Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.

Сохранить .
Вторжение. Том 2 Вадим Фарг
        Клан Ито #5
        На моих руках кровь невинных. Я не смог их спасти. Сколько ещё это будет продолжаться?
        Взываю к богам, но они молчат. Редкие подачки, словно кусок чёрствого хлеба голодному псу. Спрашивается, за что их уважать? Скрыли правду о моих родителях. Скрывают правду об Императоре и мору. Лгут в глаза, зная, что я единственный, кто может подвинуть их со своих мест. Как в Империи, так и в мире парящих островов.
        Я устал ждать их согласия и ответов. Мой клан в опасности. Вторжение начнётся с нескольких флангов. И пока я отбивался на севере, восток и юг задрожал от звона мечей и лат вражеских воинов.
        Что делать? Пощадить солдат, что ринутся на мой народ по воле демонессы? Или же стоять намертво, сражая «красные доспехи»? Ответ очевиден. И пусть Вторжение захлебнётся в собственном крике ужаса.
        Вадим Фарг
        Клан Ито. Вторжение. Том 2
        Пролог

* * *
        - Он становится сильнее, - глухо произнёс Эмма, смотря на парящие остовы скал. - Монстры острогов теперь подчиняются ему.
        - Да, господин, - спокойно ответил Сусаноо, стоя на одном колени и склонив голову.
        Они, как всегда, находились на балконе дворца Верховного. Он любил это место, хотя парень не мог понять, почему. Остров, где жил Эмма, витал выше остальных, и можно было с лёгкостью проследить за каждым живущим в мире богов. Однако Верховный смог упустить, что Канон приглашала к себе Тсукико. Или нет? Может, он только сделал вид, что ничего не заметил? И сейчас так же спокойно и с наслаждением наблюдает за остальными богами, чувствуя своё превосходство? Но почему тогда в глазах Верховного Сусаноо видел печаль. Несвойственное чувство для всемогущего бога, которое он никому не показывал. И лишь пару раз рогатый парень замечал тоску в глазах собеседника. Но в такие секунды Эмма отворачивался и наблюдал за плывущими в розовом эфире островами.
        - Но почему даже я не смог увидеть, что там происходит? - голос Верховного посуровел. - Акума стала слишком сильна. Боюсь, придётся вмешаться.
        - Вы же просили следить за Тсукико. Он сможет с ней справиться.
        - Уверен? - Эмма резко развернулся к нему, и длинный плащ взметнулся за его спиной. - Он морально слаб. Постоянно хочет всех спасти, а в итоге теряет близких. Вспомни, о скольких ванах он думает, что погибли по его вине?
        - Но ведь он не виноват.
        - Вот именно, - усмехнулся тот. - Однако, Тсукико думает иначе. Твой братец даже сам не понимает, насколько эгоистичен. Ему так хочется, чтобы мир крутился вокруг него. Смерть торгаша - его вина, смерть тётки - тоже он. Не находишь это смешным?
        Конечно, нет. Сусаноо так не считал, вот только перечить Верховному больше не хотел. От недавней взбучки всё ещё болели кости.
        - Отчасти, господин, - ответил он, стараясь удержать пробуждающийся гнев. Ему хотелось свернуть голову собеседнику. Оторвать и выбросить в пустой эфир, чтобы та, пролетев сотни тысяч дзё, упала на землю и разбилась, как гнилая тыква. - Но что прикажете делать сейчас?
        - Акума уже встретилась с ним. Жаль, не было схватки, - на лице Эммы появилась ядовитая усмешка. - Я бы на это посмотрел. Но она улетела, и что-то мне подсказывает, не просто так. Крылатая бестия поняла, кем является Тсукико. И лишь его жалкая человеческая плоть сдерживает силы.
        - Думаете, ему пора раскрыться?
        - Нет, - рассмеялся Эмма. - Было бы лучше, если б всё так и осталось. Но Акума… портит все наши планы. Если мору и правда заполонят остров, то прольются реки крови. Даже богам это не нужно. Поэтому, - на мгновение задумался, - следи за мальчишкой и, если потребуется, помоги с демонессой. Обучи его нашей магии. «Божественный шаг» ему уже доступен. Но если дело зайдёт слишком далеко, ты должен вмешаться. Ваны нужны нам живыми, а демоны из Пекла… пускай там и остаются.
        - Хорошо, господин, - Сусаноо поклонился чуть ли не до каменного пола, после чего поднялся и попятился в тронный зал.
        Эмма усмехнулся и отвернулся от парня. Он не видел, как тот сжал кулаки от злости. Смотреть на беззащитную спину врага и ничего не предпринять? Это было выше его сил. И только понимание того, что Верховный одним движением может сломать его пополам, останавливало парня.
        Глава 1
        - Нет, нет, нет, - я подскочил к лежащей Саратэ и осторожно перевернул её.
        Бледное лицо и стеклянные глаза, смотрящие в бездну неба через пробитую крышу. Женщина не дышала. Во взгляде застыли удивление и страх. С серых губ тянулись тонкие линии крови. Алая лужа под нами продолжала расти. Я был испачкан, но совершенно не придавал этому значения. В тот момент меня волновал лишь один вопрос - когда всё это прекратится? Когда ваны перестанут умирать у меня на руках? Я хочу их спасти, всем сердцем желаю, но… не всесилен. Стараюсь всем помочь, а по итогу не успеваю никуда.
        - Саратэ, - пробормотал я, понимая, что ничего изменить. С такой дырой в груди я не справлюсь. - Прости.
        Прикрыв её глаза, взял женщину на руки и поднялся. Ноги скользили по полу, но я уверенно двигался к выходу, а точнее, к пробитой стене, через которую я и проник сюда.
        - Тсукико? - Сэнго хотел было мне помочь, но, увидев мой взгляд, отступил, как и его ваны.
        Снаружи в лицо ударил горячий ветер. Я скривился от вони. Слишком много на площади лежало трупов. Воины Ватанабэ вперемешку с ёкай. На этот раз мертвецы не поднимались, с пробитой головой они умирали окончательно.
        На мгновение подумал, что сегодня мы положили конец их мучениям, отчего на душе слегка полегчало. Однако ноша в виде окровавленной женщины заставила отбросить сострадание к монстрам. Да, они не были виноваты в том, что их превратили в бродячих тварей. И всё же сюда не присылали обычных ванов. Воры, убийцы и насильники, вот кто восстал из мёртвых под руководством Изао.
        Оставшиеся ёкай стояли у дальней стены, подняв на меня пустые взгляды. Возможно, они что-то видели, а может быть руководствовались каким-то внутренним чутьём. Не знаю, как устроен их организм, но мне это было безразлично. А вот то, что они отступили, наводило на подозрительные мысли.
        «Ты стал новым королём, Тсукико, - тихий голос Канон врезался в сознание, словно раскалённое лезвие. Я скривился от боли и на мгновение зажмурился. Но через секунду всё пришло в норму. - В этих краях нельзя задерживаться, - продолжила богиня. - Пустынные земли пропитались тёмной магией, и теперь долго будут представлять угрозу для всего живого. Неупокоённые души устремятся сюда, материализуются в ужасных созданий».
        И как их остановить?
        «Как и всегда - найти первопричину».
        - Акума, - с ненавистью пробормотал я, не сводя глаз со стоявших мертвецов.
        «Верно, - подтвердила догадку Канон. - Но не только она. Убив её, ты лишишь этот край большой части Тьмы. Однако здесь творились жуткие вещи, что тоже наложило свой отпечаток».
        Понимаю, но что мне теперь делать? Где найти демонессу? В горах мору?
        «Вскоре она сама тебя найдёт, - в голосе богини послышалась усмешка. - Акума боится тебя. Того, кто ты есть на самом деле».
        И кто же?
        «Сын богов, Тсукико. Твоё имя - Лунный мальчик, дано неспроста».
        Тогда почему каждый раз близкие мне ваны умирают? Почему я не могу им помочь?!
        Гнев на богов, магов, демонов и всевозможную дрянь вновь заклокотал в груди. В тот момент хотелось сойтись в схватке с какой-нибудь тварью. А лучше с несколькими, чтобы разорвать их голыми руками. Умыться в крови врага, но не смотреть на смерть близких.
        «Успокойся, Тсукико, - тихо произнесла Канон, пока я спускался по ступеням пагоды. - Все умирают, даже мы, боги, не бессмертны. Тебе придётся с этим смириться и жить дальше. Иначе ты сгоришь».
        - Справлюсь, - прорычал в ответ и остановился в центре площади.
        Ёкай так и не двинулись с места, лишь глупо мотали головами, будто что-то учуяли. На вершине частокола увидел оскалившихся ицумадэн. Крылатые рептилии хищно посматривали в сторону ванов, вышедших следом за мной. Некоторые даже взмахнули крыльями, будто собирались атаковать.
        - Тсукико? - позади послышался обеспокоенный голос Сэнго.
        Я не повернулся, просто отдал мысленную команду летающим тварям и те затихли.
        Что ж, я и правда их король. Или хозяин. Второе, скорее всего, верно. Но что мне с того? Что с ними делать? Не забирать же с собой.
        И тут в голову пришла отличная идея.
        Если Акума планирует вторжение, то они могут ей помешать. Навряд ли мору остановят такие слабые существа, как ёкай, но вот ицумадэн могут здорово помешать.
        - Канон, - прошептал я и зачем-то поднял голову, но тут же опустил, щурясь от ярких солнечных лучей. - Мне нужна твоя помощь.
        «Я уже помогала тебе, Тсукико, - раздался в сознании её насмешливый голос. - Но плату так и не получила».
        - Верну всё в двойном размере. Но сейчас мне нужна именно твоя помощь.
        На пару секунд повисла тишина. Видимо, она решила поиграться с моими нервами, накручивала их, набивала себе цену. Плевать, главное, чтобы согласилась. А когда всё закончится, сможет получить то, чего хочет. Хоть несколько ночей подряд, потерплю даже её старушачий облик. Лишь бы помогла.
        «Тебе не нравится моё истинное обличие?» - вновь рассмеялась она.
        Ты умеешь менять внешность. Разве у тебя есть собственный?
        «Конечно, я не родилась сразу с несколькими лицами».
        Хорошо, мне плевать, как ты будешь выглядеть.
        «Даже если превращусь в джёрё?»
        - Канон! - не выдержал я и воскликнул вслух.
        «Хорошо, хорошо, - она продолжала насмехаться. - Что тебе требуется?»
        Мне надо, чтобы ты показала дорогу к стене Ито, отсюда, вниз по течению канала, а потом к горам мору.
        «Решил отправить своих новых подчинённых на работу? Хорошая мысль».
        И снова тишина.
        Я прождал около минуты под палящим солнцем с мёртвой женщиной на руках, пока богиня не решилась послать мыслеобраз. Прикрыл глаза и будто взлетел к небесам. Уже оттуда рассмотрел местность, где мы находились. Оказывается, что по другую сторону пагоды было несколько тропинок, ведущих за частокол. Там же располагались полукруглые клетки, в которых раньше томились твари. Где они сейчас, я не знал, но надеялся, что остались либо в Большом канале, как ину-гами, либо ждали моего приказа, как ицумадэн.
        Канон указала путь от того места, где я стоял вдоль по пустынным землям, чтобы не приближаться к воде. Вряд ли ёкай испытывали жажду. Что касается летающих монстров, то… ходячие мертвецы могли стать для них отличным обедом. Далее они должны спуститься к каналу и перейти его вброд. Единственное место по всему руслу. Оно не тормозило баржи, ведь там была глубокая протока, если умело маневрировать, то можно легко пройти между двух отмелей.
        Но что делать с мертвяками?
        «Либо крылатые их перенесут, либо пускай идут под водой, - ответила Канон. - Вряд ли они смогут захлебнуться».
        И это верно.
        Я, всё ещё стоя с закрытыми глазами, мысленно потянулся к монстрам. Те вздрогнули от прикосновения к их сломанным разумам, но подчинились. Проложив перед ними маршрут, приказал пускаться в путь. И стоило это сделать, как раздался крик ицумадэн. Подняв веки, увидел, как рептилии сорвались с частокола и взмыли в небеса. Ёкай побрели к воротам. Послышался металлический лязг, и створы медленно распахнулись. Мертвецы один за другим, словно всю жизнь маршировали строем, двинулись наружу.
        - Что происходит? - спросил подошедший Сэнго. - Куда они?
        - Не защиту стены, - ответил я и посмотрел на парня. - Теперь они под моей властью, ведь я одолел Изао. Прости, если вновь заставил тебя переживать из-за этого.
        - Не говори глупостей, - скривился он. - Мой отец погиб, когда связался с демоном из Пекла, туда ему и дорого, - взглянул на рогатую женщину, и его лицо стало виноватым. - А вот она…
        - Ушла в лучший мир, - ответил я. - И ещё, я не смогу проводить вас домой, - обернулся к оставшимся выжившим. - Мне необходимо вернуться в родной клан. Мору скоро вырвутся на свободу, а я не могу этого допустить.
        - Понимаю, - кивнул тот и проследил за моим взглядом. - Не переживай, мы выберемся. Не зря же столько прошли, чтобы потом просто умереть от жажды. Доберёмся до канала, а там будет проще. Главное, чтобы никто не напал из тварей.
        - Все, кто мне подчиняется, двинулись на восток. За остальных не могу ручаться. Но даже не знаю, есть ли они.
        - Половина развалится по пути.
        - Может быть, но это лучше, чем оставить их здесь.
        - Согласен. А что с ней? - посмотрел на Саратэ. - Похоронишь по близости?
        - Нет, - я покачал головой. - Отнесу в поместье Усао. Там о ней позаботятся. Поэтому и должен спешить.
        - Договорились, - кивнул Сэнго. - Тогда удачи тебе, Ито Тсукико. И да помогут тебе боги.
        - Уже, - кисло усмехнулся я и шагнул в сторону ворот.
        Вот и закончено очередное тёмное дело. Но от этого не стало легче. Наоборот, я понимал, что из него, словно из графина с чёрным уксусом, пытается выбраться обезумивший осьминог. Он жаждет спасения, но в то же время в нём бурлит ярость. Поэтому единственным верным решением - сразить эту извивающуюся тварь, избавив и себя, и его от мучений.
        Глоток саке из камэоса. Время замедлилось, и в ушах зашумел ветер. Я понёсся к поместью убитого капитана, что было сил.

* * *
        Я мчался по тому же пути, по которому приплыли. Увы, не зная местности, не осмелился сократить дорогу по Пустынным землям. Большой канал шумел по левую сторону. Солнечные блики играли на мутной воде. Пару раз заметил чешуйчатые спины, плывущие по течению. Это значило, что водяные монстры тоже послушались приказа и двинулись к горам.
        Ноги гудели от стремительного бега. Я устал и часто признавался себе в этом. Но каждый раз, глядя на бледное лицо Саратэ, стискивал зубы и увеличивал темп. Останавливаться нельзя - это слишком непростительная роскошь.
        И вскоре я достиг цели. Стены поместья были видны издалека и когда я приблизился к ним, то уже не чувствовал собственного тела. Казалось, что онемели все мышцы. Стоит их немного напрячь, как они сломаются под натиском собственной тяжести.
        А когда остановился у ворот, то пара стражников, нёсших дозор, вскрикнули от неожиданности, но тут же выставили вперёд копья.
        - Отставить, - приказал я, сделав шаг навстречу. - Я вам не враг.
        Ошеломлённые ваны, подняли оружие.
        - Ито-сан? - один из них бросился ко мне, чтобы помочь с ношей, но я злобно блеснул глазами, и тот моментально отступил.
        - Я, - процедил сквозь зубы. - Откройте.
        - Да, господин.
        Потянув за широкие кольца, распахнули ворота, и меня оглушил гвалт слуг, сновавших по площади туда-сюда. Однако стоило войти, как все замерли и уставились на меня округлившимися глазами. Никто не проронил ни слова. Слуги медленно обступили меня, образовав своеобразный коридор, который вёл к ступеням поместья.
        - В чём дело?! - раздался сердитый голос Ханако, и женщина, протолкнувшись через толпу, выскочила прямо передо мной.
        Увидев мёртвую Саратэ, замерла на месте с открытым ртом. Её лицо стремительно бледнело, а на глазах появились слёзы.
        - Прости, - прошептал я. - У меня не получилось её защитить.
        Глава 2
        - Саратэ… - прошептала та и гневно посмотрела на меня. - Как ты мог допустить такое?!
        Звонкая оплеуха обожгла щёку. Боль и злость затмили разум.
        - Я не хотел! - выкрикнул ей в лицо.
        В ту же секунду от меня ударила волна горячего воздуха, оттолкнув собравшихся ванов. Ханако оступилась и завалилась на спину, но её вовремя поймал Кайоши, так кстати оказавшийся совсем рядом.
        - Госпожа, - прошептал тот, но я всё слышал. - Не гневайтесь. Уверен у Ито-сана есть объяснение. Он бы не позволил Саратэ так глупо погибнуть.
        Не позволил глупо погибнуть…
        Эти слова набатом прозвучали в голове, пронизывая её очередным раскалённым лезвием.
        И в тот момент я понял насколько устал. Ноги задрожали, а колени подогнулись. Я рухнул наземь, но не отпускал Саратэ. Наоборот, прижался к её телу так же крепко, как и в нашу последнюю ночь.
        Что она мне дала? Я знаю рогатую спутницу всего несколько дней, так почему так больно? Почему я не могу быть лицемерным и попросту забыть о чужих судьбах, сосредоточившись на своей?
        К горлу подступил ком, но я сдержал порыв слабости. Показывать её здесь посреди ванов, которые меня не знают? Нет, такому не бывать.
        Я поднял взор на Ханако, стоявшую напротив. Но её лицо не изменилось, она всё так же прожигала меня холодным взглядом.
        - Акума, - просто ответил я и положил мёртвую наложницу перед собой. - Демонесса вышла на свет. Вскоре начнётся вторжение мору, - сжав кулаки, поднялся с колен, желая как можно быстрее убраться отсюда, чтобы не видеть презрительного лица женщины. - Похороните её достойно. И спрячьтесь, как можно надёжнее. Грядёт война.
        После моих слов ряды ванов дрогнули, а Ханако отступила на шаг, будто я сказал нечто оскорбительное.
        - О чём ты говоришь? - прошептала женщина.
        - Просто сделай так, как я сказал. А мне пора.
        С этими словами хотел бежать, но её крепкая рука вцепилась мне в предплечье.
        - Нет! - Ханако развернула меня к себе. - Ты не можешь так просто заявляться в мой дом!
        - Твой? - я злобно прищурился и двинулся на неё. Ханако попятилась, осторожно обошла мёртвую подругу и остановилась в полудзё от меня. - Ты забываешься, женщина, - прошипел я. - Дом теперь мой, так же, как и все вы, - раскинул руки, будто хотел обхватить всё поместье. - По праву Поединка Чести. Но я дал шанс жить, так как захотите, потому что не считаю вас мебелью. И что взамен, а?!
        Последнюю фразу выкрикнул, так как сдерживаться больше не оставалось сил.
        - Только Саратэ решилась помочь! Она видела истинного меня! Да, я сделал ей одолжение, освободил, и сам попросил пойти следом! Но дал выбор, она могла отказаться! - мысли вернулись к тому моменту, когда острое жало демонессы вырвалось из женской груди, забрызгав моё лицо кровью. Я запнулся и чуть пошатнулся назад. - А ты снова начинаешь болтать о своём праве на поместье. Так забирай, чего тебе стоит?! Только не грызи меня! - и шёпотом: - Я и сам этим занимаюсь.
        Казалось, что моя речь произвела впечатление. Гримаса отвращения на лице Ханако пропала. Теперь она смотрела на меня совсем иначе.
        - И не надо жалости, - скривился я. - Не заслужил. Я просто хочу, чтобы вы воздали Саратэ должное. У меня не было времени хоронить её там. Пришлось оставить в Пустынных землях даже Сэнго.
        - Ватанабэ-сан жив? - встрепенулся Кайши. - Но что там произошло? Расскажите, Ито-сан.
        - У меня нет времени, - вновь шаг назад. Меня так и манило умчаться из этого места. Но уйти вот так, ничего не объяснив, тоже не мог. Пару слов стоило сказать: - Изао мёртв, монстры ушли, а демон пробудился. Всё, что вам нужно знать.
        - Ватанабэ Изао? - испуганно переспросила Ханако, прикрыв рот рукой.
        Я не стал отвечать на этот вопрос. Лишь добавил в конце:
        - И ещё, - осмотрелся, обращаясь к слугам. - Иллия! Первая жена Сидзи Усао погибла не от рук Ханако, если кто-то до сих пор верит в эти сказки! Призрак Изао рассказал, что подстроил её смерть, дабы его капитан лишился единственной слабости! Поэтому, - посмотрел на обескураженную женщину, - больше никто не посмеет ткнуть в тебя пальцем и назвать убийцей.
        - Но… Ито-сан, - пробормотала она.
        - На этом всё, - отмахнулся от них и двинулся в сторону ворот. - Через несколько дней здесь появится Сэнго… надеюсь. Обеспечьте ему должный уход, и укройтесь где-нибудь. Это моя последняя просьба.
        - Тсу…
        Время замедлилось, и начало моего имени оборвалось. Ханако хотела остановить меня, и я её понимал. Слишком много вопросов. Я явился к ним, весь в крови и провонявшийся запахом тухлятины с мёртвой Саратэ на руках. Коротких фраз, брошенных мной, явно не хватало, чтобы утолить их любопытство. Но размениваться на пустую болтовню у меня не осталось времени. Я должен остановить Вторжение.

* * *
        Старик Арэта сидел в своём шатре, скрестив ноги и смотрел перед собой немигающим взглядом. Хотя слово «старик» ему совсем не подходила. Длинная борода, где седина только-только пробивалась, короткие смоляные волосы. На голове уже проступала залысина, и кошачьи уши отпали сами собой. Теперь он больше походил на человека, и за это ненавидел себя.
        Снаружи слышались редкие крики капитанов. Солдаты Ямадзаки собирались к переправе. Недавно он почувствовал, что Госпожа вышла на свободу. Она делала это крайне редко, ведь каждый раз, выбираясь из убежища, могла попасть под взгляд богов. Но те почему-то бездействовали. И в душе Арэта крепилась надежда, что они настолько же слабы, как и их «посланец» Тсукико. Глава клана Ямадзаки ни капли не сомневался в том, что у парня есть божественные силы. Говорили даже, что мальчишка сын самого Фуцунуси, бога-воина. Сперва он не верил, но с каждым разом подкидыш Ито заставлял его убеждения пошатнуться.
        Два выигранных Поединка Чести. И если в первом его противником был всего-навсего обнаглевший купец, то во втором бою ему удалось одолеть самого Сидзи Усао, одного из приближённых капитанов Ватанабэ. Парню подчинились наги и джёрё, он смог восстановить магическую силу даже после сильнейшего заклятия Изао, а потом одолел и его. Пробрался на вершину Фудзу, нашёл Ятагарасу…
        - Дрянь! - непроизвольно вырвалось у Арэта, и он ударил кулаком о землю.
        Внезапно спину обдало прохладой, будто рядом взмахнул крыльями огромный орёл.
        - Звал меня? - раздался насмешливый голос.
        - Госпожа? - он обернулся и, не смея, смотреть ей в лицо, опустил голову. - Рад, что Вы пришли.
        - А как иначе, Арэта? - хмыкнула та. - Но я вижу, тебя что-то беспокоит. Не поделишься?
        - Подкидыш Ито, - процедил тот сквозь зубы. - Каждый раз, когда думаю о нём…
        - А зачем? - рассмеялась та. - Думаешь о молодом парне? Я считала, что ты бросил это дело.
        - Госпожа, Вы неправильно меня поняли.
        - Успокойся, - демонесса подошла ближе, наклонилась и, взяв его за голову, приподняла, посмотрев прямо в глаза. - Сейчас он точно занят. Только что я убила его подружку в Пустынных землях. Не думаю, что он отважится бросить её тело в острогах. Но даже с его силами так просто сюда не поспеть. Я думаю, пора начинать.
        - Сейчас? - неуверенно переспросил тот.
        - А когда ещё, Арэта? - в больших жёлтых глазах блеснули искорки гнева. - Не заставляй усомниться в тебе.
        - Не беспокойтесь, госпожа, - сказал он уже более твёрдым голосом и осмелился подняться на ноги. - Я сделаю всё так, как Вы приказали.
        - Вот и отлично, - довольно произнесла демонесса, отступив. - Я рассчитываю на тебя, Арэта.
        После чего она выскользнула из шатра. Старший Ямадзаки услышал взмах крыльев, после чего повисла гробовая тишина. Он вышел вслед за ней и увидел десятки воинов с поднятыми головами и ошалевшими глазами.
        - Капитаны! - рявкнул Арэта, отчего солдаты вздрогнули и выпрямились, смотря на главу клана. - Начать переправу!

* * *
        Ветер вновь завывал в ушах. Сердце стучало, словно сумасшедшее, намереваясь вырваться из груди. Я мчался по дороге от Ватанабэ к нашему клану, по которой относительно недавно ехал вместе с небольшим отрядом.
        В голове, как ни странно, было пусто. Наверное, я должен был о чём-то думать, но в тот момент устал от всего и просто желал нагнать повозки с детьми.
        И мне улыбнулась удача. Совсем скоро я увидел телеги, неспешно едущие на юг. В последней я почувствовал присутствие Асэми. Не знаю, улучшилось ли моё чутьё из-за того, что набирался божественных сил, или всё дело в нашей единственной ночи. Ведь Саратэ говорила, что у кицуне с этим всё сложно. Если встретят свою половину, то проведут с ней остаток своей жизни. Или останутся одиноки. Насколько правдивы эти рассказы, не знал. Но, если честно, боялся правды.
        Я домчался до повозки за считаные секунды, как только увидел её. Хотел было прыгнуть и уцепиться за края, но вместо этого резко затормозил в нескольких дзё от них. Всё же внутри дети, чью психику сломали. А если к ним бросится окровавленный и вонючий человек, появившийся из воздуха, то здорово напугает. Этого я не хотел.
        Остановившись посреди дороги, опёрся о колени и попытался перевести дыхание. Первые несколько секунд ничего не происходило, я просто смотрел в землю и тяжело дышал. Но потом послышался звонкий крик:
        - Стойте!
        Асэми, её голос.
        Я выпрямился, хотя от этого что-то защемило в спине. Скривился и мысленно усмехнулся.
        Стареешь, Тсукико. Ты ведь ещё совсем молодой, так что же хрипишь, как старая Канон?
        «Я всё слышу», - богиня осталась явно недовольна мои сравнением.
        - Прости, - выдохнул я. - Потом позволю поиздеваться над собой вдоволь, а сейчас мне надо спасти семью.
        Повозка притормозила, и на землю соскочила милая кицуне. Она ринулась мне навстречу, я же двинулся не спеша. Не хотелось, чтобы она застала меня вот в таком виде, но что поделать? Умыться я уже точно не успею.
        - Тсукико? - лисичка замедлила шаг, когда между нами осталось всего чуть-чуть. - Всё… в порядке?
        - Нет, - я покачал головой, приблизившись к ней. - Всё далеко не в порядке. У нас…
        Но не успел договорить, как кицуне бросилась в мою сторону, смахнула грязь с лица и жадно впилась в губы. Её поцелуй был настолько для меня неожиданным, что в первую секунду я даже не сообразил, что произошло. Но через миг легко отстранился и попытался улыбнуться, видя непонимание в её больших глазах.
        - От меня несёт, как от помойного ведра, - пробормотал я.
        - Меня это не остановит, - снова попыталась поцеловать, но я вскинул руку.
        - Не надо, Асэми. Не сейчас.
        - Тсукико, - её голос задрожал от испуга. Кажется, она поняла, что я не просто грязный, а залит кровью. - Что произошло?
        - Много чего, - ответил я. - Но очень мало хорошего.
        Глава 3
        - Ито-сан?! - с повозки соскочила малышка Аки.
        Девушка с топорщащимися кошачьими ушками устремилась ко мне, невзирая на то, что пара воинов хотели её удержать.
        - Что с вами? - она остановилась в дзё от нас с кицуне. - Вы ранены?
        - Нет, - отмахнулся я, с трудом переводя дыхание. - Вроде нет, хотя… - сморщился от боли в плече.
        Рана, нанесённая Изао успела затянуться. Не знаю, как это происходит, но остался лишь неглубокий порез. Но стоило подумать о том, что я добрался до своих и можно передохнуть, как тянущая боль пронеслась по руке, постепенно перекатываясь к рёбрам. И без того тяжёлое дыхание участилось. Воздуха катастрофически не хватало, в глазах потемнело, и перед взором поплыли красные круги. Я не удержался и рухнул на колени, опёршись о землю кулаками.
        - Ито…
        - Тсукико…
        Голоса смешались в буйную какофонию. Хотел подняться, но понял, что у меня не хватит сил. К мозгу медленно подступала острая боль, словно тысячи мелких осколков стекла блуждали вверх по венам.
        «Яд…»
        Последнее, что я услышал - голос Канон, но такой же тихий и громкий одновременно, как и десятки других.

* * *
        Я лежал на мягкой траве, а тёплый воздух обдувал лицо. Боль исчезла, словно её и не было. По крайней мере мне хотелось в это верить. А вот открывать глаза и понять, где я нахожусь, совершенно не желал.
        Справа послышались шорох листьев и хруст маленьких веток. Кто-то медленно ко мне приближался. Пожалуй, стоило поздороваться с незнакомцем, но лишь распахнул веки, как… ничего не увидел.
        - Что за…
        Протёр глаза, но ничего не изменилось. Вокруг всё та же непроницаемая тьма.
        - Тсукико? - нежный женский голос заставил вздрогнуть и присесть. - Не бойся, здесь тебе ничто не угрожает.
        - Где я? Что происходит?
        - Успокойся, - мягко ответила незнакомка. - Тебя отравили, и твоя душа сейчас не в теле.
        - И вы просите меня оставаться спокойным? - усмехнулся в ответ.
        Почему-то её голос именно так на меня и действовал. Но что-то подсказывало, что к ней необходимо обращаться уважительно.
        - Покажитесь.
        - Прости, Тсукико, - казалось, что она и правда сочувствует. - Но сейчас не получится. Нас могут увидеть вместе.
        - И кто же?
        - Верховный. Он следит за всеми и хочет найти нас с отцом.
        Вас с отцом? Это звучит слишком странно. И, кажется, я знаю, кто со мной говорит.
        - Мама? - тихо спросил я.
        Но в ответ лишь тишина.
        - Это, правда, ты?
        Снова молчание. Я озирался по сторонам, хотя понимал, что это бесполезно. Никого и ничего не видно. Словно мне вырезали глаза и бросили посреди леса. Я уже подумал, что она ушла, как она заговорила совсем близко:
        - Скоро мы встретимся, Тсукико, - я почувствовал, что её голос дрожит от слёз. - Прости нас… другого выхода не было.
        Тёплая ладонь прикоснулась к щеке. Я снова прикрыл глаза от удовольствия. Для меня это было новое чувство, ведь всю свою жизнь никогда не видел материнской любви. Да, были Шинджу и Ясу, любившие меня, как родного. Но всё это не то. Когда вас обнимает родная мать, вы чувствуете это где-то в глубине души. Радуетесь на подсознательном уровне.
        Именно это я и ощутил. Поэтому в сердце сразу же хлынул холод, когда она отстранилась.
        - Прости нас, - повторила мама. - И жди.
        Я хотел спросить, чего именно, но не смог, так как в грудь что-то ударило, а в следующее мгновение лёгкие сковала жуткая боль, словно в них залили кислоту. И тогда я закричал.

* * *
        Крик, всё ещё доносившийся из моей груди, рвался наружу и мог оглушить даже хозяина. Боль жгла изнутри, когда я смог распахнуть глаза. В них тут же ударил яркий свет. Я взметнулся вверх, словно опавший лист на ветру, и лишь через мгновение понял, что кричу не только я.
        - Аки?
        Зрение вернулось, вместе с жутким страхом. Ведь в руках я держал дочь Изуди. Девочка хрипло кричала и била по моим ладоням, сцепившимся на её хрупкой шее. Мы оказались над землёй. Я снова стоял в воздухе, словно на невидимой платформе. А вот Аки так не могла.
        Отпустил шею и перехватил за талию. В глазах девочки всё ещё стоял ужас. Она пыталась вырваться и… наверное, упасть. Думаю, в тот момент это её мало волновало, ведь только что она чуть не лишилась жизни от рук того, кому хотела помочь.
        Медленно опустился на землю и отпустил Аки. Та тут же умчалась прочь, подальше от всех нас. А вслед ей устремились три ошеломлённых взгляда.
        - Аки?! - воскликнула Асэми, хотела броситься за ней, но остановилась через шаг и удивлённо посмотрела на меня. - Что произошло?
        Мы расположились на обочине дороги, покрытой зелёной травой. Рядом с кицуне стоял тот самый ван, воин Ито, чьё имя я никак не мог запомнить. Или он мне не говорил?
        - Не знаю, - покачал головой и шагнул навстречу, но внезапно Асэми отступила от меня, и тут же устыдилась своего поступка. - Лучше ты мне скажи, что было, пока я не пришёл в себя.
        Не сразу, но всё же заметил, что меня раздели до пояса, чтобы обработать рану. Боль в плече практически исчезла. Остался лишь один небольшой шрам.
        - Ты упал посреди дороги, - ответила Асэми. - Мы испугались, ведь не понимали, что происходит. И тогда Аки почувствовала, что в твоём теле яд.
        - Изао, - пробормотал я, вспоминая второй Поединок Чести.
        Тогда Усао рассказал, что они с главой Ватанабэ любили такие штуки. Один бьёт, второй добивает. Но, видимо, после смерти, Изао стал намного сильнее и уже сам мог добивать ядом жертвы.
        - Не знаю, что с тобой было, Тсукико, но Аки вылечила тебя. Вытянула из крови всё дрянь, - голос кицуне стал твёрже. - А потом ты набросился на неё и попытался придушить. Помнишь это?
        - Я… - растерялся, не зная, что и сказать. Всё же такая новость может застать врасплох. - Хотел убить Аки?
        - Ты же сам завис в воздухе, сжимаю её горло! - из глаз Асэми брызнули слёзы. - Что с тобой? Что произошло в острогах, если ты так себя ведёшь?
        - Пока сам ещё не понял.
        Посмотрев в сторону повозок, увидел перепуганных детей, которых спешно загружали обратно несколько воинов. Наверное, выбрались, чтобы посмотреть на своего героя. А он внезапно предстал жестоким убийцей.
        - Я… не знаю, - покачал головой и медленно двинулся вдоль дороги, не желая приближаться к повозкам.
        - Постой, ты куда? - кицуне догнала, схватила за руку и повернула к себе.
        Чёрт возьми, как же я не люблю, когда вы это делаете!
        - Так просто уйдёшь, ничего не объяснив?
        - Асэми, я всё расскажу, обещаю. Но сейчас вам необходимо отправиться с детьми на запад. Там будет безопасно. Если кто-то воспротивиться из местных, скажи, что это приказ Ито.
        - Запад? - пробормотала она. - Но ведь все и так туда едут, - и тут в её глазах появился испуг. Она начала понимать, от чего все спасаются. - Это мору?
        - Да, - ответил я. - В острогах встретился с их предводительницей, Акума. Она убила Саратэ, а потом улетела.
        - Саратэ… мертва? - прошептала кицуне.
        - Мертва, - кивнул в ответ и положил руки ей на плечи. - Прости, Асэми, но сейчас я не могу поболтать. Слишком много всего произошло. Мне необходимо вернуться к семье как можно раньше.
        - Но они и так едут сюда.
        - Кто? - не понял я. - Джиро и остальные?
        - Вроде нет, - неуверенно пробормотала девушка. - У канала нас встретил небольшой отряд солдат. Они рассказали, что господин Джиро приказал всем ванам двигаться на запад. Говорят, мору могут напасть в любую секунду. А ещё на границе с Ямадзаки не всё спокойно.
        - Вот именно, - согласился с ней и вздохнул. - Если это так, то скоро встретимся с теми караванами. Но сейчас… я не хочу приближаться к детям после того, что сделал. Не знаю, что на меня нашло. Слишком много крови на моих руках, врагов и союзников. Будет лучше, если вы двинетесь сами, а я найду семью. Скоро начнётся война, и вы должны спастись. А я постараюсь задержать воинов Ямадзаки.

* * *
        Далеко бежать не пришлось. Буквально через пару сотен дзё я увидел первый караван, растянувшийся неизвестно насколько, так как ни начало ни конца я не разобрал. Ваны, обычные крестьяне, сидели на старых телегах, сжимая свой скромный скарб и маленьких детей, которые так и норовили выскользнуть и убежать, чтобы хоть немного порезвиться.
        По сторонам караван сопровождали воины Ито. Солдаты, на небольшом расстоянии друг от друга, патрулировали ванов. Лошади недовольно фырчали, когда кто-то из них тормозил или резко разворачивался, чтобы что-то крикнуть крестьянам.
        Зрелище не самое приятное. Я буквально чувствовал гнетущую атмосферу. Где-то слышались всхлипы и детский плач. И всё это под беспрестанные крики воинов.
        - Прекратите орать! - рыкнул я, остановившись неподалёку.
        Солдаты моментально развернулись ко мне и уже наставили оружие, но через секунду узнали.
        - Ито-сан? - удивлённо переспросил тот. - Разве вы не отправились к Ватанабэ.
        - Как видишь, - раскинул руки, чтобы все рассмотрели мой внешний вид. - Я там побывал. Было не так уж и весело, - бросил на говорившего недобрый взгляд. - Моя семья здесь?
        - Они во главе каравана, - кивнул тот. - Но мы можем позвать их.
        - Не надо, - процедил сквозь зубы. Почему-то меня резко пробрала злость на него. Хотя, уверен, он делает то, что ему велено и старается поддержать порядок, пусть даже грубыми выражениями. Повернулся, чтобы побежать в начало каравана, но потом снова покосился на воина. - Скоро сюда прибудут повозки с моими ванами. Там будут дети. Окажите им достойный приём. Надеюсь, понятно изъясняюсь?
        - Да, господин, - пробормотал он.
        Может, суровый взгляд и голос, может, окровавленная и подратая одежда или же истории обо мне, заставили воина испугаться. И от этого стало мерзко. Нет, не в его сторону, я готов был грызть себя. Потому что делал то, чего не понимал. Огрызался, угрожал… может, земной мир не создан для божественного сына?
        Эта мысль ударила в сознание, словно пущенная из лука стрела. Я выпрямился и на мгновение задумался.
        Что, если я прав? Сила, данная родителями, неустанно растёт. Я учусь её контролировать, но не всегда получается, и теперь уже срываюсь на ванов. Что будет дальше? Не хотелось даже представлять.
        Пара секунд и завывание ветра. Промчался у самой кромки дороги, словно ураган. Несколько раз чуть было не задел лошадей, которые чувствовали приближение. Да, животные более чувствительны к магии. Не то, что ваны. Они напоминали мне людей на Земле. Такие же глупые и самоуверенные. Слабоумие и отвага, вот что двигало моей цивилизацией. И вставал резонный вопрос, вперёд ли она двигалась?
        Первые повозки оказались не так уж и далеко. И я заметил, что чем ближе начало каравана, тем богаче выглядели жители клана. Логично, ведь первыми спасаются толстосумы. Вот только непонятно, почему Джиро допустил подобное.
        Пробежав ещё несколько дзё вперёд по пустынной дороге, остановился у края, смотря на своих близких. Да, они двигались первыми, и лишь два солдата охраняло мою семью.
        И стоило мне остановиться, как притормозили и лошадей.
        - Тсукико? - Акайо спрыгнул наземь и направился ко мне. - Боги, что с тобой?
        Глава 4
        Мы не стали задерживать повозки. Я отошёл в сторону, чтобы спокойно встретить семью.
        - Тсукико! - радостно воскликнула малышка Ай и бросилась меня обнимать, но я вскинул руки и остановил девушку.
        - Прости, я сейчас в ненадлежащем виде.
        - Что произошло? - испуганно спросила Шинджу, подойдя поближе и поморщив носик. - Ты в помоях искупался?
        - Нет, - ответила за меня «холодная» Теруко, стоя рядом с матерью. - Он в крови.
        - Что? - охнула та и обвела меня обеспокоенным взглядом. - Ты ранен?
        - Уже нет, - попытался улыбнуться я, но вышло вымученно, всё же грудь ещё болела. - Это не моя кровь.
        - Тогда…
        - Шинджу! - Акайо сурово посмотрел на жену, и та сразу же притихла. - Мы пока поговорим с Тсукико, а вы поезжайте дальше. Нельзя задерживаться.
        - Но папа… - попыталась возмутиться малышка Ай, но под грозным взглядом отца потупилась и вернулась к лошадям.
        И лишь Теруко продолжала смотреть на меня подозрительным, но вместе с тем, печальным взглядом. Молодец, она видела то, чего не видят другие. Мои душевные муки.
        - Тсукико? - вырвал из мрачных мыслей младший глава клана. - Отойдём.
        С этими словами он сошёл с дороги и двинулся наравне с караваном. Я подошёл ближе и пошёл следом.
        Первые несколько секунд молчали оба, будто собираясь с духом, чтобы спросить о чём-то откровенном. И это было не свойственно для Акайо. Он казался слишком задумчивым. Или просто ждал, когда я заговорю первым? Дал время собрать мысли в кучу?
        - Ито-сан, - наконец я нарушил молчание, и ван почему-то облегчённо вздохнул. - А где господин Джиро? Он остался в поместье?
        - Да, - коротко ответил Акайо, после чего взглянув на меня и задал логичный вопрос: - Что произошло? Где остальные?
        - Скоро присоединятся к каравану. Они едут по северному тракту, я отдал приказ воинам, чтобы приняли детей в караван.
        - Правильно, - одобрительно кивнул ван.
        - Остроги уничтожены, Изао убит второй раз. Но мы многих потеряли.
        - Расскажешь?
        Я устало посмотрел на чистое небо, протяжно выдохнул и принялся за рассказ.
        С каждым новым предложением его лицо становилось всё более мрачным. А когда я дошёл до встречи с Акума и смерти Саратэ, то мужчина нахмурился и покачал головой. Остановился и, развернувшись ко мне, положил руки на плечи, даже не побрезговав грязным костюмом.
        - Тсукико… сын, - улыбнулся ван. - Ты многое прошёл, и мне жаль, что всё это взвалилось на твои плечи. Если б я мог что-то изменить или помочь тебе, то непременно сделал это. Все мы смертны, и я понимаю горечь. Но, по твоим словам, сейчас нам угрожает большая опасность. Необходимо…
        Однако договорить он не успел. Пафосную речь прервал мощный взрыв, раздавшийся позади. И в ту же секунду нас повалила ударная волна, обдав горячим воздухом.
        Что происходит?!
        Я не успел даже довести мысль до логичного завершения, как второй взрыв обрушился на дорогу в нескольких дзё впереди каравана. Обжигающий воздух толкнул в грудь и заставил зажмуриться.
        Со всех сторон послышались крики, наполненные болью. Детский плач и мольбы о помощи. Вопли солдат, непонимающие, откуда пришла опасность, и что им делать. Воины кружили на лошадях, выискивая невидимого врага, но не могли никого найти.
        Я вскочил на ноги и схватился за меч. Помог подняться Акайо. По лбу вана стекала тонкая струйка крови.
        - Папа!
        Раздался душераздирающий вопль малышки Ай.
        И в тот момент я увидел причина вездесущего хаоса. Из-за крон деревьев к небу взметнулся огненный шар. С каждым мгновением разрастался всё больше, превращаясь в жуткую пламенную массу. А следом за ним из леса выскользнула пара его собратьев, так же увеличивающихся в размерах. И один из них летел точно в нас. В начало каравана, где на лошадях сидели испуганные сёстры.
        Замедлил время и бросился к ним на выручку. Но как спасти сразу троих? Увести из-под огненного удара? Я могу схватить Теруко и Ай в обе руки, но что делать с Шинджу? Как её оттащить, с тем учётом, что в ней теплится маленькая и хрупкая жизнь? Одно неверное движение и…
        Думать об этом даже не хотелось. И в голове появилась одна-единственно верная мысль, по крайней мере, я на это надеялся.
        Не добежав до каравана, взмыл над ним. Вокруг засвистел раскалённый ветер. Клинок разрезал воздух, оставив за собой мерцающий шлейф. Я стремительно подлетел к огненному шару, чувствуя в нём немалую магию.
        Это не просто огонь, а заклинание Ямадзаки! Он использует остатки кристаллов рики. Старый ублюдок!
        Лезвие полоснула шар снизу вверх. Как я и рассчитывал, полыхающая сфера изменила направление и потянулась чуть выше, но всё равно представляла угрозу. Огонь обжигал кожу и слепил глаза. Я продолжал давить на лезвие, отталкивая шар вверх. Чувствовал, как он пульсирует магией, и то, как она постепенно развеивается по ветру. Заклинание, что сотворило эту штуку, трещало по швам. Я буквально слышал это.
        А через мгновение новый взрыв оглушил меня, ударил в лицо, опалил тело и разорвал костюм из шкуры мору. Меня отбросило назад, где я рухнул наземь, словно метеорит, оставив после себя неглубокий кратер. Взметнувшаяся пыль не позволила рассмотреть, что происходит вокруг. Хотя крик и вопли давали чёткую картину. На нас напал Ямадзаки, используя магию демонессы. Не оставалось сомнений, что именно она научила создавать подобные заклинания.
        Приподнявшись, скривился от нахлынувший боли. Опустив взор, увидел, что стою полуобнажённый в разорванной одежде. Большую часть тела обдало магическим пламенем. Невольно возник вопрос, насколько же сильны заклинания Ямадзаки, если он смог разорвать костюм?
        Во рту стоял привкус крови. Несколько зубов шаталось и отзывалось острой болью. На лице запёкшаяся кровь. Разорвало скулы и тут же опалило их. Ноги дрожали, а каждый шаг отдавал гулом в голове. Меня повело вправо, когда откуда-то раздался воинственный ор. Пыль осела, и передо мной предстало жуткое зрелище.
        Наш караван разбили, в буквальном смысле слова. Повсюду бушевало пламя. Кровь и останки ванов покрывали разбомблённую дорогу. Детские крики, наполненные болью, разрывали сердце. Я видел, как кто-то из крестьян с воплем бежит в сторону, а его лицо всё ещё полыхает. Магическое пламя и не думало исчезать. Наоборот, стоило ему прикоснуться к чему-то живому, как вспыхивало с новой силой.
        А со стороны южных лесов на нас мчались воины, одетые в красные доспехи.
        - Ямадзаки! - вопль, наполненный неуёмной яростью, сотряс округу.
        Повернув голову, увидел Акайо, вскинувшего руку с мечом и бросившегося в атаку. А рядом…
        - Нет!
        На негнущихся ногах поспешил к жертве. На земле, в луже собственной крови лежала Шинджу с разбитой головой. А рядом рыдали сестрёнки, цепляясь за мёртвую мать, и не желая уходить от неё. Один из воинов нашего клана пытался оттянуть их, чтобы увести в безопасное место, но те и не думали подниматься, лишь отталкивали того локтями.
        - Нет, нет, нет, - я упал на колени рядом с убитой неко. - Шинджу…
        Схватил за плечи, даже сам не понимая, зачем. И без того мутный взгляд затмила пелена. На глазах проступили слёзы. Ещё одна смерть близкого, настолько родного вана, что я не мог сдержаться.
        Крик вырвался сам собой, разрывая голосовые связки. Гнев, копившийся в душе, хлынул потоком тёмной ненависти. Вскочив на ноги, ринулся на приближающихся противников. Акайо уже вклинился в гущу борьбы, хотя по факту это можно было назвать настоящим геноцидом клана. Солдаты в красных доспехах рубили невиновных, не останавливаясь ни перед чем. Женщины, старики и дети… ублюдки крошили всех, кого видели. Казалось, что они обезумили от вида крови.
        Взмах меча, и синий росчерк, сверкающий молниями, врезался во врагов, разрубив тех на части. Ещё удар и ещё. Я бил практически не глядя, зная, что свои остались позади. Кромсал противников на куски, желая увидеть их испуганные лица.
        Но этого не произошло. Наоборот, плеть страха ударила по мне, ведь раненые солдаты поднимались и снова бросались в бой. И только тогда я увидел их серую кожу и красные глаза. Казалось, что все сосуды полопались, заполнив белки кровью. Изо рта брызгала жёлтая слюна, а кричали они, словно обезумившие.
        А потом почувствовал в них магию. Лишь толику того, что была во мне или в тех же огненных шарах, но она определённо была. А это значило, что их либо заколдовали, либо опоили какой-то дрянью.
        Плевать! Ублюдки заплатят за каждого убитого сегодня вана!
        Очередной синий росчерк осыпал траву искрами. Магическое лезвие врезалось в неровный строй воинов, лишив более десятка жизней. Отрубив некоторым руки или ноги. Но обезумившие солдаты не сдавались. Они поднимались и с кровоточащими обрубками шли в бой.
        Казалось, что им не будет числа. Откуда у Ямадзаки столько ванов?
        Но внезапно раздался пронзительный свист, и из-за деревьев вылетела пара полыхающих сфер. А следом за этим я увидел их «хозяев». Несколько ванов, обвешанных тяжёлой бронёй, скрывающих лица под железным забралом. Они напоминали дьявольских рыцарей, собирающих жатву из душ невинных. В руках держали странное оружие, напоминающее арбалеты, от которых тянулись трубки, заходящие за спину.
        Магическое пламя летело прямо в меня, а с других сторон напали серые «пешки». Я успел выскочить из окружения взмыв в воздух, и в этот момент до меня долетел до жути знакомый крик. Обернувшись, увидел, что позади на Теруко и Ай напали. Ринулся к ним на подмогу, но стоило только отвлечься, как в спину что-то ударило. Дикая боль и жар пронзили между лопаток. Над головой раздался громоподобный хлопок, от которого заложило уши и потемнело в глазах. На короткий миг подумал, что контузило, и сейчас отключусь.
        А в следующее мгновение рухнул на землю, покатившись по окровавленной траве. Боль была настолько сильной, что казалось, будто мне переломали все косточки. А лишь краешком сознания с ужасом взирал на то, что происходит.
        Как же так? Сын богов не смог остановить простую армию ванов? Но ведь я убивал и не таких тварей. Так почему же сейчас… почему…
        Снова закричала малышка Ай. Собрав остатки сил, разлепил не заплывший глаз и… тут же пожалел об этом. В тот миг время застыло не по моему желанию, а из-за того, что я увидел.
        Блеск стали, озверевший оскал солдата в красном, резко оборвавшийся крик и белокурая головка отлетела в сторону, оросив дорогу кровью.
        Нет!
        Но это был не конец. Ведь рядом кричала Теруко. И если смерть сестры была быстрой и не мучительной, то со второй судьба обошлась более сурово.
        Два острых копья пронзили грудь и живот Теруко. Воины Ямадзаки одновременно подняли оружие, вскинув девушку в воздух. Но она не слетела с острия, наоборот, из-за подобного начала медленно сползать к оскалившимся врагам.
        Что это? Почему? Боги, почему?!
        Ярость клокотала внутри, но больше не придавала сил. Я не мог даже подняться на ноги. Выхода не оставалось. Или же…
        Сжав рукоять меча и обе ленты, вскинул оружие и с диким криком вонзил его в землю:
        - КИДЗИМУНА!!!
        Глава 5
        Первые несколько секунд ничего не происходило. Вокруг всё ещё раздавались крики и мольбы о помощи. Но больше всего меня мучал детский плач. Плач, который постоянно резко обрывался.
        Стиснув рукоять и скрежеща зубами, попытался подняться, но ноги отказались слушаться.
        И где сейчас боги, которые меня спасают? Почему не могут помочь в столь трудную минуту?
        - А-а-а!
        Крик вырвался из груди, раздирая лёгкие. Разбитые пальцы соскользнули с оружия, и я упал лицом в кровавую грязь, ощутив новую порцию боли.
        И в это мгновение всё затихло. Мне с трудом удалось перевернуться на спину. Надо мной висело посеревшее от дыма небо. Вот только потоки воздуха застыли. Грязный дым превратился в тонкие серые струи, или щупальца, тянувшиеся к своим жертвам, но вместе с тем не двигались.
        - Ито-сан? - рядом раздался писк, от которого я вздрогнул и тут же скривился от резкой боли, пронзившей голову. - Вы нас звали?
        Собравшись с силами, приподнялся и встал на колени. Нет, геноцид нашего клана не прекратился. Просто замер, получил отсрочку на небольшое время. Я видел солдат Ямадзаки с серыми обезображенными лицами, замахнувшихся на ни в чём не повинных крестьян. Видел воинов, закованных в красные латы, со странным оружием в руках. Но все они стояли неподвижно и ждали, чтобы ринуться на беззащитных ванов и продолжить кровавую жатву.
        А рядом со мной стоял мелкий кидзимуна. Рыжие волосы духа торчали во все стороны, а сам он казался жалким и напуганным. Но церемониться с ними я не собирался.
        - Верни меня… на день назад, - прохрипел я, сплёвывая на землю кровь.
        - Нет, - пропищал тот и попятился. - Я не могу.
        - Что?! - рявкнул на него, заставив духа подпрыгнуть на месте. Схватил его за шею и приподнял перед собой. - Верни!
        Каждое слово отдавалось болью, но приходилось терпеть. Тем более после такого заявления от кидзимуна, разум вновь затмил гнев.
        - Не могу, - пробормотал тот, схватившись за мою руку и дёргая ножками. - Вы убили старосту…
        - Не понял, - отпустил духа и вопросительно уставился на него. - Седой умер?
        Кидзимуна рухнул на спину и с испугом в глазах отполз.
        - Д-да, - заикаясь, ответил он. - Магия времени оказалась слишком сильной. Старосте пришлось отдать свою жизнь, чтобы вернуть вас на день.
        Вот как? Поэтому они потом не показывались? Боялись, что я снова их заставлю сложить голову? Впрочем, недалеко ушли от истины.
        - Посмотри, кидзимуна, - я указал рукой на поле боя. - Женщины и дети, все мертвы. И только ты можешь помочь всё исправить.
        - Нет, - вновь пропищал тот и поднялся. - Вы не понимаете, Ито-сан. Я ведь лишусь жизни…
        - Плевать! - выкрикнул я и вновь попытался схватить мелкого сорванца, но тот ловко отпрыгнул, а я же упал на землю. - Сволочь, - прохрипел, поднимаясь, - вы поклялись мне подчиняться. Так сдержи слово!
        - Не могу, - пищал кидзимуна, дрожа всем телом. - Это не так просто.
        - Да хоть через голову прыгай, мне насрать, - гневно прорычал я, стараясь подползти к нему. - Верни меня!
        - Это не в моих силах, - он вновь отпрыгнул. - Я… не умею.
        - Не ври мне, мелочь! - я готов был разорвать его на части, лишь бы оказаться в прошлом.
        - Ито-сан, - жалобно проскулил тот. - Господин… не заставляйте меня…
        Мне всё же удалось схватить его и сжать маленькое горло. Кидзимуна задёргался и захрипел. Казалось, стоит только надавить чуть сильнее, как его шея сломается. Но внезапно позади послышался знакомый голос:
        - Отпусти его.
        От неожиданности разжал ладонь и дух упал наземь, хватая ртом воздух. Обернулся, увидев за спиной Сусаноо. Рогатый парень двигался в мою сторону, не обращая внимание на застывшее время.
        - Он говорит правду, - подошёл к валявшемуся духу и брезгливо схватил того за руку, подняв над землёй. - У него слишком мало сил для подобной магии. Но… - с усмешкой посмотрел на меня, - я могу помочь. А взамен попрошу сущую мелочь.
        Мелочь, как же. Знаю я такие условия. Тем более к нему не было никакого доверия.
        - Чего ты хочешь?
        - Скажу об этом позже. Сейчас же вложу свои силы в этого поганца, а он вернёт тебя в прошлое.
        - Свои силы? - переспросил я. - Но тогда ты лишишься их.
        - Всё работает не так, как ты думаешь. Эта реальность сотрётся, никто не вспомнит, что произошло. Кроме богов, - склонил голову набок. - А я вновь стану тем, кем являюсь сейчас, с памятью о нашей сделке.
        Чёрт, да он издевается. Но разве у меня есть выбор?
        - Кстати, этот кидзимуна настолько слаб, что заклинание может сработать неправильно, - произнёс Сусаноо, пристально глядя на дрожащего духа. - Согласен ли ты пойти на такой риск, Тсукико?
        - Да, - прохрипел в ответ и, опираясь на меч, встал на ноги. - Начинай.
        - Хорошо, - хмыкнул тот. - Но помни, теперь ты мне должен.
        После чего его глаза ярко блеснули, ослепив меня. Я зажмурился, в ушах загудел ветер. Потоки ледяного воздуха хлестнули по телу. Но они будто слизывал мою боль и раны. Я чувствовал, как силы возвращаются ко мне. Разум проясняется, а сердце прекратило свою безумную барабанную дробь.
        И когда через несколько томительных секунд всё утихло, я смог разлепить глаза.

* * *
        - Он снова воспользовался их помощью? - спросил Верховный, сидя на троне.
        - Да, господин, - поклонившись, ответил Сусаноо. - Мне пришлось ему помочь. Отдать часть своей силы.
        - Плохо, - задумчиво пробормотал Эмма. - Очень плохо.
        - Вы же просили ему помочь…
        - Я помню. Но игра со временем к добру не приведёт, - Верховный вытянул перед собой руку и внимательно посмотрел на пальцы, будто там была шпаргалка с ответом на все вопросы. - Придётся избавиться от них.
        - Кидзимуна? - переспросил Сусаноо.
        - Да. Это племя опасно для нас. Разберись с ними.
        - Будет сделано, господин, - парень ещё раз поклонился и попятился, не поднимая головы.
        Такого он точно не ожидал. Но пути назад нет. Только если Тсукико поторопится и разберётся с божественными дрязгами.

* * *
        Я стоял посреди дороги, по которой изредка ходили ваны, бросая на меня испуганные и уважительные взгляды. Солнце уже встало над горизонтом, но не успело подняться достаточно высоко, чтобы припекать.
        Неужто всё получилось? Который сегодня день?
        Руку оттягивала тяжесть меча. Сжав кулак, понял, что больше не чувствую боли. Быстренько осмотрел себя и не нашёл серьёзных ран. Да, до конца подлатать меня не получилось, но всё же я чувствовал себя намного лучше. А костюм из шкур мору оказался цел.
        - Ито-сан? - позади послышался почтительный голос. - Вы уже вернулись?
        Обернулся и встретился взглядом с одним из наших воинов. Высокий ван спрыгнул с коня и встал на колено.
        - Поднимись, - недовольно пробормотал я.
        - Простите, Ито-сан, - его голос был радостным. - Как хорошо, что вы вернулись к нам. Значит, караван будет в безопасности…
        - Караван?
        От этого слова у меня защемило сердце.
        - Да. Я выехал на разведку, вскоре сюда прибудут и остальные…
        - Чёрт!
        Вырвалось у меня и, недослушав вана, бросился в лес.
        Неужели всё пошло прахом? Если караван уже едет, значит, вскоре на него нападут. Но когда именно? И насколько меня смог перенести кидзимуна? Видимо, Сусаноо был прав, у рыжего духа слишком мало сил, чтобы вернуть меня на сутки. Выходит, всего несколько часов? Но мне этого должно хватить. Лишь бы успеть ворваться в лагерь до того, как воины Ямадзаки воспользуются магией.
        Деревья слились в единую зелёную стену с обеих сторон. Я бежал настолько быстро, насколько мог. Изредка чувствовал под ногами невидимую опору, отталкивался от неё и взмывал вверх над кронами. Там удавалось пробежать несколько дзё по воздуху, после чего вновь спускался в лес.
        Время замедлило свой ход. Меня переполняли силы. Казалось, что Сусаноо дал мне не только возможность вернуться в прошлое, но и поделился частичкой себя. Скорее всего, так оно и было.
        Но с каждым шагом во мне всё сильнее закипала злость. Сотни ванов, что сейчас двигались на запад, всё ещё живы. И останутся таковыми, по крайней мере, сегодня. Однако я запомнил их смерти. Глаза детей, наполненные первобытным ужасом и болью. Арэта должен поплатиться за это своей головой!
        Выскочив в очередной раз над деревьями, увидел вдалеке широкую реку и лагерь воинов, притаившийся в лесу на землях Ямадзаки. Я юркнул обратно и домчался до Катаме, стараясь держаться в тени. Конечно, можно было вырваться вперёд и встретить врага лицом к лицу, но для начала стоило хоть немного разведать обстановку.
        Перескочить реку не составило особого труда. А оказавшись по ту сторону, замер, прислонившись к широкому стволу. Лагерь находился всего в десятке дзё от меня. Несколько дозорных даже не заметили меня.
        Чёрт возьми, и эти ваны смогли разбить наш караван? Да как это вообще произошло?
        Но ответ пришёл, стоило его только задать. Позади послышался приглушённый разговор парочки солдат.
        - Слышал, что стало с прошлыми? Их же потом не откачали.
        - И что с того? Главное, вдоволь насладимся кровью Ито.
        - С ума сошёл? Это же будет настоящая бойня. Там дети едут…
        - Боишься? Вот для этого Ямадзаки-сан и создал зелье. С ним ты потеряешь любой страх.
        - И стану безумцем…
        Раздался хлёсткий звук, будто кого-то ударили по лицу наотмашь.
        - Возьми себя в руки, тряпка! Ямадзаки знает, что делает! Не веришь в него?!
        Ответа не последовало. И судя по всему, они ушли.
        Я выглянул из-за укрытия. Десятки воинов суетились у берега, подготавливая плоты.
        Что ж, выходит, я был прав. Старик Арэта придумал какую-то гадость, придающую воинам силы. Однако, после того, как они это выпьют, обратного пути не будет. Либо останутся сероликими убийцами, либо погибнут в пылу битвы. А что делают с теми, кто выжил на поле боя? Добивают? Или это зелье, работает, как яд?
        Слишком много вопросов, ответы, на которые я смогу получить лишь у главы клана.
        Прищурившись, увидел и шатёр Ямадзаки. Туда-то мне и надо. Но сперва…
        Я вышел из укрытия и спокойно двинулся вперёд. Хотя от спокойствия был лишь внешний вид. Внутри всё буквально кипело от гнева. Я приближался к тем, кто в будущем не пожалеет беззащитных ванов. Отрубит голову малышке Ай и пробьёт тело синевласой Теруко. Заслужили ли они пощады, ведь убивали под действием тёмной магии? Вряд ли, но…
        - Это Ито! - первый крик всполошил воинов Ямадзаки, словно пчелиный рой.
        Они забегали, подобно муравьям. Только насекомые подчиняются порядку, эти же тупые ваны даже не могли построиться.
        - Ито!
        - Убить его!
        А вот и первая команда. Через секунду на меня наставили десятки копий, и солдаты ринулись в атаку.
        Что ж, отлично, посмотрим, на что вы горазды.
        Я злорадно ухмыльнулся и поднял меч.
        Глава 6
        На мгновение воины Ямадзаки остановились. Наверняка знали о моём могуществе, ведь истории об охотнике на нечисть ходили уже по всему острову. Но через секунду вновь ринулись в бой под крики капитанов.
        Я не стал медлить и взмахнул мечом. Только целился не в солдат, а в паромы, стоявшие на берегу. С лезвия сорвалась магия и понеслась к воде, оставляя за собой глубокую борозду в земле. А врезавшись в деревянные посудины, разбила их на части, разметав щепки по сторонам.
        Воины резко остановились, не веря своим глазам. В одно движение я лишил их части средств для переправы.
        Этой заминки мне хватило, чтобы замедлить время и броситься к противникам. Они даже не замечали меня, когда я хватал их за шкирку, словно провинившихся щенят и бросал в реку. Облачённые в латы воины с трудом смогут выбраться, и это даст мне достаточно времени, чтобы добраться до их командующего. Ну а если кто-то и утонет, что ж… невелика беда.
        Кому-то повезло меньше. Я кружил вокруг солдат, иногда ломая им ноги или руки. Те кричали и медленно оседали на землю. В моём «боевом режиме» даже вопли слышались совершенно иначе.
        Когда с одной группой было покончено, время вошло в свою колею. И в ту же секунду мир наполнился стонами боли и грязными проклятьями на весь наш клан. Но дело не доведено до конца.
        В лагере увидел несколько телег, загруженных непонятными красными баллонами. Наверное, именно благодаря им, тяжеловооружённые воины создавали огненные шары.
        Не задумываясь, ударил по ним магией, выпустив её из рук. В тот же миг раздался оглушительный взрыв, и баллоны взлетели на воздух вместе с ближайшими палатками и, возможно, солдатами, что там были.
        Отовсюду спешили воины. По большей части с растерянными лицами, но это даже к лучшему, значит, ещё не успели выпить адское зелье.
        Я вновь взмахнул мечом, и новый удар разрушил оставшиеся несколько паромов. Где-то вдалеке виднелись ещё, но до них ещё требовалось добраться. Время замедлилось, солдат замерли с поднятыми ногами и разинутыми ртами, то ли в крике гнева, то ли так сильно удивились. И в очередной раз Катаме приняла больше десятка ванов в свои бурные воды. Оставшиеся же противники рухнули на землю с криками и стонами. Из открытых ран торчали переломанные окровавленные кости.
        Взмах, и вторая телега с баллонами рванула так, что отбросило назад даже меня. Струи крови уже окрасили воды реки, в которой барахтались вооружённые ваны.
        Взметнувшись вверх, пролетел десяток дзё, пока не оказался рядом с главным мостом. Удар меча, и тот взрывается от яркой вспышки магии. Всё, что строили наши трудяги, вновь ушло на дно. Ещё удар, и несколько деревянных паромов превращаются в щепки и груду дымящегося мусора, как и их сородичи.
        - Арэта! - закричал я, смотря на шатёр главы враждебного клана.
        Всего лишь миг, и я оказался рядом. С лезвия срывается сноп синего света и бьёт точно в цель. От меня до шатра протянулась глубокая борозда, оставленная ударом. Красная ткань с треском порвалась, но внезапно… моя магия резко устремляется к небесам, где и рассеивается. Будто она ударилась обо что-то сверхмощное.
        - Ито?! - раздался испуганный голос Ямадзаки.
        Наша первая встреча. Он оказался не таким уж и старым. Высокий ван с мощным торсом. Но больше всего меня удивил его сосед, а точнее, соседка.
        - Акума, - прошипел я со злостью.
        Позади кричали раненые воины. Кто-то из них был уже мёртв, а кто-то всё ещё боролся за жизнь. Увидев своё войско, Арэта схватился за остатки волос и глухо зарычал.
        - Подкидыш Ито, - с усмешкой пробормотала демонесса, показав длинный хвост с жалом скорпиона на конце.
        Значит, она успела вернуться сюда после убийства Саратэ? Я всё же не смог спасти рогатую наложницу, даже обратив время вспять? Плохо, но какой у меня был выбор? Ведь на кону стоят десятки жизней.
        - А ты быстро вернулся, - усмехнулась она, а потом подозрительно прищурилась. - Или там другой?
        Я не ответил, лишь буравил гневным взглядом, желая сейчас же отрубить ей голову. Эта тварь виновна в сотнях смертях. Из-за неё Ватанабэ и Ямадзаки обрели невиданную силу. Пора положить этому конец.
        - Как у тебя это получилось? - произнесла демонесса. - Неужто нашёл кидзимуна?
        - Тебя не касается, - грозно ответил я и снова ударил мечом.
        Ярко-синяя линия сорвалась с лезвия и устремилась в красную тварь. Но Акума успела взлететь, а вот потрясённый Арэта среагировал слишком поздно. И через секунду рухнул наземь с диким воплем, а из двух обрубков, что раньше представляли собой ноги, фонтаном била кровь.
        В это время демонесса поднялась высоко в воздух, желая удрать от меня. Но такого счастья я ей предоставить не мог. Прыгнул следом, используя новую магию, смог несколько раз оттолкнуться от воздушных масс и схватить беглянку за хвост.
        Та удивлённо обернулась, и что-то злобно зашипела, но на такой скорости я слышал только вой ветра. Отмахнулась когтистой лапой, что заменяли ей стопы, и мой костюм затрещал. Порвался, словно была простенькая вещь.
        Тварь!
        Коготь впился в кожу, оставив глубокий порез. Пальцы разжались сами собой, и я полетел вниз.
        Нет!
        Вновь оттолкнулся от воздуха и подскочил выше. Потом ещё и ещё раз. Демонесса летела слишком быстро. Неудивительно, имея такие огромные перепончатые крылья.
        С моих пальцев сорвалась голубая линия, но пролетела мимо. Акума ловко извернулась в полёте, пропустив мой удар между крыльями.
        Твою мать!
        Мой воздушный бег не мог длиться вечно. Пришлось напрячься и прыгнуть демонессе на спину, вонзив сияющие когти в её чешуйчатую шкуру.
        - Пошёл прочь! - выкрикнула та и резко крутанулась в воздухе.
        И снова я слетел и прыгнул на противницу.
        Наша круговерть продолжалась пару минут. Акума пыталась оторваться, но каждый раз я настигал её. Тогда демонесса отбивалась лапами, крыльями и хвостом, желая любыми способами избавиться от меня. Удивительно, но я чувствовал её страх. Почему? Ведь она казалась могучим демоном. Наверное, самым сильным моим противником. Но спасалась. Что её гонит? Неужто какой-то мальчик смог так напугать?
        Не успел понять, а мы уже зависли над горами мору. Демонесса спешила спрятаться в своей норе. Потрёпанная с кучей порезов и царапин, она устремилась к чёрной дыре, где когда-то мы с Ником сражались против кротообразных тварей.
        В тот момент я устремился к врагу с удвоенной скоростью. Руки и ноги ныли от полученных ран и усталости. Но мне всё же удалось схватить демонессу за крыло и рубануть мечом у самого основания.
        Та закричала во всё глотку, запрокинув голову и крутанувшись на месте. Я слетел и на этот раз уже не смог оттолкнуться от воздуха. Рухнув спиной на снег, скривился от острой боли. Казалось, что в тот момент мне переломало все позвонки. Однако через секунду неподалёку свалилась и Акума. Из обрубка хлестала густая и тёмная кровь. Демонесса выла и ползла к дыре, царапая пальцы о замёрзшие камни.
        Пришлось вновь пересилить себя и двинуться следом.
        - Стой, тварь, - прохрипел я, поднялся и, прихрамывая на правую ногу, пошёл к противнице. - Сегодня не уйдёшь.
        Внезапно из дыры послышался вой, а через мгновение оттуда вырвалась пара мору. Монстры, выше обычного вана раза в полтора, приземлились рядом с хозяйкой и оскалились, обнажив жёлтые клыки.
        - Пошли прочь.
        Но мои угрозы остались не услышанными. Тем хуже для них.
        Мору бросились как по команде. Но я не собирался с ними возиться. Уйдя влево, нанёс удар. Тварь как раз оказалась рядом и лишилась головы. Второй монстр не успел даже понять, что произошло и развернуться ко мне, когда лезвие Лунного меча пробило его брюхо и распороло живот. На камни высыпались вонючие внутренности мору, а я, сжав оружие крепче, развернулся к демонессе.
        Та, как оказалось, почти добралась до дыры.
        - Так просто не спасёшься, - выпалил я и бросился вперёд.
        Но не успел я сделать и пары шагов, как каменная платформа под ногами дрогнула. Акума обернулась с глазами, полными ужаса.
        - Нет, - пробормотала она. - Только не сейчас.
        И в тот момент я увидел огромную снежную руку, поднимающуюся за её спиной. И когда тень от руки упала на демонессу, та заметила опасность, но не успела даже закричать. И, к сожалению, я тоже не среагировал. Всего лишь миг, и снежная ладонь обрушилась на нас.

* * *
        Я рухнул лицом в зловонную жижу, и тут же попытался подняться, но поскользнулся и снова упал. Со второй попытки всё же удалось встать. Перед глазами была лишь тьма. Изредка в ней полыхали красные полосы, разрезая пространство.
        Мир Ятагарасу, который пожирает Тьма. Вскоре здесь ничего не останется, кроме прибежища для монстров.
        Неподалёку послышался стон, а следом за ним шлепки по воде. Обернувшись, приметил в полыхающем мраке женский силуэт.
        Акума!
        Демонесса направлялась туда, где раскручивалась сиреневая спираль. Она походила на водоворот, парящий в воздухе, и увеличивалось с каждой секундой.
        Ещё один портал. Ну уж нет.
        Меч засиял голубым, и это позволило мне хоть немного осветить себе путь. Но вместе с этим, со всех сторон послышалось злобное рычание.
        Чёртовы твари! Чтоб вы горели в Пекле!
        - Остановить его! - крикнула издалека Акума.
        В ту же секунду монстры бросились в атаку. Я отмахнулся вправо, а левой рукой ударил магией. Голубые линии одновременно слетели с лезвия и с пальцев. Раздался рёв раненых монстров, хотя я очень надеялся, что кого-то зацепило насмерть. Кто-то из них жалобно заскулил. Но твари продолжали наступать.
        Акума тем временем почти добралась до сиреневого вихря, представлявший теперь собой круглое окно, в центре которого зияла Тьма. Демонесса выскочила на свет портала, и тогда я увидел, что она превратилась в обычную женщину с кошачьими ушками и хвостом. И только уродливый шрам на правой лопатке напоминал, что совсем недавно вместо него красовалось перепончатое крыло.
        - Стой! - крикнул я, сам не понимая зачем.
        Конечно же, она не послушалась и с разбегу нырнула в портал.
        Чёрт, чёрт, он же сейчас закроется!
        Но вопреки моим опасениям, ничего подобного не произошло. Сиреневая дымка продолжала кружить по краям прохода в неизвестность.
        А вот монстры тоже не собирались сдаваться. Они сновали вокруг, но почему-то не нападали. Возможно, помнят, что произошло в прошлый раз, когда мне помогла мама. Но сейчас придётся решить всё самому.
        Я бежал к порталу, посылая в монстров сияющие магические лезвия. И каждый раз кто-то из них выл и скулил. Но тварей оказалось настолько много, что передвигаться в таком темпе было сложно. Они явно пытались меня задержать, перекрыв путь. Желали оттянуть время, чтобы их королева могла спастись. Вот только это шло вразрез с моими планами.
        В голову пришла отличная идея. Остановившись посреди болота, всего в нескольких дзё от портала, схватил меч и крутанулся на месте, вложив в магию всё свою силу. Линия, искрящая синими молниями, превратилась в кольцо вокруг меня, и улетело во врагов. И несколько тварей, что стояли передо мной, разорвало пополам. Это дало возможность проскочить к вихрю и запрыгнуть в него. И стоило это сделать, как позади раздался хлопок, а в лицо ударил свежий прохладный ветер.
        Глава 7
        Я рухнул на мягкую траву, аромат которой ударил в нос. Уж слишком резкий контраст после трупной вони и болотных испарений. Чистый воздух и приятный аромат.
        Моментально разлепил глаза и вскочил на ноги. Портал перенёс на зелёное поле, где почти по колено росла трава. Вдалеке виднелся широкий тракт, по которому неспешно двигался длинный караван. В первую секунду в груди защемило, но потом понял, что это не мой клан. Караван больше походил на торговый. Слишком много богато одетых ванов.
        И в этот момент у самого тракта из зелёных зарослей выскочила обнажённая женщина с кровавым шрамом на спине.
        Акума!
        Я ринулся за ней. Хотел ускориться, замедлив время, но понял, что на это уже практически не осталось сил. Небесный бой с демонессой и сражение с тварями в болотах не прошли даром. Я снова чувствовал себя изнурённым. Усталость накатила волной, и всё, что я мог - это бежать чуть быстрее обычного вана.
        Но даже этого не хватило, чтобы догнать стерву. Акума растворилась в караване, словно её и не было. Я даже удивиться не успел, почему ваны так просто её приняли, ведь внешний вид должен вызвать подозрения. Либо они идиоты, что вряд ли, либо решили, что ещё одна проститутка в борделе не помешает.
        - Стой!
        Грубый крик раздался с тракта, когда до него оставалось всего несколько дзё. Конечно же, я не остановился. Угрозы простых ванов меня мало волновали, а вот то, что Акума сейчас скроется, меня в корне не устраивало.
        - Стоять, ван! - новый крик, который тоже меня не остановил.
        Я практически добежал до каравана с мечом в руке, когда земля передо мной взорвалась, заставив отпрыгнуть назад и выставить оружие перед собой.
        - Тебе было приказано остановиться! - вперёд вышел высокий воин, облачённый в чёрное военное кимоно с золотыми нашивками. В левой руке он держал длинное копьё, а во второй… огненный шар. - Кто ты такой?!
        - Ито Тсукико, - прорычал я, начиная всё больше нервничать. - К вам только что вклинилась в караван женщина. Так вот, это…
        - Ито?! - рявкнул тот, и его лицо исказила гримаса ярости. - Да как ты посмел явиться в столицу?!
        Столицу?
        Но мне не позволили даже домыслить, когда новый огненный шар врезался совсем рядом. Вновь пришлось отпрыгнуть в сторону и взмахнуть свободной рукой. С пальцев сорвалась сияющая линия и ударила прямо под ноги воину. Тот не успел даже сдвинуться с места, когда земля осыпалась, а вместе с ней и он.
        И стоило воину упасть, как на меня посыпался град заклинаний. Ваны с криками выстроились вдоль дороги и поливал всевозможными магическими ударами. Пламя, лёд, камни, на голову только что небо не рухнуло. Хотя в тот момент я бы этому точно не удивился. Пришлось отступать, придерживая голубой щит перед собой. Атаковать не мог, ведь для этого пришлось бы раскрыться. Да и силы оказались неравны.
        Ошибся, идиот. Ни черта не разведал и столкнулся с настоящими магами. А мог бы по-хорошему договориться. Или не мог? Судя по всему, наш клан здесь не особо рады видеть.
        Очередной взрыв у самых ног вынудил подскочить на пару дзё ввысь. В этот момент ногу оплело еле видимая петля. Сжалась на щиколотке и резко потянула вниз. Я лишь взмахнул руками, когда болезненно рухнул наземь. И снова хвала богам за то, что перенесли нас на травянистое поле.
        Крики магов приближались. Я моментально присел и рубанул мечом по петле, тянувшейся к одному из воинов и, освободившись, вскочил на ноги. В ту же секунду пламя вновь обрушилось на меня. Выставил перед собой щит, но маги окружали меня. Парочке даже удалось схватить плетьми меня за обе руки и растянуть их в «дружеских объятиях». В грудь ударило огненное заклинание, заставив вскрикнуть от боли.
        Да чтоб вас, суки!
        Собрался с силами и дёрнул сдерживающих меня магов. Те не устояли и рухнули мордами на землю. Я же мигом перерубил магические петли, но в этот момент очередной сгусток пламени ударил точно в лицо.
        Глаза обожгла адским огнём. Боль была такая, что я закричал во всё горло, выронил меч и схватился за обожжённую кожу. И стоило мне отвлечься на секунду, как сразу несколько петель затянулись на руках и ногах. Одна даже обвила шею, отчего стало тяжело дышать. Меня повалили на траву и окружили.
        - Ублюдок Ито!
        - Держите крепче!
        - Надевай уже!
        Крики слились в бессвязный гомон. А через секунду я почувствовал, как на шею повесили что-то тяжёлое и холодное. Послышался звонкий щелчок, и мои силы окончательно оставили меня.
        - Вот так, отлично.
        Удар в живот, от которого согнулся пополам. Остатки воздуха вылетели из лёгких, а вместе с ними и сознание.

* * *
        Меня окутала непроницаемая Тьма. Как в прошлый раз, когда пришла мама. Вот только теперь я не ощущал её тепла. Холод сковывал тело, а мрак, как бы ни вглядывался, не пропускал и тонкого лучика света.
        И я уже знал, что вскоре кто-то появится, чтобы поговорить. Жаль, что «гости» моего сознания не появляются в нужный момент, а только тогда, когда я в обмороке. Я понимал, что Акума убежала. Упустил демонессу - какая непростительная оплошность. И всё же сдаваться не собирался. Как только приду в себя, отправлюсь на её поиски. Если, конечно, будет такая возможность.
        - Эй, человек! - голос прозвенел в пустоте, словно удар в гонг у самого уха. - Очнись!
        Я всмотрелся во Тьму и увидел красную точку, разрастающуюся всё больше и больше. И уже через несколько секунд на меня смотрела красномордая обезьяна с длинным носом.
        - Чему мы тебя учили?! Вставай и дерись, человек!
        Крики мартышки ничуть не подбодрили. Раньше подобные слова могли придать сил, заставить сражаться. Сейчас же хотелось просто послать эту морду ко всем чертям.
        - Мямля!
        По плечу что-то хлёстко ударило. Словно тонкий прут, от которого потом остаётся болезненные синяки.
        - Вставай!
        Ещё один удар, но теперь уже по ногам.
        - Сколько лет мы тебя учили быть сильным?! Не позорь имена родителей и своего Учителя!
        - Какого?! - не выдержал я и закричал на обезьяну.
        - Содзёбо! - рявкнула красная морда. - Так меня зовут! - ещё удар, но на этот раз я успел поймать палку до того, как она коснулась моего плеча. Мартышка оскалилась, и было непонятно, то ли злится, то ли радуется. - Отлично! А теперь иди в свою клетку и помни, что уже скоро мы увидимся!
        Клетку? Скоро увидимся? Почему никто ничего мне не рассказывает?
        Но ответа не последовало. Обезьянья рожа исчезла так же внезапно, как и появилась. Я вновь остался в одиночестве. И только мелкая капель нарушала тишину.
        Капли?

* * *
        Голова гудела и ныла. Словно череп готов был вот-вот разорваться на кусочки. Но мне всё же удалось открыть глаза, которые сразу же резанул яркий свет. Отвернулся и застонал, прикрыв лицо руками.
        Глаза видят. Это хорошо, значит, ранение было несерьёзным.
        - О, смотрите-ка, кто очнулся, - за спиной раздался насмешливый голос. - Никак сам подкидыш Ито решил порадовать нас своим присутствием.
        Я повернулся набок и прижался щекой к чему-то холодном и влажному. Вздрогнул и снова поднял веки. Кое-как сконцентрировав зрение, понял, что лежу на каменном полу. И он здорово напоминал пол в темнице Ито, куда упёк меня Изао.
        Чёрт, неужто меня снова взяли в плен?
        На шее что-то звякнуло. И тогда я ощутил прохладу металла. Провёл пальцами, нащупав толстый ошейник.
        - Что такое? - продолжал кто-то насмехаться. - Не получается колдовать? Оно и понятно, ошейник-то из диуриума.
        Что? Диуриум? Что это такое?
        Со стоном присел к стене. В груди неимоверно жгло. Я спас своих ванов от огненных шаров на наших землях, но не спасся сам неизвестно где.
        И да, я снова оказался в, пропахшей сыростью, темнице. Каменные стены, местами покрытые плесенью. Маленькое окошко над головой, чтобы заключённый не мог до него дотянуться, но стремился увидеть свободу и мучился, не получая желаемое. А слева решётка из толстых прутьев, за которой ярко светят два факела и гнусная улыбка охранника. Невысокий ван, облачённый в тонкую кольчугу и стальной помятый нагрудник. Судя по всему, ему нравится смотреть на страдания пленников.
        - Где я? - прохрипел я и скривился от боли в горле. Страсть как хотелось воды.
        - А ты не догадался? - хмыкнул он и обвёл взглядом камеру. - Уж точно не в увеселительном доме.
        - Где именно? - более чётко переспросил я.
        Тот нахмурился и недобро посмотрел на меня.
        - Не прикидывайся, Ито. Ты здорово вляпался. Вашему клану запрещено посещать столицу Империи, разве старик Джиро тебе не говорил?
        Я в столице Империи? Так вот куда перенёс портал. Но почему именно сюда?
        - Не понимаю, - задумчиво пробормотал я и покачал головой, отчего та отозвалась неприятным гулом. - Что происходит? Выпустите, и мы обо всём поговорим. Пришлите посла.
        - А тебя не послать?! - загоготал тот, но внезапно осёкся и выпрямился по струнке, уставившись куда-то в коридор. А через секунду и вовсе припал на одно колено и склонил голову.
        Я услышал лязг железа, будто кто-то тяжеловооружённый двигался в мою сторону. И вскоре в свете факелов показались воины в чёрных доспехах с золотистыми полосами.
        - Пропустите.
        За их спинами раздался незнакомый, но властный голос. Те повиновались и разошлись по сторонам, пропуская вперёд вана, облачённого в золотое кимоно. Высокий, с военной выправкой, густые чёрные брови над маленькими пронзительными глазами. Казалось, что незнакомец смотрит прямо в душу. Тёмная борода, сквозь которую уже пробиваются седые волоски. А на голове длинная шляпа, с которой свисают цепочки из драгоценных металлов.
        - Император? - удивлённо поинтересовался я.
        - Не смей говорить с Господином, пока он не позволит! - гаркнул один из сопровождающих воинов.
        - Успокойся, - Император положил руку ему на плечо и кивнул на решётку. - Лучше открой мне.
        Тот послушно выполнил приказ и распахнул дверцу, войдя внутрь первым. Следом за ним вошли остальные.
        - Поклонись, когда перед тобой Господин! - воин пнул меня по ноге.
        - А не пошёл бы ты? - зашипел я от злости и боли.
        - Ах ты жалкий…
        Он попытался схватить меня за ворот, но я перехватил его руку, выгнул пальцы, отчего тот взвыл, склонившись передо мной, и я ударил ногой в грудь. Солдат отскочил назад, бросив на меня взгляд, полный ненависти.
        В тот же миг другие воины вскинула копья и нацелились на меня, но Император вытянул руку, остановив их.
        - Успокойтесь, - ехидно улыбался он. - Подкидыш просто незнаком с правилами поведения. Думаю, в этом виноват Джиро. Следует преподать ему урок лично.
        - Не стоит его трогать, - прорычал я.
        - И что же ты сделаешь, человек? Не надо мне угрожать. Я пошёл на сделку с братом. Ради тебя он отказался от права на престол. И сейчас ты одним махом нарушил все наши договорённости. Ведёшь себя. Как зверёныш.
        Он прав, но почему-то мне это нравится. С волками жить - по-волчьи выть. Иного не дано.
        - Мне кажется, это вы не понимаете, во что вляпались… Господин, - пробормотал я и слегка поклонился.
        - О-о-о, вижу, угрозы семье приносят плоды, - довольно протянул тот. - Но тогда объясни мне, что же случилось?
        Я хитро прищурился, желая просверлить дыру во лбу Императора.
        - За вашей гнилой душой уже пришли. Скоро всё изменится.
        Глава 8
        - Да как ты смеешь так разговаривать…
        - Молчи, - Император вновь перебил злобного стражника. - Пусть говорит. Продолжай, подкидыш.
        Чёрт возьми, как же бесит прозвище. Ну да ладно, разберёмся с этим после.
        - Сюда проникла демон. Акума, это имя вам ничего не говорит?
        Император подозрительно прищурился, но покачал головой.
        - Не понимаю о чём ты.
        Не понимаешь, значит? Ну ладно.
        И я рассказал ему всё, что знал. О сговоре Ямадзаки и Ватанабэ, об их работе вместе с демонессой, о монстрах, появившихся благодаря кристаллам рики. Обо всей той мрази и черни, с которой пришлось столкнуться. Мору, Акума, кидзимуна и мир Ятагарасу, который и выплюнул меня в столицу.
        - Не по своему желанию оказался здесь, Господин, - выдавил я последнее слово, так как тошнило только от одного внешнего вида Императора. Но угроза, что с Джиро и семьёй будут разбираться, не осталось мной незамеченной. - Портал сработал непонятным мне образом.
        - Интересно, интересно, - задумчиво пробормотал тот и погладил длинную бороду. - Значит, демонесса жаждет крови моих подданных и занять мой трон? Но зачем ей это?
        - А вы не понимаете? - покосился на воинов, что смирно стояли у Императора. - Мне надо напомнить вам историю сумасшедшего Куджина и его договора с демоном?
        - О мёртвых Императорах говори с почтением! - рыкнул тот самый солдат, что постоянно кидался на меня.
        - Он прав, - на этот раз Император согласно кивнул. - Любого члена царской династии стоит уважать, даже если он отправился в лучшие миры.
        - Сомневаюсь, что после его выходок, боги приняли Куджина в свой мир, - усмехнулся я.
        - Щенок!
        Воин всё-таки не сдержался и ткнул в меня копьём. Я успел увернуться и схватиться за древко. Противник хотел вырвать оружие, но ничего не вышло. Даже лишённый магической силы из-за ошейника, я всё ещё оставался слишком силён по сравнению с обычными ванами.
        - Хватит! - раздражённо приказал Император, и воин тут же отступил на шаг, оставив мне копьё. Без особого интереса отбросил его в сторону и посмотрел на собеседника снизу вверх, так как из-за кандалов на ногах не мог подняться. - Ты силён, Ито Тсукико. Но не стоит забывать, что одному не справится. Я уже говорил, что не надо мне дерзить.
        - Я и не собирался, - я пожал плечами. - Просто призрак Ватанабэ Изао рассказал мне о плане своей госпожи. О дочери Куджина и… его внучке, - вновь с усмешкой посмотрел на солдат. - Вы и сами понимаете, о чём я. Не стоит посвящать в тайну тех, кто недостоин.
        При этих словах на лицах солдат промелькнула тень гнева, но никто не посмел даже пошевелиться. И лишь в их глазах увидел ярость, с которой они готовы были свернуть мне шею.
        А вот Император, наоборот, нахмурился и не сводил с меня подозрительно взгляда. Он понял, что секрет имперской семьи раскрыт, по крайней мере для меня. И что теперь с этим делать?
        - Ладно, - наконец выдохнул он. - Я разберусь и найду твою демонессу, - усмехнулся и направился к распахнутой двери. - А ты пока посиди здесь и поучись хорошим манерам. В будущем пригодится, - остановился у решётки и бросил исподлобья косой взгляд. - Если оно для тебя наступит.
        Звякнув металлическими латами, из камеры вышли солдаты и двинулись вслед за Господином. А стражник, что всё это время так и простоял на колене поднялся и посмотрел на меня, как на умалишённого.
        - Ты же понимаешь, что с тебя заживо снимут шкуру? - прошептал он, будто боялся собственного голоса.
        - Знаешь, сколько раз я слышал что-то подобное? - усмехнулся в ответ. - Пока ещё жив. Если б не этот ошейник.
        Дёрнул за него и зарычал от бессилия.
        - Что это за херня? - прошипел от злости.
        - Диуриум, - пробормотал страж. - Никогда не слыхал о нём?
        - Нет, - выдохнул я и откинулся к стене. - Я с острова никогда не уходил, даже земли чужих кланов посещал редко. А сейчас попал на материк, да ещё в столицу. Оно мне надо было? Просто хотел спасти семью.
        - Т-ты рассказал правду? - заикаясь переспросил ван.
        Я посмотрел на него и спокойно улыбнулся.
        - Да. Уже во второй раз перемещаюсь во времени, но теперь даже не знаю, как всё обернётся.
        - Ох, ты ж, - протянул тот и в задумчивости отошёл от решётки, почесав затылок. - Выходит, в столице крылатая тварь?
        - Уже однокрылая, - я чуть подбоченился. - Но если ты меня выпустишь…
        - С ума сошёл? - вырвалось у того. - Меня за это убьют. Глотку перережут. И семью тоже, близких и друзей. Даже свинку мою любимую.
        М-да, со свинкой здесь явно перебор.
        - Лучше сиди смирно. Может, Император смилостивится и отправит тебя к остальным людям.
        Точно! Мне ведь рассказывали, что всех людей направляют сюда. Значит, с ними можно договориться. Вот только как с ними связаться.
        - Слушай, - вновь позвал стражника. - А ты мог бы…
        - Даже не проси, - замотал головой тот. - Ни о чём не проси. Могу только воду дать и то в определённое время. Но больше ничего.
        - Ясно, - цокнул языком и отвернулся.
        Следовало придумать, как отсюда выбраться, найти свой меч и одежду. А потом… искать демонессу, пока она не наворотила дел.

* * *
        Прошло несколько часов моего заточения. За это время пару раз дали попить и бросили чёрствую лепёшку, словно бродяге.
        А чего хотел, Тсукико? Ты нарушил договор, заключённый Император и Джиро. Старик ради тебя пошёл на крайние меры, и всё благодаря бабушке Ясу. А ты? Эх, Лунный мальчик, и кто тебя заставлял? Кстати, а как зовут властителя Империи? Так и не узнал. Но думаю, что ещё будет время.
        Мысли кружили в диком хороводе, лишаясь всякого смысла. Мне ничего другого не оставалось, как отдаться на их волю и сидеть сложа руки, у холодной стены. Как выбраться, когда на твоей шее ошейник из диуриума, лишающий всякой магии. Хорошо хоть внутренние процессы не остановились, а всего лишь замедлились. Благодаря этому я не ослеп, когда пламя опалило глаза.
        - Эй, человек?! - за решёткой показался тот самый воин, что постоянно порывался поучить меня уму-разуму. - Жив ещё?
        Судя по тьме, что окутала камеру, за стенами уже воцарилась ночь, и лишь тусклый лунный свет пробивался сквозь маленькое окно.
        - Глаза открой и сам всё увидишь, - без особого энтузиазма ответил я, посмотрев в его сторону.
        - Всё такой же дерзкий, - усмехнулся тот и оттолкнул стражника.
        - Господин, - неуверенно пробормотал он. - Меня же за это накажут.
        - Твои проблемы, - оскалился воин.
        После чего бросил в камеру небольшой мешочек.
        Упав, он раскрылся, и наружу с мерзким шипением повалил густой дым. И стоило его учуять, как глаза защипало, а нос заложило. Я закашлялся и попытался отклониться в сторону, но кандалы не позволяли спокойно передвигаться.
        - За что вы его? - продолжал бормотать стражник, прижавшись к стене.
        - Издеваешься?! - рявкнул на него солдат. - Он грубил самому Императору! За это лишаются головы в ту же секунду! А это ничтожество до сих пор живо! Думаешь, я допущу, чтобы он спокойно пребывал в камере, пока Господин не решит, что с ним делать?!
        Стражник присел под таким гневным натиском и вжался в угол.
        Горло неимоверно жгло, перед глазами стоял серый туман, а дышать стало практически невозможно.
        - Запомни, ван! - рычал воин. - Ты для меня такое же ничтожество, как и он, но с одной лишь разницей! Он человек, а ты…
        Договорить не успел.
        В коридоре послышался грохот, а следом за этим крики и треск. Казалось, что кто-то дерётся, но я не мог этого видеть. Во-первых, угол обзора маловат, во-вторых, едкий дым из мешочка жёг глаза.
        И всё же кое-как удалось подняться и посмотреть на то, что происходило за камерой. А там и правда было весело.
        Воин, что так люто меня ненавидел, обнажил меч и уже хотел броситься в бой, когда в него врезалось тучное тело другого солдата, пролетев пару дзё точно. Они грохнулись о стену и затихли. В ту же секунду у решётки появились неизвестные, облачённые в подратые серые костюмы, повернувшись ко мне спиной. Один из них занёс длинный меч над головой стражника, а тот даже не попытался защищаться. Видимо, сегодня у него был не самый лучший день, и его нервы просто сдали. Поэтому ван лишь прикрыл лицо руками и ещё сильнее вжался в пол.
        - Нет! - выкрикнул я, когда незнакомец хотел зарубить его.
        Тот внезапно замер и медленно обернулся ко мне. И в ту секунду по моей спине пробежали мурашки. Ведь передо мной стояла серая обезьяна с красной мордой и длинным носом.
        - Не тронь его, - прохрипел я, указав рукой на стража.
        Мартышка, как ни странно, поняла меня и вместо того, чтобы зарубить вана, огрела его рукоятью, отчего страж просто потерял сознание и окончательно распластался на полу.
        А я в который раз за день, опрокинулся и закатил глаза. Из-за криков дым проник в лёгкие, заполнив их. Это было жуткое ощущение. Мне казалось, что ещё немного, и грудь разорвёт изнутри. Хотелось кричать, но я не мог вздохнуть. Бился на камнях в исступлении, пока спасительный мрак не поглотил меня окончательно.

* * *
        Боги, да сколько можно? Будь я в каком-нибудь романе, то читатели возненавидели бы автора, за то, что он так часто «отключает» главного героя. Хотя я бы этому обрадовался, ведь тогда всё должно закончиться нормально, главный герой всегда жив и здоров, несмотря на все невзгоды. Так ведь, да?
        Голова разрывалась на мелкие кусочки. Словно в неё забросили новогодние петарды и подожгли фитиль. Не настолько мощно, чтобы убить, но достаточно запала, чтобы помучался.
        - Я вижу, ты пришёл в себя, - милый и довольно знакомый женский голос прорезал тишину, словно солнечный луч космическую Бездну.
        Я дёрнулся на месте и с удивлением для себя обнаружил, что руки и ноги абсолютно свободны. А сам я уже не лежу на камнях. Наоборот, подо мной было что-то мягкое. Однако, как и в прошлый раз, ничего не мог разглядеть. Распахнул глаза, но ничего не увидел, лишь белые расплывчатые пятна.
        - Успокойся, Тсукико, - вновь произнесла женщина. - Зрение вернётся. От «Дикого дыма» так просто не отделаться, тем более магу с ошейником.
        Точно, меня же лишили магических сил.
        Руки невольно потянулись к шее и нащупали холодный металл.
        - Мы готовы тебя освободить, но взамен попросим об одной услуге.
        - Мы? - недоверчиво переспросил я, вертя головой из стороны в сторону. Но ничего, кроме бледных пятен, разобрать не мог.
        - Да, Тсукико, - мягко ответила собеседница. - Успокойся, иначе будет хуже. Ты ещё не отошёл от отравления.
        - Опять отравление? - усмехнулся и покачал головой. - Сколько можно?
        - А сколько нужно для бога? - вопрос прозвучал не с усмешкой, а вполне серьёзно.
        Зрение постепенно возвращалось. Стоило немного поморгать и протереть глаза, как я смог осмотреться.
        Подо мной оказался грязный, но мягкий матрас. Стены из глины, будто мы проникли в чью-ту огромную нору. Напротив небольшой стол и стул, на котором восседала Она. Та, кого я совершенно не ожидал увидеть. Рыжая красотка, которую нас связывало нечто большее, чем просто общение.
        Я не мог поверить глазам, поэтому прищурился и удивлённо спросил:
        - Этти?
        Глава 9
        Да, рядом сидела моя бывшая учительница. Соблазнительная кицуне, что когда-то ублажила меня за спасение дочери. Девушки, с которой я потом…
        - Рада, что ты меня ещё помнишь, - мило улыбнулась женщина.
        На ней был серое мешковатое кимоно. Старое и подратое. Наверное, именно из-за него я и принял вана, ворвавшегося в темницу за обезьяну. Неудивительно, ведь в тот момент в моей голове царил настоящий бардак.
        - Такое… не забывается.
        В мыслях сразу всплыло воспоминание о «благодарности». Тягучее и приятное. От этого по спине пробежали мурашки, и я невольно поёжился.
        - Я вижу, - усмехнулась та, но через секунду стала серьёзной. - Тсукико, ты ведь понимаешь, где оказался?
        - Его Величество уже поведал, - с сарказмом ответил я. - Но не очень-то и хотелось. Уж лучше бы портал забросил меня в джунгли к диким крокодилам, чем сюда.
        - Портал? - кицуне вопросительно вскинула брови и чуть придвинулась, опёршись о колени. - Расскажешь?
        - Да, но… - внимательно посмотрел на неё. - Зачем тебе это?
        - Тсукико, - она вновь откинулась на спинку стула. - Ты ещё не понял, кто мы такие?
        - Мы?
        Женщина покачала головой и хмыкнула.
        - «Общество Чистоты», слышал о таком?
        - Что-то не припомню.
        - Жаль, - кицуне вздохнула и продолжила: - Наше «Общество» создали монахи, к которым приходил Куджин. Он просил помощи, дабы сразить Демона, но никто не собирался ему помогать. То, что сотворил Император, казалось воистину ужасающим. Однако Горо, один из самых сильных магов, решил, что присутствие Демона на земле - ещё большая угроза, чем Куджин. Поэтому и вызвался сразиться с чудищем. Впрочем, ты и так всё знаешь, - она неопределённо помахала рукой. - Но мало кто знает, что другие монахи не могли смириться с тем, что Империей правят потомки Безумного. Тогда и появилось «Общество Чистоты». По древним преданиям во главе Империи должен встать человек, - на мгновение замолчала, покосившись на меня. - Честный, справедливый, и с чистой душой.
        - Даже не думай, - я уже понял, к чему клонит кицуне.
        - Почему нет, Тсукико? Монахи предрекли это несколько сотен лет назад. Имперская семья в курсе, поэтому и собирает людей у себя под крышей. Мы уже пытались поместить на трон одного из наших людей. К сожалению, он оказался недостоин.
        - Это тот, что убил предыдущего Императора? - переспросил я.
        - Именно так.
        - Но и человека потом казнили.
        - Увы.
        - Что значит, увы?! - вырвалось у меня. - Судя по истории, его смерть была одной из самых мучительных!
        - Нам пришлось пойти на это, - Этти постаралась успокоить меня. - Пойми, Тсукико, Имперская династия давно проклята. Они обманывают собственный народ. Монахи знали…
        - А я знал одного из них! И что-то он мне ничего не говорил о предназначении и подобной хрени!
        - Да, я в курсе, - вновь улыбнулась та. - Нам доложили, что вы с Теруко взобрались на Фудзу.
        - Ну да, ваши ваны повсюду.
        - Именно так, - кивнула Этти. - Помнишь одного из бандитов, с которыми ты столкнулся в лесу кидзимуна? Благодаря тебе он стал главарём банды.
        - Что-то такое припоминаю. Один из ваших?
        - И не только он.
        - Судя по всему, у вас довольно большая сеть, - усмехнулся я. - Но почему бы не найти кого-то достойного из тех людей, что сейчас во дворце?
        - Тсукико, - кицуне протяжно выдохнула. - Людей осталось мало, и я знакома с каждым лично. Увы, никто из них не подходит на роль правителя. За тобой же мы наблюдаем очень давно. Меня для этого и прислали в школу Ито. Вот только… - она запнулась и отвела взор.
        Я сразу понял, что она вспомнила дочь, но не хочет о ней говорить. Наверное, остальные члены её «банды» даже не в курсе, что Асэми жива. Выходит, говорить о девушке нельзя. Но надо как-то подбодрить Этти.
        - Рангику, кстати, неплохо так живёт, - я начал издалека. - Мы назначили её ответственной за приют. Тяжело, конечно, но она справляется. Тем более у неё появились хорошие помощницы. Девочки быстро набирают опыт. Смышлёные и активные. И, - позволил себе улыбнуться, - чертовски привлекательны.
        Этти стрельнула в меня глазками. И я не понял, злится она или радуется, что считаю её дочь красавицей. Наверное, второе, так как по щеке женщины скользнула одинокая слезинка.
        - Это хорошо, - кивнула она и покосилась на дверь за своей спиной, будто говоря мне, что нас подслушивают. - Рада за неё. Нашей расе и так сложно живётся среди неко. Рангику повезло, что она попала под твою опеку.
        - Ну, - уклончиво протянул я. - Даже не знаю.
        - Не набивай себе цену, Тсукико, - рассмеялась Этти. - Хотя тебе можно. Сын богов, посланец из другого мира…
        - Повтори, - я нахмурился и посмотрел на неё.
        Та вновь улыбнулась.
        - Я же говорю, мы давно за тобой следим. А ещё знаем предание монахов. Ты до сих пор не веришь?
        - Я уже не знаю, во что верить.
        - Тогда я тебе помогу. Но сперва расскажи о демонессе, что проникла сюда.
        - Хорошо, - пробормотал я, и во второй раз за день пересказал всё, что произошло на землях Ватанабэ, а после и на наших.
        Но вернувшись мыслями к Вторжению Ямадзаки, невольно содрогнулся. Да, погибшие тогда ваны в новой нынешней реальности живы. Но я-то помню их смерти, и они уже не покинут мои воспоминания.
        А когда закончил, Этти ненадолго задумалась. Постучала ноготками по столешнице и, хмыкнув, заговорила:
        - Значит, улететь она уже не может. Хорошо, что тебе удалось отрубить крыло. Сейчас она заляжет на дно, чтобы восстановить силы. Навряд ли даже демонесса сможет отрастить утраченную конечность в нашем мире.
        - Почему? - удивлённо переспросил я.
        - Из-за твоего меча, - кицуне кивнула на мешок, стоявший в углу, слева от неё. Только тогда, посмотрев в ту сторону, я ощутил лёгкие колебания магии. Чёртов ошейник гасил практически все мои способности. - Будь она в Преисподней, то легко бы справилась с этим. Там у неё больше возможностей. Но здесь всё иначе. Силы демонов слабее, и всё же они способны на многое. Однако оружие Фуцунуси может убить их. А божественная сила не позволяет противникам оправиться от ударов просто так.
        - Интересно, - пробормотал я, не сводя взор с мешка.
        Проследив за моим взглядом, Этти поднялась и подошла к нему. Развязала петлю, стискивающую края, и опустила мешковину.
        - Твой костюм и меч, - произнесла женщина, вернувшись на место. - Я решила, что их стоит привести в должный вид, а то выглядело паршиво.
        Я с благодарностью кивнул и хотел было встать, чтобы получить своё, но Этти вскинула руку.
        - Не спеши, Тсукико. Мы ведь так и не договорились.
        - Серьёзно? - снова нахмурился я, сложив руки на груди.
        Мой костюм лежал совсем рядом. Вычищенный и слегка заштопанный (выходит, смогли пронзить шкуру мору), с парой новых золотистых лент, словно показывал свой обновлённый статус. Но я не мог взять его, ведь кицуне явно ждала от меня согласия. И не только она. Я чувствовал, как за дверью напряглись ваны. Сколько их было неизвестно, но они определённо стояли там и ждали моего ответа.
        - Тсукико, ты должен нас понять, - кицуне тоже поднялась и шагнула ко мне, встав так близко, что я почувствовал её горячее дыхание. - Прошло слишком много лет со времён основания «Общества». И впервые мы повстречали достойного человека. Непросто человека, а сына богов. Это ли не судьба?
        - Мои родители сейчас спасаются от мору, - недобро ответил я. - Клан Ито воспитал меня и сделал того, кого ты сейчас видишь. Что касается богов, то пошли они на хер, вместе с демонами и магами, - голос дрогнул. Во мне вновь просыпалась злость. И я невольно отметил, что в последнее время это чувство всё чаще посещает меня. - Мне надо спасти их. А для этого должен расправиться с демонессой. Всё остальное меня мало волнует.
        - Да неужели? - Этти приблизилась ещё на шаг, прижавшись ко мне пышной грудью. - Человек, наследник целого клана, ты умудрился урвать клочок земли даже у Ватанабэ. И после этого говоришь, что не интересуешься властью?
        - Я защищал близких.
        - Которые погибли…
        - Хватит! - выкрикнул я и направился к своим вещам.
        Как ни странно, но кицуне не воспротивилась и не двинулась с места. Лишь развернулась, с любопытством наблюдая за мной.
        Но зато её соратники не стали терпеть такой наглости с моей стороны. Дверь распахнулась, и в комнату ввалилась троица ванов, в такой же мешковатой серой одежде, как и Этти, но на их поясах я увидел те самый маски красномордых обезьян.
        - Ито! - прорычал один из них, желая схватить меня, но не успел.
        В тот момент я уже был рядом с мечом и сжал его рукоять. Однако вопреки ожиданиям, поднять его просто так не вышло. Он вновь стал тяжёлым куском металла, полностью подходящий под свои габариты.
        - Тсукико, - ласково позвала Этти и достала из кармана небольшой медный ключик. - Я могу освободить тебя от ошейника, если ты согласишься с нашими условиями.
        - Убить нынешнего Императора и стать новым? - пронзил её гневным взглядом.
        - Стать достойным правителем Империи, - тем же голоском ответила та.
        - Я не люблю, когда мной манипулируют, - процедил сквозь зубы.
        - Ито, - вновь пробасил невысокий, но широкоплечий ван, одно кошачье ухо которого было порвано. - Не дерзи нашему командиру. За это можешь поплатиться…
        - Командиру? - с усмешкой перевёл взгляд на бывшую учительницу.
        - А ты как думал? - произнесла она и игриво подмигнула.
        - Боюсь, вы не на того напали.
        Злость закипала с каждой секундой. Бардак, что здесь творился, надоедал всё больше. Сперва боги, потом маги, теперь вот какое-то древнее сообщество хочет пользоваться мной. Сколько можно?!
        Одной рукой сжал рукоять меча так, что побелели костяшки пальцев. Второй ухватился за ошейник. Хватит с меня манипуляций! Мне необходимо просто спасти близких, а остальное пускай решают своими силами!
        - А-а-а!
        Крик вырвался из груди, когда тело пронзила дикая боль. Я старался вернуть свою магию, но стоило только слабым молниям заплясать на кулаках, как шею пронзил электрический разряд. Диуриум использовал мои же силы против меня.
        - Тсукико?! - испуганно воскликнула Этти и попятилась к моей лежанке. - Успокойся…
        Но никакие слова в тот момент не могли меня остановить. Всё настолько надоело, что я желал избавиться от проблем одним махом. А для этого требовалась сущая мелочь - сорвать ненавистную железяку с шеи.
        - Ито!
        Троица ванов бросилась ко мне с кулаками. Я не видел, но чувствовал, как блистают синим светом мои глаза. По рукам заскользили голубые линии, а воздух вокруг нас в буквальном смысле завибрировал.
        - Стой!
        Но не успели они сделать и нескольких шагов, как в комнате раздался оглушительный взрыв. Из моей груди вырвался мощный поток энергии и ударил остальных, повалив наземь. К потолку взметнулись клубы пыли, скрыв нас от любопытных глаз.
        Повисла мёртвая тишина, и я на какое-то мгновение я испугался, что убил их. И если незнакомцев не особо и жалел, то Этти…
        - Тсукико? - послышался робкий голос кицуне. - Ты жив?
        - Более чем, - ответил я с лёгкой усмешкой.
        Пыль осела, и я увидел лежащих на полу ванов. Этти поступила разумно, сразу же отступив, благодаря чему упала на тот самый матрас, на котором я проснулся. Но сейчас от её прежней уверенности не осталось и следа. Женщина казалась испуганной. В её взгляде я отчётливо видел страх и… интерес.
        - Согласен, - я бросил к её ногам разорванный металлический ошейник. - Но играем по моим правилам.
        Глава 10
        - Это…
        Отброшенные ваны поднялись и с изумлением уставились на ошейник.
        - Просто кусок металла, - спокойно произнёс я, не желая подавать вида, насколько сильно у меня болит рука.
        - Тсукико, - кицуне подошла ко мне и осторожно прикоснулась к больной ладони. - Ты же мог её лишиться.
        Опустив взор, увидел, что рука кровоточит. Меж пальцев порвана кожа, под которой видны мышцы. На пол падают алые капли.
        - Вот зараза, - тихо пробормотал я, смотря на рану. - Даже не заметил.
        - Ты идиот! - внезапно воскликнула Этти и ударила меня по лицу. - Диуриум мог тебя убить! Даже таким, как ты…
        - Этти! - я грубо её прервал. - Давай без истерик, хорошо? Хотите, чтобы я вам помог, тогда ведите себя спокойно.
        - Не заговаривайся парень, - процедил сквозь зубы тот самый ван с подратым ухом и вновь двинулся на меня.
        - Я и не думал.
        Бросив на него такой же презрительный взгляд, сжал окровавленный кулак. В ту же секунду его охватила лёгкая голубая дымка. Боль пронзила каждую косточку в ладони, но я терпел, скрежеща зубами. Никто не должен увидеть моей слабости.
        Через несколько секунд всё закончилось. Боль отступила, а рана практически затянулась, оставив лишь неглубокую царапину и розовый след на коже.
        - Говорю, как есть. Вы назвали меня сыном богов. Так кто я по факту?
        Вопрос заставил ванов отступить с недовольными лицами. А вот Этти, наоборот, звонко рассмеялась.
        - Ты чёртов кретин, Тсукико, - двинулась в сторону двери. Проходя мимо меня, нежно провела рукой по моим плечам. - Идём, покажу тебе здесь всё.
        - Успеется, - уже спокойно ответил я и, поставив меч в угол, достал свой костюм. - Сперва надо приодеться. Как я понимаю, члены вашей банды есть и во дворце, раз смогли достать одежду.
        - Мы не банда, - в дверном проёме послышался знакомый голос. Подняв взор, увидел перед собой того самого сторожа, что охранял мою камеру. С перебинтованной головой и большим синяком под глазом, отчего тот казался распухшей сливой. Однако выражение лица было весьма довольным. - И да, ты прав, наши ваны повсюду.
        - Уже заметил, - усмехнулся. - А теперь, будьте добры, оставьте меня одного. Хочу переодеться, - покосившись на дырявоухого вана, добавил: - Не волнуйтесь, вашу лачугу я не разнесу.
        Спорить никто не стал, и они быстренько покинули комнату.
        - Меня ты тоже стесняешься? - на лице Этти появилась хитрая улыбка.
        - Уйди, пожалуйста, - кивнул я.
        Кицуне лишь взмахнула пушистым хвостом и прикрыла за собой дверь, оставив меня в полном одиночестве. Хотя насчёт этого я сильно сомневался. Уверен, где-то они подглядывают, ну или подслушивают точно.
        Быстро переодевшись, сунул руку в походную сумку и с облегчением вздохнул. Камэоса на месте. Благодарю «чистюли», не подвели и принесли все мои важные вещи.
        Откупорив бутыль, сделал пару глотков и поморщился от приторного вкуса. Что ни говори, а пить я не умею. Да и учиться не хочу.
        Присел на матрас и прикрыл глаза. В ту же секунду мысленно оказался на одном из парящих островов. Только на этот раз я понимал, что там не моя душа и даже не сознание, а просто передо мной появился тот образ, который хотела показать богиня милосердия.
        - Ну, здравствуй, Лунный мальчик, - послышался её голос.
        А вот и Канон. Высокая пышногрудая брюнетка предстала перед взором в лёгком прозрачном кимоно. Сквозь тонкую ткань пробивались напряжённые соски, а полы даже не думали прикрывать обольстительное тело.
        - Давай обойдёмся без этого, - произнёс я в собственной голове.
        - Почему? - улыбнулась та и приблизилась на опасное расстояние. Нежно взяла меня за руку и положила к себе на грудь. - Вижу, ты поранился. Болит?
        - Канон, - я отступил, пытаясь вырваться, но её хватка моментально стала железной. - Прошу, не сейчас.
        - А когда, Тсукико? Ты мне задолжал.
        - Я помню, но Акума ещё жива. Пока она ходит по земле, я не успокоюсь.
        - Ну хорошо, - вздохнула богиня со снисходительной улыбкой и отпустила меня. - Чем быстрее с ней расправимся, тем быстрее ты придёшь платить по счетам.
        - Вам тоже это надо?
        - Конечно, - пожала плечами женщина. - Ты думал, что боги будут спокойно смотреть, когда их подопечных убивают? Изао рассказал тебе о замысле демонессы, так что мне нет нужды пояснять детали. Богам это определённо не нравится. Мы не собираемся терять слуг.
        - Слуг, - тихо повторил я и невольно скривился.
        - Да, Тсукико. Придёт время, и ты сам станешь одним из нас. Тогда и поймёшь.
        - Навряд ли, - покачал головой, вздохнул и посмотрел на богиню. - Но сейчас мне важно знать, как чувствует себя моя семья.
        - Ито? - прыснула та, но тут же собралась, поняв, что такие насмешки я не собираюсь терпеть. - С ними всё в порядке. Караваны достигли западных земель. А после того как ты почти породнился с Ватанабэ, клан Кобаяси помогают беженцам.
        - Соседи решили помочь? - недоверчиво хмыкнул я. - Допустим. А что с Вторжением?
        - Ты остановил его, Тсукико, - улыбнулась Канон. - По крайней мере, временно. Мору сильные, но тупые создания. Без своей королевы они ничто. И пока она на материке, их племя разрознено. Твари всю жизнь провели под её гнётом и мысленным давлением, теперь же у них полный разброд и шатание. Не удивлюсь, если часть их армии погибнет от лап обезумевших собратьев.
        - Хорошая новость.
        - Что касается Ямадзаки, - продолжила брюнетка. - То ты неплохо им насолил. Армия смята, предводитель лишился ног, магическое оружие практически уничтожено, Пошон бегает в панике.
        - Пошон? - нахмурился я, вспомнив алхимика, чьего сына я убил. - Так это он помогал создавать зелья для солдат?
        - Именно так, Тсукико, - кивнула женщина. - Он являлся чуть ли не главным алхимиком при дворе Ямадзаки.
        - Сучий потрох, - невольно вырвалось у меня.
        В воспоминаниях всплыло бледное лицо Юки-оны. Снежная ведьма была проклята этим ублюдком, а за мной остался должок. Необходимо найти его. Но точно не сейчас.
        - К тому же твои паучихи помогают вылавливать солдат, что всё-таки решаются на редкие вылазки в ваши края.
        - Джёрё ловят воинов Ямадзаки?
        - Да, - недовольно ответила богиня. - Я именно так и сказала.
        - Прости, - выдохнул я. - Просто никак не могу поверить, что мне всё-таки удалось остановить ту бойню.
        - Ты молодец, Тсукико, - Канон шагнула ближе и прижал обнажённым телом, отчего я невольно вздрогнул. В венах забурлила кровь. Казалось, что я готов повалить её прямо здесь и сейчас. Но ведь это всего лишь мысли, а не реальность, чёрт возьми! - Мы помним, что произошло с твоим кланом. Богам не так-то просто стереть память. Ты изменил реальность, - нежно провела ладонью по моей щеке. - Но играть со временем весьма опасная затея.
        - Знаю, но у меня не оставалось выбора. Я не мог допустить геноцид собственного клана.
        - Верно. Ты даже не представляешь, насколько тебя уважают боги. Все только и ждут твоего возвращения.
        - Возвращения? - удивлённо распахнул глаза.
        - Конечно же, - кивнула та. - Твои родители были богами, значит, и ты являешься одним из нас. И пускай их изгнали, но ведь это не значит, что тебе придётся отвечать за их поступки.
        Так, так, так. А вот это звучит довольно подозрительно. Не о том ли предупреждала Накимэ? Не стоит доверять никому из богов, в том числе моей покровительнице Канон?
        - В чём дело? - она мило улыбалась и прижалась ещё сильнее, будто хотела стать со мной одним целым. - Ты напрягся.
        - С тобой всегда чувствую напряжение, - заигрывая, произнёс я, желая соскользнуть с неприятной темы. И вроде получилось.
        - О, ты не представляешь, как я себя чувствую рядом с тобой, - Канон провела пальцем по моим губам, а после наклонилась и слегка поцеловала. - Но не буду торопить. Желаю насладиться тобой в полной мере. Помни, ты обещал.
        - И я сдержу своё слово, - кивнул в ответ. - Ты ведь знаешь.
        - Конечно, знаю, Тсукико, - обвила руками за шею. - Однако…
        Страстный поцелуй обжёг губы. Я не стал сопротивляться и притянул женщину к себе, крепко сжав в объятиях. Та сладостно застонала.
        Но продлилось это недолго. Канон отступила сама, с трудом переводя дыхание.
        - Это… слишком заманчиво, - произнесла богиня, запахнув полы халата, из-под которых виднелось молочно-белая кожа. - Иди, Тсукико. Не заставляй новых друзей ждать.
        - Благодарю, богиня, - я почтительно поклонился и сделал шаг назад.
        В тот же миг перед глазами всё померкло, и я вновь оказался в комнате «Общества Чистоты».
        - Уф, - тяжело вздохнул и притронулся к лицу, до сих пор ощущая прикосновения Канон. - Страстная штучка.
        «Я всё слышу», - в голове раздался её довольный голосок.
        - Именно поэтому и говорю, - усмехнулся и поднялся с матраса.
        Ладно, пора осмотреть местные достопримечательности. Хотя сомневаюсь, что кроме Этти, кто-то или что-то меня ещё здесь заинтересует.

* * *
        За дверью меня, конечно же, ждали. Точнее, ждала. Рыжая кицуне с азартным блестящим взглядом.
        - Тебя что-то взволновало, Тсукико? - первым делом спросила она, когда я вышел из комнаты.
        Снаружи я оказался в подобии туннеля, расходившегося влево и вправо. Невысокий потолок почти что цеплял макушку. Узкий проход, где пара ванов могла разминуться лишь с большим трудом. Сперва можно было подумать, что находимся в пещере, если бы не глиняные стены.
        - Вы поселились в норе гигантского крота? - недоумевая, спросил я.
        - Почти, - кивнула Этти. - Это наши катакомбы. Б?льшую часть прорыли сами. Они тянутся на тысячи дзё под столицей и дальше.
        - Ого, - восхищённо пробормотал я. - Ну вы даёте. Основательно закопались.
        - Нам приходится. Враги не дремлют. Поэтому мы были рады, когда узнали, что ты оказался здесь, в центре Империи.
        - А я вот хотел бы посетить это место совсем по другим причинам. К примеру, в качестве увеселительной прогулки.
        - Поверь, Тсукико, ты ещё успеешь здесь повеселиться, - улыбнулась Этти и двинулась направо. - Пойдём, я кое с кем тебя познакомлю.
        - Хорошо, - мне ничего другого не оставалось, как последовать за кицуне.
        Идти с мечом в таком узком туннеле оказалось делом непростым. Торчащая рукоять постоянно задевала потолок и стены, отчего я дёргался, словно от разрядов тока. И каждый раз Этти задорно смеялась.
        - Боги, Тсукико, да сними ты его уже. Здесь тебе не угрожает опасность.
        - Если б я хоть раз доверился этим словам, то сейчас бы мы не разговаривали, - отрезал я и чуть наклонился.
        Пришлось продвигаться в таком скрюченном состоянии.
        - Кстати, ты не ответил, - вновь заговорила кицуне.
        - По поводу?
        - Что тебя так напрягло в комнате? Когда вышел оттуда, то дрожал, словно тебя что-то напугало.
        Дрожал, значит? А я и не заметил.
        - Не совсем так, - ответил ей. - Просто пообщался кое с кем. И это меня несколько напрягло.
        - Не поделишься? - Этти покосилась на меня через плечо.
        - Не сегодня. Прости.
        - Ну хорошо, - она безразлично пожала плечами. - Однако, хочу, чтобы ты знал, что можешь мне довериться, - резко остановилась, отчего я на неё налетел. Кицуне развернулась и крепко меня обняла за шею и зашептала: - Ты спас Асэми, за это я буду тебе благодарна всю оставшуюся жизнь. Проси, чего пожелаешь.
        Я слегка оторопел от подобного. Но через мгновение взял себя в руки и отстранил женщину.
        - Я сделал то, что должен был, - ответил с лёгкой улыбкой. - По-другому просто не мог. Такова моя натура.
        - Вот именно, - её глаза хитро блеснули. - Хоть в чём-то мы с тобой согласны. Ты единственный, кто достоин трона.
        Глава 11
        Вскоре послышался шум голосов, усиливавшийся по мере нашего продвижения. А через минуту коридор вывел нас к широкому залу, где суетилось не меньше трёх десятков ванов. Помещение больше походило на общую столовую. Потолок здесь возвышался на пару дзё точно. И там, с деревянных балок свисали люстры, на которых сияли яркие алые сферы.
        - Магия огня? - поинтересовался я у Этти.
        - Что-то вроде того, - ответила та и вошла внутрь.
        Стоило нам там появиться, как ваны тут же замерли. Вдоль зала стояло несколько длинных столов и лавок. Присутствующие моментально расселись, с любопытством смотря на меня. Повисла напряжённая тишина.
        - В чём дело?! - насмешливо спросила кицуне. - Впервые увидели человека?
        - Его, да, - донёсся откуда-то голос.
        Стало несколько неуютно. Меня и так пророчат в Императоры, а здесь ещё и десятки пар любопытных глаз, пронизывающих насквозь.
        - Ешьте, пока можете, - усмехнулась Этти и, взяв меня за руку, потянула к самому дальнему столу, расположенному в углу. - Чтобы тебе было спокойнее, - пояснила женщина, когда мы присели. - Сейчас принесут ужин.
        - Ужин? - переспросил я. - Как вы вообще ориентируетесь под землёй?
        - Со временем привыкаешь, - улыбнулась та.
        Через несколько секунд нам и правда принесли по тарелке с незнакомой мне похлёбкой.
        - Уж прости, чем богаты, - Этти почему-то смутилась.
        - Ещё раз говорю, не надо меня возвеличивать. Я такой же ван, как и вы.
        - Ага, только с огромным мечом и божественной родословной.
        - У каждого свои недостатки, - ответил с усмешкой и принялся за еду.
        На вкус похлёбка оказалась совсем ничего. Не скажу, что поставил бы такое на праздничный стол, но определённо лучше, чем крестьянские харчи. Почему-то мне казалось, что у крестьян довольно скудные блюда. И вряд ли мои догадки были далеки от истины.
        - Эй, Ито?! - внезапно наш ужин прервал один из плотных ванов. Высокий темноволосый неко шёл напрямую к нам. - Как тебе такая жратва? Не воняет? А то выглядишь слишком изыскано для нашей компании.
        В зале раздались короткие смешки. Видимо, столь грубое поведение собрата позабавило ванов.
        - Напомню, что это вы притащили меня сюда, - я покосился на него, но вставать не стал. Вместо этого, перевёл взгляд на Этти, но та лишь пожала плечами, мол, разбирайся сам. Ну хорошо, потом не обижайся.
        - Мы вытащили твою задницу из имперской тюрьмы! - рыкнул тот, встав напротив. - И это благодарность?!
        Что ж, придётся разобраться и с этой проблемой.
        Я медленно поднялся из-за стола и грозно посмотрел на собеседника.
        - И чего ты ожидал? Что я упаду тебе в ноги?
        - Было бы неплохо, - загоготал тот. - Но мне достаточно простого спасибо.
        Вот как? Ну хорошо.
        Я лишь усмехнулся.
        - Спасибо тебе и твоим приятелям.
        В этот момент напряжение вокруг возросло до такой степени, что могло бы раздавить слабого духом вана. Но в зале подобных не наблюдалось.
        А через секунду смех разорвал оковы тишины. Собеседник схватил меня и крепко обнял, похлопав по спине.
        - Вот теперь я вижу хорошего человека, чёрт тебя дери! - чуть ли не кричал тот. - Богатенький, а гордость может проглотить, когда надо!
        - Уймись, - наконец-то вступилась за меня Этти. - Дай ему поесть. Сам знаешь, в темнице не особо с этим щедры.
        - Ну да, ну да, - ван отпустил меня с добродушной улыбкой. - Я рад, подкидыш Ито, что ты с нами.
        С этими словами направился за своё место. Атмосфера разрядилась, и тогда мне удалось спокойно доесть ужин.
        - Не обижайся на него, Тсукико, - тихо заговорила кицуне. - Сам понимаешь, у нас много проблем.
        - Ага, - пробормотал я. - Только слабо верится, что меня вот так просто приняли. Поблагодарил и сразу своим стал? Слишком натянуто.
        - Почему нет? - она склонила голову набок. - Зато ты почти что свой.
        - Ключевое слово «почти».
        - Чего такой хмурый, Тсукико? Никто здесь не собирается идти против тебя.
        - Ты прости, но вряд ли это у кого-то из вас получится.
        - Не стоит недооценивать противника, - она прищурилась. - Помнишь, что произошло на тракте? Сын богов так легко попал в плен к обычным ванам.
        - Не напоминай, - опустил взор в чашку. - Просто поспешил.
        - Вот именно. Сперва надо всё разведать, составить план и только потом идти, размахивая огромным мечом. И для этого я должна тебя показать ей.
        - Кому?
        - Нашей старейшине. Она давно ждёт тебя. Но жутко не любит, когда её разговор прерывается посторонними шумами, по типу урчания желудка.
        - Бабушка, которая не любит, когда внуки голодные? - ухмыльнулся я.
        - Можно сказать и так, - с улыбкой ответила Этти и, встав, протянула мне руку. - Идём?
        - Разве у меня есть выбор?

* * *
        Поворот за поворотом. Туннель казался бесконечным. Порой думал, что ещё шаг и к тебе навстречу выползет огромный муравей. Конечно, этого не случилось. Зато я заметил, что освещение идёт прямиком из стен, будто они были фосфоресцирующими. Вспомнил, что в своей комнате не видел никаких пылающих сфер, значит, и там освещено таким же образом.
        И почему не заметил сразу? Устал ты, Тсукико. Может, стоит передохнуть?
        Нет, пока Акума разгуливает на свободе, я не смогу спокойно уснуть.
        - Что это? - обратился к кицуне, прикоснувшись к стене.
        - Магия старейшины, - ответила та. - Впрочем, сейчас сам всё поймёшь.
        Мы брели по бесчисленным туннелям ещё довольно долго. Изредка они пересекались или вовсе расширялись, превращаясь в залы, наподобие столовой. Только там ничего подобного не было, ни столов, ни лавок. Просто высокие стены, подпираемые толстыми балками. Зачем это, я так и не понял, но был уверен, что всё придумано не просто так.
        Но последний проход оказался самым узким. Пришлось наклониться. Однако в этом были и свои плюсы. Теперь передо мной маячила упругая попка Этти.
        Чёрт, соберись, Тсукико. Сейчас точно нет времени для любовных утех.
        - Почти пришли, - послышался ей голосок, и я облегчённо вздохнул, так как красться в таком положении было крайне неудобно.
        Через пару минут потолок поднялся, и мне удалось выпрямиться. Прохрустев позвоночником, довольно пробормотал:
        - Это сделано специально, да? - мы оказались в тупике. Ни двери, ни какого-либо прохода. - Перед старейшиной надо обязательно кланяться?
        - Верно, - кивнула Этти, явно довольствуясь моей сообразительностью.
        - И куда теперь?
        - Сюда.
        Кицуне приложила ладонь к земляной стене, и её пальцы слегка засветились оранжевым. В тот же миг стена дрогнула и моментально осыпалась под ноги, открыв взгляду просторный зал.
        В центре небольшой пруд, в котором плавали кувшинки. Их корни сияли голубым светом под водой, отчего вокруг бегали тени. Вокруг пруда горели свечи. А у противоположной стены на невысоком постаменте, похожим на низкий трон, расположилась седая старушка, укутанная красной шалью. А вот сияющей земли не было, лишь свечи, да свет кувшинок. Поэтому сложно было что-то рассмотреть в такой темени.
        Естественно, для обычных ванов. Я же отчётливо видел хозяйку зала.
        - Лунный мальчик, - проскрипела она хриплым голосом. - Я давно жду тебя.
        Отлично, почему все меня куда-то ждут, но ничего не спешат объяснить? Я для них игрушка какая-то?
        - Идём, - Этти потянула меня вперёд.
        И стоило нам войти в зал, как стена за нашими спинами вновь собралась воедино.
        Получается, что сюда никто просто так не попадёт? Логично. Если не знать, что делать и куда идти, то старейшину не разыщешь.
        - Сюда могут войти только свои? - шёпотом спросил у кицуне.
        - Верно, мальчик, - за неё ответила старушка, посмотрев на меня. - Но не всем членам нашего «Общества» доступна такая возможность. Я сама выбираю тех, кого хочу видеть. Этти одна из них.
        «Ого, кто это здесь? - в голове послышался удивлённый голос Канон. - Сама Хаку-таку! Дрянная старушенция! Будь с ней осторожен, Тсукико, она не та, за кого себя выдаёт».
        Как и все вы.
        «Не надо мне грубить. За всё время я тебе ещё ни разу не солгала».
        Хотелось в это верить. Но постарался спрятать свои мысли поглубже, так как даже в собственной голове я был не одинок.
        Мне показалось, что старушка что-то заподозрила. Прищурившись, ткнула в меня крючковатым пальцем.
        - Снова говоришь с богами, мальчик?
        - С богиней, - я поклонился, как и Этти.
        - Интересно, - пробормотала старейшина. - А с кем именно?
        - Это так важно? - разговор уже с самого начала напрягал.
        - Конечно, - та всплеснула руками. - Ты ведь умный мальчик, почему задаёшь такие глупые вопросы?
        Что за мания называть меня мальчиком? Имя дала мне бабушка Ясу. Возможно, ей кто-то нашептал его, что скорее всего. Но это никому не даёт права постоянно ко мне так обращаться. Хотя… Канон сказала, что передо мной Хаку-таку. И что же это за создание такое?
        Старушка усмехнулась. Видимо, поняла, что я её раскрыл, но говорить на эту тему не собиралась. Пока рядом находилась Этти, старейшина не желала посвящать в свои тайны.
        - Итак, для чего ты здесь? - вновь обратилась ко мне.
        От подобного вопроса я оторопел.
        - Я думал, вы мне расскажите.
        - И что же я могу тебе рассказать, чего ты сам не знаешь? - снисходительно поинтересовалась та.
        Встала и медленно направилась ко мне. Старушка оказалась довольно низкой, примерно мне по пояс, и красная шаль полностью её скрывала. Послышались тихие шлепки, видимо, старейшина была босой.
        - Скажи мне, Лунный мальчик. Что тебя беспокоит больше всего? - поравнялась со мной и пристально посмотрела мне в глаза.
        - Странные вопросы, - неуверенно произнёс я, так как не знал, что ещё ей сказать.
        - Почему же? - переспросила та, внимательно меня осматривая. - Чем они тебе не нравятся? Ведь если ты сможешь их задать, то будешь на полпути к ответу.
        Верная мысль.
        - Простите, - я чуть отступил. - Но вы притащили меня сюда без моего желания. Так что объясните, чего именно хотите?
        - Тсукико… - начала было Этти, но старушка заставила её замолчать взмахом руки.
        - Ты прекрасно знаешь, чего мы добиваемся, мальчик. Хотим мира в Империи, и ты нам в этом поможешь.
        Я вновь усмехнулся. Опять двадцать пять. И чего они прицепились. Вроде же решили, что я не собираюсь подсиживать Императора.
        - Это не совсем то, чего я хочу, - поджал губу, будто извинялся. - Мне надо спасти семью в первую очередь. Для этого необходимо…
        - Знаю, знаю, - бесцеремонно перебила старейшина и двинулась обратно. Присела, скрестив ноги, и махнула рукой. - Этти, оставь нас, пожалуйста.
        - Но госпожа… - попыталась возразить кицуне.
        - Иди, - более сурово произнесла старушка. - Тебе ещё рано знать то, о чём я хочу поговорить с нашим гостем.
        Этти не стала спорить и, поклонившись, вышла через стену точно таким же образом, как мы сюда и попали.
        - Что ж, Тсукико, - голос старейшины стал более грубым, словно передо мной находилась не старушка, а говорящий дикий зверь. - А теперь давай начистоту.
        Глава 12
        Внезапно для своего внешнего вида, старейшина прыгнула на меня. Красная шаль моментально превратилась в алые лоскуты, растянувшиеся на пару дзё по сторонам. Седые волосы обвили женскую фигуру, скрыв человеческое тело. А через мгновение, из-под них вырвалась огромная клыкастая пасть.
        Старушка всего за доли секунды превратилась в монстра, протянувшего ко мне длинные когтистые лапы. Я бросился вправо, уклоняясь от удара. Позади послышался грохот, когда тварь врезала по каменному полу.
        - В чём дело, мальчик? - заговорило нечто уже грубым, но всё ещё женским голосом. - Испугался? Канон должна была тебя предупредить, она меня сразу узнала.
        «Конечно, узнала! - воскликнула богиня у меня в голове. - Тсукико, не жалей её!»
        Я вскочил на ноги и, не глядя, отмахнулся мечом. Конечно же, разрезал пустоту, так как монстр не нападал. Он стоял напротив в десятке шагов от меня и пристально смотрел в глаза.
        - Она снова говорит с тобой? - раздался голос старейшины, вот только громадное чудовище даже рот не раскрыло. - И что же советует? Убить меня?
        Тварь имела мощное тело, покрытое мелкими белыми и красными полосками. Четыре чешуйчатые лапы, оканчивающиеся острыми когтями. Длинные хвост и грива. А морда смахивала на львиную. И множество глаз как на голове, так и на теле.
        - И я с ней согласен, - процедил сквозь зубы.
        - Жаль, - покачал головой монстр. - Ты так ничего и не понял, мальчик.
        С этими словами из гривы вырвались длинные красные жгуты, ударившие мне под ноги. Но я успел отпрыгнуть. Каменная крошка полетела в разные стороны, подняв небольшой столб пыли. Противник воспользовался этим, ринувшись навстречу. Но и я был готов. И как только оскаленная морда показалась из пыли, ударил мечом с воздуха.
        Сияющее голубое лезвие врезалось в тварь, оставив после себя глубокий порез на шее. И всё же монстру удалось увернуться и подскочить к потолку. Там он вцепился когтями в каменный свод и заревел так, что сотрясались стены.
        - Неприятно? - усмехнулся я, стоя в воздухе. - Я тоже не люблю, когда мною хотят воспользоваться.
        - Идиот! - рявкнул монстр. - Ты не понимаешь, что творишь!
        - Так, может, объяснишь?
        В ответ на моё предложение тварь лишь хищно оскалилась.
        Ладно, конструктивного диалога не получится. А жаль. Я-то думал, что проблем с Этти не будет. Но если придётся убить это существо, то местная компания вряд ли меня полюбит.
        Монстр вновь бросился вперёд, вбивая когти в потолок. И как только оказался недалеко, резко крутанулся и полетел на меня, распахнув огромную пасть. Я не стал уклоняться. Наоборот, выжидал, когда тварь окажется рядом. И когда этот миг настал, вложил все силы в удар. Блистающая линия, сорвавшаяся с меча, рассекла врага пополам, врезалась в стену, разбив ту на куски. Камни разлетелись по сторонам, пещера содрогнулась, а эхо прокатилось, наверное, по всем туннелям, что проложило «Общество». Нас окутали клубы пыли, от которых пробирал кашель. На лице почувствовал тёплые капли крови. Не моей.
        Отлично, значит, противник мёртв. Но…
        - Глупец, - насмешливый голос совсем рядом послышался. ы
        А через мгновение передо мной мелькнули острые клыки, сомкнувшиеся на голове.

* * *
        Блаженная тишина и покой. Наверное, есть нечто хорошее в моих битвах - это моменты, когда враг почти убивает меня, и я погружаюсь в небытие. Да, раздражает, что я постоянно падаю в пучину Тьмы, но с другой стороны, только здесь я повстречался с родной матерью. Здесь могу перевести дух, пока тело в реальности восстанавливается.
        Но так ли это на самом деле? Вдруг на этот раз тварь меня сожрала по-настоящему? Может, именно сейчас я у неё в желудке, поэтому вокруг так темно? Хотя нет, тогда я бы почувствовал это. А так всё то же место, мягкая трава под спиной, беспросветный мрак вокруг и полная тишина.
        - Вставай!
        Свист и удар по плечу. Я моментально подскочил на месте, озираясь по сторонам.
        - Ищешь меня?! - казалось, что голос раздаётся отовсюду.
        Вновь свист, но я успел перехватить бамбуковую палку у самого лица.
        - Перестань, Содзёбо, - спокойно произнёс я. - Сейчас не время для твоих «уроков».
        - Для них всегда есть время! - ответил невидимый учитель, вырвал палку, но бить перестал. - Что с тобой не так, Тсукико? Поверил, что так просто справился с Хаку-таку?
        - Я разрубил её пополам.
        - Кого? - казалось, что он смеётся надо мной. - Правду невозможно уничтожить, её можно только скрыть. Именно так «Общество Чистоты» и поступает.
        - Я тебя не понимаю.
        - Потому что дурачок, - новый свист, но я опять успел схватить палку. - Хотя и сильный. Учись думать! Канон ведь подсказывала!
        - Вы постоянно говорите загадками. Каким образом я могу что-то понять, если все эти твари мифические. Я о них даже сказки не читал!
        - А зря, - продолжал смеяться невидимка. - Может, тогда бы понял, что Хаку-таку - это самое мудрое существо. Можно сказать, что оно олицетворяет правду, потому что всё знает!
        Я на мгновение задумался.
        - То есть я не могу его уничтожить, потому что оно ненастоящее? Призрак?
        - Нечто большее, чем просто призрак, Тсукико. Это слова и мысли ванов, духовная связь всего сущего.
        - Слишком заумно.
        - А чего ты хотел?! Хаку-таку появился одновременно с богами. Это существо помнит всё, что было. Оно является самой правдой. И так будет всегда, пока живы ваны.
        - Но зачем…
        - Хватит вопросов! - рявкнул он. - Тебе пора. Спроси у того, кто всё знает.
        А через секунду я распахнул глаза и глубоко вздохнул.

* * *
        - Как себя чувствуешь, мальчик? - голос старушки был таким же, как и в самом начале беседы.
        Грудь опалило огнём изнутри. Я вскрикнул от боли и перевернулся на живот. Но через пару секунд всё прошло. Дыхание восстановилось, и я смог подняться.
        Та же пещера, но теперь с обломками стен на полу. Обернувшись, увидел старейшину, сидящей на своём месте в красной шали. Она добродушно улыбалась, явно что-то заподозрила.
        - Почему вы постоянно так меня называете? - спросил я, сжав меч, который не выпустил даже, когда пал в бою.
        - А разве это не так? - усмехнулась она и перевела взор на оружие. - Можешь не беспокоиться, тебе ничего не угрожает.
        - Неужели? - усмехнулся я и шагнул вперёд. - Вы только что напали на меня в облике монстра. Объясните?
        - А должна? - в тон мне ответила женщина. - Кажется, ты и так всё понял.
        «Ей нельзя доверять, Тсукико, - голос Канон резанул сознание. - Она опасна, ты сам…»
        Недослушал и попытался закрыться. Как ни странно, получилось.
        - Канон вновь тебя подстрекает? - спросила старейшина.
        - Я бы это так не назвал.
        - А что тогда?
        - Сперва объяснитесь.
        - Что именно ты хочешь узнать, мальчик? Я древнейшее существо этого мира. Знаю всё и обо всех…
        - Да, именно поэтому вас нельзя убить.
        - В истинном обличии нет, - покачала головой та. - Но пока я в теле вана, любой удар будет казаться настоящим.
        - То есть вы смертны?
        - Нет. Если пронзят мечом в этом теле, я больше никогда не смогу в него перевоплощаться. Приму истинное обличие и скроюсь, как всегда это и делала.
        - Но зачем вам скрываться? Вы ведь можете изменить мир.
        - Ты сам-то в это веришь? - усмехнулась старушка. - Ваны не станут слушать монстра, а Император и не подумает отдавать свой престол. Но если появится тот, о ком писали монахи, да ещё с божественной кровью и из имперской семьи… то всё может измениться.
        - Глупости, - вздохнул я. - Джиро отказался от престола, а я всего лишь приёмыш.
        - Ты в этом уверен? - прищурилась женщина. - Когда я сразила тебя, то смогла проникнуть в самые потаённые уголки сознания, - при этих словах я вздрогнул. - Успокойся, мальчик, твои секреты мне ни к чему. Да и чужие мне неважны. Главное, я узнала, кем ты являешься на самом деле.
        - И кем же?
        - Богом.

* * *
        - Это всё из-за тебя! - кричал ван с подратым ухом, размахнулся киркой и в очередной раз обрушил её на стену. - Говорил же, ему нельзя доверять!
        - Это приказ старейшины! - рычала на него кицуне, вновь приложив ладонь к глиняной поверхности. - Я не могу ей противоречить!
        - Дура! - не унимался тот.
        Они вместе с десятком ванов, столпились у прохода в пещеру старейшины и пытались к ней проникнуть. Однако ни удары лопатами и кирками, ни магия, с помощью которой Этти проходила внутрь, не помогали.
        Все прекрасно слышали глухие удары, и чувствовали содрогание земли. Понимали, что на их предводительницу напали, но оказались бессильны.
        - Ненавижу! - кричал ван. - Ненавижу вас всех! Слабаки!
        Новый удар, и стена вздрогнула. Ваны попятились, насколько это позволял туннель. Следом за этим глина с землёй и камнями осыпалась, открыв проход.
        - Госпожа?! - Этти хотела броситься в пещеру, но замерла на месте, как и все остальные.
        - Что? - иронично переспросила та сварливым голосом.
        Она стояла перед своими подопечными, а рядом с ней, с наглой улыбкой и окровавленным мечом, находился взлохмаченный парень с блистающими синими глазами.
        - Госпожа, - Этти была первая, кто взял себя в руки. - Мы переживали…
        - Из-за чего? - вновь удивилась та. - Я ведь говорила, что он тот, кто нам нужен. И теперь в этом убедилась? А вы разве сомневались в моих словах?
        - Никак нет, госпожа, - ответил за всех тот самый ван, преклонив колено. - И я безмерно рад, что Ито Тсукико будет с нами.
        Следом за ним присели и все остальные.

* * *
        Безмерно рад? Ну да, как же!
        Я усмехнулся, глядя на слабо сияющий потолок.
        После разговора со старейшиной вернулся в свою комнатку, где увалился на матрас и задумался.
        Что происходит? Почему меня постоянно бросает из одной неприятности в другую? А ведь всё началось с обычного наглого парня Суко, который потом оказался оборотнем и вознамерился похитить мою сестру. Теперь же меня хотят посадить на имперский трон, да ещё считают богом. М-да, Тсукико, встрял ты не по-детски.
        Тихо скрипнула дверь, и внутрь вошла Этти.
        - Не отвлекаю? - она закрыла за собой и присела за стол.
        Ситуация повторялась. Только теперь я не ограничен ошейником.
        - Как видишь, я занят очень важным делом, - усмехнулся, лишь слегка покосившись на неё.
        Кицуне прищурилась, выжидая честного ответа.
        - Ну что? - я не смог вытерпеть её пристального взгляда и присел. - От чего ты можешь меня отвлекать?
        - Ёрничаешь? - мило улыбнулась она и приподняла руку, направив пальцы на дверь.
        В ту же секунду послышались тихие щелчки.
        Такая же магия была и у Эми. Она умела закрывать всё что угодно.
        Воспоминания о неё резанули сердце. Однако кицуне смогла вновь привлечь внимание, встав со стула и одним движением, сбросив с себя одежду. Медленно подошла, вызывающе двигая бёдрами.
        - Скажи мне честно, ты хотя бы раз меня вспоминал? - прошептала она, опустившись на колени рядом.
        - Бывали моменты, - возбуждённо выдохнул я.
        Сердце учащённо забилось, когда Этти хитро улыбнулась и подмигнула. Её аппетитные груди были совсем рядом. Я мог легко до них дотянуться и сжать в руках. Но вместо этого замер, боясь пошевелиться.
        А вот она, напротив, была рада стать активной участницей. Поэтому легко добралась до возбуждённого…
        - Этти, - выдохнул я, когда она поднесла его к губам. - Нас могут увидеть.
        - Пускай, - её горячее дыхание заставляло кровь в венах вскипеть. - Никто этого не получит, кроме тебя. Пускай смотрят и завидуют.
        После чего опустила голову. И от этого наслаждения по моему телу пробежала приятная дрожь.
        Глава 13
        Подземный лабиринт не переставал удивлять. Повороты, ямы со ступенями и без, лестницы наверх… мы пробирались по ним с Этти несколько часов, постоянно лавируя из стороны в сторону.
        - Не находишь это романтичным? - она шла впереди и бросила на меня любопытный взгляд через плечо. - Только мы вдвоём в полутёмной пещере… м?
        - И это говорит мне моя учительница, - усмехнулся в ответ.
        Рано утром (наверное, так как я ещё не ориентировался в их логове), когда проснулся, то никого рядом не застал. Неудивительно, ведь кицуне ушла сразу же, как только мы переспали. И всё же я находился в комнате в полном одиночестве, и это радовало и раздражало одновременно. Однако не прошло и пары минут, как в дверь постучали и появилась Этти. Сказала, что пора познакомиться с моими братьями и сёстрами. Сперва я не понял о ком идёт речь, но потом дошло, что она говорит о людях.
        Нас провожало несколько ванов, включая того самого с подратым ухом, постоянно недобро косившегося на меня. Но терпеть его присутствие пришлось недолго. Вскоре, когда мы выбрались в один из бесчисленных залов, ваны остановились. Дальше двинулись с Этти вдвоём, хотя «подратый» и противился этому.
        - Замолчи, - просто отмахнулась кицуне, когда он вновь попытался возразить. - Это слово старейшины. Или ты ей не доверяешь?
        Тот, конечно же, заткнулся и отступил.
        Так мы и брели по дорогам, известным только Этти.
        - Я уже давно не твоя учительница, - ответила кицуне. - К тому же наши отношения переросли школьные. Ты и сам, - остановилась и осмотрела меня с ног до головы, - уже не мальчик. Судя о том, что я слышала, успел собрать целый гарем, - хмыкнула и вновь двинулась в путь. - Сколько у тебя там наложниц? Три, пять?
        - Никого нет, - просто ответил я. - Все жёны, проигравших в Поединке ванов, получили свободу. Я не требую от них подчинения и тёплой постели.
        - И всё же они не ушли от тебя.
        - Им некуда идти. Пускай живут, как и раньше, адаптируются к новым условиям. Мне больше там не место.
        - Не поняла, - Этти перевела на меня удивлённый взгляд. - В каком смысле?
        - Вы сами говорили, что я сын богов. Ха… - вовремя прикусил язык, чтобы не сболтнуть лишнего. - Старейшина и вовсе назвала меня одним из них.
        - Это логично, - пожала плечами кицуне, отчего серый обезьяний костюм на ней вздрогнул вместе с красной маской. - В тебе кровь родителей, поэтому ты являешься богом.
        - Ты сама в это веришь? Вот сейчас позади тебя идёт одно из могущественных существ, а ты так спокойно об этом говоришь?
        Этти вновь остановилась, однако оборачиваться не спешила. Вместо этого, пару секунд стояла ко мне спиной, но потом глубоко вздохнула и всё-таки взглянула мне прямо в глаза.
        - Тсукико, я не знаю, как к этому относиться. Пока что я вижу перед собой человека, способного на многое. Вот только он сам в себе ещё не разобрался.
        - Это сложнее, чем кажется.
        - Я верю, - кивнула та с лёгкой улыбкой и нежно провела ладонью по щеке. - И верю в тебя. Никогда наше «Общество» не было так близко к победе.
        - А что потом, Этти? - склонил голову набок. - Я займу трон, прикажу заключить в тюрьму всех приближённых старого Императора, или те вовсе решать принять сеппуку. Снова прольётся кровь, и уверен, погибнут невинные. Хорошие ваны, что поклялись служить своему господину. Это не делает их насильниками и убийцами, они просто выполняют свою работу.
        - Слишком много слов, Тсукико, - мягко ответила та. - Но мы поможем тебе справиться с этим. Ваны примут человека, если узнают правду.
        - А ты её знаешь? - нахмурился я, вспоминая Хаку-таку.
        - Отчасти, - пожала плечами женщина. Снова вздохнула и двинулась к верёвочной лестнице, что свисала из полутёмной норы в паре дзё над нами. - Но ты так и не ответил на мой вопрос.
        - Какой именно?
        - Почему тебе здесь не место?
        Хм, такое сложно будет объяснить.
        - Просто поверь, - не стал вдаваться в подробности о том случае с Аки. Ведь до сих пор проклинал себя за это. - Если я и правда бог, то не должен находиться на земле. Слишком большие силы для обычных смертных.
        - О-о-о, - восхищённо протянула кицуне. - Ты уже говоришь, как истинный правитель.
        - Если бы всё было так просто.

* * *
        Не знаю, сколько прошло времени нашего путешествия. Но вскоре кицуне остановилась прямо посреди туннеля и указала наверх.
        - Здесь выход, - произнесла она.
        Подняв голову, ничего не увидел. Всё та же земляная нора со всех сторон, как ни посмотри. Но судя по ухмылке женщины, я чего-то не замечал.
        - Ну да, - наконец-то смекнул я, - магия старейшины.
        - Всё верно, - кивнула довольная Этти и привстав на носочки, прикоснулась раскрытой ладонью к потолку.
        Как и в прошлый раз её пальцы слегка засияли, и к нам под ноги посыпалась земляная крошка. Уже через пару мгновений я увидел над собой деревянный люк. Кицуне ловко подпрыгнула, ухватилась за небольшую ручку и повисла, словно кошка.
        Ух ты, а она довольно грациозна.
        Я невольно залюбовался телом женщины, но та, казалось, не обращала на меня никакого внимания.
        Этти постучала по люку, как-то по-особому.
        Ясно, условный знак. Надеюсь, нас там не поджидают воины Императора.
        Спрыгнув наземь, повернулась ко мне.
        - Готов познакомиться с другими людьми?
        - А какой у меня выбор? - пожал плечами.
        Вся эта катавасия раздражала. Но вместе с этим я понимал, что только они могут помочь мне остановить демонессу. Один раз я уже угодил за решётку по неопытности. Теперь же вряд ли солдаты посадят меня в темницу, скорее всего, убьют на месте, а после придут и к нам домой. Этого я допустить не мог, придётся работать более осторожно, и узнать у окружающих о столице как можно больше.
        Нам долго никто не открывал, и я постепенно начинал нервничать, хотя старался не подавать вида. И всё же Этти заметила моё волнение. Подошла чуть ближе и взяла за руку, словно влюблённая девочка.
        - Ты хорош собой, Тсукико, - тихо произнесла она.
        - Думаешь, сейчас подходящее время для комплиментов? - я вопросительно вскинул бровь.
        - Почему бы и нет? - улыбалась та. - Всё время, что я за тобой наблюдала, не могла отпустить мысль о нас с тобой.
        - Нас? - а вот это, кажется, перебор. - Дай-ка угадаю. Посадишь меня на трон и будешь моей женой? Императрицей? - от подобных мыслей стало неприятно. Всё же меня вновь используют в своих целях. «Общество Чистоты» теперь выглядит довольно грязным. - Таков ваш план?
        - Обижаешь, - мои слова не произвели на неё никакого впечатления. Наверное, ей и правда наплевать на меня, просто ублажает своего «мессию». Или же тщательно скрывает их. - Я не подхожу на роль Императрицы, как бы этого не хотелось.
        - И почему же?
        - Я кицуне, не забывай. Наш род не особо любят.
        - Людей тоже, но вы почему-то уверены, что меня готовы на руках носить.
        - Так и будет, - кивнула женщина.
        - Значит, у ванов изменится восприятие к остальным. В чём я сильно сомневаюсь.
        - Тсукико, не будь таким хмурым мальчиком, - усмехнулась она, но видя моё серьёзное лицо, заговорила прямо: - Дело даже не в расах. Жена Императора должна происходить из знатного рода. Ты можешь взять любую из десятков кланов. Хотя… твои сестрички подошли бы на эту роль куда лучше. К примеру, Теруко. Бойкая девчушка, помню её. Хваткая и умная, идеальная кандидатура.
        - Она моя сестра, - возразил я.
        - Во-первых, для имперской семьи это нормально брать в жёны сестру или другую родственницу. Главное, чтобы были здоровые дети. А сейчас это твой основной плюс перед бездетным Императором. Во-вторых, вы не родные. Ты вообще пришёл из другого мира, - увидев мой суровый взгляд, мило улыбнулась. - Да брось, я всё о тебе знаю, Тсукико. Почти. И в-третьих, родство ведь не остановило ни тебя, ни Эми. Так что…
        - Не стоит говорить о ней, - грозно сказал я, отчего кицуне отпустила мою руку и отступила.
        - Прости, - она виновато опустила взгляд, чем удивила меня в очередной раз. - Я не должна была поднимать эту тему. Мне известно, насколько болезненно ты воспринял её смерть.
        - Этти…
        Я хотел было сам извиниться и сгладить ситуацию, но в этот момент над нашими головами послышались тяжёлые шаги, а через секунду люк дрогнул и, протяжно заскрипев, поднялся.
        В глаза ударил яркий свет, от которого пришлось прикрыть лицо.
        - Кого я вижу, - донеслось сверху. - Вот уж точно не ожидал вас так скоро.
        Говорил явно мужчина.
        - Спускай лестницу, Бролл, - приказным тоном сказала Этти. - Ты знаешь, зачем мы здесь.
        - Конечно, знаю, - усмехнулся тот. - Но пускай он покажет свои способности. Чего стоит запрыгнуть сюда?
        Да твою ж мать!
        Я открыл глаза и взглянул на говорившего. Несмотря на грубый голос, над нами маячила самодовольная рожа парня. Чёрные волосы коротко подстрижены, практически сбриты наголо. Маленькие карие глаза и жуткий шрам через всё лицо.
        - Что такое, Лунный мальчик? - смеялся тот. - Не осилишь столь простое задание?
        - Бролл, немедленно перестань, - процедила сквозь зубы кицуне.
        - Да ладно вам, учитель, - не унимался тот. - Пускай…
        Я не дал ему закончить.
        Время замедлилось, пространство вокруг меня стало густым, что позволило встать на воздух в буквальном смысле. Где-то я слышал о заклинании «Небесный шаг», наверное, это именно оно.
        Парень не успел даже пискнуть, когда я поднялся к люку, ухватил того за ворот и резко дёрнул вниз.
        В ту же секунду всё вернулось в норму, кроме Бролла. Он грузно рухнул под ноги Этти, которая с лёгким криком отскочила в сторону.
        - Чёрт возьми, Тсукико, - возмутилась та. - Надо быть поосторожнее! Ты же мог его убить!
        - Сильно сомневаюсь в этом, учитель, - пробубнил парень, поднимаясь с земли и хлопая по боевому чёрному кимоно. - Вы же знаете, меня невозможно просто так убить.
        - Кто же тогда оставил этот след? - я кивнул на его лицо, когда он посмотрел на меня, чем разозлил Бролла.
        - А это уже не твоё дело.
        - Успокойтесь оба! - рыкнула на нас Этти, и пришлось подчиниться, потому что из её глаз летели молнии. - Мальчишки! Что вы здесь устроили?! Мы не для этого сюда явились.
        - Простите, учитель, - парень слегка поклонился кицуне.
        Она перевела взгляд на меня, но я лишь пожал плечами и покачал головой, говоря, что не вижу своей вины в этом и извиняться не буду. Этти прищурилась, но потом хитро улыбнулась.
        Зараза, явно что-то задумала.
        - Хорошо, - наконец произнесла она, обращаюсь к моему новому знакомому. - А теперь будь добр, спусти нам лестницу. Я не собираюсь прыгать перед тобой.
        - А жаль, - наигранно вздохнул тот, но увидев, что Этти шагнула к нему, резво подскочил и исчез в люке. А через мгновение оттуда опустилась ещё одна верёвочная лестница. - Добро пожаловать во дворец Императора, Лунный мальчик!
        Глава 14
        Поднявшись, оказались в узком коридоре, ведущим в довольно просторный и пустой зал, из которого то и дело разносились крики. И первой мыслью было, что мы попали в тренировочную комнату. Вскоре понял, что прав.
        Помимо нас троих, внутри находились две девушки, сражающиеся друг с другом продолговатыми палками. Точно такими меня били обезьяны в моих кошмарах. Первая довольно величавая, под стать Броллу. Короткие рыжие волосы убраны назад. Одета в кожаный доспех, поверх которого звенела тонкая кольчуга.
        Вторая девушка оказалась полной противоположностью моих новых приятелей. Маленькая и вёрткая с большими голубыми глазами, которые сияли от азарта. Наверное, так выглядели и мои в пылу битвы. Ярко-синие волосы торчали во все стороны, что вновь вызвало недоброе сравнение со мной. А когда Этти, хмыкнув, щелчком отбросила мою торчащую прядь, я лишь убедился в этом.
        На женской пародии меня красовалось красно-жёлтое платье с десятком разноцветных лент. И при каждом резком движении девушки, они взметались по сторонам, что могло здорово отвлекать противника.
        - У нас гости! - прокричал Бролл и звонко хлопнул в ладоши.
        В ту же секунду я напрягся и бросил на него недовольный взгляд.
        - Обязательно орать?
        Но тот лишь отмахнулся и двинулся к остановившимся девушкам, поманив нас за собой.
        - Итак, - на этот раз заговорила Этти. Стоило ей подойти к паре соперниц, как те слегка поклонились кицуне.
        Ага, значит, они и правда считают её своим учителем. Интересно, интересно. Получается, что даже в этом у меня есть плюсы.
        - Думаю, Тсукико не нуждается в представлениях, - указала в мою сторону. Девушки не спускали с меня взгляды. - А вот ты знаком только с Броллом и то лишь несколько минут.
        - И какие они были насыщенные, - загоготал тот, чем вновь меня разозлил. Но, увидев мой суровый взор, опустил на плечо тяжёлую ладонь и дружелюбно пояснил: - Успокойся, паря, здесь нас никто не услышит и не увидит. Думаешь, я такой идиот, чтобы кричать о тебе на весь дворец? Не-е-ет, всё гораздо проще, но в то же время сложнее, чем ты думаешь.
        - Сомневаюсь, - просто ответил я, вспоминая кидзимуна.
        Этти уловила моё настроение и хитро подмигнула.
        - Тсукико уже дважды путешествовал во времени, Бролл, - после её слов, глаза парня чуть не вылезли из орбит. - Чего так удивляешься? Недавно ему вновь пришлось призвать духов леса, чтобы его отправили в прошлое. Тсукико снова изменил реальность.
        - Как так-то? - нелепо пробормотал тот и уставился на меня. - Ты… снова…
        - Ямадзаки и Акума уничтожили мой клан, - с вызовом ответил я. Лицо невольно скривилось от злости, стоило лишь вспомнить крики ванов. - Пришлось всё исправить.
        - Бред! - фыркнула рыжая громила и ткнула в меня пальцем. - Хорош нам заливать. Мы знали о вторжении Ямадзаки, но Арэта так и не пошёл на вас.
        - Может, ты скажешь, почему? - прищурился я и пронзил её ледяным взглядом.
        - Так, так, - Этти встала между нами. - Он всё расскажет, и вам придётся поверить, так как причин не доверять у нас нет.
        - Да не пошёл бы он на хер?! - вырвалось у девушки. С ненавистью отбросила шест, будто тот был виновен во всех грехах Империи, и двинулась к циновкам, что лежали в другой стороне зала.
        - Не обращай внимание, - вздохнула кицуне. - Аска болезненно переносит смерть подруги.
        - Смерть? - теперь пришёл мой черёд удивляться. - Ты мне об этом не рассказывала.
        - Я расскажу всё, что знаю, - пообещала Этти. - И это будет первое, что вы сделаете сообща - поделитесь знаниями.
        - Ух ты! - радостно воскликнула мелкая пигалица, моментально оказавшись возле меня. Схватила за руку и притянула к себе. - Меня зовут Энола! - звонкий поцелуй в щёку возвестил о нашем знакомстве. От подобного я даже растерялся. - А теперь ты!
        На почти надулась от обиды, но я всё же выполнил просьбу, после чего девушка довольно запрыгала вокруг, рассматривая меня, словно некую диковинку.
        - А правда, что ты носил на плече Ятагарасу? Правда, что убил оборотня Торо? - вопросы посыпались, как из рога изобилия. - А Негай исполняет желания? Что ты у него загадал?
        - Энола! - чуть повысила голос Этти, и та сразу же притихла. - Он всё расскажет, если ты дашь ему вставить хотя бы слово.
        - Могу и не слово, - дерзко заявила девушка и тут же сделала такое невинное личико, что я вновь растерялся. - Ой, да ладно тебе, мы все наслышаны о похождениях охотника на монстров.
        - Возможно, многие из этих слухов таковыми и являются, - неуверенно ответил я.
        - Вот ты и скажи, что правда, а что нет, - Бролл ударил меня по спине. Наверное, думал, выйдет по-дружески, вот только меня покачнуло так, что невольно ступил вперёд. - А то выглядишь, как задохлик. Совсем непохож на Лунного мальчика.
        - Давайте без этого прозвища, - попросил я. - По имени, пожалуйста.
        - Да как скажешь, - отмахнулся парень и направился к рыжей подруге.
        - Идём, Тсукико, - Этти взяла меня за ладонь и повела вслед за ним. - Нам ещё многое предстоит обсудить.
        Синеволосая девчушка так же подхватила меня за свободную руку. А взглянув на неё, увидел нечто вроде восхищения в горящих голубым пламенем глазах.

* * *
        Был ли разговор приятным? Даже не знаю. Вряд ли. Но он определённо был странным. И самым адекватным оказался Бролл. Если Аска всё время бросала на меня испепеляющие взгляды, будто я был в чём-то виноват, а Энола липла, словно тот банный лист, то парень просто сидел и с интересом слушал. Иногда задавал вопросы, иногда, сомневаясь, качал головой.
        Но рассказывать обо всех своих приключениях не пришлось. Они и без этого были прекрасно осведомлены, включая и неприятные мне моменты. А точнее, связь с Эми. Нет, не стыдно, скорее горько на душе от её потери. И почему именно она так крепко засела в моей памяти? А Канон ещё подлила масло в огонь, когда показала мне неко в мире мёртвых. В тот момент мне хотелось отмахнуться от богини, схватить любимую женщину и…
        Любимую?
        Я сбился с рассказа и задумался.
        - Тсукико? - кицуне чуть встряхнула меня. - Что такое?
        - Простите, - опустил глаза, так как знал, ведь только дурак не поймёт, что именно меня потревожило.
        Я поведал о том, что произошло после отправления к Ватанабэ. О битве в пагоде с призраком Изао, о вероломной паскуде Акума, и о геноциде собственного клана. А когда закончил, то взглянул на слушателей. На их лицах отражались различные эмоции, но мне было на это плевать. Единственное, чего я желал, это чтобы они поверили моим словам. И, кажется, всё получилось, так как заметил сомнения даже в глазах Аски.
        - То есть ты хладнокровно убил кидзимуна? - укоризненным тоном переспросила рыжая девушка.
        - Да, - коротко ответил я. - Пришлось.
        - Смело, - честно признался Бролл, чем вызвал у меня лёгкое уважение. - Но оно того стоило. Спасти сотни жизней ценой одной.
        - Любая жизнь стоит спасения, - процедила сквозь зубы Аска. - Император должен быть справедлив.
        - Хорошо, что я не собираюсь им становиться, - ответил тем же тоном.
        - Что?! - внезапно воскликнула Энола. - То есть как, учитель? - взглянула на Этти. - Вы же говорили, что именно он…
        - Тише, тише, - кицуне подняла руки, успокоив девушку. - Мы ещё не договорились с Тсукико. Но обсудим это после.
        - Всё и так понятно, - я продолжал гнуть свою линию. - Вы поможете найти демонессу, я поведаю Империи правду и о своём происхождении. Но садиться на трон не собираюсь.
        - А в чём тогда смысл? - это уже Бролл.
        - Вот именно?! - прорычала Аска. - Из-за него погибли наши братья и сёстры, а он даже не собирается почтить их память! Зачем вы привели его сюда, учитель?! Справились бы как раньше!
        - Не справимся, - холодно ответила Этти.
        - Так, стоп, - я обвёл их взглядом. - О чём вы говорите? Какие братья и сёстры? Какие смерти?
        На этот раз собеседники устремили возмущённые взгляды на кицуне. Но она не стала отнекиваться и ставить на место зарвавшихся учеников. Видимо, я не знал чего-то важного.
        - Тсукико, есть кое-что, о чём мы умолчали в логове.
        И она рассказала.
        Оказалось, что всех человеческих детей присылали во Дворец не только из-за страха за Императора. Из них собирались сделать элитную армию. Непревзойдённых бойцов, обладающих удивительными способностями. После убийства предыдущего правителя, во Дворце смекнули, что люди являются посланниками из других миров, которым боги даровали свои силы. У каждого из них имелось что-то уникальное.
        Так, Аска обладала магией огня, во много раз превышавшая силы придворных магов.
        Бролл оказался с непробиваемой кожей. Хотя после этих слов, парень недовольно поморщился и невольно потёр шрам на лице. Видимо, всё же существует нечто, что способно пробить его кожу.
        А вот Энола умела создавать невидимые барьеры. Этакие магические сферы, внутри которых она оставалась в безопасности. До неё нельзя было добраться с помощью магии. И если кто-то двигался в сторону девушки, то она чувствовала это и знала, кто именно идёт.
        Собственно, поэтому все в зале были столь спокойны в плане разоблачения. Его не могло быть, ведь эта комната находилась в сфере синевласки.
        - А как же охрана? - переспросил я. - Разве никто за вами не наблюдает? Не должны проверять?
        - Моих сил хватает на то, чтобы внушать им, что всё в порядке. Даже маги, когда подходят к нам, думают, что всё сделали, и возвращаются.
        - И ни разу не заметили? - я не мог в это поверить. - Слишком подозрительно.
        - Знаю, - кивнула та. - Поэтому я подпускаю их на довольно близкое расстояние, чтобы никто не понял, в чём тут дело.
        - Но тогда остальные подумают, что у тебя нет никакой силы. Разве это их не насторожило?
        - Почему же, - Энола вытянула вперёд руку, и по ней заскользили голубые молнии. - Почти как у тебя, - хихикнула та. - Только в разы слабее. Но ты же меня научишь?
        Вновь прижалась ко мне и взглянула глазами невинного щенка.
        - Но кто-то погиб, - я не стал отвечать на столь глупое заигрывание и вновь посмотрел на кицуне. - Что произошло?
        - Нас тренировали, - за неё ответила Аска с тем же ненавистным взглядом, который уже начинал раздражать. - Обращались, как с неживыми. Выжимали всё до последней капли. Кто-то сразу сдавался и выгорал. И тогда его направляли на север, где должны были подлечить. Никто их больше не видел, - из глаз девушки в буквальном смысле брызнули искры и взметнулись тонкие языки пламени. - А потом появился ты. Старик Джиро заступился, словно за родного внука. Каждый из нас тогда завидовал тебе, считал чуть ли не богом. Но я всегда знала, что ты выскочка, которому просто повезло оказаться в нужное время в нужном месте.
        - Аска, успокойся, - твёрдо произнесла кицуне и продолжила: - Но, к сожалению, это так, Тсукико. Этих детей муштровали, как настоящих солдат. Такой жизни никто не пожелает.
        Отлично, теперь я виноват в том, что просто появился на этом свете. Серьёзно?
        - Но дело не только в этом, - Этти тяжело вздохнула. - Когда у тебя появился меч Фуцунуси, имперских детей начали отправлять на верную смерть.
        Глава 15
        - Увидев, на что способен простой мальчишка, который даже не закалён сталью и потом, Император решил, что и остальные способны на нечто подобное.
        - Его подручные находили монстров по всему материку, - зло прошипела Аска. - Они просто бросали нас на произвол судьбы. Из-за твоего примера маги полагали, что божественный дар раскроется сам по себе. Но ни у кого из нас не появилось такого же оружия, как у тебя, - перевела взгляд на Бролла. - Кроме одного.
        - Сусаноо, - процедил сквозь зубы парень.
        - Так вот кто оставил это, - я выпрямился, глядя на собеседника. - Получается, твоя кожа непробиваема для всего, кроме оружия Фуцунуси?
        - Да, - чуть ли не сплюнул тот. - Рогатый ублюдок появился словно из ниоткуда, когда я вышел на его волосатую подружку.
        Стоило ему сказать об этом, как я вспомнил моего сводного брата и девушку-духа рядом с ним. Тогда Сусаноо сказал, что именно благодаря её способностям смог меня отыскать. Наверное, они довольно близки, раз он вступился за неё, не боясь показаться ванам. Тем более имперским.
        - Но ты остался жив, - произнёс я уверенным тоном. - Значит, Сусаноо не собирался тебя убивать.
        - Хэх, смешно, приятель, - усмехнулся Бролл и замолчал.
        Этти продолжила:
        - Как ты понимаешь, слухи о том, что у всех людей в имперском Дворце есть такое же оружие, слишком преувеличены. Ваны даже не представляют, сколько всего от них утаивают.
        - А мы ведь всего лишь хотим спокойно жить, - пропищала Энола, прижимаясь ко мне. - Чтобы никто больше не посылал на смертельные схватки с монстрами.
        - И сколько? - задал я волнующий меня вопрос. - Сколько погибло?
        - Больше двух десятков, - ответила кицуне. - Имперские маги не страшились посылать даже детей.
        Зря она об этом сказала. Когда речь заходит о маленьких ванах, меня всегда пробирает гнев. Хотя, может, она специально?
        - У кого-то открылись способности, - кицуне смотрела мне прямо в глаза. - Но даже с ними многие не выдержали давления. И мы хотим помочь уцелевшим.
        - Разве «Общество» тянется к столь добрым поступкам? - усмехнулся я, за что получил очередной недоброжелательный взор Аски. - Я прекрасно понимаю, что даже сбросив Императора с трона, вряд ли ваны почувствуют себя, как в раю.
        - Мы такого и не обещаем, - Этти улыбнулась. - Но это будет уже не ад.
        - Кстати, об аде, - подал голос Бролл и кивнул мне. - Что ты там говорил про ритуал демонессы?

* * *
        Разговоры всегда утомляют, если вести их в столь напряжённой обстановке. Лишь будучи со своей семьёй, я мог спокойно поболтать о всяких мелочах, расслабиться и наслаждаться диалогами.
        Видимо, моё мнение разделяли и другие. Поэтому мы не стали больше тратить время на пустую болтовню и всё же выдвинулись на поиски непрошеной гостьи. А начать решили с магических лавок, коих в столице оказалось уйма. Троица спокойно вышла через центральные ворота. Их не считали пленниками, однако все прекрасно знали, что за ними наблюдают. Но в этом вновь помогал дар Энолы.
        Мы же с Этти снова спустились в катакомбы, договорившись встретиться с остальными в городе. Кицуне не солгала, сказав, что их подземная сеть простирается на сотни, а то и тысячи дзё под столицей.
        - Зря ты так, - произнесла женщина, когда мы пробирались по тёмному туннелю. - Они не виноваты, что оказались в нашем мире.
        - Знаю, - отозвался я. - Но с меня-то какой спрос? Думаешь, я об этом мечтал? Хотел стать героем, сражаться с монстрами и призраками, а потом сесть на трон?
        Та покосилась на меня с ехидной ухмылкой.
        - Разве парни об этом не мечтают?
        - Но не в таком антураже.
        - А чего ты хотел, Тсукико? Думал, что будешь убивать нечисть щелчком пальца? К сожалению, наши мысли далеки от реальности. В жизни всё намного сложнее и жёстче. После каждого подвига идут последствия. Но ты и сам с этим столкнулся.
        - Да уж, не напоминай, - пробормотал я, вспоминая, сколько ванов пришлось лишить жизни, когда вскрылась работорговля Изуди. А ведь всё началось с того, что я просто помог пьянчуге выпутаться из сети.
        На этот раз долго брести по подземным лабиринтам не пришлось. Уже через десяток минут мы оказались у тупика. Но я этому даже не удивился, ведь в следующее мгновение с той стороны каменной стены послышался тихий перестук. Точно такой же, каким Этти подзывала Бролла в начале нашего пути.
        Через мгновение кицуне приложила ладонь, и вновь сработала магия Хаку-таку. Интересно, что будет, когда «Общество» узнает правду о своей старейшине?
        Под ноги посыпалась каменная крошка, но вот то, где мы оказались, всё же заставило меня хмыкнуть.
        - Подворотня? - переспросил я, первым шагнув через куски камня.
        Да, мы очутились в тёмном закутке меж двух домов, стена, одного из которых, сложилась заново. В нос ударила вонь испражнений. Кучи мусора и… того самого валялись повсюду, и мне очень повезло, что я никуда не наступил. Справа был единственный выход, где слышался разномастный галдёж ванов.
        - В чём дело, Лунный мальчик? - дерзко переспросила Аска. - Боишься замарать ноги?
        На них оказались длинные серые плащи с глубокими капюшонами, под которыми можно было легко спрятать лица. Два таких же дали нам.
        - Хочешь сказать, что тебе приятно лазить в дерьме? - в тон ей ответил я, так как не собирался терпеть такого обращения.
        - Да что ты…
        - Стоп! - Этти вновь оказалась между нами. - Аска перестань его задирать. Не его вина в безумие Императора.
        - Мог бы быть покладистее, - девушка сплюнула на разбитые камни подворотни.
        - Обойдёшься.
        - Тсукико! - кицуне положила ладонь мне на грудь. - Остынь. Ты ведь помнишь, зачем мы сюда пришли.
        Я отвернулся, чтобы нормально вздохнуть, но эта вонь.
        - Боги, показывайте уже, куда идти.

* * *
        Широкая торговая улица была набита ванами. Удивительно, что никто не обратил внимание на то, как из зловонной подворотни выбралась пятёрка одинаково одетых путников, скрывающих свои лица. Хотя, возможно, всё это проделки Энолы.
        Девочка молодец.
        Я посмотрел на неё, и та, отбросив капюшон, одарила меня весёлой улыбкой.
        Следом за ней капюшоны сняли и остальные, кроме меня и Этти.
        - Нам не страшно, - пожал плечами Бролл. - Пускай придут и попробуют расспросить, где мы шатались. На их лицах отразится весь мой путь.
        С этими словами он злорадно усмехнулся и ударил кулаком о кулак.
        М-да, наверное, тех, кто решится его допросить, не спасёт и стальной доспех.
        А вот Аска до сих пор была хмурая и даже не смотрела в мою сторону. Уверен, в ту минуту её так и подмывало ляпнуть что-нибудь грубое в мой адрес, но девушка держалась.
        Вокруг нас сновало столько народа и столько рас, что не меня, наверное, было смешно смотреть. Ну сами представьте, если бы мимо вас проходили знакомые неко, а вместе с ними какие-то дикие рептилоиды. На мгновение появилась мысль, что эта раса может быть очень похожа на жителей мира бакэ-дзори. Если я смогу вернуться в столицу при более спокойных условиях, то обязательно возьму сандаль с собой и расспрошу, похожи ли они на его прошлую оболочку.
        Помимо этого, я приметил существ, похожих на гарпий. Пернатое тело и небольшие клювы, словно у воробушков. Вот только нет крыльев. Все были антропоморфными и в одежде, голыми, слава богам, никто не показался.
        - Смотрю, ты удивлён, - с улыбкой сказала Этти.
        И почему она постоянно так мило улыбается? Работа такая, или женщина и правда думает обо мне не только как об оружие «Общества», но и как о парне? Второй вариант мне льстил больше.
        - Ты же знаешь, что я никогда не выбирался с острова, - ответил я, проводя взглядом огромного тролля, с каменными наростами, которые пробивались даже сквозь грязную крестьянскую робу.
        - Тогда постарайся не влипать в неприятности, - посоветовала кицуне, указав на пару солдат, стоявших далеко впереди.
        И да, на рынке, а именно по нему мы продвигались, было множество имперских воинов, облачённых в тёмно-серое кимоно с золотыми нашивками. Изредка встречал тех, кто был полностью в чёрной одежде, а иногда попадались те, что бродили среди горожан в светло-сером. Если вспоминать антрацитовые латы воинов, что пришли ко мне в темницу вместе с Императором, то всё сводится к тому, что чем выше ранг, тем насыщеннее цвет доспеха.
        - Это будет сложно, - я тоже постарался улыбнуться спутнице, но вышло не особо. Всё же я волновался, когда мы проходили мимо солдат. Но те даже не посмотрели в нашу сторону.
        - Успокойся, - Энола несильно хлопнула меня по заднице.
        - Вот кому бы следовало успокоиться, так это тебе, - произнесла Этти тоном, не терпящим возражений, и прищурилась, глядя на ученицу.
        Интересно, а чему люди научились у лисички? Даже боюсь предположить. Хотя она говорила, что никого, кроме меня, не подпускала к себе. Но стоит ли ей доверять.
        Задумавшись над этим, не сразу сообразил, что кицуне подозрительно смотрит уже на меня.
        - Прошу, не говори, что ты читаешь мысли, - взмолился я.
        - У тебя всё на лице написано, - ответила та, после чего чуть прижалась и прошептала на ухо: - Как только ты спас Асэми, никого не было.
        О как! Неожиданно, но приятно. Но опять же, правда ли это? Даже Канон молчит, а она могла бы помочь. Хотя я же сам поставил защиту от неё, да и сфера Энолы помогает. А саке давно выветрилось.
        Но чтобы не отвлекаться на подобные мысли, сфокусировался на задании.
        - Акума потеряла крыло. Ей надо будет где-то его восстановить. Возможно ли это вообще?
        - Почему нет? - впервые отозвалась рыжая. - Ты только мечом размахивать умеешь, ничего про монстров не учил?
        - Аска! - чуть повысила голос кицуне, и та кивнула.
        Хотел было сказать, что ваши знания не особо помогли в борьбе с нечистью, но вовремя прикусил язык, так как сам понимал, как паршиво это может прозвучать.
        - Хорошо, - вздохнула так, будто делала мне великое одолжение. - Демонесса потеряла слишком много жизненных сил. Можно сравнить с потерей крови, только от этого погибает лишь тело, но не душа. Акума в обычном теле, но всё же не из мира сего, значит, довольно сильна, - взглянула на меня, как на нерадивого ученика. - Верно?
        - Скажи мне что-то чего я не знаю.
        Энола прыснула со смеху, даже Бролл усмехнулся. Но оба быстро взяли себя в руки, дабы не попасть под гнев подруги.
        - Я к тому, что демон вполне может восстановить оторванные конечности, но на это потребуется время.
        - Отлично, значит, она вскоре сможет летать. Нам надо найти её раньше. Думаю, это не такое простое дело, даже для неё. Я прав?
        - Наконец-то, - всплеснула руками Аска и остановилась, указав на невысокое чахлое строение с глиняными стенами и прохудившейся крышей. - А вот и первая магическая лавка.
        Глава 16
        Весёлый перезвон колокольчиков оповестил хозяина о нашем приходе. Однако он не спешил появляться. А вот нам, стоило оказаться внутри, сразу же захотелось покинуть помещение.
        - Ну и вонь, - пробормотала Аска, с омерзением осматриваясь вокруг.
        А кривить носом было от чего.
        Разруха, иначе не назвать. Даже сказать, что здесь много хлама не проворачивался язык. Глиняная крошка осыпалась со стен, а где-то и вовсе зияли небольшие сквозные дыры, сквозь которые в «магазинчик» (назвать лавкой попросту не мог) пробивались редкие солнечные лучи. Балки над нашими головами прогнили настолько, что я невольно сжал кулак левой руки, готовясь в любой момент выставить магический щит, чтобы нас не придавило. По сторонам от нас валялись кучи всевозможного мусора: грязные тряпки, осколки сосудов, неизвестные сгнившие фрукты, из которых сочилась смердящая жижа. И между всего этого была протоптана дорожка к невысокому прилавку.
        - Эй, есть кто?! - рыкнул Бролл, отчего содрогнулись хлипкие стены.
        - Тише, придурок, - скривилась Аска. - Хочешь, чтобы нас завалило в этой выгребной яме?
        - Но мне-то ничего не будет, - усмехнулся тот и первым двинулся вперёд.
        - Идиот, - пробубнила рыжая, но уже без злости.
        Интересно, между ними что-то есть? Или Аска «не на нашей стороне»?
        Проследовали за парнем, а когда оказались около прилавка, то услышали шум и лязг непонятно чего. Только сейчас я заметил, что за грязной шторой скрывается ещё одна комнатка, откуда и доносились звуки.
        - Ох, что нас сейчас ждёт, - задумчиво произнёс Бролл, нервно барабаня по столешнице.
        И оказался прав.
        Буквально через пару секунд, отбросив штору в сторону, к нам выскочило… нечто. Это определённо была женщина. Точнее, особь женского пола. Не высокая, а именно длинная, больше похожая на человека-швабру. Кудрявые волосы напоминал грязную мочалку, и торчали в разные стороны. Серая кожа и выпученные глаза придавали образу схожесть с амфибией. И довершала показ драная одёжка.
        - Гости! - воскликнуло нечто, будто мы первые, кто пришёл сюда за всё время.
        - Где? - подыграл ей Бролл и осмотрелся по сторонам. - Не вижу!
        - Перестань, - прервала его паясничество Этти и обратилась к хозяйке: - Мы пришли не за покупками, а за информацией.
        - А-а-а, - протянула та, опустив голову. - Очень жаль, - и тут же встрепенулась. - Но у меня есть отличный ассортимент…
        - Не надо, - перебила её кицуне. - Просто ответьте на пару вопросов.
        - Вопросов? - удивлённо переспросила та, будто не понимала, о чём речь. Обвела нас подозрительным взглядом и остановилась на мне. - А ты…
        - Эй, я здесь! - Этти щёлкнула пальцами у неё перед лицом. - Давайте без лишних разговоров.
        - Разговоры, разговоры… точно! - женщина нырнула под прилавок, а через секунду появилась с треснувшим кувшином. - Вот, всё здесь.
        - Что?
        - Ну как же? - обиженно вытянула губы та. - Разговоры, которые вы хотели.
        - Не поняла, - кицуне на всякий случай отступила.
        Я же потянул руку к мечу, но она покосилась и покачала головой. Пришлось оставить эту затею.
        - Вы же хотели, - продолжала бормотать торгашка. - Разговоры!
        - Так, - Аска начинала закипать. - По мне, так она просто водить нас за нос, - решительно шагнула к хозяйке, достала из-за пояса монету и показала той. - Значит так, сейчас ты ответишь на наши вопросы и за каждый из них получишь по одной. Теперь мы понятно объясняем?
        Казалось, что глаза серой бабы стали ещё больше, стоило увидеть блеск денег.
        - Да, госпожа. Теперь я вас понимаю.
        - И года не прошло, - усмехнулся Бролл.
        - Вот и отлично, - Аска не сводила взор с серого существа. - А теперь начнём.
        Уступила место кицуне. Та вновь подошла к прилавку и пристально взглянула на хозяйку.
        - Чем торгуешь?
        - Да так, всякими мелочами, - пролепетала женщина, протянув ладонь за монетой.
        - Подробнее, - прорычала Аска, не собираясь просто так расставаться с деньгами.
        - Зелья готовлю, - недовольно произнесла хозяйка. - Иногда мази заживляющие. Но, как видите, особым успехом они не пользуются и, между прочим, очень зря. Я ведь не первый год этим занимаюсь, знаю толк практически во всех травах!
        - Ага, как же, - хмыкнул Бролл.
        - Не смешно, имперский человек, - женщина кольнула парня в самое больное место, отчего он побагровел. Я заметил, как сжались здоровенные кулаки, однако Бролл смог сдержаться и промолчать. А хозяйка вновь обратилась к Этти: - У меня много интересного товара, вот те же разговоры, - хлопнула по сосуду, что так и не убрала. - Знали ли вы, что…
        - Хватит, - прервала её кицуне. - Нас не это интересует.
        - Но ведь я ответила?
        - Да, - Этти достала монету из своего кошелька и положила на прилавок. Серая трёхпалая лапа тут же ухватилась за неё, словно утопающий за соломинку. - Как часто к тебе приходят покупатели? Мы ищем одного из них.
        - Покупатели? - хозяйка чуть не затряслась от смеха. - Боги, вы просто посмотрите на то, как я живу и скажите сами, бывают ли у меня покупатели?
        - Это не ответ.
        - Хорошо, хорошо, - заторопилась грязная женщина, будто опаздывала на очередное свидание. От подобной мысли меня передёрнуло. Ужасть. - Никто не заходил уже… - задумалась, подняв огромные глаза к лопнувшему потолку, - месяца два.
        - Ты уверена? - кицуне нависла над прилавком и вперила в неё такой взгляд, от которого даже у меня по спине пробежали мурашки.
        Хозяйка отступила, с ужасом смотря на собеседницу, и задрожала всем телом. На мгновение мне стало её жаль.
        - Н-нет, госпожа, - пролепетала та, заикаясь. - Ко мне никто не заходил.

* * *
        - Почему ты так уверена, что она невиновна? - спросил я, когда мы вновь оказались на улице.
        И первое, что сделали - облегчённо вздохнули. Однако у меня остались подозрения насчёт этой серой твари. Как-то странно на меня смотрела. Хотя, чего греха таить, на меня здесь все косо смотрят, кроме Этти. Неудивительно, если народ узнает, кто я на самом деле, то собственноручно придушат. Хотя я не понимал их ненависти к нашему клану.
        - Ты не доверяешь учителю? - вновь зарычала Аска.
        Мы не стали задерживаться и разводить пустых разговоров, а сразу направились к следующей магической лавке.
        - Я никому не доверяю, - ответил я тем же тоном.
        - Ох, да ладно, - всплеснула девушка руками. - Учитель, это и правда он? Может, вы нашли другого мальчишку с большим… мечом.
        Последнее слово выплюнула, будто говорила о чём-то мерзком.
        - Теперь ты ей не доверяешь? - усмехнулся я.
        Аска нахмурилась, но всё же сдержалась. Лишь на лице я прочитал всё, что она обо мне думает.
        - Успокойтесь! - сурово произнесла кицуне, глядя на нас, как на нашкодивших котят. - Устроили распри посреди улицы. Вас осталось всего четверо, это вся человеческая раса в этом мире. Стоило бы собраться с духом и держаться вместе. А вы что делаете?
        Не могу сказать, что такие речи заставляют меня устыдиться, но гонор я всё равно убавил. Так же поступила и девушка.
        - Я отвечу на оба ваших вопроса. Во-первых, - посмотрела на Аску, - да, он тот, о ком говорили монахи, и старейшина это подтвердила. Во-вторых, - обернулась ко мне с тем же грозным взглядом, - я чувствую, когда лгут. Ты спрашивал, читаю ли я мысли. Так вот, нет, такими способностями не обладаю. Зато ощущаю эмоции и чувства людей. За то время, что провела в «Обществе» мне удалось усилить это умение. Обучиться новым навыкам, чтобы потом легко считывать ванов.
        - О, - хмыкнул я. - Ну хорошо, пусть будет так. Значит, ищем дальше. А сколько подобных заведений в столице.
        - Не так много, как ты думаешь, - ответил Бролл. - Та забегаловка, которую мы посетили, не стоила нашего внимания. Но, - посмотрел на меня, - сам понимаешь, надо проверить абсолютно всё.
        - Согласен.
        Я уже не так опасался любопытных ванов, сновавших тут и там. Никто не обращался к нам и не следил. По крайней мере, мне так казалось. И всё благодаря тихоне Эноле.
        Кстати, а почему она всё время молчит?
        Взглянул на девушку, которая тут же мило улыбнулась, лишь встретившись со мной взглядом. Однако за этой жизнерадостностью я заметил усталость. Девушка старалась изо всех сил не показывать, что магия даётся ей тяжело. И лишь бледное лицо, да капельки пота, скользившие по нему, говорили об этом.
        - Энола, всё в порядке? - тихо спросил я.
        - Да, - отмахнулась та, но говорила с отдышкой. - Всё хорошо.
        - Врёшь, - резко возразила кицуне, увидев её.
        Этти схватила меня и девушку под руки и потащила в ближайший переулок. А когда наша компания скрылась в тени домов (надо отметить, что такой вони здесь не было), приказала:
        - Убери сферу.
        - Но…
        - Убери.
        Энола кивнула и подчинилась.
        Ничего не произошло. Я ожидал чего-то… магического, эпичного, но лишь глубокий вдох девушки оповестил о том, что ментальной защиты над нами больше нет.
        - Вот и молодец, - кивнула Этти. - В следующий раз предупреждай, что ты выдохлась на тренировках.
        - Я просто… - Энола замялась и покосилась на меня.
        - Понятно, - кицуне мягко улыбнулась и положила руку ей на плечо. - Он оценил, уверяю тебя.
        - Я? - удивлённо переспросил у бывшей учительницы, и та просто кивнула.
        Да чтоб вас! Вот почему нельзя вести себя более адекватно? К чему эта показуха?
        По лицам остальных людей понял, что они думают о том же самом. Вот только если Этти отнеслась к этому с улыбкой, то Бролл и особенно Аска смотрели на меня с неодобрением.
        А-а-а, да пошли вы!
        Я махнул рукой и двинулся в сторону от команды.
        - Тсукико, далеко не уходи, - попросила кицуне.
        Я и не собирался, просто хотелось собраться с мыслями.
        Вот к чему подобное самопожертвование? Сейчас определённо не до этого. Необходимо найти демонессу, пока та не разнесла столицу к чертям собачьим и не устроила посреди Империи кровавую бойню. А Энола… зараза.
        От злости пнул подвернувшийся камушек, ускакавший за очередной поворот.
        Сколько ей лет? Что за ребячество? Ещё один лишний повод меня недолюбливать. А я в этом виноват? Канон говорила что-то о магии матери, будто из-за неё на меня вешаются все особи женского пола. Ну, почти все. Аска вот готова мне шею свернуть, дай лишь волю. Вот только мне сейчас не до женских утех. Я смог отсрочить вторжение мору, но надолго ли? Когда Акума восстановит свои силы? Сколько времени ей потребуется, чтобы собрать армию, и куда она двинется? Может, если она уже в столице, то и не вернётся на остров? Сразу нападёт на Императора, почему бы и нет? Сил ей точно хватит, она ведь демонесса!
        Но никакой из вариантов меня не устраивал. Надо найти её прежде, чем крылатая тварь решится на следующий шаг. Но где и как? Хозяева лавок расскажут нам, что помогали сущности из Преисподней? Вряд ли. Остаётся довериться Этти и её таланту.
        Наверное, я бы ещё долго себя терзал, если б не писк за поворотом, прервавший внутренний монолог. Я замер, сжал кулаки и почувствовал, как по ним пробежали голубые молнии. А когда появилась тонкая тень, готов был атаковать.
        Но это не потребовалось, ведь передо мной показался чумазый мальчишка.
        Глава 17
        - Привет, - неуверенно пробормотал я, глядя на него.
        Передо мной стоял настоящий оборванец, грязный, потрёпанный с зашуганным взглядом. Маленькие кошачьи ушки прижаты к голове, а ручонки трясутся, словно вместо меня увидел злобного монстра.
        На вид ему было лет шесть, ну, если сравнивать с земным возрастом. Здесь же он мог быть взрослее.
        - Кихито? - из-за поворота показалась девочка года на четыре старше него. Высокая и худая. В таких же драных обносках, и с таким же чумазым личиком. Увидев меня, замерла на месте, заслонив собой мальчишку. - Простите, господин, - она низко поклонилась. - Мы не хотели вас беспокоить.
        И бочком двинулась обратно за поворот.
        Я же стоял с открытым ртом и не понимал, что происходит.
        Внезапно мальчонка выглянул из-за своей «защитницы», раскрыл рот и ткнул в него пальцем, что-то глухо промычав.
        - Ой, нет, нет, Кихито, - запротестовала девочка, вновь пряча его. - Не беспокой господина, - она снова повернулась ко мне и ещё раз поклонилась. - Прошу простить моего братика, он совсем мал и не понимает, что делает. К тому же до сих пор не умеет говорить.
        - Стой! - я протянул к ней руку, отчего они оба вздрогнули. Шагнул к ним, и детишки попятились. - Боитесь меня? - удивлённо переспросил у девочки. - Но почему? Я не собираюсь вас обижать.
        - Прошу, господин, - она чуть ли не на колени упала. - Не трогайте братика. Он ещё мал, ему и так досталось…
        - Нет, нет, - я присел напротив них, стараясь придать голосу уверенности, хотя меня начинала пробирать злость. Конечно, не на детей, а на тех, из-за кого они напуганы. - Не бойся, я хочу вам помочь. Что случилось?
        Девочка подняла на меня ошарашенный взгляд, но не смогла ничего ответить.
        В этот момент сзади послышались тяжёлые шаги, и ко мне подошёл Бролл.
        - Развлекаешься? - хмыкнул тот.
        - Ты серьёзно? - я бросил на него недовольный взор. - Каким образом? Я просто хочу помочь детям.
        - Интересно, как?
        Действительно, как?
        - Дай пару монет.
        - Что? - пробасил тот.
        - Ты слышал, - я протянул к нему руку, не вставая. - Дай мне пару монет, от тебя не убудет.
        - С ума совсем сошёл на своём острове, - проворчал тот, но просьбу выполнил.
        И когда я почувствовал холод металла, протянул их детям, которые до сих пор смотрели на нас, не веря своим глазам.
        - Вот, - я потряс перед девочкой ладонью. - Возьми, это вам с братом, чтобы поесть.
        - Но… - она робко шагнула ко мне. - Господин…
        В этот момент мальчишка проворно подскочил ко мне, схватил монеты и вновь нырнул за спину сестры. Я только рассмеялся от подобной ловкости.
        - Молодец, - встал на ноги. - Надеюсь, этого вам хватит?
        - Конечно… - девочка всё же упала на колени и поклонилась до земли. - Благодарю вас, господин.
        Я увидел, что по её щекам заскользили слёзы. Мелкий сорванец тоже заметил, как изменилось поведение сестры, и ему это не понравилось. Наверное, в маленькой головушке что-то сложилось, и он решил, что всему виной деньги. Поэтому одной рукой принялся поглаживать сестру по спине, стараясь её успокоить своим мычанием, а вторую с монетами протянул мне, даже не подняв глаз.
        Да, они боялись меня, но почему? Неужто жизнь в столице настолько поганая, что дети боятся случайных прохожих? Я прекрасно понимаю, чем это грозит, сталкивался с ублюдками, которые пользовались слабостью. Пришлось превратить их в кровавое месиво.
        Но здесь же столица! Неужто городская стража не следит за порядком на улицах? Не помню, чтобы на землях Ито встречал таких запуганных голодранцев.
        - Кихито, - девочка подняла голову. - Господин подарил нам монеты. Не бойся…
        Но уверенности в её голосе не было. Она всё тем же затравленным взглядом посмотрела на меня и, когда я кивнул, выдавила из себя улыбку и поднялась.
        - Идём, - она повела брата за собой, не поворачиваясь ко мне спиной, и всё дорогу продолжала кланяться.
        А когда они скрылись, Бролл протяжно вздохнул.
        - Ну и что это было? - недовольно спросил парень. - На кой ты…
        Он не успел договорить. Я резко повернулся к нему и схватил здоровяка за ворот. Даже несмотря на его габариты, мне удалось легко поднять того над землёй. По рукам заскользили голубые молнии, а в глазах зарябило. Наверное, они стали такими же дикими, как во время битвы.
        - Это ты мне скажи, что здесь происходит?! - прорычал от злости я. - Почему дети нищенствуют?! Вы могли им помочь, но даже пальцем не пошевелили!
        Бролл попытался вырваться, ударив кулаками по моим рукам, но ничего не вышло. От этого во мне только сильнее закипела ярость. Тогда он врезал ногами мне в живот, отчего я чуть пошатнулся, но лишь на полшага.
        - Даже не думай, - я встряхнул парня, словно нашкодившего котёнка. Молнии скользнули на его тело и принялись прожигать плотную одежду. Бролл заскрежетал зубами от боли. - Отвечай!
        - Отпусти! - крик Аски заставил отвлечься.
        Девушка ринулась на меня, явно намереваясь сломать хотя бы парочку моих костей. Но как только оказалась в дзё от меня, воздушный удар сбил её с ног и отбросил далеко назад.
        - Отпусти его, Тсукико, - рядом послышался спокойный голос Этти.
        И он, как ни странно, подействовал.
        Гнев, бурлящий, словно магма в пробудившемся вулкане, постепенно остывал. Я ещё раз взглянул на Бролла и разжал пальцы. Тот рухнул на спину, всё ещё корчась от моих молний.
        - Как это понимать? - спросила кицуне, строго смотря на меня. - Нападаешь на своих же?
        - На своих? - я злорадно усмехнулся. - Взгляни на них, - ткнул пальцем в тяжело дышащего Бролла, который всё же смог совладать с болью. - Разве это люди? Ты сама говорила, что мы единственные, кто остался в этом мире и должны быть человечными. И что я вижу?! - я воскликнул и развёл руками. - Голодных детей?! Да за такое на острове я головы рубил, а здесь…
        - А здесь материк, Тсукико, - так же спокойно ответила Этти. - Всё иначе. Тебе придётся свыкнуться с мыслью, что невозможно спасти всех.
        - Так надо хотя бы постараться, а не сидеть на заднице!
        - Успокойся, - она подошла ближе и положила ладонь мне на грудь, и от её пальцев я почувствовал тепло.
        Зараза, и как ей это удаётся?
        Мысли, суетящиеся в моей голове, перестали кружить хороводом и постарались уложиться в ряд.
        Наверное, она права. Всех спасти нереально. Но, может, у меня есть шанс сделать этот мир хоть капельку лучше?
        - Ладно, - взял её ладонь в свою и уверенно взглянул на неё. - Я согласен.

* * *
        - Да неужели? - кицуне хитро прищурилась. - И с чем именно ты согласен.
        - Как только разберёмся с Акума и решим проблемы с мору, я пойду с вами во дворец, чтобы показать миру лживость Императора.
        - Хорошо, - её глаза алчно заблестели. - И всё?
        - Ты понимаешь, о чём я говорю.
        - Нет, Тсукико, - покачала головой. И вот что с ней делать? Мне ведь сейчас совсем не до игр. - Скажи прямо. Я хочу это услышать.
        Ну хорошо, сама напросилась.
        - Я стану Императором, - уверенно ответил я. - Не желаю больше видеть детских страданий.
        - Ура! - первой завопила Энола, которую я даже не заметил за спиной Этти, и бросилась мне на шею, звонко поцеловав в щёку. - Да здравствует Лунный мальчик!
        - Не самое лучшее имя, - поморщился я, стараясь избавиться от назойливой девушки, но это оказалось не так-то просто. И пока её не попросила кицуне та не собиралась меня отпускать. - Но до этого ещё далеко.
        - Не так далеко, как ты думаешь, - Этти мило улыбнулась.
        - Да вы издеваетесь! - рядом послышался злобный голос Аски. Девушка подошла к нам, хромая на правую ногу и держась за плечо. Наверное, мой толчок оказался довольно болезненным. - Какой он, к чёрту, Император?!
        - Аска! - возмутилась Энола и скрестила на груди руки. - Ты сама виновата. Не стоило нападать на Тсукико.
        - Надо было дождаться, когда он твоему брату шею свернёт? - огрызнулась та, отчего синевласка виновата опустила глаза. Аска же вновь злобно посмотрела на меня. - Думаешь, ты лучше нас? Считаешь, что мы никогда не помогали нищим? Да мы только и делаем, что спасаем им жизни! Знаешь, сколько монстров нам пришлось уничтожить, чтобы те больше не жрали народ? А знаешь, скольких ещё привезли или вывели имперские маги, чтобы нам было чем заняться?! - последние слова выкрикнула с такой злобой, что мне невольно стало не по себе. - А всё из-за тебя, кретин! Если б меньше махал мечом, может, ничего и не было бы!
        - Аска! - Этти строго взглянула на девушку.
        - Что?! - но та и не собиралась успокаиваться. - Посмотрите на него, учитель! Напыщенный и самодовольный мальчишка, которому всё досталось на блюдечке! Тёплая постель, божественное оружие, внимание семьи! А что нам?! - на этот раз недоброго взгляда удосужилась кицуне. - Вы только и делаете, что тренируете нас, заставляете скрываться и терпеть обиды! Закусить зубы и молчать, когда погибают братья и сёстры. Императору плевать на нас, плевать на своих ванов, ему на всё плевать! С чего вы взяли, что мальчишка из богатой семьи достоин трона?!
        - А кто достоин? - неожиданный вопрос Бролла заставил вздрогнуть всю нашу компанию. Парень уже пришёл в себя и поднялся на ноги. - Ты, Аска? После смерти Меры ты сама не своя. Думаешь, мы этого не замечаем?
        - Что? - рыжая воительница ошарашенно уставилась на него. - Но… я же хотела помочь тебе…
        - Благодарю, - кивнул тот и слегка усмехнулся. - Я бы и сам справился.
        Мои губы дрогнули, но я сдержал улыбку.
        Ну да, конечно, ты пытался, но ничего не вышло. Не стоит набивать себе цену. Хотя… делайте, что считаете нужным, а мне это уже осточертело.
        - Ты заодно с ним?! - Аска всё же не выдержала. - Отлично! Он же чуть тебе шею не сломал!
        - Думаю, Тсукико этого не хотел, - Бролл пожал плечами. - Уверен, если б он желал, то я бы с вами сейчас не болтал.
        А вот это верно.
        - Аска, - кицуне старалась говорить тихо и ободряюще, хотя в её голосе сквозило недовольство. - Ты ведь прекрасно понимаешь, почему Тсукико так поступил. Вспомни себя несколько лет назад. Разве не бросалась на стражей во дворце, когда младших обижали?
        - Чушь! - огрызнулась та, но уже менее уверенно. - Не путайте, учитель, это другое.
        - Неужели? - хмыкнула та. - А мне кажется, что одно и то же.
        - Да пошли вы…
        - Стойте! - Энола вздрогнула и зажмурилась. Приложила руки к голове. - Кто-то совсем рядом. И… - взглянула на меня, - тебе это не понравится, Тсукико.
        - В чём дело?
        Но её ответ не потребовался, так как из-за угла, куда ушли дети, послышался пронзительный мальчишеский крик.
        Глава 18
        - Тсукико, стой…
        Но я никого не слушал и бросился туда.
        В десятке дзё от нас находились полуразрушенные постройки, от которых остались лишь побитый глиняный остов, да обвалившаяся крыша, державшаяся на одной только стене.
        И там стояла два взрослых вана, одетые в рваньё, так же, как и дети, вот только не выглядели столь же мило. Наоборот, они казались местными отморозками, а вырывающийся из рук одного из них мальчишка лишь подтверждал догадки.
        - Суки, - процедил сквозь зубы и, замедлив время, бросился к ванам.
        Те не успели ничего понять, когда рядом появился незнакомец в капюшоне.
        Толкнув первого в грудь, отбросил в стену, второй же испуганно вытаращил на меня глаза. В этот момент Кихито извернулся и укусил противника. Тот взвыл и отпустил мальчишку. Его сестра появилась словно из воздуха и, схватив брата, потащила в сторону. Заметив, что добыча скоро скроется, мужик уже хотел броситься за ними, протянув руку к девочке, но я успел перехватить его за запястье и вывернуть так, что ван упал на колени от боли.
        - Прошу, господин, только не ломайте руку, - взмолился тот.
        - Да? - злобно прищурился я. - И почему же? Что меня должно остановить?
        - У меня больная жена и сынишка. Никто, кроме меня о них не позаботиться.
        - Где-то я это уже слышал, - прошипел от злости. - Вы напали на маленьких детей, чтобы отобрать деньги?
        - Нет, что вы, - запричитал тот. - Мы лишь хотели забрать своё… а-а-а!
        Я сжал его руку сильнее, и не хватало всего лишь лёгкого нажатия, чтобы затрещали кости. Но что-то меня остановило. В тот момент я не мог сказать, что именно, но через мгновение понял, что не зря остановился.
        - Кихито, - послышался тихий голосок за спиной. - Отдай ему деньги. Ты же знаешь, что мы так всегда делаем, - в ответ недовольное мычание. - Но мы должны, ты ведь хочешь есть?
        Следом за этим послышалось тихое «Угу», а потом к вану подошёл мальчишка и протянул тому данные мной монеты. Я непонимающе повернулся к девочке.
        - Простите, господин, - она вновь низко поклонилась. - Но мы знаем этого вана, и он говорит правду. Прошу, отпустите его.
        - Ладно, - ослабил хватку и позволил незнакомцу вырваться. Я всё ещё не понимал, что происходит и ждал ответы, смотря на неё. - Говори.
        - После смерти мамы он присматривает за нами вместе со своей женой. К сожалению, она недавно сильно заболела, и нам приходится просить милостыне на улицах, чтобы помочь и себе, и им.
        - Вот как? - повернулся к вану, который уже отполз от меня и трясся от страха. - Значит, ты содержишь их?
        - Да, господин, - пробормотал тот. - Прошу, не бейте меня.
        - Не волнуйся, не буду, - отмахнулся от него и устало опустил плечи.
        Что же это получается? Нищие помогают нищим, а богачи только и делают, что жируют в своих пагодах? Конечно, история не нова, но должен же существовать хоть один мир, где народ счастлив? Почему боги или Мироздание, как говорил Ник, не закинуло меня именно туда? Почему жестокий фэнтезийный мир?
        - Тсукико? - за спиной раздался тихий голос кицуне. - Всё в порядке?
        - Нет! - я резко развернулся к ней, но, столкнувшись с понимающим взглядом, не смог даже разозлиться. - Нет, - уже спокойно произнёс я. - Ничего не в порядке. Это просто какой-то кошмар, - вновь посмотрел на жавшихся к разбитой стене детей. Тогда протянул ладонь к Этти. - Ещё пару монет.
        - Вот, - она сорвала с пояса мешочек и бросила мне.
        Поймав его на лету, оценил тяжесть.
        М-да, пожалуй, здесь будет слишком много денег. Не то, чтобы мне жалко. Просто не прошло и пяти минут, как моя щедрость для детей превратилась для них же в склоку. И это хорошо, что повстречался именно тот, кто за ними следит. А если бы прознали настоящие грабители? Чтобы тогда случилось с маленькими неко?
        - Вот, - я протянул ещё четыре монеты. - На каждого по одной, - кивнул на вана, которого оттолкнул в самом начале, он как раз поднимался, правда, выходило это с трудом. - А также твоим близким.
        Ван, что, по словам девочки, присматривал за ними, встал на ноги и осторожно шагнул ко мне. Недоверчиво покосился на деньги, будто те могли испариться, стоит к ним лишь прикоснуться, и взял их.
        - Благодарю вас, господин, - поклонился тот. - Вы нам очень помогли.
        - Если бы, - хмыкнул я и уже хотел уйти, как мальчишка оторвался от сестры и подбежал ко мне. Он обхватил мою ногу и крепко сжал, и от этого что-то дрогнуло внутри. - Оу, - только и мог выдавить я. - Кихито?
        Тот поднял на меня блестящие от слёз глаза и прохрипел в ответ:
        - Спа… си… бо…

* * *
        Осмотр ещё нескольких магических лавок ни к чему не привёл. Нас встречали различные продавцы от обычных неко с подратыми ушами до тучных зелёных амфибий, чья кожа просвечивалась. И да, смотреть на их внутренности было не особо приятно.
        Мы потратили уйму времени, но ничего выяснить так и не удалось. Казалось бы, с чего продавцам говорить правду, но Этти настаивала на том, что те не врали. Я доверился кицуне, всё же она лучше разбирается в местном контингенте. Мне остаётся довольствоваться ролью громилы, что готов в любую секунду схватить лжеца за шею и свернуть её, если тот не решится с нами поболтать.
        - Кажется, я так больше не могу, - прошептала Энола, когда мы вышли из очередной лавки. - Сил почти не осталось.
        - Хорошо, - Этти посмотрела на троицу. - Тогда вам следует как можно скорее вернуться во Дворец, пока вас не хватились. А мы с Тсукико отправимся дальше.
        - Но ведь тогда…
        - Энола! - кицуне сверкнула глазами. - Не спорь.
        - Учитель права, красотка, - Аска опустила могучую руку на хрупкое плечо девушки. - Нам надо домой, если эту помойку вообще можно назвать домом.
        Та не стала спорить.
        На прощание Энола вновь чмокнула меня в щёку, а Бролл пожал руку, не произнеся ни слова. Аска лишь фыркнула и отмахнулась.
        Уже что-то.
        После чего разошлись. Троица отправилась в центр столицы, а мы с Этти двинулись к очередному торгашу. Но, честно говоря, я уже потерял надежду что-то у них выведать.
        - Не переживай так, Тсукико, - подбадривала кицуне. - Что-нибудь, да узнаем. Не могла же Акума затаиться. Ей необходимо вернуть силы.
        - А вдруг у неё есть пособники?
        - Именно это мы и хотим узнать.
        - Но они могут быть и среди имперских магов. Кто знает, что творила демонесса, пока готовила вторжение мору.
        - Я понимаю, - Этти осторожно прикоснулась к моему плечу, отчего по спине пробежались мурашки. Да что б тебя, Тсукико! Соберись! - Осталось несколько лавок, мы обойдёмся и без помощи магии, если не будем высовываться.
        Солнце стояло в зените, когда мы вошли в двухэтажный магазин. Внутри оказалась роскошная обстановка. Было видно, что за лавкой следили, и хозяин явно старался показать то, насколько он богат. Высокий потолок, с которого свисали люстры со свечами (зачем они в магическом мире?), вдоль стен длинные вазы, украшенные разнообразными рисунками, а над ними гобелены с изображениями различных баталий, в том числе и постельных, если это можно так назвать. Прилавок доставал мне до груди, а серый неко в дорогой одежде, стоявший у него, был выше меня головы на две.
        М-да, серьёзный дядя.
        Мысли пронеслись, стоило хозяину заведения бросить на меня небрежный взгляд.
        - Чем могу помочь? - спросил он нехотя, явно не желая вести долгие беседы с незнакомцами, вроде нас.
        - Мы кое-кого ищем… - начала Этти, но тот грубо её перебил.
        - Если вы кого-то ищете, то обратились не по адресу. Всего хорошего, - и указал на дверь.
        Ах, ты ж говно в мешочке.
        - Вы, видимо, не поняли, - кицуне не сдавалась и встала напротив него, бросив на продавца взгляд, полный решимости. - Мы ищем не вана.
        - Вот как? - в его голосе появился интерес. - И что же вы хотите? Но предупреждаю, моя информация не бесплатна.
        - Я в курсе, - усмехнулась Этти и встряхнула мешочек, который до сих пор звонко звучал. - Мы ищем девушку, что недавно прибыла в столицу.
        - И всё? - на лице вана появилась язвительная ухмылка. - Вы хоть представляете, сколько девушек ежедневно приезжает в наш город?
        - Нам нужна особенная, - продолжила Этти. - У неё длинный шрам на спине. А ещё она сильный маг.
        - Видимо, не особо, - скривился торгаш. - Раз допустила ранение. Но с чего вы взяли, что она придёт именно ко мне.
        - Ей нужна помощь магов, - ответил я, за что вновь получил презрительный взгляд.
        Но внезапно хозяин лавки удивлённо вскинул брови и впился в меня глазами.
        - Позвольте узнать, - заговорил он после непродолжительной паузы, - а вы кто такой?
        - Это не так важно, - ответил я. Вот же засада, стоило Эноле покинуть нас, как мы тут же влипли. - Ответьте на вопросы, и мы уйдём.
        - Если бы всё было так просто, - его взгляд стал колким. - И всё же, - посмотрел на кицуне, - я готов с вами сотрудничать. Но, как уже говорил, не даром.
        - Да, я помню, - Этти достала пару монет.
        - Уберите, - торгаш отмахнулся от них, словно ему подсунули тухлые яйца тануки. - Если не заметили, деньги меня не особо интересуют.
        - Тогда какое ваше предложение?
        - У меня есть к вам поручение…
        - Мы не согласны, - сразу же ответил я и встал рядом с прилавком. - У нас мало времени, поэтому давайте договоримся как-нибудь по-другому.
        - Решать только вам, - ван сложил за спиной руки. - Однако мои сведения вам должны понравиться, ведь я знаю, кого вы ищите.

* * *
        Вот бывают такие дни, когда с утра так и чешутся кулаки, чтобы обо что-то их приложить. А ещё лучше об кого-то. Наверное, тот день именно таковым для меня и был.
        - То есть вы хотите сказать, что видели девушку с жутким шрамом на спине? - недоверчиво переспросила кицуне.
        - Возможно, - тот пожал плечами.
        - И с чего мы должны вам верить? - это уже я поинтересовался. - Стоило вам вспомнить про задание, как сразу узнали ту, кого мы ищем?
        - Вы и не обязаны мне верить, - вновь ехидная улыбка. - Но разве темноволосая красотка с уставшим видом и свежим порезом на правой лопатке не она? - взглянул на свои ногти, будто это дело его мало интересовало. - Сложилось такое впечатление, что раньше у неё были крылья.
        Ах ты ж сука…
        - Эй, - кицуне положила ладонь на мою. - Не переживай.
        - Да, молодой человек, - последнее слово выделил, дав понять, что он нас раскусил. - Не стоит так волноваться. Тем более для вас, - снова многозначительный тон, - моё предложение покажется плёвым.
        - Неужто? - я нахмурился и сжал кулаки. - И что же это за задание?
        - Всё просто, - он пожал плечами и вновь стал тем же высокопарным нахалом. - Вернуть мои документы.
        Глава 19
        - Как просто, - усмехнулся я. - А поподробнее?
        - Расскажу, если вы возьмёте это дело, - насмешливо улыбнулся ван.
        - Мы согласны, - ответила кицуне, даже не раздумывая.
        - Вот и отлично, - впервые хозяин заведения показал хоть какие-то настоящие эмоции, кроме презрения - он искренне обрадовался, даже руками всплеснул. - Думаю, вам, молодой человек, будет несложно выследить Зверя.
        - Опаньки, - я не смог сдержать ехидную усмешку. - И почему я не удивлён?
        - Какие-то проблемы? - ван вопросительно вскинул брови, после чего иронично добавил: - Я думал, что знаменитый охотник на монстров из клана Ито не будет столь придирчив.
        Я прищурился.
        - Вы ведь понимаете, что об этом никто не должен знать?
        - Вы сами явились в мой магазин, - тот пожал плечами. - Но если думаете, что сразу после вашего ухода я побегу к стражникам, то ошибаетесь. Они до сих пор и пальцем не пошевелили, чтобы выполнить моё поручение, а ведь я, между прочим, плачу щедрые налоги.
        - Бюрократия, - скривился я.
        - Вы умный человек, Ито-сан, - он даже слегка поклонился. - Всегда ценил это в ванах. И судя по рассказам, вы не нарушаете своё слово.
        - Многие рассказы слишком преувеличены.
        - Не волнуйтесь, я умею отделять зёрна от плевел. К тому же на острове есть много ванов, с которыми я знаком лично, и врать мне они точно не будут.
        Что ж, торгаш, который имеет связи в нашем клане? Или не нашем? Как бы там ни было, надо выполнить его поручение и, наконец-таки, наступить демонессе на хвост.
        - Хорошо, - Этти уловила моё настроение. - Давайте ближе к делу.
        - Как скажете, - ван расплылся в улыбке. - Несколько дней назад мне должны были передать весьма важные документы. К сожалению, посыльный оказался не местным, поэтому побрёл через лес, где ранее замечали Зверя. После о посыльном ни слуху, ни духу.
        - И что такого интересного в тех документах? - с любопытством переспросил я. - Разве копий не осталось?
        - В таких случаях копии не делаются. А что именно там было, вас касаться не должно. Просто найдите их и принесите мне.
        - И как мы поймём, что это именно они?
        - На конверте стоит печать в виде солнца, - теперь подозрительно прищурился он. - Вам это о чём-то говорит?
        Я покачал головой, а вот Этти напряглась, но старалась не показывать вида. Хотя от торгаша это не укрылось.
        - Уверяю, ничего незаконного, - он поднял руки, будто такая лжеискренность могла нас убедить. - Наоборот, благодаря этим документам я хочу запустить новое дело, которое поможет многим нищим найти работу. Все в выигрыше.
        Ага, знаем мы такое. Будут платить мелочь, которой хватит лишь на кусок хлеба.
        - Хорошо, - кивнула кицуне. - Но вы должны понимать, что конверт мог быть уничтожен тем же самым Зверем, или попасть в чужие руки.
        - Как ни странно, но я этого практически не боюсь. На нём лежит заклинание. Конверт сложно порвать, сжечь или как-то ещё причинить ему вред. Но даже если его вскроют, то читающий ничего не поймёт. Текст скрыт шифром, который разгадать могут лишь двое: отправитель и я.
        - Подстраховались, - хмыкнул я в ответ.
        - А как иначе? - торгаш развёл руками. - И, как видите, не зря.
        - Ладно, - я кивнул вану. - Надеюсь, ваше сведения стоят потраченного времени.
        - Уверяю вас, - отозвался тот с ехидной улыбкой. - Более чем. Но я бы советовал вам поторопиться, так как… ну, сами понимаете.
        Вот сука!
        Мне хотелось схватить его за шкирку и взметнуться к небесам, да так, чтобы он обделался от страха. Но рука кицуне, опустившаяся на плечо, заставила остыть.
        - Идём, - тихо произнесла Этти. - Быстрее разыщем конверт - быстрее всё выясним.
        Я был с ней полностью согласен.
        Бросив на прощание тяжёлый взгляд на хозяина лавки, я вышел на улицу вслед за кицуне.

* * *
        - Учись сдерживать свой гнев, - нравоучительно заметила она, когда мы двинулись к городским воротам. - В будущем тебе это поможет.
        - Да уж как-то без вас догадался, - огрызнулся в ответ и тут же запнулся, понимая, что вновь злюсь.
        - Вот видишь, - мило улыбнулась та. - Ты постоянно в напряжении, может, стоит хоть немного расслабиться и почувствовать себя свободным?
        - Мою семью жестоко зарезали у меня на глазах, я голыми руками убил лесного духа, чтобы вернуться в прошлое, где-то здесь кровожадная тварь, что несёт за всё это ответ, и ты просишь меня быть спокойнее?
        - Ага, - как ни в чём не бывало, ответила и резко свернула в подворотню.
        Врата были совсем недалеко, но кицуне туда не стремилась. И её можно было понять, уж слишком подозрительно мы выглядели. Да, ванов, приходящих и уходящих из города было предостаточно, вот только стройная высокая женщина и парень из-за широкой спины которого, оттопырив плащ, виднеется рукоять меча, могли вызвать подозрения.
        Этти прошла пару кварталов, не обращая ни на кого внимания. И чем дальше мы уходили от основной дороги, тем больше разрухи встречали на пути. Ваны всё реже выходили из домов, смотря на нас затравленными взглядами из оконных проёмов, а дети, лишь приметив странную парочку, тут же разбегались кто куда.
        М-да, мрачноватое местечко. Интересно, в других городах империи тоже так? Или лишь столица настолько жестока к собственному народу? Ведь рыба гниёт с головы.
        - Пришли, - внезапно Этти остановилась и кивнула на высокую стену, опоясывавшую город. - За нами никого нет?
        - Не заметил, - тихо произнёс я и осмотрелся.
        - Тогда будь осторожен.
        С этими словами лисичка провела ногой дугу на песке, а потом ударила в её центр. В ту же секунду земля под нами разверзлась, и мы провалились в… очередной туннель.
        К подобному я не был готов, поэтому рухнул не совсем удачно. Точнее, упал на спину, заскрежетав зубами от боли.
        - Тсукико? - надо мной склонилась кицуне с протянутой рукой. - Не ушибся?
        - Бывало хуже, - ответил я и с её помощью поднялся на ноги.
        Дыра над нами уже затянулась землёй, образовав ровный потолок туннеля, будто её и не было вовсе.
        Магия, она начинает меня раздражать. Хорошо, что на Земле её нет, иначе… даже не знаю, во что это могло бы вылиться.
        - Идём, - Этти указала вперёд во тьму прохода. - Придётся пробраться под стеной, чтобы не попасться на глаза страже.
        - Понимаю, - кивнул в ответ и направился за ней, вновь невольно опустив взгляд.
        Эх, Тсукико, какой же ты всё-таки… а, ладно, любуйся, пока есть возможность.

* * *
        Наверное, уже говорилось о том, что пробираться в таких узких проходах та ещё нервотрёпка. К тому же, если в центре нор «Общества» туннели были в рост среднего вана, то здесь, ближе к столице, значительно уменьшались. Видимо, сделано это для того, чтобы в случае погони, членов «Общества» было сложнее поймать. Они-то, словно муравьи могут бегать по своему подземелью.
        - А что за Зверь? - спросил я после десятиминутного молчания.
        - Никто не знает, - отозвалась кицуне, идя впереди и размахивая пушистым рыжим хвостиком. Здесь она могла его показать, откинув полы плаща. Собственно, так я и смог любоваться… ну, вы понимаете чем. - На севере есть роща, где совсем недавно появилось странное существо, нападающее на караваны. Кто-то описывает его, как огромного белого тигра, кто-то, как птицу, сияющую златом, другие же говорят о твари с тысячью зубов. Я склонна верить всем россказням.
        - Почему?
        - Потому что в каждой байке есть зерно истины, - ответила та. - Можно предположить, что работает разбойничья банда, в число которых входят несколько оборотней. Но тогда непонятно, почему ванов оставляют в живых. До смерти перепуганных, но живых.
        - Согласен, странно.
        - Однако была пара случаев, когда Зверь всё же убил нескольких охранников и похитил сокровища. Именно тогда его описали, как нечто ужасное. Кстати, после этого торговцы ещё получили страховую компенсацию за потерю товара.
        Страховка, документы, всё, как на Земле, и оттого ещё более противно. Бюрократия во всей своей красе. Мрачная и мерзкая. И никуда от неё не деться. Даже здесь, возможно, на другом краю Вселенной, я столкнулся с тем, что так презирал дома.
        - То есть до этого нападения обходились без жертв, а Зверь предстал в виде какого-нибудь благородного животного?
        - Именно так, - кивнула Этти. - Совпадение?
        - Не думаю, - усмехнулся, вспомнив земной мем. - Что-то мне подсказывает, что торгаши решили навариться на истории со Зверем и получили двойную выгоду. Сами организовали ограбление, убили свидетелей, ещё и страховку поимели.
        - Именно так, - согласилась кицуне. - Мы допросили парочку приближённых к этим торговцам, и те всё подтвердили.
        - Почему тогда их не накажут?
        - Зачем? Они ведь щедро заплатили всем, кто участвовал. Ну, ещё немножко сверху для молчания со стороны властей.
        - Вот падаль.
        - Воистину так, Тсукико, - она остановилась и внимательно посмотрела на меня. - Поэтому я и хочу, чтобы на троне был кто-то, подобные тебе. Справедливый Император, вот что нужно Худжу.
        - Не думаю, что Империя готова, чтобы над ней стал человек.
        - Если ты о ванах, что у власти, то забудь. Одни сразу же полезут к твоей заднице, чтобы поцеловать. Другие попытаются бастовать, но мы с ними быстро расправимся.
        - Вот этого я и боюсь.
        - Без крови не обойтись, Тсукико, - вздохнула та. - Но это будет кровь виновных. Тех, из-за кого страдает обычный народ.
        Я задумался.
        С одной стороны, противно знать, что из-за меня будут умирать ваны. С другой, у меня и так руки по локоть в крови. Так чего тогда переживать? Невиновные, правильно. Уверен, ими будут прикрываться властьимущие, потому что своей шкурой дорожат все.
        - Ладно, разберёмся с этим позже. Сперва Акума и мору.
        - Согласна, - Этти улыбнулась и провела ладонью по моей груди, отчего вновь по телу пробежали мурашки. - Думаю, эти подвиги пойдут тебе на пользу. Народ оценит твоё мастерство меча и дипломатии.
        - Со вторым немного туговато, - скривился я, вспомнив смерть Дэйсьюка. - Когда хотели договориться с Ватанабэ…
        - Я знаю, - перебила кицуне. - Но ведь ты сам сказал, что Изао подстроил это и пожертвовал сыном, чтобы спровоцировать войну. Так что ты был прав в том случае.
        - Ну не знаю, - недовольно пробормотал я. - Его смерти я точно не хотел. Всё вышло случайно.
        - Забудь об этом. Сейчас мы должны сосредоточиться на новом деле.
        - Вот именно, - я легонько сжал её руку. - Поэтому, пожалуйста, не стоит так делать. Это…
        - Возбуждает? - в глазах Этти блеснули жадные огоньки. И всё же она убрала ладонь. - Прости, не думала, что ты так быстро заводишься.
        - Врёшь, - я улыбнулся в ответ. - Ты прекрасно чувствуешь мои эмоции и играешь на них.
        После моих слов лицо Этти помрачнело и стало серьёзным.
        - А вот это, Ито-сан, оскорбительно, - сурово произнесла она. - Я никогда не играла на твоих эмоциях. Всё произошло спонтанно. К тому же… - на миг замолчала и печально вздохнула, - Асэми…
        - С ней всё в порядке, - попытался исправить ситуацию. - Вторжение Ямадзаки я предотвратил. Арэта сейчас без ног и практически без армии. От былых величественных войск остались жалкие крохи, так что наши войска с ними справятся, если те вдруг решаться вновь переправиться через Катаме. А мору сидят в норах и ждут царицу, сама ведь говорила.
        - Да, - она подняла на меня извиняющийся взгляд. - Прости, но тебе пока меня не понять. Всё же она моя дочь, и не прошло ни дня, чтобы я о ней не переживала.
        - Она в надёжных руках, поверь, - я решил сменить тему. - Как далеко нам ещё идти?
        - Мы уже на месте, - приглушённо отозвалась Этти и повернулась к левой стене, приложив к ней ладонь. - Готов?
        - Идём.
        Глава 20
        В глаза ударил яркий свет, заставив зажмуриться от неожиданности. Впереди послышались знакомые звуки, забытые в гонке за демонессой. А именно щебет птиц и нестройный хор лягушек.
        Я удивлённо распахнул глаза и увидел неподалёку небольшое озерцо, примерно в два дзё шириной. Высокий камыш, зелёная трава, жужжащие насекомые, а по сторонам деревья, тянувшие кроны к голубому небу.
        Вдохнув полной грудью свежий воздух, глупо улыбнулся, отчего рядом послышался тихий смех кицуне.
        - Отвык? - спросила Этти, с интересом наблюдая за мной.
        - Немного, - честно признался я. - За это время было столько битв, что я совсем позабыл, каково это - просто наслаждаться красотой.
        - Ну, у тебя были женщины…
        - Ты поняла, о чём я.
        Я скинул капюшон и осмотрелся.
        Кицуне вывела нас в рощу, казавшуюся, единственным нетронутым оплотом дикой природы. Не знаю, откуда появились такие мысли, но вспоминая человечество, понимал, что ваны ведут себя ни лучше. Но пока что здесь царило такое умиротворение, что мне захотелось принять совет Этти и расслабиться.
        Собственно, именно так я и поступил. Скинув плащ и сняв меч, присел прямо на траву, скрестив ноги и уставился на блестящую гладь озера, что изредка поддёргивалась лёгкой рябью.
        - Тсукико? - Этти присела рядом. - Всё в порядке?
        - Сама как думаешь? - не оборачиваясь, переспросил я. - Ты ведь чувствуешь мои эмоции, вот и скажи. Потому что я окончательно запутался.
        На пару минут повисла тишина, нарушаемая лишь лесными звуками. Я наслаждался временной передышкой и пытался скомпоновать мысли. Вроде бы всё казалось донельзя проще - вычислить демонессу, остановить мору, рассказать правду об имперской династии. Вот только если с монстрами всё могло сложиться более-менее удачно, так как я знал свои силы и знал, что необходимо делать - крушить врагов, то с Империей точно будут проблемы. Здесь нужен тонкий подход, которым я, увы, не обладал. Или что-то да знаю? Было бы куда проще, если б трон занял Джиро. Или Акайо, он ведь тоже один из прямых потомков.
        Кстати, надо будет узнать об этом подробнее, а то скользко всё выглядит. Почему ни Джиро, ни его сына так и не пустили во Дворец, хотя они единственные мужчины, появившиеся в имперской династии. Ведь по правилам, их должны были лелеять, однако, по факту сослали на остров, наделили землёй, но… сделали вассалами, да ещё и скрыли правду.
        Слишком много вопросов, ответы на которые могу получить только пообщавшись лично с Ито-сама.
        Первой заговорила Этти:
        - Хотела бы сказать, что понимаю твои переживания, но это будет ложью. Никому из нас ещё не довелось продвинуться так далеко…
        - Кроме того человека, который убил императора, а потом лишился жизни, - перебил её я, но говорил спокойно.
        - Возможно, - не стала отрицать она. - И всё же, я не понимаю, но разделяю твои опасения. Знаю, тебе пришлось многое пройти. Аска и остальные даже не подозревают, что с тобой произошло, поэтому не стоит обращать внимание на их крики.
        - Я и не думал, - хмыкнул в ответ.
        - Но тебя это тревожит.
        - Отчасти, - согласно кивнул я. - Подобное не может не тревожить.
        И вновь тишина. Кицуне отвела глаза и так же уставилась на водную гладь. Что в это время было в её голове я и представить не мог. Но очень надеялся, что кровавых распрей там точно нет.

* * *
        - Ты уверена, что в город можно было попасть только по этой дороге? - в который раз переспросил я.
        - Тсукико, - кицуне нахмурилась, - перестань спрашивать об одном и том же. Я уже говорила, что северные ворота не главные. Поэтому и тракт не столь широкий.
        Мы блуждали по дороге уже несколько часов, излазили её вдоль и поперёк, но никаких следов пропавшего курьера так и не нашли.
        - Это была плохая идея, - снова произнёс я. - Здесь прошёл не один десяток ванов. Затоптали всё, что можно было. К тому же вряд ли стражники, которых послали на это дело, вели себя прилично.
        - Я знаю, - Этти всё ещё держалась, хотя я понимал, что несколько раздражаю. - И всё же мы обязаны проверить всё, что можно.
        Мы двигались дальше не север, туда, откуда должен был идти курьер.
        - Прихватила сувенир? - покосился на кицуне, увидев в её руке маленькую кисть для рукописи.
        - И ты знаешь зачем, - хитро улыбнулась та.
        - Неужто наш заказчик самолично выбирался на поиски курьера? - удивлённо переспросил я. - Ты взяла след?
        - Говоришь так, будто я какая-то ищейка.
        - Я прекрасно помню, насколько у вашего рода обострено обоняние.
        - Ну хорошо, - улыбнулась та. - Мне изначально дело показалось каким-то…
        - Гнилым?
        - Именно. Поэтому и решила проверить, - указала вперёд на пустынную дорогу. - Тракт тянется на сотни дзё к северу, и наша цель могла потеряться в любом месте. И я решила сузить круг.
        - И как успехи?
        - Кое-что есть, - подмигнула та и сошла с дороги, указав рукой на узкую тропинку, которую я даже сразу и не заметил. - След ведёт туда.
        - Интересно, - я шагнул в заросли. - Выходит, теперь мы следим не за курьером, а за адресатом?
        - Выходит, что так, - кивнула Этти и, обогнав меня, двинулась первой. - Прикрывай тыл, а я выведу нас к нужному месту.
        Прикрывать… тыл… боги, и за что мне это?
        «Я всё слышу», - неожиданно в голове раздался насмешливый голос Канон.
        Ну прости, сейчас я не могу ничем тебя порадовать.
        «Этого и не требуется, - казалось, что богиня надо мной издевается. - Ты просто думай, а я посмеюсь».
        Зараза.
        Я похлопал по сумке, где лежала камэоса и вздохнул.
        Мы прошли с Этти ещё около получаса, петляя посреди почти невидимых тропинок. Кицуне уверенно шла вперёд, удивительно, что за столь долгий срок запах торгаша ещё не выветрился.
        Или он был здесь совсем недавно? Решил, раз стража ничего не делает, то всё узнает сам? Но как-то странно, не проще ли нанять хороших следопытов? Или он сделал так? Тогда почему ничего не нашёл, и найдём ли мы?
        - Тсукико?
        Задумавшись, я не сразу заметил, что кицуне успели отдалиться и выйти на небольшую опушку. Я остановился возле неё и подозрительно осмотрелся. Первое, что бросалось в глаза - тишина. Не простая, а абсолютная. Если на тропинках то и дело приходилось отмахиваться от надоедливой мошкары, то здесь не было и той.
        - Слишком спокойно, - высказал я свои подозрения.
        - Именно так, - согласилась Этти и всё же сделала ещё пару шагов.
        Никаких ловушек не сработало. На нас никто не бросился, а моя знакомая не повисла вниз головой, схваченная охотничьей петлёй за ногу. Опушка была самой обыкновенной, и лишь гробовая тишина намекала, что здесь что-то неладно.
        - Вот, смотри, - Этти присела и подняла из-под кустов сломанную ветку. - Видишь?
        - Конечно, - я шагнул к ней. - Кровь. Но чья?
        - Не знаю, - покачала головой она. - Но точно не нашего заказчика.

* * *
        Дальше мы продвигались по запаху чужой крови и вскоре вышли к небольшому холму, что одиноко возвышался над лесом. Однако жизнь царила и на нём, что неудивительно.
        У подножия построил небольшую пагоду, а от неё на вершину холма вела каменная лестница, оканчивающаяся высокой статуей двух ванов, сжавших друг друга в тесных объятиях.
        - Отец и мать, - пробормотал я, с изумлением смотря на них. - Это храм ниитизма?
        - Да, - кивнула Этти и двинулась дальше. - След ведёт туда, так что не задерживайся, скоро стемнеет.
        Чёрт, и правда. За всей этой свистопляской я и не заметил, что солнце клонилось к закату, окрасив листву в багровые тона.
        Мы добрались до пагоды, когда небо потемнело, и появились первые звёзды. Навстречу нам вышел всего лишь один ван. Старик, настолько низкий, что не доставал мне даже до груди. Длинная седая борода, лысая голова и добрые маленькие глазки.
        - Добро пожаловать, - он раскинул руки, будто собирался заключить нас в дружеские объятия. - Рад видеть гостей в своём доме. Останетесь ли вы на ночь, или пришли по срочному делу?
        - Боюсь, что второе, Катэко-сан, - поклонилась старцу Этти.
        Ого, так они знакомы?
        - Печально, моя дорогая, - вздохнул он и посмотрел на меня. - А это тот, о ком я думаю?
        - Да, Ито Тсукико. Прибыл сюда по очень важному делу, - ответила женщина.
        И она явно относится к нему с уважением. Значит, старичок не так прост, как кажется.
        Я ответил поклоном и постарался улыбнуться.
        - Рад видеть тебя, Лунный мальчик, - в голосе старика послышались радостные нотки. - Я очень давно жду нашей встречи.
        - Вы знали, что я приду? - удивлённо переспросил я.
        - Догадывался, - ушёл от прямого ответа тот. - Но раз у вас срочное дело, то рассказывайте, не тяните время, его и так нет.
        Я вопросительно посмотрел на кицуне, и та одобрительно кивнула.
        Что ж, если она ему доверяет, значит, и мне можно.
        После чего я вкратце рассказал о демонессе, о её поисках и задании хозяина магической лавки. Старик слушал, не перебивая и лишь сильнее хмурился, когда я говорил о мору. А когда закончил, он всё же вновь добродушно улыбнулся и указал нам на статую.
        - Я знаю, как вам помочь. Знаком со Зверем. И если желаете, то покажу его уже сегодня ночью.
        Ого, вот это поворот.
        - Но вам придётся подняться и помедитировать вместе со мной. Согласны?
        А какой у нас выбор?
        - Да, Катэко-сан, - ответил я, вновь поклонившись. - Сделаем всё, чтобы завершить начатое.
        - Похвально, - улыбнулся тот и первым направился к ступеням, ведущим на вершину.
        Мы двинулись следом. Я постоянно озирался и прислушивался к посторонним звукам, но как бы ни напрягал слух, никого больше в храме не услышал.
        Странно, неужто он живёт здесь один? Здание достаточно большое, за ним необходимо следить. К тому же за самой статуей тоже, иначе она вскоре рухнет на голову старика.
        Этти вновь уловила моё настроение и прикоснулась к плечу, прошептав у самого уха:
        - Не волнуйся, я его знаю. Ничего страшного с нами не случится.
        - Всё верно, - заговорил старик. Зараза, он нас услышал! - Тсукико, тебе нечего опасаться. Ты ведь хочешь получить ответы, так что будь терпелив. Зверь приходит лишь по ночам, сейчас вы его точно не найдёте.
        Ага, значит, он с ним знаком? Получается, наш оборотень разумен, а страшилки от жуликов такими и остаются, не имея под собой никаких оснований?
        Поднявшись к статуе, оказались на небольшом деревянном настиле. Старик, не говоря ни слова, присел прямо на пол, Этти последовала его примеру. Мне ничего другого не оставалось, как тоже опуститься и прикрыть глаза.
        Надеюсь, кицуне знает, что делает. В крайнем случае костюм из мору поможет мне, только если Зверь не откусит голову. Хотя и в том случае я почувствую его приближение.
        И стоило только закрыть глаза и погрузиться в собственные мысли, как из тьмы послышался до боли знакомый голос:
        - Ну, привет.
        Глава 21
        Тьма мгновенно рассеялась, открыв моему взору зелёный луг и розовое небо, охватывающее всё вокруг. Я вновь оказался на парящих островах - мир богов.
        - Ты всё-таки решил исполнить своё обещание? - раздался позади насмешливый голос.
        Обернувшись, увидел стройную брюнетку в длинном красном кимоно, ткань которого была настолько тонкая, что моему взгляду была заметна молочно-белая кожа. Пышная грудь Канон манила взор, а проступающие сквозь одежду соски, будто просили прикоснуться к ним губами.
        Да, богиня милосердия (или же похоти, сложно сказать) вновь была рядом со мной и не сводила с меня хищного взгляда.
        Нас разделяло небольшое идеально круглое озеро, буквально в дзё шириной. От голубой воды тянулись тонкие струйки пара, и стоило сделать шаг навстречу, как я почувствовал жар, исходящий от него.
        - Честно говоря, мы ещё не нашли демонессу, - ответил я, разводя руками. - Так что прости, богиня, но я до сих пор занят.
        - Неужели? - хмыкнула она.
        Сбросив кимоно и обнажив прекрасную фигуру, шагнула в озеро. По водной глади пробежалась рябь, завлекая и меня.
        - Разве сейчас ты не находишься у статуи Отца и Матери в полудрёме? - улыбалась она, медленно двигаясь в мою сторону. - Ты наконец-то решил расслабиться, Тсукико. И это похвально.
        Я невольно сглотнул. Смотреть на обольстительную женщину в такой пикантной обстановке было выше моих сил.
        - Присоединяйся, - Канон легко взмахнула рукой, и с её пальцев сорвались блестящие капли. Пролетев над озером, они коснулись моей одежды, и та, моментально превратившись в воду, соскользнула к ногам. - Поверь, тебе понравится. Тем более нам есть что обсудить.
        - Звучит заманчиво, - на моём лице всё же появилась глупая улыбка, как бы сильно я ни старался её спрятать. - И раз ты заговорила про Отца и Мать, то мне хотелось бы узнать чуть больше о своих родителях.
        - Хорошо, - Канон оказалась рядом и нежно провела ладонью по моей груди, опускаясь ниже, пока не сжала то, до чего добиралась. - Но сперва ты должен мне вернуть долг.
        - Как скажешь, богиня, - прошептал я и, обняв её за талию, притянул к себе, слившись в страстном поцелуе.

* * *
        Канон была пылкой натурой. Всё, что мы с ней вытворяли, казалось чем-то немыслимым. В какой-то момент, сидя на мне, она воспарила над землёй, прижав меня к груди и обхватив ногами.
        Безумие!
        Лишь одна мысль в тот момент посетила меня. Но должен признать, что новые ощущения принесли немало наслаждения.
        После богиня падала на траву, раскинув руки в сторону. Я сжимал её ладони в своих кулаках и, не отрываясь от сладких губ, грубо входил в ту, кого смертные почитают с трепещущим уважением. И да, в момент, когда я оказался внутри, она тоже трепетала, но только от удовольствия.
        Развернув к себе, схватил её волосы и намотал на руку. Канон вскрикнула, но даже не попыталась сопротивляться. Моя грубость ей нравилась. Она жаждала того, чтобы я доминировал. Собственно, я был совсем не против.
        Хлёсткие удары по ягодицам, грубые движения, крики, наполненные неподдельным наслаждением, всё это творилось в мире богов, и подобные мысли лишь больше разжигали во мне страсть.
        Однако длиться вечно это не могло, и вскоре Канон, лёжа подо мной, вонзила в мою спину ноготки, оставив несколько глубоких царапин. А в следующую секунду вновь обхватила меня ногами и прижала к себе так сильно, как только могла. Я почувствовал её напряжение, то, как она внутри неё всё сжалось, а по податливому телу пробежала мелкая дрожь.
        - Тсукико… - прошептала Канон таким голосом, будто только что заново родилась. - Ты…
        - Знаю, - улыбнулся я и сполз в тёплые воды озера, что так приятно согревали тело. - Я полубог, поэтому и связь со мной кажется божественной.
        - Не льсти себе, - ответила любовница, постепенно приходя в чувства. Последовав моему примеру, сошла в водоём и с довольной улыбкой облокотилась о берег. - Я ведь тоже богиня, так что всё взаимосвязано.
        - Может быть, - не стал спорить я, всё равно ничего в этом не смыслю. - Но ты обещала мне рассказать о родителях. Что с ними произошло? Почему бросили меня? И где они теперь? Я ведь знаю, что оба живы, так почему…
        - Не спрашивай меня об этом, Тсукико, - прервала богиня, подняв руку. - Никто, кроме них, не знает ответов на два последних вопроса. Но первые мне известны, - она вздохнула, отчего пышная грудь колыхнулась в воде, и я на долю секунду вновь залюбовался стройным телом, но тут же, тряхнув головой, прогнал похотливые мысли. Однако от Канон скрыть это не удалось, и она расплылась в самодовольной ухмылке. - Твоего отца зовут Фуцунуси, но ты и так в курсе. Он бог оружия, бог-воин, один из сильнейших, кого я знала. И он мой брат.
        М-да, история повторяется. Снова я сплю со своей тётей, вот только на этот раз, получается родной. Как-то…
        - Не волнуйся, - мило улыбнулась богиня. - В нашем мире такие связи не грешны.
        - Буду надеяться.
        - Фуцунуси был не самым старшим сыном Верховного, нашего Отца, - последнее слово она выделила повышенным тоном, давая понять, что к этому надо относиться с должным уважением. - И всё же он оказался намного сильнее остальных братьев, поэтому занять престол Верховного предназначалось ему.
        - Разве боги не бессмертны? Зачем отдавать трон, если Верховный будет жить вечно.
        - Есть два варианта, Тсукико. Первый - Отец устал и хочет сложить свои обязательства. Знаешь ли, руководить целым миром не самая простая задача. Второй - Верховного убьёт кто-то из богов. И вот здесь…
        - Мой отец на это решился, - хмыкнул я, уж слишком банально звучало. - Он ведь самый сильный из богов. Что ему стоит?
        - Всё несколько сложнее, чем ты думаешь, - вздохнула Канон. - Твою мать зовут Цукиёми, и она богиня Луны. Одна из самых кротких и красивых женщин среди нас, - а вот эта фраза прозвучала с явной завистью. - Но до этого Фуцунуси был с Сакитама-химэ. Богиня, с которой были многие наши братья и сёстры до того, как твой отец всё же решил с ней поиграть. Распутная девица, - вот здесь Канон злорадно усмехнулась, - однако довольствуется своей жизнью. Но несмотря на всё это у неё всего лишь один ребёнок.
        - Сусаноо, - догадался я.
        - Именно, - кивнула собеседница. - Так что вы с ним братья по отцу.
        - Это я уже знаю. Но что было потом?
        - Потом появилась Цукиёми, и мой брат остепенился, - как-то совсем печально улыбнулась Канон. - Он полюбил её всем сердцем, и она ответила ему тем же. И вот, плод их любви прямо передо мной.
        - Допустим. Но в истории есть большая дыра.
        - Я уже сказала, что знаю не все ответы Тсукико. О мотивах Фуцунуси могу лишь догадываться. Возможно, чего-то испугался и поднял руку на Отца.
        - Он и правда убил Верховного?! - чуть было не воскликнул я.
        - Громко сказано. Уничтожить столь сильное божество непросто, даже такому искусному воину, как Фуцунуси. Но да, в вашем понимании он погиб. Эмма застал твоего отца за убийством и собрал всех нас, дабы судить брата. Однако тот вместе с женой бежали, - её голос дрогнул, а губы чуть растянулись в ехидной улыбке. Понятно, значит, здесь не обошлось без помощи Канон. - И никто до сих пор не знает, где они. Но вот внезапно в этом мире появляешься ты и… - развела руками. - Даже боги в смятении.
        - То есть… - я немного опешил. - Все знают, что я полубог, но никто не понимает, что с этим делать?
        - Как-то так, - кивнула женщина. - Но ты полубог из-за того, что носишь человеческое тело. Твоя душа божественная и стоит лишь избавиться от бренной оболочки…
        - То есть умереть?
        - Увы, только так.
        - Эм, - я задумался всего лишь на мгновение. - Мне не совсем нравится такой вариант. Уж лучше побуду немного смертным, чем стану одним из вас.
        - С этим тоже есть небольшие проблемы, - вздохнула она. - Твои родители мятежники, и вряд ли тебя радушно примут в нашем мире.
        - Тогда всё решено, - просто пожал плечами. - Буду жить на земле, пока не помру собственной смертью.
        Богиня улыбнулась и снова кивнула.
        - Но есть ещё вопросы, - я не собирался уходить отсюда просто так. - Почему боги всё время молчали, ведь семья Ито нашли меня довольно давно? И что было с моей прежней жизнью в ином мире?
        - На эти вопросы я тоже не могу ответить, - она покачала головой. - Прости, Тсукико, но лишь твои родители знают, что произошло после того, как они сбежали. Я знаю то, что твои Силы пробудились только тогда, когда семье грозила опасность. Меч Фуцунуси появился в твоих руках сам собой, и это неспроста. Отец признал тебя, решил открыть сына миру и нашим взглядам. Зачем? Тоже непонятно. Если б кто-то из них мог с тобой связаться и объяснить, было бы намного проще, но…
        Она прищурилась, явно ожидая от меня откровений. Но нет, говорить о том, что изредка со мной общалась мать, я не собирался.
        Получается, родители спрятали меня в виде духа на Земле в теле сироты. Глупо, конечно, но, видимо, наша планета настолько далека или настолько отстала (может и то, и то другое), что никто из местных богов не решился там искать? Или же боги ограничены своим миром? Такое тоже может быть? У каждого измерения свои божества, ведь вряд ли здесь знают о Боге Тьмы, о котором рассказывал Ник. Возможно, что даже у каждого народа они свои и никто из них не контактирует, так как тоже разбросаны по разным измерениям…
        Уф, от разговора с богиней вопросы лишь копились, а ответы так и не приходили. Почему ни отец, ни мать не пришли ко мне на Земле, если там, по их мнению, было безопасно. Ведь они так точно думали, раз оставили мою душу там. Тогда в чём причина их молчания все эти годы? Что-то выжидали? Но что именно?
        Да и как быть с тем телом, в котором я нахожусь сейчас? Ведь в местном Тсукико тоже была душа. Получается, родители лишили души одного парня, чтобы вернуть сына? Подло. Хотя… кем на самом деле является этот Тсукико, который тоже появился здесь совершенно внезапно, да ещё с кошмарами в виде красноносых обезьян? Или это уже мои кошмары?
        А-а-а, чёрт, я только больше запутался!
        - Честно говоря, я мало чего понял, - пробормотал я, посмотрев в сторону, где лежал огромный меч. - Всё это выглядит как-то притянуто.
        - Согласна, - отозвалась Канон. - Но это всё, чем я могу тебе помочь. Ты просил ответы, я дала те, которые мне доступны. Остальные получишь позже. По крайней мере я на это надеюсь.
        - Да, я тоже.
        - А сейчас, как бы мне этого ни хотелось, но тебе пора возвращаться в свой мир, - богиня указала рукой куда-то в розовую пустоту. - Там уже наступила ночь, которую ты так долго ждал.
        Ночь! Точно! Мы ведь ищем Зверя!
        И стоило вспомнить об этом, как перед глазами сомкнулась тьма. Неведомые силы подхватили меня, словно пушинку, и взметнули ввысь, после чего я ощутил аромат цветов и ночную прохладу на лице. А вместе с ними донёсся звонкий рык.
        Глава 22
        Распахнул глаза и тут же замедлил время. Вскочил на ноги, достав меч из-за спины, повернулся в сторону и… замер.
        Ветерок вновь обдувал кожу, а звуки ночного леса стали прежними.
        «Не беспокойся, Тсукико. Я не причиню тебе зла».
        Это произнёс огромный белый тигр, сидя напротив. Он говорил, не раскрывая пасть, общался со мной мысленно, отчего сразу вспомнился истинный облик старейшины.
        «Да, я знаком с Хаку-таку, - кивнул зверь. - Мы с ней давние друзья. Насколько я знаю, она сейчас в женском обличии».
        - Именно так, - я опустил оружие, но прятать его за спину не спешил, мало ли чем может закончиться эта неожиданная беседа.
        - Тсукико? - из-за тигра вышла Этти. - Не волнуйся, мы давно знакомы с Катэко-саном. Он помогает «Обществу».
        - Вот как? - всё же пришлось спрятать меч. Всё равно смогу улизнуть в любую секунду, если то потребуется. - А почему тогда сразу мне об этом не сказала? Знала же к кому идём.
        - А ты бы мне поверил?
        - Конечно, - я нахмурился. - Или думаешь, что я отношусь к тебе, так же, как и ко всем остальным?
        - Не хотелось бы.
        - Такого и нет. В отличие от «Общества», тебя я знаю уже давно.
        - Но я ведь тебя обманывала, когда работала учительницей.
        - Не помню, чтобы ты лгала мне, - усмехнулся в ответ. - Да, недоговаривала, но и не обязана была. А вот откровенной лжи я не заметил. Так что давай опустим эти глупости и займёмся делом.
        Кицуне заметно приободрилась. Видимо, моё одобрение было для неё важным.
        - Значит, вы и есть Зверь? - я обратился к оборотню. - Тот самый, о котором сложили страшилки?
        «Не совсем так, Тсукико, - покачал он головой. - Да, меня называют Зверем, но лишь за то, что я могу перевоплощаться по ночам».
        В следующий миг его тело дрогнуло, засветилось и сжалось в большой ком, зависший в воздухе. Но уже через пару секунд меня ослепила яркая вспышка, а когда зрение вернулось в норму, то передо мной вновь оказался тот самый седобородый старичок.
        - Всё несколько запутано, - улыбался он. - Я не отрицаю, что иногда нападал на караваны. Сила Отца и Матери дают мне возможность становится тем, кого ты только что видел. Ну и ещё несколько форм. Хаку-таку говорит со мной с наступлением тьмы, она рассказывает о караванах, что везут рабов, или о разбойниках, подбирающихся к посёлкам. Тогда-то я и действую.
        - Хаку-таку? - я покосился на Этти, но та лишь слабо кивнула.
        - Я знаю, кем является старейшина, - призналась кицуне. - Прости, что не сказала сразу.
        - В этом нет твоей вины, - успокаивающе произнёс старик и вновь посмотрел на меня. - Так было нужно, Лунный мальчик.
        А, чёрт, опять это имечко!
        - Понимаю, - кивнул я. - Но если то, что вы говорите, правда, значит, наши догадки о другом… «Звере» правдивы?
        - Думаю, да. Кто-то решил использовать моё имя в своих целях. Я никого и никогда не убивал, Тсукико. Даже разбойники оставались в живых. Обезоруженные, раненые, но живые. И тем более не крал ничьи товары, - развёл руками, будто показывал всё вокруг себя. - Мне ничего не надо. Всё, чего требует моя душа, уже есть здесь. Дом, еда и вера. Вот то, что я ценю.
        - Но что тогда произошло с посыльным, на поиски которого нас отправили?
        - Его убили, - печально ответил тот. - Увы, я не мог этому помешать. Так же, как не смог остановить вашего заказчика.
        - То есть? - непонимающе переспросил я.
        - Несколько дней назад я учуял свежую кровь вана. Пробравшись в лес, увидел там посыльного, которого кто-то убил. Я не мог найти преступников, так как ночь ещё не наступила, и обратиться в Зверя не имел возможности. К тому же пришлось оттащить тело и похоронить его прямо здесь, - указал направо, где заканчивался деревянный помост и начиналась сырая земля. - Думаю, именно по его запаху вы и пришли ко мне, - он посмотрел на кицуне, и та кивнула. - Но на следующий день я почувствовал чью-то магию на том же самом месте. Солнце клонилось к закату, и я не мог стать кем-то иным. Зато смог добраться до той опушки, где увидел, как один высокий ван сражается с другим. Второй проиграл и получил ошейник из диуриума, а после первый отправил противника в неизвестный мир.
        - А с чего вы взяли, что первый маг был именно нашим заказчиком? - недоверчиво переспросил я.
        Старик лишь протянул руку, на которой лежала кисть, украденная Этти.
        - Я узнал запах.
        - Ладно, - вздохнул я. - Значит, второго отправили через портал?
        - Да, я не знаю, куда именно, но могу постараться открыть туда проход.
        - А он нам нужен? - спросила кицуне, смотря на меня.
        - Там мы можем столкнуться с другим магом и узнать, что произошло, - сказал я. - И если его противником, правда, был наш наниматель, то я не понимаю зачем ему кого-то отправлять через портал.
        - Конкуренты?
        - У него был лишь один соучастник. Может, наш знакомый не захотел делиться и, найдя посыльного, убил, забрал конверт и свалил вину на Зверя? А когда его подельник решил во всём разобраться, отправил того в неведомые дали? Тогда он может остаться единственным, кто в курсе всех дел, а властям скажет, что во всём виновен Зверь, а он, как честный имперец, старался всё сделать мирно.
        - Грязная игра, - пробормотала Этти.
        - По нему видно, что иначе не умеет, - усмехнулся я, вспомнив наглую морду заказчика.
        - Так что ты решишь, Тсукико? - старик поднял взор к ночному небу и, прищурившись, посмотрел на луну. После чего вновь на меня. - Открываем проход? Мои силы вскоре иссякнут, и придётся ждать новой ночи.
        И что мне делать? Идти непонятно куда? Жутковато, если честно. За время пребывания в этом мире насмотрелся на столько ужасов, что уже не знаю, что ожидает за поворот.
        С другой стороны, а какой у меня выбор? Что делать? Я понимаю, что заказчик нас использует в своих целях, но никаких доказательств нет. Значит, есть только один путь.
        Я глубоко вздохнул и сжал кулаки.
        - Хорошо, идёмте.

* * *
        - Запомни, Тсукико, - говорил старик, - у тебя будет всего пара часов, прежде чем моя магия ослабнет. Я не знаю, что ждёт тебя по ту сторону, поэтому тебе придётся быть готовым ко всему. Но между нами появится тонкая связь, которая будет длиться, пока я не перестану быть Зверем.
        С этими словами Катэко Гинджа вновь засиял и перевоплотился, но теперь в огромную птицу, перья которой мерцали голубым светом.
        Старик привёл нас на ту самую опушку, где мы нашли кровь курьера. По словам Катэко, именно здесь наш заказчик отправил своего подельника в неизвестном направлении. И мне предстояло пойти следом, даже не зная куда.
        - Я с тобой, - Этти снова завела старую пластинку.
        - Прости, но нет, - я покачал головой. - Это уже обсуждалось. Мне проще сражаться одному. А если понадобится бежать, то я смогу это сделать без ноши на руках.
        Кицуне нахмурилась, но спорить не стала.
        Честно говоря, я не знал, как лучше поступить. Конечно, от неё могло быть много пользы. Но главный вопрос - где? Если б знал, куда попаду после открытия прохода, то мы бы подготовились и придумали хоть какой-то план. А так… да, проще одному. К тому же она обычный ван, а я всё-таки полубог. И в крайнем случае всегда могу замедлить время и свалить к чёртовой матери от опасности. Или же подняться к небесам.
        - Не волнуйся, - постарался улыбнуться, но вышло так себе. - Я обязательно справлюсь.
        - Я буду ждать, - прошептала она и, сделав шаг навстречу, крепко обняла.
        Эх, какие чувства. Неужто ко мне так, действительно, относятся, или всё дело в моей матери, богине луны? Ведь Канон намекнула, что из-за лунной магии ко мне могут испытывать симпатию просто так, без всяческих стараний с моей стороны. Если так, то довольно обидно.
        Ладно, подумаешь об этом после, сейчас сосредоточься на основной цели.
        «Ты готов, Тсукико?» - в голове прозвучал голос Зверя (или Птицы, не знаю, как правильно).
        - Да, - я вышел в центр опушки, обнажив меч. - Открывайте проход.
        «Хорошо».
        Оборотень вспорхнул к кронам деревьев и взмахнул огромными крыльями. Сорвавшиеся с них искры, закружились в воздухе, образовав вихрь, и устремились к земле. Ударившись о поверхность в паре шагов от меня, рассеялись, а на месте удара образовалась воронка. Практически такая же, как и та, через которую я и попал в столицу.
        Ладно, ты сам на это решился, каким бы глупым ни казался план. Но выбора не было, необходимо узнать от подельника, что именно задумал наш заказчик, раз пошёл на обман властей и… в первую очередь меня. Жуть как не люблю, когда из меня делают идиота.
        Поэтому, набрав полную грудь воздуха, шагнул в фиолетовую воронку.

* * *
        В лицо ударил горячий и колючий ветер. Стоило только открыть глаза, как в них тут же попало что-то мелкое и острое. А на зубах заскрипел… песок.
        Чёрт, неужто меня закинуло в пустыню?
        Прикрывшись ладонью, осмотрелся.
        Да, так оно и есть. Бескрайняя пустыня, чтоб её.
        Повсюду до самого горизонта тянулись барханы светло-коричневого песка. Серое небо, то ли полностью поглощённое тучами, то ли таковым всегда и являлось. Одна лишь радость - воздух. Пускай и с примесью чего-то тяжёлого, но я мог дышать. Оставалось только прикрыть лицо, чтобы не наглотаться песчинок.
        Но самое главное - из барханов торчали величественные монолитные глыбы. Чёрные, как смоль, похожие на отростки гигантского монстра, который погиб и теперь поглощён пустыней. Они были повсюду, словно кристаллические метеоры, рухнувши с небес и вонзившиеся в пески.
        Натянув на лицо тряпичную маску, которую всегда носил с собой, двинулся в их сторону. Что-то незримо тянуло прикоснуться к одному из монолитов. А в глубине души всё сильнее разгорались чувства: страх и возбуждение, радость и гнев. Они кружили в душе диким хороводом, который распалялся по мере приближения к чёрной глыбе.
        Оказавшись всего в паре дзё от неё, увидел гладкую стеклянную поверхность, и мысль о кристаллах лишь укрепилась в сознании. В отражении заметил себя. Взъерошенный, с чёрной маской, закрывающей половину лица, отчего глаза становились ещё более выразительными. Зрачки полыхали голубым пламенем, во мне кипела магия, но… стоило подумать о ней, как сияние тут же исчезло.
        Я замер на месте и прислушался к себе.
        Странное ощущение. Если раньше я готов был свернуть горы, перебежать моря и воспарить в небеса, то теперь не мог даже думать об этом. Подобные мысли казались глупыми и… нереальными.
        Так, стоп, почему это нереально? Ведь я преследовал демонессу по воздуху, а сила моего меча разносила в клочья даже подобные глыбы. Так что же случилось?
        Ответ не заставил себя долго ждать. Достаточно было лишь присмотреться к гладкой поверхности монолита.
        - Неужто? - прошептал я, понимая, насколько сильно влип. - Это диуриум?
        Глава 23
        Позади что-то упало на песок, и лёгкое давление на спину пропало. Обернулся и увидел меч, валявшийся у ног.
        Чёрт, плохо дело. Магия постепенно покидает меня. Если ошейники я ещё мог раздавить, то здесь буквально всё пропитано антимагической силой, подавляющей даже мои способности.
        Подняв оружие, ощутил его тяжесть.
        Сражаться можно, но будет непросто. Да и с кем здесь воевать?
        Осмотревшись ещё раз, не заметил ни единой живой души.
        Что это за место? И почему наш заказчик отправил подельника именно сюда? Хотя нет, с последним всё более-менее понятно, если второй ван тоже был магом, то здесь он ничего не сможет сделать. Ведь даже божественная магия настолько обесценивается в этой пустыне, то что говорить об обычном маге?
        И да, я был практически уверен, что ван, за которым я пришёл, не представляет особой опасности. Будь он умнее или сильнее, то не попался бы в такую простенькую ловушку. И всё же расслабляться не стоит.
        Отойдя на пару шагов от чёрного монолита, почувствовал лёгкий прилив сил. Вряд ли я смогу прыгать по небесам, но определённо свернуть шею одним движением получится. А когда сконцентрировал магию на руках, то увидел слабые голубые ленты, скользящие по предплечью.
        - Уже лучше, - пробормотал я и двинулся дальше.
        Куда идти, пока не знал, но решил довериться интуиции. Больше вариантов не оставалось. Даже если ван приземлился на том же месте, где и я, его следы давно замело песком, что нещадно бил по лицу.
        Пройдя несколько десятков дзё между чёрными скалами, приметил нечто выбивающееся из общего ландшафта. Небольшое каменное возвышение. Именно, что каменное, или же из твёрдого песчаника, неважно. Главное, что там зияла дыра. Пещера! Если маг где и скрылся, то это одно из самых лучших мест.
        Но стоило мне хоть немного обрадоваться, как шестое чувство буквально завопило в голове мерзким тонким голоском, будто сирена. Я поморщился, так как подобное было со мной впервые, ментальные чувства превратились в материальные. Поблизости была опасность, в этом не приходилось сомневаться, ведь непросто так раздался звук.
        Перехватив меч обеими руками, внимательно осмотрелся, но из-за усиливающегося ветра так ничего и не заметил.
        Зараза, что здесь происходит?
        Внезапно справа послышался взрыв, и вверх взметнулся фонтан песка. Я отскочил в сторону и взмахнул мечом, с которого сорвалась бледная голубая линия, растворившаяся, не долетев до цели. И да, теперь у меня появилась цель.
        В нескольких шагах впереди стояло огромное худое существо, сплошь покрытое диуриумом, а, может, и состоящее из него. В два человеческих роста, тело из сегментов, и четыре пары длинных лап, оканчивающихся зазубренными лезвиями. Словно мутировавший богомол-переросток с двойными жвалами.
        Монстр подлетел в воздух вместе с фонтаном и рухнул неподалёку от меня, при этом звонко и противно заверещав.
        Вот же гадость!
        Я вновь поморщился и чуть отступил.
        Но даже это лёгкое движение спровоцировало монстра. Он ринулся в бой, приподнявшись над землёй. В песок под моими ногами вонзились сразу четыре когтя, но в тот момент мне удалось отскочить назад, даже не ударив врага.
        И лишь приземлился, как позади послышался знакомый визг, а в следующий момент на спину обрушился тяжёлый удар. Я отлетел в сторону и покатился по бархану вниз, надеясь, что круговерть вскоре закончится.
        Кое-как удалось вернуть контроль над телом, и я остановился, вскочив на ноги. Но в ту же секунду перед лицом появилась острая лапа, ударившая точно в грудь. Из лёгких вырвался последний воздух, а во рту почувствовал металлический привкус.
        Плохо дело. Костюм из шкур мне не пробьют, но превратить мои внутренности в фарш монстры вполне способны. Рухнув на спину, тут же перекатился влево, а туда, где лежал секунду назад, вонзились острые когти. Снова вскочил и уже на этот раз ударил мечом.
        Видимо, здешним монстрам никто не противостоит. Иначе как объяснить, что тварь не ожидала моей атаки, один коготь отлетел, а по пустыне прокатился дикий, полный боли, визг. Лапа моего противника будто бы разбилась, и это значило лишь одно - они и правда состоят из диуриума.
        Плохо, плохо, плохо.
        Я не стал медлить и тут же прыгнул под брюхо монстра, ударив снизу вверх.
        Послышался звон стали и бьющегося стекла. Из распоротого сегмента посыпались чёрные осколки, а монстр дёрнулся вправо, чем только ухудшил свою участь. Меч разрубил его пополам, но даже это не убило кристаллическое чудовище. Развалившись на две части, оно перебирало конечностями и старалось добраться до меня, скользя по песку.
        И я уже собирался завершить начатое и добить тварь, как сзади вновь послышался злобный визг. Я успел сориентироваться, но двигаться быстрее не получалось из-за антрацитового монолита, к которому мы подобрались в пылу битвы.
        Пригнувшись, пропустил над головой коготь и тут же отпрыгнул назад. Второй монстр стремительно наступал, вонзая острые лапы в песок и заставляя меня пятиться.
        Под ногами что-то звякнуло. Бросив мимолётный взгляд, увидел оторванную конечность поверженного противника, который уже подползал справа.
        Да вашу ж мать!
        Вскинул руку и бросил в целого врага синий сгусток магии, но тот лишь полыхнул, попав в морду твари, и лопнул, будто мыльный пузырь. Монстр мотнул головой и снова ринулся в атаку, расправив жвала.
        Вот же угораздило!
        Вновь уворот и прыжок влево, дабы ускользнуть от обоих противников. Второй богомол, видимо, запомнил, что произошло с сотоварищем, и сам отскочил, когда я оказался рядом. Меч только успел полоснуть по кристаллическому телу твари, но даже это заставило монстра завизжать.
        Не нравится, сука? Игра только начинается.
        Воодушевлённый успехом, снова бросил в того голубой сгусток. Знаю, что он не причинит ему вреда, но попав точно в голову противника, заставил того на пару мгновений отвлечься. Этого времени мне хватило, чтобы подскочить и ударить по брюху и лапам.
        В эту атаку я вложил все силы, и она удалась. Взрыв и звон бьющегося кристалла. По сторонам разлетелись чёрные осколки, а передо мной рухнула верхняя половина твари. Миг, и голова монстра так же превращается в кучу мелких чёрных частей.
        - Уф, - выдохнул я, выпрямившись. Противник затих, а вот первый всё ещё скребётся когтями. - Теперь твоя очередь.
        Я медленно подошёл к раненому. Он попытался ударить, но я придавил коготь ногой и рубанул мечом, пробив тому макушку. Тварь моментально затихла и ткнулась мордой в песок.
        - Наконец-то, - я перевёл дух и в который раз осмотрелся.
        Интуиция молчала, значит, врагов поблизости больше нет. Это радует. Но долго ли продлится такая тишина? Если появилась одна парочка, то могут объявиться и остальные.
        С этими мыслями двинулся на невысокий бархан, с которого меня так бесцеремонно спустили.

* * *
        - Бред собачий, - ругалась Аска, сидя на татами.
        Троица людей до сих пор были в том же зале, где впервые встретились с Тсукико. Никто не собирался идти к себе, хотя на небе уже давно взошла луна. События минувшего дня всё ещё будоражили их разумы и чувства.
        - Он же не знает, каково нам пришлось, - злилась широкоплечая девушка. - Жил в роскоши Ито, и тут внезапно стал героем?!
        - Да, - кивнул Бролл. - Местные ваны считают его настоящим героем, избавителем от монстров и освободителем.
        - Да херня всё это! - не унималась та.
        - Почему?! - резко возразила Энола, блеснув синими глазками. - Может, ты даже не пыталась его понять?
        - А он нас понимает? - огрызнулась Аска. - Как такой станет Императором, если ничего не знает о народе?
        - Может, так оно и надо? - предположила Бролл, задумавшись. - Он знает дипломатию, знаком с другими кланами, его воспитывал сам Джиро-сан. А это ван, которого стоит воспринимать всерьёз. Всё же именно по его роду проклятие Безумного Императора сошло на нет. Да и по словам Этти, старик Ито довольно мудрый.
        - И что с того? - скривилась рыжая собеседница. - Это ещё не значит, что нас стоит списывать со счетов.
        - Тебя никто и не списывает, - усмехнулась Энола. - Или так рвёшься на престол, что готова пойти по головам своих же?
        - С ума сошла?! Я именно из-за этого и злюсь!
        - То, что его не было с нами, не говорит, что Тсукико нежный цветок лотоса, что не знал ни грязи, ни боли, - нравоучительно заявил Бролл, отчего обе девушки удивлённо взглянули на него. - Что? - рассмеялся тот. - Уроки в Имперском Дворце не прошли даром. Или я, по-вашему, всегда должен быть накачанным болванчиком?
        - Но мы ведь тоже изучали дипломатию, - ухватилась за соломинку Аска. - Почему бы…
        - Тебя так расстроило то, что выбрали не тебя?
        - Да хрен с ним! Ты тоже подходишь на роль Императора.
        - Да, но Тсукико внук Ито, значит, у него гораздо больше шансов стать новым правителем. Ты же помнишь, что рассказывала про него Этти. Сколько всего свалилось на плечи парня, когда в их дом ворвались оборотни. Он ведь до этого был никем, а потом, - Бролл щёлкнул пальцами, - начались кровавые приключения.
        - Этти просто сохнет по нему, - недовольно пробормотала Аска. - Уверена, что-то между ними было. Учительница и ученик, классика!
        - А ты завидуешь? - рассмеялась Энола.
        - Как раз таки я нет, - подруга бросила на неё насмешливый взгляд, всем своим видом давая понять, что прекрасно понимает чувства синевласой девушки к новому члену «Общества».
        - О чём ты? - смущённо переспросила та.
        - А то ты не знаешь, - на лице Аски появилось хищное выражение. - Кто вился вокруг Тсукико, словно собачонка, стараясь выпендриться при каждом удобном случае?
        - Аска, - Бролл посуровел. - Не стоит нам дерзить. Мы в одной лодке, если ты помнишь.
        Та протяжно вздохнула и покачала головой.
        - Да, простите, - тихо произнесла она, опустив взор.
        - А, может, он выберет меня, когда станет новым Императором? - Энола попыталась перевести разговор в шутку, но судя по взглядам друзей, ничего не вышло. - Ну и ладно.
        Внезапно она напряглась и вскинула глаза к потолку. Остальные последовали её примеру, но ничего там не увидели.
        - В чём дело? - прошептал Бролл. - К нам кто-то идёт?
        - Да, - отозвалась девушка.
        Не прошло и десяти секунд, как в коридоре послышались тяжёлые шаги. Двери разъехались в стороны, и на пороге появился воин, облачённый в чёрные блестящие доспехи.
        - Гидза? - первым поднялся Бролл. - В чём дело? Уже поздно…
        - И что? - сурово переспросил тот. - Для вас это в новинку?
        - Эй, Гидза?! - Аска вскочила с места и ткнула в его сторону пальцем. - Что ты себе позволяешь?
        - Я бы на вашем месте прикусил язык, - в той же манере ответил воин. - Вас вызывают на допрос.
        - Что? - переспросил ошарашенный парень. - С какой это стати?
        - Сегодня вас видели на рынке у магических лавок. И всего лишь час назад несколько из них сгорели дотла.
        Глава 24
        Взобравшись на бархан, приметил ту самую пещеру, к которой стремился вначале, и осторожно двинулся к ней. Мне совсем не хотелось вновь встретиться с этими антрацитовыми тварями. И первых двух хватило с головой. Кто знает, что здесь может ещё появиться. Вдруг из земли вырвется огромный чёрный Шаи-Хулуд. Вот с этим песчаным червём мне точно не справится.
        Осторожно подобрался к пещере, подозрительно оглядываясь по сторонам. Опасности не чуял, и всё же это не значит, что её нет. За всё время моих приключений я понял, что необходимо постоянно оставаться настороже, особенно в таких местах.
        Что это за мир? И почему он привлёк внимание магов? Ведь неспроста портал привёл именно сюда.
        Остановившись у тёмного провала, набрал полную грудь воздуха, благо, маска помогала дышать. Шагнув внутрь, зрение сразу же нормализовалось, позволив мне осмотреться. Ничего особенного, каменные стены и потолок. Под ногами всё тот же песок, но уже не такой рыхлый.
        А вот это интересно. Если здесь никого нет, то почему он утоптан? Или это особенность пещеры? Может, давление иное? Хотя я ничего такого не ощущаю. Возможно, внутри живут какие-то твари, явно не чёрные богомолы, так как их тела слишком огромные для этого прохода. Значит, кто-то другой. И неизвестность играла на нервах, словно бродячий музыкант на сямисэне.
        Ладно, успокойся. Ты сын богов, воспитанник тэнгу, убийца монстров. Что тебе стоит справиться ещё с парочкой тварей? Ничего, если бы не диуриум, который, как казалось, был повсюду, включая песок. Возможно, так и есть, мелкая пыльца определённо хрустела под ногами, и я чувствовал, что прежних сил уже нет. А недавний бой ещё и вымотал.
        Я медленно двигался по пустынному туннелю, держа перед собой оружие, готовясь в любой момент к атаке. Но вокруг царила мёртвая тишина. Ни просвета, ни ответвлений, просто каменный коридор, ведущий в неизвестность.
        Прошло минут десять, а, может, и больше, пока я не заметил слабое свечение где-то далеко впереди. Лёгкий голубой свет струился, будто из самой земли. Подобное завораживало, но я не знал, что там именно, поэтому не спешил. Но когда подобрался ближе, то увидел просторную пещеру, усеянную небольшими кратерами, заполненных сияющей водой.
        Так, так, так, это что-то новенькое. Только не говорите мне, что отсюда и пополняется саке в камэоса.
        По спине пробежались мурашки, предупреждая об опасности. Не так, как с монстрами, но интуиция меня не подводила. Тело среагировало молниеносно. Позади раздался шорох, а следом за этим крик. Я сделал шаг вперёд и в сторону, резко развернулся, вскинув руку. И тут же схватил, прыгнувшего с потолка, вана за горло. Краем глаза заметили небольшой выступ в стене, именно там незнакомец и прятался.
        Отбросил его в сторону и навёл оружие.
        - Успокойся, - произнёс я приказным тоном. - Я не хочу тебя убивать.
        Почему? Наверное, из-за того, что передо мной валялся на спине высокий неко в грязной порванной одежде и с подратыми кошачьими ушами. Наверняка из-за своих экспериментов и плохой компании. Ведь я практически не сомневался, что нашёл того, за кем пришёл. Да и чёрный ошейник на тощей шее свидетельствовал именно об этом. Либо сюда скидывают всех неугодных Императору магов.
        - Кто ты такой? - ван отполз к стене, в руке он сжимал тонкий каменный осколок.
        Где-то уже умудрился заточить, неплохо, но вряд ли такое оружие ему поможет справиться с теми тварями, что встретили меня наверху.
        - Меня зовут Ито Тсукико, - начал я, не сводя с собеседника пристального взгляда. - А вот кто ты такой?
        - Я? - кажется ван справился с испугом и взял себя в руки. - Ты явился в пустыню не просто так. Скорее всего, Кинахато послал проверить жив я или нет. Верно?
        - Кинахато, - пробормотал я, понимаю, что мы так и не узнали имя заказчика. М-да уж, молодцы, ничего не скажешь. - Кто это?
        - Не придуряйся, Ито Тсукико. Я слышал о тебе. Говорят, на острове вашему клану удалось развязать кровавую войну со всеми остальными. И всё благодаря подарку Фуцунуси?
        С этими словами кивнул на меч, по которому бегал голубоватые искорки.
        - Мы не нападали, - процедил сквозь зубы, так как подобная грубая ложь мне претила. - Всего лишь защищались. Ватанабэ и Ямадзаки строили против моего клана козни уже несколько лет. А потом напали в открытую…
        - Ну да, ну да, - усмехнулся тот, перебив меня. - Что ещё интересного расскажешь?
        Вот же сучий потрох.
        - С тебя хватит того, что я не собираюсь тебя убивать. Наоборот, мне нужно вернуть тебя живым.
        - Ого, - выдохнул тот, то ли иронично, то ли и правда заинтересовался. А, может, и оба варианта верны. - С чего такая щедрость, человек?
        И снова он грубит. Ну ладно, дело твоё.
        - Мне нужна информация. Почему Кинахато отправил тебя именно сюда? Что между вами было? И что в том конверте?
        - О-о-о, - протянул тот. - Значит, я был прав. Этот ублюдок послал тебя, чтобы…
        - Я уже сказал, убивать тебя не собираюсь, - пришлось опустить меч. - Просто расскажи мне всё, что знаешь.
        На пару секунд ван задумался, смотря то на меня, то на кратеры со светящейся жидкостью. После чего ухмыльнулся собственным мыслям и спокойно ответил, облокотившись о стену:
        - Хорошо, Ито-сан. Но ты должен пообещать, что поможешь мне выбраться отсюда и оставишь в живых.
        - Обещаю, - не раздумывая, кивнул я.

* * *
        Сидя напротив Исикао, именно так звали моего нового знакомого (приятелем называть его слишком рано, да и не собирался я с ним заводить тесного общения), я думал, насколько же всё просто и в то же время подло живут ваны в этом мире. Да, я сталкивался с подобным множество раз, но до сих пор не перестаю удивляться их наглости и жадности. Чем больше власти, тем больше мерзости поселяется в слабых душах.
        Вот так было и с двумя магами-компаньонами. Исикао и Кинахато познакомились несколько лет назад и провернули немало совместных дел. Каких точно, он говорить не стал, но я и не вдавался в подробности. Видимо, собеседник чувствовал себя в безопасности рядом со мной, ведь я дал слово и не мог его нарушить. Однако… но об этом позже.
        А пока ван рассказал мне простенькую и мерзкую историю.
        Оказывается, в мир, наполненный диуриумом, то есть эту чёртову пустыню, иногда открываются порталы. Тогда-то сюда проникают искатели антимагического металла и переносят в империю Худжу. Проходы появляются в определённых точках, вычислить которые не составило труда для имперских магов. Вот только была одна проблема - ограниченное время. Портал работал лишь несколько часов, после чего закрывался на пару лет. Плюс-минус год или около того. Стоит ли говорить, что такая руда была чуть ли не бесценной и использовалась лишь в домах зажиточных ванов?
        Однако Кинахато нашёл в древних свитках заклинание, способное удерживать портал открытым довольно долгое время. А Исикао научился открывать их в любую точку мира. И не только местного мира, но и другие реальности распахнули перед ним двери. Тогда-то парочка, словно по воле Мироздания, как говорил Ник (интересно, как он там со своими «семейными проблемами»?) и нашла друг друга. Естественно, сплотились, и решили открыть собственное предприятие по добыче диуриума.
        Первые эксперименты оказались провальными, что неудивительно. Но потом появился заметный прогресс. Паре магов удалось отправить сюда нескольких наёмников. Более того, один из них даже вернулся. Вот только то, что он рассказал, не внушало оптимизма. Конечно, ваны знали о кристаллических тварях, но никто не думал, что они разумны. Оказалось, что у местной фауны есть своя иерархия, понять которую пока не получилось. Да и вряд ли получится, ведь для этого нужны исследования, а сами богомолы и иже с ними не спешат подпускать другие расы и тем более ставить на себе опыты. Но то, что у порталов Исикао появились засады монстров, говорило именно о разумности тварей.
        Дальше - больше. Компаньоны нашли банду наёмников, которые оказались опытны, а их услуги стоили не так уж и дорого. Всё из-за того, что в столице за их головы назначили неплохую цену, поэтому они согласились отправиться в пустыню, организовать там что-то типа форта, где можно было бы беспрепятственно добывать диуриум и отправлять в Империю.
        - И кто бы на вас работал? - спросил я, внимательно глядя на вана. Он мне совсем не нравился. Слишком низменные желания, слишком алчная и гнилая душонка.
        - Отбросы общества, - усмехнувшись, ответил тот. - Бродяги и нищие. Их полно в городе. За пару монет они готовы разорвать друг другу глотки, а мы им предлагаем неплохую работёнку.
        - Прийти в мир, где живут твари, способные убить одним лишь взмахом? - нахмурился я. - За такое стоит платить гораздо больше, чем пару монет.
        - Не забывай, что у нас тоже есть расходы, - ван развёл руками. - К тому же достать освобождение для головорезов дело затратное.
        - Так вот, что было в письме, - кивнул я.
        - Именно, - Исикао поморщился и сплюнул наземь. - Но этот ублюдок Кинахато решил забрать всё дело себе. Он нанял парочку ванов, следить за мной. Когда я послал курьера, его встретили на полпути и… - сжал кулаки от злости.
        - Видимо, посыльный был тебе дорог. Иначе бы отправил письмо сам, такими бумагами не разбрасываются.
        - Не твоё дело, - огрызнулся тот в ответ и продолжил: - Я понял, что всё покатилось в Бездну, когда он не вернулся. У меня стояла метка на конверте, поэтому я смог пройти по следу. Но я оказался слишком самонадеян и не заметил слежки. После чего в лесу встретили уже меня.
        - И почему я не удивлён, - сказал я с лёгкой улыбкой.
        - Да что ты понимаешь…
        - Очень многое. Поэтому давай не будем мериться, у кого больше, и выберемся отсюда.
        - Хорошая мысль, - ван встал и подозрительно посмотрел на меня. - Но ты так и не сказал, зачем тебе это. Хочешь вытащить того, кого заказали убить?
        - Повторяю в последний раз, - устало потёр переносицу. - Мне не заказывали убийство. Твой друг даже не предложил тебя искать.
        - Кинахато мне не друг.
        - Да мне плевать, - отмахнулся я и посмотрел на своё отражение в голубой воде. - Я просто не люблю, когда мной манипулируют. Тем более такие, как вы.
        - Как мы? - презрительно усмехнулся ван. - И чем же мы отличаемся от остальных?
        Я не сразу ответил. Пронзив того холодным взглядом, выждал несколько секунд, после чего коротко сказал:
        - Всем.
        Продолжать беседу не хотелось, поэтому я отвернулся и задумался.
        Собственно, а как ты, Тсукико, планировал отсюда выбираться? Старик Катэко не дал никаких точных указаний. Лишь говорил о временной магии. И что мне делать? Вернуться на то место, где я появился? Но сейчас на поверхности даже следов не осталось, песок всё замёл. К тому же после драки с монстрами, я перестал ориентироваться. М-да, мы встряли по полной.
        Но стоило подумать о старике, как с потолка что-то сорвалось и медленно опустилось мне на подставленную ладонь.
        Сияющее пёрышко! Точь-в-точь как те, что покрывали тело Птицы-Зверя!
        Глава 25
        Пёрышко всколыхнулось и поднялось в воздух, медленно полетев в сторону выхода. Следом за ним сверху, будто из ниоткуда, появилась ещё парочка.
        Вот чёрт, всё же нам придётся выйти.
        - Что это? - изумлённо спросил Исикао.
        - Наш выход, - ответил я и двинулся обратно в туннель. - Если хочешь выбраться, то держись рядом.
        Тот не стал спорить и засеменил слева.
        Тьма туннеля оказалась для него проблематичной, поэтому я частенько слышал ругань, когда он спотыкался.
        Что ж, хорошо, мои способности не исчезли полностью, и я могу свободно видеть, что предо мной.
        - Грязная тварь, - в который раз возмущался ван. - Как же он удивится, когда увидит меня.
        - И что ты намерен делать? - на всякий случай переспросил я.
        - Тебе-то что? - съязвил тот. - Вытащи меня из пустыни, и я заплачу.
        - Ты, видимо, так и не понял, - я покосился на спутника, и тот вздрогнул. Наверное, его напугали мои светящиеся глаза. - Неужели думаешь, что меня, члена клана Ито, можно купить?
        - Тогда что? - он старался выглядеть спокойным, но дрожащий голос выдал его волнение.
        - Мне нужна справедливость. Как только выберемся отсюда, я отдам вас вместе с Кинахато стражам.
        - Не получится, - на лице вана появилась язвительная ухмылка. - Тебя ищут в столице. Даже я это знаю, хотя не выбирался из своей префектуры довольно давно.
        - Кто сказал, что я сдам вас лично? - ответил тем же насмешливым тоном. - Думаешь, я сунулся к Императору без плана?
        Ван замер на несколько секунд, после чего судорожно сглотнул.
        - «Общество Чистоты»? - одними губами прошептал он.
        Я лишь кивнул.
        Ух ты, получается, мои, так сказать, коллеги известны во многих краях, и вызывают уважительную дрожь? Но ван не стал говорить, что и их могут поймать, как шпионов или врагов народа. Прекрасно понимает, что члены «Общества» пустили свои тентакли во все сферы Империи.
        - Так и будешь здесь стоять? - переспросил я, глядя на взволнованного спутника. - Я узнал что хотел, могу оставить в пустыне, если пожелаешь.
        Тот вздрогнул, пришёл в себя и молча пошёл следом за мной.
        А стоило нам поравняться, как я заметил бегающие глазки вана.
        Наверняка обдумывает план, как избавиться от меня, когда окажемся в Худжу. Жаль, что с ошейником он ни на что не способен. Да и без него тоже против меня никто, честно говоря. Так что придётся тебе, дружище, принять мои условия. Либо оказаться в темнице (ну, почти), либо остаться здесь.

* * *
        - Как вы себя чувствуете, Катэко-сан? - обеспокоенно спросила Этти.
        Светящаяся Птица, парящая всё это время над деревьями, медленно опускалась и всё чаще садилась на землю, чтобы через пару минут вновь подняться ввысь. Вот только такие передышки происходили всё чаще.
        «Время уходит, Этти, - послышался голос старика в её голове. - Если Тсукико не поспешит, то я не смогу его вытащить до следующей ночи».
        - Он должен успеть, - кицуне ходила по поляне и не могла найти себе место. - В любом случае справится, - замерла и вопросительно взглянула на Птицу. - Вы знаете в какой мир он попал?
        «Теперь да, - вновь голос старика, после чего ненадолго замолчал. - Пустыня Лао».

* * *
        Мы выбрались из пещеры, когда буря набирала свои обороты. Идти в таком песчаном кошмаре казалось чистой воды идиотизмом, но у нас не оставалось выбора.
        - Эй, подкидыш Ито? - в своей манере обратился ко мне спутник. - Ты с ума сошёл, что ли? Даже с твоими силами, нам не пробраться… куда бы то ни было. Нас же сейчас попросту заметёт, а кристальные твари потом полакомятся тёплыми кишками.
        - Вряд ли они плотоядны, - ответил я, даже не оборачиваясь.
        Резкий порыв ветра заставил прикрыться руками, но я не останавливался и двигался за тремя светящимися точками, что парили в дзё от меня. Болтовня Исикао не раздражала, я практически не обращал на неё внимания. А вот он, кажется, обиделся на игнор с моей стороны.
        - С чего ты взял, мальчишка?! - сурово переспросил он, догоняя меня. - Ты хоть одну видел?!
        - Их плоть состоит из кристалла. Значит, питаются чем-то иным. Да и не думаю, что здесь есть хоть кто-то, похожий на нас. А ваны редко посещают этот мир, чтобы прокормить весь вид, - отстранился от настырного спутника и двинулся дальше. - К тому же я убил двоих по пути к тебе.
        - Что?! - воскликнул тот. - Кому ты сказки рассказываешь?! Их практически невозможно…
        И тут он замолчал, уставившись вперёд. Я тоже остановился, так как дела обернулись не самым лучшим образом.
        Пёрышки, что кружили неподалёку, внезапно взметнулись вверх и растворились в воздухе, наполненным песком.
        Да твою ж мать!
        Я постарался сосредоточиться и мысленно позвать старика.
        Катэко-сан! Вы слышите меня?
        Ответа не последовало. Тогда я обратился к Канон, но и похотливая богиня молчала. То же самое с Накимэ и Сусаноо. Чёрт, да я даже позвал родителей, так как просто не знал, что делать!
        Неужто я не успел? Старик потерял силы и теперь превратился в вана? Но что в таком случае делать нам? Ответ только один - дождаться следующей ночи. Постараться выжить и не упустить момент, когда пёрышки вновь появятся перед носом. А для этого необходимо укрыться.
        Я обернулся к встревоженному вану.
        - Опоздали, - коротко сказал я. - Возвращаемся.
        - Что? - опешил тот. - Куда?
        - На вечернюю прогулку, - огрызнулся я и первым двинулся в обратном направлении.
        - Эй, эй, парнишка, - ван поспешил за мной. - Что произошло? Ты же говорил, что вытащишь нас отсюда!
        Его голос вновь предательски срывался. То ли истерика, то ли завывание ветра. Плевать, главное - спрятаться от монстров, приближение которых я уже чувствовал.
        - Сказал - вытащу, - продолжать бессмысленный диалог не было никакого желания, поэтому я не церемонился и отвечал односложно.
        - Ну так и что?!
        Маг схватил меня за плечо и резко развернул к себе.
        В тот же миг я перехватил его за кисть и вывернул так, что противник не успел ничего понять, а уже оказался на песке.
        - Успокойся, - всё же придётся объясниться, иначе будет истерить, словно девочка на выданье. - Сегодня мы не успели, придётся подождать ещё сутки. Как только в империи наступит ночь, нам помогут. Всё понял?
        Сказав это, схватил вана за ворот и рывком поставил на ноги.
        - А сразу сказать нельзя было? - пробурчал тот, отбросив мои руки.
        Ох, боги, дайте мне сил вытерпеть этого идиота.
        В голове появился неприятный писк, нарастающий с каждой секундой. Буря не усиливалась, но всё равно было сложно что-то рассмотреть даже на расстоянии в пару дзё.
        Твари подбираются к нам!
        Резкая боль ударила в висок, заставив заскрипеть зубами. Я схватился за голову и чуть было не упал, настолько сильной была ментальная атака.
        Что такое?! Почему так больно?! И как они вообще это делают?!
        - Эй, парнишка? - позади послышался голос Исикао, а на плечо легла его ладонь. - Что с тобой?
        Но всё прошло так же стремительно, как и началось.
        - Ты не чувствуешь их? - посмотрел на спутника.
        - Кого? - испуганно переспросил тот и принялся вертеть глупой башкой.
        Да как такому кретину почти удалось стать главарём преступной шайки? Видимо, Кинахато, правда, не особо задумывался над ловушкой, раз этот маг так глупо себя ведёт.
        Мысли пролетели за считаные секунды. А следом за ними раздался жуткий рёв.
        Позади Исикао появилась незнакомая тварь. Меньше богомолов, но всё равно вёрткая и шустрая, больше похожая на песчаную ящерицу, только состоявшая полностью из чёрного кристалла.
        Монстр вцепился в ногу вана и рванул в сторону. Маг закричал и, не удержав равновесие, рухнул на песок, после чего твари оставалось лишь тянуть за собой извивающееся тело.
        Я хотел броситься за ним, но в этот момент слева от меня послышался мерзкий писк. Рефлекторно подскочил на месте и ударил мечом вниз. Хруст и треск разбитого кристалла. Мне удалось прибить одну из таких гадин, что решила незаметно подкрасться.
        Ринулся на крики вана. Но сделав всего лишь несколько шагов, был вынужден отскочить в сторону, так как из песка вырвался ещё один богомол. Чёрный коготь вонзился подле моих ног, лишь в последний миг удалось отскочить и остаться целым. Но монстр не собирался отступать. Поэтому уже через мгновение вновь пошёл в атаку.
        Пару ударов пропустил над головой. После чего отпрыгнул назад и вновь отмахнулся. На этот раз противник запомнил все мои уловки, что я провёл с первыми двумя врагами, и старался не попадаться. Его атаки были выжидающими, смелыми, но в то же время осторожными. Стоило бросить голубой шар ему в морду, как он прикрывался когтём или вовсе уворачивался. Я старался не злиться, но понимал, что чем дольше провожусь с этим монстром, тем больше у другого будет времени сожрать Исикао.
        - Ну же! - крикнул я и взмахнул мечом.
        Внезапно ветер утих, а песок, бьющий по лицу, опустился к ногам. Передо мной вновь открылся вид бескрайней мрачной пустыни, в которую вонзили гигантские смоляные кристаллы.
        Казалось, что и богомол не ожидал такого поворота событий. Он на мгновение замер и помотал башкой, а после вновь бросился в бой.
        Удар, ещё удар. Меч, встречаясь с антрацитовыми когтями, выбивал искры, что отчётливо виднелись в надвигающихся сумерках. Я распалялся всё сильнее. Краем зрения заметил, что ящероподобная тварь волочит моего нового знакомого к одному из монолитов. Зачем? Да чёрт их знает. Может, сейчас она сольётся с кристаллической поверхностью и утащит за собой?
        Не время для раздумий!
        От нарастающих эмоций по телу пробежалась приятная согревающая дрожь. Как тогда в пагоде колдуна Торо. По рукам заскользили голубенькие змейки, протянулись к кулакам и засветились так ярко, что богомол невольно отступил.
        Нет уж, приятель. Раз мы сошлись в поединке, то уйдёт только один!
        Я ударил магическим всплеском. Голубая линия сорвалась с пальцев и врезалась в морду монстра.
        Да! Сила возвращается!
        Враг ещё раз отступил, но и я времени не терял.
        Подскочив к нему, рубанул наотмашь мечом, разбив пару когтей. Тот взвыл и выгнулся в спине.
        Отлично, то, что доктор прописал!
        Удар в грудь и резкий рывок в сторону. И вот уже половина твари падает передо мной ниц. Я расплылся в довольной улыбке, и это сыграло со мной злую шутку. Слишком рано расслабился.
        Богомол на последнем издыхании успел отмахнуться лапой и ударить точно в плечо. Я вскрикнул от острой боли. Нет, костюм вновь не удалось пробить, однако сила удара оказалась приличной. Меня отбросила на несколько шагов вправо. К тому же тварь успела выбить из моих рук меч. И, видимо, что-то в этой тёмно-кристаллической голове всё же шевелилось, так как богомол, увидев, валяющееся рядом оружие, подцепил его уцелевшим когтем и откинул от нас подальше.
        Ах ты тварь!
        Я вскочил на ноги и тут же скривился от боли. Пришлось атаковать, стиснув зубы. Вот только магия вновь ослабла, и голубой сгусток, вылетевший из моей ладони, лишь на пару секунд ослепил противника.
        Да чтоб тебя!
        Богомол, истерично шевеля конечностями, волочил своё разбитое тело ко мне.
        Нет, так дела не делаются. Я буду первым.
        Пара прыжков, и я возле чёрного врага. Он попытался дотянуться, но я уклонился. Схватил его же отрубленный коготь, вновь увернулся и ударил сверху. Череп моментально разлетелся на десятки осколков, и богомол затих.
        А вот Исикао замолкать не собирался. Не знаю, насколько в нём хватило бы запалу, но голосил он знатно. Подбежав к мечу, поднял его и, крутанувшись на месте, метнул оружие в чёрную ящерицу.
        Конечно, в обычных условиях мой трюк вряд ли увенчался бы успехом. Но я ведь сын бога-воина! Бога-оружейника! Кто сказал, что я должен промахнуться?
        И звон разбитого кристалла был знаком, что идея увенчалась успехом. Исикао лежал у самого обелиска и не сводил вытаращенных глаз с мёртвой твари, которая почти добралась до укрытия.
        Идиот, чего же ты ждёшь?! Оттуда могут появиться новые!
        И только я собирался позвать вана, как над пустыней раздался громоподобный голос:
        - Довольно!
        А через мгновение, разбив кристальную поверхность монолита, к Исикао шагнула высокая женщина.
        Глава 26
        - Кто вы такие?! - гневно спросила она.
        Ящерица, тащившая моего знакомого, отпустила добычу и покорно опустила перед ней голову, попятившись, словно нашкодившая собака.
        Женщина была облачена в штаны, обтягивающие стройные и сильные ноги, белую тряпку (бывшую ранее, скорее всего, рубахой), прикрывающую небольшую грудь, и с серой повязкой на голове, перетянутую металлическим обручем. Но больше всего меня удивил даже не тот факт, что я встретил ЧЕЛОВЕКА в этом богами забытом месте, а её конечности. Да, именно так, потому что язык не поворачивался назвать длинный и шипастый чёрный коготь левой рукой. Такая же трансформация произошла и с правой ногой. Правда, она всё ещё имела более-менее человеческий вид, с той лишь разницей, что стала полностью чёрным кристаллом с двумя когтями, заменяющие стопу. За спиной на лёгком ветру развивался грязный тёмно-зелёный плащ.
        - Вам не место в пустыне! - она пронзила меня холодным взглядом, отчего на затылке зашевелились волосы.
        - Мы знаем! - в тон ей ответил я и, подобрав с песка меч, неспешно двинулся к незнакомке. - И были бы рады убраться отсюда. Но, увы, сейчас это не получится.
        - Ты не ответил на вопрос, человек! - вновь суровый голос. - Кто вы?!
        - Наши имена тебе ничего не скажут, - поймите, я довольно вежлив, но, когда со мной начинают грубо разговаривать, терпеть не стану. - Позволь, я возьму своего… спутника, и мы уйдём. Никто не хочет…
        - Стой! - она вскинула человеческую руку. - Он никуда не уйдёт, - кивнула на лежащего неподалёку Исикао, который боялся пошевелиться. Даже боль в разодранной ноге, не могла заставить его вымолвить и слово. - Его душа черна, как диуриум. Теперь он принадлежит пустыне.
        - Э, нет, - я всё-таки остановился, но не собирался соглашаться со странной жительницей песков. - Он мне нужен.
        - Для чего? - женщина склонила голову набок, теперь в её голосе звучал интерес.
        - Это так важно?
        - Если хочешь забрать его у меня, то придётся предъявить вескую причину.
        - Эй, эй, дамочка, - ого, Исикао обрёл голос? - С каких это пор вы считаете меня своей вещью?
        - Закрой рот! - огрызнулась та, бросив на него настолько ледяной взор, что ван попросту сжался и больше не пикнул. Женщина вновь посмотрела на меня. - Сюда не попадают просто так. Мироздание само решает кому и где умирать. Твой друг, - она даже не кивнула в сторону Исикао, - собирался выкрасть сердце этого мира. И Мироздание решило наказать его таким способом - отправила в пустыню, которую он желал уничтожить.
        - Эм, - я на мгновение замялся. Уж слишком пафосные речи. - Давай я не буду спорить с этим. И да, я прекрасно знаю, насколько этот ван гнилой.
        - Какого хрена, Ито?! - выпалил Исикао, но тут же умолк под пристальным взглядом женщины.
        - Но мне он нужен, чтобы предотвратить беду. Необходимо остановить ещё одного вана, который так же, как и этот, собирается открыть портал в пустыню.
        Несколько секунд женщина молчала, внимательно изучая меня. После чего вновь взглянула на Исикао и тихо, но грозно спросила:
        - Это правда?
        - Да, да, да, - залепетал тот. Видимо, надеялся, что это его спасёт.
        В принципе, я тоже на это рассчитывал.
        Однако нашим желаниям помешал вспыхнувший в глазах незнакомки огонь гнева. Причём в буквальном смысле! Её зрачки раскалились, стали ярко-алыми, а через секунду из них вырвалось пламя, лизнувшее тонкие брови.
        - Ничтожный, - прошипела женщина и двинулась на Исикао, отчего тот в испуге пополз назад.
        Мне пришлось потратить все оставшиеся силы, чтобы замедлить время и метнуться к ней, встав между ними.
        - Не надо, - выдохнул я, с трудом подняв меч. - Оставь нас, мы скоро исчезнем отсюда.
        - Уйди, человек, - произнесла та. - Ты мне не нужен. А вот он…
        - Он нужен мне, - грубо перебил её я. - Просто дай нам уйти. О большем я не прошу.
        Перед взором полыхнули голубые искорки. Значит, мои глаза засветились от злости. Отлично, пускай видит, что не стоит со мной связываться.
        - А мог бы, - она резко изменилась. - Я способна вернуть тебя в родной мир в любую минуту.
        - Да неужели? - нахмурился я. - И почему я должен тебе верить?
        - Не должен, - она выпрямилась и выпятила грудь, будто собиралась показать, насколько величественная особа в этих краях. - Но что тебе остаётся, сын богов?
        Последние слова она произнесла с явной издёвкой, прямо намекая, что знает, кто я. Ну хорошо, я люблю такие игры.
        - А ты, видимо, царица пустыни? - с ухмылкой переспросил я, не опуская оружия. - Рука и нога, как у питомцев, но сама явно не из этого мира. Что случилось? Случайный портал или жестокая расправа? Вряд ли здесь сладкая жизнь.
        На лице женщины не дрогнул ни один мускул, но вот глаза… да, там было видно, что я затронул больную тему. Однако собеседница справилась с эмоциями и продолжила ровным голосом:
        - Решать тебе, сын богов. Но я предлагаю реальную помощь. Я даже отпущу это ничтожество вместе с тобой, - кивнула на притаившегося рядом Исикао. - Но попрошу кое-что взамен.
        И почему я не удивлён?
        - Чего ты хочешь?
        - Падми.
        - Что?
        - Зови меня Падми, - она впервые улыбнулась, и это заставило меня расслабиться.
        Зараза! Снова я попался на эту удочку! Второй раз за день!
        Стоило мне облегчённо вздохнуть, как женщина резво метнулась ко мне. Отбив когтём меч, ударила кулаком мне по лицу. Но в последнюю секунду мне удалось ускориться, и я увидел, как её рука медленно поднимается прямо перед моим носом. Ещё б чуть-чуть, и он бы превратился в кровавое месиво, так как я не сомневался - женщина обладает огромной силой.
        Но уже через мгновение магия вновь оставила меня. Пришлось отскочить в сторону, при этом взмахнув мечом. А приземлившись на песок, услышал звонкий женский смех. Противница стояла в нескольких шагах от меня и смотрела на меня возбуждённым взглядом.
        - Убегаешь, человек? - вновь атаковала, но я отбил ударом. - Да как тебе вообще удалось сюда попасть и убить нескольких моих детей?!
        Ого, оказывается, я ей сильно насолил.
        С каждой брошенной фразой Падми (надеюсь, это её настоящее имя) всё больше свирепела и била сильнее. Мне удавалось уклоняться от быстрых атак, отбивать когти, что на руке, что на её ногах, так как она постоянно прыгала. Но вместе с этим я не успевал наступать. Лишь пятился, стараясь не пропустить очередной выпад.
        В её глазах полыхал азарт. Ей нравилась драка, а каждый раз, когда мне почти удавалось её зацепить, кричала от восторга.
        Больная сучка!
        Коготь пролетел над головой. Я пригнулся, но в этот же момент противница ударила ногой. Я успел подставить лезвие меча, и чёрные стопа лишь отбросила меня назад. Однако я уже чувствовал, что на издыхании. Пришлось работать головой.
        Ладно, давай посмотрим, как ты оценишь это?
        Вскочив на ноги, увидел, как противница уже устремилась в мою сторону. Я бросился к ней же, по пути метнув пару блистающих сгустков. Они взорвались, даже не долетев до врага, но мне иного и не требовалось. Вспышки несколько дезориентировали Падми. Она отмахнулась рукой, но в этот момент я уже оказался рядом и ударил мечом. Женщина ловко выгнулась назад, и лезвие просвистело у самого кончика носа. В ту же секунду врезал ногой по её колену. Падми не устояла и рухнула на спину. А через мгновение широкий клинок вошёл в песок рядом с её головой, отчего та уставилась на сталь ошалевшим взглядом.
        - Хватит! - рявкнул я.
        - Но мы ведь только начали, - её настроение вновь стало игривым.
        Коготь, заменявшей ей руку, вонзился в моё плечо. Ему удалось пробить шкуру мору, но неглубоко. Я зарычал от боли и ухватился за чёрный отросток, вывернул и заставил стонать теперь уже противницу.
        - Довольно! Я победил!
        - Да брось, - рассмеялась та сквозь зубы. - Разве тебе не понравилось?
        - Ни капли.
        Чёрт возьми, неужто ей настолько скучно, что она решила поиграть со мной?
        Но не успел я отпустить её, как Падми ударила пяткой мне по ноге и одновременно потянула коготь на себя. Я не удержался и упал прямо на женщину.
        - Злишься? - спросила она всё с тем же безумным блеском в глазах.
        Наши лица были настолько близки друг к другу, что я чувствовал её горячее дыхание на своих губах.
        - Ещё как, - ответил я и хотел подняться, но мне этого не позволили.
        Падми обхватила меня за шею и притянула к себе, страстно поцеловав. В первую секунду я растерялся и поддался импульсу. Но уже через миг, отпрянул от наглой любовницы, удивлённо уставившись на неё.
        - Прости, - но в её голосе не было ни капли раскаяния. - Здесь так одиноко, что не знаешь, чем себя занять.
        - По-твоему, меня это волнуют? - переспросил я, поднимаясь и помогая встать женщине.
        - Грубиян, - рассмеялась та, похлопав меня по плечу. - Но я благодарна тебе, что, хотя бы на несколько минут позволил мне почувствовать настоящую жизнь.
        - Сказал бы, что безумно этому рад, да не хочу врать, - я посмотрел на Исикао, неподвижно сидящего у чёрного монолита. Мне даже показалось, что он умер. Но тот дёрнулся, почувствовав мой взгляд, и повернул ко мне голову. - Это всё, чего ты хотела?
        - Нет, сын богов, - теперь в голосе слышались нотки уважения. - Для того чтобы вернуть тебя в твой мир, мне потребуется ещё кое-что.
        - Нас, - поправил её я и указал на вана. - Мы должны отправиться вместе.
        Падми брезгливо покосилась на того, сморщив носик.
        - Ты так и не рассказал, зачем он тебе.
        - Я говорил…
        - Да, но этого мало.
        - Разве я должен перед тобой отчитываться? - вопросительно вскинул бровь.
        - Нет, - Падми безразлично пожала плечами и развернулась к монолиту.
        И всё же я почувствовал тень обиды в её словах. Видимо, не такая уж она и волевая, какой пытается показаться.
        - Идёшь? - она поманила за собой и направилась к чёрной кристаллической глыбе.
        Отряхнув костюм, двинулся за ней.
        Исикао при виде женщины отполз чуть в сторону, но она даже не удостоила его взглядом. Прошла мимо, будто вана и не было рядом. А подойдя к зеркальной поверхности монолита, приложила к нему ладонь. Прикрыла глаза и шумно вздохнула.
        В тот же миг по чёрной глади пробежались волны, будто это и не кристалл был вовсе, а нечто жидкое. Подобную магию я видел в подземельях у «Общества», когда Этти открывала проход к старейшине.
        Неужто магия здешнего мира похожа на ту? Хотя, чему удивляться, это же одна и та же сила, просто проявляется чуть иначе.
        Через пару секунд Падми смогла окунуть в жидкую поверхность монолита руку. Обернулась и улыбнулась мне.
        - Так и будешь стоять, или пойдём дальше?
        Глава 27
        Оказалось, что монолит полый. Либо Падми образовала некий портал в кристалле. Как бы там ни было, но стоило пройти сквозь антрацитовую преграду, как мы оказались в просторной пещере, стены которой состояли из бледно-зелёного кристалла. Они вздымались вверх и терялись в непроглядной тьме, и я даже предположить не мог, насколько высоко поднимаются.
        - Смотри, чтобы эта падаль не истекла кровью, - Падми взглянула на Исикао, которого мне пришлось тащить на собственном горбу, так как тот самостоятельно ходить не мог. - Ещё немного и подлечим.
        - Подлечим? - подозрительно переспросил я. - Ты желаешь его смерти. Так зачем спасать?
        Она остановилась и с лёгкой ухмылкой посмотрела на меня.
        - Ты ведь сам сказал, что он тебе нужен. Разве не так?
        - Так, - коротко ответил я.
        Женщина двинулась вперёд, поманив меня человеческой рукой.
        Наш путь пролегал между торчащих мутных кристаллов, хаотично разбросанных по пещере. Именно они освещали полутёмное пространство, тени которого шевелились, словно живые. Не удивлюсь, если, так оно и есть.
        - Ты был прав, - голос Падми прорезал тишину, висевшую уже несколько минут. - Меня сюда загнали, как преступницу.
        - Интересно, - тихо отозвался я, глядя на раненого. Исикао потерял много крови, побледнел и казался мертвецом. И лишь невнятное полуобморочное бормотание говорило об обратном. - И за что?
        - Тебе и правда интересно? - она метнула на меня лукавый взгляд, будто заигрывала.
        - Ты сама сказала, что тебе одиноко. Думаю, хорошая беседа поможет хоть немного сбросить напряжение.
        - А ты чем-то взволнован?
        - Мы застряли в мире, наполненном диуриумом. Выбраться отсюда получится лишь следующей ночью. И до этого момента надо ещё дожить. Твои, так сказать, «дети» готовы нас растерзать, стоит только попасться им на глаза.
        - Во-первых, я обещала, что отправлю вас домой пораньше. Во-вторых, монстры никого не тронут, пока я им не прикажу.
        - Вот как? - я вопросительно посмотрел на неё. - То есть ты ими управляешь силой мысли? Или какое-то другое умение? Дрессировка?
        - Мы единое целое, - ответила та, и в её голосе послышалась печаль.
        Вскоре Падми вывела нас в небольшой идеально круглый зал, в центре которого был колодец с молочно-белой жидкостью.
        - Положи его у стены, - женщина указала в сторону. - Иначе он окончательно издохнет.
        - Как грубо, - усмехнулся я.
        - Кто что заслужил, - Падми опустила руки в колодец, а после подошла к Исикао. - Будь готов держать его.
        - Заче…
        Но не успел я закончить вопрос, как женщина присела и ухватилась ладонью за рваную рану вана. Тот дёрнулся в моих руках и истошно заорал, вырывая ногу. Однако хватка Падми оказалась стальной.
        Послышалось шипение, а в воздухе повис запах палёного мяса. Я скривил нос, но деваться было некуда, пришлось сдерживать мечущегося по сторонам Исикао.
        Но всё закончилось так же быстро, как и началось. Женщина отступила, и ван, вскрикнув в последний раз, без чувств распластался на мне.
        - Вот же ж… - пробормотал я, выбираясь из-под него. - Предупреждать надо.
        - Так я и предупредила, - игриво улыбнулась Падми и вернулась к колодцу. - Так что? Поболтаем?
        - Ты обещала возвратить нас.
        - И я сдержу обещание, как только ты сделаешь ещё кое-что, - её глаза хищно блеснули.
        Боги, за что мне это? Неужели моя мать настолько привлекательна, что её сила манит всех, даже там, где магии быть не должно в принципе?
        - И что тебе нужно? - задал я, мучащий меня вопрос.
        - А ты так и не понял?
        Падми взмахнула рукой, и из кристаллического пола вырвались антрацитовые камешки, нарастающие друг на друга, благодаря чему через несколько секунд возле женщины стоял настоящий трон.
        - Ух ты, - восхищённо выдохнул я.
        - Присядешь? - новый взмах, и напротив женщины появился ещё один трон. - Не стой столбом и перестань так волноваться. Я тебя не съем.
        - Сомневаюсь, что получилось бы при всём желании, - ехидно ответил я и присел рядом.
        - Смело, - Падми осталась довольна моими словами. Видимо, ей нравилось, когда мужчина не лебезит, а ведёт себя достойно. - А теперь давай обсудим условия вашего возвращения. Как ты понимаешь, это будет непросто.
        - Уже догадался, - кивнул я. - И что тебе потребуется?
        - Это логично, сын богов, - на лице Падми появилась хищная улыбка. - Твоя кровь.

* * *
        - Он справится, определённо справится.
        Этти нервно ходила из стороны в сторону у пагоды, на крыльце которой сидел спокойный старичок.
        - Не волнуйся так, дорогая, - произнёс он, поглаживая седую бороду и наблюдая за женщиной. - Тсукико не тот ван, что так просто расстанется с жизнью. Ты ведь сама знаешь, что ему довелось пройти.
        - Знаю, - ответила та, но не могла остановить шальные мысли. - И всё же… это же пустыня Лао.
        - И что с того?
        - Там куча диуриума. Он заблокирует его способности, и тогда…
        - Этти, - старик миролюбиво посмотрел на неё. - Неужели ты думаешь, что его остановит столь редкий в наших краях металл, даже в таком количестве? Или, быть может, ты до сих пор не поняла, кем Тсукико является на самом деле?
        Она замерла и перевела на собеседника вопросительный взгляд.
        - О-о-о, - протянул старик довольный собой. - Так старейшина тебе не рассказала?
        - Мы знаем, что он полубог, - не стала юлить Этти, но что-то в голосе Катэко её насторожило. - Его отец Фуцунуси.
        - А мать? - с насмешкой переспросил тот.
        - Я… может, она из другого мира, как и сам Тсукико?
        - Ты в этом уверена?
        - Конечно, нет! - воскликнула она, всплеснув руками. - Гинджи-сан, объясните, наконец!
        - Всё не так просто, как ты думаешь, - продолжил он спокойным голосом. - Именно поэтому я не считаю его главным претендентом на имперский трон. Более того, мне кажется это глупой затеей.
        - Но почему?
        - Потому что проклятье Безумного Императора спало на Джиро. Значит, его род должен занять место во дворце.
        - Но Тсукико из их семьи.
        - Он подкидыш, Этти, - впервые за всё время старик строго посмотрел на собеседницу. - И ты это прекрасно знаешь. Мне кажется, что пора прекратить подсаживать на трон самозванцев.
        - Он один из лучших…
        - Вот именно, - перебил её Катэко. - Один из нескольких.
        - И кого же вы рекомендуете? Бролла или Энолу? А, может, взрывную Аску?
        - Никого из них, - устало покачал головой старик. - Ты не хочешь видеть дальше собственного носа, и меня это расстраивает.
        После чего он замолчал и посмотрел вдаль. Туда, где за горизонтом уже занималась заря. И кицуне не проронила больше ни слова, борясь с внутренним хаосом.

* * *
        Я сжал рукоять меча, и это не осталось незамеченным.
        - Успокойся, - рассмеялась Падми, откинувшись на спинку трона. - Я не собираюсь тебя убивать. Мне надо всего лишь несколько капель твоей крови. Если ты не знал, то в ней есть остаточная память. Место, в котором ты недавно был. У меня амулет, который требует… жертву. Небольшую, но кровавую.
        С этими словами прикоснулась к груди. Кожа под пальцами почернела, и образовалась дыра, из которой Падми вытащила маленький золотистый кристалл.
        - Всего несколько капель? - на всякий случай уточнил я.
        - Обижаешь, - она наигранно надула губки. - Разве я не заслужила доверия?
        - Я никому не доверяю.
        - Правильно, - снова эта хищная улыбка. - Я тебя понимаю. Тем более, - подняла перед собой чёрный коготь, - такой, как я.
        - Меня не волнует твой вид. Просто на своём пути я встретил слишком много тех, кому нельзя верить.
        - Вот, значит, как, - женщина облизнула тонкие губы. - Расскажешь?
        - Может, отправишь нас домой?
        - Сейчас? - взглянула на лежащего Исикао. - Не думаю, что он переживёт переход. Или вас забросит куда-нибудь очень далеко. Ведь он всё ещё ранен. И если его кровь…
        - Хорошо, я понял, - поднял руку и прервал её. - Значит, ждём, когда Исикао придёт в себя.
        - Именно так, - Падми села поудобнее. - А пока у нас есть свободное время. Расскажи о себе. Я ведь до сих пор не знаю твоего имени. Как вы вообще умудрились попасть в Лао?
        - Лао - это название пустыни?
        - Да, - кивнула она. - Так что начинай.
        - Хм, - на пару секунд я задумался.
        В конце концов, что я теряю? Сам ведь хотел узнать побольше о нашей таинственной знакомой.
        - Долгая история.
        - А мы никуда не спешим.
        - Ладно, - я вздохнул и, прислонив меч к трону, скрестил пальцы. - Всё началось, когда меня и сестрёнку хотели избить.
        И рассказал всё, что произошло за то время, как я приобрёл Силы. Конечно, многое утаил, Падми необязательно знать правду о моих родителях и про «Общество». Однако женщина оказалась прозорливой, и кое-какие тайны всё же выведала. А стоило мне поделиться историей про камэоса, попросила взглянуть на бутылочку.
        Протянул фигуру богини собеседнице, предложил выпить. Падми не отказалась.
        Ещё бы, когда выпадет возможность прикоснуться к чему-то божественному?
        Кстати, об этом. После нескольких глотков ей взгляд стал более цепким. Казалось бы, она должна охмелеть, но нет, алкоголь не действовал на неё. Или действовал, но не так, как я думал.
        В общем, под конец моей истории, она буквально пожирала меня взглядом, отчего стало несколько неуютно. Читать мысли ещё не научился, и кто знает, что на уме у преступницы, проведшей в одинокой пустыне неизвестно сколько времени.
        - Ладно, - протянул я, забрав у неё камэоса. - А теперь расскажи о себе.
        - Обо мне? - несколько удивилась та. - Да, собственно, ничего такого…
        - Падми! - я чуть повысил голос и нахмурился. - Мы вроде собирались поболтать. Так почему же разговор превратился в мой монолог?
        - Ладно, ладно, зараза, - замахала та руками и засмеялась. - Уговорил.
        Я устроился поудобнее, чтобы вникнуть в историю моей новой знакомой. А та мгновенно стала печальной.
        - Ты упомянул своего приятеле из Центрального мира. Так вот, я тоже оттуда.
        - Из Мадвида?
        - Нет, - она криво усмехнулась. - В такую дыру никто из наших старался не забираться. Я жила в северной провинции, где царили относительные тишина и благодать. Магические Школы работали исправно, правда, не поставляли на вооружение таких героев, как твой Ник.
        - То была мистическая Школа, насколько я помню.
        - Ну да, - неохотно пожала плечами Падми. - Не суть. У меня не было никаких способностей. Работала на мельнице вместе с отцом и матерью. Нас было трое в семье, почему-то родители не хотели заводить новых детей. Хотя я видела на их лицах горе, когда речь заходила об этом. Наверное, я чего-то не знаю об их прошлом. Но, - она подняла на меня взор, - это не так важно. Моя жизнь не насыщена на события, как твоя. Ничем примечательным я не отличилась. Ровно до того момента, пока не повстречала Края.
        Глава 28
        История о разбитом сердце, казавшаяся изначально банальной, по факту вышла намного занятнее, чем ожидалось. Падми рассказывала настолько увлечённо, что я невольно проникся ей.
        Да, она определённо отхватила мощную оплеуху от Судьбы. Или, как говорят в Центральном мире, от Мироздания.
        - Мразь, - прошипела женщина, сжав единственный кулак от гнева, а потом злобно ухмыльнулась. - Но он получил своё.
        - Ладно, концовку истории я уже понял, - сказал я. - Но что всё-таки произошло?
        - Много чего, - вздохнула она и, успокоившись, вновь посмотрела на меня уже осмысленным взглядом. - В общем, тогда я познакомилась с Краем. Красивый, статный, сильный… - на мгновение она замечталась, но быстро справилась с нахлынувшими воспоминаниями. - Конечно, я влюбилась, как маленькая дурочка. А он решил этим воспользоваться. Сам понимаешь, что бывает в таких случаях.
        - К сожалению, - ответил я.
        - Да, первое время было весело. Мы предавались всем плодам любви, какие только можно было вообразить, - Падми вновь сверкнула глазками. - Знаешь, здесь, в пустыне Лао, этого сильно не хватает.
        - Не отвлекайся, - попросил я, сделав ещё один глоток и протянув камэоса женщине.
        К сожалению, саке постепенно заканчивалось, что лишний раз напоминало об антимагии, царившей в этом мире. Но до конца разговора должно было хватить. Я на это надеялся.
        - Да, прости, - хмыкнула Падми и продолжила: - В общем, мы были счастливы вдвоём. Мои родители тоже были не против нашей связи. Правда, недолго, - её голос вновь стал злобным. - Как потом оказалось, в городе орудовал маньяк. Настоящий псих, да ещё с магическими способностями. Догадываешься, кто им был?
        - Край?
        - Именно, - женщина стиснула бутыль так, что побелели костяшки пальцев. - Ублюдок играл со своими жертвами, а потом жестоко убивал на глазах родных. Но ему удавалось контролировать слабых волей людей. Такой была я…
        Она замолчала и приложилась к горлышку.
        - Край… убил твоих родителей?
        - Да! - внезапно рявкнула Падми, но тут же осеклась. - И заставил наблюдать за этим. Сперва он прикончил отца, пока мы с матерью жались в углу и тряслись от страха. Вспорол ему живот, словно свинье, - ещё несколько глубоких глотков.
        Чёрт, так точно саке закончится. Да и хрен с ним, как только вернусь, камэоса наполнится сама собой.
        - А потом изнасиловал маму, - Падми бросила на меня гневный взгляд. Чёрный коготь, заменявший ей руку, вонзился в бледный кристаллический пол, пробив его. - Он делал всё, что хотел с ней и со мной. А когда вдоволь нарезвился, перерезал ей горло.
        - Падми, - я решил перебить её. - Если не хочешь, то можешь не продолжать.
        - Почему?! - удивилась та с безумным блеском в глазах. - Я остановилась на самом интересном месте!
        - Ладно, - вздохнул я, готовясь к новой порции злобной речи.
        - После всего, что он натворил, Край зачаровал меня и отправил к городской страже. Представляешь их взгляды, когда в городе появляется девушка в крови с головы до ног и признаётся в убийстве собственных родителей?!
        - Примерно.
        - У них глаза на лоб полезли! - воскликнула Падми. - И это с учётом того, что там были амфибии. Твари, у которых только зрачки больше, чем моя голова!
        - И тогда тебя арестовали и отправили сюда?
        - Издеваешься?! - она внезапно рассмеялась, но как-то нервно, нехорошо. - Тогда всё только началось. Они промыли мне мозги. К тому моменту местные маги, работающие на стражу, научились различать зачарованных. А когда я поняла, что произошло, то не могла сдержаться.
        - Думаю, тогда ты была совсем беззащитна.
        - Нет! Ни в коем разе! Я пошла следом за стражей, хотела увидеть лицо этой мрази в последний раз! И нам удалось его выследить, вот только… он оказался настоящим сукиным сыном. И я говорю это в прямом смысле. Сын мэра, чья жена была конченой стервой! Родители знали о странностях отпрыска, но не придавали этому значения. И, как ты понимаешь, нас послали лесом.
        - Ага, - я начал догадываться. - Стража ушла, но не ты?
        - Вот теперь верно! - ещё глоток саке. - Я выхватила кинжал одного из стражников и вонзила в брюхо этому ублюдку! Сделала ровным счётом то ж самое, что и он с моими близкими! Пока меня не схватили, мне удалось исполосовать его рожу так, что мать родная не узнала бы, если б не стояла рядом!
        - Он умер?
        - Сдох с кишками наперевес. От такого никто не может спастись.
        - Странно, что тебя не убили на месте.
        - О, сучка хотела, но ей не позволили. Успели оттащить, так как я собиралась вспороть и её. Правда, потом меня отправили сюда. Суда, сам понимаешь, не было. И отправка в пустыню Лао - одна из худших участей. Никто здесь не выживает и нескольких дней. Без еды и воды, в жаре и холоде, только и мечтаешь, чтобы один из монстров сожрал тебя.
        - Так сколько ты здесь живёшь?
        - Почти год! - гордо ответила та.
        - Интересно, - я задумчиво уставился на неё. - И как же ты выжила?
        - Видишь эти штуки? - она взмахнула трансформированными рукой и ногой. - Всё благодаря им.
        - Они помогают добывать пищу? Охотишься на кого-то?
        - На кого? Здесь же, кроме песка и диуриума ничего нет.
        - А монстры?
        - Они тоже из кристалла.
        - М-да, это я заметил, когда убил их. Но не думал, что всё настолько запущено.
        - Ты не можешь здесь никого убить, - усмехнулась женщина.
        - Не понял? - удивлённо вскинул бровь.
        - Монстры - часть монолитов. Диуриум повсюду. Каждый раз, когда ты кого-то разрубал, то они попросту растворялись и вновь соединялись в новом виде. Да и по факту, их нельзя назвать живыми, так куски кристалла, управляемые общим разумом.
        - Твоим?
        - Нет, - покачала головой Падми. - В пустыне есть нечто посильнее меня. Хотя, да, ты прав, кое-что я всё же могу. Но… - она замялась, с печалью глядя на чёрную ногу. - Теперь я стала заложницей пустыни.
        - Что произошло после того, как тебя отправили сюда?
        - Хм, - снова заминка. - Я угодила в похожий колодец, - указала на водоём. - Боль была такая, что я желала смерти. Но вновь ничего не вышло. Видимо, у Мироздания на меня есть какие-то планы, - хмыкнула. - Когда выбралась, то увидела, что кожа начала твердеть, - повернула коготь перед своим лицом. - Это помогло мне выжить. Я больше не чувствовала ни голода, ни жажды. Хватало всего лишь побыть пару часов на солнце. Но с каждым днём нарост увеличивался, пока не превратился в это.
        С этими словами ткнула когтем мне в грудь. От неожиданности я вздрогнул и скривился.
        - Давай без этого, - попросил я. - Значит, теперь ты и сама становишься одним из монстров пустыни?
        - Наверное, - неопределённо пожала плечами Падми. - Кто ж знает? Но единственное, что мне известно - нельзя выносить отсюда диуриум. Каждый раз, когда кто-то крадёт его через порталы, я буквально чувствую боль, словно эти кристаллы отрезают от меня.
        - Странно. В нашем мире диуриум - это металл. Что с ним делают после того, как достанут?
        - Скорее всего, плавят. Для этого нужно довольно сильное пламя. Печь будет дымить так, что закроет небо над небольшим городком.
        - Понятно, - задумчиво пробормотал я и покосился на лежащего у стены Исикао. - Тогда мне точно необходимо их остановить.
        - Они собрались вытаскивать его в больших количествах? - догадалась Падми. - Но каким образом?
        - Магия. Научились делать стабильные порталы.
        - Плохо, - произнесла та и гневно посмотрела на Исикао. - Тогда какого чёрта ты вытаскиваешь его? Оставь мне, я знаю…
        - Нет, - я покачал головой. - У меня есть план. Можешь довериться мне.
        - И это говорит человек, который сам никому не доверяет, - улыбнулась женщина.
        - Такова моя работа, - я раскинул руки. - В родном клане меня называют Убийцей монстров.
        - Ух, - Падми прикусила нижнюю губу. - Судя по твоим рассказам, я соглашусь с этим прозвищем.
        - Не спеши с выводами, - улыбнулся в ответ. - Иногда всё не то, чем кажется.
        - Да неужели?
        Внезапно из подлокотников моего «трона» выскользнули чёрные петли и обхватили руки, прижав к антрацитовому кристаллу. Я дёрнулся, но путы оказались слишком крепки.
        То же самое произошло и снизу. Мои ноги сковали, а все попытки разорвать их были тщетны.
        - Какого хрена?! - вырвалось у меня. Грозно посмотрев на Падми, процедил сквозь зубы: - Отпусти, прошу по-хорошему.
        - О, а ты умеешь по-плохому? - женщина встала и медленной игривой походкой подошла ко мне. - Знаешь, я тебе немножко солгала, хотя… - на мгновение задумалась, приложив палец к губам, - в какой-то мере была честна.
        - Давай без загадок, - прошипел я от злости. - Освободи меня.
        - Обязательно, - Падми зашла за спину и провела рукой по моему плечу. - Но сперва, - склонилась и зашептала на ухо, - я возьму то, что мне необходимо. Твою кровь, полубог.

* * *
        Рогатый парень сидел на одной из крыш в столице Империи и смотрел, как дымят сразу несколько зданий. Он знал, кто в этом виновен, знал, что следовало бы вмешаться, но не решился. Чувствовал, что пока рано. Пусть Тсукико сам разберётся, а вот потом…
        - Потом и посмотрим - прошептал он, сжав кулак.
        - Вы опять переживаете из-за него, господин?
        Позади него появилась девушка, облачённая в длинное белое кимоно, полы которого развевались на сильном ветру. Её лицо, несмотря на то, что было покрыто волосками, излучало тепло и радость.
        Она подсела рядом с парнем и заглянула тому в глаза.
        - Как всегда, Сатори, - отмахнулся он. - И ты прекрасно знаешь почему.
        - Он исчез из нашего мира, - кивнула девушка. - Но кто, как ни вы, понимает, насколько живуч Тсукико. Ваш брат…
        - Довольно! - огрызнулся Сусаноо и сурово взглянул на собеседницу. - Единственно, что нас объединяет - это общий отец. Только для кого-то он был настоящим, а для меня…
        - Но ведь Тсукико даже не помнит его.
        - Защищаешь этого неженку? - удивился парень. - Не ожидал, Сатори. Это похоже на измену.
        - Ну что вы, господин, - она потупила взор, пряча выдающиеся клыки. - Как можно? Вы единственный, кому я останусь верна до конца жизни.
        - Хорошо, - кивнул он. - Тогда запомни, что не надо лишний раз напоминать мне, кто такой подкидыш Ито, - после тяжело вздохнул и перевёл взор на горящие магические лавки. - Я помог ему выбраться из войны, спасти близких, одолеть врага, а что в ответ?
        Протянул руку, указывая на город. И тут раздался мощный взрыв. Одно из пылающих зданий всё же взорвалось, разметав камни и доски по сторонам, на пути которых попалось несколько несчастных ванов. В ту же секунду на каменную дорогу пролилась первая кровь.
        - А в ответ новые смерти, - пробормотал Сусаноо, вот только печали в его голосе не было ни грамма.
        Глава 29
        Тело Падми оказалось твёрдым. Казалось, что под бледной кожей уже давно всё превратилось в кристалл. И всё же её движения заставляли тяжело дышать. Наслаждение накрыло с головой. А страстные стоны, разносящиеся по пещере, лишь разогревали кровь в венах.
        Хозяйка пустыни (по-другому её не назвать) не солгала. Она не собиралась меня убивать. Её одиночество дошло до такого пика, что стоило нам немного расслабиться, как она не сдержалась и набросилась на меня. Женские ласки моментально завели моё тело, и я ответил на её поцелуи своими. А когда путы спали с моих рук, обнял любовницу, приподнял и посадил на свои колени.
        И теперь Падми скользила на них то приподнимаясь, то вновь опускаясь. Но не спешила и делала всё медленно, наслаждаясь каждой секундой. Я сбросил с неё повязку, скрывающую грудь, и обхватил губами набухшие соски. От подобного женщина не сдержалась и, прижав меня к телу, чуть ли не закричала от удовольствия.
        В какой-то момент я даже напрягся, что Исикао станет невольным свидетелем нашей безумной оргии. Но скосив взор, увидел, что его тело скрыл антрацитовый купол. Оставалось надеяться, что в пылу страсти, Падми не придавит его и не превратит моего свидетеля в кровавую лепёшку.
        Тем временем женщина активно работала бёдрами, постепенно увеличивая темп. Казалось, что она желала получить всё, что у неё отняли. Всю возможную страсть за все триста шестьдесят ночей, проведённых в пустыне одиночества. И в какой-то мере я её понимал. Поэтому помогал лёгкими движениями, стараясь проникнуть как можно глубже.
        Падми оказалась воистину безумной любовницей. Ей постоянно было мало, отчего наши игрища продолжались пару часов. Конечно, я могу и ошибаться, но она определённо загоняла меня, заставила выложиться по полной. И всё же должен заметить, что я не устал. Возможно, в пещере царила некая аура, позволяющая продержаться довольно долго. Или же я просто был под впечатлением от такого «нападения».
        А когда женщина всё-таки выдохлась и упала прямо на кристаллический пол абсолютно нагая, то я встал над ней словно властелин над своей рабыней. И судя по её взгляду, Падми это нравилось.
        - То есть, таков был твой план? - усмехнувшись, спросил я, скрестив руки на груди. - Получить мою кровь… нестандартным образом?
        - Ну… - она замялась и с трудом поднялась. После чего обхватила руками за шею и прижала к себе, - не совсем.
        С этими словами острые клыки вонзились в мою шею, прокусив ей. Я вскрикнул от боли и оттолкнул бывшую любовницу, отступив к лежащему мечу.
        - Ты что вытворяешь?! - ругался я, держась за маленькую рану.
        - Не плачь, - усмехнулась женщина, поднеся к губам амулет. - До свадьбы заживёт.
        После чего облизнула окровавленным языком магический артефакт, и тот объяло слабое голубое сияние.
        - Зато теперь всё работает, - улыбнулась Падми, но из-за укуса, её улыбка больше походила на хищный оскал. - Вы готовы отправиться домой?
        - Если бы домой, - недовольно пробормотал я, опустив руку.
        Как ни странно, но на пальцах была всего лишь пара капель крови, а боли больше не ощущалось.
        В этот момент Падми взмахнула когтем, и купол, нависавший над Исикао, рассыпался тысячью чёрных камушков. Ван уже пришёл в себя, и когда освободился, испуганно вскочил на ноги, озираясь по сторонам.
        - Где мы? Что происходит?! - выпалил он.
        - Успокойся, - я вытянул ладони. - Всё нормально. Падми нам поможет вернуться в столицу.
        Ван окинул нас оценивающим взглядом, а потом усмехнулся.
        - Смотрю, времени вы зря не теряли.
        - Чёрт, - я только тогда понял, что стою перед ним тоже наполовину голый. - Ладно, неважно. Просто готовься, скоро ты встретишься со своим приятелем.
        - Кинахато мне не приятель!
        - Сами это решите, - пробормотал я, одеваясь. - Когда увидитесь.

* * *
        Падми стояла у кристаллической стены с зажатым в кулаке амулетом. Его сияние стало намного сильнее, чем раньше. Это говорило о том, что диуриум для такого артефакта не преграда, и он питает силу изнутри. Как сказала женщина, от кровавой жертвы.
        - Вы отправитесь в то место, где ты был совсем недавно, - произнесла Падми и благодарно улыбнулась. - Спасибо, Тсукико, ты помог мне развеяться. Хотя бы ненадолго, но я вновь почувствовала себя живой и желанной.
        При этих словах ван, стоявший слева от меня, хмыкнул, за что получил наши недовольные взгляды. Но это его совсем не смутило.
        - Вам пора, - женщина приложила амулет к стене, и по той пробежала рябь. - Надеюсь, ты найдёшь выход из сложившейся ситуации. Помни, что я говорила о выносе диуриума.
        - Что? - Исикао удивлённо уставился на меня.
        - То, что за это я лично голову отрублю, - прорычал в ответ, даже не посмотрев на него.
        Падми подмигнула мне. Ей определённо понравился мой настрой. Конечно, после того, что между нами произошло несколько минут назад, она ещё долго будет в хорошем расположении духа. А вот потом… это уже неважно. Дальше не мои проблемы. Хотя я бы с радостью наведался к ней после того, как разберусь с демонессой.
        - Идёте? - женщина склонила голову набок. - Портал не вечен.
        - Да, - я схватил Исикао за руку и потянул за собой. Но поравнявшись с Падми, остановился и заглянул ей в глаза. - Может, пойдёшь с нами? Здесь ты одинока…
        - Я знаю, сын богов, - кивнула она с лёгкой улыбкой. - Но в другом мире я погибну, - подняла чёрный коготь. - Теперь я принадлежу пустыне.
        - Хорошо, - пробормотал я, после чего набрал полную грудь воздуха и шагнул в портал.

* * *
        Нас тут же закружил чёрный вихрь, состоящий из мелких кусочков диуриума. Они впивались в кожу, царапали лицо и норовили попасть в глаза. Пришлось крепко зажмуриться и постараться не дышать.
        Не знаю, получилось ли это у Исикао, но в гуле, окружающем нас, я не мог разобрать, кричит он или нет.
        Однако всё закончилось так же внезапно, как и началось. Мощный поток воздуха ударил в спину и вышвырнул нас из сумрачного водоворота. Я успел собраться, распахнув глаза, и мягко приземлился на зелёную траву. А вот второй «пассажир» не мог похвастаться координацией, из-за чего покатился по земле, словно мешок с г… ну, все понимают с чем именно. И в голове вновь промелькнули мысли о том, как этот идиот смог стать одним из главарей банды.
        Или головорезы настолько отчаянные, что согласились свалить в пустыню Лао сразу же, как получили предложение? Интересно, что же они натворили, раз так боятся оказаться пойманными стражей?
        - Жив? - я подошёл к вану и протянул руку.
        Тот перевернулся на спину, тяжело дыша.
        - Вроде как, - пробормотал Исикао и поднялся с моей помощью.
        Осмотревшись, поняли, что попали на ту самую поляну, откуда оба отправились в пустыню. Но ни кицуне, ни старика нигде не было.
        Наверное, вернулись к пагоде, чтобы дождаться ночи. Значит, и нам туда дорога.
        - Идём, - я кивнул вану и первым двинулся в нужном направлении.
        - Стой, стой, стой! - воскликнул тот, догнав меня и схватив за руку. - Ты не снимешь с меня этот чёртов ошейник?
        С этими словами он дёрнул за чёрный металлический обруч, который до сих пор красовался на его тощей шее.
        - Обойдёшься, - огрызнулся я, вырвавшись из хватки.
        - Но ты обещал…
        - Я обещал, что вытащу тебя из пустыни, и сдержал слово. Теперь вы встретитесь с Кинахато, а потом оба отправитесь за решётку.
        - Ты в этом уверен? - как-то ехидно усмехнулся ван, неспешно идя рядом. - Разве такой умный парень, как ты, не понимает, что наше влияние давно распространилось и на стражников, и на…
        - Знаю, - резко перебил его я, но смотреть на эту падаль (пожалуй, Падми в этом случае была права) не хотелось. - Но и ты не забывай, кто перед тобой. Я Ито Тсукико, полубог, член «Общества Чистоты». Думаешь, стража отпустит тебя, когда узнает, кто именно помог тебе бежать из пустыни?
        Исикао тут же заткнулся и нахмурился. По его лицу было видно насколько серьёзные мысли крутятся в голове. Жаль, что он не найдёт способ избежать своей участи. Ведь и стражникам я их сдавать не собирался.
        И тут произошло то, что в принципе и должно было произойти. Ван не придумал ничего лучше, как броситься в сторону леса, надеясь сбежать. Конечно же, ничего у него не вышло. Замедлив время, я метнулся следом за ним и, схватив за ворот, взвился над кронами деревьев. Там встал прямо на воздух и иронично улыбнулся.
        - Всё ещё хочешь от меня сбежать? - спросил у Исикао.
        Тот трясся от страха в моих руках, глядя вниз. Мы были на высоте примерно десяти дзё и падение не сулило ничего хорошего обычному смертному. Мой «пленник» прекрасно это понимал.
        - Нет, - он вцепился мне в запястья, боясь сорваться. - Хорошо, я на всё согласен, только не отпускай.
        - Ты уже определись, хочешь этого или нет, - с моего лица не сходила усмешка.
        - Я же говорю, что нет! - затравленно воскликнул ван. - Ладно, ладно, я пойду с тобой к Кинахато, а потом сдамся страже. Только не убивай!
        - Вот и договорились.

* * *
        Падми сидела в полутёмном зале, прислонившись к стене. Возводить антрацитовый трон она не пожелала, ведь то, что произошло, до сих пор не покидало её мысли. Жгучие чувство вины терзало душу, чёрными когтями впиваясь в сердце. Но ничего уже нельзя было изменить - дело сделано.
        - Амулет работает?
        Громоподобный голос прокатился по пещере, эхом отражаясь от кристаллических стен и уносясь прочь в потаённые подземелья. Женщина вздрогнула, услышав Хозяина и сжалась, словно мышь, подобрав под себя колени. Одеваться она так и не стала, поэтому в тот момент представляла жалкое зрелище.
        - Да, - пролепетала Падми, боясь сделать лишнее движение. - Всё прошло так, как Вы и задумывали.
        - Отлично, - грубый мужской бас казался ей чем-то дьявольским. Будто его обладатель был из самой Преисподней. - Значит, уже скоро я смогу вернуться.
        Падми многого не рассказала Тсукико. Она знала, что непросто так осталась жива, ей в этом помогли. Он - Хозяин пустыни Лао. Тот, о ком женщина практически ничего не знала, но не могла перечить Его воле, ведь теперь, когда собственное тело превращалось в кристалл, разум подчинялся неизвестному существу, что до сих пор так и не показалось.
        - Хозяин? - Падми всё же решилась продолжить разговор, хотя боялась этого, словно страшного Суда. - Что вы планируете делать с амулетом и с кровью Тсукико?
        Несколько секунд в пещере царила гробовая тишина, от которой у женщины по спине пробежали мурашки. Она знала, что неизвестный наблюдает за ней. Знала, что Он её услышал. Но боялась Его гнева.
        И всё же Хозяин удивил Падми. Боль в чёрных конечностях, которую она испытывала почти каждый день по Его желанию, на этот раз не пронзила разум. Наоборот, Он усмехнулся и спокойно ответил:
        - То, что он заслуживает.
        После этих слов Падми услышала тихие шаги. Некто направлялся к ней, и не оставалось сомнений, что именно Он решил показаться. И всё же женщина оказалась не готова к тому, что увидит. И как только Хозяин вышел из мрака пещеры, Падми попыталась закричать. Но вместо крика из горла вырвался лишь хрип.
        Глава 30
        Этти встречала нас у пагоды. Они вместе со стариком сразу приметили одинокую парочку ванов, бредущую в рассветных сумерках.
        - Тсукико?! - кицуне побежала по ступенькам, но внизу остановилась и, скрестив на груди руки, приняла суровый вид. - И как это понимать?
        - Ты сейчас о чём? - я удивился её вопросу.
        - Почему ты не успел, пока действовала магия Катэко-сана? - она сверлила меня глазами, будто собиралась насильно достать душу и встряхнуть её, словно грязное бельё. - Мы не так договаривались.
        - А она у тебя та ещё зараза, - прошептал мне на ухо Исикао, пожирая глазами стройное тело кицуне.
        - Закрой рот, - прорычала она, бросив на него злобный взгляд. - Иначе вырву язык.
        Тот послушно заткнулся, Этти же вновь воззрилась на меня.
        - Что случилось, Тсукико? Почему опоздал?
        - Не будь с ним столь сурова, - к нам подошёл старик с неизменной широкой улыбкой. - В конце концов, Ито-сан, выполнил свою работу.
        В тот момент кицуне вздохнула, а потом… бросилась ко мне и крепко обняла. От подобного я даже оторопел. Никогда ведь не было настолько тесных отношений. Ну, не считая интимной близости.
        - Прости, я волновалась за тебя, - произнесла женщина, отступив на шаг, и снова посмотрела на Исикао. - А ты, надо полагать, приятель нашего заказчика?
        - Ох, боги! - он вскинул руки. - Да сколько можно говорить, что Кинахато мне не приятель?!
        - Отчего же, любезный друг? - позади нас послышался знакомый насмешливый голос. - Всего лишь несколько дней, и ты уже так меня ненавидишь?
        Я обернулся и встретился взглядом с тем самым хозяином магической лавки, что послал нас на это задание. Он нахально двигался вперёд, хотя и не спешил, а за ним следовала пятёрка настоящих головорезов.
        Наверное, те самые, которых они наняли.
        Вооружённые до зубов, с побитыми и злыми мордами, ваны явно не собирались вести светские беседы.
        - Ублюдок! - взвыл Исикао и бросился на бывшего партнёра, но я вовремя схватил того за плечо и сдавил, отчего «спасённый» ван опустился на одно колено и зашипел от боли. Однако сдаваться просто так не намеревался. - Как ты мог так с ним поступить?!
        - С твоим отпрыском? - хмыкнул Кинахато. Видимо, они говорили о посыльном, которого мы изначально и искали. - Ты сам виноват, надо было послать кого-то более расторопного.
        - Сукин сын, - злился Исикао. - Я вырву тебе сердце…
        - Это вряд ли, - наглый ван щёлкнул пальцами, и его бойцы рассредоточились, взяв нас в кольцо. - Ты ведь понимаешь, что зря вернулся? На этот раз так просто не отделаешься.
        - Рад, что вы пришли, - ко мне присоединился старик. - Я как раз искал встречи, чтобы обсудить ваше непристойное поведение.
        - Что? - скривился в усмешке Кинахато. - А ты ещё кто такой?
        - Тот, кого кличут Зверем, - Катэко слегка поклонился, чем вызвал изумление на лицах остальных. - А вы используете моё имя в корыстных целях. Я никогда и никого не убивал.
        - Вздор! - рассмеялся хозяин лавки. - Лучше помалкивай, дедуля. Возможно, мы и смилостивимся из уважения к возрасту. А вот к тебе, - он покосился на Этти, - предстоит хорошенько поработать.
        Кицуне окинула того холодным взглядом и промолчала.
        - Поговорим об оплате, - продолжил я, как ни в чём не бывало. - Ты обещал нам информацию про демонессу.
        - Серьёзно? - гнусная ухмылка не сходила с лица Кинахато. - Вы так и не нашли её? Она же всё это время сидела у вас под носом. Я всего лишь подлатал ей спину. Правда, был удивлён, когда её красивая кожа посерела, как у мертвеца.
        Серая кожа… что-то мне это напоминает.
        - Это всё? - переспросил я.
        - А тебе мало? - наигранно изумился ван. - Впрочем, какая разница, ведь дальше…
        Я его недослушал.
        Пространство вокруг нас застыло и стало более плотным. Но это не помешало мне подскочить к ближайшему верзиле, схватить того за грудки и бросить в сторону другого. Конечно, в замедленном времени, бандит не полетел, а застыл в воздухе, но всё шло по моему плану.
        Третьего противника ударил в грудь кулаком. Четвёртому по одноглазой морде, а пятого подбросил вверх. После чего подошёл к Кинахато и запустил время в обычном режиме.
        - …никто не уйдёт.
        Ван произнёс это насмешливым тоном, но стоило только увидеть меня рядом, как тут же захлопнул рот.
        В это время справа с глухим криком столкнулась пара бандитов. Двое других отлетели в стороны с переломанными костями, потеряв сознание. А последний взвился в воздух, а через секунду рухнул совсем рядом и больше не шевелился.
        - Это всё? - повторил я свой вопрос, внимательно глядя на собеседника.
        - К-как… - заикаясь, пробормотал он и отскочил назад.
        Взмахнул рукой, бросив в меня пыльцу малинового цвета. Но и на этот раз я ускорился и в тот момент уже стоял позади противника.
        Послышался тихий щелчок, и на шее Кинахато повис ошейник из диуриума.
        - Что?! - испуганно воскликнул ван и схватился за металлический обруч.
        - Теперь вы точно приятели, - на этот раз усмехнулся уже я, обойдя вана и вновь встав перед ним. - Ты знаешь, где сейчас находится демонесса?
        - Да пошёл к чёрту, сраный Ито! - воскликнул тот и, выхватив из-за пояса кинжал, попытался вонзить в меня.
        Но я ловко перехватил его за руку и вывернул так, что у того хрустнули кости. Оружие упало на землю, а его хозяин заорал, рухнув на колени и держась за покалеченную руку.
        - Не заставляй меня повторяться, - спокойно произнёс я, хотя терпение подходило к концу.
        Эта мразь пришла к священному месту, желая убить нас? Нет, так просто я этого не оставлю. К тому же ублюдок хотел нас обмануть, не говоря уже о том, что они планировали провернуть вместе с бывшим компаньоном.
        Я схватил вана за волосы и резко задрал голову, чтобы взглянуть в испуганные глаза.
        - Где. Сейчас. Демонесса? - по слогам произнёс я.
        - Да откуда я знаю?! - продолжал скулить тот. - Она грозила, что если расскажу, то спустить с меня заживо кожу, после чего просто убежала. Я и не думал её искать, без того проблем хватало.
        - Зря, - процедил я сквозь зубы, и повернулся к Этти. - Сейчас мне понадобится твоя помощь.
        После чего схватил Кинахато за чёрный ошейник.
        В ту же секунду рядом с нами дрогнул воздух. На уровне моей груди появился небольшой чёрный вихрь, увеличивающийся с каждым мгновением. И уже через несколько секунд возле нас образовался широкий портал, через который можно было спокойно пройти взрослому вану.
        - А ты быстро, - послышался приятный голос с другой стороны.
        Да, проход вёл в пустыню Лао, где меня уже поджидала Падми с сияющим амулетом в здоровой руке.
        - Кто это? - ко мне подошла кицуне.
        - После расскажу, - я приподнял испуганного Кинахато. - Я знаю обо всём, что вы планировали. Поэтому…
        Но меня прервал крик Исикао:
        - Ты же обещал! - ван был в ужасе от происходящего. - Мы договорились, что ты отправишь нас к страже!
        Пришлось обернуться к нему.
        - Я обещал вытащить тебя и вытащил. Обещал отправить к стражникам, - кивнул на Падми с любопытством наблюдающую за нашей перебранкой. - Она и есть страж пустыни.
        - Нет, нет, нет, - Исикао бросился в сторону.
        Но в воздухе раздался свист, и в следующую секунду вану по ногам ударила палка, отчего тот рухнул наземь. Рядом стоял Катэко, держа шест в руках, и самодовольно улыбаясь.
        - Вы получите то, что заслужили, - произнёс старичок.
        Кицуне уже оказалась рядом с поверженным Исикао и заломило тому руки за спину, не позволяя сбежать.
        В следующую секунд я почувствовал сильный тычок в живот. Опустив взор, увидел, что у Кинахато во второй руке сжат новый кинжал, которым он вновь попытался меня убить. Но ничего не вышло.
        - Шкура мору, - просто ответил я на его вопросительный взгляд.
        После чего швырнул в портал, словно щенка, где вана тут же схватили антрацитовые монстры и поволокли куда-то в сторону.
        - Оставь меня! Пусти!
        Исикао пытался вырваться, но хватка кицуне оказалась сильнее.
        Да, эта женщина точно добьётся своего.
        Я невольно засмотрелся на Этти, но тут же отвёл взор, понимая, что сейчас не место и не время любоваться женскими прелестями.
        Подошёл к ней, и только после этого она слезла с вана. Исикао тут же пал ниц, обхватив мои ноги.
        - Ито-сан, - взмолился он. - Пощадите. Я же простой ван, служащий народу. Простите меня. Я буду служить верой и правдой.
        - Поздновато, - сурово произнёс я и одной рукой приподнял его за ворот, словно нашкодившего щенка. - Ты говорил, что жизнь крестьян ничего не стоит. Так почему я должен щадить твою?
        - Ито-сан…
        Остатки фразы потонули в крике, наполненном болью и страхом, когда Исикао улетел вслед за своим «приятелем».
        Падми сделала шаг в сторону, когда ван упал почти у её ног. Из песка тут же вынырнули знакомые нам кристаллические ящерицы, схватили «добычу» и поволокли следом за первым.
        - Это всё? - спросила женщина, внимательно глядя на нас.
        - Есть ещё несколько, - ответил я и, замедлив время, пробежался вокруг, поднимая и забрасывая покалеченных головорезов в портал. А когда закончил, остановился перед Падми и улыбнулся. - Как и договаривались. Теперь они твои.
        - Отлично, - ответила та, шагнув к нам. - Было приятно с тобой познакомиться, Ито-сан. Надеюсь, наши пути ещё когда-нибудь пересекутся.
        Падми мило улыбнулась и взмахнула на прощание человеческой рукой. После чего портал сузился и исчез с тихим хлопком.
        Несколько секунд вокруг висела тишина. Но потом ко мне подошла Этти и положила руку на плечо.
        - И что это было? - прошептала она, видимо, ещё не до конца отошла от увиденного.
        - Справедливость.

* * *
        Мы не стали возвращаться в пагоду. Попрощавшись с Катэко-саном, направились с кицуне в город. Как ни странно, но старик ни о чём не интересовался, лишь благодарно поклонился и пожал мне руку, после чего пожелал удачи в поисках демонессы. А вот Этти не успокоилась.
        - Не хочешь объясниться?
        - Ладно, - начал я, когда мы вышли на дорогу, ведущую в столицу.
        Пришлось вкратце рассказать о своих приключениях в пустыне. Конечно, об «отдыхе» с Падми решил умолчать, хотя не видел ничего дурного. Мы ведь с кицуне не состоим в отношениях. Но всё равно вовремя прикусил язык, быстро перейдя на тему договора со стражем пустыни.
        А заключался он в том, что я обещал вернуть ей «добычу», как только во всём разберусь. Падми пояснила мне, что теперь, стоит мне лишь прикоснуться к диуриуму, как она почувствует это через силы браслета. И пока в нём есть моя кровь, женщина сможет открывать порталы в наш мир. А если быть точнее, то рядом со мной, что весьма радовало. Ведь благодаря этому у меня всегда будет запасной выход. Конечно, есть много нюансов и главный заключается в том, что силы амулета не бесконечны, вскоре кровь испарится и тогда наша связь пропадёт. Поэтому я планировал наведаться к Падми ещё разок.
        И заявив об этом рыжей собеседнице, приметил ревнивый огонёк в глазах. Однако она промолчала на эту тему, но спросила о другом:
        - А где ты успел достать второй ошейник?
        - О, прости, - я кивнул на сумку женщины, что слегка билась о её бёдра.
        Этти удивлённо уставилась на меня, а потом сунула в сумку руку.
        - И когда ты только успел? - удивлённо переспросила она, не найдя искомое.
        - Ну, ты ведь сама говорила, что я особенный, - ответил я с лёгкой улыбкой. - Обещаю, что как только всё закончится, я возмещу полную его стоимость.
        - Это мы ещё проверим, - хитро прищурилась лисичка.
        Но в этот момент наш разговор прервал взрыв, раздавшийся неподалёку. А следом за ним мы услышали крики ванов.
        Глава 31
        Дым поднимался из-за городской стены. Мы добрались до столицы, но в воротах заметили стражников и уйму народа, бегающего туда-сюда. Воспользовавшись суматохой и прикрывшись капюшонами, проскользнули за стену, где в нос ударил запах гари. Неподалёку дымилось одно из зданий, в котором мы недавно побывали.
        - Этти, - я схватил спутницу и оттянул в тёмный переулок, мимо которого тут же промчалась стража. - Что здесь происходит? Это же лавка Кинахато.
        - Без понятий, - кицуне пожала плечами и осторожно высунулась наружу. - Но мне это не нравится. Как только отправился в пустыню, так сразу загорелась лавка? Может, он сам её поджёг?
        - Нет, - раздался басовитый голос за спинами, отчего мы даже вздрогнули. Обернувшись, увидели нашу знакомую людскую троицу. Говорил Бролл. - Уничтожены все лавки магов. Их подожгли ночью.
        К нам подошла Энола. Стоило девушке приблизиться, как я почувствовал, что по спине пробежались мурашки. Но я понимал, так работает её умение. Теперь мы скрыты от любопытных взглядов стражников и мимопроходимцев.
        - Что у вас происходит? - Этти внимательно посмотрела на воспитанников. - Весь город на ушах стоит.
        - Мы и сами не понимаем, - честно призналась Энола. - К нам ворвался Гидза и грозился бросить в темницу, если узнает, что это наших рук дело.
        - Хэх, - усмехнулся Бролл, прохрустев пальцами. - Пришлось от него временно избавиться. Нежелательный хвост.
        - Надеюсь, он жив? - нахмурилась кицуне. - Нам не нужны лишние неприятности.
        - Жив, - буркнула вечно недовольная Аска.
        - Уже хорошо, - вздохнула Этти. - И что было дальше?
        - Да ничего особенного, - пожал плечами бородатый парень. - На нас начали орать. Каким-то образом они узнали, что мы сегодня прохаживались по городу именно по магическим забегаловкам.
        - Оказалось, что на всех продавцов напали, - продолжила Энола. - Нам рассказали, что ванов убили, высосав из них всю воду. Они теперь на мумий похожи. А несколько лавочек загорелось. Некоторые даже взорвались.
        - Вот это поворот, - пробормотала Этти.
        Уверен, она была ошарашена не меньше моего, но не подавала вида, стараясь сохранять спокойствие. Всё же кицуне является лидером группы.
        - Ладно, - я вступил в разговор. - Нам надо вернуться к той жабе, с которой столкнулись в самой первой лавке.
        - Почему именно к ней? - переспросила женщина.
        - Кинахато упомянул, что у демонесса посерела кожа. Помнишь, какого цвета была наша знакомая?
        Этти сперва распахнула глаза, вспомнив о серокожей продавщице, а потом одобрительно хмыкнула.
        - Её лавка цела? - она посмотрела на остальных.
        - Без понятия, - пожал плечами Бролл. - Мы не особо осматривались, сразу же бросились вас искать.
        - Идём, - Этти первой двинулась в темноту переулка. - Пока что у нас отличная возможность всё разведать. Затеряемся в толпе.

* * *
        Но даже в таком хаосе пришлось пробираться тёмными закоулками, стараясь не попасться никому на глаза. Городской стражи на улицах значительно прибавилось. И даже магия Энолы не всегда справлялась - изредка нас кто-то да окликал. Тогда-то и приходилось прятаться в подворотнях.
        Примерно через полчаса мы выбрались в начало рыночной площади. Именно там и была лавка той серой твари, которую даже женщиной сложно назвать. И да, ключевое слово «была». Крыша, которая грозилась свалиться ещё нам на головы при первом посещении, сейчас представляла собой груду обломков, покоящихся на остовах здания. Рядом сновали любопытные ваны, но приближаться к насыпи никто не решался, будто неведомая сила отпугивала их.
        - Что здесь произошло?! - рыкнула Этти, схватив за рукав первого попавшегося неко.
        Тот опешил и ошарашенно уставился на кицуне. Она встряхнула вана, и он сразу же пришёл в себя.
        - Не знаю, - забормотал неко. - Ночью ещё всё нормально было. А потом все лавки вспыхнули, словно по команде. Взрывы, крики, пламя по всей площади…
        - Приди в себя! - приказала Этти. - Где хозяйка этой лавки?
        - Её унесли, - он указал пальцем в сторону. - Говорят, она пролежала мёртвой несколько дней. От неё почти ничего не осталось.
        Чёрт, несколько дней. Значит, моя догадка была верна. Акума вселилась в тело женщины ещё до того, как мы здесь объявились. Выходит, демонесса в курсе, что её ищут сразу несколько людей, под присмотром «Общества».
        - Иди, - кицуне отпустила испуганного вана, и тот поспешил раствориться в толпе. Она повернулась к нам с хмурым лицом. - Понимаете, что это значит?
        - Она всё знает, - первым отозвалась Энола. - Демонесса обвела нас вокруг пальца!
        - А сейчас она направляется во дворец, - сказал я, посмотрев в сторону золочёного здания, возвышающегося над домами в десятках дзё от нас. - Отвлекла народ, чтобы незаметнее добраться до Императора.
        - Надо его предупредить! - вырвалось у Энолы.
        - Куда спешить? - усмехнулась Аска. - Если она его убьёт, хуже не станет. Этот ублюдок заслужил собачью смерть.
        - Беги, - Этти никого не слушала и кивнула мне. - Один ты быстрее.
        Я не стал отнекиваться и ринулся вперёд.
        Пора проучить крылатую тварь.

* * *
        Никакие преграды не могли остановить меня в тот момент. Ни высокие ворота, ни постовые. Ваны даже не заметили, как я промелькнул мимо. Стоило бы удивиться, что у Императора настолько ужасная охрана, но тогда мне было не до того.
        Я промчался по коридорам, словно ветер. Меня вело шестое чувство. Никогда не блуждал в этом здании, но знал, куда именно надо стремиться. А достигнув цели, оказался в широком императорском зале. У стены напротив возвышался трон с усатым ваном, что смотрел на меня с прищуром из-под густых бровей. По сторонам стояли воины в чёрных латах - личная гвардия правителя, с уже обнажённым мечами.
        - Я удивлён, Ито-сан, - произнёс Император, но в голосе не слышалось ничего, кроме неприязни. - Ты добровольно вернулся сюда. Даже не осмотрелся, примчался прямо в зал.
        Откуда он знает, что я не осматривался? Кто-то смог уследить за мной? чувствовал моё приближение?
        - Сейчас некогда говорить об этом, правитель, - я решил общаться более вежливо, чем мой собеседник. Стоило хоть немного сгладить атмосферу. - Вы в большой опасности…
        - Это я прекрасно знаю, - усмехнулся он и приподнял руку, дав знак воинам. Те медленно двинулись на меня, сужая кольцо. - Ты ведь здесь по приказу «Общества Чистоты», так?
        Пожалуй, не стоит удивляться. Во дворце знают на кого работает кицуне, а если нас видели на рынке, то несложно сложить два плюс два. Но тогда получается, что все знают об Аске, Бролле и Эноле. А вот это уже плохо.
        - Император, - я не хотел обнажать оружие, но, скорее всего, придётся это сделать. - Давайте не будем осложнять ситуацию. За Вами охотится Акума. Демонесса, за которой…
        - Да, да, да, - лениво отмахнулся тот. - За которой пришёл ты. Но эту сказку мы уже слышали. Может, расскажешь что-то другое?
        - Не заставляйте меня применять силу, - я всё же потянулся за мечом. - Я не хочу причинить вам вреда.
        - Нам?
        За троном раздался насмешливый женский голос. А в следующую секунду полыхнула молния, на мгновение ослепив меня. Я зажмурился, но успел подставить оружие перед собой, присев на одно колено. Молния угодила в божественную сталь и распылилась. Но меня всё-таки чуть пошатнуло назад.
        - Не забывайся, жалкий человечишка, - снова голос незнакомки.
        Я поднялся, обтряхивая сажу, что осталась на костюме.
        Справа от Императора стояла высокая худая женщина. Лицо густо покрывала белая краска, и невозможно было даже предположить, сколько ей лет. Глаза подведены чёрной тушью. Губы ярко-алые, словно кровь. Не удивлюсь, если так оно и есть, уж больно вызывающий и пугающий у неё вид.
        - Ты явился в наш дом и угрожаешь, подкидыш? - процедила женщина, прожигая меня взглядом. - Да как ты смеешь?
        Что ж, судя по всему, я только что познакомился с Императрицей. И вызвал у неё не самое лучшее первое впечатление.
        - Боюсь, что у меня не осталось выбора, - усмехнулся в ответ. - Не вынуждайте меня. Я ведь хочу помочь, спасти…
        - Хватит лжи! - пронзительно воскликнула она. Стоило отметить, что голос у неё был под стать царственной особе. Твёрдый и уверенный. - Мы давно наблюдаем за вами. Называетесь «Обществом Чистоты», а на самом деле замарались в чужой крови больше чем кто-либо!
        - Давайте кое-что проясним. К «Обществу» я имею посредственное отношение. Так что не стоит судить по обложке…
        - Да неужели? - новый голос заставил криво усмехнуться.
        И почему я не удивлён?
        Посмотрев вправо, увидел среди воинов вана с погрызенным ухом. Того самого, что показался выскочкой ещё в подземных туннелях.
        - Предал своих? - я покачал головой. - Как нехорошо.
        - Смотря кого ты называешь своими, - оскалился тот. - Думаешь, «Общество» такое добренькое? Ты даже не представляешь, сколько жизней они сгубили.
        - Могу догадаться. Но это ещё не повод идти против семьи.
        - Они никогда не были мне семьёй.
        Но стоило ему это произнести, как послышался хруст. Из груди вана вырвался длинный клинок. Воины, стоявшие рядом, не успели даже обернуться, как в них ударило яркое пламя. Они воскликнули и отскочили в стороны. А следом за этим на них налетел настоящий ураган, сотканный из кулаков и стали, разбрасывая оставшихся по углам.
        - Скучал, Тсукико? - с улыбкой спросила Этти, вырвав из тела предателя клинок. - Мы вот не особо.
        - Грубиянка, - с усмешкой отозвался я.
        - Хватит! - громоподобный крик заставил дрогнуть даже потолок и стены, не говоря уже о ванах, собравшихся в зале. - Ничтожные!
        Ругалась, конечно же, Императрица. Но не это меня удивило, а то, что её муж - нынешний правитель Худжу, сжался на троне и боялся даже пикнуть. Понимаю, он всего лишь приёмный ван в имперскую семью, но не преклоняться же до такой степени!
        Бролл мигом успокоился и попятился в нашу сторону. Чёрные воины сомкнули строй, вновь взяв нас в клещи. А по стенам пробежались зловещие тени, не сулящие ничего хорошего.
        Взглянув на Императрицу, увидел то, чего не следовало знать никому из ныне живущих. А именно огонь в глазах. Настоящий, неметафоричный. Языки пламени плясали в чёрных глазницах, обжигая брови и волосы, но женщину это ничуть не смущало. Кожа на её лице треснула, словно скорлупа, а вокруг Императрицы сгущалось нечто недоброе. То, что нельзя толком объяснить, если не знать первопричины. Но меня пронзила догадка, настолько простая, что показалась жуткой.
        - Вы принцесса. Дочь Безумного Императора…
        Глава 32
        Тягучее напряжение, повисшее в зале, моментально исчезло. Огонь в глазах женщины испарился. А обожжённая кожа затянулась.
        - Умён, - только и сказала Императрица, положив руку на плечо супруга.
        Тот сжался ещё сильнее, ведь на женских пальцах вытянулись длинные чёрные когти.
        - Принцесса? - шёпотом переспросила у меня Этти. - Ты серьёзно?
        - Вполне, - ответила за меня та, с вызовом посмотрев на кицуне. - Ваше «Общество» так долго следит за моей семьёй, но не смогло увидеть самого главного. Я осталась жива.
        Последние слова она произнесла с нажимом, подчёркивая их важность.
        - Выходит, вскоре сюда заявится твоя дочь, - хмыкнул я. - Не думаю, что она обрадуется встрече, услышав, что ты знала о ней, но не помогала все эти столетия.
        Императрица поморщилась.
        - Она глупа и наивна, - произнесла после непродолжительной паузы. - Твои опасения неоправданы, подкидыш Ито.
        - Ты недооцениваешь её. Под демонической дланью ползает целое войско мору.
        На это Императрица вновь рассмеялась.
        - Кроты, о которых вы вечно сочиняете байки? Я тебя умоляю, мальчишка, перестань меня смешить. Что они нам сделают?
        Я прищурился. Она явно не понимала насколько серьёзно влипла.
        - Спрятались в своём дворце, как крысы! - внезапно воскликнула Этти. - И ни черта не видите! Вокруг нищета и кровь! Дети умирают от голода! А по всей Империи ползают монстры, которых, между прочим, привёл твой любовник по приказу твоего же отца!
        - Молчи, дрянь!
        На этот раз Императрицу удалось вывести из себя. Что странно, столько лет живёт, такая опытная женщина и… видимо, главным фактором выступает всё же её женственность и обида на мужиков.
        Вокруг нас вспыхнуло пламя, лишая всякой возможности отступить. Я был уверен, что огонь непростой. В нём ощущалась сильная магия. Древняя.
        - Я правила Империей несколько веков, - продолжала женщина с чёрными глазами. - После смерти моего отца всюду была разруха. Твари нападали на ванов средь бела дня посреди улиц. Никто не мог их остановить! Мне пришлось отказаться от всего, даже от моего первенца! И всё ради страны! Я жила её, грезила родным царством! Желала лучшего народу!
        - Ну с тех пор мало что изменилось, - за моей спиной послышался мешок Бролла.
        И он подействовал на Императрицу, как успокоительное. Или же наоборот. Её голос стал тише, а вот в глазах вновь появилось безумное пламя.
        - Ты даже представить себе не можешь, что было тогда, - прошипела она. - Кровь лилась рекой, а я была простой девчонкой, которую использовали все, кому не лень. Что отец, что Демон, что вельможи. Но всех их ждала одна участь, а я выжила. Пережила всех и осталась у власти, - с этими словами посмотрела на Императора, сжавшегося на троне, словно побитый котёнок. - Не бойся, милый, тебе ничего не угрожает, - а потом злобно добавила: - пока что.
        - Госпожа, - залебезил тот. - Я ведь делаю всё, о чём Вы просите.
        - Вот именно, - её тон не предвещал ему ничего хорошего. - А ведь иногда так хочется встретить достойного мужчину. Сильного, надёжного… - и тут она замерла, а после медленно повернулась в мою сторону. - Ито Тсукико, - теперь женщина говорила слащаво. - А не хочешь ли ты стать новым Императором? - перевела взгляд на Этти. - «Общество» ведь этого добивается?
        - Способы несколько разнятся, - ответила кицуне.
        - Но цель одна, - оскалилась Императрица, и тогда мы увидели насколько длинные у неё клыки.
        - Ошибаешься! - задорно выпалила Энола, смело ступив вперёд. - Наша цель - это создать идеальную Империю. Свергнуть проклятый род и привести на престол истинного наследника!
        - Ух, какая смелая девочка, - усмехнулась наша собеседница. - Не зря мы вас кормили. Правда, выжили не все, но это даже к лучшему.
        - Ах, ты ж сука, - зарычала позади Аска.
        Девушка хотела пойти на Императрицу, но Этти вовремя её остановила.
        - Спокойно, мы всё решим без лишней крови.
        - Решим?! - теперь Императрица искренне расхохоталась. А когда успокоилась, продолжила с иронией в голосе: - Вы серьёзно думаете, что выйдете отсюда живыми? Что за наивные глупцы? Неужто считаете, что я буду распинаться перед простыми ванами, зная, что у них есть хоть мизерный шанс на спасение? Нет, друзья мои, сегодня день расплаты, - её лицо исказила гримаса злости. Она оскалилась, словно настоящая хищница. - Думали, что я ничего не знаю о ваших тайнах? Думали, что умнее меня, дочери самого Куджина? Ошибаетесь. Я всегда знала об «Обществе Чистоты». Все эти годы вы плясали под мою дудку. Даже предыдущего Императора убили по моему желанию!
        - Что? - выдохнула Этти. - Но…
        - Наивная лисичка, - продолжала насмехаться та. - Он был слаб, расклеился на старости лет. Собирался всё рассказать. Если б вы знали, как тяжело управлять целой Империей, оставаясь в тени. Приходится искать лазейки, обходные пути, плести интриги. Но, признаюсь, мне это нравится.
        - Но как так получилось? - спросил я, желая выиграть время. Воины остановились в дзё от нас, держа оружие в руках - ждали приказа. Уверен, среди них есть и маги. Не удивлюсь, если все солдаты ими и являются. - Ведь Джиро-сама тоже потомок Куджина. И он мужчина, значит, имеет больше возможности занять престол.
        - Да-а-а, - недовольно протянула женщина. - Кое-что пошло не по плану. Одна из моих дочерей втайне родила. Я и представить не могла, что проклятье разрушится, но… слишком поздно славная дочурка вскрыла себе вены. Ну а Джиро… хм, он отказался от всего. Угадай почему? К тому же, кто он, а кто я?
        - Ты убила собственное дитя? - опешила кицуне.
        Вот кто-кто, а она точно готова за Асэми разорвать глотку. Помню, столкнулся с прецедентом.
        - А что мне оставалось делать? - та развела руками, будто говорила о сущем пустяке. - У меня было много детей. Рано или поздно кто-то из них должен был разговориться. Или же они могли… родить сына.
        - Тварь! - и всё же Этти не сдержалась. - Да как ты посмела?! Разве можешь считать себя после этого ваном?!
        - Кто сказал, что я им себя считаю? - скривилась Императрица. - Нет, я выше вас, смертных. Вы даже не представляете насколько.
        - Представляю, - ответил ей в том же тоне.
        Продолжать беседу я не считал нужным. Всё уже сказано. Поэтому сжал меч покрепче и двинулся на Императрицу.
        В первую секунду в её глазах увидел страх, но уже через мгновение женщина взмахнула рукой, и воины одновременно вскинули оружие. В тот же миг с клинков сорвались тонкие серебристые нити, и моментально окружили нас, создав сверкающую клетку.
        - Диуриум, - нахально улыбалась Императрица. - Металл, способный поглощать…
        Я двинулся вперёд и легко взмахнул мечом. Всё, что создали придворные маги, рассыпалось в прах, оставив после себя лишь искорки, парящие в воздухе.
        - Знаю, - коротко ответил женщине.
        Та удивлённо уставилась на меня. Но тут же справилась с эмоциями и щёлкнула пальцами. В руках воинов вспыхнули огненные шары.
        - Лучше бы тебе остановиться, подкидыш, - прорычала Императрица.
        - То же самое хотел сказать и тебе. Не понимаешь? Скоро сюда…
        Но я не успел договорить.
        Над нашими головами раздался жуткий грохот, а следом за ним зловещий женский крик.
        Акума!
        Демонесса вломилась в зал, подобно урагану. В воздух поднялись столбы пыли, по сторонам полетели куски досок и камни. Кого-то из воинов зацепило, и они вскрикнули от боли. Я же успел выставить перед собой щит, прикрыв им и свою группу.
        А когда всё улеглось, то нашему взору предстало жуткое зрелище. Акума стояла возле трона напротив Императрицы, смотря на ту с благоговейным ужасом. На длинном жале демонессы болталось тело усатого правителя, пробитое насквозь.
        В зале повисла звенящая тишина. Казалось, что если на пол упадёт капелька пота, то звук можно будет сопоставить с набатом. Но вместо этого прозвучало совершенно иное:
        - Мама?

* * *
        Никто не посмел пошевелиться. Даже преданные воины замерли в нерешительности, наблюдая за сценой.
        - Акума, - нежно произнесла Императрица, склонив голову набок. - Так теперь тебя зовут?
        Зараза. Она же играет чувствами.
        Женщина шагнула к дочери и протянула руки. Демонесса испуганно отшатнулась, но потом всё же позволила к себе прикоснуться. Пальцы Императрицы прошлись по щекам дочери.
        - Я так долго тебя ждала…
        На мгновение я заметил блестящую слезу, скатившуюся по щеке демонессы. Казалось, что сейчас произойдёт нечто грандиозное. Всё-таки перед нами встретились существа, прожившие не один век на этой земле.
        Так и произошло, вот только…
        - Ложь, - прошептала Акума, хищно улыбнувшись. А потом повторила, но намного громче: - Ложь!
        Оттолкнув руки матери, сама схватилась за её голову и сжала с такой силой, что у Императрицы от боли глаза вылезли из орбит. В ту же секунду воины дрогнули, словно с них спало оцепенение, и ринулись на врага. Но перед ними вспыхнула огненная стена, взметнувшаяся до потолка. Самые смелые попытались преодолеть преграду, но стоило им коснуться пламени, как оно охватывало их с головы до ног, сжигая до костей. И от солдат оставалось лишь эхо, наполненное болью.
        - Тсукико? - Этти попятилась и потянула меня за собой. - Надо уходить. Мы не прорвёмся.
        - Знаю, - ответил я, но отступать не собирался. - Можете идти.
        Сам же остался посмотреть, чем закончится семейная баталия.
        - Ненавижу! - раздался истеричный вопль демонессы по ту сторону бушующего пламени. - Ненавижу всех вас!
        - Акума… - хрипела Императрицы, болтаясь безвольной куклой в её руках. - Прости…
        Удивительно, но дочь казалась сильнее матери. Намного сильнее.
        - Никогда, - рычала та. - Думала, что я глупая и слабая?! Я видела все твои мысли. Все поступки. Чувствовала всё, что ощущала ты. Смотрела твоими глазами. И ждала! Столько безумно долгих лет я ждала, что ты решишься вернуться ко мне! Но вместо этого ты находила нового ублюдка, которого возводила на трон, кувыркаясь с ним в кровати! И лишь голос Отца в те минуты мог успокоить и остановить меня, ведь так хотелось влететь в ваши покои и разорвать на части!
        - Акума… дочка…
        Воздуха в груди Императрицы становилось всё меньше. Даже сквозь пылающую стену я видел, как её лицо сереет, кожа высыхает и трескается. Из женщины высасывал жизнь в буквальном смысле слова.
        - И вот я дождалась, - теперь Акума смеялась. - Пришёл мой час. Ваш мир, который ты так любила, скоро исчезнет! Настанет время Отца! Он вернётся, чтобы завершить начатое! А ты, - зловещий шёпот и алчный взгляд на мать, - будешь его рабыней. Вечность в цепях у трона своего Господина!
        Демонесса закричала, и в ту же секунду остатки жизни покинули тело Императрицы. А через мгновение её голова лопнула в руках кровожадной дочери. Акума отбросило труп родительницы и повернулась ко мне.
        - Ито Тсукико… признаюсь, ты начинаешь мне нравиться. Но мне пора.
        Глава 33
        Возле демонессы полыхнули фиолетовые искры, и через мгновение рядом с ней появилась воронка-портал. Пламя, бьющее из половиц, не угасало и не позволяло пройти даже мне. Конечно, я не сгорю, как обычные ваны, но лицо точно станет похожим на старый авокадо.
        - Знаешь, мальчик, - она выделила последнее слово, бросив на меня похабный взгляд. - Предложение моей матери всё ещё в силе. Если захочешь стать Императором рядом со мной, то…
        - Ты не в моём вкусе, - прямо ответил я.
        Лицо демонессы исказилось в гримасе ярости. Она сжала кулаки, а широкие крылья взметнулись к потолку.
        - Щенок, - прошипела Акума. - Ты даже не представляешь от чего отказываешься.
        - От безвкусной любовницы, - произнёс с усмешкой.
        Я хотел вывести её из себя, чтобы демонесса потеряла контроль и погасила огненную стену. Но, увы, ничего не вышло.
        - Идиот, - злилась она, но ко мне идти не собиралась. - Знай, что я не терплю подобных оскорблений, - шагнула в портал, сказав на прощание: - В одну реку дважды не войдёшь. Помни о своей семье.
        Раздался тихий хлопок, и вспышка портала на миг ослепила нас. Но стоило открыть глаза, как увидели, что вместе с хозяйкой исчезло и магическое пламя.
        - Тсукико, даже не думай, - Этти схватила меня за плечо, когда я дёрнулся в сторону трона. - Ты её уже не поймаешь.
        - Знаю, - процедил сквозь зубы, соображая, что делать дальше.
        Оттолкнувшись от разбитого пола, вылетел на крышу через дыру, проделанную демонессой. Осмотрелся, но, конечно же, ничего не заметил. Да и на что я рассчитывал? Что Акума будет парить в небесах, поджидая меня? Глупости. Нужен другой способ вернуться на остров. И желательно как можно скорее.
        Плавно опустившись обратно, увидел изумлённые лица имперских воинов, что уставились на меня, как на настоящее чудо.
        - Что? - грубо обратился к ним. - Удивлены? Скажу прямо - слухи обо мне правдивы. Я полубог, сын Фуцунуси, бога-воина и кузнеца. Внук Ито Джиро, прямого и, - покосившись на труп Императрицы, - теперь уже единственного наследника престола. Есть вопросы?
        В зале воцарилась гробовая тишина. Лишь ветер задувал через огромную пробоину в крыше. Солдаты стояли, словно каменные изваяния. Этти со своими учениками так и не ушли, тоже вопросительно глядя на меня.
        Вот чего вы от меня хотите?
        - Тсукико, - кицуне заговорила первой, подойдя ко мне. - Ты понимаешь, что только что назвал себя преемником Императора?
        - Брось, сейчас не до этого, - я хотел огрызнуться, вот только вся злость уже сошла на нет. - Акума угрожала моим близким. Мне надо срочно вернуться на земли клана.
        - Корабль тебе не поможет, - к нам подошёл Бролл. - Здесь нужна магия, как у демонессы. Может, боги откликнутся на твою просьбу?
        Да уж, иного выхода нет, придётся обращаться к ней.
        Я достал из сумки камэоса и сделал маленький глоток. Как и думал, бутыль уже наполнилась до краёв, но я слишком надолго потерял связь с Канон, поэтому и вкусил саке. Да и потом, такой напиток никогда мне не претил.
        Госпожа? Вы меня слышите?
        «Госпожа? - голос богини был более, чем удивлён. - Тсукико, видимо, тебе очень нужна моя помощь, раз ты столь вежлив».
        Прошу, давайте без этого. Вы прекрасно понимаете, что у меня произошло.
        «Даже на вы. Ты не перестаёшь меня поражать. Но да, я вижу все твои трудности. И помощь скоро будет. Нам тоже не по нраву планы демонессы».
        Благодарю вас.
        «Береги себя, Тсукико. Наши встречи мне очень нравятся. И я бы не хотела, чтобы они прерывались».
        На этом разговор окончился. Я вздохнул и обернулся к спутникам. Те выжидающе смотрели на меня.
        - Мы справимся, - сказала Этти, поняв всё без слов. - Иди.
        Как ни странно, но имперские воины до сих пор ничего не предприняли. Наверное, из-за моего заявления, а, может, просто сами всё понимают. Да и вступать в бой с такими магами, как Аска и Бролл не хотят. Всё же они недавно наподдали их капитану.
        По спине пробежался холодок, а следом за ним послышался женский голос:
        - Тсукико, ты готов?
        Обернувшись, встретился взглядом с Накимэ. Так вот кого послала Канон мне на помощь.
        - Да, - кивнул я и вновь обратился к кицуне и остальным: - Я не прощаюсь. Совсем скоро мы снова увидимся.
        После чего направился к посланнице богов. Худощавая женщина слегка поклонилась мне и взмахнула рукой. В ту же секунду рядом с нами появилась воронка с золотистыми краями. Портал завис в воздухе, лишь слегка касаясь пола. Накимэ шагнула в него и поманила за собой.
        - Идём. Время не ждёт.

* * *
        Нас окутала Тьма. Наверное, именно таковую и описывал Ник, когда рассказывал о своих Теневых способностях. Она казалась материальной, вязкой, я чувствовал себя, словно муха, угодившая в паутину. И от этого становилось мерзко и обидно.
        Да что ж такое?
        «Успокойся, Тсукико, - голос посланницы раздался прямо в голове. - Вскоре всё закончится, и ты окажешься там, где и хотел. Но я должна тебя предупредить. Всё, что сейчас происходит неспроста. Кто-то желает встретиться с твоими родителями. И эта встреча будет плачевной. Будь предельно осторожен. За тобой постоянно наблюдают».
        Это-то я знаю. Но что мне делать?
        Ответа не последовало. Накимэ исчезла из моей головы. А вместе с ней испарилась и тягучая Тьма. В лицо брызнул яркий свет, и через мгновение я почувствовал прохладный ветерок.

* * *
        - В строй!
        - На верхнюю башню!
        - Живее, толстобрюхие!
        Вот крики, встретившие меня, стоило вывалиться из портала.
        Да, я выпал из него, не успев понять, что происходит. А когда открыл глаза, то увидел перед собой огромную чёрную стену.
        - Отлично, - только и пробормотал я, мысленно поблагодарив и Канон и Накимэ. Никто из них не отозвался, ну да ладно.
        - Эй, ты! - крик раздался совсем рядом. - Чего…
        Но стоило мне обернуться и взглянуть на одного из солдат в чёрно-жёлтых доспехах, как тот мигом признал меня и припал на одно колено.
        - Ито-сан, прошу меня простить. Я не думал встретить Вас…
        - Всё в порядке, - отозвался я, вновь посмотрев на стену. - Что происходит? почему такая суета?
        - Мору, - выпалил воин, поднявшись. - Они выбираются наружу. Мы ожидаем вторжение с минуты на минуту.
        - Хорошо, - сказал я, чем вызвал неподдельное изумление у вана. - Джиро-сама здесь?
        - Да, - кивнул воин и двинулся вперёд, ведя меня за собой.
        Мы быстренько поднялись по ступеням. На каждом повороте нас провожали пристальные взгляды. Воины опускались на колени, стоило мне появиться поблизости. Иногда слышался шёпот:
        - Это он…
        - Охотник вернулся…
        - Меч Фуцунуси…
        И другие подобные. Наверное, кого-то такое могло потешить, но в тот момент мне было на это абсолютно наплевать.
        Стоило подняться на верхнюю площадку, как над головой послышались крики и рёв. Я вскинул взор и увидел парящих в небе ящеров.
        - Всё-таки добрались, - довольно пробормотал я и мысленно коснулся разума нежити.
        По ту сторону стены уже бродили мертвецы и другие твари, что я привёл с земель Ватанабэ. Конечно, их стало значительно меньше и, возможно, особой опасности для мору они не будут представлять. И всё же даже пара лишних секунд могут спасти жизни нашим воинам. Это уже что-то, чем ничего.
        - Пришли сюда рано утром, - подтвердил мои слова провожатый. - Сперва мы все испугались, и даже хотели атаковать их, но господин Джиро запретил. Он рассказал нам о вашем замысле. Будем надеяться, что сработает.
        - Будем, - кивнул в ответ.
        Вскоре послышался знакомый старческий голос. И как только я его услышал, на душе сразу же потеплело. Видимо, глава клана стал слишком близким мне человеком. Впрочем, по-другому и быть не могло.
        Он стоял у края стены и смотрел на горы. Длинное золотистое кимоно, что Джиро носил постоянно, сегодня было стянуто чёрными доспехами. Слева висела катана, справа какая-то фляга. Рядом стоял Макото - мой бывший учитель. На нём красовались доспехи, покрытые золотистыми узорами в виде цветочков и побегов растений. Что сказать? Он всегда был «не таким», как все. И голубой окрас его шерсти лишь подтверждал это.
        На меня обратили внимание, только когда я приблизился на пару дзё.
        - Тсукико? - Джиро удивлённо вскинул брови. - Неужто это ты?
        - Да, Ито-сама, - пришёл мой черёд опуститься на колено. - Я прямиком из имперского дворца. И у меня для вас несколько новостей.
        - Ох, - выдохнул старик, схватившись за грудь и пошатнувшись. - Что там случилось?
        - Много интересного, господин, - я выпрямился и слегка поклонился. - Но главное одно - трон свободен. И вы…
        - Нет! - воскликнул он, взмахнув рукой. - Обсудим это позже!
        Джиро определённо был не в духе. Или всё дело в его болезни?
        Первое предположение развеялось уже через пару секунд, когда старик подошёл ко мне и крепко обнял.
        - Мальчик мой, - произнёс он, чуть отстранившись. - Мы беспокоились. Акайо уехал вместе с остальными на запад по моему приказу. Сейчас они в безопасности.
        - Да, я знаю, - кивнул я и тут же прикусил язык.
        Чёрт, теперь просто так не отвертеться.
        Джиро лишь усмехнулся.
        - Думаю, тебе есть что рассказать. Но всё потом. Сейчас необходимо решить более серьёзную проблему, - указал на горы. - Они уже выбираются. Совсем скоро прозвучит…
        Но не успел старик закончить, как раздался громоподобный рёв с одной из башен. Это был горн, возвещающий о начале вторжения. В тот момент мне показалось, что замерло само пространство. Затихли птицы, замолчали воины. Даже сердца и тех не было слышно. Мы будто оказались в вакууме, лишённом всяческих звуков.
        Такое со мной уже бывало. Точнее, нечто похожее. Когда замедлял время и двигался быстрее ветра. Вот и сейчас я испытывал схожие чувства. А вот для остальных всё было в новинку.
        - Началось… - прошептал Джиро, смотря вдаль.
        Там, где снега скрывали скалистые пики, по белому полотну растекались чёрные полосы. Моры выбрались из нор и мчались к нам. И если раньше я никогда толком не видел, как выглядит их нашествие, то сейчас мог с уверенностью сказать, что это одновременно захватывающее и жуткое зрелище. Чёрные кляксы то распадались, то сливались воедино. Если включить фантазию, то можно рассмотреть в их узорах различные изображения или рожи. Страшные рожи. И все они вызывали лишь одно чувство - страх.
        Сотни, а то и тысячи тварей неслись к нам несокрушимой лавиной. Я даже боялся представить, что будет с простым ваном, который не успеет убраться с их дороги. И сколько сегодня поляжет добрых воинов? Ведь каким образом они смогут противостоять этой орде? Их мечи не пробью даже мой костюм, что же тогда говорить о живых монстрах?!
        Наверное, мои эмоции были написаны у меня на лице, так как Джиро, взглянув в глаза, улыбнулся и спокойным голосом сказал:
        - Всё схвачено, Тсукико. Но будь наготове. Сейчас начнётся битва, что запомнится на века.
        Глава 34
        Скажем прямо, что сдерживаться в такой ситуации довольно сложно. И я прекрасно понимал обычных воинов, стоящих рядом. Видел, как некоторые из них тряслись, но при этом мужественно сжимали зубы, чуть ли не до хруста, и не двигались с места. Знал, что сейчас в их головах вопит инстинкт самосохранения. И был благодарен мужеству ванов.
        А вот у меня же всё было наоборот. В венах забурлила кровь. Хотелось ринуться в бой и размазать чёрных тварей по скалам. Найти демонессу и вырвать ей сердце! Да, в моей груди пылала злоба! Дикая ярость, что способна свернуть горы! Ведь из-за этих монстров погибла бабушка Ясу!
        Я до сих пор вспоминаю её улыбку и тепло. Но из-за чьего-то честолюбия и эгоизма, она погибла. Увы, первыми умирают хорошие люди. И ваны тоже.
        - Не спеши, Тсукико, - Джиро будто мысли мои читал. - У каждого из нас есть за что отомстить. Успеется. В бой надо идти с холодной головой.
        Ну хорошо, посмотрим, что уготовил старик.
        Чёрная волна приближалась. С каждой секундой рёв кротообразных чудищ становился всё громче. А вот их хозяйки не было видно. Это плохо. Я мог бы взмыть в небо и рассмотреть демонессу там, но меня попросили лишний раз не дёргаться. А просьбы Джиро для меня подобны приказу. Хотя я прекрасно понимаю, что они таковыми не являются.
        - Ещё немного, - произнёс старик, но на этот раз более отчётливо, словно это была команда. - Ждём…
        Чего именно? Я никак не мог взять в толк, о чём он говорит.
        Но ответ не заставил себя долго ждать.
        Как только мору ворвались в лес, что располагался в сотне дзё от стены, Джиро махнул рукой и крикнул:
        - Огонь!
        В ту же секунду с башен полетели огненные стрелы. Прочертив широкую дугу и оставив за собой дымящийся след, градом рухнули в движущуюся на нас Тьму. И стоило огню коснуться земли, как в воздух взметнулись клубы пламени, а над лесом прокатилось эхо мощного взрыва. Огненный грибы поднимались один за другим. Ударная волна сбила нескольких наших воинов. А дым от пламени достиг голубых небес. Парящие ящеры разлетелись по сторонам с диким воем, боясь приближаться к раскалённому очагу.
        Я видел, как под лапами монстров взметается земля, разбрасывая оторванные чёрные конечности по сторонам. Взрывы были не единичными, а направленными и целью являлись горы мору. Прошло всего несколько секунд, как адское пламя полностью изменило ландшафт, к которому мы привыкли за прошедшие годы. Но вместе с этим атака помогла спастись от основного удара тварей. Орда кротоподобных монстров была прорежена больше, чем наполовину.
        - Замечательно, - произнёс Джиро, и я не узнал его голос.
        Посмотрев на старика, увидел взгляд, от которого даже у меня по спине пробежали мурашки. Он был наполнен яростью и желанием сжечь абсолютно всё, что видит. Уверен, именно глава клана и придумал такой жуткий план. Пламя разбушевалось настолько, что я сомневался - погаснет ли в ближайшие дни? Жар от него доставал до стены и бил в лицо. Рёв монстров стал неимоверным, но они продолжали наступать.
        - Чёртово отродье, - прошипел Джиро.
        Он выхватил катану, которую я видел впервые, и направил на приближающихся врагов.
        - Приготовиться! - рявкнул он, и его приказ пронёсся по округе, подобно звуку горна, заставив воинов встрепенуться и подготовить оружие. - Бить по лапам, шее и глазам! Шкуры плотные, вам не пробить!
        Мои мертвецы бродили у самой кромки стены. Тупые или нет, а огня боятся. Оно и неудивительно, они же вспыхивают, словно солома. Смогут ли хоть ненадолго задержать остатки мору? Судя по тому, как переваливаются эти чёрные твари с разорванными телами, у нас есть неплохие шансы обойтись без жертв.
        Я с уважением посмотрел на Джиро. Тот, заметив мой взгляд, похлопал по плечу Макото.
        - Это всё наш учёный кот придумал, - хмыкнул он в бороду. - Разработал новую смесь, что взрывается при соприкосновении с огнём.
        - И назвали её порох? - переспросил я с лёгкой иронией.
        - Нет, - голубой неко всерьёз воспринял мои слова. - Но идея интересная, я над ней подумаю.
        Отлично, теперь и здесь начнутся войны с огнестрелом. Хотя есть же маги. Такое и до пороха было.
        Тем временем на наступающую орду направили луки и… мечи? Их-то зачем? Стоп! В императорском зале воины сделали то же самое, и с помощью оружия колдовали. Получается, клинок выполняет роль волшебной палочки. Иронично.
        - Цель! - вновь воскликнул старик, когда мору подобрались почти вплотную к стене. - Огонь!
        И первым выпустил из меча залп золотистых искр. Сияющий сноп ударил точно в цель, разрезав ближайшего мору пополам. В тот же миг со стены посыпались стрелы и заклинания, вонзающиеся в неприятеля, превращая мору в кровавое месиво. Тупоголовые создания вместо того, чтобы попытаться спастись или атаковать нас, бросились на тех, кто был ближе всего, а именно на моих мертвяков.
        Отлично! План сработал!
        Бывшее войско Ватанабэ исчезало в когтях и зубах кровожадных монстров. Мору не остановил даже тот факт, что от мертвяков разило тухлятиной, они попросту жаждали крови. Которую, впрочем, так и не получили. Что взять с гниющих трупов?
        Стрелы же пронзали разорванные бока монстров, заклинания резали и рвали их покалеченные туши. С каждой секундой противник нёс потери. Но их всё равно оставалось достаточно, чтобы отомстить за собратьев.
        Вниз! Рвать!
        Я посмотрел на небо и отдал мысленный приказ парящим рептилиям. Те моментально подчинились и рухнули на ревущих мору. Хватали когтистыми лапами, пытались рвать, а когда понимали, что это невозможно, поднимали ввысь и сбрасывали в бушующее неподалёку пламя.
        Но и подданные демонессы не сдавались. Я видел, как они хватали ящеров, придавливали к земле и вгрызались в глотки, разрывая плоть и вырывая кости. Кровь брызгала во все стороны, орошая подпалённую землю. Всё это казалось настолько неправдоподобным, что хотелось ущипнуть себя за руку, дабы проснуться.
        Некоторым тварям всё же удалось вцепиться в стены и подняться. Пускай не так высоко, как мы боялись, всё же воины Ито были подготовлены к подобному, но не стану врать - по рядам солдат пробежался ропот. Если целые мору казались просто страшным противником, то раненные и ополоумевшие - воистину ужасным. Но они падали на землю, испуская последний вздох. Хрипели, взрыхляли почву когтями, но подняться уже не могли.
        И вот тогда ропот медленно превратился в крики радости. Да, твари умирали, и даже моя помощь почти не понадобилась. Наверное, если б не порох Макото, нам бы пришлось несладко. А так, большая часть орды погибла ещё на подступах к стене. И теперь мы готовы были ликовать.
        Но что-то меня тормозило. Гнетущее чувство только сильнее сковывало душу и разум. Акума! Где она? Этой сучки нигде не было видно. Так куда она могла пропасть? Вряд ли сидит и смотрит, как погибает её войско. Демонесса ведь успела напитаться чужой магией, поглотила силы всех магов столицы и собственной матери. Так отчего же прячется? Боится встретиться со мной?
        «Это вряд ли, - в голове заговорила Канон. - Она хитра, Тсукико. Так что будь осторожен».
        - Знаю, - прошептал я, но Джиро меня услышал.
        - Что знаешь? - он внимательно взглянул на меня.
        - Акума, - только и ответил я.
        И стоило назвать её по имени, как демонесса появилась в небесах. Сперва мы услышали хлопки мощные перепончатых крыльев, а следом за ними раздался и зловещий смех, от которого кровь стыла в жилах. По крайней мере, у простых ванов.
        - Ха, смертные! - смеялась краснокожая бестия, зависнув над нами в десятке дзё. Стрелять в неё бесполезно, слишком вёрткая. И это понимали все наши солдаты. - Думаете, что победили?!
        Акума взмахнула руками, и под нами дрогнула земля. Стена пошатнулась, будто в неё врезалось что-то огромное. А через мгновение послышался жуткий скрежет и нарастающий рокот. Дрожь не прекращалась. Каменные плиты, на которых мы стояли, пошли ходуном, проваливаясь внутрь. Ваны ринулись по сторонам, но кто-то не успел спастись, и с криком рухнул вниз, придавленный осколками.
        Не говоря ни слова, подскочил к Джиро и Макото, схватил за доспехи и взмыл с ванами в воздух. И уже оттуда увидел весь ужас, что творился вокруг. А именно огромную дыру, куда провалилась основная часть стены вместе с нашими солдатами. Из тьмы подземелья на свободу ринулись новые полчища мору. Они ловили оставшихся в живых воинов, жестоко добивая их. А потом разбегались по сторонам в поисках новых жертв, оставляя за собой кровавый след.
        И где-то неподалёку продолжала смеяться демонесса.
        - Тсукико, отпусти нас, - Джиро схватил меня за руку и посмотрел в глаза. - Ты должен остановить её, пока мору не добрались до западной части клана. Там все наши ваны, ты же понимаешь, что произойдёт, если твари настигнут караваны.
        Конечно, я понимал. Уже видел, к чему это приводит. Поэтому не собирался допустить этого во второй раз.
        - Ну же! - старик уже рыкнул на меня.
        Пришлось подчиниться. Я осторожно опустил их на остов стены подальше от развалин.
        - Не переживай, мы справимся, - произнёс Джиро и попытался улыбнуться, но вышло это вымучено.
        - Поспеши, - напутствовал Макото.
        И я не стал задерживаться. Взметнувшись вверх, остановился неподалёку зависшей в воздухе демонессы. Как ни странно, но она не нападала. Наоборот, чего-то выжидала, даже позволила спасти двух ванов и вернуть их на стену.
        - В чём дело, мальчик? - усмехнулась Акума, обнажив клыки. - Не жалеешь, что не согласился?
        - И ты бы пощадила воинов?
        Она посмотрела вниз, где вперемешку валялись остатки мору, крылатых ящеров и солдат Ито. Покачала головой и цокнула языком.
        - Нет, зачем они мне? Сегодня и так будет кровавое представление.
        Демонесса ехидно ощерилась и вытянула в сторону руку. Как и в прошлый раз, напротив её пальцев образовалась фиолетовая воронка, превратившаяся в портал с человеческий рост.
        - Но я дам тебе ещё одну попытку. Поймай меня, если сможешь. И тогда поговорим в более непринуждённой обстановке.
        - Мне не о чем с тобой разговаривать.
        И снова мой ответ заставил её скривиться. Ну и пусть бесится, мне это даже нравится - раздражать демона.
        - Что ж, это мы ещё посмотрим, дрянной мальчишка.
        Я не успел броситься в атаку, как Акума юркнула в портал. В воздухе мелькнул лишь её длинный хвост, а в следующий миг воронка начала стремительно уменьшаться. Мне ничего другого не оставалось, кроме как погрузиться в темноту следом за дьявольским отродьем.
        Глава 35
        Меня встретил тяжёлый удар о камни. Я буквально рухнул на пол, словно мешок с рисом. Даже не успел сконцентрироваться и собраться, чтобы нормально приземлиться. А когда открыл глаза, то почувствовал лёгкое головокружение.
        Плохо дело.
        Я попытался подняться, но с первого раза ничего не вышло. Меня занесло назад с влево. Пошатнулся и споткнулся о выпирающий булыжник, снова рухнув на спину.
        Чёрт возьми, да что происходит?
        Вокруг стола красная мгла. Да, именно так, по-другому это и не назвать. Как в тех параллельных мирах, куда я попадал уже несколько раз. Беспросветный мрак изредка прорезали красные всполохи, словно невидимый художник взмахивал кистью и смывал мглу. Но такие просветы длились всего лишь несколько секунд, потом вновь вокруг меня смыкалась тьма.
        Но мне всё же удалось рассмотреть очертания камней, их острые грани, столбы, тянущиеся к высокому потолку… пещеры?
        Зараза, выходит, я попал в горы мору? Туда, где Акума несколько столетий ждала своего часа? Это точно нехорошо.
        - Ито! - её голос эхом прокатился по сводам, теряясь где-то вдалеке. - Добро пожаловать!
        - Очень смешно, - процедил я сквозь зубы и вновь попытался подняться.
        На этот раз мне удалось встать на ноги, правда чувствовал я себя довольно паршиво. Не знаю почему, но меня ослабляла атмосфера этого злополучного места. Может, из-за мору? Или из-за ненависти демонессы, что пропитала здесь даже каменные стены.
        - Располагайся, мальчик, - она определённо надо мной смеялась. - У меня достаточно времени, чтобы с тобой поиграть. Чего нельзя сказать о тебе.
        Вот же сука! Знает и видит, что мне хреново. Да ещё чёртовы чёрные твари, что заполонили сейчас наши земли. Ведь наверняка не все ваны покинули свои дома. Кто-то из них мог остаться. Глупая и смертельная ошибка. А мы, идиоты, рано радовались. Думали, что смогли остановить нашествие всего за несколько минут? Да быть того не может. Сколько лет Акума копила силы? И вот теперь решила прорваться за стену, чтобы заполонить своими прихвостнями и наш остров, и весь материк! Я не должен этого допустить!
        - Как и говорила, - тем временем демонесса насмешливо продолжала свою речь: - ты можешь стать рядом со мной. Полубог, воспитанник единственного клана, что претендует сейчас на трон… только подумай, каких высот мы можем с тобой достичь!
        Последние слова она воодушевлённо выкрикнула. Но её энтузиазм мне совсем не нравился.
        - Думаешь, твой отец решить делить престол с нерадивой дочкой и жалким подкидышем?
        Я пошатнулся вправо, но всё же удержал равновесие. Постепенно, но удавалось взять под контроль собственное тело. Гул в голове не проходил, но мысли прояснялись.
        - Что?! - рыкнула демонесса. И где же ты, подлюка, спряталась? - Нерадивая дочь? С чего ты взял, что он такого обо мне мнения?!
        - Ну, любовь твоей матери мы недавно увидели, - хмыкнул я, надеясь раззадорить красноликую бестию и выманить из укрытия. Но эта тварь была хитра. - И к чему это привело?
        - Ты не знаешь, о чём говоришь! - она определённо злилась. - Моя мать была властолюбивой стервой. Убивала своих дочерей, оправдывая это великой целью - спасти страну. Но я чувствовала её, знала все мысли. Она давно сошла с ума. И да, всё из-за отца, тут ты был прав. Влюбилась, а потом не смогла простить, когда он её бросил.
        - Разве его не изгнали?
        - Всё это ложь! Она нуждалась в его помощи, когда Безумный Император подослал к ней убийц. Но вместо неё, отец выбрал мою жизнь. Он вытащил плод и спрятал подальше от любопытных глаз. И только потом произошла битва с монахом Горо.
        - Ах, вот как всё было, - протянул я, осторожно двигаясь вперёд. - Значит, Императрица ненавидела не его, а тебя, верно? Ведь именно из-за неродившейся крошки, она погибла!
        - Молчи!
        В тот же миг над головой послышался грохот. Я инстинктивно прыгнул вперёд и вовремя, так как за спиной рухнула куча камней, перекрыв путь.
        - Ты уже определись чего хочешь, - рассмеялся я, хотя радости не ощущал ни капли. - Убить меня или жениться?
        - Ты слишком самоуверен, подкидыш Ито, - голос демонессы вновь стал насмешливым. - А что можешь рассказать о своих родителях? Я слышала, что они бросили тебя.
        - Не надо много иметь ума, чтобы сопоставить слово «подкидыш» и мою историю, - огрызнулся в ответ. - Вот только они это сделали из осторожности, дабы я не угодил в беду.
        - Ну так и мой отец поступил так же.
        - Ага, бросил на несколько сотен лет в пещеры. Меня хотя бы определили в тёплый дом.
        - Ничтожный!
        И снова грохот. Но на этот раз на голову осыпалась лишь крошево.
        Пока вели не особо радушный разговор, я успел побродить по подземелью. Но нигде ничего не находил, лишь одни сплошные стены, та разрезающаяся мгла. Никого, кроме нас двоих и тяжёлого гула в ушах, что не утихал ни на секунду.
        - Ты так и не ответила, - я продолжал задирать демонессу. - С чего решила, что твой отец захочет разделить с тобой трон?!
        Да чёрт возьми, когда же ты покажешься?
        - Это был его план! Стоит только принести жертвы, как с портала рухнет печать, и тогда он вновь вернётся в этот мир.
        - Помню, слышал. Но ответа так и не получил!
        - Ха, ха, ха! - рассмеялась та. - Что ты хочешь узнать, Ито? Что я с ним разговаривала?
        - Ты с ним разговариваешь?!
        Не то, чтобы эта новость удивила меня, всё же и сам иногда болтаю с богами. Но на то они и боги, чтобы общаться с такими смертными, как я. К тому же между нашими мирами можно легко перемещаться. Ну как легко… в общем, воможно. И если всё так, получается, что Демон где-то поблизости? Или как это понимать?
        На пару мгновений повисла гробовая тишина. Она показалась мне настолько зловещей, что по спине побежали холодные капли пота. Стиснув рукоять посильнее, приготовился отразить любое нападение. Но вместо этого услышал всё тот же язвительный смех.
        - Ха, Ито! А ты смышлёный человек! Если хочешь, я могу замолвить за тебя словечко!
        Хм, а почему бы и нет? давай поиграем.
        - Допустим, - я вновь осмотрелся, когда свернул за очередной поворот. - Думаешь, он примет меня? После того, что я сделал с сотнями монстров, включая ваших четвероногих дружков?
        - А при чём здесь они? В Дзигоку все придерживаются мнения, что слабым не место на земле. Если ты смог одолеть тех тварей, то пускай горят в пучине Сандзу. Это уже их вина.
        Дзигоку, Сандзу. Раньше мне никто толком не рассказывал, что это такое. Но помню по словам бабушки Ясу, что это нечто мистическое. Вроде местной Преисподней, которую могли называть и так и так.
        - Значит, я теперь для Демона стал кем-то уважаемым? - изумлённо переспросил я.
        - Что-то вроде того, - Акума прямо не отвечала. - Поэтому у тебя есть все шансы сделать то, что желало ваше «Общество Чистоты».
        - Я, вообще-то, не с ними.
        - Да неужели? - усмехнулась та. - Тогда почему Хаку-Таку уже чуть ли не на весь кричит, что вскоре на трон взойдёт их новый наместник?!
        Чёрт, старейшина гонит события быстрее, чем они успевают происходить! Или Акума блефует? Хочет запутать меня?
        - Откуда ты знаешь про Хаку?
        - О-о-о, Ито, я много чего знаю.
        В тот момент я смог отчётливо различить её голос где-то слева. Осторожно повернул в ту сторону, и, пройдя всего пару дзё, выбрался в широкую пещеру. Справа заметил чёрный зев провала, слева каменная стена. А прямо передо мной, скрестив руки на пышной груди, стояла демонесса и насмешливо смотрела на меня.
        - Долго же ты плутал, мальчик, - хмыкнула она и тут же ударила длинным хвостом.

* * *
        Крики ванов и рёв монстров смешались в дикую какофонию. Мору выползали из подземелья, хватали раненных и тащили обратно, где в кромешной тьме разрывали свои жертвы на части. Кровь и останки летели в разные стороны, орошая землю и вывороченные камни.
        Но воины Ито не собирались сдаваться. Макото успел соорудить для них подобие бомб. Солдаты бросали круглые снаряды в дыру, где те взрывались и поднимали тучи пыли. Против такого и крепкие шкуры монстров не выдерживали. Мору гибли, даже не понимая, что происходит. Безмозглые создания были способны лишь на одно - следовать приказу своей Повелительницы. Поэтому продолжали наступать с оторванными лапами, с разбитыми головами или вспоротым брюхом. Оставляли за собой окровавленные кишки, но упрямо ползли вперёд к своим жертвам.
        - Господин, Вам необходимо отступить, - Макото схватил Джиро за рукав и хотел потянуть, но старик грубо вырвался.
        - Не сегодня, - сурово произнёс он. - Ты же видишь, что это начало конца. Если их не остановить сейчас, то потом не сможем.
        - Но силы не равны! - неко с ужасом смотрел со стены на то, как очередной чёрный монстр рвёт тело молодого воина. - На этот раз вторжение слишком сильное.
        - Плевать, - процедил Джиро сквозь зубы. - Я должен это сделать. Во имя Ясу!
        С этими словами он вновь направил оружие на того самого монстра и выстрелил золотистым лучам. Макото последовал его примеру. Оба попали и уничтожили тварь. Однако силы ванов стали сдавать. Они уже давно бегали по остаткам стены, истребляя противника на безопасном расстоянии. Их всегда считали сильными магами, но даже у таких ванов запас выносливости не бесконечен. И заклинания с каждым разом становились всё слабее.
        Руки старика начинали дрожать. Дыхание сбилось, а из-за жара и дыма, полыхающего позади леса, глаза слезились. Пот градом катился по морщинистому лбу и уже не раз мешал обзору. Именно поэтому, выбежав на очередную площадку, он не заметил раненого мору, что выскочил из-за разбитой башни.
        - Тварь! - рыкнул Джиро и, взмахнув оружием, выстрелил в противника.
        Золотистая линия попала точно в цель, разбив монстру голову. Вот только даже это не остановило чудовище. Мотнув мордой и разбрызгивая по камням мутную кровь, мору прыгнул на обидчика, желая вгрызться в податливую плоть.
        Но в этот момент позади раздался отчаянный крик Макото:
        - Ито-сама!
        А в следующий миг голубой неко выскочил вперёд, закрывая своим телом старика.
        Макото попытался вонзить клинок в кровоточащую рану мору, но не успел. Монстр оказался намного проворнее. Острые клыки вонзились в предплечье вана, заставив того взвыть от дикой боли. И всё же неко добился, чего хотел - спас господина от убийцы.
        Оттолкнувшись от разбитых плит, схватил врага за голову и прыгнул со стены. Джиро не успел даже подбежать к краю, когда снизу раздался оглушительный взрыв. Старик вовремя отскочил назад, так как в воздух взметнулись острые каменные осколки, грозящие пробить даже тугую плоть мору.
        - Макото… - прошептал глава клана.
        И только он вновь собирался шагнуть вперёд и посмотреть, что же осталось от его бывшего друга, как в голове послышался знакомый женский голос:
        - Ито-сан? Силы накопились. Готов ли ты?
        Джиро остановился и прикрыл глаза. Больше он не сомневался. Сделав глубокий вдох, коротко ответил:
        - Да, Канон.
        Глава 36
        Первый удар я отразил мечом и ушёл в сторону. Но Акума уже оказалась рядом и наотмашь врезала мне рукой по лицу. Отлетев на дзё назад, приложился спиной о каменную стену. На голову вновь посыпалась крошка, а правая щека горела огнём.
        Было до жути обидно, что так глупо подставился. Но что-то в этом подземелье не позволяло мне сражаться в полную силу. Каждый раз, когда я пытался выбросить сгустки своей магии, на пальцах попросту вспыхивали голубые искры и не более.
        От очередного удара жалом рухнул на спину. Дикая боль в груди заставила заскрежетать зубами. В отличие от остальных моих противников, Акума могла легко пробить костюм из шкур мору, что, собственно, и сделала, оставив на моём теле рваную рану.
        - В чём дело, Ито? - смеялась она, паря возле меня. - Голова кружится?
        Да она издевается! Играет, как кошка с мышкой. Наверное, если бы давно хотела, то убила б. Но пока просто развлекается, оттягивает время.
        - Диуриум? - прошипел я, встав на ноги, опираясь на меч.
        Да нет, точно не он. Акума ведь танцует, словно шлюха в доме вельможи. Значит, дело в чём-то другом.
        - Конечно, нет, наивный человечек, - скривилась та. - Я думала, что ты гораздо умнее остальных, - лёгкий удар жалом, от которого я отскочил и чуть было не рухнул от резкого приступа тошноты. - Так легко раскрыл мою мать, договорился с Хаку-Таку, даже меня смог вычислить. Хотя и опоздал.
        Она бросилась вперёд, выставив острые когти перед собой.
        Тогда-то я и решился на глупость, которые изредка помогали выйти победителем. Просто подпустил её поближе, а потом нырнул под руку и отмахнулся мечом.
        По пещере разнёсся дикий женский крик. Стоило мне обернуться (хотя перед глазами всё и плыло), как чуть было не споткнулся об обрубок чешуйчатого хвоста. Демонесса верещала так, что заложило уши. Она отскочила от меня на пару дзё и держалась в руках раненую конечность (если, конечно, хвост можно считать таковым). В её глазах пылала ярость, я был уверен, что сейчас Акума готова вырвать мне сердце и заставить его сожрать. Собственно, нечто подобное собирался сделать и я. И если б не чувствовал себя настолько отвратно, то вполне мог бы это сделать. А так… даже не знал, как именно с ней сражаться.
        - Ненавижу! - прошипела она, сгорая от праведного гнева. - Ничтожество! Да как у тебя это получилось?!
        Хм, я бы тоже хотел знать ответ на вопрос. Потому что именно он поможет мне одолеть эту демоническую фурию.
        Внезапно, помимо гула, что постоянно досаждал моему сознания, послышалось тихое шипение. Опустив взор, увидел, что обрубок испаряется. Превращается в красную пыль, которая буквально через пару мгновений попросту исчезает. И вместе с этим откуда-то со стороны, к демонессе потянулась такая же красная пыльца. Коснувшись её раны, создала смутный силуэт отрубленного жала, а потом постепенно материализовала его.
        - Вот чёрт, - только и смог выдавить из себя.
        - Он самый, - отозвалась демонесса, показав жуткий оскал, и бросилась в бой.

* * *
        «Иди, - благодушно произнесла богиня. - Ты знаешь, что делать. А я тебе помогу».
        После чего её голос исчез из головы, а Джиро вздрогнул от резкого порыва ветра. В груди вновь засвербело, но на этот раз не так сильно, как раньше. Боль была умеренной, он понимал, что Проклятье Безумного Императора наконец-таки набрало свою полную мощь. И теперь может остановить тех, кто на протяжении столько лет убивал и калечил его семью - клан Ито. Но сперва нужно подобраться поближе. Туда, где очаг «заражения» хищников.
        Холодный ветер вновь ударил в спину. Жар, идущий от дикого пламени, больше не касался Джиро. Теперь его оберегала сама Канон. Та, с кем он давно общался, кто рассказал настоящую суть болезни, что изо дня в день пожирало его тело. Но делиться этими вестями он ни с кем не собирался. Акай не должен был помешать совершить то, для чего его готовили сами боги. Ведь чёрная опухоль, разрастающаяся на груди Джиро, была не чем иным, как меткой, что он стал последним, на кого распространяется Проклятье Куджина. И именно это должно помочь уничтожить мору и их Повелительницу.
        «Надеюсь, ты справишься, мальчик мой», - мысленно обратился Джиро к приёмному внуку, после чего шагнул с края стены.

* * *
        Не знаю, сколько продолжался наш бой. Головокружение и тошнота не проходили. Хуже не становилось, но даже в таком состоянии я не мог иногда понять, что происходит. И за своё промедление несколько раз был ранен. Акума уже не особо церемонилась со мной. Видимо, после отрубленного хвоста, романтические мысли о свадьбе вылетели у неё из головы. Но в то же время она стала намного осторожнее. Всё-таки демонесса понимала, что заигралась, недооценила врага. Думала, что пока вокруг нас сгустилась тёмная аура, я не смогу нормально ориентироваться, за что поплатилась частью себя. Конечно, потом восстановила, но всё же…
        И да, до меня наконец-таки начало доходить, что в моём нынешнем состоянии виноват не спёртый воздух пещеры, а нечто более глобальное. Я бы сказал - мистическое. Что-то давило на меня, словно невидимые щупальца, опутавшие тело, не позволяли нормально мыслить. Они высасывали из меня силы, лишали магии. И по сравнению с ними, диуриум покажется просто блестящей игрушкой.
        - Жалкий подкидыш, - шипела Акума, когда в очередной раз её выпад ничего не дал. - Думаешь, сможешь остановить меня? Тебе даже не суждено понять замысел отца!
        А в следующий миг над моей головой пролетел огненный шар. Я успел пригнуться, но в этот момент демонесса подскочила и ударила жалом. Однако такой ход был настолько предсказуем, что я легко увернулся и отскочил в сторону.
        - Мелочь! - взревела она и снова метнула в меня пламя.
        Хотел было уклониться, но перед взором опять всё помутилось. Я лишь успел укрыться за мечом, когда тяжёлый удар повалил меня с ног. Рухнув на пол, скривился от боли, пронзившей между лопаток. А потом… пришло облегчение. Слабое, но всё-таки оно было. Гул в ушах поутих, а мысли перестали скакать, словно блохи на дворняге.
        - Умри же! - грозный рык демонессы раздался совсем рядом.
        Я моргнул и увидел, как она уже занесла надо мной острое жало. Тело сработало само по себе. Резкий уворот вправо, тут же подскочил на ногах и наотмашь ударил мечом.
        В тот же миг по подземелью прокатилось двойное эхо. Первое - это грохот от удара жалом туда, где я был секунду назад. Отчего не выдержал даже камень, превратившись в крошево. Второе - очередной крик демонессы, держащейся за… культю?
        Ох, ты ж.
        Я мысленно усмехнулся, смотря на валяющуюся неподалёку от меня когтистую кисть. Акума попятилась. Как и в прошлый раз, из тьмы к ней потянулась красная дымка, окутав рану. И только тогда я увидел, откуда именно она поднимается.
        Провал! Эта стерва черпает силы из провала! Но что там? Неужто останки того самого Демона? Или портал в иное измерение? Запечатанный, но всё равно позволяющий передавать энергию? Любой из вариантов плох. Но какой-то из них верен. Ведь Акума восстанавливает даже отрубленные конечности, а в столице подобного делать не могла, пока не высосала магию из ванов.
        Но вместе с этим в голову (уже более свободную) пришла и другая мысль.
        После удара её заклинания в меч я стал лучше себя чувствовать. Что, если…
        Не додумав до конца, приставил остриё меча к отрубленной конечности, которая уже почти что превратилась в алую пыль.
        - Что?! - рявкнула демонесса. Злобно и… боязливо. - Что ты делаешь?
        - Играю по твоим же правилам, - усмехнулся в ответ.
        Как я и думал, красная дымка, в которую превращалось всё, что отпадало от моей противницы, легко втянулась в клинок. И по нему сразу же заскользили голубые искры, потянувшиеся ко мне. Прикоснулись к кисти, потянулись выше, достал до плеча, а оттуда, уже в виде приятного тепла, расползлись по всему телу.
        - Этого не может быть, - ошарашенно пробормотала Акума и отступила на пару шагов. А потом, сжав кулаки, уже более грозно крикнула: - Не может!

* * *
        Он просто шёл вперёд. Невзирая на рычащих мору, которые готовились кинуться, но всё равно не делали этого. Ни на крики воинов, желающих его спасти. Джиро шагал вперёд, чувствуя неимоверную Свободу. Именно так, Свободу с большой буквы. Сколько лет он таил в себе смертоносное заклинание, превратившееся в болезнь? Сколько лет обманывал родных детей, дабы не навлечь на них беду?
        - Эми, - прошептал старик. - Прости, что не уберёг.
        С этими словами он сделал шаг в чёрную бездну провала, откуда появились мору. Но, как и в прошлый раз, воздух стал густым, позволив ему спуститься, словно по ступеням. Дар Канон. Богиня давно готовила его к этому моменту. Говорила, что Проклятье Куджина не способно уничтожить всех, кто с ним связан, пока не наберёт мощь. И сегодня этот день настал. Самое жуткое вторжение за несколько десятилетий. Акума хорошо подготовилась, но она не знала о Джиро. Списала его со счетов, решила, что такая мелкая сошка, отказавшаяся от трона Императора, не достойна её внимания. А зря. Ведь именно он нёс ей погибель.
        Оставалось надеяться, что при нём, действительно началось Возрождение клана Ито. Но не зря же всю жизнь готовил к этому сына. А потом и внука, правда, несколько изменив подход. Джиро знал, что рано или поздно Тсукико станет великим человеком. Опять же, об этом поведала ему Канон, попросив присмотреть за пареньком.
        - Я готов.
        Седобородый глава клана ступил на окровавленные камни подземелья и в пару движений сбросил с себя доспехи. Распахнув золотистое кимоно, обнажил огромную пульсирующую кляксу, набухшую на груди. Мору, что оказались поблизости, даже с помутнённым от боли рассудком, не решались нападать. Они чувствовали силу, что исходила от вана и от его заразы. Поэтому, опустив морду, словно послушные псы, попятились.
        А в следующий миг по округе разнёсся душераздирающий крик старца. Земля под ногами оставшихся воинов, дрогнула. Из дыры брызнул яркий свет, а следом за ним к небесам устремился бледно-золотой столб, разрезая по пути дым пожара и перистые облака.
        Через мгновение мощный поток раскалённого воздуха заставил всех ванов, что находились поблизости, прикрыться или вовсе спрятаться. Но он не причинил им никакого вреда. А вот мору… абсолютно все кротообразные монстры рухнули на землю и камни безжизненными тушами.
        И следом пришла звенящая тишина.
        Глава 37
        Бой с демонессой перешёл на новый уровень. От её злорадного смеха не осталось ни следа. Теперь Акума пугливо отскакивала от моих атак, и безуспешно пыталась напасть сама. Несколько раз хотела открыть портал, но я постоянно мешал осуществить задуманное, тут же оказываясь рядом и нанося новые удары.
        Она больше не использовала магию, ведь и сама поняла, что с её помощью делает меня сильнее. Но часто проявляла смекалку, стараясь заманить в тот или иной угол, чтобы завалить камнями. Конечно же, ничего не получалось.
        Наверное, наше сражение могло продолжаться вечно. Ведь, рубя её части тела, они вновь восстанавливались. Да, в моей голове исчез гул. Меня не тошнило от каждого лёгкого движения. Но и сильнее я не становился. Всё же что-то в этой пещере мешало проявить полную мощь. К тому же Акума тоже не являлась простым противником. Она была изворотливой, хитрой и смертельно опасной.
        - Прочь! - выкрикнула она и вновь ударила жалом.
        Я не успел рубануть мечом, но зато схватил противницу левой рукой. Вот только мелкая чешуя моментально превратилась в острые шипы, и я с болью в ладони отпустил противницу.
        - Тебе не победить! - рычала демонесса.
        Но чем чаще она об этом говорила, тем больше слышалось отчаяния в её голосе.
        И внезапно Акума замерла, широко распахнув глаза. Сперва я обрадовался и хотел было воспользоваться заминкой. Но не успел, так как где-то на поверхности содрогнулись горы. А в следующую секунду демонесса истерично завопила.
        - Не-е-ет!
        Что произошло? Неужто кто-то нам помог, и вторжение остановлено?
        - Ненавижу вас всех!
        А вот это уже относится ко мне.
        Акума бросила на меня испепеляющий взгляд. И тогда я понял, что она собирается сожрать меня целиком. Но при этом сделать так, чтобы мне было максимально неприятно. И это ещё мягко сказано.
        - Что вы натворили?!
        Она перестала сдерживать себя. Гнев полностью затмил ей разум. Демонесса взмахнула руками, и в меня ударило сразу несколько огненных шаров. Один из них меч удачно впитал, а вот второй отбросил меня назад. Но не успел я подняться, как пламя начало бить со всех сторону. Акума в буквальном смысле обрушила на меня град из полыхающих сфер. И всё, что мне оставалось, это прикрыться воздушным щитом и переждать вспышку гнева.
        Вокруг нас поднялись клубы дыма. Демонесса прекратила атаку лишь через десяток секунд, когда поняла, что и сама ни черта не видит. Благо, моя магия выдержала. Однако, даже закрывшись от шквального огня, меня достал раскалённые каменные осколки. И последний из них ударил по спине.
        Боль была настолько дикой, что я не сдержался и закричал. Из глаз полетели искры, а сознание вновь помутилось от агонии, пронзившей позвоночник.
        Я не сразу расслышал голос, настойчиво зовущий меня в моей же голове.
        «Тсукико… Тсукико… Ито!»
        Скрежеща зубами, собрался с силами и раскрыл глаза.
        Всего в нескольких шагах от меня ликовала Акума. Но кричала явно не она, а кто-то…
        «Оглянись, Тсукико!»
        Я невольно мотнул головой, и в ту же секунду вновь закричал, так как новый спазм сковал тело. Но кое-как смог приподнять веки. И только тогда я увидел того, чей суровый бас сложно было перепутать.
        - Содзёбо? - прохрипел я, не узнав свой голос. Таким жалким он мне послышался.
        Позади, буквально вырубленная в скале, возвышалась статуя короля тэнгу. Длинноносых полулюдей-полуобезьян. В правой руке жердь во весь рост. А взгляд ещё более жуткий, чем у демонессы.
        «Узнал, - хмыкнул он в моём воспалённом разуме. - А теперь сделай одолжение - ДАЙ МНЕ ЖИЗНЬ!»
        Последние слова почти что разорвали мне мозг. Я сжал кулаки и зажмурил глаза. В голову, будто бросили раскалённые гвозди и взбалтывали их внутри. Поэтому я не отдавал себе отчёта, что делаю, и вонзил сияющий клинок в статую.
        А уже через мгновение грубая хватка сдавила мне горло, и кто-то рывков достал меня из-под завала, заставив вновь перейти на крик. В тот момент я не чувствовал ни рук, ни ног, видимо, Акума добилась своего и смогла сделать то, что пока не удавалось никому из моих противников. А именно сломать мне спину.
        - Жалкий червяк, - процедила она, нависнув надо мной. - Ты должен был принять моё предложение, пока оно было в силе. Но вместо этого…
        Демонесса не успела договорить, когда в её грудь ударил тонкий посох. В ту же секунду его конец полыхнул ярко-алым светом, а я окончательно погрузился во тьму.

* * *
        - Тсукико? - мягкий женский голос прорезал мглу, заставив вздрогнуть и попытаться открыть глаза. Но чтобы я не делал, ничего не мог разглядеть. - Успокойся, мы рядом.
        Кто-то осторожно коснулся моего плеча. И от лёгкого знака внимания я готов был снова забыться. Но на этот раз от радости и тепла.
        - Мама, - я не знал, как точно звучит её голос, но сердце подсказывало, что рядом именно она.
        - Да, Тсукико, - так же ласково ответила она. - Это я. Осталось совсем немного. Ты уже близко.
        - К чему?
        - К нам.
        После этой фразы на глазах невольно проступили слёзы, но я с трудом, но сдержался, чтобы не расклеиться.
        - Но где вы? И почему именно я вас ищу, а не наоборот?
        Почему-то сейчас этот вопрос остро встал передо мной. И было несколько обидно за их поведение. Поэтому я желал услышать правду. Но в то же время боялся её.
        - Всё довольно сложно, мой мальчик, - произнесла мама, и я сразу поверил ей. Ну не может женщина с таким голосом мне лгать. - Нам пришлось уйти, бежать, чтобы уберечь тебя. Но время пришло, дочь Демона осталась без сил. Теперь ты можешь нас найти и помочь.
        - Помочь? Вам?
        - Да, Тсукико. Проложи путь, чтобы мы смогли вернуться. Содзёбо тебе поможет. Как и всегда в трудную минуту, он незримо был рядом. По нашей с отцом просьбе.
        - Я ничего не понимаю, - покачал головой и тут же пожалел об этом, так как тихий гул вернулся.
        - Король тэнгу тебе всё объяснит. Поможет пройти этот путь. Но, - на мгновение её голос дрогнул. Она замешкалась, будто боялась, что я соглашусь на это, - ты должен быть предельно осторожен. Верховный следит за всеми ванами. А за тобой пристальнее всего. Именно поэтому он подослал Сусаноо.
        - Моего брата?
        Кажется, эта фраза ей не понравилась. Однако, мама не злилась, а продолжила тем же ласковым голосом:
        - Береги себя. Ведь только ты одни сможешь найти нас и вернуть всё на свои места.
        - Опять Предназначение? - я скривился от пафоса. Вот от кого, а от родной матери такого не ожидал. Но в ответ лишь тишина. - Мама?
        Она снова исчезла, оставив меня с глупыми и обидными мыслями.
        Как они могли бросить меня и сбежать? А теперь просят освободить? Честно говоря, выглядит, как подстава с родителями демонессы. Грубо и недостойно богов.
        Размышления прервал знакомый грубый бас:
        - Встань, человек!
        И тут же из мрака появилась красная обезьянья морда с большим носом. Она оскалилась и жутко засмеялась. А за этим последовал тяжёлый удар по лицу, и я вздрогнул.

* * *
        - Наконец-то, - недовольно прорычала красная рожа. - Поднимайся.
        Я хотел пошевелиться, но понял, что до сих пор ничего не чувствую, отчего криво усмехнулся.
        - Прости, Учитель, не могу.
        - О-о-о, ты помнишь, что я был твоим Учителем? - Содзёбо выпрямился и вопросительно вскинул бровь.
        Мы находились всё в той же пещере. Я беспомощно валялся на камнях, а где-то неподалёку раздавались болезненные женские всхлипы.
        Неужто он одолел демонессу одним ударом? Эх, мне бы такие силы.
        - Ещё получишь, - тэнгу будто прочитал мои мысли.
        После чего взмахнул тростью и ударил меня в грудь.
        Полыхнула алая вспышка, и в тот миг мне показалось, что на меня рухнули сами небеса. Боль была невыносимой. Всё внутри пылало адским огнём. Я слышал треск собственных костей, а воздуха катастрофически не хватало.
        И когда надежда на спасение почти что покинула разум, всё закончилось. Оборвалось, будто и не было ничего. Я легко дышал, пошевелил пальцами и удивлённо смотрел на Содзёбо.
        - Что такое, человек? - хмыкнул тот. - Говорю же, вставай.
        Протянул мне руку и помог подняться. Я тут же взглянул в сторону стонов, и моему взору предстало жалкое зрелище. На каменном полу и у самого края пропасти лежала обнажённая женщина. Бледная кожа, длинные тёмные волосы и сотни кровавых порезов. Она безнадёжно тянула руки в пустоту и что-то шептала. Но разобрать слов я так и не смог.
        Неужто это и есть та самая бестия, что почти что прикончила меня?
        - Ну а кто же ещё? - ответил тэнгу, тоже глядя на женщину. Чёрт, кажется, он и правда читает мои мысли. - Уже давно, - посмотрел на меня, и в его глазах я увидел насмешку. - Но ты не бойся, далеко плутать в сознании не буду. Не для этого вернулся в мир живых. И её, - кивнул на лежащую рядом, - тоже боятся больше не стоит. Джиро помог наверху, я же справился здесь. Но и ты молодец, - хлопнул меня по плечу, отчего подкосились ноги. - Хотя мог бы и получше. Зря, что ли, так долго учили тебя? Фуцунуси потом ворчать будет.
        - Что? - я распахнул от удивления глаза. - Ты знаешь, где отец?
        - Конечно, - указал жердью на пропасть. - В Дзигоку, вместе с твоей матерью.
        - В Преисподней? - вот тогда мои эмоции буквально зашкаливали. - Но каким образом? Неужто и правда они стали проклятыми богами?!
        Хотел было вцепиться тэнгу в ворот простенькой одежды, больше похожей на крестьянскую, но тот сурово взглянул на меня, и пришлось умерить свой пыл.
        - Я всё объясню. Но сперва решим проблему с ней.
        Я вновь обратил внимание на стонущую женщину. Кажется, она тоже услышала нас и перевернулась на спину. Когда-то прекрасное тело сейчас выглядело весьма отвратно. Шрамы и синяки, чёрные круги под глазами и такие же длинные тёмные клыки в широкой пасти, растянувшейся от уха до уха.
        - Ненавижу! - злобно шипела она, отползая назад. - Ненавижу всех вас!
        - Повторяешься, - вздохнул Содзёбо и шагнул к ней.
        - Стой! - я схватил его за руку. - Что ты хочешь сделать?
        - Я? - он удивлённо перевёл на меня взор. - Завершить начатое. А тебе её жаль?
        Посмотрев на бывшую демонессу, покачал головой и уверенно ответил:
        - Нет. Она заслужила смерть.
        - Смерть? - женщина злорадно засмеялась. - Да что ты в этом понимаешь, человечишка? Думаешь, когда уничтожишь эту гнилую плоть, то сможешь лишить меня жизни?! Как бы не так! Отец заберёт меня к себе, и вот уже тогда…
        Я устал от подобной дрянной речи и не позволил ей продолжать. Всего лишь один взмах меча, и голубая линия, сорвавшаяся с клинка, разрубила бывшую противницу пополам. Два мерзких куска плоти дрогнули и полетели прямиком во тьму пропасти.
        - Похвально, - красноносый тэнгу одобрительно кивнул. - Признаюсь, не ожидал от тебя столь радикальных решений.
        - А как иначе? - переспросил я.
        Честно говоря, после убийства монстров, я мало что испытывал. Но убить женщину, пускай и с клыкастой пастью, было тяжело. И всё же, чтобы убедить себя в верности решения, ушло всего пара секунд.
        Эта тварь заслужила жариться в Пекле. То, сколько жизней она забрала, скольких ванов лишила близких… такие монстры не должны ходить по земле.
        - Верно, - усмехнулся Содзёбо, перехватив жердь и опёршись о неё. - А теперь, человек, нам надо с тобой о многом поговорить.
        Эпилог
        - Ты вновь встречалась с ним!
        Тяжёлый удар заставил Канон упасть на пол.
        Секунду назад она стояла рядом с братом, покорно склонив голову. Но он вновь не смог сдержать свой гнев. И его можно было понять. Тот, кого он меньше всего желал видеть в собственном мире, вновь заявился. И зачем? «Взять» его сестру!
        - Дрянь! - воскликнул Эмма, спускаясь по ступеням к лежащей собеседнице. Хватило лишь оплеухи, чтобы она отлетела от трона и растянулась под ногами. - Что я говорил тебе о неповиновении.
        - Но мой Господин, - взмолилась Канон, подняв глаза, полные слёз, - я сделала всё, что вы велели.
        - Ложь! - рыкнул на неё Верховный, но больше бить не стал. - Этот сукин сын вновь проникал в наш мир! Где эта мелкая сучка, Накимэ? Почему не пришла по моему зову?!
        - Я отправила её на земли Ито, чтобы проследить за ванами. Вы ведь знаете…
        - Конечно, знаю! - вновь воскликнул он. - И всё вижу, не слепой! Вот только мальчишка снова куда-то пропал! Твоих рук дело?!
        - Нет, Господин, - женщина поднялась на колени и низко поклонилась. - Но Накимэ прознала, что последний раз его видели, бегущим за демонессой. Они оба пропали.
        - Неужели? - вот теперь Верховный бог задумался. - Считаешь, им удалось проникнуть в Дзигоку?
        - Вашу вотчину? - переспросила Канон, отчего Эмма недовольно скривился. - Нет, для этого необходимы слишком большие ресурсы. Либо быть вами.
        - Я давно покинул это место и возвращаться туда не собираюсь, - процедил он сквозь зубы. - Даже представить не могу, что там сейчас творится.
        - Не думаю, что хуже, чем в столице Худжу. Вы ведь наверняка видели, что устроило «Общество Чистоты» стоило им прийти к власти.
        Верховный усмехнулся.
        - М-да, власть опьяняет, - цокнул языком. - А это хорошая идея. Мальчишка ведь должен туда вернуться, вот там его и буду ждать.
        - Что? - ошарашенно распахнула глаза богиня. - Вы хотите спуститься?
        - Давно пора, - грубо бросил он и, взявшись за край длинного плаща, закинул его полы на плечо. - Всё приходится делать самом.
        С этими словами его тело покрыли золотистые искры, и уже через пару мгновений Верховный растворился в воздухе.
        Ещё несколько секунд Канон молчала, испуганно осматриваясь. Но, поняв, что ничто ей не угрожает, ухмыльнулась и вытерла глаза, встав на ноги.
        - Идиот, - прошептала она, медленно двигаясь к трону. - И когда ты только повзрослеешь, братишка? - проведя пальцами по золотым подлокотникам, осторожно присела и с дьявольским блеском в глазах вновь осмотрела тронный зал. - Но скоро ты всё и сам поймёшь. Осталось совсем чуть-чуть.
        КОНЕЦ

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к