась ближе и прижалась к моему плечу, страстно зашептав на ухо:
        - Отец показал мне, что храниться в тайнике. Там были какие-то чёрные кристаллы. Не знаю что это, и откуда они у него, но он говорит, что за них могут голову оторвать. Уже несколько раз ловили опытных воров. А неопытных… ну, дворовые псы остались довольны.
        Кристаллы! Чёрт возьми, почему на них всё повязано? Откуда они вообще берутся? Кравцов, гладиаторы Юдовой, и ведь это, судя по всему, только верхушка айсберга.
        - Я могу на них взглянуть?
        Наташа выпрямилась и облизнула пухлые губки.
        - Хочешь, чтобы я устроила вам встречу с отцом? Это будет непросто.
        «РАЗМИНАЙ ЧЕЛЮСТЬ! ПРИДЁТСЯ ОТРАБА…»
        Умолкни!
        - Я понимаю, но мне это необходимо. Если кристаллы попадут не в те руки, то быть беде.
        - А твои руки те? - с ухмылкой переспросила Адашева. - Я помню их, но мне нужно нечто большее, чем просто обнимашки.
        Я вздохнул и протёр глаза.
        - Хорошо, - поднял взор на собеседницу. - Наталья Адашева, согласны ли вы пойти со мной на День поцелуя?
        Протянул ей руку. Девушка кокетливо положила свою ладошку на мою.
        - С удовольствием, Владислав. Но всё же…
        - Что не так?
        - Всё же этого недостаточно.
        - Обещаю вам, Наталья, что вы останетесь довольны.
        - М-м-м, - протянула она. - А вот это мне уже нравится. И когда же я останусь довольна?
        «НЕ УПУСТИ МОМЕНТ! В СРЕДУ УЛЕТАЕШЬ, И ХРЕН ЗНАЕТ, ЧТО ТАМ ПРОИЗОЙДЁТ! А ИНФА О КРИСТАЛЛАХ МОЖЕТ НАМ ПОМОЧЬ!»
        Логично, тут ты прав.
        - Наташ, - я сменил светский тон на простой. - Мне необходимо в ближайшие дни увидеть эти кристаллы и поговорить с твоим отцом.
        - Понедельник.
        - Что?
        - Вы встретитесь в понедельник. Послезавтра, - хитро улыбалась она. - Согласен?
        - Постой, то есть ты уже договорилась с ним?
        «А-А-А, ТЕБЯ ПОИМЕЛИ, ЧЕЛОВЕК!»
        - Ну да, - она пожала плечами, как ни в чём не бывало. - Я ведь знала, что ты попросишь о встрече и договорилась заранее.
        - Ага… - пробормотал я, приходя в себя. - А зачем тогда весь этот фарс? Хотела поиграть со мной?
        - Но ты ведь тоже меня дразнишь своими подстилками, - она лукаво прищурилась. - Вот я и хотела отыграться.
        - Ловко, - усмехнулся я в ответ. Злиться смысла не было, такие мелкие обидки надо подавлять в зародыше, когда на кону стоит твоя жизнь. Да и не только твоя, мало ли что расскажет мне Адашев о кристаллах. - Что ж, значит, в понедельник мы оба останемся довольны нашим сотрудничеством.
        - Хорошее слово, - девушка цокнула языком. - Мне нравится. Нечто новое в моей интимной жизни.
        - Можешь не стараться. Ревновать тебя не буду.
        - Ой, всё, - обиделась она и, спрыгнув с барного стула, позвала своих амбалов. Но на прощание снова прижалась ко мне и облизнула щеку. - Мне было очень сложно уговорить отца на встречу с тобой. И теперь ты должен сильно постараться, чтобы я об этом не пожалела.
        Я повернулся в её сторону, и в этот момент мои губы обжёг жаркий поцелуй.
        Глава 28
        «КАЖЕТСЯ, ТЫ ВНОВЬ ВСТРЯЛ В НЕПРИЯТНОСТИ, ЧЕЛОВЕК», - насмешливо заявила Тень.
        Отвали.
        - Кажется, ты снова попал в передрягу, Влад, - послышался довольный голос Эли.
        Женщина присела рядом, с усмешкой глядя на меня.
        - Да вы издеваетесь, - улыбнулся ей в ответ.
        - Мы? - удивилась она.
        - Ага, мой загадочный друг тоже так считает.
        - Значит, он прав, - она слегка вздрогнула, то ли от холода, то ли от воспоминаний о Тени. - Что на этот раз? День поцелуя?
        - Он самый.
        - Ух, как бы я хотела оказаться в школе в этот вечер, - на её лице появилась хищная улыбка. - Тебя же там разорвать готовы. Из-за любви и ненависти.
        - Я смотрю, тебя это забавляет.
        - Ещё как, - возбуждённо произнесла Эля. - Собрал себе гарем, и теперь будешь отдуваться за нескольких.
        - Ревнуешь?
        - Самую малость, - она показала пальчиками. - Но кто я такая по сравнению с этой же Наташей?
        - Эль, - я накрыл её ладонь своей. - Ты значишь для меня больше, чем кто-либо из этих прицессок.
        - Неужели? - она хитро прищурилась. - Ох, Владислав, ваши слова, словно яд, проникают в душу и отравляют её всего лишь за несколько минут.
        - Но мы ведь давно с тобой знакомы.
        - Да, - она склонила голову набок. - Именно поэтому я безнадёжно больна.
        - Ух ты, - что-то ударило в груди, а кровь в венах ускорила свой бег. - То есть я могу рассчитывать, что сегодня мы уедем отсюда вместе?
        Женщина на мгновение задумалась, приложив пальчик к губам. А после игриво ответила:
        - Можешь думать об этом. Но что будет на самом деле, пока останется тайной.
        - Эля…
        - Хватит, мой рыцарь, - продолжала резвиться она, и я чувствовал, как от её тела повеяло жаром. Эмоции женщины зашкаливали, то ли от алкоголя, то ли от нашей беседы. Или же от всего сразу. - Поговорим позже, иначе я боюсь сорваться, - с этими словами убрала мою руку. - А мне ведь ещё следить за клубом. Не забывай, теперь я здесь главная.
        - Да, госпожа, - с придыханием ответил я, после чего почувствовал новую волну желания, исходящую от собеседницы.
        - Владислав Витальевич, - Эля кивнула и сползла со стула. - Позвольте откланяться.
        - Позволяю, - усмехнулся я, и женщина тут же растворилась в толпе танцующих.
        «И ЧТО ТЕПЕРЬ? - поинтересовалась Тень, когда я вновь повернулся к бармену. - ТАК И БУДЕТЕ ДРУГ ЗА ДРУГОМ БЕГАТЬ, А ПОТОМ РАЗБЕГАТЬСЯ, КАК СОБАКИ?»
        Фу, как грубо, - я помахал бокалом, чтобы мне добавили. - Ты всё сам прекрасно видишь. Она не готова быть со мной.
        «МОЖЕТ, ЭТО ТЫ НЕ ГОТОВ БЫТЬ ОТВЕТСТВЕННЫМ МУЖЕМ?»
        И это тоже. Я через несколько дней лечу к чёрту на рога, чтобы найти таинственный артефакт. А вы мне про свадьбу говорите. Семья и авантюризм - две неподходящие вещи.
        «КТО ЗНАЕТ, КТО ЗНАЕТ…»
        Я знаю. Недавно Элю доставал из рук бандитов. Потом отбивал Наташу от Охотников. Что будет дальше? Мои неприятности тянутся по нарастающей. Жертвовать близкими мне совсем не хочется.
        «ТАК И НЕ НАДО. УЧИСЬ РАБОТАТЬ АККУРАТНО».
        Ржевского наслушался? Разве я сейчас работаю грязно?
        «ВРОДЕ НЕТ, НО Я О ТОМ И ГОВОРЮ, ЧТО…»
        Нет, я не хочу жениться. Ведь тогда придётся тебя раскрыть. Не думал об этом?
        «ХМ, И ПРАВДА. ТВОИ ТАЙНЫ РАНО ИЛИ ПОЗДНО РАСКРОЮТСЯ. НО ЛУЧШЕ ПОДОЖДАТЬ».
        Именно, пока я не соберу вокруг себя достойную команду. Тогда-то мы и откроемся миру. Пускай знают своих героев!
        «НЕ РАНОВАТО ЛИ ТАК ВОЗГОРДИЛСЯ?»
        Нет, - улыбнулся я бармену, когда он подал бокал с прохладным пенным напитком. Сделав пару глотков, довольно хмыкнул. - Никто, кроме тебя, не слышит мои мысли. Хотя бы в своей голове я могу собой гордиться?
        «МОЖЕШЬ, - отозвалась Тень. - НАВЕРНОЕ, ЭТО И ПРАВИЛЬНО. НО ПЕРЕСТАНЬ ПИТЬ, ТЕБЕ СКОРО НА СЦЕНУ».
        - Точно, - вслух произнёс я и поставил полупустой бокал.

* * *
        Россыпь блестяшек. Лёгкий синтезатор и пара ударов баса. Эля вышла на сцену. Её голос легко льётся над залом, а я чуть ускоряю ритм. Басы бьют сильнее, а слова тянутся, словно эхо…
        - Lose your mi-i-ind…
        (SAKYRA - LOSE YOUR MIND)
        В шлеме Фарра неудобно, но оно того стоит. Ведь как только я появился на зрителях, они взорвались радостными воплями:
        - Фа-а-ар! Фа-а-ар!
        Приятно, не спорю. И их голоса греют душу. А ещё и кошелёк, но это отдельная тема. Ведь, когда я выхожу, чтобы сыграть новый трек, я получаю моральное удовольствие. Практически дохожу до катарсиса и довожу вместе с собой разгорячённую толпу.
        Лёгкий проигрыш на рояле. А на фоне всё та же россыпь тихие басы. Эля поёт. Одетая в блестящее короткое платье, она похожа на сияющую нимфу, что спустилась с небес. Прожектора бьют по ней различными цветами, те отражаются и улетают в гостей «Люкса».
        «ДА-А-А», - даже Тень оценила выступление.
        И вот в финальной части трека врубаю крик орла. Что? Глупо? Ненужная хрень? Всё будет к месту, если вы знаете, где найти его и как впихнуть туда. Я знал, как это сделать. Умел и практиковал. За это мне и платили. За это меня любили.
        - У-у-у!
        И снова под нами дрогнул пол.
        «СЕМЁНЫЧ С УМА СОЙДЁТ СКОРО ИЗ-ЗА ТОПОТА!»
        Всё будет нормально. Народ веселится, я тоже. Эля… как всегда, прекрасна.
        «ТАК ХВАТАЙ ЕЁ И… ОЙ, ТЫ ВИДИШЬ ТУ СИМПАТИЧНУЮ СТАРУШКУ?»
        Я вскинул руку, танцующие проделали то же самое с визгом и воплями. Но я играю на публику, а на самом деле искал взглядом ту, на кого указала Тень. И нашёл.
        Госпожа Савельева.
        «ДА, ЕЙ НРАВИТСЯ, КОГДА ЕЁ ТАК НАЗЫВАЮТ».
        Нам же говорили, что она придёт. Но зачем?
        Женщина, забив на всё и всех, отдавалась танцу и куражу по полной. Подняв раскрытые ладони, она плавно двигалась в такт музыке, в окружении нескольких молодых ухажёров.
        «МЕЛКИЕ СТЕРВЯТНИКИ УЖЕ НАЛЕТЕЛИ. СКЛИЗКИЕ АЛЬФОНСЫ ПОЧУЯЛИ ДОБЫЧУ», - прокомментировала Тень.
        Боюсь, они зубы сломают. Савельева им головы оторвёт, как самка богомола. И это если кому-то вообще повезёт с ней переспать.
        «ТЕБЕ ЖЕ ПОВЕЗЛО, И ГОЛОВА НА МЕСТЕ».
        Тогда всё было чисто по-деловому.
        «ПОСМОТРИТЕ НА НЕГО, ДЕЛОВОЙ КАКОЙ, - рассмеялся внутренний голос. - ЕЩЁ СКАЖИ, ЧТО НЕ ПОНРАВИЛОСЬ».
        Ну-у-у…
        «ВОТ ТАК-ТО. ПОЭТОМУ ГОТОВЬСЯ К НОВОМУ ЗАХОДУ».
        - Веселимся дальше! - прокричал я в микрофон, когда трек закончился и меня сменил новенький.
        Конечно, голос был изменён, поэтому никто не сравнит меня и знаменитого Фарра. Но нужно было срочно переодеться, чтобы встретить дорогую гостью. Ведь Савельева однозначно пришла к генеральному директору, и мне надо бы её проводить. Подобное сложно провернуть, но у меня уж была идея на этот счёт. Спасибо полковнику.

* * *
        - Елена Евгеньевна, - я учтиво поклонился. - Чем обязан?
        Женщина в шикарном вечернем платье стояла возле сцены, а рядом парочка громил, почти такие же, как у Адашевой.
        «МЕСТНУЮ ОХРАНУ НА КОНВЕЙЕРЕ ВЫПУСКАЮТ?» - рассмеялась Тень.
        - Ты прекрасно знаешь, Влад, кого я ищу, - улыбалась она, но властный голос явно давал понять, что просто так она не уйдёт. - Ты отшил поклонников Фарра, сказав, что он уже уехал. Но мне-то мозги не пудри. Я сама в этом профи.
        - Не сомневаюсь, - кивнул я.
        В этот момент к нам подошла Эля. Концерт ещё не закончился, и нас мало кто видел, так как мы скрылись в тени. Но администратор знала, где меня искать.
        - Что происходит, Влад? - осведомилась она.
        - О, Эльвира Геннадьевна, - я перешёл на официальный тон, чтобы она сразу поняла, как стоит сейчас общаться. - Прошу любить и жаловать, Елена Евгеньевна Савельева. Я рассказывал вам, что госпожа Савельева желает сотрудничать с господином Фарром и…
        - Прекрати этот фарс, Влад, - гостья подошла ближе и прижалась ко мне пышной грудью, что в её возрасте было несколько несвойственно. - Между нами ведь было нечто большее. Зачем этот грубый и глупый официоз.
        Стоило ей это произнести, как я почувствовал раздражение Эли. Но надо отдать ей должное, она не показала, что злиться. Лишь улыбнулась.
        - Думаю, встретиться с господином Фарром сейчас не получится.
        - Девочка, - Савельева смерила её пристальным взглядом. - Я не собираюсь бегать за вашим боссом, - снова повернулась ко мне и провела пальцем по груди. - Мы планировали работать вместе, так что давайте без ваших игр. Отведите меня к нему. Сейчас же.
        Эля перевела на меня вопросительный взгляд. Увидев это, Савельева рассмеялась. Хлопнула меня по плечу и чуть отступила.
        - Боги, неужто вы думали, что сможете утаить от меня подобное?!
        - Простите? - я слегка нахмурился.
        - За что прощать, Влад? - она продолжала задорно улыбаться. - Мне не шестнадцать лет, не стоит воспринимать меня дурочкой. Я прекрасно понимаю, что никакого Фарра нет, и всё это твои проделки, мелкий ты засранец, - и ткнула в меня пальцем. Не сильно, но ощутимо. - Так что давай пройдём в твой кабинет и там уж всё решим, а?
        - Эм, - я слегка замешкался. - Елена Евгеньевна, боюсь, вы ошибаетесь. Как мог такой сопляк, как я, тем более из презираемого всеми Дома Ростовых, так высоко подняться?
        - И это мне просто жуть как интересно, - томно протянула она, вновь прижавшись ко мне. - Давай, ты расскажешь мне об этом во всех подробностях и, - привстала на носочки, чтобы прошептать на самое ухо, - во всех позах, - после чего отпрянула и перевела заинтересованный взгляд на Элю. - Если хочешь, то твою подругу мы тоже можем взять. Я прямо-таки чувствую, как она тебя хочет, и как желает разорвать меня на кусочки.
        Эля вспыхнула и нас с гостьей захлестнула эмоциональная волна негодования.
        - Ну вот, - хмыкнула Савельева. - Я же говорила.
        - Наверное, я пойду следить за гостями, - Эля обратилась ко мне, прищурившись так, что по спине пробежали мурашки. - Надеюсь, вы сами разберётесь с… этой ситуацией.
        - Не беспокойся, красавица, - ответила вместо меня хозяйка Дома. - Справимся. Но всегда будем рады видеть тебя рядом.
        Мой администратор ничего не ответила, лишь одарила нас недобрым взглядом, после чего исчезла.
        «ОХ, ЁЛКИ. КАЖЕТСЯ, ТЕБЕ ПРИДЁТСЯ СТАРАТЕЛЬНО ПЕРЕД НЕЙ ИЗВИНИТЬСЯ».
        Ага, снова.
        - Так что? - Савельева потянула меня за шею так, чтобы мои губы оказались на уровне её. - Мы можем поговорить где-нибудь без посторонних глаз?
        - Вы же хотели пообщаться с господином Фарром.
        - Влад, - скривилась женщина. - Ну, прекрати. Уже не смешно.
        - Неужели? - улыбнулся я. - Ладно, отбросим всё лишнее, - я выпрямился, взял её за руку и повёл к лестнице. - Кабинет наверху. Но, - кивнул на охранников, что последовали за нами, - ты же хотела поговорить тет-а-тет.
        - Без проблем, - она даже не повернулась к ним. Лишь приподняла руку и щёлкнула пальцами. Парочка головорезов тут же оставила нас в покое. - Готово. Всё, лишь бы… господин Фарр, - эти слова она ехидно протянула, - остался доволен.
        - Вот сама у него и спросишь, - ответил я и быстро затянул её по узкой лесенке на второй этаж, провёл по тёмному коридору и без стука открыл дверь. - Господин Фарр, к вам гостья, - пропустил вперёд женщину, которая на мгновение оторопела от увиденного.
        - Госпожа Савельева, - протянул сухим басом мужчина, сидящий за столом напротив. На его голове красовался тот самый шлем, с которым я выступал на сцене. - Рад вас видеть, присаживайтесь.
        Глава 29
        - Я… - женщина всё ещё не могла сориентироваться. - Это какой-то розыгрыш?
        Дверь за её спиной закрылась, оставив их в кабинете вдвоём.
        - Розыгрыш? - переспросил Фарр. - С чего вы взяли?
        - Я думала, что Влад и является директором этого всего, - она развела руками, после чего присела в мягкое кресло. - И даже не думайте меня переубедить, - хмыкнула Савельева, наконец взяв над собой контроль. - Вы просто подставное лицо. Я прекрасно разбираюсь в людях. И Ростов именно тот, за кого вы себя выдаёте. Я даже вашего лица не вижу.
        - Простите, - мужчина чуть поклонился. - Но моя личность должна оставаться в секрете. По крайней мере, сейчас.
        - Ну да, ну да, - женщина безразлично пожала плечами. - Хорошо, пусть так. Но нам необходимо обсудить текущие дела. Может, позовёте сюда Влада?
        - Позже я введу его в курс нашего разговора, - спокойно ответил Фарр. - И да, он во многом мне помогает, а некоторыми делами занимается сам. Можно сказать, что он моя правая рука в вашей стране.
        - Я принимаю условия игры, - хитро подмигнула Савельева. - Главное, чтобы всё срослось.
        - Не волнуйтесь, всё срастётся, если мы с вами договоримся, - мужчина не двигался, лишь смотрел на гостью сквозь забрало шлема. - Честно говоря, после вашего предложения, я и сам подумал, почему бы не открыть подобную сеть быстрого питания, но уже от своего имени. Однако Влад сумел меня переубедить.
        - Хотели забрать мою идею? - женщина разгневалась, но постаралась не показывать этого. - И что же вас остановило? Как Ростову удалось отговорить вас от столь опрометчивого шага?
        - Опрометчивого? - переспросил тот. - Угрожаете?
        - Предупреждаю.
        - Вот именно этим.
        - Не поняла.
        - Вашей силой, Елена Евгеньевна. Мне и ему тоже нужны союзники. Дело не в деньгах и не во власти местного общепита. Мы имеем и то, и то в достаточном количестве. А вот друзей, увы, маловато.
        - Вот как, - довольно протянула она. - Значит, вам нужна моя поддержка?
        - Как и вам наша. Это взаимовыгодное сотрудничество, которое, надеюсь, просуществует годы. И поможет нам достичь больших высот, чем есть на данный момент.
        - Интересно, интересно. И чем же вы можете мне помочь, кроме имени?
        - Разве этого мало? Вы ведь именно это и хотели получить.
        - Да. Но рано или поздно всему приходит конец. Но вы, как я понимаю, хотите его отсрочить. Поэтому я и спрашиваю, чем ещё можете поделиться, чтобы наша дружба продолжилась?
        - А вы? - сухо спросил Фарр.
        - У меня достаточно власти, чтобы открывать практически все двери в городе. Думаю, этого вполне хватит.
        - И долго ли это продлится? У вас всего один сын. Наследник Дома Савельевых. Будет ли он столь умён и хладнокровен, как его мать? В будущем у него могут возникнуть проблемы. И нет, - наконец он поднял руку, прерывая назревающий вопрос, - конечно же, не от нас. Я знаю, что Влад и Игнат, пусть и не друзья, но хорошие товарищи. Этого вполне достаточно, чтобы я смотрел на ваш род более благосклонно. Поэтому и хочу работать с вами не один и не два года. А минимум несколько десятилетий.
        - Хм, - она прищурилась. - Вы так ласково отзываетесь о Владе. Кто он вам?
        - Очень хороший друг и помощник.
        - И только? - резким движением женщина выпрямилась и зависла над столом, упёршись в него ладонями. - Виталик, ты ли это?
        - Нет, - просто сказал Фарр. - К сожалению, я, как и многие другие, считаю родителей Влада мёртвыми. Но не хочу ему об этом говорить. Буду благодарен, если и вы не затронете больную тему при нём.
        - Договорились, - Савельева опустилась обратно в кресло, а на её лице отразилось разочарование. - Хотя я была бы рада, если б они вернулись.
        - Я тоже, - кивнул мужчина. - Но речь сейчас не об этом. У вас множество связей, которые могут помочь моей компании. У нас тоже есть кое-какие наработки и друзья. Думаю, мы сможем найти общий язык. Ну а пока, я даю своё согласие на ваш фастфуд. И обещаю, что самые свежие треки будут звучать в ваших заведениях эксклюзивно, как и в «Люксе». В течение месяца.
        - Ого, - выдохнула она, явно не ожидая подобного. - Приятно слышать.
        - Я не знаю, что вам требуется. Надеюсь, ваши юристы всё правильно подготовят. А с остальными мелочами договорить с Владом.
        При этих словах в глазах Савельевой вспыхнули алчные огоньки.
        - Отдаёте его на растерзание?
        - Он не маленький мальчик. Тем более в таких деликатных вопросах разбирается лучше. Единственное, о чём вас попрошу - верните его в целости и сохранности.
        - Буду очень стараться, но обещать не могу.
        - Хорошо, - кивнул хозяин клуба. - А теперь, прошу меня простить, у меня очень много работы. Влад проводит вас в зал.
        Савельева изумлённо изогнула бровь, но спорить не стала. В конце концов, она получила то, что хотела. Даже больше. Теперь можно и отдохнуть.
        И стоило Фарру закончить, как дверь вновь отворилась и на пороге появился тот, кого она хотела видеть.

* * *
        - Влад, - наша гостья провела пальцами по моему подбородку, выходя в коридор. - Мне обещали, что ты меня проводишь.
        Я вопросительно посмотрел на шефа, после чего покачал головой и прикрыл дверь.
        - Идём, - я первым направился к лестнице. - Надеюсь, всё прошло гладко?
        - А то ты не знаешь, - не стала скрывать своего ехидства Савельева. - И не говори мне, что не слышал нашего разговора, иначе я в тебе разочаруюсь.
        - Мне оставалось только хмыкнуть и промолчать.
        Спустившись в зал, она остановила меня, схватив за плечи. Резко развернула и тут же впилась в губы. При этом одной рукой сжала в области паха, отчего у меня перехватило дыхание.
        Через пару секунд женщина оторвалась от меня и внимательно посмотрела прямо в глаза.
        - Сегодня у меня отличный вечер, и я хочу продолжения, - облизнула пухлые губки. - Может, после вечеринки поедем ко мне?
        - Плохая идея, - ответил я, слегка держа её за талию. - Там же Игнат.
        - И то верно, - притворно вздохнула женщина, но тут же хитро улыбнулась. - Тогда к тебе. Нам ведь надо обсудить условия сделки?
        - Надо, - согласился я. - Но лучше сделать в официальной обстановке.
        - Влад? - она нахмурилась. - Даже не смей мне отказывать. Ты хоть знаешь, сколько людей метят на твоё место?
        - Боюсь даже предположить.
        «А ОНА ЗНАЕТ, НАСКОЛЬКО У ТЕБЯ БОЛЬШОЙ ГАРЕМ?»
        - Вот и не надо, - Савельева вмиг подобрела. - Так что решаем?
        - Сегодня ты отдыхаешь, - улыбнулся в ответ. - И вся выпивка за счёт заведения. А чуть позже решим. Надеюсь, никаких форс-мажорных ситуаций не случится.
        - Ну, хорошо, - она снова меня поцеловала, после слегка оттолкнула и направилась к охране, что уже топталась в нетерпении неподалёку от нас. - Увидимся! - махнула на прощание ручкой, не желая даже поворачиваться.
        - Ага, - выдавил из себя я. - Увидимся.
        - Жаркая штучка.
        От неожиданности я подпрыгнул.
        - Эля, блин! - воскликнул я, видя рядом администратора. - Когда ты научилась так бесшумно ходить?
        - Разве? - она пожала плечами, провожая взглядом Савельеву. - Здесь просто слишком шумно, вот тебе и показалось так.
        - Может быть, - не стал спорить я.
        - Так о чём вы договорились? Пришлось раскрыться?
        - Нет, хотя она понимает, что мы водим её за нос, - хмыкнул я. - Но приняла наши условия, лишь бы бизнес шёл.
        - А как тогда? - Эля непонимающе уставилась на меня.
        - Идём, покажу.
        И я потащил её наверх, как до этого Савельеву. Она безропотно подчинилась. А войдя в кабинет и заперев его на ключ, кивнул на мужчину, сидящего за столом.
        - Эм, - Эля замерла на пороге, не сводя с него взгляда. - Здрасьте, - кивнула ему и вновь уставилась в мою сторону. - Влад?
        - Что? - я не удержался и рассмеялся. Подбежал к сидевшему и хлопнул того по плечу, отчего мужчина пошатнулся, но не упал. - Здорова, Фарр!
        Он, естественно, не ответил. А Эля ошарашенно смотрела на нас.
        - Не узнаёшь? - я всё же решил не тянуть и ловко снял с него шлем.
        - Ох, - женщина пошатнулась, прижав ладонью ко рту. - Это же…
        - Да, - кивнул я, поставив шлем на стол. - Андроид Кравцова. Полковник подогнал. Сказал, что скоро их всех разберут и спишут и надо бы поскорее самим всё решить, пока не поздно.
        - Но он же мужчина, - Эля ткнула в робота пальцем.
        - Да, - согласился я. - У Кравцова был бордель с ними на любой вкус. Кстати, думаю, что это неплохая идея.
        - Что? - она вопросительно взглянула на меня, а потом сообразила. - Нет, Влад, это же проституция.
        - Не совсем. Они неживые. Чувств никто не ломает, тела тоже остаётся в целостности. Все довольны, и мы, и клиенты.
        - Как-то…
        - Не спеши ругать, я ещё сам не решил, нужно оно мне или нет.
        - Ясно, - Эля подошла ближе и провела по механической руке, скрытой под пиджаком. - Но как тогда они общались?
        - Там, - кивнул на соседнюю комнату, - всё установлено. Я просто управлял им.
        - И Савельева повелась? - снова в голосе администратора появилась ревность.
        - Вроде того. Считает его живым, но думает, что всем заправляю я.
        - Не так далеко от истины.
        - Это да.
        - Так и что ты решил, - женщина скрестила руки на груди. - Когда будете «договариваться»?
        - Надеюсь, что не сегодня.
        - А чего же так?
        - Эль, - я начал медленно подкрадываться к ней. - Я дал ей карт-бланш на баре. Думаю, она напьётся и её просто отвезут домой.
        - Так дай ей отрезвитель. Придёт в себя и тогда…
        - Не надо мне этого «тогда», - я оказался рядом с ней и слегка прижался к горячему женскому телу. - Мне нужно с ней просто поговорить и больше нечего.
        - Ага, знаю я такие разговоры.
        - Нам необходима поддержка знатных Домов.
        - Я в курсе, что тебе нравится тискать старушек, - выдохнула она. - На себе прочувствовала.
        - Ну какая же ты старушка? - моя рука скользила по её бедру, неспешно приподнимая платье. - Ты даже не представляешь, насколько красива. Как маг могу сказать, что жизнь в тебе бьёт ключом, и даже мне завидно становится.
        - Давай-ка… без этого… - уже прошептала она, прижатая к столешнице. - Не заговаривай мне зубы. Твоя лесть…
        - Кто сказал, что это лесть? Чистая правда.
        Легко прикоснулся своими губами к её и почувствовал горячее дыхание.
        - Ладно, чёрт с ней, с этой старушкой. А как же Адашева? - Эля смотрела мне в глаза, и я видел в них борьбу. Вокруг женщины растекалось тепло и жажда. Похоть буквально заполонила кабинет. Однако женщина держалась до последнего. - Наташенька мечтает о всрече с тобой.
        - Знаю, - кивнул я. - Но там тоже всё только ради дела. У её отца есть чёрные кристаллы. Помнишь их?
        - Тот, что был в груди Кравцова? - обеспокоенно спросила она.
        - Да, и ещё у некоторых выводков Юдовой. Кристаллы усиливают магию, но рассыпаются, когда умирает владелец. Но если у Адашева есть целый, то это может нам во многом помочь. Правда, я пока не знаю, в чём именно.
        - То есть всё тоже только по делу? - с придыханием поинтересовалась Эля, осторожно коснувшись моей рубашки.
        - Исключительно ради знаний и справедливости.
        Схватив её за бёдра, одним движением усадил на стол.
        - Влад, - испугалась она. - Нас же могут заметить.
        - Кто? Кабинет закрыт.
        - А он? - кивнула на андроида.
        - Я его отключил, - но на всякий случай развернул его голову на сто восемьдесят градусов. - Так спокойнее?
        - Не знаю, - она вновь посмотрела на меня. - Это… неправильно.
        - Неправильно отказываться от наших чувств, - я навис над ней, словно хищник над жертвой.
        - Нельзя… мы ведь…
        Но я не позволил её закончить фразу, страстно поцеловав. Эля на мгновение замешкалась, но потом, отпрянув от меня, прорычала с блеском в глазах:
        - Да пошёл ты к чёрту, Ростов, - однако вопреки ожиданиям, не ударила и не оттолкнула. Наоборот, вцепилась в ремень моих джинсов. - Ненавижу тебя за это.
        И уже сама притянула меня, опрокинувшись на стол.
        Глава 30
        Как я и думал, Савельева поддалась искушению и выпила достаточно, чтобы наш разговор был перенёс. Наташа тоже не стала упрямиться и уехала ещё до завершения концерта. А вот Эля…
        На кухне что-то громыхнуло, заставив меня подскочить на разложенном диване. Я метнулся в ту сторону, но с облегчением увидел русоволосую красавицу в одной лишь моей рубашке.
        - Ой, прости, - извинилась Эля, поднимая с пола сковороду. - Я тебя разбудила?
        - Как видишь, - я со смехом развёл руками, показывая, насколько сильно она права, ведь ворвался сюда в костюме Адама.
        - Оу, - она опустила взгляд и облизнулась. - Как заманчиво.
        - Лучше скажи, как ты сковороду уронила? Не поранилась?
        - Нет, - весело мотнула головой женщина. - Просто выскользнула из рук. Я хотела завтрак приготовить, если ты не против.
        - Я только за, - однако в тот момент есть мне хотелось меньше всего. Поэтому я подошёл к Эле и обнял за талию. - А, может, «это»?
        - Влад, - она укоризненно покачала головой. - Вот куда ты спешишь, такой молодой?
        - Показать? - сжал её попку, отчего Эля вскрикнула и рассмеялась.
        - Боги, - отложила посуду и обвила руками за шею. - Ты неисправим.

* * *
        - Будет лучше, если нас никто не увидит, - в который раз произнесла Эля, допивая своё вино.
        Прошло несколько часов с моего пробуждения. В клуб я не торопился, в школе выходной, всё же воскресенье. Можно было чуть и передохнуть.
        - Почему? - удивлённо переспросил я. - Ты ведь теперь вполне свободна в своём выборе.
        - Я да, а ты? - она посмотрела на меня сквозь пустой бокал и улыбнулась. - Влад, я уже говорила, что не против твоих «деловых разговоров». И даже если связи не особо деловые, тоже не буду капать на мозг. Но всё по той причине, что ты мне нравишься.
        - И только?
        - Не провоцируй, ты и сам всё прекрасно знаешь, - мило улыбнулась она. - Однако именно поэтому я забочусь о твоей репутации. Что будет, если Ростова будут постоянно видеть в компании с учительницей, которая на несколько лет старше него?
        - Ничего, - я пожал плечами. - Кому какая разница?
        - Большая, Влад, - а вот теперь она стала серьёзной. - Ты должен крутиться в высших кругах. С той же неформалкой или рыжей истеричкой.
        - Наташей?
        - Ну а с кем ещё? - она покачала головой. - Алёна, опять же, не считается. Лиза тоже. Мы трое просто как твоё развлечение.
        - Звучит так себе. Никогда так о вас не думал.
        - И мы тоже, зато других хватает. Савельева та же.
        - А с ней-то что?
        - Не дури, Ростов, - нахмурилась Эля. - Даже я, не имея магических способностей, чувствую, как она хочет затащить тебя в постель.
        - Это другое.
        - Нет, это именно то, что тебе сейчас надо.
        - О как, - хмыкнул я. - То есть я должен кувыркаться с богатенькими?
        - Можно сказать и так. Сам же говорил, что связи с ними лишними не будут.
        - Естественно.
        - Вот поэтому я и говорю, что лучше пусть народ видит Ростова-младшего с именитыми красотками, а не с безродными.
        - Рад, что ты назвала себя красоткой, - я откинулся на спинку и хлебнул прохладное белое вино.
        - Я никогда иначе и не считала, - побарабанила по столешнице. - А теперь мне пора в клуб. Надо ведь к сегодняшнему вечеру готовиться. Ты когда приедешь?
        - Пока не знаю. Не каждый же день там должен быть Фарр.
        - Почему бы и нет? Люди тебя любят.
        - Да, но есть и другие проблемы, которые тоже не терпят отлагательств.
        Эля проницательно на меня посмотрела, но уточнять не стала.
        - Ладно, - она встала и направилась к входной двери. - Надеюсь, сегодня ещё увидимся.
        - А уж как я на это надеюсь.
        В коридоре я полез к ней целоваться, но она остановила меня, прижав палец к моим губам.
        - Ай, ай, плохо слушал.
        - Но здесь же нас никто не видит.
        - И всё равно. Я ведь ещё не согласилась восстановить отношения.
        - Эм, - вопросительно вскинул брови. - А как же сегодняшние ночь и утро?
        - Нам нужна была раздрядка, и мы её получили.
        - Такое ощущение, что меня поимели.
        - Но тебе ведь было приятно, - рассмеялась она и продолжила более милым тоном: - Не грусти, Влад. Давай сперва посмотрим, во что выльются твои путешествия и знакомства с Домами, а потом и о нас поговорим.
        - Как-то это…
        - Вот и договорились, - вздохнула она и отворила дверь. Было очевидно, что такое решение ей даётся непросто. Наверное, ещё тяжелее, чем мне, но она оказалась сильной женщиной. - Я верю, что всё у нас наладится.
        И, поцеловав меня в щёку, убежала к подъехавшему такси.
        Я же, успев до этого одеться, вышел следом, провожая взглядом удаляющуюся машину.
        - М-да, неплохую ты себе цыпочку прихватил, - произнёс знакомый голос слева.
        Я вздрогнул и уже сжал кулак, чтобы ударить, когда из-за угла дома появился невысокий кореец в спортивной форме.
        - Ты чего здесь забыл? - да, это был мой учитель по физкультуре, но после такой встречи говорить с ним нормально мне совсем не хотелось.
        - Грубишь преподавателю? - он слегка удивился, а потом скривился в усмешке. - Смело.
        - Ты пришёл сюда без приглашения и находишься на моей территории. Я не собираюсь с тобой любезничать.
        - Насколько я знаю, в наследство ты ещё не вступил, так что дом закреплён за твоим отцом. Хотя уже скоро его перестанут считать пропавшим и…
        - Ещё раз, зачем явился? - грубо перебил его я.
        - Ростов, вот чего такой злой? Или ночью не перепало ничего?
        - Это всё, что ты хотел узнать? - переспросил я, держась за дверь. - Тогда я пошёл. Удачи.
        - Э, постой, - он моментально оказался рядом. - Угомонись. Я ведь не просто так пришёл, а по делу.
        - Говори.
        - Помнишь моё предложение? Бои без правил.
        - И?
        - Что «и»? - вот теперь он потихоньку выходил из себя. - Я хотел узнать, согласен ты или нет? Мы можем неплохо бабла поднять.
        - Деньги меня мало интересуют.
        - Зато мне бы помогли, - хмыкнул он. - Вот чего ты ломаешься, как тёлка?
        - Ага, теперь ты грубишь, - усмехнулся в ответ. - Если нужны бабки, то сам и выступай. Чего за другими бегаешь? Нагреться на них хочешь?
        - Ты же не понимаешь всей специфики в тех кругах. А я помогу вывезти в любом случае и при любом раскладе.
        «ЭТО ОН ПРО БАНДЮКОВ ГОВОРИТ? - с усмешкой спросила Тень. - МОЖЕТ, СКАЖЕМ ЕМУ, КТО ГАРИКА И КРАВЦОВА ПОРЕШАЛ?»
        Нет, не заслужил он таких таинств.
        - Вот как, - я чуть склонил голову набок. - Интересно, конечно. Но мне-то это зачем? Деньги нужны тебе.
        - Да, согласен - не сдавался он. - Но, считаю, тебе не помешает известность среди таких людей? За кем, по-твоему, сила в городе? Думаешь, Дома всё решают? Вы аристо зажрались, и уже не видите того, что происходит у вас под носом. Давно потеряли всякую власть. Даже копы вам не помогут, если что начнётся. А я тебе предлагаю реальное решение всех проблем.
        - Вот прямо-таки всех? - не веря спросил я. - Свистишь ты мне, Вячеслав Владимирович. Как соловей свистишь. Предложи что-то более реальное. То, отчего мы, зажравшиеся аристо, не сможем отказаться.
        - Вот, значит, как, - недобро усмехнулся он. - Ну хорошо, Владик. Есть и ещё кое-что интересное, - на мгновение замолчал и подозрительно осмотрелся вокруг. - Если сможешь пройти до финала и завалить главного босса, то получишь отличную штуковину. Чёрный кристалл, называется.
        «ОПАНЬКИ!»
        Я был согласен с Тенью, но не подал вид, что знаю, о чём идёт речь.
        - Уверен, ты о нём не слышал, - продолжал Ким, довольный собой. - Вряд ли даже твои предки о нём знали, слишком редкая штуковина. А для вашего брата ценна вдвойне, ведь кристалл способен усиливать магию в десятки раз.
        - О как. И почему я должен тебе верить.
        - Да чтоб тебя! - не выдержав, воскликнул учитель, отшатнувшись от меня. - А как мне тебе это доказать?! Думаешь, я с собой его таскаю?
        - Хотя бы фото покажи.
        Он скривился, но всё же полез за телефоном. Конечно, есть у него снимки кристалла, о подобном не говорят. Для простого люда они ничего не значат, так как народ не поймёт, что это такое, приняв за очередную драгоценность, на которую тратят баснословные деньги те же зажравшиеся аристократы. А вот те, кто в курсе сразу поймут, что разговор принял серьёзный оборот.
        Собственно, как и тогда.
        - Что, доволен теперь? - он сунул мне под нос телефон, где на экране отчётливо виднелись чёрные блистающие грани. - Или и дальше будешь целку из себя строить?
        - Давай ты хоть ненамного свой гонор сбавишь, - предложил ему я, посмотрев в глаза. - Я тебе нужен, а ты обзываешь меня, как хочешь. Так дела не делаются.
        Он снова запыхтел, но крыть было нечем.
        - Допустим, - наконец ответил рассерженный кореец. - И что ты решил?
        Я для приличия сделал вид, что задумался. Так-то было очевидно, что мне необходимо туда наведаться и достать кристалл.
        «УВЕРЕН, ЧТО СМОЖЕШЬ? ПРОТИВНИКИ БУДУТ МОЩНЫМИ».
        Ничего, и не таких валили. Главное, чтобы меня никто не раскрыл.
        «ЭТО ПОЧЕМУ ЖЕ?»
        Потому что сегодня наша территория может расшириться.
        «ОГО, А МНЕ НРАВИТСЯ ТАКОЙ НАСТРОЙ. ДАВАЙ, ЗВОНИ ПОЛКОВНИКУ И ПУХЛЯШУ!»
        Ещё рано.
        - Допустим, я согласен, - спокойно ответил я. - Есть какие-то гарантии, что я выйду оттуда живым?
        - Да твою ж мать! - Ким всплеснул руками. - Какие могут быть гарантии в таком месте?! Я могу только обещать, что доведу тебя и вытащу, если решишь свалить пораньше.
        - Мне нужен кристалл.
        Глаза корейца алчно вспыхнули.
        - Хорошо, значит, биться до победного.
        - Именно так, - кивнул я. - Когда бой?
        - Уже сегодня, - оскалился он. - Или тебе нужно время, чтобы принять ванну и сделать депиляцию?
        - Усики свои подростковые сбрей, а потом шути насчёт волос, - в тон ему ответил я, но мой собеседник лишь рассмеялся. Хотя эмоциональный фон выдал его злость.
        - Договорились, тогда сегодня в восемь встречаемся около «Мияги». Ты вроде там работаешь.
        - Вроде, - не стал спорить я.
        - Отлично, - он слегка ударил меня в плечо. - Иди, подготавливайся, Ростов. И не опаздывай.
        И он ушёл по дороге. Я проводил его задумчивым взглядом и вернулся в дом. Первым делом позвонил Семёнычу и попросил подготовить всё необходимое для слежки. Тот не стал задавать вопросов, а я обещал рассказать всё по приходу. Потом набрал Ржевского. А вот с ним уже так просто поболтать не получилось. Оказалось, что сегодня у него единственный выходной. Но намёк о подпольных боях заставил его замолкнуть и напрячься. Договорившись с ним, зашёл на кухню, где достал из холодильника вторую бутылку вина и наполнил бокал.
        «НЕ БУДЕТ ЛИ ЭТО ЛИШНИМ?»
        - Не будет, - вслух отозвался я, чуть пригубив полусладкий напиток. - Наоборот, поможет разобраться с мыслями.
        «В ТВОЕЙ ГОЛОВЕ САМ ЧЁРТ НОГУ СЛОМИТ».
        - Ага, именно поэтому там сидишь ты.
        Глава 31
        Первое, что я увидел в подземной части клуба - это довольного полковника, который с широкой улыбкой на лице пересчитывал деньги.
        - А вот и начальник, - произнёс он, чуть выпрямившись в кресле. - А мы уже заждались, Влад. Давай, рассказывай, что ты там удумал на этот раз?
        Я подошёл ближе, не сводя с него удивлённого взора. Потом посмотрел на Семёныча, что сидел у главного монитора. Почувствовав мой взгляд, он обернулся и пожал плечами.
        - Я предлагал ему перевести всё на карту. Но наш коп никому не верит.
        - То есть?
        - А то, Влад, - отозвался Ржевский. - Что я предпочитаю наличку. Она не такая заметная.
        - Но Семёныч может закодировать пересылки на карты так, что весь ваш отдел с недохакерами не сможет вычислить.
        - Именно, - с готовностью подтвердил мои слова Вагнер.
        - Может быть, - не стал спорить полковник. - Но бережёного бог бережёт. Не мне тебе об этом говорить. Согласен?
        - Может быть, - я присел в мягкое кресло напротив.
        Тут же из соседней комнаты появилась Маша с такой же улыбкой. Видимо, сегодня у неё хорошее настроение, и мне не хотелось бы его портить, так как тогда оно будет плохим у всех остальных.
        - Привет, шеф, - женщина поставила на столик передо мной ароматный кофе, в котором я уловил нотки коньяка. - По-ирландски, ты ведь такое любишь, верно?
        Да, в этом мире была Ирландия. И кофе с виски так же назвали в их честь. Но хороший коньяк тоже годился.
        Я благодарно кивнул синевласке.
        - Именно, спасибо большое, - потом осмотрелся, ища ту, с кем провёл замечательную ночь. - Эли ещё нет?
        - Она суетится наверху, - ответила Маша. - Как и всегда. Уж больно неудержима в плане работы.
        - Это да, - я сделал осторожный глоток. Но, увидев улыбающихся собеседников, быстренько сменил тему. - Ладно, в общем, у нас появилось новое дело.
        - За него я тоже буду получать столь щедрый подарок? - сразу же уточнил Ржевский, помахав деньгами. Но тут же стал более серьёзным. - Влад, если будешь так разбрасываться своими запасами, то они рано или поздно, истощаться.
        - Кто сказал, что я их не пополняю? - посмотрел на Вагнера. - Семёныч, будь добр, вывели нашу крипту на главный экран.
        - Без проблем, - он нажал на пару клавиш, и на огромном мониторе высветились цифры, последняя из которых увеличивалась каждые несколько секунд.
        - Охренеть, - прошептал Ржевский, откинувшись на диване.
        - Да, это всего лишь сотые доллара, - уточнил Семёныч. - Центы потихоньку капают, так как мне ещё не удалось разогнать Фарра.
        - Фарра? - полковник переводил недоумевающий взгляд с изобретателя на меня. - Нет, я помню, что мы об этом говорили, просто не верилось до последней минуты, что подобное возможно.
        - Теперь-то веришь? - с усмешкой спросил я и, не дожидаясь ответа, продолжил: - Но это финансовая подушка. - «Мияги» сейчас идёт в небольшой минус, так как по договору мы неплохо отстёгиваем Онегину. Но долго это не продлится, так как репутация заведения вскоре будет восстановлена. А пока остальные кафе покрывают эти издержки. Савельева тоже будет отдавать нам неплохой процент, хотя по сравнению со всем остальным, он будет копеечным. «Люкс» же остаётся на данный момент самым успешным предприятием. Хотя и от него уходит процент. Но уже не столь ощутимо. За мою музыку и, наконец-то дописанную книгу, я тоже получаю денежку.
        - Ты написал книгу? - заинтересовалась Маша. - Её издадут?
        - Конечно, - кивнул я. - Уже в следующем месяце. Я договорился. Там будет серия про маски. Но не суть важна. Главное, что деньги есть.
        - Допустим, ты меня убедил, - улыбался полковник. - Так что за дело?
        - В общем, - я снова пригубил кофе и принялся рассказывать про учителя.
        Разговор долгим не был. Полковник, как и всегда, решил действовать не столь открыто, как того хотелось бы, но и оставлять Кима в покое тоже не собирался. Я же изучил приборы для слежки, что сделал для меня Семёныч. Пуговицу с камерой закрепил на ремне. Переоделся в свой чёрный «боевой» костюм, в котором провернул уже не одно дело. Гарнитура в ухе давно прижилась. Ну а ещё Вагнер продемонстрировал контактные линзы, которые тоже снимали окружение.
        - Пока только тестовые модели, - извинился он. - Но сегодня можно их проверить.
        - Интересно, - я внимательно их изучил и осторожно надел одну из них.
        Ну а когда с приготовлениями было покончено, мы снова присели за обсуждения. К этому моменту к нам присоединилась Эля, которую мы вкратце ввели в курс дела. Она подозрительно покосилась на меня, тяжело вздохнула, но ничего против не сказала. Понимала, что решение уже принято, и его можно только поддержать.
        - И когда всё начнётся? - спросила она.
        - Сегодня вечером, - ответил я, стараясь быть милым, но видел, насколько ей не нравится наш план. - Я справлюсь.
        - В этом-то я не сомневаюсь, - горько усмехнулась женщина.
        «ВОТ ОПЯТЬ СЕЙЧАС ВСЁ ПОТЕРЯЕШЬ, ЧЕЛОВЕК. ОНА ТОЛЬКО РЕШИЛА К ТЕБЕ ВЕРНУТЬСЯ, А ТЫ СНОВА ЗА СТАРОЕ ВЗЯЛСЯ».
        А что мне оставалось делать? Кристалл необходим.
        «ПРЯМО-ТАКИ СИЛЬНО?»
        Ты прекрасно знаешь ответ на собственный вопрос.
        «ЧТО Ж, ДЕЛО ТВОЮ. ТОЛЬКО НЕ ПОТЕРЯЙ ТАКУЮ ЗНОЙНУЮ КРАСОТКУ ОПЯТЬ».
        В чём-то Тень была права, отношения с Элей постоянно сводились к тому, что она убегала и возвращалась. А всё из-за моей работы. Но ведь нельзя всё так просто бросить. Тем более, когда на кону столь высокие цели.
        - Так, Влад, - заговорил полковник, придвинувшись ко мне. - Я соберу проверенных людей, чтобы они накрыли эту лавочку.
        - Но только после того, как я узнаю, где находится кристалл. А для этого придётся участвовать в боях.
        - Уверен? Может, проникнешь к ним в виде тени?
        «И ТОГДА ПОЛЕТЯТ ПУСТЫЕ ГОЛОВЕШКИ!»
        Нет.
        «ЗАНУДА!»
        - Можно было бы, - я кивнул. - Но долго оставаться в таком состоянии я ещё не могу. А исследовать придётся довольно большую территорию. Лучше прийти туда в человеческом обличии, чтобы рассмотреть арену.
        - Ладно, - вздохнул Ржевский. - Просто мне кажется это опасным занятием. Подпольные бои… ну, сам понимаешь.
        - Там участвовали ученики из моей школы, - я пожал плечами. - И оба живы здоровы. Так что всё будет нормально. Мне, главное, найти тайник с кристаллом, а там уже всё решится.
        - Договорились, - кивнул он. - Но хотел бы тебе кое-что предложить, - несколько замешкался, думая, как правильно сказать. - Помнишь моё предложение насчёт андроидов?
        - Эм, - я не знал, стоит ли об этом говорить при всех. Но если уж он поднял эту тему, то пора. - Ну да, но мы же решили обсудить это после.
        - Да, да, - замах он руками. - Я помню, потом поговорим. Просто хотел предложить кое-что другое.
        - Ага, кажется, я понимаю, к чему ты клонишь, - хмыкнул я. - Хочешь прибрать к рукам и арену?
        - Почему бы и нет? Ведь создать собственную ОПГ было твоей идеей.
        - ОПГ? - с испугом спросила Эля, посмотрев на меня. - Но как так, Влад?
        - Успокойся, - ответил я. - Мы не собираемся быт преступниками. Наоборот, хотим искоренить подобное. Но для этого надо стать кем-то в их мире, и уже изнутри вычистить заразу.
        - Верно, - кивнул полковник. - Мы убрали двух крупных шишек Краснограда. Гарика и Кравцова. Сейчас их место пустует, и мелкие шавки попробуют его занять. И здесь появляемся мы.
        - Но если о вас узнают, то репутация Влада среди аристо станет ещё хуже, - напряглась женщина.
        - А никто и не узнает, - спокойно говорил я и попивал кофе. - Именно для этого мне и нужен костюм и команда. О нас никто не знает, кроме тех, кому положено. Даже Моисеенко не в курсе всех дел, хотя о многом и догадывается. Но, - я посмотрел на полковника, - каким образом ты хочешь занять арену? Ворваться туда со спецназом?
        - Вот к этому я и клонил, - вздохнул он и сцепил руки. - Наверное, пришло время признаться, что я хочу уволиться из органов. Но, - он поднял ладонь, прерывая наши вопросы, - у меня осталось множество связей. Я знаю опытных людей, которые работать лично на меня и нашу команду. Конечно, они о ней ещё не знают, и очень долго будут вне игры. Именно поэтому, Влад, я предлагал тебе заняться бизнесом с роботами, чтобы платить им. Но сегодня ты показал, насколько хорошо в финансовом плане у нас идут дела, так что металлические морды могут и подождать.
        - То есть создать группу собственных наёмников? - уточнил я.
        «ОБАЛДЕТЬ! ТЫ ЖЕ ПОНИМАЕШЬ, НАСКОЛЬКО ЭТО БУДЕТ КРУТО?!»
        Вполне.
        - Точно, - довольно кивнул Ржевский.
        - Нихрена себе, - пробормотал Семёныч, прокрутившись в своём кресле. - Да это же… какие тогда у нас будут амбиции и объёмы работы!
        - А мне это не нравится, - вступила в разговор Эля. - Слишком опасно. Нас ведь могут поймать.
        - И тут же отпустить, - ответил полковник. - Я же говорю, у меня много знакомых. Больше, чем вы себе можете представить. А сейчас ещё и Влад заведёт тесные отношения с несколькими важными Домами. Понимаете, на какой уровень мы уже вышли?
        Не знаю, как остальные, а я понимал. Всё складывалось так удачно, что было сложно поверить. Но надеяться на удачу я не собирался, она благосклонна лишь к тем, кто и сам что-то делает. Работы ещё много, слишком много.
        - Эль, - я обратился к бывшей учительнице. - Всё к этому и шло, ты же знаешь. Я не мог уйти в сторону, так как Дом Ростовых надо поднять. А без подобных подпольных игр вернуть себе имя невозможно. Ты же понимаешь?
        Она вздохнула и опустила глаза.
        - Да, - наконец ответила женщина. - Но всё равно… страшно.
        - Прости, - пробормотал я, - что втянули тебя во всё это. Ты можешь в любую минуту…
        - Обойдёшься, - она резко изменила настроение и задорно улыбнулась, вскинув голову. - И раз уж я с вами, то говорите, что мне надо делать.
        - Вот это другой разговор! - радостно хлопнул в ладоши Ржевский. - тогда нам нужен план.
        - Он у нас уже есть, - я допил крепкий напиток и поставил пустую чашку на стол. - Что касается твоих людей, то мы вполне себе можем это устроить. Но увольняться пока не спеши.
        - Я и не собирался сейчас. Сперва надо отправить тебя в столицу, и только потом думать над заявлением. Ну а ребятки поработают на звёздочки и премии. Уверен, за облаву на арену нам кое-что перепадёт.
        - Договорились, - кивнул я и первым поднялся. - А теперь за дело.

* * *
        Время пролетело незаметно. Каждый был занят чем-то своим. Даже я готовился морально к поездке. И всё же решился дать Тени ещё немного сил, подпустив её к Абсолюту.
        «МОЖНО ПОДУМАТЬ, ЧТО В ПРОШЛЫЙ РАЗ Я ОТОБРАЛ У ТЕБЯ ВСЁ», - обиженно заявил внутренний голос.
        Не всё, но мог.
        «МОГ, НО НЕ СДЕЛАЛ ЖЕ!»
        Успокойся и твори своё дело.
        Чёрная дымка обволокла пальцы, сжимающие смартфон, и прикоснулась к иконке с Абсолютом. После чего меня вновь пронзила острая боль, впившаяся даже в мозг. Я запрокинул голову и зарычал, но вместе с этим чувствовал удовольствие Тени.
        Но всё прошло так же быстро, как и началось. Боль отступила, и я расслабился на диване в приватной комнате. Всё же не стоит остальным видеть подобные манипуляции.
        «ОТЛИЧНО, - в голове послышался злобный шипящий голос. - ТЕПЕРЬ Я ГОТОВ».
        Глава 32
        - Влад, как слышишь? - в динамике раздался напряжённый голос Ржевского.
        - Всё нормально, - коротко ответил я, так как не хотел выдавать прослушку. Да и полковник успел немного поднадоесть.
        Неужели на боевых операциях тоже постоянно спрашивает об одном и том же? Или только обо мне так беспокоится?
        Я стоял у теперь уже своего ресторана в ожидании физрука, но тот почему-то задерживался. Хотя я явственно ощущал чьё-то присутствие, кто-то наблюдал за мной с противоположной стороны дороги из небольшого продуктового магазинчика.
        «НАВЕРНЯКА ЭТО ОН, - произнесла Тень. - ВЫЖИДАЕТ И ПРОВЕРЯЕТ ТЕБЯ. ВДРУГ ТЫ ХВОСТ ЗА СОБОЙ ПОТЯНЕШЬ».
        Знаю, но придётся ему подыграть. Рисковать в таком деле не стоит. Кристалл мне нужен позарез.
        «ЗАЧЕМ? ЧТО ТЫ С НИМИ БУДЕШЬ ДЕЛАТЬ?»
        Пока не знаю, но надо определить, откуда он и что за магию использует. Возможно, благодаря этому я пойму, к чему тянутся Охотники, и за что убили моего прадеда.
        «ЕГО УБИЛИ ЗА ТО, ЧТО СТАЛ СЛИШКОМ СИЛЬНЫМ!»
        Это да, но ведь он никогда не интересовался политикой и смещать Романовых не собирался. Получается, что были другие причины лишить его жизни. А так как он искал артефакты Худжу, то и нам стоит с ними разобраться. Уверен, чёрные кристаллы тоже к ним относятся. Так что…
        - Влад? - на улицу вышла Инга, с удивлением посмотрев на меня. - Ты чего здесь? что-то случилось?
        - Ничего особого, - с улыбкой ответил я. - Просто жду одного человечка.
        - Так почему не зайдёшь? - она кивнула на ресторан. - Выпил бы кофе, пока он придёт.
        - Сомневаюсь, что он захочет светиться на людях, - загадочно протянул я. - Сама понимаешь, игры теней за кулисами реальности…
        Женщина хихикнула и мило посмотрела на меня.
        - Ничего не понимаю, но расспрашивать не буду. Ты ведь всё равно не расскажешь.
        - Увы, тебе не стоит об этом знать.
        - Ого, - она чуть приблизилась и подняла заинтересованный взгляд. - Какие у нас тайны. Мне это нравится.
        В её голосе послышалось желание.
        - Рад стараться, - просто ответил я, так как поддерживать её игривое настроение мне совершенно не хотелось. Не тем была занята голова. Поэтому решил сменить тему. - У вас всё нормально? Никаких проблем больше не возникло?
        - Нет, - Инга пожала плечами. - Судя по всему, Женя наконец-то понял, кто в доме хозяин.
        - Не будем столь грубо, это просто бизнес. - хмыкнул я. И в этот момент я всё же увидел Кима. Он вышел из магазина в больших тёмных очках, натянув куртку с высоким воротом, несмотря на тёплую погоду, и чуть кивнул мне в сторону, куда сразу же направился. - А теперь прости, но мне пора.
        Инга тоже увидела моего провожатого, но, понятное дело, узнать его никак не могла. Поэтому лишь кивнула.
        - Хорошо, но ты заглядывай к нам. Или, - азартно подмигнула, - я сама загляну к тебе.
        - Звучит угрожающе, - рассмеялся я.
        Попрощавшись, я перешёл дорогу и вскоре поравнялся с Кимом.
        - Кто это был? - сухо спросил он, не сбавляя скорости и даже не смотря в мою сторону.
        - Администратор, тебе-то какая разница? Можешь не бояться, тебя в такой маскировке даже мать родная не узнает.
        - Смейся, смейся, - он сменил тон на покровительственный. - Говорят, смех продлевает жизнь.
        - Угрожаешь?
        - С чего бы? Сегодня на твоих боях я могу неплохо заработать. Так что ты мне, наоборот, нужен живым и здоровым.
        - Кто бы сомневался. Но у меня есть одно условие.
        - О как, - мы остановились у тонированной машины, которая явно просила ремонта, лет уже пять, как минимум. Заниженная, местами даже ржавая, типичная «тачка» для таких вот «крутых» ребят. Ким забрался на водительское сиденье и открыл мне пассажирскую дверь, предлагая садиться. - И что же за условие?
        Я натянул свою маску, которую Семёныч чуть поправил, сделав её более мрачной и пафосной, но вместе с этим она была мягкой и прочной, сотканной из углеродного волокна. Деньги были, так что следовало позаботиться и о своей защите.
        - Никто не должен знать меня в лицо. Только ты и хозяин арены.
        Физрук хмыкнул и завёл мотор.
        - Ничего не могу обещать, пацан. Я-то никому не проболтаюсь, а вот у хозяина своё видение. Да и в кабинете он никогда один не сидит.
        «ОТЛИЧНО! ЧЕМ БОЛЬШЕ НАРОДА МЕНЯ УВИДИТ, ТЕМ БОЛЬШЕ СВИДЕТЕЛЕЙ НАДО УБРАТЬ!»
        Этого-то я и боялся. Но да, ты прав. В случае твоего появления в живых их оставлять нельзя.

* * *
        Промзона, расположенная недалеко от центральной гавани Краснограда, всегда вызывала у меня стойкую непереносимость. Вот чувствовалось в этом месте некое зло. Даже не так. Не зло, а какой-то душок, от которого желудок вот-вот вывернет.
        Туда-то мы и приехали. И если бы пару месяцев назад я, будучи простым Владом Ростовым, дрожал от волнения, то сейчас спокойно вышел из машины и направился вслед за учителем. Я прекрасно понимал, куда мы идём, и чего ждать от ближайших нескольких часов. А ещё знал, что и Ким, и неизвестный хозяин арены постараются меня кинуть. И вот тогда, скорее всего, придётся выпустить Тень, так как уходить без кристаллов не намеревался. К тому же меня никто не узнает в таком виде. Среди бандюков ходили слухи о таинственном ниндзя, что в одиночку сокрушил банду Гарика в гаражах, но не более того. Вряд ли кто-то сложит два плюс два и догадается, что этим кем-то был я. Но даже если и так, то им же хуже.
        А потом, если мне всё же придётся прибрать к рукам арену (а мне придётся, уд слишком кулаки чесались, чтобы сломать ими эти наглые рожи, из-за которых в городе наркоманы в подворотнях и перестрелки по ночам), можно будет диктовать свои условия преступному миру Краснограда. Да что там наша провинция? Можно выйти и дальше. Хотя, чем больше кусок, тем сложнее проглотить. Так что буду довольствоваться тем, что есть. А время само расставит всё по местам.
        С этими мыслями я прошёл вслед за Кимом через потайную дверь, где нас проверил здоровенный лысый детина. Потом учитель провёл меня по узкому полутёмному коридору, стены которого были сетчатыми. А за ними я уже увидел саму арену. Круглая, засыпанная песком, высокий купол, чтобы никто не помешал борцам, за ним несколько зрительских рядов, где уже орала толпа.
        «О ДА, ЭТИ ЗВУКИ ЛАСКАЮТ МНЕ СЛУХ», - довольно протянула Тень.
        Тебе нельзя выбираться. Только в крайнем случае.
        «ПОМНЮ, НО ЧТО-ТО МНЕ ПОДСКАЗЫВАЕТ, ЧТО СЕГОДНЯ ОН НАСТАНЕТ».
        Парочка полуголых громил уже дрались на песке, щедро поливая его кровью из рассечённых бровей и скул. Но было очевидно, что оба останутся живы в любом исходе боя. А вот мне предоставят кого-то особенного, с кем придётся сражаться насмерть. В этом я, почему-то, не сомневался.
        Впрочем, можно и навалять уродам. Телекинезом я обладаю вполне уверенно, боевые навыки прокачаны, так что могут выпускать на меня хоть пятерых Малышек.
        «ТЫ НЕ СИЛЬНО-ТО СЕБЯ ПЕРЕОЦЕНИВАЙ».
        Да, согласен, с пятью я справлюсь только с помощью Тени. А её нельзя никому показывать, иначе потом проблем будет выше крыше. Провести параллель с резким ростом Ростова и появлением Тени сможет любой дурак.
        «ТО-ТО И ОНО».
        - Не отставай, - поторопил Ким, видимо, ему не терпелось представить меня хозяину этого заведения. - Ты только сильно там не быкуй, - продолжал он, когда мы поднимались по металлическим ступеням на второй этаж. - Я ещё могу позволить иногда тебе дерзить, а там тебя быстро за яйца повесят.
        «ОХ, КАК ЖЕ МНЕ ХОЧЕТСЯ ЕМУ…»
        Мне тоже, но терпим.
        - Понял, - кратко ответил я.
        В этот момент в ухе раздался голос полковника:
        - Влад, следим за тобой. Будь осторожен. Я не знаю, кто сейчас управляет ареной, но говорят, что шишка влиятельная. А теперь ещё и обозлённая, потому что надо успеть всех конкурентов подавить, пока они не заняли нишу Кравцова и Ардусяна.
        Отвечать, конечно же, не стал.
        Вскоре мы оказались в таком же коридоре, что прошли ранее, только теперь он располагался над головами зрителей. Ким двинулся налево, где виднелась тёмная дверь с парой охранников.
        - Мы к Боре, - произнёс мой учитель, поравнявшись с головорезами.
        Они оценивающе прошлись по нам взглядами, но остановились на моей маске.
        - Сними, - приказным тоном сказал ближайший ко мне.
        - Нет, - сухо произнёс я.
        Тогда охранник без лишних церемоний попытался стянуть её сам, но я поймал его руку перед самым лицом и вывернул так, что мужик вскрикнул от боли, выгнувшись в спине и чуть в сторону.
        Второй моментально среагировал. Оттолкнув опешившего Кима, бросился на меня, за что тут же получил мощный удар ноги в грудь, сопровождаемый капелькой магии. Телекинез сработал на отлично, отбросив незадачливого противника назад и впечатав в бронированную дверь. Послышался лёгкий металлический гул, тут же растворившийся в криках буйной толпы под нами.
        «ОХ, УЗНАЮ СТАРОГО РОСТОВА! - радостно воскликнул внутренний голос. - ТО ЕСТЬ МОЛОДОГО, НО НАЧИНАЮЩЕГО!»
        Умолкни.
        «И ЗАТЫКАЕШЬ ТАК ЖЕ!»
        Сжатый мной противник попытался было выкрутиться, но я провернул его кисть в другую сторону, отчего он низко наклонился вперёд, и ударил коленом. Послышался хруст, и на металлический пол упали капли крови, а противник зарычал от боли и злости.
        Отпустив его, уже замахнулся для удара кулаком (конечно же, с магическим усилением), но в этот момент дверь распахнулась, и перед нами предстал красномордый паренёк с дредами на голове. По его разгневанном улицу было очевидно, что он недоволен тем, что здесь происходит, но не стал нападать на меня.
        - Успокойся, Сава, - раздался насмешливый голос за его спиной. - А лучше пропусти наших дорогих гостей.
        Парень отошёл в сторону, всё ещё пыхтя от негодования. Я же вошёл в кабинет первым и слегка обалдел.
        Слева широкое окно, за которым видно всё, что происходит на арене, справа высокий шкаф, с различным алкоголем, а прямо передо мной резной стол, за которым восседает такой же парень, как и тот, что открыл мне. Длинные русые волосы, спадающая на лицо чёлка, хитрые глазки, аккуратная бородка и ухмылка, от которой уже сейчас стало противно.
        Справа у стены диванчик, на котором расположилась парочка девиц, постоянно хихикающих. Все присутствующие, кроме меня, были одеты в какое-то тряпьё, будто уличная банда, что случайно дорвалась до тёпленького места.
        «СУДЯ ПО ВСЕМУ, ТАК ОНО И ЕСТЬ. ВОТ ЖЕ ПОЛКОВНИК УДИВИТСЯ!»
        Это да, удивится, не то слово.
        И, помимо этого, на их висках я приметил небольшие металлические пластины. Видимо, сделанные, чтобы подключаться к компьютерам. Интернет хоть и хреновый в этом мире, но хакеры и киберимпланты уже появились.
        За спиной закрылась дверь. Чуть скосив взгляд в сторону, увидел, как рядом нарисовался Ким с таким же довольным лицом.
        - Здорова, Боря, - усмехнулся он, протянув сидящему руку.
        Тот ответил на рукопожатие и кивнул.
        - Вова, что за хрень? Почему моих людей избивают прямо у входа?
        Судя по его тону, его совсем не волновало, что произошло по ту сторону. Возможно, даже забавляло.
        - Извини, но Ро…
        - Стоп! - Боря вскинул руку, заставив его замолчать. Потом шикнул на девок, и те с недовольными минами убежали из кабинета.
        Так даже лучше, меньше свидетелей.
        «НУ ВОТ, БЛИН».
        - Не будем подставлять нашего гостя, - хмыкнул хозяин кабинета, а потом обратился ко мне: - Теперь же, господин Ростов, вы можете снять маску. Нам надо кое-что обсудить.
        Глава 33
        - Я так понимаю, что наш разговор останется между нами? - я стянул чёрную материю и внимательно посмотрел на Борю.
        - А он мне нравится! - он радостно хлопнул по столешнице. - Молодец, Вовчик, удружил другу!
        - Стараюсь.
        Мне показалось, или мой учитель лебезил с этим отбросом?
        «ЭТОТ ОТБРОС МОЖЕТ БЫТЬ ВЕСЬМА ОПАСЕН. НЕ ЗАБЫВАЙ ОБ ЭТОМ».
        - Конечно, между нами, - уже более спокойно обратился ко мне ходячий киберпанк. - Слово Бориса Глобального!
        О как официально.
        «Я БЫ СКАЗАЛ, ГЛОБАЛЬНО!», - рассмеялся внутренний голос.
        Тот, что открыл дверь, поморщился, будто лимон надкусил, но не сказал ни слова. Субординация здесь явно присутствовала.
        - Что ж, - продолжал Боря, - сегодня у нас будет, наверное, одна из лучших битв. Как у тебя с магией, аристо?
        - Нормально, - сухо ответил я.
        - Э-э-э, - мой тон ему не особо понравился. - Я же прилично с тобой говорю. Давай обсудим всё, как деловые люди.
        - Идёт, - кивнул я и скрестил на груди руки, но не расслабился, наоборот, напрягся, чувствуя, как на кончиках пальцев появилась чёрная дымка. - У меня телекинез, но Володя уже, итак тебе всё рассказал.
        - Володя? - внезапно кибер рассмеялся. - Я думал, ты уважаешь своего учителя.
        - Я уважаю людей за достойные поступки.
        - То есть, за ним их не числится?
        - Явно не в мой адрес.
        - Вон оно как, - прошептал рядом Ким, недовольно нахмурив брови.
        - А чего ты хотел? - продолжал веселиться Боря, услышав его бормотание. - Наверное, гнобил пацана, как и все вокруг, а теперь хочешь, чтобы он тебе руку пожал?
        Он лишь цокнул языком, но промолчал.
        Здравый выбор.
        «ТЕПЕРЬ У НАС ЕСТЬ ПЕРВАЯ ЖЕРТВА!»
        Угомонись, крови сегодня хватит. Думаешь, нас выпустят на арену с простым бойцом? Подлянка точно будет.
        «ТАК ЭТО ЖЕ ХОРОШО!»
        Сомневаюсь.
        - Ладно, давай прямо к делу, - видимо, Боря расстроился, что его «игру» никто не поддержал. - Сейчас идут, так сказать, разминочные бои. Против тебя же поставим кое-кого поинтереснее.
        - А точнее?
        - Не-е-ет, - самодовольно протянул Боря, и на лицах остальных тоже появились мерзкие ухмылки. - Это так не работает, аристо. Какой тогда интерес? - он раскинул руки. - У нас же шоу намечается, а ты хочешь всё испортить?
        - Ясно, - произнёс я, давно поняв, что ничего хорошего мне здесь ждать не стоит. - Но ты знаешь, зачем я пришёл. Я хочу его видеть.
        - Кого ты хочешь видеть? - наигранно удивился Боря.
        - Чёрный кристалл, - пришлось подыграть, иначе своего не добиться. - Я должен знать, что он, действительно, у тебя есть. Или я просто уйду.
        - Думаешь, так просто можешь отсюда выйти? - вот теперь его голос стал угрожающим.
        Кибер уставился на меня суровым взглядом. Я не отводил от него глаз, ответив тем же, и выиграл эту микростычку.
        - Ладно, - пробормотал он и встал из-за стола. - Твоя взяла. Не хочу лишиться сегодняшнего развлечения.
        С этими словами он подошёл к картине, что висела на стене за его спиной, снял и поставил на пол. Как я и думал, за ней оказался небольшой сейф. Боря покосился на нас, прежде чем открыть дверцу, но потом вздохнул и выполнил мою просьбу.
        - Вот, - произнёс он, показав чёрный блестящий камешек. - Ближе не поднесу. Магию ты всё равно чувствуешь, а я не хочу лишних неприятностей. Знаю, как эта штука на вас работает.
        «ЧЁРТ, А ВЕДЬ ЭТО И ПРАВДА ОН».
        Да, я понял.
        От кристалла так и тянуло силой.
        - Теперь доволен, аристо? - казалось, Боре доставляет удовольствие так меня оскорблять. Вот только он не знал, что меня обзывали и гораздо худшими словами. А его «унижение» я пропускал мимо ушей. - Пора собираться, народ ждёт, - он спрятал награду обратно в сейф, закрыл его и вернул на место картину. После чего подошёл к столу и, опёршись о него, поднял на меня недобрый взгляд. - Постарайся не разочаровать меня, Ростов. Ставки сегодня довольно большие.

* * *
        - Дамы и господа! - кричал в громкоговоритель ведущий, которого я не видел. - Мальчики и девочки! А также остальные небинарные, считающие себя особенными!
        «А ОН НЕ БОИТСЯ ЗАЛА», - хмыкнула Тень.
        Ага, как бы его потом эти небинарные ни разорвали.
        - Сегодня вы будете свидетелями удивительного зрелища! - он горланил, а толпа, будто заведённая, поддерживала его. - Магия столкнётся с технологиями! Человек с машиной! Делайте ваши ставки!
        «НЕУЖТО ОПЯТЬ РОБОТЫ?»
        Видимо, да. Но посмотрим, чем всё это обернётся.
        Меня уже выпустили на песок арены. Сзади захлопнулись сетчатые ворота, на которые тут же накинулись зрители, дёргая и барабаня по преграде. Вряд ли они хотели оказаться на моём месте или вообще проникнуть сюда. Скорее пытались напугать или взбаламутить меня, словно дикого зверя. Увы, у них ничего не получилось. Я чувствовал их эмоции: гнев, радость, экстаз, отвращение. Всего хватало. Но ни у кого не оказалось толики смелости, чтобы сорвать массивный замок и забежать ко мне.
        По сторонам творилось то же самое. Зрители готовы были разорваться от переполняющих их чувств. Но куполообразное сооружение надёжно меня защищало от всех идиотов.
        Кроме тех, кто должен был появиться с противоположной стороны. Там ведь тоже был тёмный коридор, подобный моему, через который провели сюда. Вот только никто не спешил показываться.
        - Ита-а-ак! - продолжал вещать неизвестный. - Перед вами сам Ло-о-орд Тьмы!
        «БОГИ, НЕУЖТО ОН НЕ МОГ ПРИДУМАТЬ НИЧЕГО ПОЛУЧШЕ?» - даже Тень расстроилась от подобного представления.
        Мне же было всё равно. Лишь бы не узнали настоящее имя и не сорвали маску. А те, кто в курсе… что ж, они заслужили свою участь.
        - Думаете, он новичок?! - почему-то радостно воскликнул ведущий. - Ошибаетесь! Ведь сегодня нас посетил единственный, кто прошёл лабиринт достопочтенной госпожи Юдовой и остался в живых!
        - Что?! - невольно вырвалось у меня, отчего я даже отшатнулся.
        «Откуда они знают?!» - всполошилась Тень.
        - Твою мать, Влад! - в гарнитуре послышалась ругань Ржевского. - Тебя вычислили! Уходи оттуда! Если знают про Юдову, то знают и про Тень, и про Ардусяна с Кравцовым!
        - Да, знают, - согласился я и покосился на окно в кабинете Глобального.
        Было плохо видно, так как стекло отражало неоновые огни. Но я всё же рассмотрел широкую самодовольную улыбку на лице Бори. А рядом с ним заметил ту, кого вообще не ожидал сегодня увидеть.
        - Здесь Лида.
        - Что? Какая ещё Ли… а-а-а, сука! - вновь выругался полковник. - Дерибская! Она же видела тебя в кабинете Гарика!
        - Я думал, что ты упёк её за решётку.
        - Так и есть! - было слышно, как сердится Ржевский. - И она должна до сих пор быть там! Влад, чёрт, нас снова взяли за яйца! Уходи оттуда, слышишь?!
        - Слышу, слышу, - хмыкнул я и обратился уже к другому: - Семёныч, ты на месте?
        - Куда ж я денусь?
        - Быстренько взломай этих хакеров недоделанных. У них должны быть записи с камер со мной в главной роли. Сделай так, чтобы никто и никогда их не увидел.
        - Уже работаю над этим, - весело отозвался напарник. - Дай мне час-полтора, и тогда сможешь сам управлять всем их гнёздышком.
        - Думаю, времени у тебя будет валом, - отозвался я, когда ведущий объявил моего противника. - Но ты поторопись.
        - Влад, уходи! - это снова Ржевский.
        - Не могу, полковник. Надо получить кристалл, арену и всё, что у них есть на меня.
        - Если зрители увидят твою Тень, то Ростовы обречены!
        - Знаю, но я справлюсь и без неё.
        «А ВОТ ЭТО ОБИДНО. РАНИЛ В САМОЕ СЕРДЕЧКО».
        Откуда у дыма внутренние органы?
        «ТВОИ ОДОЛЖИЛ».
        Не тронь. Это на Новый год.
        «ЧТО?»
        Забей. И сиди тихо. Шоу начинается.
        - Малышка Фикси! - в очередной раз возвестил ведущий, и зал взорвался криками радости. - Знаю, вы любите её! И наш Лорд тоже не останется равнодушным!
        Решётка напротив с лязгом отворилась, и во тьме коридора вспыхнули красные огоньки.
        - Да-а-а! - верещала возбуждённая толпа.
        Я прищурился, чтобы рассмотреть противника. И в этот миг огни дрогнули, за секунду оказавшись возле меня. Лишь в последний момент мне удалось поставить магическую защиту. Невидимая, хоть и слабенькая стена всё же спасла меня, так как справа просвистело острое лезвие, почти что дотянувшись до моего лица.
        «ОХРЕНЕТЬ! ЧЕЛОВЕК, ВСТАВАЙ! НЕ ВРЕМЯ УМИРАТЬ!»
        Смерть всегда приходит не вовремя.
        Выпрямившись, смог рассмотреть свою противницу. Да, это была женщина. Возможно, девушка, хотя точно сказать не мог, так как её лицо скрывал тяжёлый шлем, на котором и светились красные огоньки. Сзади трепыхались короткие чёрные волосы. Стройная фигура, обтянутая тёмными металлическими пластинами. То ли костюм, то ли настоящие протезы. В руках и малышки Фикси блестели тонкие, но длинные кинжалы. Она весело ими размахивала, видимо, радуясь, что я не помер с первого же удара.
        - Ну, привет, - произнёс я, чуть отступив. - Знаешь, я не люблю бить жен…
        Она не позволила мне закончить, вновь атаковав. Её движения были стремительными. Настолько, что я успевал лишь уклонять и пятиться. Телекинез и прочный материал моей одёжки здорово выручали. Всё же противник мне достался сильный.
        «НУ ЖЕ!» - голос в голове настаивал на том, чтобы и я бил.
        Вот только проблема была в том, что я не успевал.
        Но я не просто так отступал. Я просчитывал движения врага. Ведь противница тоже смекнула, что одолеть меня будет сложно, поэтому метила в болевые и уязвимые участки тела.
        Кинжал над головой. Уклонился. Нога пролетела у носа. Отступил. Вновь кинжал, сразу же ещё один. Фикси подпрыгнула и провела серию ударов металлическими ступнями.
        Я отбивался, изредка применяя магию. Не хотел сразу же раскрываться, сейчас это не требуется. Надо, чтобы противник немного расслабился. И вот когда она в очередной раз подпрыгнула, дабы заехать мне с разворота по голове, я упал на спину и вскинув руки, атаковал телекинезом.
        Удар пришёлся ей по копчику. Там, где тело так же скрывали пластины. Но послышался треск, сверкнули молнии, а из груди противницы вырвался стон боли. Она неестественно выгнулась, подлетела метра на три-четыре в воздухе, а потом устремилась вниз. Но на подлёте, я подскочил к ней чуть ближе и, провернувшись в воздухе, вновь ударил телекинезом, словно воздушной рукой, прибив женщину к песку.
        Вокруг воцарилась гробовая тишина. Над ареной повисло такое напряжение, что его можно было пощупать, словно невидимое желе. И только Фикси стонала в паре шагов от меня, пытаясь подняться. Но каждое движение отзывалось в её теле дикой болью. Я видел, как она приподнимается, но ноги не слушались, и каждый раз она падала обратно, чуть ли не рыча.
        - Разрази меня гром! - первым заговорил ведущий. - Нет, вы это видели?! Тёмный Лорд сломал спину нашей прекрасной Фикси всего за несколько ударов!
        Над зрительным залом медленно поднимался неодобрительный гул. Хотя среди возмущённых криков я слышал и радостные. Наверное, кто-то рискнул и поставил на меня, благодаря чему сорвал неплохой куш.
        - Я же говорил, что сегодня мы станем свидетелями чего-то грандиозного! - продолжал незнакомец. - Пускай и быстрого, но зрелищного! Но-о-о… - он сделал многозначительную паузу, - наш Лорд желает поучаствовать в турнире! А это значит, что ему осталось пройти ещё два боя! Так что будьте готовы! И делайте ваши ставки! Ведь вскоре здесь появится не кто иной, как Девятый!
        Глава 34
        «ЧТО ЗА ДЕВЯТЫЙ?! ГДЕ ПРЕДЫДУЩИЕ ВОСЕМЬ?!» - бесновалась Тень.
        Откуда ж мне знать? Вот у него и спросим.
        Пока ведущий подогревал публику, из коридора напротив выбежала парочка мужичков в белом с носилками в руках, погрузили стонущую Фикси, и так же бесшумно исчезли во мраке туннеля.
        - Да, да, да! - горланил некто над головой. Или же это только динамики? Хотя надо мной была небольшая платформа. Возможно, оттуда за нами и наблюдают. Однако же не самый лучший ракурс. - Ваш любимый номер! Девять! Лидер освободительного движения за Дираю! Спецагент и просто душка! Так встретим же его!
        Ну вот, хоть что-то стало ясно.
        «ЧТО? ГДЕ ЭТА САМАЯ ДИРАЯ? Я ВПЕРВЫЕ СЛЫШУ ОБ ЭТОЙ СТРАНЕ».
        Я тоже. Но это не значит, что её нет. Может, где-то в жопе мира.
        В это время мой слух уловил медленные тяжёлые шаги. Складывалось впечатление, что шедший ко мне из тьмы коридора, обулся в берцы с металлической подошвой. Или же…
        «ОПЯТЬ ПРОТЕЗЫ!»
        М-да, этого следовало ожидать от кибера, по типу Глобального.
        В это время передо мной появился тот самый Девятый. Высокий, широкоплечий мужик, одетый в камуфляжную форму с уймой карманов. Перепоясанный, в чёрной пластиковой маске с прорезями для глаз. На лбу белой краской выведена цифра «9». Наплечники, наколенники, уплотнённый бронежилет, по бокам два новеньких футуристичных пистолета, будто из какой-то сайфай игры.
        «М-ДА, А У НЕГО ОГНЕСТРЕЛ. МОЖЕТ, НУ ЕГО, ЭТОТ КРИСТАЛЛ?»
        Успокойся, выживем.
        - Итак, дорогие мои! - кричал довольный ведущий. - Кто же победит сейчас?! - прошло несколько секунд ожидания, и он продолжил: - Ставки сделаны! А теперь… бой!
        Но Девятый не дрогнул, подобно его предшественнице. Он внимательно изучал меня, щурясь под светом прожекторов. Я сделал осторожный шаг влево. Противник повторил моё движение. Его пальцы почти что касались оружия на боку, но он не вынимал его, ждал. Но чего?
        «ОН ОХОТНИК. ВЫЖИДАЕТ МОМЕНТ».
        Знаю. Значит, подыграем ему.
        Шаг, ещё шаг.
        Мы неспешно двигались по кругу арены, словно в каком-то безумном медленном танце. Никто не решался нападать, оба знали, что противник силён и опасен. Вполне возможно, что моим врагам показали бои в лабиринте Юдовой. Но если так, то проблем будет гораздо больше. Они видели Тень и моё лицо.
        Плохо, очень плохо.
        Всего лишь миг, и Девятый выхватил ствол, вскинул и выстрелил мне в ногу. Если б я был обычным человеком, то уже валялся бы с простреленным бедром. А так я успел уловить момент, когда холодная волна злости, вперемешку с любопытством, всколыхнулись в противнике. Магия, вылившаяся из моей ладони, отбила пулю, утопив ту в песке. А в глазах враг я заметил усмешку и одобрение.
        «ЛЮБИТ ИГРАТЬ».
        Я тоже не лыком шит. Не отвлекай.
        Отклонять пули было довольно сложно. Даже усилив свои способности, я не знал, как долго смогу пользоваться подобным умением. Тем более реальной проверки ещё не было.
        Мы прошли ещё полкруга по арене. Девятый с интересом всматривался мне в лицо, будто силился узнать, кем же я являюсь. Одно хорошо, магия у аристо может повторяться. К тому же порой различные способности ведут себя одинаково. К примеру, я могу обладать как телекинезом, так и силой ветра. Или же сжимать давление. Кто его знает? Ну, кроме меня, конечно. Вот и гадай, спецназовский шут.
        Внезапно он выхватил второй пистолет и выстрелил в меня уже с двух рук. Три пули улетели в песок, а вот четвёртая всё же скользнула по моему плечу. Материал остался цел, но было всё равно довольно неприятно. Да и обидно, ведь теперь враг знал, что моя одежда прочная. Хотя он мог об этом догадаться, наблюдая за моим боем с малышкой Фикси.
        Но в какой-то момент ему это, видимо, надоело, и Девятый, вздохнув, на мгновение опустил голову. Чтобы через секунду вскинуть оба пистолета и открыть непрекращающуюся стрельбу по мне. При этом он ещё ринулся вперёд, стремительно сокращаю дистанцию.
        Мне оставалось лишь отбивать пули, но выходила из рук вон плохо. Они то и дело попадали по телу, и слава Семёнычу, который укрепил костюм, иначе бы было совсем худо. Нет, я справлялся, но отбивал только те снаряды, что были направлены в жизненно важные органы. А вот по плечам, ногам и рукам, Девятый палил щедро. Наверное, успел понять, что с основной атакой я в силах справиться, поэтому стоит остановиться на более уязвимых местах.
        А когда он оказался всего в паре метров от меня, пришлось ударить в ответ. Силовая волна вышла не особо сильной, даже с ног противника не сбила. Но этого хватило, чтобы он на мгновение прекратил пальбу и отступил. В тот же миг я бросился в бой, чувствую жуткую боль во всём теле.
        Он превратил меня в один сплошной синяк.
        Прыжок и удар ногой. Но Девятый ловко увернулся и при этом умудрился врезать мне пяткой по спине. С глухим стоном я отлетел в сторону, где рухнул на песок. Противник тут же выстрелил, целясь в голову, но я увернулся. А вот второй залп не вышел. Послышался щелчок, спецназовец недовольно покосился на оружие и отбросил его, достав из-за спины новые пистолеты.
        «ДА В РОТ ЕМУ НОГИ!»
        Очередной магический удар был уже более чётким и угодил точно в колено врага. Девятый споткнулся на ровном месте, но удержал равновесие. Выпрямился и открыл огонь.
        Но в это время я уже был рядом и, подпрыгнув, ударил его кулаком точно между глаз. Точнее, между прорезями для них. И при этом заметил грубые шрамы, покрывавшие кожу у тонких век. Ни бровей, ни ресниц, будто всё его лицо обгорело.
        «ФУ, ПРОТИВНЫЙ».
        Всего лишь на долю секунды кулак покрылся чёрной дымкой, чтобы усилить удар. Да ещё и телекинез. Обычного человека такое могло сразу вырубить. Если не убить. Но Девятый просто попятился, потеряв ориентацию, помахал головой. Вместе с кровью, на песок упали осколки маски. А когда противник вновь посмотрел на меня, то я понял, что оказался прав. Напротив стоял обезображенный человек, с лицом, больше похожим на запечённую в кожуре картошку.
        «ИЛИ НА СМОРЩЕННУЮ ЖОПУ БАБУИНА».
        Картофель более поэтичный.
        «ОН УБИТЬ НАС ХОЧЕТ! КАКАЯ К ЧЁРТУ ПОЭЗИЯ?!»
        Маска рассыпалась лишь наполовину, но этого хватило, чтобы поморщиться от увиденного.
        - Не нравлюсь? - прохрипел Девятый.
        «УРА! С НАМИ ПОШЛИ НА ДИАЛОГ!»
        - Не особо, - усмехнулся я. - Я больше по девочкам.
        - Шутник, - хмыкнул он, сплюнул кровью и тут же отскочил назад, начав палить ещё в воздухе.
        От пуль ушёл перекатом вправо. Там, где я только что стоял, взмыли небольшие фонтаны песка. Ещё раз отскочил и ударил силовой волной. Сработало, правда, не сильно, но хотя бы пули изменили траекторию и ушли в «молоко».
        - Щенок, - прорычал Девятый, скалясь безгубым ртом. - Ты хоть понимаешь, на кого рыпаешься? Я воевал в…
        - Да мне плевать, - просто ответил я и вытянул руки перед грудью, сжимая в них один из тех пистолетов, что он выбросил. - Невнимательно ты воевал.
        Вот тогда Девятый искренне удивился, а по залу прошёлся гул. Но мне было плевать, ведь бой ещё не окончен, и расслабляться рано. Впрочем, и после этого сражения я не смогу отдохнуть.
        - Ого-го! - проревел ведущий. - Вот это поворот!
        Противник быстро проверил пояс, на котором крепились магазины и поднял на меня уважительный взгляд.
        - Молодец, парень. Один-таки уволок.
        Тень, нужна помощь. Ты же тварь внеземная…
        «Я НЕ ТВАРЬ!»
        Потом поругаешь. Но у тебя с прицелом лучше, попади в него!
        «ЕСТЬ, КАПИТАН!»
        Тонкие струйки дыма скользнули по пальцам, чуть охладив их. И как раз вовремя, ведь Девятый вновь бросился в атаку, но теперь уже стреляя в грудь. Он знал, что мои руки заняты, и магия будет работать хуже, поэтому целился напрямик.
        - А-а-а! - я побежал к нему навстречу, то и дело нажимая на спусковой крючок.
        Боль от ударов по рёбрам и плечам заставляла кривиться и мысленно проклинать всё на свете. Магия, что шла невидимой стеной передо мной, значительно ослабляла вражеские залпы, но не гасила их окончательно. И пули врезались в меня каждую секунду, отчего я готов был взвыть волком.
        Собственно, так я и делал, но высвобождал вместе с болью гнев и обиду.
        Мы схлестнулись с Девятым, преодолев десяток шагов. Патроны закончились и у меня, и у него. Как так получилось, не знаю. Можно было бы достать ещё, но теперь уже враг знал о моей ловкости и каждый раз ускользал.
        Его удары сыпались на меня градом. Я отбивал их и бил сам, прикладывая к ногам и руками силу телекинеза. Противник отскакивал, кривился от боли, но вновь и вновь атаковал.
        Перед лицом сверкнула сталь широкого армейского ножа. Я увернулся, поднырнул под руку Девятого и ударил локтем в спину. Услышал треск, похожий на тот, когда сломалась малышка Фикси. Но Девятый не упал. Он резко развернулся и ударил наотмашь. Тогда уже пришлось отскочить мне. Теперь враг припадал на правую ногу, морщась при каждом шаге. Но не сдавался.
        - Молодец, - шипел он, давясь собственной кровью. - Давно такого не было.
        Ему всё же удалось порвать мой костюм. Раны кровоточили, а мышцы ныли от усталости и боли. Но просто так сдаться я не мог. Кристалл мне нужен. Глобальный тоже. Кое-кому придётся сегодня за многое ответить.
        - Готов? - Девятый чуть поднял голову. А когда я кивнул, заорал на всю арену: - Давай!
        И первым ринулся в бой.
        Несколько взмахов ножа прошли над головой. Я вовремя наклонился и рассёк врагу здоровую ногу. Да, оказалось, что левая нога у него всё ещё своя, человеческая. Девятый вскрикнул и упал на одно колено. А когда я добавил ручкой ножа ему по макушке, то и вовсе распластался на песке.
        Я хотел было добить ударом в шею, но в этот момент он развернулся и лёг на спине. На изуродованном лице появилась довольная улыбка.
        - Молодец, Ростов, - прохрипел он. Я замер, ошарашенно смотря на сражённого врага. - Да, я знаю, кто ты. Остальные ещё не догадались. Кто-то подтёр запись с лабиринтом и подбросил Боре вместе с Дерибской. Потом сложили два и два. Ну а я догадался, кто может обладать такой силой.
        - Зачем ты мне рассказываешь?
        - Серёга, - уродец закашлялся. - Спасибо… ты хотел его спасти.
        - Онегин?
        - Ну а кто же ещё? Мы были друзьями с детства. Жаль, что брат у него говно полное.
        - С ним я тоже разобрался.
        - Вот и хорошо, - Девятый запрокинул голову. - Ты должен убить меня, Ростов, иначе о тебе узнают. Давай, - протянул мне нож, - я устал от такой паскудной жизни. Боря, он же…
        Но не успел закончить, как послышался приглушённый хлопок, и глаза Девятого лопнули изнутри.
        От неожиданности я отпрыгнул в сторону и покосился на окно Глобального, где увидел встревоженное женское лицо. Но самого хозяина арены не заметил.
        «УБЛЮДОК. ОН ЖЕ УПРАВЛЯЕТ СВОИМИ БОЙЦАМИ!»
        Плюс ещё одна причина выпустить сегодня тебе коготки.
        Глава 35
        Я обессиленно опустился на пятую точку, позволив работникам арены забрать тело Девятого.
        «ЧТО БУДЕМ ДЕЛАТЬ?» - спросила Тень.
        Согласись, это довольно глупый вопрос.
        «ДОПУСТИМ. НО ТЫ НА НЕГО НЕ ОТВЕТИЛ».
        Сражаться. Остался же всего один бой.
        «В КОТОРОМ ТЫ МОЖЕШЬ НЕ ВЫЖИТЬ!»
        Придётся рискнуть.
        «ВЫПУСТИ МЕНЯ!»
        Нет, пока рано. Слишком много посторонних глаз. Просто сиди и смотри. Возможно, твоя помощь ещё пригодится.
        «НУ ЛАДУШКИ. НО СМОТРИ МНЕ, ЧЕЛОВЕК. ТЫ ДОЛЖЕН ВЫЖИТЬ. ИНАЧЕ МНЕ ПРИДЁТСЯ ПОЯВИТЬСЯ, ЧТОБ ТВОЯ БРЕННАЯ ОБОЛОЧКА ОСТАЛАСЬ ЦЕЛА».
        Договорились.
        Пока мы мило болтали с Тенью, ведущий уже объявил новых противников. И да, их было двое.
        - Ваши любимчики! - кричал он на всю арену. - Бра-а-атья Икс!
        «МОЖЕТ, БРАТЬЯ ХЭ?» - усмехнулся голос в голове.
        - Может и Хэ, - хмыкнул я. - Сейчас узнаем.
        И вот врата дрогнули и поднялись вверх с таким мерзким скрежетом, что у меня зубы свело. Или же всего лишь так кажется? Не знаю. Но пришлось подняться и приготовиться к бою.
        - Наша доблестная «Стража»! - продолжал ведущий, а толпа неистовствовала. - Охраняет ваш покой и… азарт!
        - Стража, значит, - пробормотал я, сжав кулаки и отступив на шаг.
        В этот момент из мрака появились светящиеся фиолетовым цветом силуэты. Парочка приближалась, и с каждым шагом внутри меня будто что-то обрывалось.
        Вот чёрт.
        «Я ЗДЕСЬ!»
        Сиди смирно. Ты про запас. Помнишь?
        «ЗАНУДА».
        И вот на арену вышло двое… киборгов. Или роботов. Нет, первая мысль была верной. Всё же лица у них человеческие. Хотя это не гарант, что оно не синтетическое. Да неважно. Ведь передо мной стояли настоящие машины для убийств. Ростом около двух метров, широкоплечие, с лысыми головами и могучими телом, покрытом каким-то прорезиненным костюмом. Или из чего-то более прочного. На лицах маски, почти как у меня. Кожа подсвечена, глаза горят жёлтым, а в руках по тяжёлому металлическому копью, на наконечниках которых мерцают молнии.
        «НУ, ОТЛИЧНО. ТЕПЕРЬ НАС БУДУТ БИТЬ ТОКОМ», - недовольно протянула Тень.
        Да ладно, к боли не привыкать.
        - Ита-а-ак! - кричал ведущий. - Новый бой! - а после чуть менее тихо и голос Глобального обратился к братьям Х: - Ребятки, завалите этого урода.
        Краем глаза я заметил, что и он появился у окна своего кабинета, сложив руки за спиной и довольно улыбаясь.
        «ВОТ ГНИДА!»
        Абсолютно согласен.
        И в тот же миг парочка ринулась ко мне с такой скоростью, что я еле успел заметить их передвижение.
        Чёрт, они слишком быстрые!
        Копья летали вокруг меня, больно ударяя разрядами. Прямого попадания не было, но электричество всё равно доставало, отчего приходилось морщиться и терять концентрацию.
        «БЫСТРЕЕ, ЧЕЛОВЕК!»
        Стараюсь!
        Братья будто сами превратились в тени. Только не такие, как у меня, а в неуловимых призраков, силуэты которых я практически не различал. Они мелькали вокруг, норовя пронзить остриём, но каждый раз я успевал уйти от смертельного удара. Зато нарывался на удар ногой или кулаком. Защитный телекинез мало помогал. Хотя… если б не он, я бы, наверное, уже валялся в луже собственной крови. Но пока что эта лужа была одинока.
        Мрази! Ненавижу всех! Мрази, мрази, мрази!
        - А-а-а! - я закричал, что было мочи и ударил одного из приблизившихся противников в грудь.
        На мгновение кулак покрылся чёрной дымкой, усилив напор. Плюс моя магия. То есть старая добрая классика моих атак. Но она сработала. Киборг издал непонятный звук, будто чихнул какой-то старый механизм, и отлетел в сторону.
        Но одновременно с этим мне на макушку опустилось древко копья второго врага. Из глаз брызнули искры и слёзы. На пару секунд я потерялся в пространстве. Взор помутился, и я рухнул на песок, лицом вперёд.
        «ЖИВЕЕ!»
        Голос Тени и кувырок в сторону. Мой симбиот сам управлял телом. И как раз вовремя, так как совсем рядом вонзилось копьё. А потом ещё и ещё раз, постепенно приближаясь ко мне. Я уже успел прийти в себя и кружился как волчок, убегая от опасности. В какой-то момент удалось ударить магией, отбив оружие и самого противника, который лишь пошатнулся. Но этого хватило, чтобы вскочить на ноги и выстрелить несколько раз в грудь.
        Да, когда Девятый умер, я незаметно вытащил ещё обойму. А пистолет, что валялся тогда рядом со мной, уборщики побоялись трогать. Видимо, мой побитый внешний вид их отпугнул.
        Однако мои пули врезались в тело противника и попросту падали на песок, будто увязали в чём-то мягком. Но один из братьев Х всё же отступил. А когда пальба прекратилась, он поднял на меня насмешливый взор и как-то глупо прокряхтел, будто говоря, что все мои попытки спастись тщетны.
        Тень!
        Бах!
        Единичный выстрел прозвучал, как и все остальные, но в то же время громче. Но лишь оттого, что на арене вновь повисла гробовая тишина. Если б мой враг не подумал, что я проигрываю и сразу атаковал, то вряд ли бы сейчас стоял со стеклянным взглядом и аккуратной дыркой по центру лба.
        «ЧЕЛОВЕК!»
        И вновь я зазевался. Или же нет? Но второй противник оказался рядом и ударил по рукам. Пистолет улетел далеко в сторону. Первый киборг упал на окроплённый кровью песок, а второй уже мутузил меня копьём. Мне оставалось лишь пятиться, стараясь отбиться. Казалось, что смерть брата была для него неожиданностью и… болью?
        «ОН ВСЁ ЖЕ НАПОЛОВИНУ РОБОТ. КАК ТЫ И ДУМАЛ!»
        Что ж, пока это делу не особо помогает. Но…
        Я заметил, что движения врага стали более агрессивными. Из-за этого он бил менее эффективно. Киборг желал выместить на мне всё злость и боль за гибель родственной души. Наверное, так можно говорить? Да неважно. Ведь именно его злоба и сыграло с ним же злую шутку.
        Удар, ещё удар.
        Копьё просвистело у самого моего уха, а потом над головой. Волосы встали дыбом от электричества. В другой ситуации мне это показалось бы забавным, но не сейчас.
        Ток, молнии, волны… точно!
        Я вновь отступил и упёрся ногой в песок. Наконечник копья летел мне в голову, будто желая отомстить в том же духе, как и я убил брата. Но в последний момент я поймал лезвие голыми руками и сжал. Ноги сами поехали назад, вспахав арену. Но я не собирался отпускать.
        Обычному человеку, конечно, не под силу сотворить подобное. Но у меня появилась безумная идея. А ведь именно моё слабоумие и отвага спасали меня из самых безвыходных ситуаций.
        Волны телекинеза не били врага. Магия опутала мои кисти, не позволяя разрезать их острому лезвию и пробить электричеством. Телекинез отталкивал все угрозы моему организму, возвращая в оружие. То есть на моих руках условно образовались непробиваемые перчатки, сотканные из внутренних сил. Более того, они отражали разряды, направляя их обратно в орудие убийства.
        Вот только это ни черта не значило, что мне не было больно. Руки, будто острые иглы пронзили. Спазмы скрутили каждую мышцу. Я готов был закричать от подобной агонии, и решился на это, но только спроецировал крик не на боль, а на ярость.
        - А-а-а! - из моей глотки вновь вырвался гневный вопль, когда я усилил магию. - Не-е-ет!
        Извернулся в сторону, пропуская копьё по своему плечу. Лезвие вспороло даже такую прочную ткань, как у меня, оставив глубокий кровавый след. А после взорвалось от перенапряжения, лишь оказавшись у меня за спиной. Нас окутала дымка, резавшая нос и глаза. Но я добился того, чего хотел.
        Оказавшись с врагом так близко, да ещё скрывшись во вспышке взрыва, выпустил острые когти, которые моментально пронзили шею и подбородок врага. Тот захрипел, но стоило ему дёрнуться, как чёрные когти слились воедино, превратившись в клинок, который, в свою очередь, в один миг увеличился, разрастаясь вширь.
        Прошла всего лишь пара секунд. Дымка всё ещё окутывала нас с киборгом. Но я уже отступил, а лысая голова врага упала к ногам, вновь заливая песок. Только тогда я почувствовал боль обожжённого лица. Прикоснулся к нему и понял, что моя маска сейчас упадёт, так как с правой стороны почти что полностью разрушена.
        Тень!
        «ЕСТЬ!»
        И чёрная субстанция вновь скрыла мою личину. Оставалось надеяться, что отсюда никто не сможет заметить, что именно у меня на лице. Да и если приметят, то не догадаются. Уж вряд ли кто сочтёт убийцу таких бойцов арены презренным Ростовым - младшим.
        И снова ни единого звука. Напряжение и тишину можно было потрогать на ощупь. Но я не стал смешить таким образом публику. Просто обвёл их пристальным взглядом и остановил его на окне Глобального. Он смотрел на меня, широко распахнув глаза, явно был удивлён. И вряд ли доволен исходом поединка.
        - Это невероятно! - заорал ведущий, разрушая атмосферу ошеломления. - Кто бы мог подумать?! Первый новичок, которому удалось пройти турнир! Более того, он единственный, кто с этим справился!
        Вот, значит, как. То есть до этого все участники погибали? И почему я не удивлён?
        - Возрадуемся новому чемпиону арены-ы-ы! - ревел где-то невидимый глашатай, а толпа ему подвывала в экстазе. - Ло-о-орд Тьмы-ы-ы!
        Ого, сколько эмоций обрушилось. Удержаться бы на ногах, а то еле стою.
        «ЧЕЛОВЕК, ТЕБЯ ХОТЯТ, - усмехнулась Тень. - И НЕ ТОЛЬКО ЖЕНЩИНЫ».
        Умолкни, пожалуйста. Думаешь, мне приятно чувствовать желание этих пид…
        - Итак, дамы и господа! - мои мысли прервал ведущий. - Желаете ли вы увидеть новые бои с нашим сегодняшним героем?!
        - Да-а-а! - толпа будто взорвалась в едином порыве.
        - А меня спросить не забыли? - я снова посмотрел в окошко Глобального.
        Тот злорадно хмыкнул и поманил меня рукой.
        - Отлично! - продолжила неистовствовать невидимка. - Тогда скандируем его имя! Лорд! Лорд! Лорд!
        - Лорд! Лорд! Лорд! - подыгрывали зрители.
        Было ли это приятно? Может, отчасти. Вроде бы тебя любят. Вот только за что? За то, что я такой красивый? Вряд ли, они ведь не знают, кто я. Зато в курсе, что могу оторвать голову врагу. А вот крови-то они и жаждут. И это мне совсем не нравится.
        - Лорд! Лорд! Лорд!
        Под шум и гам народа я отправился в свой тёмный коридор на шатающихся ногах, желая как можно скорее скрыться от любопытных глаз и хоть чуть-чуть передохнуть. Но как это обычно бывает, перевести дух мне не позволили.
        Стоило пройти десяток метров и увидеть заветную лавочку, как напротив, будто из ниоткуда, возник тот самый всем недовольный парень, что был в кабинете Бори.
        - Идём, - он кивнул в сторону лестницы. - Начальство ждёт.
        - Оно твоё начальство, вот ты и не опаздывай, - выдохнул я, всё же примостив задницу на скамью. - А я устал и хочу отдохнуть.
        - Успеешь, - недовольно скривился он, но потом усмехнулся. - К тому же, теперь Боря и твой босс. Не так ли, Теневой Ростов?
        «ОПАНЬКИ».
        Глава 36
        - Да-а-а, - первым делом протянул Глобальный, когда я вновь оказался в его кабинете. - Ты всё-таки смог меня удивить, Владик.
        «ОН НАРЫВАЕТСЯ, ДА?»
        Ещё как.
        Борис со своей шестёркой, мой физрук и лицемерная дамочка. Собственно, вот и все присутствующие в помещении. Но мне всё равно было неуютно. Меня раскрыли. И будет очень обидно, если из-за этого урода в народе всплывёт правда о Тени.
        «УБЬЁМ ВСЕХ!»
        Всех не выйдет. Да и не стоит. Многие просто делают свою работу. Наши цели должны быть достойны смерти.
        - Чем же? - я решил немного потянуть время.
        - Влад? - в гарнитуре послышался голос Ржевского. - Мы на подходе. Всё нормально, главное - не паниковать.
        «ОН ПОНИМАЕТ, ЧТО НАС СЕЙЧАС МОГУТ РЕАЛЬНО УБИТЬ?»
        Вполне.
        - Чем? - гнусно усмехнулся Глобальный. - Серьёзно? Ты не понимаешь? Влад, не дури. Ты умный парень, и я это вижу. Поэтому оставлю тебе жизнь. Правда, на своих условиях.
        - О как, - я изогнул бровь. - Как интересно. И чем же я заслужил такую честь?
        - Ты убил лучших бойцов арены, Владик, - это уже подал голос Володя, сидящий справа у стены. Вытянув ноги в мягком кресле, физрук смотрел на меня с явной насмешкой. - Такое просто так не прощается.
        - Да, точно, - хмыкнул я в ответ, чуть покосившись на него. - Но я не к тебе обращался.
        После моих слов он набычился и хотел уже подняться, но вовремя остановился, понимая, что не потянет против меня. Да и в кабинете босса нельзя так себя вести.
        - Ха, ха, - казалось, что наша перепалка только развеселила Глобального. Он похлопал в ладоши и откинулся на спинку. - Молодец, парень. Вот за это я тебя уважаю.
        - Можно ближе к делу? - попросил я. - Пожалуйста. У меня ещё куча дел.
        - Куча дел? - удивлённо переспросил Боря. - Э, нет, Влад, теперь я буду решать, сколько у тебя дел, - после чего поднялся из-за стола, обошёл его и присел на край, приобняв Лидочку. Та легко подалась ухаживаниям с ехидной улыбкой на лице.
        «М-ДА, ЖАЛКО ТАКУЮ КРАСОТУ ПОРТИТЬ», - заметила Тень.
        Что-нибудь придумаем.
        «А ЧТО ТУТ ДУМАТЬ? НАС СПАЛИЛИ. ЕСЛИ ОНА ЗНАЕТ О ТЕНИ, ТО ЕЁ НЕЛЬЗЯ ОТПУСКАТЬ».
        Тоже верно.
        - Володя правильно заметил, - тем временем продолжал Борис. - Ты лишил меня главного развлечения и заработка. За такое приходится платить.
        - У нас был уговор, - не согласился я. - Я его выполнил, прошёл турнир. Теперь отдай мне кристалл, и я уйду с миром.
        - О-о-о, с миром, - самодовольно протянул Глобальный. - Угрожаешь? Я это уважаю. Не сдаёшься даже в такой патовой ситуации. Но, видишь ли, в чём дело, Владик. Ты не можешь так просто уйти, надо платить по счетам.
        - Я ничего тебе не должен, Боря, - я сделал шаг вперёд, отчего все напряглись. А сподручный Глобального дёрнулся в мою сторону, но остановился по взмаху руки босса. - Всё как раз таки наоборот. Турнир пройден, где моя заслуженная награда?
        - То есть награда в виде жизни тебе не подходит? - спросил он. - Хорошо, тогда я предлагаю тебе ещё кое-что, - чуть поёрзал на столешнице, потом злорадно ухмыльнулся. - Мы никому не скажем о Тени, Ростов. Но взамен, тебе придётся выпускать её на арене.
        «А ВОТ ТЕПЕРЬ Я ДОЛЖЕН ПОЯВИТЬСЯ!»
        Рано. Нам надо точно узнать, что им известно.
        «ДА, БОГИ! КОГДА Я УЖЕ ВЫЙДУ?!»
        Скоро, приятель. Совсем скоро.
        - Про какую Тень? - я решил ещё немного поиграть в «дурачка». - Ту самую, в которую превратился мой прадед?
        - Не прикидывайся, Влад, - снова протянул Борис. - Мы всё про тебя знаем, - похлопал по металлической пластине у своего виска. - Кое-кто поделился занятной информацией о подвалах Юдовой. А потом, - вновь приобнял Лиду, - я узнал о твоём походе к Гарику. Уверен, с Кравцовым разобрался тоже ты. Можешь не отрицать, всё равно бесполезно. И мне нужны такие люди.
        - Отрицать? - усмехнулся я, скрестив на груди руки. - С чего бы? Да, ты прав. «Гвоздь», Юдова, Рамин, Ардусян, Кравцов. Мне перечислять их дальше?
        - Рамин? - вот теперь пришёл черёд удивляться хозяину арены. - Тоже ты?
        - Мне нужны были деньги, - я просто пожал плечами.
        - Охо-хо, - радостно произнёс Боря. - Да ты полон сюрпризов, Ростов.
        - Ты даже не представляешь насколько, - приложил палец к уху. - Семёныч, как у тебя дела? Нашёл что-то?
        Первые несколько секунд в кабинете стояла звенящая тишина. Но потом глаза Глобального округлились.
        - Вагнер? - произнёс одними губами хозяин арены. - Он тоже с тобой?
        - Да-а-а! - весёлый голос моего приятеля раздался под потолком, отчего вздрогнули все, кроме меня. - Привет, Борюсик. Помнишь меня?
        - Вагнер! - Глобальный спрыгнул на пол и нервно осмотрелся, будто надеялся найти невидимого собеседника. - Какого чёрта?!
        - Да, приятель, - продолжал веселиться Семёныч. - Помнится, ты тогда просил советов у меня. Помнишь, я сказал, что главное - это не лезть в неприятности? Что-то ты даже с железякой в голове ничего не обдумал. И да, Влад, - обратился уже ко мне, - ничего у них нет. Записи с камер Юдовой кем-то отредактированы. На Тень лишь смутные намёки, но ничего конкретного.
        - Вот как, - я внимательно посмотрел на Глобального, который, казалось, постарел на несколько лет. Так изменилось его лицо, стоило Семёнычу заговорить. Видимо, их связывало нечто более серьёзное.
        В ту же секунду Борис выхватил из-за пояса пистолет. А его подручный и физрук бросились на меня с разных сторон. Вот только им следовало сделать это с самого начала и запереть меня в антимагической ловушке. Ну, или вырубить шокером на худой конец. Однако чрезмерная самоуверенность сыграла с ними злую шутку.
        Удар телекинеза швырнул Глобального через его же стол, впечатав в стену с картиной, где он грузно упал на пол. Выбросив руки по сторонам, превратил их в чёрные дымчатые пики, которые пронзили ещё двух нападавших. Они даже понять не успели, что произошло, когда Тень пробила насквозь их грудные клетки. Лида истошно завопила, попятившись в угол. Я же не обратил на неё внимания и двинулся к лежащему Глобальному.
        - Ты хотел видеть Тень, - на моём лице появилась злорадная улыбка. - Я готов показать её. Но это будет последнее, что ты увидишь.
        Борис уже приподнялся на коленях и с ужасом в глазах смотрел на меня. Тень высвободилась моментально, окутав моё тело чёрной дымкой. Я превратился в монстра, схватил когтистой лапой противника за шею и приподнял над полом. Глобальный дёргался и даже пытался драться, но всё было без толку.
        - ЗРЯ, - прорычал я. - НАДО ЖИТЬ ПО ЧЕСТИ.
        Острые когти впились в ту самую пластину, в которой, по словам её хозяина, содержалась вся информация обо мне. Рывок, и на пол брызнула кровь вперемешку с кусочками мозгов. Глобальный дёрнулся ещё раз, и потом замер уже навеки.
        Бах!
        Выстрел оказался столь неожиданным, что я искренне ему удивился. Но пуля улетела в потолок, выбив из неё крошку. Повернувшись, увидел вооружённую женщину, в глазах которой блистала неподдельная ярость.
        - Сдохни, тварь! - выкрикнула Лида и принялась стрелять без остановки.
        Но Тень легко отбивала пули с помощью моего телекинеза. Да, мы нашли общий знаменатель и теперь могли дополнять друг друга. А когда послышался щелчок, возвещающий, что патроны закончились, Лида швырнула мне в грудь оружие с тем же выражением лица.
        - Мерзость, - прошипела она с отвращением.
        - ДА, - рыкнула Тень. - ТАК И ЕСТЬ.
        Взмах руки, и женская голова отлетела на метр от тела. Кровь фонтаном брызнула из обрубка, но я уже отошёл на достаточное расстояние, чтобы не быть заляпанным. Тень спряталась в теле, и я чувствовал её довольство. А вот мне было совсем неприятно. Пришлось убить ещё одну женщину. Причём не на поле боя, а хладнокровно, смотря ей в глаза. И пусть она тоже желала мне смерти, но всё равно в душе остался след. Кровавый след.
        «ЗАНУДА, - прохрипел голос в голове. - ОНА ЭТО ЗАСЛУЖИЛА. СКОЛЬКИХ ЛЮДЕЙ ЭТА ТВАРЬ СДЕЛАЛА НЕСЧАСТНЫМИ? УВЕРЕН, ЗА НЕЙ ТОЖЕ ЧИСЛЯТСЯ ТРУПЫ. НЕЛЬЗЯ ТАК ПРОСТО УПРАВЛЯТЬСЯ С ОГНЕСТРЕЛЬНЫМ ОРУЖИЕМ».
        - Может быть, - пробормотал я, но продолжать тему совсем не хотелось.
        - Влад, всё нормально? - голос Семёныча был взволнованным.
        - А сам как думаешь? - переспросил я, посмотрев в камеру, что висела в углу. - Вы ведь всё видели?
        - Да, - на этот раз в динамиках отозвался Ржевский. - Но ты всё правильно сделал. Иначе никак.
        - Толь, я не прошу ни у кого одобрения. Сам понимаю, что меня загнали в угол. Точнее, они сами загнали себя, - к тому моменту я уже стоял у стены, глядя на сейф. Открыть его получится разве что Тени, но выпускать её ещё раз не желал. - Семёныч?
        - Да, да, - затараторил он. - Уже ищу… сейчас, сейчас, Влад, погодь…
        Внезапно раздался писк, и дверца сейфа отъехала в сторону.
        - Готово! - радостно возвестил Вагнер.
        - Благодарю, - кивнул я в пустоту и достал наружу небольшой чёрный камень, блестящий своими гранями. - Кстати, - я ещё раз заглянул внутрь металлического тайника, - здесь какие-то документы.
        - Оставь их нам, Влад, - сказал полковник.
        В ту же секунду за окном раздалось несколько громких хлопков, а следом за ними испуганные крики людей.
        - Мы уже рядом. И да, Влад, здесь будут только те люди, на которых мы можем потом рассчитывать в нашем общем деле.
        «А ОН ХИТЁР, - прошипела Тень. - СРАЗУ СВОИХ ЧЕЛОВЕЧКОВ ПОДГОНЯЕТ».
        И это правильно.

* * *
        - И что в них интересного? - спросил я, сидя в своём излюбленном кресле.
        - Да кто их знает, - Ржевский пожал плечами, попивая крепкий чай. Ночка выдалась напряжённой и долгой, поэтому ему надо было хоть как-то зарядиться. Хорошо, что у меня нашёлся отцовский рецепт и для своеобразного энергетика, который заваривался именно на травах. - Приедешь да посмотришь.
        - Что-то не тянет, - пробормотал я, крутя перед собой чёрный кристалл. - Мне нужно было только это.
        - А вдруг там есть что-то подобное? - спросил Семёныч, сидя за широким монитором, но развернувшись к нам. - Ты ведь не видел найденные артефакты.
        - Не видел, - согласно кивнул я. - Но и не чувствовал в них той магии, что мне необходима.
        - А кристалл, значит, чем-то выделяется? - полковник сделал ещё глоток.
        - Да, но не спрашивай чем, я и сам ещё не до конца понял.
        - Это как-то связано с Тенью?
        - Возможно. Но даже она молчит.
        «ПОТОМУ ЧТО ТЫ ПОСТОЯННО МЕНЯ ЗАТЫКАЕШЬ!»
        Ага, и сейчас прошу сделать то же самое, если ничего нет по делу.
        «ВОТ, ВОТ! ДИСКРИМИНАЦИЯ!»
        Думай как хочешь.
        Эля сидела рядом со мной и молчала. Не уехала, ждала окончания истории, за что я был ей благодарен. Маша отсутствовала по вполне понятной причине. И, к сожалению, она меня не радовала. Причина, конечно же. У синевласки выявили какие-то проблемы с беременностью и настоятельно рекомендовали соблюдать постельный режим. Оставалось надеяться, что нервотрёпка из-за Семёныча ничем ей и ребёнку не навредит.
        Ну а разговор наш заключался в том, что после того, как отряд Ржевского зачистил арену, там нашли много интересного. Тайники, как оказалось, располагались повсюду. И в одном из них раздобыли некие магические артефакты, предназначение которых никому не было известно. Но благодаря каким-то хитрым приборам, что выявляют наличие магии, люди Ржевского поняли, с чем именно имеют дело. И теперь вот он предлагает мне принять участие в определении их сил и способностей. Интересно, конечно, но после боя болело всё тело, и всё, что я хотел, это завалиться домой и хорошенько выспаться. Даже «волшебный» чай не помогал.
        - И что дальше, босс? - спросил полковник, пристально глядя на меня. - У нас появилась ещё одна головная боль в виде арены и незаконных боёв. Можем прикрыть лавочку полностью, а можем…
        - Да, я уловил твою мысль, - хмыкнул я, понимая, куда клонит мой приятель. - Вынужден признать, что это будет хорошей идеей. Если закроем эту арену, то появится новая, где нам точно будут не рады. Так что надо занять и эту нишу, учитывая, что несколько главарей уже отправились к праотцам.
        - Верно подметил, - Ржевский лукаво подмигнул. - Мы с Семёнычем полностью переоборудуем арену, чтобы она стала куда лучше. Тайные проходы, как и здесь. Охранная система, люди…
        - Да, хорошо, - перебил его я, подняв руку. - Давай так и сделаем. Но это уже без меня.
        - Без проблем, - он развёл руками. - Но ты должен будешь согласовать план действий.
        - Да, - устало вздохнул я. - Логично.
        - Но лучше это сделать позже, - всё же Эля вклинилась в разговор, обеспокоенно посмотрев на меня. - Сегодня Владу ещё предстоит поездка к Адашевым. А потом Сибирь и столица. Пускай он отдохнёт.
        - Бесспорно, - кивнул полковник, отложив чашку с чаем на столик. - Думаю, нам всем пора отдохнуть. Влад, вас подвезти?
        Глава 37
        Оставшаяся часть ночи и утро прошли без приключений. Эля осталась со мной, но до чего-то откровенного так и не дошло. Мне позволили выспаться, о чём я иногда так сильно мечтаю.
        Проснувшись, вновь услышав возню на кухне. Эля уже была там и готовила завтрак.
        - Доброе утро, - поприветствовала она меня с милой улыбкой. - Надеюсь, ты любишь оладушки.
        Поставив тарелку с ароматным десертом передо мной, женщина присела напротив и внимательно посмотрела на меня. На ней уже был деловой костюм, в котором она обычно работала. Значит, здесь не задержится и вскоре рванёт в клуб.
        - Фто? - спросил я, набив рот. - Я фаляпался?
        - Нет, - она мотнула головой и снова улыбнулась. - Просто нравится смотреть, как ты ешь.
        - Эм… - я проглотил оладушек и непонимающе уставился на неё. - В каком смысле?
        - В прямом, - Эля пожала плечами. - Вот такая у меня натура. Мне нравится, когда люди, небезразличные мне, довольствуются жизнью.
        - Есть такое, - я почерпнул новую порцию и так же отправил её в рот. - Хотя это немного напрягает.
        - Прости, - она тут же встала и направилась к кофемашине. - Хочешь капучино?
        - Не откажусь, - я устроился поудобнее и изучающе посмотрел на бывшую учительницу. - Я не могу понять, что на тебя нашло?
        - А что не так? - спросила она, на мгновение бросив на меня взгляд.
        - Я думал, что после битвы на арене ты меня разорвёшь.
        - Было такое желание, - она вернулась с двумя чашками. - Но что это изменит? Ты ведь всё равно не остановишься. Верно?
        На мгновение я задумался, но всё же кивнул.
        - Да, прости.
        - Не за что извиняться, - она сделала маленький глоток. - Я долго думала над нашими отношениями. И до сих пор во многом сомневаюсь. Но мне не хочется снова уходить от тебя, Влад.
        - Так мы опять пара? - я поднял на неё хитрый взгляд.
        - Мы ею и не было, если уж на то пошло, - она хихикнула. - Ведь по факту мы всего лишь любовники.
        - Хочешь, чтобы я сделал тебе предложение?
        «ОЙ, ДУРА-А-АК, - протянула Тень. - ТЫ КОГДА-НИБУДЬ НАУЧИШЬСЯ ОБЩАТЬСЯ С ЖЕНЩИНАМИ, КОТОРЫЕ ТЕБЕ НРАВЯТСЯ?»
        Чёрт, и правда ляпнул, не подумав.
        - Какой откровенный вопрос, - Эля отставила чашку. - Но да, я хочу замуж. И пока мне нравишься только ты, - она подняла глаза к потолку. - Госпожа Ростова, неплохо звучит, - со смехом посмотрела на меня. - Но пока рано об этом говорить, Влад. Я не собираюсь торопить события, учитывая, что перед тобой уже стоит выбор Рижские или Адашевы.
        - А вот это ложь.
        - Почему же? Уверена, Наташа будет безумно рада, если ты пойдёшь с ней на День поцелуя.
        - Это разные вещи. Женитьба серьёзная штука, тем более среди аристо.
        - Верно, - легко согласилась Эля. - Именно поэтому я никуда не спешу. Подумаешь, постарею ещё сильнее.
        - Не говори глупостей, ты прекрасно выглядишь.
        - Правда? - в её глазах вспыхнули озорные огоньки. - Уверена, ты поделишься какими-нибудь чудо-средствами, которые будут омолаживать.
        - Без проблем…
        - Ага! - воскликнула она со смехом, хлопнув по столу. - Значит, всё-таки старая?!
        - Эля, - простонал я, опустившись на столешницу. - Ты специально меня запутала.
        - Как-никак психолог, - продолжала она в том же тоне. - А сейчас мне пора на работу. А ты можешь выспаться. Или сходить в школу. Всё же надо бы и уроками заниматься.
        - Давай сделаем так, что я буду на домашнем обучении?
        - Так нельзя, Влад. Ты должен показаться людям, а то это станет слишком подозрительно.
        - Тоже верно, - вздохнул я. - Но мне так не хочется переться в это заведение.
        - Ничего страшного, - улыбнулась женщина. - Не сахарный, не растаешь. Заодно проверишь, как там поживает ваша группа. Всё же ты их лидер, и надо готовиться к концерту.
        - Детский сад, - пробурчал я. - Я владелец ночного клуба, писатель, композитор, серый кардинал преступного мира. И вынужден играть в школьном ансамбле.
        - Мне кажется, ты немного преувеличиваешь.
        - Что именно?
        - Да всё, - Эля всплеснула руками, поднявшись из-за стола. - Успокойся, ночь была тяжёлой, а вечером беседа с Адашевым. Тебе надо взбодриться. Поезжай в школу, а оттуда вместе с Наташей к ним домой.
        - Думаешь, всё так просто?
        - Просто? - она подошла ко мне и провела ладонью по плечам. - Вряд ли в Доме Ростовых когда-нибудь будет просто.

* * *
        Что ж в школе тоже оказалось не просто. Сперва я направился прямиком в кабинет директора, где меня заставили прождать около получаса.
        - Ты же его знаешь, - с улыбкой произнесла секретарша, когда я нервно ёрзал на стуле в приёмной. - Он такой…
        - Такой, - хмыкнул я.
        В этот момент в коммуникаторе женщины раздался голос начальника:
        - Пускай войдёт.
        - Да, Владимир Михайлович, - ответила она и подняла взор. - Влад, уже можешь проходить.
        - Благодарю, - кивнул женщине и направился в кабинет. Закрыв за собой дверь, сразу же обратился к наглой морде: - Доброго дня. Я так понимаю, было какое сверхважное дело, которое заставило меня ждать? - присел напротив опешившего от подобных нападок директора. - От вас никто не выходил, значит, вы были одни. Вот потому и спрашиваю.
        - Тебе-то какое дело, Ростов? - сразу же обозлился он.
        Отлично, то что нужно.
        - Мне? Домашнее обучение. Можно признать, что ваше покровительство надо мной вышло неудачным. Пора мне заниматься собой самостоятельно.
        - А ты не много о себе думаешь, Ростов? - мужчина прямо-таки побагровел от гнева. - Пришёл ко мне с оскорблениями и ещё чего-то просишь?!
        - Да, отпустите меня. Я ведь у вас, как кость в горле. Так будет лучше нам обоим.
        - С чего ты взял?
        - Разве я неправ? Вы провалили своё задание. Я так понимаю, вас приставило ко мне государство, частники работают несколько иначе.
        - Смышлёный щенок, - нервно усмехнулся директор. Потом побарабанил по столешнице и достал из-под кипы папок какой-то листок. - Вот, подпишись и вали на все четыре стороны.
        - Ого, - я снова усмехнулся. - Так вы уже сами всё подготовили? Приятно удивлён. Думал, вы более трусливы.
        - Хватит! - рявкнул он, сверкнув гневными глазами. - Я не позволю оскорблять себя в собственном кабинете!
        - Уже позволили, - просто ответил я и, прочитав документ, поставил подпись. - И не мне, а тем, кто решил за мной следить. Вы ненавидите обычного мальчишку, который виновен только в том, что родился в Доме Ростовых, вместо того, чтобы презирать тех, кто действительно этого достоин, - я встал и протянул ему бумагу. - Пойдя на их поводу, вы оскорбили сами себя, Владимир Михайлович. Мне не надо грубить вам, вы уже проклинаете сами себя.
        - Пошёл вон, - прошипел мужчина, дрожа от гнева. - Убирайся, Ростов. Прошу по-хорошему.
        - С радостью.
        Выйдя из кабинета, попрощался с секретаршей, которая проводила меня почему-то грустным взглядом.
        «ТЫ ЖЕ ПОМНИШЬ, ЧТО ОНА НОМЕРОК СВОЙ ОСТАВИЛА? ВОТ ПОТОМУ И СКУЧАЕТ».
        Может быть.
        «ДА ЧЕГО ЗДЕСЬ ДУМАТЬ-ТО? ПОНРАВИЛСЯ ТЫ БАБЕ, ВОТ И ГРУСТИТ».
        Ладно, дело в прошлом. У меня и без того хватает забот.
        «КСТАТИ, ЗАЧЕМ ЗЛИЛ ДИРЕКТОРА? ДУМАЛ, ЧТО ТАК ПРОЩЕ БУДЕТ ПОЛУЧИТЬ НУЖНЫЙ ДОКУМЕНТ?»
        Именно. Вывел его из себя, чтобы он точно меня выставил из школы.
        «ЖАЛЕТЬ НЕ БУДЕШЬ, ЧТО УХОДИШЬ?»
        Это вряд ли. Все рано или поздно уходят. А репетиторов я себе найду.
        «ЭЛЬВИРУ ГЕННАДЬЕВНУ?»
        И её тоже.
        Пока мы перекидывались мыслями, я успел добрести до музыкального кабинета, где сейчас должны были собраться участники группы, которых я вызвал по телефону.
        - О, Владюха! - радостно воскликнул Макс, когда я вошёл. - Наконец-то!
        Группа из пяти человек сидели за своими местами, как и раньше. Но никто не играл, все ждали меня.
        - Привет, народ, - я поздоровался с каждым лично, после продолжил: - В общем, есть новости: хорошая и плохая. С какой начать?
        - Жги правду без всяких своих экивоков! - произнесла Наки, закинув ногу на ногу.
        - Ладно, - я вздохнул. - Я ухожу из школы, так как занят работой.
        - Работой? - усмехнулся Игнат, но, увидев, что я не шучу, склонил голову набок. - Всё настолько серьёзно?
        - Более чем, - кивнул я.
        - Это как-то связано с твоими родителями и их делом? - поинтересовался Агат.
        - Да, - ответил я, посмотрев на близнеца.
        - То есть и на День поцелуя не придёшь? - внезапно вспыхнула Наташа, причём в буквальном смысле. Её рыжие волосы подёрнулись лёгким пламенем.
        - Прости, - я виновато опустил взгляд. - Не выйдет. Говорю же, сейчас очень много забот.
        - Просто отлично! - опять воскликнула она, всплеснув руками. - И что теперь прикажешь делать?!
        - С каких пор школьные праздники стали тебе важны? - спросила у неё Наки, не переставая жевать жвачку.
        - Тебе-то какая разница?! - не унималась девушка, хотя по кабинету. - Тоже ведь хотела с ним прийти!
        - Допустим, - неформалка лишь плечами пожала и отвернулась.
        Но я почувствовал, как от неё потянуло обидой и злостью.
        - Наташа, успокойся, - между ними встал Агат, после протянул ей руку. - Если позволишь, то я приглашаю тебя на это мероприятие.
        - А вот и пойду, - Адашева вцепилась в его ладонь так, будто это был спасательный круг, и с вызовом посмотрела на меня. - Возьму и пойду.
        - Хорошо, - просто сказал я, отчего получил волну жаркого гнева.
        «ХОЧЕТ, ЧТОБЫ ТЫ РЕВНОВАЛ».
        Да, я заметил.
        - Тогда я приглашаю Наки! - неожиданно подал голос пухляш Макс, с надеждой посмотрев на девушку.
        - Оке, - она была немногословна.
        - Я так понимаю, - позади меня вновь заговорил Игнат, - и группа распадётся?
        - Что-то вроде того.
        - Да как так-то?! - вот теперь уже возмущался Максим. - Мы ведь так круто играли!
        - Не, не, не, - я поднял руки. - Вас никто никуда не гонит. Это я ухожу, а вы, если есть желание, можете играть и дальше.
        - Влад, - голос Наташи стал более спокойным, но вместе с тем и хитрым. - А ты ведь способен организовать нам выступление в «Люксе» на какой-нибудь тематической вечеринке? Договоришься со своим знакомым Фарром?
        - Ого, - восхищённо выдохнул Макс. - А что так можно было?
        «ВОТ ЖЕ ХИТРАЯ СУЧКА. НАКАЖЕШЬ ЕЁ?! ДВА РАЗА!»
        Отстань.
        - Я поговорю насчёт этого, но ничего обещать не могу, - ответил я с тем же прищуром. - Но мне ведь тоже потребуется встреча с одним важным человеком.
        - Помню, - хмыкнул девушка и отбросила за спину рыжие кудри. - Я обо всём договорилась. Машина заедет за тобой вечером. Не опоздай.
        Отлично. Осталось только не оплошать при переговорах с главой Дома Адашевых.
        Но как бы хорошо я себя ни чувствовал, от меня не укрылся неодобрительный взгляд Наки, который девушка послала в меня, стоило ей услышать о наших с Наташей договорённостях.
        Что ж, придётся быть очень осторожным в таких делах.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к