Важное объявление: В связи с блокировкой в России зеркала ruslit.live, открыто новое зеркало RusLit.space. Добавте пожалуйста его в закладки.


Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Фирсов Алексей: " Джокер И Королева " - читать онлайн

Сохранить .
Джокер и королева Алексей Сергеевич Фирсов

        Саргон Москвич Михаил из недалекого и возможного нашего будущего по игральной карте, найденной в парке, перемещается в мир не похожий на наш. В мире Саргона, названного по имени божества местных обитателей, живут люди- выходцы из разных времен планеты Земля, а также некоторых других миров. На Саргоне нет болезней и нет смертей от старости, но нет и детей. Каждый человек носит на плече тату со своим статусом, соответствующим той карте, по которой он пришел в этот мир. На Саргоне четыре королевства: пик, червей, крестей и бубен. Уровень их развития различен-от позднего средневековья в королевстве пик до уровня средины XIX века в королевстве крестей. Главное, что есть в жизни каждого обитателя Саргона-Игра. Во сне люди оказываются в ином мире в мире карточной игры, только оказываются они там, в качестве живых карт,ими играют помимо их воли и побитые карты умирают как на самом деле, от насильственной смерти... Саргон играет людьми, которых он выбрал и привел в свой мир.(Роман не новый.Объединил в один файл две книги :"Джокер Саргона " и "Королева поневоле",что ранее выкладывались на страничке автора
http:
/samlib.ru/f/firsow a s/. Поправлено и отредактировано автором.

        Фирсов Алексей Сергеевич


 ДЖОКЕР И КОРОЛЕВА


 КНИГА ПЕРВАЯ
   ДЖОКЕР САРГОНА


   Джо?кер (англ. joker, букв. "шут") - Джокер представляет собой специальную карту, которую можно найти в большинстве современных колод игральных карт, состоящих из 54 карт.Чаще всего Джокера изображают в виде шута. Обычно в колоде идут две карты Джокера, которые заметно отличаются друг от друга. Роль Джокера в карточных играх разная. В основном Джокер может служить заменой любой карте. В некоторых вариантах покера возможно применить Джокер, чтобы получить так называемые "Пять Одинаковых" или иногда просто "Покер", то есть "Каре" в которой Джокер играет роль пятой карты. Пример: Т¦ Т¦ Т¦ Т¦ и Джокер.



        ПРОЛОГ



   Глянцевую коробочку на скамейке Мишка заметил сразу, но особого внимания не обратил. Подумал что пустая из-под сигарет. Скользнул взглядом и все. Уселся, откинувшись на спинку и сощурился на солнышко, что светило ярко сквозь мелкие молодые листочки старой березы. Сегодня тепло как летом. Клево! Учиться осталось две недели. Впереди лето, каникулы, отдых от смертельно надоевшей школы!

   Мишка прогуливал математику, сегодня контрольная и в класс лучше не приходить. Училка точно влепит двойку-потом мать будет воспитывать, а отец грозится, что отнимет комп на все лето...

   А так-прогулял и двойки не будет !

   От звука автомобильного сигнала совсем рядом Мишка едва не подпрыгнул.

   За кованой черной оградой парка у тротуара остановился черный, блестящий "форд-фокус". Зацокали каблучки. К машине подбежала девушка в короткой, черной юбочке, длинноногая... Юркнула в уютное, затемненное нутро машины. Мотор рыкнул удовлетворенно, и машина понеслась дальше по бульвару.

   Мишка вздохнул. Через три года закончит школу, поступит в универ, купит, может быть, такую же тачку и девчонки будут за ним бегать...

   Солнечный лучик ударил по глазам, отразившись от глянцевой коробочки. Мишка протянул руку и сразу понял что ошибался. Она тяжеленькая! Внутри оказались игральные карты. Прикольные!

   Он вытряс глянцевые твердые карты в ладонь. Масти указаны в уголках привычные и цифры тоже, а вот картинки!

   Красочные, яркие, словно фото из дорогих журналов. На каждой люди в старинной одежде! Король червей, задумчивый в очках и парике старик. Дама крестей -- кокетливая девушка в красном платье с глубоким декольте и там есть на что посмотреть!

   Мишка хмыкнул. Карты ему понравились. Таких он еще не видел. Надо же, сколько народу позировало для карт, ни одной одинаковой личности!

   Шестерки в поварских колпаках и с подносами, семерки в кафтанах с галунами, восьмерки в белых чепцах и в передниках горничных, девятки держали под уздцы лошадей, а десятки с короткими пиками, в латах-охранники что ли, подкручивали усики.

   Мишка разложил карты по мастям и стал рассматривать более подробно, одну за одной. Рубашки у всех карт были, конечно же, одинаковыми. Похоже на карту таинственного острова. Параллели, меридианы, а в углу старинный компас в виде многолучевой звезды.

   В карты Мишку научила играть бабушка Софья. В дурака, в девятки, на интерес или По-маленькой. Обычно Мишка выигрывал у бабушки на пару шоколадок разной мелочи, ликовал и хвастался напропалую. Теперь, повзрослев, он начинал подозревать бабулю в том, что она ему поддавалась.

   Десятка пик особенно приглянулась Мишке. Ловкий воин в черном доспехе с беретом, заломленным на правое ухо. Крепкий, плечистый, грудь колесом! Ухмыляется. Усы тонкой полоской над верхней губой, сам румяный и глаза озорные.

   Мишка разглядывал эту карту особенно долго.

   Чем этот воин привлек его внимание, он не мог понять. Отложил карту, опять взял в руки. Кого-то этот человек напоминал Мишке, кого-то смутно знакомого.

   Дамы в колоде - классные телки-грудастые, стройные, улыбаются заманчиво. Фотомодели должно быть позировали! Жаль платья длинные! Вот в старину была проблема-под платьем и не видно ног у девчонок! Может ноги кривые там?

   Он повертел карту дамы пик перед глазами. Картинка подернулась легкой рябью и Мишка обомлел.

   Красотка - блондинка зашевелилась. Она прищурилась и покачала головой, а потом ее ручки взялись за подол зеленого платья. Пышные юбки поднимались выше и выше. Башмачки, чулки белые как свежий снег, колени... Юбка поднималась все выше, открывая стройные гладкие ножки...

   Мишка закрыл карту ладонью и зажмурился.

   Когда он опять посмотрел на карту, картинка опять стала неподвижной, а дама улыбалась, как ни в чем не бывало и юбка свисала опять до земли.

   "Клевая голограмма!"

   Мишка захихикал.

   Отличная находка! Вот повезло сегодня! Кучу денег наверно стоит эта колода!

   Мишка уже решил, что никому дома не покажет карты, разве только другу Борису. А может и ему не стоит? Будет завидовать и клянчить...

   Мишка аккуратно сложил карты в коробочку, оставив только десятку пик.

   "Знакомый фейс! Блин, ну где я его видел!?"

   Услышав скрип шагов по гравию, Мишка быстро спрятал карты в карманы ветровки. Колоду в левый, а десятку пик - в правый.

   Торопливый, широким шагом к скамье приблизился худощавый дядька в синем джинсовом костюме, не старый, но уже с поседевшими висками.

   -Здравствуй, мальчик. Ты не видел здесь колоду карт?

   Голубые глаза прохожего впились в глаза Мишки и в животе у прогульщика стало холодно, а по шее пробежали мурашки. Зрачки у мужчины словно льдинки. Неприятные как у мента!

   В жаркий майский полдень спина замерзла, как будто сзади открылась форточка в январь.

   "Пипец, вот, попал..."

   Как назло, вокруг в парке не души!

   -Они у тебя?

   Язык сам зашевелился.

   -Да.

   -Дай колоду мне, пожалуйста.

   "Еще чего!" - вертелось на языке. Но тут рука Мишки сама вынырнула из кармана и протянула глянцевую коробочку.

   -Спасибо мальчик.

   Незнакомец забрал колоду и резво развернувшись на каблуках, поспешил по аллее прочь.

   Мишка перевел дух и повертел враз вспотевшей шеей. Подхватив школьную сумку, понесся вон из парка. Он бежал со всех ног, обмирая и оглядываясь в непонятном, беспричинном страхе. Но незнакомец исчез бесследно....

   Только в подъезде своего дома Мишка вспомнил про карту, оставшуюся в правом кармане. Бравый воин - десятка пик ухмылялся по-дружески.

   "Блин, надо было даму оставить!"


        ЧАСТЬ ПЕРВАЯ

   НАРУШИТЕЛЬ ТРАДИЦИЙ



   ....В свою квартиру Мишка пробрался еще засветло. В темноте топать на третий этаж по лестничной клетке мимо пустых дверных проемов, разинутых голодными ртами, он бы не решился. В этом подъезде жил еще старичок на шестом этаже, но Мишка его не встречал уже больше месяца.

   Открывая стальную обшарпанную дверь ключом, Мишка держал автомат наготове. На дверь и не смотрел, оглядывался по сторонам...

   Зимой в соседнем доме Петька из их десятка сходил домой-- нашли на следующий день с кишками на полу... Кто, за что и не дознались... Должно быть, позарились на оружие.

   По нынешним временам "калаш" в руках покруче будет, чем собственный "мерс" в прежние времена!

   Быстро закрыв за собой дверь, Мишка не успокоился, пока не проверил всю двухкомнатную квартиру, заглянув в шкафы и под ванну.

   С весны он первый раз выбрался домой. Вроде все в порядке, все на месте. Ветер гуляет по комнате. Плесень в раковине на кухне давно засохла без воды.

   Сел за стол на привычное место у холодильника. Открыл тощий рюкзак.

   Банку тушенки с сухарем съел быстро. Чайку бы выпить... Только греть воду не на чем. Газ и электричество остались в прежней жизни. Где бы спиртовку раздобыть?

   Химлабораторию в 345 школе разграбили еще осенью нарки.

   После еды тянуло вздремнуть.

   Надо идти пока не стемнело, обратно на базу.

   Мишка дернул щекой упрямо.

   "Дома переночую!"

   Сев на диван, напротив черного экрана телевизора, он отодрал тугие липучки бронежилета. Автомат положил рядом, стволом в сторону прихожей.

   "Тертый", десятник, отпустил его сегодня домой за мужскими журналами.

   Пачка "Плейбоев" с Пентхаусами" уже пару лет пылилась в чулане в коробке из-под принтера.

   "Перебьется до завтра, дрочила хренов!"

   Тихо в квартире, тихо в доме. Тихо и темно. На севере, километрах в трех, грохотавшая весь день пальба лениво смолкала.

   Если закрыть глаза, и заткнуть уши, то можно представить себе-что все как прежде и ничего не случилось...

   Почему все рухнуло, как все это могло случиться?

   Кризис финансовый, кризис платежей...

   Мишка заканчивал первый курс универа, когда все пошло под откос. Головастые япошки что-то намудрили. Цена на нефть рухнула вниз как лавина. Власть исчезла вместе с продуктами, медикаментами и деньгами и в город как во всю страну вошла анархия. "Сдохни ты сегодня, а я завтра".

   Менты улетучились, армия ушла по домам. Власть утекла к вооруженным группировкам. Кто говорил, что винтовка рождает власть? Теперь автомат Калашникова рождал власть, просто и без затей. Черные стреляли белых, белые мочили черных. Злоба вырвалась на свободу. Здесь на южной окраине, вокруг здания супермаркета власть держал Хрипой. Говорили что он бывший зэк. Другие бились на спор, что он полковник армии, прошедший все компании на Кавказе.

   Дисциплину Хрипой держал жесткую. Его хриплый голос внушал уважение и страх. Команды ветерана слушали беспрекословно две сотни боевиков. "Мои "архаровцы" - любовно говорил Хрипой. Отряд Хрипого подчинялся центральному командованию. Из центра города привозили консервы, патроны и армейское снаряжение. Кто правил городом и страной? Ни хрена не ясно!

   Когда все только начиналось, отец и мать уехали к тетке в деревню и больше о них Мишка не слышал. Немногие, кто поумнее, тогда подались в деревню, подальше от города. Кто не уехал, помер в первую или во вторую зиму в ледяных бетонных коробках многоэтажек без еды, тепла и лекарств. Ждали гуманитарную помощь с запада, да не дождались. Страна больно большая, на всех, видно, не хватило... Старики умерли первыми... Самозваные правители города после первой зимы вывезли выживших молодых людей и детей в центр. Что там теперь -- Мишка не представлял.

   Связь не работала. Электричество имелось на базе только от передвижного генератора. Хрипой радио слушать бойцам не разрешал, чтобы, значит, боевой дух не терялся. Слухи ходили разные. Да что слухи... Ясно, что капец всему... Из города не вырваться, по окраинам шастают банды на броне. В город не решаются сунуться, и выйти никому не дают... Сбежать бы отсюда подальше...

   Мишка тоскливо вздохнул. Куда бежать? На чем? А поймают-пристрелят как собаку..


   "Ага, радио!"

   Мишка открыл глаза и полез шарить по шкафам, пока еще позволял предзакатный тусклый свет из окон. Осколки стекол торчали из рам пыльными, жуткими зубами.

   Батарейки в МР3 плеере сдохли. Батарейки теперь драгоценный товар, почти как деньги... За батарейку "Энерджайзер" на толкучке у бывшей станции метро давали десяток автоматных патронов.

   Мишка выгреб пальчиковые батарейки из всех домашних приборов и пультов. Перепробовал в плеере. Напрасно...

   Вернувшись на диван, вытащил из кармашка разгрузки батончик "марс", похрустел, смакую сладость.

   Батончик он получил от Хрипого вчера за образцовое выполнение боевой задачи. Ага, такая, блин, медаль...

   Он задремал и очнулся в темноте как от толчка от звуков выстрелов. Подкрался к окну. В темно-синее небо над черной девятиэтажкой взлетали трассеры. Палили с крыши супермаркета.

   "Чего это они?"

   Только бежать на базу сейчас глупо. Мишка завернул рукав, бросил взгляд на стрелки часов, светящихся зеленым, гнилым светом.

   Половина первого. В темноте свои запросто пристрелят!

   На диване, в обнимку с автоматом, Мишка провел ночь в чуткой дреме и весь извелся. Не выспался и не отдохнул. Стрельбы больше не было. Может ребята палили для острастки? Хрипой за напрасный расход боеприпасов уши оторвет.

   Утром, едва рассвело, Мишка забрался в пыльный чулан. Выволок облепленную паутиной коробку и переложил пачку глянцевых журналов в рюкзак.

   Из июльского "Пентхауса" выпала на серый от пыли ковер, глянцево блеснув, карточка. Нет, карта!

   Десятка пик.

   "А я про нее совсем позабыл!"

   Мишка подошел ближе к окну, не выходя, впрочем, на свет. В окне маячить-снайпера привлекать... Бравый воин в черной кирасе улыбался как старый знакомый. От времени и от множества прикосновений карточка совсем не пострадала. Явно не в Китае сделана!

   "Вот, блин, он на меня похож!"

   Мишка хмыкнул и вышел в прихожую. Из пыльного зеркала на него смотрел двойник карточного воина, вот только не кираса на нем, а броник камуфлированный, на голове не щегольской берет с пером, а вязаная засаленная шапочка-"презерватив". Мишка ухмыльнулся и потер колючий подбородок. "На базе побреюсь... Если отпустить усики, то стану копией этот хмыря из карточной колоды!"

   Мишка сунул карту в нагрудный карман, под бронник.

   По пустынным гулким дворам, мимо обгоревших остовов машин, мимо оплывших холмиков братских могил, он пробирался не спеша, прислушиваясь к малейшему звуку. Палец на спусковом крючке. Собак и кошек постреляли всех еще в первую зиму, как и ворон с голубями... Страшнее одичавших собак были стаи совершенно озверевших подростков. Грязные, заросшие, в разномастном тряпье, они появлялись из неоткуда и ради добычи бросались с самодельными ножами и пиками на автоматы. Одному от такой стаи не отбиться ни за что...

   Мишка поежился. Под толстыми подошвами армейских ботинок похрустывало битое стекло.

   Чем ближе подходил Мишка к базе, тем сильнее сосало под ложечкой. Идти не хотелось до дрожи в коленях...

   "Что за хрень!?"

   На смятых искореженных воротах базы елозил и рычал грязный четырехосный БТР. На гибкой антенне трепетал зеленый флажок.

   Чернявые бородатые парни в камуфляже посмеивались рядом. Двое играли в футбол, не снимая разгрузок и автоматов. Пасовали друг другу неровный грязный мяч.

   Юркнувший за ржавый обгоревший грузовик, Мишка разглядел, что смуглые парни пинают не мяч, а чью-то голову...

   Мишка, покрывшись холодным потом отполз ближе к дому и затихарился в яме, что осталась на месте выкорчеванного на дрова старого тополя.

   "Господи, спаси меня грешного, господи ...помоги..."

   С автоматом наготове Мишка просидел в яме два часа, остро сожалея, что не знает полностью ни одной молитвы,...После того как БТР уехал на юг по шоссе, парень еще минут пятнадцать не решался высунуть нос.

   В воротах пусто. Ни души на улице. Мишка выбрался и на полусогнутых ногах пятясь, скользнул за угол панельного дома, а потом понесся что есть мочи, только не на базу, а к себе домой. Отряду Хрипого пришел белый пушной сибирский зверек-как любил говаривать отец...

   В квартире, за закрытой дверью Мишка пришел в чувство. Убежал. А дальше что?

   Воды и еды нет. Патронов для автомата три обоймы. Еще пять патронов в "макарове" за пазухой. Надо уходить-или в центр или вон из города.

   Он заметался по квартире, брал в руки и бросал вещи. Остановился посредине зала. Нет, ничего не стоит брать с собой. Из чулана забрал пустую пластиковую полторашку. Попадется по дороге вода-будет во что налить. Пошарив по шкафам, нашел зажигалку отца. Пусть дешевка одноразовая китайская, а работает! На кухне взял ложку, нож кухонный, побольше, эмалированную кружку и остатки чая в коробке "липтон". Все замотал в старую джинсовую рубашку и сунул в рюкзак. Туда же затолкал кожаную куртку. Пригодится... Огляделся еще раз. Неловко перекрестился. Надо уходить.

   Когда Мишка заглянул в дверной глазок, то увидел чужой глаз, прильнувший к нему со стороны площадки.

   Отскочил за угол и сорвал с плеча автомат. Спина похолодела до задницы.

   За дверью мерзко захихикали.

   -Открывай, козел, а то хуже будет......! - наглый ломкий голосок перешел на мат.

   Стрелять Мишка не решился. Выстрелы далеко слышно. Отвечать на брань тоже не стал. За дверью поскребыхались и притихли.

   Он вернулся на диван, снял рюкзак. Отстегнул автоматный рожок, погладил масляно блестящие бока патронов большим пальцем.

   Эти мрази ждать долго не будут. Стая взломает дверь и полезет внутрь еще до темна. Его выследили, и уйти не дадут. Не прыгать же с третьего этажа...

   Проще пулю в висок....

   Мишка с трудом проглотил слюну. Пить хотелось уже давно.

   Сколько их там за дверью? Пять, десять, двадцать?

   Мишка вынул из-за пазухи пистолет, снял с предохранителя. Вспомнив о карте в кармане, извлек на свет.

   Десятка пик ухмылялся сочувственно.

   Мишка злобно перевернул карту рубашкой вверх. Карта острова, похожего на бегущую кошку. Эти полуострова как ноги, а цепочка островов-полосатый хвост!

   Слишком мелкий шрифт! Мишка поднес карту к глазам, прищурился. Чем внимательнее он вглядывался, тем больше становилось изображение. Он держал карту в руке, а картинка увеличилась до размеров книжного стола. Мишка смотрел на карту в странном оцепенении.

   "Королевство четырех мастей... Сказочка, блин..."

   Как в добром старом Гугле картинка увеличивалась все более, обретая все больше деталей. Вот видны коричневые горы, желтые пустыни и зеленые леса. Ниточки рек и кляксы озер обрели голубизну....Прямо спутниковое фото!

   "Что... это... со... мной...."

   Задул в лицо ветер и земля стремительно понеслась навстречу....

   Дух перехватило. Окаменевший Мишка падал вниз как из самолета без парашюта...

   Видны квадраты полей и завитушки, дорог ...Город в хаотичных квадратиках кварталов приближался с неотвратимостью поезда метро.

   Мишка падал прямо с неба на строения, торчащие над холмом, на шпили, на черепичные коричневые крыши и даже завыть от ужаса был не в силах. Ветер гудел в уши...

   Он зажмурился. "Помоги мне, господи... Прощайте..."

   Падение прекратилось внезапно. Настала тишина.

   Щебетали птички, пахло какими-то цветами.

   Мишка открыл глаза и увидел тщательно ухоженный, подстриженный сад или розарий или кусочек парка,...В общем: масса цветов, подстриженной зелени и одинаковых круглыми кронами деревьев. Дальше, метрах в ста высокая каменная стена проглядывает за растениями. Журчал в мраморной чаше фонтан. Мишка сделал шаг вперед и, оступившись, словно с высокой ступеньки, упал на правое колено.

   Рука в кожаной рыжей перчатке уперлась в гравий дорожки.

   "Это моя рука?"

   Мишка поднялся на ноги, тупо оглядывая себя. На ногах кожаные, мягкие сапожки до колена. Вместо камуфляжных брюк - зеленые бархатные штаны. Вместо бронника - черненая тусклая кираса. На шитом серебром поясе висит в ножнах кинжал сантиметров на тридцать. Вычурная рукоять с гардой вроде из бронзы. Даже трогать такой антиквариат страшно...

   Мишка вместо этого потрогал свой гладкий, тщательно выбритый подбородок. "Что, блин, за чудеса?"

   Под ногами валялся квадратик карты, рубашкой вверх.

   Подняв плотный кусочек картона, Мишка повернул его картинкой к себе и увидел чистое белое поле.

   -Новенький, тебя как зовут?

   Тихий голос, но внезапный, и потому прозвучал как выстрел над ухом.

   Мишка взвился, озираясь выпученными глазами. Рука сама схватилась за рукоятку кинжала. Таинственная карта мотыльком скользнула на гравий.

   Скучный дядька лет пятидесяти стоял у живой изгороди с садовыми ножницами. В светлом, почти белом костюме и в зеленом переднике.

   Лысоватый, усталый, мешки под глазами и глаза сонно-туповатые.

   -Добрый день...

   -Добрый день, юноша, так как вы говорите вас зовут?

   "Садовник, наверно!"

   -Михаил.

   -Хорошее имя, звучное. - Одобрил садовник. - Для десятки пик в самый раз!

   -Где я?

   -В королевстве пик, конечно!

   -Это такой розыгрыш?

   -А кто тебя побрил и переодел за несколько минут, так что ты ничего не увидел и не ощутил?

   Садовник прищурился и щелкнул ножницами, выравнивая идеально прямую стенку кустарника.

   -Я в другом мире?

   -Полная гарантия, что ты не в своем мире, юноша.

   -А ваше имя, извините?

   Садовник коротко поклонился.

   -Воину короля не следует опускаться до знакомство с садовником-двойкой пик.

   -В своем мире я был воином, да, но здесь... Почему и как я сюда попал?

   -При помощи карты, конечно. Не советую ее бросать, где попало.

   Мишка стянул перчатки с рук, поднял упавшую карту. Показал садовнику чистое поле.

   -Там был воин, а теперь пустота.

   -Верно, ты же здесь, Михаил. Поэтому карта опустела. Карту тебе подарил Великий Саргон, бог и творец этого мира. Он выбрал тебя, и ты пришел по карте сюда.

   "Бред, какой-то! Бог Саргон?!"

   -Имя есть у этого мира?

   -Саргон.

   -Саргон создал Саргон? - Мишка ухмыльнулся.

   Садовник нахмурился.

   -Смеяться над Великим Саргоном - большой грех! Советую быть сдержанным, Михаил!

   Мишка покраснел.

   -Этот парк в городе?

   -Во дворце короля пик в Городе на холме. Если пойдешь по той аллее, то выйдешь в кордегардии. Представишься дежурному валету, и он тебе все разъяснит.

   "Информированный, однако, садовник!"

   -Спасибо вам, так я пойду?

   -Иди, Михаил, и ничего не бойся. Все в руках Саргона и игра еще не началась.

   -Игра?!

   -В игре десятка пик имеет неплохие шансы.

   "Он мне совсем мозги запудрил!"

   Мишка кивнул садовнику и пошел по указанной алее. Мелкий гравий хрустел под подошвами. Солнце светит, как в мае, не жарко, да и не холодно, в самый раз!

   Он не собирался оглядываться, только спину жгло от пристального взгляда.

   "И чего уставился!?"

   Мишка резко обернулся и никого не увидел в коридоре между зелеными стенами подстриженного кустарника.

   Коридор вывел его к двери в серой стене. Дверь красноватого дерева, окованная медными полосами, блестящими на солнце.

   "Кто-то это все начищает до блеска!"

   Сияющая, бронзовая ручка удобно легла в ладонь.

   Мишка помедлил. Впереди, он чувствовал, другая, непривычная жизнь. Обратно дороги не будет, скорее всего. Получиться здесь, ужиться?

   "Не жуй сопли!"

   Повернув ручку, Мишка вошел в прохладную, но светлую комнату. Круглый зал из серого камня, узкие, высокие окна справа. В стене между окон ниши с сиденьями. Потолок светлого дерева с могучими, темными балками. Пол выложен светло-серыми плитами с синеватыми прожилками.

   Дверь отворилась без скрипа, и Мишка закрыл ее за собой осторожно, без стука.

   Два человека в зеленых костюмах и при черных кирасах стояли по боками высоченной, под потолок, двустворчатой двери. На каждой кирасе в центре, в золотом обрамлении, значок "пики" - черное перевернутое сердце. У каждого воина в руке короткое копье с широким лезвием, похожим на короткий меч. На головах стражей черненые стальные шлемы с поднятыми забралами.

   "У них такая же форма, как и у меня! Только вместо берета-шлемы и стальные перчатки на руках!"

   Стражи уставились на Мишку не скрывая удивления. Молодые ребята, у каждого щегольские усики.

   -Привет. Я, вообще-то говоря, новенький, Михаилом зовут. Мне сказали, что тут я найду дежурного валета.

   Один из стражей протянул руку и потянул свисающий сверху неприметный шнурок.

   Где-то за стеной звякнул приглушенно колокольчик.

   Через несколько напряженных мгновений, половинка двери приоткрылась, пропуская рослого воина.

   "Так это и есть дежурный валет?"

   Валет в черном костюме не носил кирасы. Серебряная, овальная пластина висела на его груди. Длинная шпага на боку в черных ножнах с вычурным эфесом. Кроме усов валет имел на подбородке аккуратную бородку клинышком. Кружевной воротник и берет с пером дополняли облик воина.

   Валет устремился к Мишке и навис над ним, как вопросительный знак.

   -Что ты делаешь в личном парке его величества? Кто пропустил? Личный номер?

   Глаза сверкали, усы топорщились. Валет разозлился не на шутку. Знать бы - за что?

   -Я новенький, с Земли, зовут Михаил, садовник сказал надо идти через эту дверь. . - затараторил перепуганный Мишка.

   -Стоп! Какой садовник?

   -Там в парке, садовник, двойка пик! - Мишка махнул рукой.

   Валет немедленно уменьшился в росте и перестал топорщить усы.

   -Карту!

   Мишка немедленно протянул карту валету.

   -Идем за мной!

   За дверью оказался короткий коридор и дверь. За дверью лестница, освещенная факелами.

   Следом за валетом Мишка спустился по винтовой лесенке с коваными перилами этажа на два вниз. Еще коридор, сумрачный, с окнами где-то очень высоко. Шаги отдавались гулким эхом.

   Еще дверь. Еще коридор.

   Сумрачная комната, в которой они оказались, была заполнена людьми в зеленой форме. У камина, за столом на лавках сидели в расстегнутых куртках без кирас воины, и пили из высоких кружек что-то очень пахучее и горячее неторопливыми, короткими глотками. Пахло свежевыпеченным хлебом. Мишка с трудом проглотил слюну, аж в желудке заныло!

   Двое воинов у стены, у стойки заполненной копьями и прочими железяками, что-то усердно начищали со скрежетом и лязгом. Еще трое, одетые только в штаны, шустро натирали тряпками кирасы и сапоги. Негромкий говор, скрежет железа, шуршание тряпок и щеток.

   Высоко над головами воинов на грубой деревянной люстре горели наполовину оплывшие свечи. В стороне от воинов, на стуле с высокой резной спинкой, сидел еще один валет, судя по блестящей штуковине на груди, и читал книгу, не обращая внимания на шум.

   -Пятый, это твой парень?

   Шум стих, все замерли, обернувшись на вошедших.

   Валет нехотя встал со стула и заложив книгу кинжалом.

   -Проблемы, четвертый?

   -Это раздолбай пришел из парка его величества и уверяет что он новенький.

   "Почему же раздолбай?!" - обиделся Мишка.

   -Моя дюжина комплектна. Может он и впрямь - новенький?

   Валеты переглянулись. Взгляды воинов скрестились на Мишке.

   -Откуда? - спросил валет с книгой, подходя ближе.

   -С планеты Земля, город Москва-отрапортовал Мишка.

   Воины немедленно утратили интерес к его личности и вернулись к своим занятиям.

   -Опять русский! Что-то у вас там совсем хреново стало-поперли толпами... - задумчиво процедил сквозь зубы валет, приведший Мишку.

   -Оставляй, отправим в казарму. - Махнул рукой валет с книгой. Он явно очень хотел вернуться к прерванному занятию.

   Рослый валет с облегчением пожал ему руку и вышел в ту же дверь.

   -Лестер!

   -Здесь, шеф!

   Со скамьи с кружкой в руке поднялся черноволосый, смугловатый воин.

   -Отведи новенького в казарму для регистрации.

   -Слушаю, шеф!

   Лестер торопливо допил что-то из кружки и застегнул верхние пуговицы на куцем мундире.

   Стражи продолжали свои занятия, валет читал книгу. Мишке стало обидно.

   "Я для них пустое место? Такие как я с неба каждый день падают?"

   Следом за Лестером Мишка вышел из кордегардии. За дверью оказался не коридор, а крепостная стена. Они шли поверху. Справа зубцы и бойницы, над головой балки навеса, а слева вид на узкий двор замка, теряющийся в тени.

   Солнце освещало каменные стены и узкие стрельчатые окна.

   По каменной, витой лестнице, что шла вниз в толще стены Лестер шел первым, прихватив чадящий факел. Они вышли в пустынный, прохладный двор, зажатый между серыми каменными стенами, прошли под гулкой аркой сквозь еще одну стену во двор открытый солнцу. В центре двора журчал фонтан. На скамье у фонтана, рядом с кустами ярко желтых роз сидели две женщины в пышных длинных платьях, но с обнаженными плечами. Женщины оказались молоды и симпатичны. Лениво обмахиваясь яркими веерами они тихо разговаривали, не обращая внимания на воинов.

   Лестер проходя мимо, коротко поклонился, прижав правую руку с растопыренными пальцами к груди.

   Мишка неловко повторил этот жест.

   Дамы никак на это не ответили. Даже не посмотрели в их сторону.

   В следующем коридоре, Мишка догнал Лестера.

   -Кто они?

   -Дамы двора, дружище. Аппетитные штучки?

   Лестер подмигнул Мишке.

   -Все дамы здесь красивые?

   -Он еще спрашивает?! Только они не для нас. Ниже валета эти сучки не опустятся! Для нас годятся все те, кто ниже горничные, портнихи, крестьянки! Их-то гораздо больше и девочки не ломаки! В этом мире, дружище, бабы не беременеют!

   -Здесь нет детей?

   Лестер расхохотался:

   -Сразу просек! Молодец! Нет детей, нет старости, нет болезней!

   -Здорово!

   -Зато есть - ИГРА! Ну, вот-пришли!

   Мишка увидел еще один, но обширный мощеный камнем двор. С двух сторон каменные стены, а с двух других сторон узкие окна трехэтажного здания.

   Во дворе толпилось не менее двух десятков стражей. Половина занималась лошадьми, привязанными к бревну рядом со стеной. Лошади чистые, холеные, аж блестят! Все как на подбор серые, как эта масть называется Мишка не знал. Стражи осматривали ноги лошадей, копались с седлами.

   Остальные прогуливались, беседовали и покуривали. Да, да в зубах у некоторых воинов Мишка увидел черные трубки с длинными мундштуками. Дымок веял по двору вполне табачный. У всех на поясах кинжалы в ножнах. Береты никто не снимал, несмотря на жаркую погоду.

   На Лестера и Мишку стражи внимания практически не обратили.

   -Куда мы идем?

   -К валету десятому. Он тут заведует всем хозяйством. Внесет в список тебя, а потом укажет где твоя дюжина. Если не повезет, отправишься на границу, если повезет-в порт или останешься здесь.

   -Далеко до моря?

   -Два дня пути конному, если не поспешать.

   -А до границы?

   -Неделя уйдет. Всю задницу сотрешь пока доедешь!

   Десятый валет размещался на первом этаже казармы, сразу напротив входа в гулкой сумрачной комнате.

   Стола в комнате не было, как не было и стульев.

   Худощавый, одетый в черное как все валеты, десятый валет стоял у высокой тумбочки и писал что-то гусиным пером, морщась как от зубной боли.

   -Ваша милость, по приказу Пятого сопровождаю новенького. Пятьдесят второй! - гаркнул Лестер, выкатив глаза.

   Валет поднял взгляд.

   На вид не меньше пятидесяти, седоватый, губы тонкие.

   -Карта! - каркнул валет.

   Лестер немедленно вручил ему мишкину карту.

   Валет посмотрел долгим взглядом на Мишку и снял с полки увесистую книжку в потертой кожаной обложке с многочисленными закладками.

   Мишка и Лестер стояли навытяжку, а валет копался в книжке, открывая ее точно на закладках.

   Чем дольше листал книжку валет, тем больше теней появлялось на его лице.

   Когда книга кончилась, валет смотрел на Мишку со смесью удивления и испуга.

   -Покажи метку, новенький!

   -Метку? - опешил Мишка. - Какую метку?

   -Просто сними мундир и рубаху и покажи правое плечо! - громко шепнул Лестер.

   Мишка взялся за ворот мундира.

   -А кираса?

   -Пятьдесят второй, помоги ему! - каркнул валет.

   С помощью Лестера Мишка торопливо освободился от кирасы, мундира с многочисленными пуговицами по центру груди.

   -Обнажи плечо, рубаху не снимай! - приказал валет.

   Он уже стоял в двух шагах от стражей, в нетерпении переминаясь с ноги на ногу.

   Мишка развязал завязки рубашки на шее и заголил правое плечо.

   Валет и Лестер вытаращили глаза и попятились от него.

   ***
   Аромат кофе плыл над беседкой волнами.

   Первый валет учуял его издалека и шел по хрустящей дорожке ускоряя шаг, нервно раздувая ноздри.

   Король пьет кофе - нехороший знак.

   За изящным столиком в тени рядом с королем пик сидела. Первая дама пик, обмахиваясь неторопливо веером.

   Его величество собственноручно вливал из молочника молоко в чашку первой стерве королевства. Слуг не было рядом, значит, разговор особо секретный предстоит. Туз пик в длинной фиолетовой хламиде неподвижно сидел чуть в стороне, в тени вьющихся роз, что оплетали беседку.

   Валет напрягся. Щелкнув каблуками, он коротко поклонился.

   -Ваше величество! Ваша святость! Ваша светлость!

   Король махнул рукой.

   -Полно, Иржи! Не нервничай, садись и выпей кофейку. С молоком?

   -Только из рук вашего величества!

   Туз пик сдвинул косматые седые брови, а дама захохотала, откинув голову назад. Валет с ненавистью посмотрел на открывшуюся нежную белую шею. Взять бы покрепче двумя руками и давить, давить!

   -Иржи! - король укоризненно покачал головой. - Здесь ты можешь пить все что угодно без опаски!

   -Извините, ваше величество!

   Валет тяжело сел на изящный стул и взял крохотную кофейную чашку.

   Он успел сделать один глоток.

   -Так что у вас в казармах произошло? - туз пик не отличался терпением.

   -Загадочный случай! Появился новенький. С Земли. Без метки. Вне вакансии.

   -Без метки, какой ужас! - хихикнула дама.

   -Лесса! - король стукнул ложечкой по блюдцу.

   -Извините, мой король! - дама спрятала лицо за веером. Но хихикать не перестала.

   -Где он? Еще жив? Знаю я ваших мясников!

   -Отправлен в каземат северной башни, ваше величество. Что нам с ним делать?

   -Нам? - удивился туз. - Ваш человек и вам с ним разбираться!

   -Он носит форму стражи и только! Почему он мой? - возмутился валет.

   Король звякнул ложечкой.

   -Друзья, этот вопрос нам решать сообща.

   -Саргон прислал его и не нам пытаться понять намеренья творца! - тяжело уронил туз. - Пусть все идет, как идет, на все воля Саргона!

   -Сделать вид, что все хорошо и пусть парень служит? Может, возьмете к себе этого подкидыша? - с ехидством спросил валет.

   -Мне его отдайте! - подала голос. Первая дама.

   Она улыбнулась зазывно валету и повела кокетливо обнаженными гладкими плечами.

   На правом плече знак статуса подкрашен золотистой краской. В букву "Д" даже добавлены дополнительные вычурные завитки.

   -Только не ей! - вспылил валет.

   -Не будь собакой на сене, дорогой Иржи! В моем штате новенький мальчик будет очень к месту!

   Туз и король переглянулись. Длительный роман между первой дамой и первым валетом окончился бурной ссорой. Любовь переплавилась в ненависть. Весь двор с наслаждением обсуждал подробности. Теперь бывшие любовники изощрялись в колкостях даже при короле.

   -Полно вам! Парень мне понравился. На воина не похож, скорее он лесник или писарь. Да такое раньше не бывало - человек прошедший картой и без статусной метки! Но на все воля Саргона! Держать его в подвале с преступниками глупо и бессмысленно. Устройте ему проверку, совместную.

   Дама указала с гримасой неприязни мизинцем на валета.

   -Совместно с ним?

   -Да, Лесса, ты правильно меня поняла!

   Дама спрятала синие глаза за веером и потупилась с видом почтительным.

   Валет кивнул, явно довольный волей короля.

   "Паршивка этого и хотела!" - догадался король. Он глотнул ароматного кофе и откинулся на мягкую спинку стула. "А может быть мальчишка и есть джокер Саргона? Тот, о котором ходят легенды?" Только вслух произносить такую догадку король не решился.

   -Я собрал вас не для того чтобы решать судьбу новенького. Появились важные новости из королевства червей!....

   ....Мишка сидел на охапке соломы, прямо на полу и тоскливо поглядывал в узкое зарешетчатое оконце. Оно так высоко, что не достать, даже если подпрыгнешь!

   В оконце голубое небо.

   Вот и попал в сказочное королевство! С ходу в тюрьму! Ни за что ни про что!

   За ржавой решеткой еще одна камера, там зарылся в солому и дрых с сочным похрапыванием еще какой-то бедолага. Судя по зеленым штанам и сапогам-тоже страж.

   Желудок ныл, напоминая о себе. С самого утра Мишка ничего не ел... Хоть бы краюху хлеба дали, козлы! Может казнить надумали? Тогда, понятно, кормить не надо! Мишка поежился. Чего они все взбеленили?! Какая метка должна быть у него и не оказалась на месте? За это казнить? Вот, блин, попал...

   Мишка лег на спину, на колкую солому и уставился в каменный потолок.

   Мундир ему не вернули и в рубашке, в прохладном подвале было не очень то комфортно! Терзаемый голодом и неясными перспективами Мишка ворочался на соломе до вечера.

   Когда сумрак завладел подвалом и кусочек неба в оконце приобрел темно-синий цвет, проснулся сосед.

   Громкий долгий зевок. Шуршание. Нестойкие шаги. Журчание.

   Сосед облегчился. В углу каждой камеры ималось круглое отверстие для этих целей. В темноте по мерзкому запаху запросто найдешь!

   Мишка кашлянул. Сосед смачно зевнул и подошел к решетке. В сумраке его не разглядеть подробно, видна только светлая рубаха.

   -Как зовут сосед? - голос хрипловатый, но доброжелательный.

   -Мишка зовут...

   -Меня - Барк. Сегодня привели?

   -Ага?

   -За что?

   -Сам не знаю!

   Барк хохотнул.

   -Расскажи!

   Мишка подошел к решетке. От Барка разило перегаром, и стоял он смутно покачиваясь.

   -Нет, погоди, надо выпить воды и поесть...

   -А тут кормят?

   -По первому требованию!

   -Врешь?!

   Барк удалился в темноту. Там гулко громыхнуло железо под его кулаком. Свет слабо замерцал под сводом подвала и, набирая яркость, разгорался с каждым мигом. Когда шар белого света обрел силу в камерах можно стало возможным разглядеть каждую соломинку. Барк оказался рослым парнем лет двадцати пяти, взлохмаченным и небритым. Крупный нос печально нависает над щеткой усов.

   Железная дверь в камере Барк отворилась. Страж в зеленом появился в проеме.

   -Чего тебе, Барк?

   -Поесть чего покислее и воды похолоднее! Соседу тоже принеси!

   -Так он не спрашивает!

   -Мишка?

   -Спрашиваю! Конечно! - завопил удивленный и обрадованный Мишка.

   -Принесут. Ждите. - Страж кивнул начищенным шлемом и закрыл дверь.

   Через пару минут действительно принесли. В каждую камеру по подносу внесли парни в коричневых костюмах с любопытствующими лицами. Барку два кувшина с водой, а Мишке один.

   -Почему тебе два?

   -Так я же с похмелья!

   "А говорили-нет болезней! Похмелье-болезнь или расстройство? Когда с утра после пьянки хреново-болезнь, но ведь быстро проходит! Для Саргона похмелье не болезнь, судя по всему!" На подносе тарелка с вареным мясом, солидный ломоть белого хлеба и пара оранжевых овальных предметов с пористой твердой кожей.

   -Это что?

   -Лекарство!

   Барк выхлебал полкувшина и с треском сдирал с незнакомых фруктов кожу. Мишка последовал его примеру и, перепачкав руки в липком соке, добыл зеленоватую душистую мякоть по вкусу похожую на огурец с клубникой или на киви...

   За поздним ужином Мишка рассказал соседу о себе и своем волшебном появлении в этом мире.

   -Так у тебя на плече нет метки?! Врешь!

   Мишка показал гладкое правое плечо.

   -А левое!

   Барк подошел ближе и свистнул.

   -Ничего себе, да ты феномен, дружище!

   На правом плече, тут же показанном Барком, красовалась черная цифра десять выполненная в готическом стиле с завитками и маленьким значком "пики" между единицей и нулем.

   -Получается, что ты не десятка, неизвестно кто!

   -Такие метки есть у всех?

   -Точно, даже у дам, короля и туза!

   -Ты видел?

   -Не видел, но слышал! Парни охраняли короля в купальне у моря и видели букву "К" нам его плече. Дамы ходят с голыми плечами сам увидишь! У них буква "Д".

   -Ага, увижу, если меня выпустят отсюда!

   -Не бойся, Мишка! Со страху тебя сюда сунули! Выпустят! - убежденно заявил Барк. - Меня тоже выпустят, только бы попозже...

   -А тебя за что сюда посадили?

   -Подрался с шестым валетом! Начистил ему морду! - гордо заявил Барк. - Он мою девку клеил нагло, сучонок! В Игре я не могу его побить, но в жизни-легко!

   Барк ухмыльнулся и потер костяшки пальцев правой руки.

   -Накажут?

   -Само собой... Слушай, Мишка, если нарисовать тебе букву "К" так ты же королем станешь!

   -Лишь бы не букву "Д"! - сумрачно ответил Мишка. Барк весело расхохотался.
  На дворе, напротив казарм свободные от дежурств и патрулей выстроились разомкнутым квадратом стражники королевства пик.

   Раздетого по пояс Барка привязали за руки к двум столбам врастяжку.

   Шестой валет, изящный угрюмый юноша с синяками на бледном лице, тщательно припудренными, вышел на площадь с длинным кнутом.

   Изящный валет со всем старанием вкатил Барку полсотни хлестких ударов, превратив спину стражника в алое клубничное желе. После пятого удара Барк вопил, а после тридцатого умолк и повис, упав на колени.

   Так в королевстве пик наказывали нарушителей дисциплины.

   Когда видишь такое в кино- это неприятно, но терпимо. Когда это рядом, перед твоими глазами... Человек знакомый тебе превращается под безжалостными ударами в кусок мяса... Плеть свистит и после каждого удара брызжет кровь...

   Мишка стоял в шеренге вместе со всем, но как бы отдельно. Его мутило, и комок подступал к горлу.

   "Какая же мразь, этот валет! Что за люди здесь собрались?! Воспринимают как должное... В какое говно я попал!"

   Из подвала Мишку выпустили поутру. Место отвели в пустующих комнатах восьмой конной дюжины.

   -Они в патруле, так что занимай любое место! - каркнул десятый валет. На Мишку офицер старательно не глядел. Ситуация ему явно не нравилась.

   Барк растолковал Мишке кое-что:

   Стражей всего имелось дюжина дюжин и число всегда неизменно. Если погибал кто-то, то по карте приходил на замену новенький. Перемены в составе тут же магическим образом проявлялись в книге записей.

   Мишка оказался лишним. Все дюжины заполнены и вакансий не имелось.

   Стража в королевстве пик была и армией и полицией. Наполовину конная, наполовину пешая, стража патрулировала границу и побережье, охраняла дороги и два города королевства пик. Только имени в привычном смысле у городов не было называли "Город на холме", "Город у моря" вот и все!

   Каждую дюжину стражи возглавлял офицер-валет.

   Валетов, как и дам, имелось по дюжине.

   Прочее население также исчислялось дюжинами, т.е. по двенадцать.

   Двенадцать дюжин крестьян и крестьянок в каждом селении. Двенадцать дюжин ткачей и портных, двенадцать дюжин пекарей и т.д. Горожан разных профессий тоже по двенадцать.

   -Говорят у Саргона двенадцать пальцев на руках, потому и счет такой! - тихо сказал Барк и приложил указательный палец к губам.

   Сказочное карточное королевство все меньше нравилось Мишке.

   "Надо отсюда сваливать!"

   После экзекуции Барка поволокли к врачу, а Мишка остался на площади перед казармой. Стражи разошлись по своим местам и занялись обычными рутинными делами. Никто не возмущался и не протестовал против жестокого наказания.

   "Бояться валетов или своего Саргона? Слизняки! Как впрочем, и я..."

   Ощущать себя слизняком было тошнотно и мерзко, словно руку измазал в чужом дерьме...

   -Тебя Михаил зовут?

   Он оглянулся.

   Рослый страж с рыжими усами поманил его рукой.

   -Идем, Михаил, составишь компанию!

   -В чем?

   Страж ухмыльнулся.

   -В приятном деле!

   Мишка насторожился.

   -Идем, это приказ шестого валета!

   Мишка вздрогнул и поплелся за стражем. Но не в казарму, а по гулкому коридору, потом по лестнице вниз, потом вверх...

   Шестой валет прохаживался вдоль шеренги своей дюжины, заложив руки за спину. Побитая морда деловита до тошноты!

   -Новенький доставлен!

   -В строй!

   Мишка занял место на левом фланге. Стражи были без кирас, значит не на пост?

   -Первая дама назначила наказание своей провинившейся горничной. Входите по одному и делаете дело. Без свинства! Лицо не открывать! Новенький первый! Вперед!

   Валет указал рукой в проем двери.

   Ничего не понимающий Мишка двинулся под арку, валет следом.

   В комнатке полумрак. В узкое окно падает совсем немного света.

   На косом деревянном кресте из широких досок, закрепленном на тумбе спине лежит обнаженная женщина. Руки и ноги затянуты ремнями в щиколотках и запястьях. На стук двери женщина замерла и потом мелко задрожала. Белокожая, стройная... круглые груди... впалый живот... Волосы на лобке тщательно выбриты, а широко разведенные ноги позволяют увидеть лепестки ее тайной розы. Голова женщины укутана тканью, так что лица не видно. Ткань шевелится в такт прерывистому дыханью.

   Валет ткнул кулаком Мишку в спину.

   -Снимай штаны и вставь ей.

   Парню показалось, что он ослышался.

   -Это же изнасилование!

   -Заткнись, придурок! - прошипел валет. - Под кнут захотел? Трахни сучку и свободен! Это приказ! Лицо ей не отрывай, это тоже приказ!

   Валет свирепо вытаращился на Мишку и вышел за дверь.

   Мишка прилип к полу. Опустил глаза, чтобы не смотреть... Обнаженная женщина манила против воли. От возбуждения щеки запылали...

   Мишка на цыпочках шагнул к двери и задвинул железный засов.

   После этого он приблизился к женщине сбоку и осторожно распутал ткань с ее лица.

   Удивленные карие глаза встретили его взгляд. Горничная первой дамы была хороша собой и волосы падали водопадом... На правом плече цифра "9" в мелких гламурных завитках.

   "Красивая..."

   Мишка стянул повязку со рта девушки.

   -Ты только не бойся! Я тебя не трону! - зашептал он быстро-Сниму ремни, и ты сможешь бежать! Я сейчас!

   Мишка пытался расстегнуть неловкими пальцами тугой ремень на запястье девушки, стараясь не глядеть на ее лицо или на грудь... По спине бегали мурашки. Надо быстрее, пока там за дверью валет-зверюга не сообразил! Есть ли тут еще одна дверь?

   -Ты дурачок! - тихо сказала девушка.

   -Почему? - оторопел Мишка.

   -Во-первых-у тебя кинжал и срезать ремни гораздо быстрее, чем их расстегивать, а во-вторых-это не на самом деле!

   -Ты про что?

   Спокойный голос девицы Мишку удивил и насторожил.

   -Все это-не на самом деле! Это проверка!

   -Проверка?

   -Тебя проверяют дурачок. Как зовут?

   -Ми..Михаил... Мишка, короче...

   -Мишка, ты проверку не прошел, так как приказы не выполнил. Ты негодный стражник. Вот так!

   Мишка опустил руки.

   -Ты серьезно?

   Девушка вздохнула и недовольно нахмурилась.

   -И ты лежишь на виду у всех... для проверки?!

   -Я тебе понравилась?

   Кокетливая улыбка Мишку добила.

   -Вы тут с ума сошли что ли?!

   В ответ скрипнула дверь и на свет вышла молодая женщина в пышном платье с веером в руке. Волосы цветочного меда гладко зачесаны назад и на затылке множество кудрей. Странная прическа-парик? И лицо смутно знакомое... А на плече буква "D" в золотистых завитках.

   Женщина улыбнулась Мишке.

   -Так вот ты какой- новенький без метки! Ты не захотел Клер? Похвально!

   -Госпожа! - возмущенно пискнула горничная со своего креста.

   -Клер, малютка, я оставлю тебя стражам на часок, как ты на это смотришь?

   -За что?!

   -За длинный язык конечно! Про проверку должна говорить я сама. Идем, Михаил!

   Клер всхлипнула и горько заревела, некрасиво растопырив рот.

   Женщина взяла под руку Мишку, но он набычился и не пожелал идти.

   -Что такое?

   -Я без нее не пойду никуда!

   -О, великий Саргон!

   Женщина закатила глаза в притворном испуге.

   Горничная заревела еще громче.

   -Клер, у тебя появился защитник. Бедненький, он про тебя ничегошеньки не знает!

   -Ы-ы-ы! - отозвалась Клер.

   -Можешь трахнуть ее, я отвернусь, и не буду смотреть! Поверь, в этом положении она совершенно безопасна! - шепнула женщина Мишке, но довольно громким шепотом.

   -Ваши шутки жестоки! - возмутился Мишка.

   Красивые холодные и лживые глаза женщины так близко...

   Она стукнула легонько сложенным веером Мишку по подбородку.

   -Хорошо, хорошо! Сними с этой плаксы ремни и идем. У меня очень мало времени!
   -Ты на самом деле хотел помочь мне бежать?

   -Да, в самом деле... - устало ответил Мишка уже в сотый раз.

   Клер замурлыкала довольной кошкой и чмокнула в шею. Закинула свою ногу повыше, почти на грудь любовнику.

   Лежали они совершенно голыми при открытом окне. Ночная прохлада вливалась в комнату, выдавливая жар, накопившийся за долгий день. Приятно холодило испарину на коже.

   От Клер не смог бы отбиться даже святой, а Мишка не очень то и отбивался.

   Из своего куцего любовного опыта Мишка смело отдавал этой горничной десять баллов из десяти. Девчонка без тормозов!

   Не избалованный в прежней жизни вниманием красивых девчонок, Мишка блаженствовал.

   Служба у Первой дамы была несложной. Стоять при дверях, разодетым как петух с коротким копьем в руке, и наглаживать усы - это не трудно. Многочисленный женский персонал обстреливал нового стража госпожи глазками ежесекундно. Некоторые отвязные особы, проходя мимо, будто невзначай касались то бедром, то грудью, словно двустворчатая дверь разом для них сузилась! Надо сказать, девушки во дворце жили как на подбор: стройные, симпатичные, веселые. Худышек и толстушек Мишка за неделю не встретил ни одной. У Саргона хороший вкус!

   Клер ненавязчиво "пасла" Мишку и отшивала всех подруг от него, без промедления давая нахалкам по рукам.

   В остальном жизнь и быт во дворце оказались скучными и примитивными. Хоть и дворец, а ни водопровода, ни канализации! Туалеты из досок устроены с внешней стороны замковой стены над обрывом. Внизу, в дырку видно далеко внизу мутные речные воды. Под тобой все скрипит, в щели ветер дует... Романтика...

   Все комнаты в апартаментах первой дамы освещены свечами. Светильника вроде того, что в тюрьме нигде Мишка не видел больше. Настоящее средневековье...

   За неделю не случилось ни праздников, ни иных увеселений.

   Каждый вечер у первой дамы собиралась толпа девиц на любой вкус, но как расслышал из-за двери Мишка, играли в карты, да сплетничали. Некоторые дамы строили глазки новому стражу.

   "Как в гареме, блин! Как бы не затеялись сделать из меня евнуха!"- тревожно размышлял страж у дверей первой дамы пик.

   -Ты не послушался госпожу, мой храбрый воин!

   "Если бы я сразу понял - кто это убежал бы подальше!"

   -А то! Я такой!

   -Мой храбрец...

   -М-м-м...

   Неугомонная Клер не долго отдыхала. Ее губы, руки и все тело пришли в движение. И вскоре Мишка был готов на новые подвиги.

   "Вот это да-третий раз за ночь! Я неплох в умелых руках!"

   Утром, помогая госпоже сооружать прическу, Клер, посмеиваясь, рассказала о ночных похождениях со стражем без метки.

   -Так он хорош?

   -Пыла много, опыта нет. Неграненый алмаз!

   -Старайся милочка, огранка должна быть высшей марки!

   -Для вас госпожа я приложу все усилия!

   Клер изящно поклонилась и, не выдержав, прыснула смехом.

   Первая дама покровительственно улыбнулась.

   Все ее любовники проходили вначале через Клер, и девчонка давала рекомендации. Ни разу еще не ошиблась!

   Часть дворца, которую занимала Первая дама пик, походил на лабиринт. Залы, коридоры, лестницы и лесенки, закрученные винтом, маленькие дворики с цветами и фонтанчиками, балкончики, галереи... Вечером как-то Мишка пытался сам найти выход к казармам стражи и не смог!

   На его просьбы о помощи девушки отвечали смехом.

   -Зачем тебе к этим грубиянам? - Клер пощекотала прядью волос подмышку любовника.

   В окно заглядывала луна и серебрила все до чего дотягивалась.

   "Луна тут такая же, как дома..."

   -Хочу навестить Барка. Его отделали кнутом очень сильно...

   -Барк-это тот драчун, что поколотил Людвига?

   -Он поколотил шестого валета.

   -Шестой валет-Людвиг. Приятный мальчик.

   Мишка напрягся.

   -Ты с ним спала?

   Клер рассмеялась очень натурально.

   -Нет, конечно! Ты меня ревнуешь, противный злюка!

   -Поклянись Саргоном!

   В этом мире такая клятва была самой крутой, как успел, убедится Мишка. Саргоном местные обитатели клялись с серьезными мордами.

   Клер фыркнула.

   -Твое недоверие меня обижает!

   Она спрыгнула с постели и босиком прошлепала к комоду. Там стоял кувшин с холодным белым вином.

   От громкого щелчка по полу Клер тихо ахнула. Мишка сел на постели.

   -Что это?

   Щелчок немедленно повторился и камушек, заброшенный в открытое окно прокатился по паркету.

   Клер подскочила к окну, легла грудью на подоконник. Луна немедленно серебром облила ее стройную белокожую фигуру.

   -Кто? - негромко спросила девушка, привставая на цыпочки. Ее нежные ягодицы напряглись так, что Мишка затаил дыхание.

   -Клер, моя прелестница ветреная, ты меня не узнала? - глухо донеслось снизу.

   Окно комнаты Клер находилось на втором этаже над еще одним уединенным зеленым двориком.

   -Хайнс?!

   Снизу довольно хохотнули.

   -Где твоя веревочная лестница, я так скучал!

   -Ты же в патруле...

   -Я здесь под твоим окном, полный нерастраченных любовных сил! Бросай лестницу пока я не отрастил крылья и не влетел к тебе в окно!

   -Уже поздно, Хайнс, милый! Мне надо выспаться!

   -Ты выспишься в моих объятиях, птичка моя!

   Страдающий от воздержания Хайнс и блудница Клер продолжали препираться, а Мишка сидел дурак, дураком не соображая, что ему сделать: дать оплеуху Клер и уйти или сбросить на голову воздыхателя горшок с геранью. Ясно же что с этим ублюдочным Хайнсом Клер уже спала!

   Проблема была в том что жил Мишка у Клер и своей комнатки не имел. Куда идти среди ночи? Под лестницу или на скамейку во двор?

   Мишка не долго колебался. Переминающася у окна голенькая Клер направила его мысли в иное русло. Он тихо спустился на пол, подкрался к окну.

   Подоконник широк, а окно узкое, так что за торсом Клер Мишку со двора невозможно было увидеть.

   Его рука скользнула между бедер ветреной красотки. Клер замерла, замолкнув на полуслове.

   Пальцы Мишки настойчиво ласкали ее восхитительно влажные прелести. Потом он положил руки на бедра Клер и она послушно подалась ему навстречу с легким стоном.

   -Клер, почему ты молчишь?! - Подал голос озадаченный Хайнс.

   Быстро прижавшись бедрами к упругим округлым ягодицам подруги, Мишка пустил в ход свое окрепшее оружие.

   -Ах, ты! - вскрикнула Клер, задыхаясь.

   Она раздвинула ноги шире и легла щекой на руки, вцепившиеся в подоконник.

   -Я не слышу, персик мой! - не унимался Хайнс.

   -Ты сумасшедший... - Клер двигалась в такт, горячо дыша.

   -Милая, я принес цветы и корзинку со сластями! Ты ищешь свое лесенку? - продолжал уговоры невидимый Мишке Хайнс.

   -О, да, да! Еще, еще! - вскрикивала Клер. Происходящее воспламенило ее мгновенно. Кроме тела и рук Мишки для нее все перестало существовать.

   -Я весь горю, птичка моя! Затушим пожар вместе?! - раздалось со двора.

   Но беднягу уже никто не слышал.

   Ускоряя движения, Мишка протянул руки и ласкал чуть отвисшие тяжелые груди Клер, натирая твердые соски нежно, но быстро.

   -Да, так! Еще! - вскрикнула Клер, извиваясь змеей в преддверии сладких судорог.

   С глухим стоном Мишка взорвался, проникая все глубже и глубже в содрогающееся девичье тело.

   Его мощный порыв докончил дело. Клер била сильная дрожь, она стонала и кричала. Она едва не лишилась сознания...Колени подогнулись и она повисла на руках Мишки. Он обхватив ее вокруг талии обеими руками держал на весу в последних затухающих содроганиях. Руки Клер соскользнули с подоконника...

   Придя в себя, она встала на пол и прижалась влажной гибкой спиной к Мишке.

   -Ты мой сладкий мальчик....-

   -Клер! - взревел во дворе Хайнс, как раненый кабан. - Кто там у тебя?! Я войду и отрежу ему под корень вонючие волосатые шары!

   Мишка наклонился к ушку девушки.

   -Парень так просто не уймется...

   Клер тихо засмеялась, а потом взяла с подоконника горшок с геранью и запустила с размаху вниз.
   Хайнс - по счету одиннадцатый валет, физически не пострадал, но злобу теперь затаил непомерную.

   Мишка понимал, что валет легко узнает его имя. Девушки языки за зубами не держат, а валеты завидные парни и влиятельные... Мишка мгновенно приобрел врага, которого даже в лицо не видел.

   -Михаил и Мишка, неприятные имена на слух. Я буду звать тебя Микаэль! А коротко Мик! - заявила поутру Клер. Потом щелкнула пальцем по носу безропотного и сонного любовника. Она уже одетая, присела на край постели.

   -Да?

   -И без - воз-ра-же-ний! - пропела Клер, ловко уклоняясь от мужских рук.

   -Я хочу навестить Барка.

   -Золь тебя проводит.

   -Золь - это черненькая с родинкой на щеке?

   -Ох, как трудно запомнить?! Золь - кудрявая, рыженькая!

   -Я твоих девочек не замечаю, потому что вижу только тебя!

   -Каков врунишка! Не верю!

   Мишка выскочил из постели и быстро поймал хохочущую Клер. Он обнял ее и замер. Лицо девушки смеющееся, а глаза совсем без смеха и как будто этим глазам триста лет. Они так много видели эти глаза...

   -А сколько тебе лет, Клер? - ляпнул Мишка и прикусил язык.

   Она перестала смеяться, опустила взгляд и попыталась освободится.

   -В этом мире нет годов, Микаэль. Здесь всегда лето. Здесь все еще тянется тот год, в котором я сюда пришла. Пусти меня. Лесса ждать не любит!

   -Лесса - первая дама пик? Не часто ты зовешь ее по имени!

   -Пусти же, наконец!

   Мишка отворил объятия. Клер рассерженным шмелем вылетела из комнаты, стуча каблуками. В двери на миг остановилась и показала язык.

   Барк сидел под стеной на скамье рядом с казармой стражи и покуривал трубку. Повязки из-под широкой белой рубахи не видны. Лицом осунулся и потемнел. Он не сразу узнал Мишку, а потом глаза его округлились.

   -Михаил?! Тебя не узнать! Кто тебя так вырядил? Садись, рассказывай!

   Мишка сел рядом, неловко ткнул в руку Барка сверток.

   -Тут бутылка красного вина, на поправку, значит...

   -Спасибо, молодец! Выпьем вместе!

   -Я не надолго забежал, только справиться о здоровье!

   -С моим здоровьем все просто. В этом мире, если не убили сразу - обязательно все заживет! Через неделю и шрамов не останется!

   -Здорово!

   Барк усмехнулся и опустил тяжелую ладонь на плечо Мишки.

   -Ты, говорят, как петушок в курятнике первой дамы гуляешь? Всех курочек перетоптал, даже чуть Хайнса не пришиб! За неделю наделал подвигов больше чем иной за период! Молодец! Есть в тебе что-то такое! Основа неплохая-вот!

   -Да, ладно....

   Мишку похвала смутила.

   -В город выходишь?

   -А можно?

   Барк в ответ расхохотался так громко, что проходящие мимо стражники обернулись. Мишка и так привлекал всеобщее внимание одинаково одетых стражей. Сам он с трудом за шесть дней привык к своему яркому костюму: бархатный бардовый жилет с фигурными вырезами, синие штаны в обтяжку, красные чулки до колен и желтой кожи туфли на высоком каблуке.

   -Из казармы каждый день в город выпускают парней, кроме тех, понятно, что заняты на постах! А тебя держат взаперти?

   -Я просто не знал о том, что можно выходить в город... - промямлил Мишка.

   -У. Первой дамы тебя держат в строгости, как я вижу... Я письмо нацарапал для девчонки-отнесешь? Второй дом на улице Ткачей, зовут Кина, она белошвейка. Отнесешь?

   Барк из-за пазухи достал вчетверо сложенный листок шероховатой бумаги.

   -Да, почему нет!

   -Расскажи, что я через недельку к ней появлюсь, когда приду в порядок. Я твой должник, Миха!

   "Так, теперь и Барк мне кличку выдумал!"

   -Слушай, Барк, а ты в пешей или конной страже?

   -Конной?!

   -Ну, на этих лошадях ты не ездишь?

   -Это слорсы, а не лошади! Выдумал каких-то лошадей!

   -В моем мире их зовут лошадями.

   -В моем мире таких тварей вообще не имеется. - Барк тяжело вздохнул и нахмурился.

   -Как зовется твой мир?

   -По-книжному? Демон его знает! Мы звали Грязью. Грязь она и есть грязь! Вкалываешь по двадцать часов в сутки, а потом спишь, наскоро набив брюхо в грязи с жалкими тварями, что и женщинами не удобно называть... Я сюда попал как в рай! Тепло светло, жратвы и чистых баб полно! Думал, сбрендил и все чудиться!

   Барк криво усмехнулся.

   Мишка в ответ коротко рассказал о своем появлении в этом мире и о своем мире, погруженном в хаос и междоусобицу.

   Барка больше всего заинтересовало огнестрельное оружие. Судя по его вопросам с огнестрельным оружием он был знаком.

   -В мире великого Саргона нет такого оружия.

   -Почему?

   Барк поманил Мишку пальцем и, приблизившись, тихо сказал:

   -Встретишь Саргона-спроси.

   Мишка отправился в апартаменты первой дамы и быстро нашел Клер, распекавшую двух девушек, Девчонки с пачками постельного белья в обеих руках, то краснели, то бледнели.

   -Я хочу сходить в город. - Заявил Мишка.

   -Зачем? - удивилась Клер и жестом отпустила обрадованных служанок.

   -Да просто любопытно! Что я здесь в заключении что ли?

   Девушка засмеялась.

   -Барк дал поручение?

   -С чего ты взяла?

   -Все тебя устраивало и вдруг хочу в город! Записку просил отнести к своей девушке?

   -От тебя ничего не скроешь!

   Клер обняла Мишку за шею и чмокнула в щеку.

   -Я очень проницательная! Я такая проницательная, что знаю, где живет девушка Барка, вернее, девушка Людвига!

   -Она сошлась с валетом?

   -А что же ей делать? Барк наказан, а Людвиг красивый и щедрый кавалер!

   Кина-тройка пик и к ней неровно дышит валет представляешь, как все подружки ей завидуют?

   -Тогда зачем я ей понесу записку?

   -В следующем сорокадневье Людвиг уедет с патрулем к горам, а Барк займет его место. Эти два идиота делят Кину уже очень долго!

   Лесса обедает сегодня с королем и мы на пару часов сможем отлучится!

   -Ты пойдешь со мной?

   -Конечно, дурачок!

   Город показался Мишке декорацией к фильму-слишком чистенький. Живописные улочки в цветах, чисто выбеленные домики с резными балкончиками, ровные мостовые без выбоин и ям, фонтанчики на площадях и вычурные вывески на углах площадей. Прохожих не много и просто так никто не гуляет все спешат по делам. "Ужасно деловитые морды!"

   Клер держала Мишку под руку и болтала о всяких женских пустяках: кто что надел, да как кому что сказал. Бла-бла-бла, сплошной напряг для ушей!

   Только Клер вовсе не дурочка, эта хитрая особа доверенное лицо первой дамы!

   "Прикидывается простушкой! Она меня словно под конвоем водит!"

   В булочной купили свежих хрустящих булочек и заморили червячка на ходу.

   На углу улицы Ткачей вывеска висела с изображением веретена.

   Нужный дом мало чем отличался от соседних: первый этаж из серого камня, второй этаж нависает над ним потемневшими деревянными балками.

   Горшки с алыми цветами теснятся на подоконниках второго этажа.

   Кина оказалось девицей худенькой, светловолосой и совершенно неяркой, на взгляд Мишки.

   Из-за чего было ссориться двум мужикам?

   Она покраснела, приняв записку от Барка и присела в поклоне.

   -Невзрачная серая мышка... - пробормотал Мишка, очутившись на улице.

   Клер хихикнула.

   -Ты в сравнении с нею-королева!

   -Спасибо, Мик! Только королевы у короля пик не имеется.

   -Потому что в колоде нет королевы? Как же старик обходиться?

   -Лесса его подруга, а королева великим Саргоном не назначена. У короля нет жены. Если не рождается детей, то зачем нужна жена? В королевстве пик нет семей, нет жен и мужей....

   Глаза Клер блеснули, а рука легла у локтя юноши с легким пожатием.

   -Пойдем по другой дороге, вдоль реки. Тебе надо посмотреть!

   -На что?

   -Сам увидишь!

   Мощеная городская улочка внезапно превратилась в тропу. Дома раздвинулись, и город закончился. Как необычно, как ножом отрезало. Вот город - и вот уже пологий склон, поросший рыжеватой от солнца колкой травой.

   -Это что-окраина? Куда тропа ведет?

   -Я - вампир! Заманиваю тебя в чащу-у-у! - загудела зловеще Клер и прыснула со смеху.

   -Ой, у тебя такое лицо!

   -Обычное у меня лицо... - пробормотал Мишка.

   Девушка крепко держала его за руку и поглядывала очень игриво. Чуть поднявшись на склон, Мишка увидел метрах в ста заросли кустарника.

   "Немного секса на природе? Я не против!"

   -Клер, давно хотел спросить? Ты, из какого мира сюда прибыла?

   -Из мира нежных эльфов! Видишь-у меня ушки остренькие?

   -Да?

   Клер расхохоталась. В глазах плясали озорные чертики.

   -Мик, ты такой наивный!

   -Я серьезно спрашиваю, а ты издеваешься!

   -Ладно тебе! Если хочешь-расскажу, только знай-трепаться о своем прошлом здесь дурной тон!

   -Я же не аристократ!

   -Я-тоже не голубых кровей, глупый!

   Тропинка между тем исчезла, растворилась среди травы.

   -Я жила в Париже...

   -Так ты из моего мира?!

   -Если в твоем мире есть Париж-то из твоего.

   -Но ты говоришь на русском языке?!

   -Это ты говоришь на французском!

   -Как это может быть?

   -Спроси Саргона... Мы уже пришли!

   Раздвигая кусты одной рукой, Клер тащила Мишку за собой. Чертыхаясь и защищая лицо свободной рукой, парень плелся следом. Кустарник закончился и открылся простор.

   Поляна, примерно шесть на пять метров оканчивалась обрывом и впереди только голубое небо в редких клоках облачков.

   Клер немедленно и непринужденно села на траву и потянула к себе Мишку. Расправила широкую зеленую юбку и пошевелила ножками, обутыми в ладные башмачки на каблучках.

   -Здесь мое любимое место. Тихо, никто незамеченным не подкрадется. Можно сидеть и мечтать, греясь на солнышке. Хорошо...

   Мишка вытянул шею в сторону обрыва.

   -А что там?

   -Отвесные скалы до самой речки.

   -Высоко?

   -Очень!

   -Не люблю высоту... Ты говорила про Париж.

   -Ах, да... Ты еще хочешь меня слушать?

   Мишка обнял Клер и наклонился к ее лицу. Они долго целовались.

   Мишка приоткрыл глаза. Глаза Клер оказались плотно закрыты, под веками видно как движутся глазные яблоки. Черные ресницы чуть подрагивают...

   Когда поцелуй окончился, Клер отстранилась с легким вздохом. Щеки ее разрумянились.

   -Займемся любовью или разговорами? Времени у меня не много осталось.

   "Черт с ними, с разговорами!"

   Мишка положил левую руку на грудь Клер.

   -Расшнуровывать и зашнуровывать долго. - Предупредила она.

   -Я понимаю...

   Клер откинулась на спину, задирая юбки к талии.

   -Иди ко мне, мой герой!

   Мишка, загораясь любовным пылом, мгновенно разместился между расставленных и согнутых в коленях ног своей загадочной подруги.

   Штаны у Мишки оказались чертовски удобными-у них имелся выпуклый гульфик на пуговицах.

   Клер тут же запустила в него шаловливую ручку...

   Громовой треск ломающихся сучьев отбросил любовников друг от друга. Они даже не успели подняться на ноги!

   Рослый мужчина в черной одежде вывалился из кустов и ощерился в нехорошей ухмылке.

   -Я вас застукал! - взревел знакомым голосом.

   -Заткнись, Хайнс и ступай обратно!

   Клер, не потеряв самообладания, поднялась на ноги, небрежно отряхивая юбку от травинок.

   "Хайнс!?"

   Валет оказался крепким малым, плечистым и длинноногим. Волосы спутанные, темные, до плеч. Правильное, загорелое лицо искажено злобой. Офицерский горжет на груди яростно блестит. Берет потерял, должно быть, в кустах.

   С легким шипеньем из ножен выскочила шпага.

   Мишке она показалась длиной с пику.

   -Вы надо мной знатно позабавились! Теперь мой черед!

   -Чего ты хочешь? Извинений? Изволь!

   Клер присела в поклоне, изящно придерживая подол платья в кончиках пальцев.

   -Примите, господин валет, мои самые искренние извинения...

   Хайнс не дал ей договорить.

   Шагнул вперед и наотмашь хлестнул ладонью.

   Клер, вскрикнув, повалилась в кустарник.

   -Вставай, скотина, и вынимай свой клинок!

   Острие шпаги оказалось в ладони от лица сидящего на траве юноши.

   -Э-э... это не спортивно... У вас такая пика, а у меня кинжал.

   -Трусливый сукин сын! Поднимайся и умри как мужчина!

   Мишку била дрожь. Он поднялся на ноги, бросил взгляд налево. Клер слабо ворочалась в зарослях.

   -Бесчестно бить женщину...

   Проблеск стали. Ожгло левую руку. На плече через распоротую ткань вспух кровяной пузырь.

   Мишка стиснул зубы и вытащил кинжал из ножен. Рукоятка удобно легла в руку.

   -Шлюху бить - не бесчестно, а достойно! - отрезал Хайнс, делая два коротких шага назад. Вжикнул шпагой крест на крест. - Впрочем, ты можешь мне облегчить работу-прыгай вниз!

   Валет захохотал и немедленно сделал выпад. Мишка блокировался, как мог. Отвел кинжалом шпагу в сторону и отпрыгнул к кустам.

   "Бежать? Бросить Клер? Нет, уж!"

   -Зайчишка резво скачет ?

   Хайнс забавлялся, явно растягивая удовольствие.

   -Не уходи далеко!

   Валет атаковал, как бы вполсилы, и отогнал противника от кустов.

   В нескольких шагах за спиной обрыв и Мишка это ощущал занемевшей шей.

   -Если вы ее не любите-то, зачем все это?!

   -Любить шлюху?!

   -Чего тогда злитесь?!

   -Простолюдину на честь наплевать? - Хайнс сощурил глаза.

   -Фашистская морда! - в отчаянии крикнул Мишка и бросился вперед.

   Удар кулака в грудь отбросил его назад.

   Едва удержавшись на ногах, Мишка оглянулся и обмер. Бездна открылась в опасной близости... Зеленых холмы в дымке и желтоватая полоска реки...

   -Страшно? - вкрадчиво спросил валет.

   С трудом, отведя взгляд, Мишка шагнул вперед.

   -Сейчас проверю-есть ли у тебя крылышки, сосунок!

   Валет поднял шпагу, направляя острие в грудь Мишки.

   "Играет как кошка с мышкой!"

   Внезапно появившаяся за валетом Клер, стоя на четвереньках, махнула рукой.

   Хайнс вскрикнул и, выронив шпагу, упал вперед, подламываясь в коленях...

   Мишка резво отскочил в сторону и с размаху всадил в падающее тело кинжал.

   Валет зарычал и покатился по траве... Он исчез за краем обрыва и только затихающий быстро вопль завис в воздухе мгновенным эхом.

   Мишка бросился к Клер и помог ей подняться на ноги.

   -Ты как?

   -В полном порядке... Хайнс?

   -Упал с обрыва!

   -Вот, черт!

   Клер тупо посмотрела на кинжал с узким лезвием в своем кулаке.

   "Откуда он у нее?"

   Под правым глазом девушки наливался синяк.

   И вот тут Мишку накрыло. В глазах вспыхнули огненные круги, горло перекрыло спазмом-не вдохнуть, ни выдохнуть, защипало как от ожога правое плечо.

   Он пришел в себя в объятиях Клер.

   -Ты ранен? Где больно?! Где?

   Встревоженная девушка вертела парня и судорожно ощупывала туловище.

   -Плечо зажгло...

   -У тебя порез!

   -Нет, правое...

   Мишка сел на землю и покрутил головой. Вроде все прошло...

   Клер стянула с него камзол и распахнула рубашку.

   -Ох!

   Мишка скосил глаза и приоткрыл рот от удивления.

   На правом плече его чернела метка статуса - готическая буква V в черных завитках, подобных тату.

   Услышав рассказ Клер, первая дама немедленно отвела их обоих к королю.

   -Пусть первый рассказ о событии он услышит из наших уст!

   Король в дворике сидел на краю бассейна и кормил золотых рыбок. Рыбки вились вокруг голых ног короля и разевали рты.

   Не смотря на завернутые до колен штанины, король был серьезен и неулыбчив. Брал корм щепотью из коробки и сыпал неторопливо.

   -Ваше величество!

   Мишка поклонился, придерживая раненую руку. На порез наложили тугую повязку, но стоило опустить руку, как боль начинала пульсировать с новой силой.

   -Ну что такое? Нельзя было подождать?

   Скучный дядька лет пятидесяти, лысоватый, усталый, мешки под глазами и глаза сонно-туповатые. Мишка вспомнил свой момент появления в королевстве и садовника в парке.

   "Так это был не садовник!"

   -Нельзя! - категорично заявила Лесса. - Разрешите представить вам, ваше величество, нового валета вашей стражи!

   -Михаила?

   -Да, ваше величество!

   Первая дама кивнула Клер и та, сняв с плеч Мишки чистый камзол, обнажила ему правое плечо.

   Король резво оказался на ногах и, оставляя мокрые следы на плитках дорожки, подскочил поближе.

   -Так! Так? Вот как...

   Король потрогал плечо Мишки кончиками пальцев, потер и даже поскреб ногтем.

   -Настоящий...

   Король заглянул в лицо Мишке, близоруко щурясь.

   -Кто?

   Сбоку скользнула первая дама.

   -Хайнс, одиннадцатый валет, ушел от нас час назад.

   -Вы хотите сказать что его "ушел" этот молодой человек?

   -Именно, ваше величество!

   -Хайнс был опытным фехтовальщиком. Ты убил его из засады?

   Мишка и рта не успел открыть.

   -Это был честный бой, ваше величество! - гордо заявила первая дама. - Мой страж дрался с Хайнсом и победил его на краю обрыва. Клер- свидетельница происшествия.

   -Хочу знать подробности!

   Король махнул рукой и зашлепал вон со двора.

   В зале по соседству король выставил за дверь девушек и потребовал честного подробного рассказа.

   Глаза короля уже не были сонными и равнодушными.

   -Поговорим как мужчины. Ты и вправду убил валета Хайнса в честном бою? Малютка Клер была причиной ссоры?

   -Да, ваше величество. Хайнс напал на нас, на меня. Он требовал поединка и против его шпаги у меня был только кинжал...

   -Где он?

   -Остался в теле Хайнса. А он упал с обрыва.

   -Ага, вот так... Ты делаешь успехи, Михаил. Одним ударом в валеты-такого еще не бывало. А теперь со всеми подробностями!

   Мишка закончил рассказ, когда в комнату постучал слуга и объявил о том, что первый валет просит разрешения войти.

   Следом за первым валетом без приглашения ворвалась первая дама.

   -Ваше величество! С вами в комнате находиться опасный преступник! Позвольте мне его арестовать!

   Первый валет направил палец как пистолет в сторону опешившего Мишки.

   -Ваше величество! Я требую справедливости для моего стража! - тут же вклинилась Лесса.

   Дама и валет смерили друг друга враждебными взглядами.

   -Я разберу это дело и все решу по справедливости. - Тихо сказал король.

   В шлепанцах на босу ногу и без королевских регалий он напоминал Мишке военного пенсионера дядю Петра. Дядя вышел на пенсию не достигнув пятидесяти и гордо сидел на иждивении жены, заявляя, что все заработал. Такое же флегматичное невозмутимое выражение лица имелось у короля пик.

   -Ступайте и займитесь своими обязанностями. До отъезда в город у моря осталось пять дней. Все ли готово?

   Дама и валет переглянулись.

   -По глазам вижу-что не готово. Идите, идите!

   Мишке было приказано не выходить из своей комнаты и держать рот на замке. Чему он был только рад. Лежал в постели, опекаемый Клер и поглощал разные деликатесы.

   Боль в руке ушла и к вечеру, когда Клер сняла повязку, Мишка вместо раны увидел зарубцевавшийся розовый шрам.

   Припудренный синяк на щеке Клер увял и почти сошел на нет.

   -Все зажило... - Клер печально вздохнула.

   -Ты не рада?

   Мишка был поражен.

   -Что ты! Все замечательно!

   Только тень, пробежавшая по лицу Клер свидетельствовала об обратном.

   -Я не хотела его смерти... Ударила по сухожилиям, чтобы упал и не смог нас догнать... Ты в опасности, Мик!

   -Король накажет меня?

   -Король умен и конечно понимает, что ты опасен и для него.

   -Я опасен для короля? Что ты такое говоришь?!

   -А если ты убьешь короля-получишь метку с королевским статусом?

   Мишка опешил.

   -Я не хочу никого убивать!

   -Кто тебе теперь поверит?

   -Меня могут казнить?

   -Северная башня стоит над обрывом и на нее приводят осужденных, чтобы оставить без еды и питья. Каждый выбирает свою смерть сам-медленную от голода и жажды или быструю-прыгнув вниз головой...

   Мишка с трудом перевел дух.

   -Мрачная перспектива...

   В дверь постучали и, не дожидаясь разрешения, в комнату Клер вошел высокий, сутуловатый мужчина лет шестидесяти с аккуратной седой бородкой в лиловой хламиде или сутане. Он опирался на резной посох, но не из-за затруднений с движениями, а скорее для важности. На голове мужчины красовался бархатный лиловый берет.

   Клер присела в глубоком поклоне. Мишка поклонился, приложив правую руку к груди, как учили.

   Следом за мужчиной впорхнула первая дама. Из коридора протягивали шейки любопытные дамы ее свиты.

   Пронзительные темные глаза незнакомца обратились к Мишке.

   -Ваша святость-это мой бывший страж Микаэль!

   Святость, не произнеся ни слова, едва шевельнул кистью руки, и Клер стянула рубашку с плеч любовника.

   "Еще один эксперт! Поп что-ли?!" Полюбовавшись на статусную метку, лиловый господин кивнул и также молча удалился.

   Дверь закрылась. Мишка и Клер остались вдвоем.

   -Кто этот хмырь? Немой что ли?

   -Ты с ума сошел!- девушка испуганно вытаращила глаза. - Это же сам туз пик!

   -Священник?

   -Главный маг королевства!

   Под домашним арестом Мишка провел два дня, мучаясь от безделья и не зная как убить время. Телевизора нет, книг нет. Впрочем, за последние два года у него нашлись и другие виды развлечений.

   Отгоняя неприятные мысли о Северной башне, он метался по комнате в ожидании Клер. Девушка появлялась в полдень ненадолго и вечером, в сумерках. Как старшая горничная именно она занималась сборами для первой дамы к переезду в Город у моря. Потому она весь день была плотно занята. К вечеру Клер приходила и падала навзничь на постель.

   -Устала как собака! - жаловалась Мишке и быстро засыпала.

   Мишка все же выяснил, что пять сорокадневок двор проводит в Городе на холме, а пять сорокадневок в Городе у моря.

   Похоже, что это регулярное переселение очень всем нравилось, вносилось разнообразие в скучную рутину будней.

   По заверениям Клер у моря двор короля пик вел совсем иную, яркую и бесшабашную жизнь, нежели здесь.

   -Если там всем хорошо, почему король не устроит постоянную резиденцию у моря?

   -Так устроено Великим Саргоном. Это древняя традиция, Мик! - отрезала Клер.

   Давненько она здесь. Мир Саргона ее воспитал как надо.

   Мишка усвоил, что в королевстве пик жестко и давно установлены правила, которые всеми воспринимаются как законы бога. Понятно, почему появление стража без статусной метки так всех переполошило. Такого никогда не бывало. Если не бывало так и бывать не должно.

   Клер давно уснула, а Мишка ворочался рядом, обрусив одеяло.

   Будущее туманно. Что решит король пик? А может быть следовало слинять и сразу после гибели Хайнса?

   На третий день с утра, Клер после завтрака ушла как обычно, но быстро вернулась в сопровождении служанки Золь. Обе принесли пакеты из плотной материи.

   -Что там?

   -Твоя новая одежда, Микаэль.

   Девушки споро выложили из пакетов одежду-черную одежду с серебряными галунами на плечах и по краю камзола, такую, что носят валеты. Не было только пояса со шпагой и офицерского знака-горжета.

   -Это мне?

   -Да. Надевай, через час король желает тебя видеть в малом зале для приемов.

   "Меня произвели в валеты?"

   У Мишки засосало под ложечкой от мысли, что ему придется командовать стражниками и находиться весь день рядом с другими валетами, которые уж точно приязни к нему не испытывают! Выскочек никто не любит.

   -Король произведет меня в валеты?

   -Конечно-же! Вопрос решен. Лесса сама мне сказала!

   Клер разгладила ткань на груди любовника. Подняла сияющие глаза.

   -Я так рада и горда!

   -Гм...

   Девушка сдвинула брови.

   -Ты не доволен? Ты предпочел бы провести остаток дней на северной башне?

   -Я не могу отказаться?

   -У тебя на плече метка-Саргон выбрал тебя. Про какой отказ ты говоришь?!

   -Что я должен сделать?

   -Тебе подскажут.

   Мишка вошел в малый зал, ощущая слабость в коленях.

   Король сидел на троне в алой мантии, подбитой горностаем, в белом кудрявом парике. Корона, поблескивая разноцветными камушками, каким-то странным образом удерживалась ровно на белоснежных кудрях.

   Под высокими темными сводами свисали запыленные знамена. Солнце от высоких окон нарисовало на паркетном полу черные кресты переплетов.

   Справа от короля, вдоль стены стояли одиннадцать валетов.

   Напротив одиннадцать дам.

   Лесса и туз пик стояли рядом с троном. Дама слева, туз справа. Первый валет стоял в строю валетов, самым близким к трону.

   По проходу между дамами и валетами Мишка шел к трону, то, краснея то бледнея. В полной тишине...

   На лицах валетов гамма чувств - от равнодушия до презрения и ненависти. На лицах дам любопытство.

   Остановившись за три шага до трона, Мишка преклонил правое колено, как его научил девятка пик- распорядитель двора.

   -Вам известно о печальных событиях произошедших в последние дни. - Негромкий голос короля гулко разнесся по залу. - Одиннадцатый валет Хайнс ушел от нас и Великий Саргон прислал ему замену.

   Первый валет!

   -Ваше величество!

   Первый валет выступил вперед и, поклонившись королю, четко повернулся к Мишке.

   -Одиннадцатый валет Михаил, повторяй за мной слова коронной клятвы!

   Мишка повторил за первым валетом слова клятвы, стараясь чтобы голос не дрожал.

   Король смотрел на него вполне доброжелательно. Туз пик поднял глаза, словно увидел на потолке муху величиной с черепаху. Лесса улыбалась как-то двусмысленно.

   Первый валет прожигал ненавидящим взглядом.

   "Долго ли я проживу в новом статусе?" - мелькнула трусливая мысль.

   Едва прозвучали последние слова клятвы, король легко встал на ноги и шагнул к Мишке. В руках у короля, откуда не возьмись появилась шпага в черных ножнах с серебристым эфесом и витой гардой.

   -Носи с честью, применяя с умом! - сказал король.

   -Клянусь! - ответил Мишка.

   -Встань одиннадцатый валет! Служи Саргону и королевству не щадя ни своей ни чужой жизни!

   Мишка поднялся на ноги и король потрепав его отечески по щеке, вернулся на трон.

   Мишку окружили валеты с лицемерными поздравлениями. Руку жали крепко, но в глазах стыло: "Ты чужой и ты не к месту, парень!"
   Вот теперь десятый валет внес Мишку в книгу стражи во главе одиннадцатой дюжина без проволочек.

   "Получается, чертова дюжина- стражников двенадцать, а я тринадцатый!"

   -Имею честь пригласить валета Карла сегодня в "Серебряную стрелу". - Мишка коротко поклонился.

   Следовало исполнить ритуал. Клер проинструктировала Мишку очень подробно.

   Появление нового валета отмечалось попойкой в городе в корчме "Серебряная стрела". Традиции- этот сильнее, чем закон. Каждого валета следовало пригласить по отдельности.

   Десятый валет изобразил улыбку.

   -Непременно буду!

   В казарме обнаружился только старший стражник одиннадцатой дюжины- крепкий дядька с седыми длинными усами, седоватый, но с черными густыми бровями.

   Дюжина Хайнса вернулась из патруля и все люди в отпуске на пять дней- священная традиция, надо полагать!

   -Рауль, старший стражник, личный номер шестнадцать!

   Рыкнул басом страж, вытянувшись перед Мишкой.

   Комната дюжина содержалась в порядке. Все кровати затянуты одинаковыми зелеными одеялами. Табуреты, стол, шкафы со снаряжением. Ничего лишнего.

   -Рауль, покажи мне слорсов.

   Конюшни слорсов, верховых животных, что издалека похожи на лошадей, находились в соседнем дворе замка.

   Шесть отдельных, одинаковых помещений из серого камня с широкими двустворчатыми деревянными воротами.

   Одно пустовало. У четырех суетились стражники и слуги. До отъезда в Город у моря оставалось два дня.

   Шестая конюшня открыта настежь. Паренек с метлой сидел на пороге и ковырялся в носу.

   Завидев Рауля и Мишку, паренек подскочил как ужаленный и исчез внутри конюшни.

   Мишка вошел в конюшню и остановился на пороге. Стены оштукатурены и побелены, деревянный потолок покрашен коричневой краской. Проход между деревянными стойлами засыпан свежими опилками. Навозом практически и не пахло. Из стойл торчали зады слорсов, упитанные, лоснящиеся. Коричневые седла висели рядом с каждым стойлом.

   -Все пятнадцать слорсов в наличии, господин валет! - Доложил немедленно Рауль.

   -Почему пятнадцать?

   -Двенадцать для стражников, один для валета, то есть для вас и два запасные, вьючные.

   -А где мой?

   -В самом первом стойле справа.

   Бывший слорс Хайнса дремал в стойле. Тщательно вычищенный и лоснящийся как домашний кот.

   Мишка с опаской посмотрел на зверюгу. Теперь то он знал отличия слорса от лошади. Слорсы были хищниками и жили в предгорьях, на севере королевства пик. Зубы имели соответствующие и копыта твердые как камень. Для слорсов не требовались подковы, зато требовалось свежее мясо-минимум пара кроликов на день. Под седло годились только самцы. Самки агрессивные и невероятно злобные дрессировке не поддавались.

   "Саргон разрешил размножаться животным, но запретил людям. Почему? Вот черт! Чем забита моя голова?! Через два дня двор выезжает на юг, а как я поеду на этой зверюге? Я на нее сесть-то не сумею! Как удержаться в седле и не дать себя сожрать?"

   Мишка и на лошади то никогда в жизни не сидел! А тут плотоядный жеребец!

   -Господин валет! Мои поздравления!

   Мишка обернулся и увидел улыбающегося Барка.

   Мишка с трудом скрыл облегчение и радость при виде знакомого лица.

   -Рауль, немедленно собери всю дюжину здесь. Мы выезжаем вместе с двором на юг. Это приказ первого валета. Приступайте к подготовке.

   -Слушаюсь!

   Стражник поклонился, приложив руку к груди и немедленно вышел вон.

   После этого Мишка крепко пожал руку Барка.

   -Раны зажили?

   -Все хорошо. Да у тебя тоже, все замечательно. Выйти одним ударом в валеты!

   Барк покрутил головой.

   -Валеты меня живьем сожрут?

   -Не сразу. Чуть погодя, когда у короля появится новый фаворит.

   -Разве я фаворит?!

   -Самый настоящий! Первый валет теперь твой самый первый враг. Ты сможешь занять его место-будь на то воля короля.

   -Какой из меня первый валет?!

   -Никакой. - Согласился Барк.

   -Утешил...

   -Чем могу! - осклабился Барк. - Пришел приручить слорса?

   -Я к нему подходить боюсь, если честно.

   -Я помогу.

   Барк без колебаний, снял со стены ременную уздечку, немедленно отворил тяжелую и толстую дверь, высотой по грудь и вошел в стойло слорса.

   Слорс покосился на стражника и позволил без возражений натянуть на морду уздечку.

   Слорс вышел задом из узкого стойла в широкий проход, покосился на Мишку и тихо зарычал, задрав верхнюю губу.

   "Хорошие клыки... - мелькнуло в голове замершего Мишки. - Руку откусит за раз!"

   По морде слорса от самых ушей до широких ноздрей шел грубый безволосый нарост. А глаза большие, влажные как у лошади, но в них совсем не лошадиное безразличие. Взгляд оценивающий, видимо с гастрономических позиций! Очень разумный взгляд!

   -Надо дать ему своей крови. - Улыбнулся Барк.

   -Крови?!

   -Порежь запястье кинжалом и дай понюхать.

   -А он мне руку откусит?

   -Дикий слорс-запросто, а этот прирученный. Смелее, Михаил, всего несколько капель нужно!

   Мишка под пристальным и нехорошим взглядом слорса, засучил левый рукав камзола и резанул кинжалом слегка. Перестарался. Из пореза обильно полезли густые темные капли крови.

   Мишка протянул порезанную руку под морду слорса.

   Зверюга моргнула, раз, другой. Шумно понюхала запястье и, вывалив розовый большой язык, облизала кровоточащую руку. Порез защипал на несколько мгновений и боль прошла. Кровь исчезла. Остался тонкий шрам.

   -Ты ему понравился. Смотри.

   Слорс шумно вздохнул, повел маленькими ушками, и отвернул голову, подставив сильную гладкую шею.

   -Можешь теперь пробовать его кровь.

   -Ты-серьезно?

   -Так надо. Сделай маленький разрез и лизни его крови. Видишь-сам шею подставил.

   Пришлось подойти ближе и кольнуть слорса в шею кинжалом. Слорс только шевельнул ушами, стоял смирно. Капля крови вспухла и тут же впиталась в короткую гладкую шерсть. Мишка, подавляя отвращение, кончиком языка осторожно коснулся этого пятна. На вкус кровь как кровь, а вот шерсть показалась кисловатой.

   -Что теперь?

   -Вкусный человек. Будем дружить. - Глухой голос произнес слова без эмоций.

   Мишка обернулся.

   Никого рядом.

   -Барк, я услышал голос...

   Стражник отпустил уздечку и слорс, сделав шаг, потерся шейкой о плечо Мишки. Мишка даже отступить не успел, упершись спиной к стене стойла.

   -Ты установил с ним магическую связь. Можете говорить, не открывая рты. Теперь ты свой для слорсов, Мишка!

   "Обалдеть!"

   -Так ты не простой зверь?

   Мишка погладил слорса по лбу и почесал осторожно под ухом.

   -Еще хочу. Чеши еще. - Произнес в голове нового валета глухой голос.

   -Ты его не слышишь?

   -Нет. Каждый слышит только своего слорса.

   -Забавно...

   -Хочешь проехаться на нем?

   -Я никогда не ездил в седле, Барк!

   -Я тоже не ездил, пока не породнился со своим слорсом. Приноси ему косточек-похрустеть, только жареного мяса не давай-после этого они на сырое глядеть не хотят.

   -К хорошему все быстро привыкают... А на кого они охотятся в предгорьях?

   -Про это у звероловов спрашивай. Они специи в этом деле.

   -Спасибо, Барк, ты мне очень помог.

   -Всегда, пожалуйста. Спасибо за весточку, что доставил Кине.

   Барк понизил голос.

   -Ухо востро держи с Раулем. Он - наушник.

   -???

   -Что услышит - докладывает наверх.

   -Кому?

   -Без разницы-кому. Хреновый тип.

   -А остальные стражи?

   -Парни нормальные, только держи их в кулаке. После Хайнса они захотят расслабиться.

   -Учту. Слушай, Барк, а могу я тебя попросить в свою дюжину?

   -Такое не принято. Не случалось.

   -А я попробую.
   Корчма "Серебряная стрела" располагалась всего шагах в двухстах от ворот королевского дворца.

   Идти весело вниз по склону по мостовой.

   Клер взяла Мишку под руку.

   -Я здесь как ребенок. Ничего не знаю и ничего не понимаю.

   -Не бери в голову! Мы все вначале тупили. Королевство пик, в общем, неплохое место. Мне здесь лучше, чем дома.

   Клер поджала губы и замолчала. Что-то вспомнила не очень хорошее?

   -В Париже было плохо?

   -Было бы хорошо не сбежала бы по карте в Саргон!

   Клер улыбнулась.

   -Не будем ворошить прошлое-оно умерло!

   -Я так и не узнал, что с отцом и мамой случилось. Добрались ли до безопасных мест.

   -Мик, прекрати! Не мучь себя и меня!

   -Хорошо...

   -Все замечательно, разве нет? Ты стал валетом. Тебе покровительствует Саргон и король пик, а уж про Лессу и говорить не стоит.

   -Такие высокие покровители меня пугают, Клер! Я простой парень из окраинного района. Учился в университете, потом все рухнуло, и жизнь стало адом... Чего во мне особенного? Что такое есть о чем я сам не знаю?

   Клер захохотала.

   -Так ты был студентом?! Замечательно! Везет мне на студентов.

   Мишка тут же испытал укол ревности. "Я о ней ничего не знаю! Веселая девушка Клер, конечно же, имело много любовников. Вряд ли все ограничивалось Хайнсом!"

   -Мик, глупенький, ты надулся! Ревнуешь меня?

   -Вот еще!

   Хозяйку корчмы звали Дафна. Среднего роста подвижная толстушка лет сорока. Круглолицая, большеглазая, улыбчивая.

   Клер с нею пошушукалась и их проводили в глубь заведения, где за крепкой дверью имелся зал для избранных персон.

   Длинный стол, стулья со спинками вместо лавок. Шкуры на полу. Окно приоткрыто во внутренний дворик, и ветерок несет в комнату запах цветов.

   Огромный камин на полстены. Над ним на стене висят скрещенные мечи в ножнах.

   -Девочки сейчас накроют на двадцать четыре персоны. Каждый валет может привести с собой подругу. Интересно, что сама Дафна не помнит, как давно проходила последняя пирушка в честь нового валета. Редкое событие!

   -Валеты бессмертны? - криво усмехнулся Мишка.

   -Напрасно смеешься! Войн между королевствами нет. Король благоволит к валетам, никогда в истории королевства пик валетов не казнили!

   -Всегда бывает что-то первый раз... - пробурчал Мишка.

   Клер обняла его за талию. Заглянула в глаза.

   -Ты нервничаешь?

   -Есть немного.

   -Валеты такие же беглецы в этот мир, как и ты, как я. Помни об этом и веди себя естественно.

   -Чем я расплачусь за вечеринку?

   -Благословениями Саргона, конечно.

   -???

   -Это деньги нашего мира, Мик. Их чеканит мастер в охраняемой комнате, в южной башне, а туз пик переносит на них благословение Великого Саргона.

   -Так это все же деньги! Но у меня их нет!

   -Дафна представит счет Лессе и та все оплатит. Можешь быть спокоен.

   -А как я расплачусь с первой дамой? Я даже не знаю-положено ли мне жалование и какое!

   -Все расходы валетов и дам покрывает король.

   -Даже если я куплю дом?

   -Зачем тебе дом?

   -Жить с тобой отдельно от всех и подальше от двора.

   Клер весело расхохоталась.

   -Ты фантазер, Мик! В мире Саргона мы не люди-мы карты для Игры!

   Обычная человеческая жизнь осталась в тех мирах, что мы покинули.

   -Про Игру говорил Барк. Я могу узнать подробности?

   -Это невозможно описать. Сам ощутишь. На своей шкуре!

   -Это тайна?

   Клер обняла Мишку за шею и поцеловала в губы.

   -Нет никаких тайн. Есть только долгая, предолгая жизнь по воле Саргона. Наслаждайся каждым днем как последним. Вы-русские, любите копаться в своих переживаниях, выворачивая все как носок наизнанку-то так то эдак! Что было бы если бы... Ужас!

   -Откуда ты знаешь, что я из России?

   -Я очень проницательная.

   Время шло, за окном темнело. Подсвечник на столе с пятью свечами разгонял сумрак по углам.

   Зажглись звезды на темном бархате заката.

   -Поужинаем? Что ж сидеть за пустым столом! - бодро заявила Клер. - Я сейчас распоряжусь.

   Мишка кивнул.

   "Валеты не пришли - плохой знак! Каждый принял приглашение и обещал быть, но все вместе-не пришли..."

   Сидеть вдвоем в большой комнате было неуютно.

   Покончив быстренько с ужином, Мишка и Клер вернулись во дворец. Тихая безлюдная улица освещена масляными фонарями на столбах. На земле бы мошки вились вокруг света, а здесь ничего!

   -Мошек на Саргоне тоже нет?

   -Мошек?

   -Мух, комаров, этих, как их-молей?

   Клер улыбнулась.

   -Моль точно не водиться, как хранительница гардероба первой дамы, заявляю с полной ответственностью.

   Страж у калитки в воротах пропустил их без слов. Держась за руку, они прошли через два внутренних дворика, безлюдных, но ярко освещенных большими фонарями. Мишка решил проводить Клер, а потом уже идти в казарму стражи, где на втором этаже ему перешла комната покойного Хайнса. Идти туда ночевать, конечно, неприятно, но он теперь уже не стражник первой дамы, он-валет и должен подчиняться распорядку здешней жизни.

   У входа их ждала служанка Золь.

   Она присела в поклоне. Миленькая, с ямочками на щечках, свеженькая, словно и не ночь на дворе!

   -Госпожа первая дама желает видеть господина Микаэля.
   Утром к казармам стражи Мишка пришел с трудом сдерживая зевоту. Он откровенно не выспался.

   Лесса чего-то добавила в бокал вина, и он всю ночь проявлял чудеса мужской силы, хотя при этом осталось стойкое ощущение, что трахнули его самого.

   "Чертова нимфоманка!"

   С Клер все было иначе, романтичнее что ли?

   Лесса же занималась любовью как работой, до изнеможения. "Секс-машина, блин!"

   Во дворе Первый валет проводил смотр дюжины пятого валета. Каждый стражник держал в поводу своего слорса. Все начищено и вымыто до блеска. Не кавалерия, а солдатики, искусно покрашенные и покрытые лаком!

   Мишка дождался конца смотра, нервно прохаживаясь вдоль стены, и сразу же двинулся наперерез первому валету.

   -Одиннадцатый, делаю вам выговор! - рявкнул первый валет, едва Мишка открыл рот. - Ваши люди сегодня утром должны были прибыть на смотр. Завтра выезд, надеюсь вам об этом известно?!

   -Да, известно.

   -Два часа вам даю, чтобы представить дюжину на смотр!

   "Мало ли два часа или много? Вот привязался!"

   -Почему валеты не пришли в "Серебряную стрелу"? Вы приказали? - брякнул нагло Мишка.

   Первый валет поперхнулся воздухом и выкатил, бешено глаза.

   Прошипел сквозь зубы:

   -Старшему офицеру вопросы не задают! Выскочка!

   -Саргон сделал меня валетом, а король принял мою клятву. Для вас это ничего не значит? Вы, верно, еретик?

   Слово "еретик" было знакомо первому валету.

   Он налился багровой краской в лице.

   -Готовьте людей к смотру! - рявкнул валет и ускоренным шагом рванул к казармам.

   "Один ноль в мою пользу! Теперь его ход!"

   Своих людей Мишка нашел у конюшни, или как это называется здесь - "парковка для слорсов"?

   Стражники, собравшись в кружок, покуривали и посмеивались. Должно быть, перемывали косточки своему валету. Кроме этой дюжины у конюшен других стражников не имелось. Очень хорошо!

   Мишка поправил горжет на груди и стиснул зубы. Командовать людьми ему в прошлой жизни не приходилось.

   -Встать! - заорал Рауль.

   Стражники мгновенно вытянулись, повернувшись лицом к офицеру. Двенадцать пар глаз изучали Мишку с неподдельным интересом. Мишка посмотрел на Рауля, предпочитая на нем сосредоточить внимание.

   -Первый валет дал на два часа для подготовки к смотру. Наша дюжина едет, сопровождая двор к морю. Выезд завтра. К делу!

   Стражники унеслись в конюшню.

   -Рауль, выведи моего слорса.

   -Слушаюсь!

   Спустя несколько минут оседланный слорс был выведен во двор старшим стражником.

   Двор перед конюшнями был засыпан смесью песка и опилок. Падать не больно будет. Вот только с чего залезать на слорса? Стремя болталось на уровни груди Мишки.

   "Что я-балерина, так ногу задирать?! Где мой сажальный камень?"

   -Косточку принес? - спросил слорс, махнув ресницами.

   -Извини, не вышло...

   -Самки замучили. Понимаю.

   -Как твое имя? Меня Мишкой зовут.

   -Имя есть. Тайна.

   -Не скажешь?

   -Нет.

   -Ну, как хочешь! Могу сесть в седло?

   Слорс повернул голову.

   -Стремена коротки.

   -Рауль! - рявкнул Мишка. - Почему стремена не правильно поставлены?!

   -Не могу знать, ваша милость!

   -Сделай как надо. - Ласково сказал Мишка. - Иначе уши обрежу.

   -Правильно. - Одобрил слорс.

   Из какой-то книжки, а может из фильма Мишка помнил, что садиться на коня нужно слева.

   "Так, ногу в стремя, ухватиться за ту хреновину..."

   -Другой рукой.- Посоветовал слорс.

   -Спасибо, дружище.

   С седла мир открывается совсем по-другому. Сунув правую ногу в стремя, Мишка осторожно взялся за поводья. Из дверей конюшни торчали головы любопытных стражников.

   Арка ворот, что вели к казармам такая низкая, что всадник не проедет, зато в противоположном конце двора ворота высоки и открыты.

   -Туда?

   -Согласен. - Отозвался слорс и двинулся шагом, совсем по лошадиному.

   В кожаном седле было сидеть удобно, но только пока слорс стоял. Когда его ноги пришли в движение, пришла в движение и задница Мишки.

   Мишка трясся в седле, как будто его раз за разом пинали в зад.

   Слорс остановился.

   - Не хорошо.

   -А что делать?

   -Сожми колени. Выпрями спину.

   -Так?

   -Плохо. Надо так.

   Мишкина задница прилипла к седлу, а колени словно судорогой свело.

   По спине пробежали мурашки.

   "Он же моим телом управляет!"

   -Немного. - Ответил невозмутимый слорс.

   Следующий час Мишка провел в седле, проявляя чудеса дрессировки. Дрессировали, понятное дело, его самого. Одиннадцатый валет быстро убедился в том, что не рожден для конницы, но слезть уже было не возможно.

   В обширном дворе слорс носился по кругу, то, ускоряя, то, замедляя ход. Стены проносились мимо серой каруселью.

   Оказалось, что на быстром ходу тряска исчезала, знай только подпрыгивай в такт! Ритм должен совпадать как в сексе.

   На смотр Мишка явился взмокший от пота, на дрожащих ногах.

   Первый валет придирчиво осмотрел дюжину. Нашел кучу недостатков. Все подробно изложил, шипя, прямо в лицо Мишке, как удав хренов, гипнотизируя взглядом.

   Усталому Мишке все было трынь трава. Завтра выезд и два дня пути впереди. Два дня позора?

   Вспомнился старый анекдот про владельца "запорожца": два часа позора и я на даче!

   "Ну почему у Саргона нет автомобилей?!"

   -Злой, ревнивый.- Прокомментировал выговор первого валета слорс.

   -К самкам ревнует?

   -Да.

   -А что же ты без самки? Хреново, брат?

   -Плохо. Терплю.

   -Найдем тебе бабу подходящую.

   -Здесь нет.

   Несмотря на усталость и злость, Мишка испытывал все большую симпатию к своему "коню". "У меня есть телепатически говорящий конь-убиться можно!"

   -Я не конь.

   -Ты все мои мысли слышишь.

   -Да.

   -Ну, извини.

   -Мишка хороший.

   После обеда Мишка принес в конюшню здоровенную кость. Барк выпросил для него у кухарки.

   Слорс смачно хрустел костью, а Мишка стоял рядом и гладил "коня" по теплой спине.

   "Слорс лучше, чем машина."

   -Лучше. - Отозвался слорс.

   Вторую половину дня Мишка скакал на слорсе. Заработал потертости на бедрах и заднице, но стоически терпел.

   На закате отвел слорса в стойло. Тот выглядел на диво совсем не утомленным. Свеженький как огурчик!

   Стражей в конюшне уже не было. Давешний паренек рассыпал свежие опилки по проходу.

   -Как зовут?

   -Двойка пик, Стефан.

   -Ты, значит, прикреплен к конюшне.

   -Да, ваша милость.

   Паренек стоял навытяжку, как солдат.

   -Накорми моего слорса и почисть его.

   Паренек вытаращил глаза.

   -Мне нельзя их касаться, ваша милость!

   -Мне чистить его надо самому?

   -Ага-подтвердил слорс и выпятил нижнюю губу. Как уже понял Мишка это означало усмешку или улыбку.

   -Мне запрещено их трогать, ваша милость!

   Чистку слорса, млеющего от этой процедуры, Мишка закончил уже при свете фонаря. Глаза слипались от усталости.

   Слорс махнул коротким хвостом.

   -Спать хорошо.

   -Хорошо. - Согласился Мишка.

   Закончив с конюшенными делами, Мишка добрел до казармы.

   У двери, под ярким фонарем, сидела на лавочке служанка Золь. Караульный стражник пытался с нею флиртовать. При виде валета, отскочил к двери и замер.

   "Что? Опять?"

   -Госпожа желает вас видеть, господин валет.

   -Мне бы помыться и переодеться.

   -Госпожа велела привести вас немедленно.

   "Может быть, потные мужики заводят Лессу еще круче? Выспаться мне сегодня опять не даст."

   Сдерживая зевоту, Мишка плелся за служанкой, наблюдая за колыханием юбки на бедрах и представляя какая там, под несколькими юбками, попка.

   "Почему средневековье? Нет, чтобы в кожаных штанах в обтяжку-как Тринити из "Матрицы!"

   Они проходили двор за двором, приближаясь к той части дворца, что занимала первая дама. Здесь освещение уже было не ахти, так что Мишка видел только контур фигуры своей провожатой. Перед проходом в толстой стене, похожим на неосвещенный тоннель и таким же черным, девушка сбилась с шага и остановилась. Тихо сказала:

   -Я боюсь. Там темно.

   -Везде темно. Иди за мной.

   -Я лучше пойду рядом...

   Золь вцепилась в правую руку Мишки обеими руками.

   Он гляделся во тьму. Тихо. Черно, хоть глаза закрывай!

   Чем дольше Мишка вглядывался в тоннель, тем меньше ему хотелось идти туда. Скребыхало по шее коготками что-то такое...

   "Вернуться к казармам за фонарем?" Золь потянула нетерпеливо за руку.

   -Идем же! Госпожа будет недовольна задержкой.

   -Другого пути нет?

   -Господин валет испугался?

   Мишка оглянулся. За спиной двор и в дальнем конце над парапетом светится тускло фонарь.

   -Идем назад! - громко сказал Мишка, пытаясь освободить правую руку и цепких пальчиков Золь.

   -Назад? Куда?

   Шорох одежд впереди. Быстрые шаги из тоннеля. Мишка цапнул неловко левой рукой кинжал из ножен. Шпага осталась в конюшне... "Блядский раззява!"

   Черные тени набросились молча.

   Золь завизжала и повисла тяжело на руке Мишки.

   Беспорядочно отмахнувшись с левой руки, он попятился. Обожгло плечо.

   Мишка отшатнулся и заорал во все горло:

   -На помощь! Убивают!

   Удар по лбу над левым глазом отшвырнул его на спину.

   Потеряв Золь, Мишка рухнул назад и откатился в сторону под кусты роз.

   Шипы впились в спину и бок, в шею и ногу.

   Со лба текла кровь, заливая левый глаз.

   Мишка брыкался и тыкал кинжалом куда-попало, продолжая орать во всю глотку. Его пытались вытащить за ноги, но не получилось.

   Крики, топот, звон оружия. Весь этот шум быстро приближался.

   Нападающие, пнув Мишку с досады, пустились наутек.

   Оставляя лоскуты одежды на шипах, Мишка выбрался на дорожку, протирая кровь с глаза рукавом. От пережитого его трясла мелкая дрожь, и зубы стучали совершенно непроизвольно.

   На светлой дорожке темный неподвижный силуэт.

   "Все же кого-то достал!"

   Стражи с фонарями появились как из-под земли и при свете желтых фонарей Внезапно высоко над дворцом, заливая окрестности мертвенно белым светом вспыхнул яркий белый шар. Вспыхнул, но не погас, словно в вышине зажгли гигантскую энергосберегающую лампочку. При этом свете Мишка увидел на дорожке тело Золь. Девчонка лежала на спине не двигаясь, с белым лицом. Кровь из перерезанного горла залила белую рубашку и грудь с шеей.

   -Что здесь произошло?!

   Пятый валет прибежал на шум вместе с тремя стражниками. Усы торчком. Обнаженная шпага в руке.

   Мишка поднялся с четверенек, ощутив резкую боль в левом плече.

   "Еще один порез..."

   -На нас напали.

   -Кто? Сколько их было? Куда побежали?

   Мишка указал в сторону тоннеля.

   -Кажется, их было двое...

   Валет и два стража немедленно побежали в ту сторону, размахивая руками.

   Один стражник остался рядом с Мишкой.

   Над стеной в окнах дворца зажглись огни. В сравнении с белым светом волшебного фонаря они казались боязливо-тусклыми.

   -Что это?

   -Туз пик запалил лампу Саргона. - ответил стражник, щурясь на ночное светило.

   Мишка нагнулся над Золь, попытался нащупать пульс на тонком запястье.

   "Ее то за что?"
   -Это месть за Хайнса или что-то иное?

   -Ваше величество, а не сам ли новоявленный валет зарезал девушку, а потом инсценировал нападение на себя? - с трудом сдерживая зевоту, спросил туз.

   Лесса возмущенно фыркнула.

   Король, первая дама, первый валет и туз-все, старшие карты королевства пик собрались в кабинете короля.

   На часах на камине уже час ночи.

   -Ищите-кому это выгодно! - король поднял указательный палец. - Что скажет стража?

   -Никто из посторонних во дворец не проникал. Стража на постах. Ворота и калитки все заперты.

   -Никого не нашли из убийц?

   -Никого, ваше величество. Словно в стену ушли!

   -Это возмутительно, Иржи! На валетов еще не нападали, да еще и здесь, во дворце! Возникают большие сомнения в вашей возможности, Иржи, наладить охрану во дворце! Сегодня валет, а завтра-вы или первая дама?! А потом и до меня доберутся?! Повторение истории в королевстве крестей?!

   Первый валет покраснел.

   -Ваше величество, валет Михаил убил Хайнса, а теперь подвергся сам нападению. Полагаю, это все же месть.

   -Найдено ли тело Хайнса?

   -Нет, ваше величество.

   -Кто-то из людей Хайнса решил отмстить?

   -Прикажете допросить всю дюжину? Может быть, не отправлять со двором эту дюжину, а оставить здесь?

   -Вместе с Михаилом? Чтобы они его здесь прикончили?

   -Почему именно стражи? - вмешался туз. - Во дворце на ночь остается не менее сотни слуг. Убийцей может оказаться кто угодно. Может быть повар вашего величества!

   Король вздрогнул.

   Первая дама улыбнулась ему успокаивающе.

   -Я склоняюсь к мнению Иржи-убийцы, скорее всего, из стражников. Они обучены, у них оружие всегда под рукой и они прекрасно знают все помещения дворца!

   Первый валет встретил взгляд первой дамы невозмутимо.

   -Не забывайте-убили вашу служанку! Кому нужна ее смерть? Страж у казармы сообщил мне, что она пришла к одиннадцатому валету по вашему распоряжению и вела его к вам!

   -Ерунда! Я не посылала Золь за Михаилом!

   -Страж слышал ее слова и готов поклясться!

   -Золь могла говорить что угодно, теперь у нее уже не спросить-куда она вела валета и по чьей просьбе.

   -Двор, где убили вашу девушку, в двух шагах от ваших, и только ваших покоев!

   -Вы обвиняете меня? - вкрадчиво спросила Лесса. - В тот момент, когда все происходило, мы с Клер готовились к завтрашнему дню, ах уже к сегодняшнему! Я не звала к себе валета. Он теперь в вашем подчинении, Иржи. А Золь убили по случайности, в темноте. Мне смерть ее ни к чему!

   -Я не думаю, что именно вы перерезали горло бедной девочке. - Улыбнулся первый валет. - Золь много чего знала о вас.

   -Оставьте ваши колкости! - король поднял руку. - Сегодня утром мы выезжаем к морю. Это решено! Иржи проведет расследование в дороге. Приставьте охрану к Михаилу. Он сильно пострадал?

   -Порез на левом плече и на лбу. Пара дней и будет как новый!

   -Если ему дадут еще пару дней-заметила Лесса.

   -Совет считаю оконченным. Надо выспаться перед дорогой.

   -король зевнул, прикрыв рот ладонью.

   .....Желчный, ворчливый лекарь осмотрел Мишку, оставил на столе микстуру и ушел. Мишка закрыл за ним дверь на засов и вернулся на постель. Зачем лекари в мире Саргона, где все раны исцеляются за несколько дней и нет болезней?

   Наверно и статус у лекаря невысокий - тройка пик?

   Мишка полулежал на постели в бывшей комнате Хайнса. Чужие вещи, чужие запахи окружали раненного и еще больше действовали на нервы.

   Мишка не сомневался в том, что нападавшие хотели отомстить за Хайнса. Было их двое или трое. Вооружены ножами или кинжалами. Лица не белели, намазаны чем-то или надели маски?

   Обо всем случившемся он сразу рассказал пятому валету как дежурному офицеру.

   Через узкое окно в комнату, на потолок падал свет со двора.

   "Завтра придется ехать в повязках, всем на потеху!"

   Мишка выругался и осторожно попробовал микстуру из склянки.

   На спирту сладковатый настой. Снотворное?

   "Усну, а мне глотку перережут?"

   Мишка нервно хихикнул.

   "Не буду спать всю ночь!"

   Он откинулся на жесткую подушку и уставился в потолок.

   "Кто же меня подкарауливал?"

   Пробуждение оказалось весьма приятным. Выплыв из тумана сна, Мишка увидел в предрассветном сумраке Клер. С закрытыми глазами она плавно двигалась, сидя на его бедрах. Пышные юбки закрыли всю кровать. То, что она делала - было восхитительно..


   Мишка сунул руки под юбку и положил ладони на напрягающиеся гладкие бедра.

   Клер открыла глаза и тихо засмеялась.

   -Ты проснулся...

   -Что ты делаешь?

   -Лечу тебя... Ведь уже лучше?

   -Гораздо...

   Больше они не разговаривали. Говорили их тела.

   После этого они лежали рядом. Дыхание пришло в норму и сердца успокоились.

   -Как ты прошла сюда?

   -Я пройду куда угодно.

   -На тебя могли напасть, как на нас с Золь.

   -Расскажи обо всем.

   Мишка рассказал про ночное происшествие.

   Клер поцеловала его в щеку. Потрогала повязку на голове.

   -Не болит?

   -Ты все излечила.

   Мишка вернул поцелуй в сладкие трепещущие губы.

   -Ты у меня герой!

   -Черта с два! Золь не смог защитить, валялся под розами и вопил как девчонка! Стыдоба!

   -Самое главное-ты жив и здоров. Случись что с тобой, жить не буду! Брошусь с обрыва!

   -Да, ты что, Клер!? Что со мной случиться?

   Девушка всхлипнула.

   -Не знаю...
   По традиции, сложившейся с незапамятных времен, королевский кортеж выехал на юг из ворот дворца ровно в 10 часов. Именно такое время показывали стрелки часов на башне. То, что в сутках здесь имелось 24 час, как и на Земле, Мишку не удивляло.

   Впрочем, если быть честным-в 10 часов выехала голова кортежа. Первый валет, знаменосец с развернутым знаменем королевства-на золотом фоне знак "пики", пять конных трубачей с багровыми лицами, выдувающими из серебряных труб переливчатые стоны, потом конная дюжина стражи. Затем в окружении шести конных валетов карета короля - на огромных колесах экипаж в позолоте и завитушках, на огромнейших рессорах. За экипажем короля следовал в черной повозке с зашторенными наглухо окнами туз пик. Потом в карете поскромнее первая дама, затем ехали совсем скромные ландо, наполненные дамами двора. За ними в пешем порядке шли в ногу, под барабан пять дюжин стражи. Потом ехали уже запряженные в скотинок похожих на безрогих оленей повозки со слугами, скарбом и припасами. Замыкала шествие конная дюжина одиннадцатого валета.

   Когда Мишка подошел к своему слорсу, тот немедленно доложил.

   -Колючка.

   -Где?

   -Под седлом. Вынь.

   Мишка поманил к себе старшего стражника.

   -Еще одна колючка под седлом и выбью на хрен зубы!

   -Ваша милость! Я здесь не при чем!

   Рауль побледнел. Глазки забегали

   -Выясни - кто подсунул, если хочешь сберечь свои резцы...

   Мишка тронул слорса с места в то время когда голова кортежа уже покинула город на холме.

   Выстроившиеся по улице горожане искренне приветствовали короля и жадно разглядывали шествие, смеясь и непочтительно тыча пальцами.

   Валет с перевязанной головой привлек всеобщее внимание.

   О ночном происшествии город уже знал.

   Мишка ехал под обстрелом сотен взглядов, тупо смотря между ушей слорса.

   Смотреть по сторонам было выше его сил.

   Скалящиеся любопытные рожи горожан вызывали тошноту.

   -Плохо? - спросил слорс.

   Мишкины эмоции добрались до зверя. Он прядал ушами и косился на всадника.

   -Терпимо.

   -Тебя убивали?

   -Не вышло.

   -Хорошо.

   -Согласен.

   Общаться в стиле SMS с "конем" было легко и не напряжно.

   Слорсы шли шагом, так как обгонять кортеж дюжина Мишки не имела права.

   По городу, по мостовой путь был легок, но за городом, на грунтовой дороге пыль, поднятая кортежем вся досталась замыкающим.

   Мишка с благодарностью вспомнил Клер, за то, что оставила утром свой тонкий шарф на смятой постели.

   Мишка прикрыл этим шарфом лицо до самых глаз и ехал дальше, щуря глаза.

   Его черный мундир постепенно приобретал цвет цемента.

   Оглянувшись, он увидел, что его люди также замотали лица тряпками.

   Город на холме остался позади и выше на склоне горы, обернувшись скопищем черепичных крыш под серыми стенами дворца.

   Через два часа кортеж остановился у реки. Король желал полдничать.

   Грязный, сумрачный Мишка вытряхивал пыльный мундир на берегу, когда к нему резвой козочкой прискакала Клер.

   Она принесла в корзинке бутерброды с ветчиной и половинку дыни.

   Под кустом у самого берега они сели на плащ, что свернутый в рулон ехал у задней луки седла.

   Клер улыбалась, вонзая белые зубки в бутерброд.

   -Смеешься?

   -Ты стал таким...

   -Грязным?

   -Сереньким...

   Река здесь, подальше от города уже не была мутной, а несла свои воды мощными струями, бурля на камнях у берегов.

   -Умылся, руки помыл, а дальше не стоит видно!

   -Ты здесь умывался? - поразилась Клер.

   -Ну да.

   -Из города и дворца в эту реку чего только не валят!

   Мишка вспомнил про дворцовый туалет над речными струями и перестал жевать.

   -Вот, гадство! Тогда чего здесь остановились?!

   -В сто шагах отсюда бежит чистейший ручей. Король и Лесса там обедают.

   -А я здесь, у этой канализации... - Мишка пригорюнился.

   -Это первый валет тебя нарочно в хвост процессии поставил.

   -Вот, мразина!

   Услышав шумный вздох, Клер обернулась и пощекотала морду подошедшего слорса, а потом сунула ему свой бутерброд.

   -Твой слорс такой милый!

   Лакомившийся бутербродом под завистливыми взглядами сородичей, мишкин слорс отозвался немедленно:

   -Хорошая Клер.

   -Он тебе благодарен. - Перевел Мишка.

   -Ты с ним породнился?

   -Да, еще вчера.

   -Жаль мне нельзя иметь слорса... - вздохнула девушка-Я так хотела бы скакать навстречу ветру по равнине, а не плестись в пыльной повозке!

   -Это я то скачу? - скорчил Мишка жалобную физиономию.

   Клер прыснула смехом.

   Поцеловав Мишку в губы, она убежала с пустой корзинкой, едва заслышав звонкое гудение трубы.

   -Спасибо за шарф! - крикнул вслед Мишка.

   Клер махнула рукой.

   Через час кортеж выбрался из узкой речной долины на простор. Горы раздвинулись, открыв дорогу на юг. Появившийся ветерок сдувал пыль на сторону, и теперь ехать в хвосте стало гораздо легче.

   Мишка сдвинул шарф с лица на шею.

   -Поскачем? - предложил слорс.

   -Береги силы.

   -Скоро остановка. Есть хочешь?

   -Нет.

   Мишка скормил слорсу недоеденные бутерброды, а теперь немного жалел об этом.

   Редкие селяне, работающие на полях, при виде королевской процессии снимали широкополые соломенные шляпы и кланялись.

   Еще через пару часов кортеж въехал в большое поселение рядом с лесом.

   Все местные высыпали на улицу. Бестолковая суета и много шума.

   "Цирк приехал, готовьте бабки!" - ухмыльнулся Мишка.

   Селение называлось Дубы, в честь леса, а может из-за крепких лбов местных селян? Мишка едва успел покинуть седло, как появился второй валет с приказом - ехать в патруль. Мишкины люди приуныли.

   Попарно они разъехались в дозор вокруг селения.

   -А мне что делать?

   Второй валет, белобрысый, худощавый, вылитый прибалт или швед, поднял брови домиком. Выражение морды высокомерное.

   -Контролировать своих людей, конечно! И приведите себя в порядок! Выглядеть, как мешок с мукой-не делает вам чести!

   На закате патрули отозвали, и Мишка со своими людьми наконец-то смог вернуться в поселение.

   Его дюжине отвели пару домов на постой. Стражи с удовольствием расположились на сеновале, а Мишка, сбросив пыльный мундир и умывшись холодной колодезной водой, сидел без сапог за грубым деревянным столом. Хлебал из глиняной миски что-то вроде грибного супа.

   Хлеб хозяйка дома, по имени Марион, нарезала крупными ломтями. Сидела напротив, строила глазки. Огонь свечи мерцал искрами в ее зрачках.

   Лет тридцати, крепкая селянка. Широкоплечая, широкобедрая, черноглазая. Мишка ее откровенно стеснялся и старался глаз от миски не поднимать. Настойчивые взоры женщины его выбивали из колеи.

   "И чего смотрит? Шла бы к стражникам на сеновал, раз уж так свербит в одном месте!"

   -Самка в охоте. - Прокомментировал слорс.

   Мишка едва не поперхнулся.

   -Откуда тебе знать?

   -Чую.

   Мишка оглянулся. Слорс просунул голову в приоткрытую на двор дверь и заглядывал в дом, моргая на свет.

   -Ой, ваш слорс пришел! - восхитилась селянка.

   -Чего надо? - грубовато осведомился Мишка у слорса.

   -Хорошая Клер идет. В охоте. Тоже.

   Слорс убрал голову. Послышались легкие шаги и в дверном проеме появилась знакомая фигурка.

   На чердаке сеновала среди пряной пахучей травы Мишка ощущал себя не в своей тарелке. От плаща пахло дорожной пылью и немного слорсом.

   Веселые песни и женский визг раздавались повсюду.

   Под звездным небом население Дубков перемешалось с придворными. Статус уже не имел значения. Вино текло рекой. Мужчины и женщины безоглядно и прилюдно занимались любовью.

   Начало положил король-на свежевспаханном поле, в присутствии всего двора и населения Дубков пристроившись к молоденькой селянке с задранной на спину юбке. Только это был скорее ритуал, а не страстное соитие. Дубки праздновали день Плодородия-начало сева.

   Торжественную часть праздника Мишка пропустил, сжимая в объятиях Клер на этом душном сене. Теперь они лежали на плаще рядом. Отдыхали и слушали вопли развлекающихся.

   Клер рассказывала про праздник Плодородия и о том, что великая честь оказана Дубкам королем пик. В праздник, в самую первую ночь он пролил свое семя на пашню-значит урожай будет большущим-королевским.

   -Старичок Рудольф на коленках в грязи изображает страсть к потной селянке! Редкостное зрелище! Но я сбежала, чтобы побыть с тобой!

   -Короля зовут-Рудольф?

   -Ага. Он настоящий король, вернее был настоящим королем в своем мире. Жил во дворце, якшался с магами и колдунами и попал сюда, в мир Саргона.

   -Кто тебе сказал?

   -Ярослав, пятый валет.

   -Тот, что книги читает?

   -Да, тот самый. Они с Рудольфом - земляки. Из страны Богемия. В твоем мире есть такая?

   Мишка напряг извилины и припомнил, что вроде Чехию называли Богемией в средние века. На бокалах хрустальных в квартире долго висели наклейки "Богемия". Верно-Чехия!

   Про короля Рудольфа Мишка не помнил. История не была в школе его любимым предметом, следовало признать!

   -Король Рудольф чтит ритуалы. Ведь благодаря ним он перенесся в этот мир и живет так долго, совсем не старея.

   -Трахаться на поле-чепуха все это!

   -Ты не веришь в ритуалы? - живо переспросила Клер.

   Мишка задумался.

   -Ритуалы, они разные бывают...

   Девушка хихикнула.

   -В городе у моря празднуют ночь молодой луны таким разгулом! Ни чета этому!

   Мишка попросил подробностей.

   Клер посмеиваясь, все изложила.

   Каждый мужчина накануне получает от короля золотой браслет, и он отдает его женщине, с которой соединиться в ночь праздника. Та женщина, что наберет браслетов более всех на сорокадневье становиться правительницей города. Случалось, что дамы набирали по сорок браслетов в ночь молодой луны. Те девушки и женщины-кто не хочет участвовать, просто запирают дверь покрепче и нос до утра не высовывают.

   -Так что - женщины отдаются любому за браслет?

   -Да и никто не вправе отказать мужчине с браслетом на руке.

   -Несправедливо! Почему мужикам по одному браслету? За ночь можно и не раз..гм..


   -Так решил Саргон.

   -Только и слышу от тебя - "так решил Саргон"! А кто доводит волю Саргона до всех?

   -Ты новенький, Мик! Ты еще не слышал волю Саргона. Когда он говорит со всеми, он говорит и с каждым отдельно. Это ...это... такой силы ощущение!

   -Ладно, проехали... Так кто стал последней победительницей на празднике молодой луны?

   -Вертина, дама пик. Она насобирала до восхода тридцать восемь браслетов.

   -Как она после этого ходила?

   -Совершенно спокойно!

   -Значит, браслеты собрала с пьяных мужиков или купила.

   -Мик, ты вечно со мной споришь! Говорю тебе-браслет дают только за любовь! Купить и отнять его нельзя!

   -Не позволит Саргон?

   -Точно, умница! - Клер помолчала минутку. - Так, ты надо мной смеешься!

   Она набросилась на Мишку со щекоткой.

   Шуточная борьба перешла в страстные объятия и горячие поцелуи.

   На следующий день королевский кортеж выехал из Дубков только в полдень. Раньше придворные в себя не могли прийти. Да и так многих пришлось грузить слугам в повозки в плачевном состоянии.

   Дорога петляла между холмов с обильной зеленой травой. Второй валет со своими людьми охотился целый день на мелких антилоп, что паслись по этим буграм пугливыми стайками. Охота проходила на виду у кортежа и привлекла всеобщее внимание.

   Слорсы неслись со стремительностью леопардов, нагоняя антилоп и сбивая на землю. Всадникам оставалось только спрыгнуть с седла и добить покалеченную дичь.

   Вечером остановились у мелкой, но быстрой речки с ледяной, чистейшей водой. Рядом роща деревьев, похожих на березы. От костров сразу же запахло шашлычком.

   Мишка постепенно узнал имена своих людей. Некоторые вполне по земному звались-Джейк, Морис, а иные весьма экзотично-Гарм, Лордин. Все стражники были среднего роста, носили усы и были не старше тридцати лет.

   Старший стражник-Рауль вился вокруг Мишки осенней мухой и стучал на каждого из дюжины. Чего любят, чего не любят, с кем спят и что едят, что говорят про короля, первого валета, даму Лессу и самого Мишку.

   Не человек, а сплетня!

   Мишка его не одергивал, слушал и мотал на ус. Стукач, оказывается, тоже может быть полезен.

   Клер не пришла и Мишка, затосковав, отказался от шашлыка и улегся спать, не снимая сапог в полотняной палатке.
   Сон случился невнятный и неприятный..

   Мишка брел по огромному газону, вроде как футбольному полю, только трибун не имелось. Бескрайнее зеленое поле и белый туман над ним, как из парной.

   Мишка встречался с разными людьми, брел с ними плечом к плечу, терял попутчиков время от времени, а потом и сам потерялся в тумане, перестал быть...

   Проснувшись, он сел и непонимающе таращился в пространство.

   "Какая бредятина сниться!"

   В ожидании рассвета небо приобрело серый цвет. У потухших костров спали люди.

   Мишка выбрался из палатки и по росистой траве прошел чуть дальше, к самым кустам у подлеска. Редкий туман висел между деревьями. Хорошая декорация для фильма ужасов.

   Мишка помочился, ежась от утренней прохлады.

   Барк говорил, что до моря два дня пути. С таким обозом путешествовать придется неделю!

   В обществе Клер Мишка был не прочь путешествовать и две недели.

   Он понимал, что не первый у ветреной француженки и видимо не последний. Тем не менее, его все больше тянуло к Клер. Без нее было тоскливо и скучно, с нею мир затейника Саргона приобретал краски, да и вообще, с нею рядом и жить хотелось.

   Ох, не уверен был Мишка в том, что в городе у моря в ночь молодой луны Клер сидит за запертой дверью!

   После завтрака, когда королевский кортеж готовился продолжить движение, Мишку вызвал к себе первый валет и приказал отправиться вперед к перевалу, проверить дорогу.

   "Чего проверять? Будто тут разбойники имеются! Тихо как в песочнице!"

   Во главе своих стражников, построившихся в две шеренги, Мишка обогнал повозки и кареты. Благодаря помощи слорса в седле Мишка сидел теперь вполне прилично. Прилично для новичка, конечно.

   Король Рудольф подозвал его к себе, махнув из окошка кареты.

   Подъехав ближе, Мишка увидел в карете, напротив короля, на атласных подушках Лессу и Клер. Первая дама и ее горничная болтали с королем, за бокалами белого вина. Клер облизывала пальцы, перемазанные начинкой пирога. Увидев Мишку, девушка виновато улыбнулась.

   Карета короля представляла собой небольшую комнату с диванчиками и столиком. Блюдо с пирогом и бокалы с вином размещались в специальных зажимах, чтобы не соскользнули при тряске на пол или на колени. Диван, на котором расположился в ворохе подушек король Рудольф скорее напоминал размерами двуспальную кровать.

   Недаром карету короля тащили шесть слорсов.

   -Я подозвал тебя Михаил справиться о твоих ранах.

   -Все зажило, ваше величество.

   Мишка поклонился в седле.

   -Слава Саргону! Иржи послал тебя на разведку?

   -Да, ваше величество.

   -Езжай, Михаил. Гладкого пути!

   Лесса подмигнула Мишке.

   Поклонившись еще раз, Мишка мысленно дал команду слорсу.

   Оставив позади кортеж, Мишка повеселел.

   Все командиры, включая вредного первого валета, остались позади. Теперь он сам себе командир!

   Клер тоже осталась позади и он ее не увидит пару дней.

   Клер... Мурашки пробежали по шее.

   Почему она и Лесса с утра в карете короля и в одних кружевных рубашках?

   Король Рудольф заказал маленькую групповуху?

   Настроение Мишки кардинально изменилось.

   Живое воображение принялось рисовать картинки одна другой гаже...

   "Вечером Клер не приходила... Ублажала короля?"

   В дурном настроении Мишка ехал во главе своего отряда к горам, что уже виднелись у горизонта крутыми холмами со щеткой деревьев.

   В полдень остановились напоить и накормить слорсов в небольшом поселке, рядом с мостом через обмелевшую речушку.

   Местные толпились на улице, надев все новое или чистое-ждали кортеж короля.

   Стражники на слорсах привлекли мало внимания.

   Сжевав кус кровоточащей говядины, мишкин слорс тщательно слизал с морды следы крови.

   -Поешь.

   -Неохота.

   -Клер с другим?

   -Не знаю....

   -Придет. Жди.

   -На черта мне эта потаскуха?

   -Клер хорошая.- Возразил слорс.

   -Она-хорошая для всех. Такую мне не надо!

   -Злишься. Зря.

   -Иди ты!

   -Куда?

   -Иди, погуляй!

   К вечеру измученный ревностью Мишка сполз с седла в начале подъема к перевалу. Из-под скалы рядом с дорогой бил родник и утекал прочь по серым блестящим камням со звонким журчанием.

   Подошел Рауль.

   -Ваша милость, лучше здесь заночевать. В темноте на перевале делать нечего. Здесь в леску и хвороста для костра полно!

   Мишка окинул взглядом поляну по другую сторону ручья и скомандовал привал. В горах быстро темнело. Не успели снять седла со слорсов и разжечь костер, как уж небо приобрело фиолетовые тона, и высыпали звезды.

   Мишка лежал на плаще, на спине, жевал горьковатую травинку.

   Уютно трещали деревяшки в костре.

   Стражники чистили слорсов и трепались о том, о сем. Рауль чистил и слорса командира, в наказание за колючку.

   У костра хлопотал Гарм. У него жареное мясо получалось выше всяких похвал. Поваром он, что ли был в прежней жизни?

   Мишка хмыкнул.

   "Прежняя жизнь... Дожил бы я до следующего дня, если бы не ушел в мир Саргона по карте? Вряд ли..."

   -Найдется ли кусочек хлеба и местечко у костра для одинокого путника?

   Негромкий голос прозвучал совсем рядом.

   Мишка мигом оказался на ногах, положив руку на рукоять шпаги.

   Со стороны дороги приблизился к костру сутулый человек в мешковатой одежде.

   Босой, в длинной серой хламиде почти до земли, подпоясанный веревкой. Седая борода до пояса, а волосы заплетены косу, коричневую и жесткую от грязи.

   "Черти бомжа принесли!"

   Только от старика не воняло как от бомжа. Скорее он походил на актера в качественном гриме.

   -Мое имя вам ничего не скажет, господин валет. Я и сам его давно не произношу.

   Старик, верно, предугадал вопрос Мишки. Ему ничего не оставалось, как вымолвить:

   -Проходите к костру, грейтесь.

   -Благослови вас господь, офицер.

   Старик уселся у костра, сложив ноги как индийский факир, под себя. Лицо загорелое, в глубоких морщинах.

   Мишка опустился на траву неподалеку.

   -От моря иду. - Ответил старик на следующий вопрос уже висевший на языке Мишки.

   -К родственникам?

   Старик хихикнул.

   -Новенький здесь? Сразу видно-не чванлив и открыт. В этом проклятом мире нет родственников. Есть только грех и разврат. Мир в лапах дьявола и дни его сочтены..


   Старик бросил пронзительный взгляд из-под кустистых седых бровей.

   -Я не безумец. Саргон - дьявол и я не признаю его власти над собой. Статусную метку на плече выжег огнем. Я свободен и иду, куда глаза глядят.

   -Без крова и пищи, под небом спать на голой земле. Это свобода?

   -Свобода приходит нагая, офицер. Сытой свободы ждут только те, кто слаб умом.

   -Вы не боитесь говорить такое?

   -Я устал бояться давным-давно. Страх нагибает человека и превращает в мразь готовую на любые пакости ради спасения шкуры.

   Мишка несколько опешил от таких откровений. Старик спросил:

   -Вы ведь сопровождаете короля Рудольфа? Как его здоровье?

   -Вроде нормально...

   -Из всех королей этого мира Рудольф самый лучший. Он сибарит и бездельник. Деятельный правитель - чума на головы его поданных. Чем крепче государь-тем больше дыр в карманах людей. Слабый государь-счастье для всех. Сам ничего не делает и других не заставляет.

   Старик с благодарностью принял кусок хлеба от Гарма. Половину сунул в котомку на плече, а половину тут же зажевал.

   Рассуждения незнакомца показались Мишке очень похожими на нудный предмет с первого курса универа-теорию государства и права.

   -Все это рассуждения, а когда у нас, в моем мире, рухнуло государство-всем настала хана! Государство должно быть сильным.

   -Сильное государство-костыль для слабых духом! - снисходительно изрек старик. - Вот прирученные слорсы-стоят и ждут подачек, а дикие их собратья давно бы ваши косточки разжевали! Самостоятельным и сильным людям государство не нужно. Оно для них первый враг. Слабые ходят в ярме и ждут подачек, сильные - ходят на воле. Когда люди превращены в стадо остается только их резать и стричь, как баранов. Государство, любое государство, занимается этим в поте лица и с огромным удовольствием.

   "Старичка понесло! Ишь, блин, бомж-теоретик нашелся!"

   Старик покончил с хлебом, стряхнул крошки с хламиды в ладонь и забросил в рот.

   -Иду в горы на север. Там говорят, открылся древний пещерный храм. Дни этого мира близки к завершению - надо спешить.

   -К какому завершению?

   Старик усмехнулся и проронил загадочную фразу:

   -Короли ждут джокера, офицер.

   Взгляд странника обжег Мишку. Желание задавать ему вопросы отпало окончательно.

   Ночной гость отказался от мяса и ушел в темноту. Внезапно, как и пришел.

   На перевал отряд одиннадцатого валета поднялся далеко за полдень. Дорога петляла бесконечным нудным серпантином. Слорсы шли шагом. Голая, продуваемая ветром лощина между скальными стенками - ужасно негостеприимное место. Трава чахлая, растет клоками. Ни деревца не кустика. В скалах завывание ветра усиливается.

   Хотелось как можно быстрее оставить это место его хозяину-северному ветру и двинуться без оглядки на юг.

   Заехав на самую высшую точку перевала, Мишка оказался как бы на пороге.

   Позади в дымке равнина, впереди морская гладь до горизонта. К морю протянулся такой же нудный, как и тот, что миновали, серпантин дороги.

   Ветер дул в спину и подталкивал на юг.

   -Рауль, ты уже проходил этим путем?

   -Да, ваша милость.

   -Что обычно делается дозором?

   -Валет Хайнс обычно отсылал назад к первому валету пару людей с докладом и продолжал путь дальше.

   -Так и сделаем. Отправь пару парней обратно.

   Спуск с перевала отряд прошел к сумеркам.

   Вниз по склону слорсы шли резвее. Были моменты, когда на поворотах у Мишки задница покрывалась мурашками.

   На удивление от горы дальше вниз к побережью лежала мощеная дорога, кое-где поросшая между плитами покрытия блеклой травкой.

   Вечером стало свежо и на привале разведя костер, стражники кутались в плащи. Вроде на юг вышли, а ночью холоднее?

   Мишка ворочался полночи в палатке, не в силах заснуть. Тосковал по Клер.

   А когда начал дремать за стенками палатки взялись трещать какие-то кузнечики, да так звонко!

   Утром сонного и злого валета разбудил Рауль.

   Умывшись, Мишка нехотя пожевал сухарь с кусом вяленого мяса.

   Еда не лезла в горло, а вода во фляге на седле показалась затхлой.

   -Далеко еще до города?

   Мишка уже мысленно вышел на белоснежный пляж и, сбросив одежду, плюхнулся в пенистый прибой ....

   -Час галопом. Обычно мы ждали караван короля здесь, ваша милость.

   "Облом с пляжем выходит!"

   Мишка злобно дернул головой. С мечтой о купании в море расставаться не хотелось.

   -Пошли кого - нибудь в город за свежим хлебом и вином и за мясом для слорсов.

   -Одобряю. - Отозвался мишкин слорс.

   -Разрешите мне, ваша милость? Я знаю, где недорого взять все и фрукты отличные имеются.

   -Отлично, отправляйся сразу.

   Еще пару стражников Мишка отправил к ручью, залить фляги свежей водой, а остальным приказал срубить шалаши. Раньше чем через пару дней король Рудольф со свитой сюда не спуститься.

   Мишка подошел к своему слорсу, привязанному за поводья к веревке протянутой между железными колышками, вбитыми прямо в землю.

   Предложил сухарик. Сухарик с презрением был отвергнут.

   -Только мясо едим?

   -Только.

   -А если мяса не будет?

   -Сьем тебя.

   Мишка попятился.

   -Шутка. - Сказал слорс и подмигнул правым глазом.

   Рауль вернулся к обеду и не один.

   С ним в повозке, запряженной парой лошадок невысоких в холке, приехала пышная смуглая девица. Груди холмами торчали из низкого выреза ее рубашки.

   Волосы девушки распущены и завиты мелкими локонами.

   Стражники приветствовали гостью с энтузиазмом и быстро помогли выгрузить из повозки бочонок с вином и корзины с провизией.

   Мишка проглотил слюну. Запахло свежим хлебом с неимоверной силой.

   Его люди быстро нарезали хлеб и мясо, разложили фрукты на широких салфетках, что аккуратно разложила девица. Бочонок вскрыли и ждали только команды.

   Мишка присоединился к компании и подставил оловянную кружку под струю красного вина.

   Выпили за короля Рудольфа. За валета Михаила. За любезную хозяйку корчмы - Жаннель.

   Мясо была разным-что-то вроде курятины и свинины и жареное и тушеное. Сочное, с дымком, обсыпанное пряными и острыми специями.

   Мишка быстро насытился и, прихватив яблоко из корзины отошел к своей палатке.

   Парни развеселились и уже начали потихоньку тискать хохочущую Жаннель. Девица не возражала против грубоватых ласк и пила наравне с мужчинами.

   Мишка влез в палатку, собираясь подремать и возместить ночной недосып.

   -Ваша милость.

   У входа нарисовался Рауль.

   -Что?

   -Жаннель не против поразвлечься. Но вы первый, как положено.

   -Не желаю.

   Рауль поперхнулся, как видно от удивления.

   -Сдобная девка, ваша милость...

   -Отвали, урод! - ласково сказал Мишка.

   -Слушаюсь, ваша милость!.

   Старший стражник испарился.

   "Вот, черти! Десять на одну!"

   Мишка уснул немедленно и сны ему снились обычные, которые совсем не запоминаются.

   Проснулся Мишка в темноте и не сразу понял, где он. Душно, темно, тихо... Выбрался из палатки, натянул с трудом узкие в подъеме сапоги.

   Мерцали звезды, и полумесяц луны карабкался на небо. Спать не хотелось совершенно.

   "А не поехать ли на берег и искупаться при лунном свете?"

   Мишка загорелся от этой мысли. Что его тут за ногу привязали, что ли?!

   У затухающего костра кемарил дежурный-стражник Гарм. Повозки разбитной Жаннель поблизости не наблюдалось. Девица... гм... убралась в город?

   Мишка нашел у костра храпящего под плащом Рауля. Растолкал. Тот вскинулся, глупо хлопая глазами.

   -Ваша милость?

   -Я еду в город. Ты-старший.

   -Понял, ваша милость!

   Мишка отвязал слорса. Стражник Гарм зевая во всю пасть, помог закрепить седло.

   -Поскачем? - раздался в голове голос слорса.

   -Поскачем.

   -Хорошо.

   -Хочу к морю. Дорогу знаешь?

   -Знаю.

   Слорс пошел быстрой рысью, а потом галопом.

   Под луной дорога блестела как смазанная вазелином.

   Тук-туки. - гремели копыта слорса. Кусты и деревья проносились мимо стремительно, как будто видишь их из окна электрички. Ветер рвал волосы и норовил вбить кляп в горло, только открой рот!

   Пьянея от свежего ветра и от скорости, Мишка несся вперед, к морю, к новым ощущениям.

   Многочисленные огоньки города показались впереди, но слорс свернул на грунтовую дорогу направо.

   -Почему не в город?

   -Там грязно.

   -Спасибо, друг.

   -Я рад.

   Берег моря открылся внезапно. Обогнули цветущие деревья, пахучие как дорогой парфюм и открылся пляж-широкая полоса голубого песка, полукругом изогнутого к берегу.

   Правее темные скалы.

   Мишка спрыгнул с седла и, увязая в песке, поспешил к воде. По мелководью набегают мелкие волны и, шипя, гаснут в песке. На несколько метров под прозрачными водами видно дно, гладкое и светлое. С моря дул ровный ласковый ветер.

   -Хорошее место. - Отметил слорс.

   -Хочешь искупаться?

   -Вода горькая. Противно.

   -Как хочешь.

   Мишка попробовал рукой воду. Теплая.

   Быстро разделся донага. С разбегу вошел в воду по пояс и нырнул.

   Море приняло его в ласковые объятия.

   Поднявшись на поверхность, Мишка лег на спину и раскинул руки крестом.

   "Хорошо то как..."

   Море покачивало человека на теплой ладони вод, с материнской нежностью качая на волне.

   Когда эйфория прошла и Мишка огляделся, то увидел что течение снесло его вдоль берега дальше от пляжа. Темную фигуру слорса уже не различить на фоне берега.

   Саженками он поплыл назад. Только течение не сдавалось и Мишке ничего не оставалось, как поддаться ему, выгребая к берегу, но уже по течению.

   За скалами оказалась уютная бухта с песчаным пляжем. Мишка выбрался из воды и огляделся. Кругом черные скалы. Как вернуться к своему пляжу, где осталась одежда? Есть ли проход? Ветерок приятно овевал мокрую кожу. Только вот голышом сидеть здесь до рассвета-неважная перспектива!

   Может быть, проплыть дальше вдоль берега?

   "Не нужно этого делать. Там острые скалы".

   Женский голос внезапно прозвучал в голове Мишки. Как током пронзил.

   Мишка охнул и завертел головой.

   Под скалой на песке, где минуту назад было пусто-сидела белокожая обнаженная женщина, обняв колени тонкими руками.

   Длинные волосы закрывают спину и грудь.

   Мишка подошел ближе к незнакомке. Но тут же вспомнил о своей наготе и быстро сел на песок, прикрыв ладонью свои органы.

   -Здравствуйте. Вы так тихо подплыли. Извините.

   Девушка улыбнулась. При свете луны ее лицо имело голубоватый оттенок.

   Молода, хороша собой. Нос, губы, овал лица-все совершенно.

   "Стеснительный валет-настоящее чудо!"

   Губы девушки не шевелились, а голос звучал в голове смущенного Мишки.

   -Вы волшебница?

   "Немного волшебница, немного фея..."

   Девушка наклонила голову к плечу.

   -Я сопровождал короля...

   "Не надо рассказывать-я все знаю!"

   -Вы читаете мои мысли?

   "Да."

   -Опасное свойство....-пробормотал Мишка стараясь выкинуть из головы некоторые нескромные мысли. - А как вас зовут?

   Девушка еще раз улыбнулась.

   "Ты забавный!"

   -Как мне вернуться на пляж?

   "Зачем? До рассвета еще далеко!"

   Как это случилось, что лунная девушка оказалась рядом?

   Одна рука ее обняла Мишку за шею, другая скользнула вниз по животу.

   Похоть хлынула стремительной волной, выбив из мозгов юноши остатки рассудка.

   Рыча от желания, он набросился на незнакомку и она покорно распростерлась на песке, принимая в себя его тело с не меньшим пылом....

   ...Разбудила Мишку резкая боль в ноге. Дернувшись, он лягнулся и сел, озираясь по сторонам. Поганец-краб убегал к камням. Отлив обнажил дно моря на сотню шагов не меньше. Слева в скале открылась низкая арка прохода.

   Мишка поднялся на ноги и схватился за затылок. Голова заболела так сильно и резко, что даже замутило.

   Мишка оперся о скалу и пару минут отдыхал, зажмурив глаза.

   "Что со мной? Вина не пил вроде..."

   Ночная незнакомка... образ девушки всплыл сквозь боль.

   Мишка оглядел пляж. Конечно же, ни души!

   Держась за затылок и огибая кучки сохнущих водорослей, он побрел к скале. Прошел по каменному коридору по щиколотку в воде. Когда вышел на пляж, боль отхлынула также быстро, как пришла. Зато заныло правое плечо. Растирая его холодными неловкими пальцами, Мишка поспешил к слорсу, что дремал над кучкой одежды, опустив голову как обычная лошадь.

   Услышав шаги, слорс открыл один глаз, а потом вскинул голову, вытаращившись так что стали видны белки глаз.

   -Устал ждать, дружище?

   -Чудо.

   -Какое, блин, чудо? Течением унесло за скалы!

   -Михаил?

   -Я.

   -Оборотился.

   -Кто оборотился?

   -Ты.

   -Не дури! Вот, блин, шутник нашелся!?

   Мишка всплеснул руками.

   Слорс дернул шеей и отвесил нижнюю губу.

   -Смеешься?

   -Смотри на себя.

   Мишка подбоченился.

   -Что ты имеешь в виду?

   Опустил голову и замер. Груди у него выросли замечательные! Округлые, тугие с розовыми оттопыренными сосками.

   Мишка с ужасом цапнул себя ниже живота и ничего не нашел. Не нашел того что было знакомо с детства! Зато нашлось нечто другое...

   "Я стал женщиной!? Нет мне это сниться!"

   Мишка лихорадочно шарил руками по телу, непривычному, безволосому, с гладкой кожей... Сердце провалилось в живот и замерло там....

   -Я женщина?!

   -Ага.

   -Как я стал женщиной?! - завопил он во все горло и сорвался на визг.

   -Не знаю.

   Мишка упал на колени и заплакал навзрыд.

   Слезами горю не поможешь...

   Наплакавшись всласть, Мишка порылся в одежде. Все вроде на месте. Шпага в ножнах болтается на седле.

   "Уматывать надо с этого заколдованного места!"

   Лихорадочно одеваясь, Мишка обнаружил, что одежда изменила размер. Штаны в поясе стали свободными, зато в бедрах очень тугими. Сапоги болтались на ногах, а камзол оказался широк в плечах и узок в груди.

   "-Ну да... На кого я теперь похож?!"

   -Переодетая самка.

   -Заткнись!

   -Хорошо.

   Со страхом Мишка оглянулся на скалы.

   "Волшебники, магия! Провались все к черту!"

   С трудом, со второй попытки забрался в седло. Руки слабые, как чужие!

   "Как мне вернуть свое тело!? Кто поможет?! Туз пик?"

   Мишка решил, что надо вернуться к своим людям и ждать королевский кортеж. Туз пик-главный маг королевства-он должен помочь!

   -Вернемся в лагерь.

   -Нет.

   -Что? Почему?

   Мишка не поверил своим ушам. Слорс отказался подчиняться?!

   - Три дня.

   -О чем ты говоришь?!

   -Не был. Ты. Три дня.

   -Ты три дня ждал меня у моря?

   -Верно.

   "Вот гадская жизнь!"

   Король уже приехал в город и пропавшего валета ищут везде, небось! Как он объяснить свое появление, да еще с одеждой и оружием пропавшего офицера!

   Статусная метка!

   Мишка быстро стянул рубашку с правого плеча. Похолодел как на сквозняке внезапном.

   На гладком нежном плече красовалась буква "D" в гламурных завитках.

***
   Корчма или харчевня, судя по вывеске, стояла метрах в десяти от дороги за редкой стеной пирамидальных тополей. Оштукатуренный домик с камышовой серой крышей.

   На вывеске, золотыми, малость стертыми завитками по голубому фону нарисована здоровенная рыбина с вилкой в боку и пузатая бутылка.

   Повозка, запряженная мелкими местными лошадками рядом с двухэтажным домиком из серого камня привлекла внимание. Домик также покрыт камышом, уложенным толстым слоем и уже серым от времени.

   Мишка сполз из седла, проклиная свое превращение и поплелся к двери.

   -Мясо - напомнил слорс.

   -Только для тебя стараюсь! - буркнул Мишка. Пояс со шпагой он нес в руке. На поясе кошелек с пятью благословениями Саргона. На завтрак и кус мяса слорсу должно хватить.

   До города еще ехать и ехать по пыльной дороге вдоль берега.

   Голодные спазмы в желудке и жажда-вещи которые трудно не замечать!

   В большой комнате с пыльными деревянными полами только за одним столом, рядом с очагом сидели двое крепких загорелых парней. Селяне едут в город?

   Мишка шмыгнул на табурет к ближайшему столу, положив пояс с оружием на колени, подальше от чужих глаз.

   За деревянной, потертой стойкой с облупленной краской на углах, стоял мрачный мужчина лет тридцати и натирал серой от грязи тряпкой поверхность стойки.

   Увидев нового клиента, он оставил свое занятие и вразвалочку подошел к Мишке.

   -Доброго дня, госпожа. Что угодно заказать?

   -Яичницу с колбасой мне и кус говядины моему слорсу.

   -О, у вас есть слорс!

   Хозяин корчмы изобразил улыбку на толстых губах. Статус гостьи сразу же поднялся ближе к потолку.

   -Может быть, госпожа пройдет в отдельный зал? Подальше от шумных селян, пропахших чесноком.

   Никаких чесночных ароматов Мишка не уловил, но то, что от хозяина воняло прогорклым жиром и немытым телом, унюхал мгновенно.

   "Почему бы и нет?!"

   Сопровождаемый хозяином, Мишка прошел в чистенькую комнату. Кроме стола и четырех стульев с высокими спинками здесь мебели не было. Окно узкое, но тщательно вымытое, выходило в сторону двухэтажного здания.

   Мишка повторил заказ и вытянул под столом уставшие ноги.

   -Сейчас моя жена принесет вам все, госпожа.

   Хозяин поклонился и спросил:

   -Вы из свиты короля Рудольфа?

   -Какое вам дело, милейший?

   -Извините за непочтительное любопытство, госпожа! Извините сельского дурака!

   Хозяин заискивающе осклабился и, кланяясь, удалился вон.

   Мишка закрыл глаза, откинувшись на спинку стула.

   "Что-то надо делать. К кому прийти за помощью? Найду Клер и все ей расскажу! Вот только сменю одежду."

   Женщины в королевстве пик не разгуливают в мужской одежде. Такого Мишка не встречал ни разу.

   "Как мне теперь зваться? Дама Михаил? Сдохнуть можно! Может быть - Мишель? На французский манер. Мужское и женское имя одновременно и означает то же самое!"

   Когда в комнату с деревянным подносом вошла сдобная как булочка-Жаннель, Мишка почти не удивился.

   Расточая улыбки и комплименты, Жаннель выставила на стол не только тарелку с яичницей, но и корзинку с белым хлебом, тарелку с зелеными, полосатыми плодами, похожими на киви и кружку пива.

   От Жаннель Мишка узнал, что до города не дольше получаса езды. Корчма называется "Королевский ужин". Однажды сам король Рудольф ужинал в этом месте.

   Это событие хозяева увековечили в названии заведения.

   Жаннель и ее муж Дольф были хозяевами корчмы и рядом расположенной гостиницы уже много сорокадневок.

   По поводу гостиницы Мишка быстро сговорился. Неделя стоила одно благословение с завтраком и ужином. Еще благословение Жаннель запросила за содержание и кормежку слорса.

   -Обойдешься и одним благословением, подруга. Иначе я расскажу твоему мужу как ты шастала развлекать стражников короля.

   Жаннель побледнела и разинула рот.

   -Не будь жадиной, и я буду держать свой рот на замке.

   Девушка закивала и пулей вылетела вон из комнаты.

   "Успели ли покормить слорса?"

   Через несколько минут тарелки опустели. Запив завтрак пивом, Мишка вздохнул с чувством удовлетворения. После еды начало клонить ко сну. Глаза слипались, словно и не поспал на песке трое суток!

   "Куплю одежду и съезжу в город завтра. " - Решил Мишка.

   Подхватив пояс со шпагой вышел в общий зал.

   У двери на улицу хозяин корчмы беседовал с двумя стражниками.

   Жаннель крутилась рядом.

   "Я - болван, оставил слорса на виду!"

   Все взгляды скрестились на Мишке. Наступила тишина.

   Стражников Мишка не знал в лицо. Из чьей они дюжины?

   -Госпожа, соблаговолите назвать ваш статус! - громко сказал один из стражей, положив руку на кинжал на поясе.

   -Может еще, и раздеться? - фыркнул Мишка и твердым шагом устремился к двери. "Линять надо!"

   Стражники немедленно заступили дорогу.

   -Госпожа, если вы отказываетесь назвать статус...

   -Идите к черту! - воскликнул Мишка, пытаясь оттолкнуть стражника.

   Мишку цапнули за рубашку. Он двинул куда-то локтем, и вполне удачно.

   Затрещала материя.

   -Дама пик!

   Руки немедля были убраны.

   Мишка. Покраснев от злости, спрятал обнажившееся плечо под рубашку.

   "Ворот порвали, говнюки!"

   -Что дальше?!

   Стражники, прижав руку к груди коротко поклонились.

   -Мы должны вас сопроводить к королю Рудольфу. Вашего прибытия ждут уже три дня.

   -Моего прибытия?

   -Вы пришли на замену, это всем ясно. Не волнуйтесь, с вами будут обращаться со всем почтением. Вы-дама двора и ваше место рядом с его величеством.

   -Может я и сам..сама дорогу найду! Уберите лапы!

   -Не стоит волноваться, госпожа. Ответьте только-где вы взяли слорса?

   ***


   Как клинки режут небо крылья,

   Улетать только если к морю!

   Золотою дорожной пылью

   Покрывая мечты и волю!

   Через открытое в сад окно сверху, с третьего этажа доносился гитарный перезвон и женский тихий голос.

   Мишка впервые слышал в этом мире песню.

   "Кто там поет - интересно?"

   Будуар, в котором очутился Мишка, пройдя через руки служанок, поражал пестротой. Яркие обои, шторы с крупными цветами, вышитый золотыми узорами балдахин над широкой кроватью, ковер с кричащими красочными узорами. В глазах рябило от всего этого!

   Плюс многочисленные вышитые подушечки!

   Служанки вымыли Мишку до хрустящей кожи, нарядили в нелепую, но тоненькую, легкую рубашку, широкую, до колен длинной, с вырезом на груди чуть ли не до сосков! Соски, натертые грубой тканью мужской рубашки неприятно ныли.

   В большом зеркале на стене Мишка полюбовался на себя, задрав подол. Стриптиз, блин! Ужас!

   Фигурка стройная, ноги длинные и колени красивые, гладкие.

   "Ужас в том, что это я!" Мишка одернул подол и показал самому себе язык. Лицо смазливое, правильное, только что-то мальчишеское проглядывает.

   Ах да! Макияжа нет!

   "Девушки еще и красятся постоянно! Я этого не переживу!"

   Мужскую одежду забрали и унеслись сразу же при начале мытья. Где взять одежду?

   Во дворец Мишку привезли стражники и сразу сдали на руки служанкам.

   Стражников удовлетворило объяснение о том, что одежду и слорса Мишель нашла на берегу моря. Следовало хорошенько подготовиться к возможному допросу. Король Рудольф и первый валет могут захотеть послушать подробности. Кроме того, есть таинственный туз пик, старик в фиолетовом одеянии.

   С кислой миной Мишка сидел на кровати и разглядывал золотое кольцо на указательном пальце правой руки. Когда оно появилось, и не заметил. Кольцо с пальца не желало сниматься, как он не вертел его!

   Дворец короля Рудольфа был не похож на тот, что остался в городе на холме.

   Ажурное строение с большими окнами и огромными террасами.

   "Не дворец, а этажерка!"

   Впрочем, стена, окружавшая дворец выглядела весьма серьезно и стража в количестве пяти человек у ворот, дозорные по стене...

   В этом дворце жил только король и те ближайшие ему люди, которых он желал видеть постоянно.

   Стражи размещались в казарме за стеной. Валеты и дамы имели в соседних кварталах особняки. Слуги расселились у горожан на квартирах. Об этом Мишка узнал из болтовни служанок.

   Мрачно оценивая свои перспективы, Мишка сидел как на иголках.

   Если дамы двора-всегда к услугам короля, то новенькая вызовет сразу же интерес его величества.

   "Поведут короля ублажать?"

   Мишка поежился. Сжал колени.

   "Как удрать из этой этажерки?"

   От одной мысли о том, что надо будет ложиться под короля, волосы на голове шевелились! Раньше было хреново, так теперь еще хуже. Мишка голову сломал, пытаясь понять - кто с ним пошутил такую злую шутку. Фея у моря? Ага! Если Саргон тут главный-это его затея! Кто же еще кроме него шутит шутки с местными обитателями. Что можно сделать против воли бога? Против лома нет приема...

   Когда в дверь тихо постучали, Мишка подпрыгнул на кровати. Зубы застучали. "Что? Уже?"

   -Да, кто там?

   Дверь приоткрылась

   -Ваша милость, позвольте?

   Мишка мигом очутился на ногах при звуках этого голоса. В комнату вошла с грудой нарядов в обеих руках... Клер.

   Присев в поклоне, она слегка хромая прошла к столу и выложила на него все эти кружева и шелка.

   Мишка подошел ближе. Руки чесались обнять девушку, поцеловать в губы.

   Спрятал руки за спиной.

   -Клер.

   -Вы меня знаете?

   Девушка удивленно приподняла брови. На лбу и на щеке припухлости заживающих царапин.

   -Меня зовут Мишель. Девушки что помогали мне назвали твое имя.

   -Вот как...

   "Печальные твои глаза, подруга."

   -Кто-то пел наверху.

   -Первая дама-Вертина. У нее хороший голос, правда?

   "А где же Лесса?" Мишка вовремя прикусил язык. Он новенькая и никого не знает!

   -Что-то с твоим лицом?

   -В дороге в горах случился обвал....Карету первой дамы сбросило вниз по склону. .

   -Она поет, так значит все в порядке?

   -Первая дама Лесса погибла, а я сломала ногу..-Клер всхлипнула и убрала слезинку со щеки. - Его величество назначил первой дамой Вертину.

   -Печально... Мне жаль...

   Мишка немедленно обнял Клер и прижал к груди. Она расплакалась.

   Обнимая вздрагивающие плечи девушки, Мишка мрачно размышлял о превратностях судьбы и о том, что для Клер он теперь совсем не интересен. Она же не лесбиянка!

   "А я сам? Сама? Кто же я теперь? Я заменил погибшую Лессу-вне всяких сомнений. А кто заменил пропавшего валета?"

   От жалости не к погибшей Лессе, а к себе и к Клер, Мишка пустил слезу.

   "Вот, теперь я точно бабой стал..."

   -Я вызвалась к вам сама... Я узнала, что вы нашли одежду и слорса одиннадцатого валет.

   Клер с надеждой заглядывала в глаза Мишке/Мишель.

   -Пока не пришел по карте на смену другой валет-есть надежда, что мой Мик еще жив,...Расскажите мне, умоляю!

   Мишка рассказал Клер также коротко как стражникам свою версию. Появилась по карте на берегу, голой. Увидела одежду и забрала ее и слорса.

   -Слорс вас послушался?! Невероятно!

   -Я вела его в поводу, и он не сопротивлялся. - Соврал Мишка, не глядя в глаза Клер.

   Клер помогла новой даме нанести макияж, уложить волосы в прическу, натянуть платье и все что там полагалось под него. Трусов и лифчиков здесь не носили. Обходились повязками. Платье пришлось подгонять по длине и Мишка понял, что оно из гардероба покойной Лессы.

   Мишка начал ощущать себя словно в смирительной рубахе. Везде жало и давило. Особенно в талии и под грудью. Плечи обнажены, чтобы была видна метка статуса.

   Чулки с подвязками Мишку доконали. Но когда он увидел туфельки на каблуках, то совсем лишился душевного равновесия.

   "Как я буду ходить на ЭТОМ??!"

   Из зеркала у туалетного столика на Мишку взглянула мрачная темноволосая красавица, похожая на молодую Деми Мур.

   -Куда, черт возьми, меня снаряжают?

   -Вертина вас представит королю за ужином.

   -Я эти туфли не надену! Лучше босиком!

   -В зале каменный пол и можно простудится.

   -И хорошо! Простужусь и сдохну!

   Клер легко переносила многочисленные капризы новой дамы, но тут не выдержала. Фыркнула смехом.

   -В Саргоне нельзя заболеть и умереть!

   -Да. А месячные тут идут? - выпалил Мишка и прикусил язык.

   Клер поперхнулась и сделала большие глаза.

   -Конечно же, нет! Нет болезней и нет беременности-правда здорово?!

   -Офигенно!

   Все же Клер уговорила Мишку обуться, пусть не в узкие туфли на высоком каблуке, а в ее разношенные, на низком.

   Вертина-новая первая дама в сопровождение двух дам, явилась, когда часы на камине звякнули пять раз.

   Высокая шатенка с изящной длинной шеей и большими глазами-новая первая дама повела себя совсем не высокомерно. Удивительное дело, Мишка ее совсем не помнил по прошедшим дням.

   "Ни черта она не похожа на потаскушку! Клер рассказывала сплетни?"

   Вертина представила своих спутниц. Поцеловав Мишку в щеку, поинтересовалась здоровьем, впечатлениями и попросила обращаться, просто на "ты".

   Смотрела внимательно, прямо в глаза, так как будто здоровье и впечатления новой дамы и впрямь для нее важны!

   -Ты скованна. Не волнуйся, Мишель. Этот мир в самом начале кажется очень неуютным и опасным. Это не так. Здесь много отличных мест для отдыха и совершенствования.

   Его величество-король Рудольф - добрейший человек. Он очень внимателен к нам и лучшего правителя трудно вообразить!

   Сегодня за ужином я представлю тебя его величеству.

   -Чем я должна заниматься? - выдавил Мишка

   -Служить королю и быть украшением двора.

   Сопровождающие дамы захихикали.

   Вертина улыбнулась Мишке открыто и подбадривающее. Сделала знак горничной.

   -Клер, принеси нам вина и порожных.

   -Слушаюсь, ваша светлость.

   Дамы расселись в кресла у стола.

   -Если Клер тебе подойдет, она будет закреплена в твоем услужении. Она очень старательная, только несколько любвеобильна.

   Дамы улыбнулись Мишке многозначительно.

   -Благодарю, Вертина.

   -Расскажи о своем мире, дорогая, нам очень интересно из каких далей Саргон тебя принес!

   Мишка вывалили на головы дам американский сериал, который мать еще до событий смотрела, чуть ли ни каждый вечер по кабельному каналу.

   Там была и несчастная любовь, и ветреный возлюбленный, и его злобные богатые родители... бла-бла-бла!

   После бокала легкого вина напряжение покинуло Мишку и когда вместе с дамами он отправился на ужин к королю Рудольфу нервы пришли в порядок.

   "Какого хрена пугаться?! Не наброситься же старичок на меня при всех! Не похож король пик на сексуально озабоченного тирана."

   Длинный светлый зал со сводчатым потолком скорее был похож на танцпол своими габаритами, чем на гостиную. В нишах между мраморных колонн у стен стояли статуи в человеческий рост. Обнаженные мужчины и женщины в свободных, вольных позах увековеченные неизвестными скульпторами были изготовлены с величайшим мастерством.

   Мишке вспомнились живые статуи на венской улице, рядом с собором святого Стефана. Выкрашенные краской молодые люди на постаментах застывшие, пока не бросят монетку туристы в картонную коробку.

   Статуи в зале короля Рудольфа казались именно застывшими на короткое время живыми людьми, ради потехи выкрашенными с ног до головы мерцающей розоватой краской.

   -Чьи это статуи?

   -Самые замечательные по своим достоинствам дамы и валеты после смерти увековечены в мраморе.

   -Клер мне сказала, что в мире Саргона нет старости.

   -Это так, но от внезапной смерти Саргон не желает нас защищать.

   -Ты не боишься такое говорить вслух?

   -Три дня назад я потеряла подругу из-за нелепой случайности. Эти черные бантики на рукавах-не украшение-это знак траура.

   -Я сожалею...

   -Полно, дорогая, идем ближе к столу, я познакомлю тебя с валетами.

   У длинного стола, прямо под люстрой с несколькими десятками зажженных свечей стояли три валета. Полированный гладкий пол натерт до блеска и огоньки свечей бесчисленными отражениями пестрят под ногами.

   "Как бы не поскользнуться на таком полу!"

   Между арками справа в высоких окнах до пола колышутся под ветерком белые тонкие занавески. Нет, там не окна, а открытые двери на обширную террасу.

   Первый валет-Иржи, представившись, едва коснулся губами руки Мишель и быстро уступил место второму валету- тому самому блондину, похожему на прибалта по имени Лоран, третьим оказался пятый валет-Ярослав. Он пылко поцеловал пальчики Мишель и с восторгом заглянул в глаза новой даме.

   "Красавчик, блин, явно запал на меня!"

   Когда дамы заняли места у стульев с левой стороны стола, Вертина шепнула Мишке.

   -Ты произвела впечатление на Ярослава. Хороший мальчик, вот только часто излишне болтлив. Не теряйся, будь с ним активнее.

   "Да пошел он куда подальше!"

   С Мишкой Ярослав за все время в городе на холме едва обменялся парой фраз. Высокомерный сукин сын!

   Стоял теперь напротив и пялился через сервированный стол без всякого стеснения.

   Мишку так и подмывало показать валету язык, а еще лучше средний палец правой руки. Какая будет у него физиономия при этом!

   Мишка улыбнулся такой картине и тут же нахмурился. Пятый валет принял улыбку на свой счет и весело подмигнул в ответ.

   К узкому корсету на талии привыкнуть невозможно! Помада на губах раздражала сверх всякой меры. Будто ел мороженое, и губы не вытер!

   У Мишки чесались руки взять салфетку со стола и стереть с губ все это безобразие.

   Хорошо, что ждать не пришлось долго. В половине седьмого отворились половинки высоких дверей и в зал вошел король Рудольф.

   Он приблизился к дамам и Верина представила Мишель к королю.

   Король выглядел хмурым и печальным. Выдавив любезную улыбку, он поцеловал руку Мишке и, усевшись во главе стола, дал знак к началу ужина. Слуги, ранее стоявшие вдоль стены, ринулись с подносами и графинами к столу.

   Новая дама не вызвала интереса у короля. Чему Мишка был только рад.

   Заправляя салфетку под подбородок, король буркнул:

   -Мишель, я что-то могу для вас сделать?

   -Да, ваше величество, позвольте мне оставить себе того коня-слорса, что я нашла на берегу моря.

   Звякнули вилки, и настала тишина.

   -Это против законов Саргона! - тут же заявил первый валет.

   Дамы смотрели на Мишку удивленно, а пятый валет с восхищением.

   -Такого запрета нет, Иржи. - мягко возразил король. - Для чего же позвольте узнать, даме пик потребовался слорс?

   Король Рудольф оживился и стряхнул сонное выражение с лица.

   -Хочу ездить в седле, люблю скорость, ваше величество! - отчеканил Мишка и улыбнулся оторопевшим дамам и валетам.

   -Почему бы и нет? Браво, Мишель! - король хлопнул два раза в ладоши. - Иржи, распорядись по этому поводу.

   -Слушаюсь, ваше величество!

   Первый валет одарил Мишку злобным взглядом.

   "Не, по-твоему, вышло, сукин сын!?"

   После этого инцидента аппетит у новой дамы прорезался в полную силу.

   Хорошо, что Клер ждала в комнате. Без ее помощи он не смог бы раздеться и спасти свое хрупкое тело от удушья...

   Стерев остатки помады и умывшись тщательно с мылом в тазике с теплой водой, Мишка, оставшийся в одной нижней рубашке, утерся полотенцем и заглянул в зеркало. Брюнетка с румяными щеками хмурила черные брови, явно еще не знавшие пинцета.

   "Вот ты и пиковая дама! Наслаждайся, блин, на всю катушку!"

   Клер накинула на плече Мишке длинный пеньюар.

   -Зачем? Не холодно вовсе!

   -А если кто-то войдет? Неприлично разгуливать по дворцу в одной рубашке.

   -Я никого не звал и никуда не собирался, собиралась!

   "Вот засада, надо следить за своим языком!"

   -Ты не голодна?

   -Спасибо, ваша милость, я поужинала.

   -Давай-ка без всяких титулов! Ага? Я зову тебя по имени, а ты меня, хорошо?

   -Хорошо, но только не в присутствии других дам. Они этого не одобрят.

   -Плевать! - фыркнул Мишка.

   В дверь постучали.

   Явился распорядитель двора, как обычно с полосатым жезлом в руке. Принес узкую коробочку, оклеенную бардовым бархатом.

   -Его величество просит принять от него этот скромный дар.

   В футляре лежало колье и серьги, мерцающие многочисленными алыми искорками.

   -Какая красота! - ахнула Клер.

   -Рубины?

   -Конечно же! Примерить надо немедля! Самые лучшие рубины привозят из королевства виней!

   Возбужденная Клер, блестящими глазами разглядывала украшения. Руки подрагивали. Очень хотелось все это потрогать и повертеть.

   "Женщины как сороки! Что блестит-подайте им немедля! Лучше бы мне подарили кинжал, раз тут пистолетов не имеется!"

   -Хочешь-примерь.

   -О, нет! Это невозможно, Мишель! Подарок короля не для меня, а для вас!

   Мишка дернул щекой.

   -Не понравилось?! Не понравился этот гарнитур?! - от удивления и возмущения Клер широко раскрыла глаза.

   -Понравился... - равнодушно протянул Мишка.

   -Ох! У тебя же не проколоты уши!

   -И что?

   -Как же примерить серьги?

   "Вот, блин, попал!"

   -Я приведу лекаря, и он все аккуратно сделает! Совсем не больно!

   -Стой! Не надо лекаря! - в панике крикнул Мишка, да только дверь уже закрылась за стремительной Клер.

   "Надо ей во всем признаться и не морочить голову!"

   Мишка укусил себя за указательный палец.

   "Оставлю ее у себя на ночь и все расскажу!"

   От мыслей и воспоминаний о любви с Клер усилилось ощущение тепла в низу живота, запылали щеки.

   "Смогу ли я вернуть мужское тело себе? Без помощи мага мне не обойтись..."

   Легкий стук в дверь оборвал мысли пиковой дамы.

   -Войдите.

   "Надеюсь, Клер не нашла лекаря!"

   Но вошла не горничная.

   Пятый валет Ярослав с охапкой роз опустился на колено.

   -Я приношу извинения, но мое восхищение вашей красотой заставило придти без приглашения.

   -Встаньте, не к чему такие церемонии! Присядьте на стул.

   Валет немедленно сложил розы к ее/его ногам и разместился на стуле в метре от дамы.

   -Я мог быть дать вам несколько уроков, Мишель, в части управления слорсом. Пока с ними не породнишься-они очень опасны. Ведь слорсы-хищники!

   -Подумать только!

   -Но у вас есть явно скрытый талант-слорс вас послушался. На моей памяти такое произошло впервые!

   -Невероятно!

   -Вы очень рисковали, подходя к нему. Пусть слорс одиннадцатого валета и не дикий и вполне объезженный-он мог бы вас укусить. При его зубах это было бы очень болезненно!

   -Ох, не пугайте меня!

   Валет заливался соловьем, повествуя о слорсах, а Мишка то и дело вставлял реплики поглупее.

   -А что же пропавший валет? Что с ним стало? Каким он был? - перебил он, наконец, фонтан красноречия пятого валета.

   -Он появился совсем недавно в мире Саргона и почему-то в одежде стражника. Его поединок без свидетелей с валетом Хайнсом наделал много шума. Первый валет считал его выскочкой и полагал, что мы-валеты должны ему высказать свое неодобрение или даже презрение. Загадочным образом исчезнув, он облегчил всем жизнь.

   -Всем? И вам тоже?

   Ярослав улыбнулся и погладил светлые усы.

   -Михаил не представлял для меня интереса, честно говоря! Бездельник, лентяй и неумеха! Пользовался поддержкой первой дамы и больше увлекался девушками ниже себя по статусу, чем совершенствовал себя как воин или офицер.

   -Так ничего положительно в нем вы не нашли?

   -Ничего. Пустой человек.

   "Ага, а ты полный человек!?"

   В Мишке все кипело, но что сказать в защиту свою? Чем уесть наглого офицерика?

   Тут вовремя появилась Клер и Ярослав попрощался, сказав, что будет ждать у конюшен завтра в десять.

   Мишка пообещал непременно быть и осчастливил поклонника лицемерной улыбкой.

   Клер немедленно прикрыла полой пеньюара ноги Мишки. Сверкнула возмущенно взглядом.

   -Ты сидела перед ним с голыми коленями!

   -У меня красивые колени-не грех и показать.

   Мишка пожал плечами.

   -В моем мире вообще мини-юбки носят, по самое... гм...

   -Здесь такое не принято, Мишель! Можно показать мужчине ступню или пусть щиколотку, но не выше колена ногу!

   "Странная парижанка, эта Клер! В Париже то нравы давно свободные и мини-юбкой до трусиков никого не удивишь!"

   Клер цветы отправила в пеструю вазу на полу.

   -Что с лекарем?

   -Лекарь ушел в город, необходимо наложить швы бедняге ловчему. Кабан не оставил на нем живого места! Если не сшить раны- шрамы будут очень некрасивыми.

   -Вот и хорошо!

   "Мои уши спасены!"

   -Уши я могу сама проколоть, это делала не раз подругам. Позволишь?

   -Вернемся к этому вопросу завтра. С дырками в ушах я не засну!

   -Свечу оставить зажженной?

   -Что уже пора спать?

   -Пробило на воротной башне десять раз, когда я ходила за лекарем.

   -В десять принято ложиться спать?

   -Король отходит ко сну и двор вместе с ним.

   -Отлично, сегодня, следует признаться, я очень устала!

   -Понимаю, в первый день так много впечатлений. Для новенькой ты держишься замечательно. Вертине ты понравилась. И Ярославу тоже.

   -Я рада. Останешься на ночь со мной?

   -У меня есть комната во дворце, рядом с гардеробом.

   -Ты боишься, что я буду к тебе приставать?

   Клер засмеялась тихо.

   -Не боюсь. Но это не принято.

   -Ну, Прошу тебя, останься! Мне страшно и одиноко здесь. Побудь со мной, пока я не усну, хотя бы!

   -Ну, хорошо. Побуду.

   Потушив свечу, Мишка забрался под атласное одеяло, а Клер легла рядом, не снимая одежды.

   Девушка заснула очень быстро, а не решившийся ей открыться, Мишка еще долго ворочался. Попробуйте уснуть с бумажными бигудями на голове!

   Эти женщины готовы себя замучить до смерти ради безукоризненной внешности!
   В конюшне долго пришлось уговаривать слорса повторить обряд со взаимными пробами крови.

   Зверюга искренне не понимала для чего еще раз все проделывать?

   Мишка болтал со слорсом и увивался вокруг стойла изображая для валета Ярослава нерешительность и легкую боязливость.

   Впрочем, все прошло нормально-обряд повторили под руководством валета, весьма довольного своим участием и близким общением с молоденькой дамой пик.

   Мишка искоса поглядывал на Ярослава.

   "Небось, мечтает меня завалить в ту охапку сена!"

   -В охоте. - Прокомментировал слорс.

   -Фига ему-не дождется!

   -Ага.

   -Я скучал по тебе.

   -Тоже.

   -Мне разрешили оставить тебя.

   -Я доволен.

   -Почему у тебя нет эмоций?

   -Есть.

   -Но я не ощущаю!

   -Ты не слорс.

   "И то верно! Может в этом помахивании хвостом столько эмоций, сколько нет и в любовных серенадах!"

   Все хорошо, но в юбках забраться в седло невозможно. Возможно, только если их задрать до пояса, что конечно неприлично. Мишка колебался. Не то что бы он боялся показать свои ноги. Чего тут страшного? Пусть смотрят, уроды! Но он собирался выехать и покататься по окрестностям.

   "Блин, я теперь должен свою честь сторожить! Не надо шокировать местных. Может боком выйти!"

   Любопытные стражи заглядывали в конюшню, невзирая на присутствие валета.

   Дама и слорс-немыслимое ранее сочетание.

   -Ярослав, можно ли у вас попросить ваш запасной костюм?

   -Для чего?

   -Чтобы сесть в седло, конечно!

   "Вот - "тормоз"!"

   Валет немедленно подозвал слугу и отправил в свой дом за костюмом.

   Ощутив вдохновение, Мишка тут же выпросил у валета кинжал, что постоянно болтался у него на поясе.

   Ярослав, похоже, был готов для Мишель на все что угодно. Кинжал в черных с серебром ножнах был немедленно вручен девушке.

   "Буду вить из чеха веревки!"

   Конюшни размещались рядом с казармами стражи и человек тридцать стражников наблюдали, как из конюшни выпорхнула девица в черном костюме валета, в обтяжку в интересных местах и вполне резво забралась в седло слорса.

   Девицу сопровождал пятый валет, увивавшийся вокруг как кот вокруг сметаны.

   Когда всадница проехала мимо, открыто и весьма враждебно поглядывая на стражников, никто и пикнуть, не смел. То, что это новая дама пик стало известно всем быстро. Но как только пара всадников миновала ворота, посыпались комментарии и шутки.

   -Я не прочь побыть этим слорсом, чтобы на мне такая девка проехалась!

   -Ты видел, Гарм, как задницу оттопырила, чертовка?!

   -Везет Ярославу - доедет до рощи оливковой и полакомит свой корешок!

   -Нет, такая сразу не даст, будет манежить книжника до посинения!

   -Все дамы - стервы несусветные!

   -На фига тебе дама, Майки? Твоя белошвейка посочнее будет и по сговорчивее!

   -Моя белошвейка не для тебя, слюни не пускай!

   Стражники разошлись по двору еще долга перемывая косточки Ярославу и даме пик.

   Мишка ехал через чистенький, белый город и слушал болтовню валета. Стоило задать тему и офицерик мог сколь угодно долго трещать об этом.

   "Забалтывает меня как дурочку!"

   -В охоте. - Подтвердил слорс.

   Ярослав рассказал о том, что книги в мире Саргона рукописные. Придворные каллиграфы оформляют весьма искусно мемуары. Поэзии и художественной литературы в королевстве пик не имелось, зато мемуаров хоть отбавляй.

   В библиотеке короля Рудольфа хранились книги возрастом более 300 лет, если считать поземному.

   -По земному это как?

   -Здесь все считают сорокадневками. Девять сорокадневок и есть земной год.

   -Девять по сорок-360,а на земле 365 дней в году. Не сходится! Так почему же здесь не считают годы?

   -Так заведено творцом этого мира-Саргоном.

   "Универсальное объяснение!"

   -Здесь нет университета?

   -Зачем он вам?

   -Ну, я училась в универе, там, на земле. - Ляпнул Мишка.

   "И, правда, на фига мне универ?"

   -Мишель, забудьте все, что было в прошлой жизни. Здесь можно прожить без старости и без болезней десять человеческих жизней!

   -Что-то я таких стариков не вижу! Все молоды и на редкость деловиты!

   Мишка указал на спешащих по улицам горожан, в основном легко одетых. Все что-то волокли в руках.

   -Приезд двора вызвал оживление в их сонной жизни, и они готовы услужить его величеству и соответственно нам - ближним людям короля. А что касается долгожителей...

   Есть персонаж, который оброс легендами как барбос шерстью! Вы читали про Агасфера?

   -???

   Мишель раскрыла накрашенные глаза пошире. Тушь на ресницах раздражала неимоверно.

   Ярослава тут же понесло. Агасфер или Вечный жид, легендарный тип, согласно преданий оскорбивший Христа, когда он шел на Голгофу и потому обреченный до второго пришествия Сына божьего скитаться по земле не находя пристанища и покоя. По легенде, когда Иисус, ведомый на распятие, попросил разрешения у Агасфера передохнуть и прислонить крест к стене его дома, услышал глумливый ответ: "Иди на обратном пути отдохнешь!"

   На что Иисус ответил: "Тогда жди моего возвращения". С тех пор всеми презираемый Агасфер скитается по земле, ожидая Иисуса.

   -В мире Саргона был свой Иисус?

   -О, нет! Но есть проклятый Саргоном человек, отринувший его законы. Он бродит по мире, не находя нигде пристанища и потеряв метку статуса.

   Мишка вздрогнул, вспомнив ночного странника на пути к перевалу, подошедшему к его костру.

   -У этого местного Агасфера есть имя?

   -Только кличка-"Странник".

   Ярослав понизил голос.

   -Говорят, что встреча с ним не сулит человеку ничего хорошего. Между стражниками ходит слух, что пропавший одиннадцатый валет видел Странника и говорил с ним за пару дней до своего исчезновения!

   Солнце здесь у моря светило хорошо. Мишка в черном мундире Ярослава начал потихоньку потеть.

   Он расстегнул две верхних пуговицы, подставив шею ленивому ветерку, заставив смолкнуть говорливого чеха.

   -Что же вы замолчали, Ярослав? Продолжайте!

   -Ваша красота путает мои мысли и вяжет язык! Может быть, передохнем в той оливковой роще?

   -Я совсем не устала! Куда ведет эта дорога?

   -К полуострову правой ноги.

   -Что за странное название?

   -Материк похож на силуэт бегущей кошки-это на рубашке карты хорошо видно. Полуострова четыре-отсюда и название.

   -Нога задняя или передняя?

   -Передняя! - засмеялся валет.

   -Дорога свободна, поскачем?!

   -Может вам не стоит спешить, Мишель?

   Но Мишка дал команду слорсу и тот понесся по каменистой, но ровной дороге, подставляя мускулистую грудь ветру.

   -Еще быстрее!

   -Хорошо!

   -Поднажми!

   -Ага.

   Через три или четыре километра валет с трудом догнал даму и то только потому, что Мишка попросил слорса замедлить бег.

   -Признавайтесь, Мишель, вы раньше ездили в седле?

   -Приходилось...

   -Вы прирожденная всадница!

   -Благодарю вас, Ярослав.

   -Он прав-сказал слорс.

   -В чем?

   -Твоя посадка.

   -?

   -Безупречна.

   -Я хорошо сижу в седле?

   -Удивительно.

   -Лучше чем раньше, когда был валетом?

   -Тогда ужас.

   -Почему же теперь так стало?

   -Магия.

   -Мой слорс меня похвалил!- похвасталась Мишель.

   -Он прав без всякой лести! - заверил амазонку восхищенный и пропыленный валет.

   Румяная девушка, раздувала ноздри тонкого носа как племенная кобылка, а от ее посадки хотелось выть волком. Гибкая, с тонкой талией и сильными бедрами, обтянутыми туго тканью, она искрилась чувственностью.

   "Она чудо как хороша и она будет моей!" - с дрожью в груди подумал пятый валет.

   "Пить хочу! И отлить пора. " - Подумал Мишка.
   Пообедали Мишка и Ярослав в чистенькой придорожной корчме.На вывеске изображен весьма похоже король пик с короной и при всех регалиях. Именовалась корчма "Завтрак короля"

   "Рудольф и здесь побывал, видимо!"

   Мясо жареное на решетке, овощи, похожие на картофель и молодое вино. Простая, но сытная еда.

   Пятый валет смотрел на Мишель как преданный пес. Только что хвостиком не махал.

   -Мишель, вечером я дежурю во дворце. Сожалею, но пора возвращаться.

   -Хорошо. Я вам очень благодарна за прогулку. Здесь красивые места и море просто чудо!

   "Жаль нельзя искупаться при таком провожатом!"

   Мишка представил на мгновение как он на пляже раздевается до гола, а влюбленный валет, что же будет только смотреть? Лучше не провоцировать офицерика, иначе придется подаренный клинок совать в бок бывшему хозяину.

   Мишка попрощался валетом у ворот дворца и под удивленными взглядами стражи вошел с облегчением под прохладные своды.

   "В такой жаре нужно носить что-то легкое и тонкое! И уж точно не черное!"

   Слорса забрал Ярослав, чтобы довести до конюшен, избавив Мишку от необходимости тащится по жаре туда-сюда..

   В своей комнате Мишка выхлебал полкувшина воды сдобренной соком, похожим на апельсиновый, затем попросил Клер принести воды и с огромным удовольствием обмылся по пояс, смывая пот и прилипчивую жару.

   Во дворце этажерке было в жару вполне комфортно и совсем не жарко.

   Надев тонкую рубашку, завалился на кровать и уснул. Прогулка оказалась утомительной.

   Проснулся уже в темноте. Клер ушла и тихо за окнами. Неприятная, ватная тишина.

   "Мне надо все рассказать Клер! Сегодня же!"

   Подаренный Ярославом кинжал лежал под одеждой, на стуле. Мишка подошел к окну и вынул клинок из ножен.

   Чистая полированная сталь мягко светилась в свете луны. С оружием в руках было как-то спокойнее на душе.

   В королевстве пик не все так гладко, как говорят.

   Не хотелось еще раз оказаться в темноте против убийц в черном.

   В тот раз был кинжал под рукой. Сейчас тоже. Пусть попробуют сунуться!

   "Пора убираться из дворца. Пока я как пленник-без чужой помощи и до выхода не доберусь!"

   На столе, на подносе в тарелках остывший ужин и графин с водой.

   "Перекусить что ли?"

   Быстрые шаги по коридору и дверь распахнулась без стука. Женская фигура, судя по платью, стремительно ворвалась в комнату.

   Тихо стукнула щеколда. Мишка сжал рукоять кинжала.

   -Это я... - тихо шепнула Клер и на цыпочках приблизилась к даме.

   Мишка обнял девушку, и она совсем не возражала. Дышит неровно и быстро и сердце стучит как собачий хвостик.

   -Что случилось?

   -Тише, умоляю.

   Они замерли в объятиях друг друга.

   Неторопливые, но тяжелые шаги приблизились к двери, и наступила тишина.

   Клер дрожала в руках Мишки. Зубки постукивали.

   "Кого же она испугалась?"

   Мишке и самому стало не по себе. Дверная ручка, смутно видневшаяся на фоне светлой двери, повернулась... еще раз...

   Руки Клер обхватили Мишку. Девчонка тряслась уже как березовый лист под осенним ветром!

   Убедившись, что дверь заперта, неведомый гость протопал дальше. Шаги тяжелые-мужские. Грузный, однако, дядька! Толстяков при дворе Мишка еще не встречал. Может из города кто?

   У Клер подкосились ноги и она бы сползла на пол, если бы Мишка не усадил ее на кровать.

   Сунул под нос бокал с водой.

   Клер, когда успокоилась и перестала дрожать рассказала как, возвращаясь из кухни в свою комнату, вдруг ощутила такой страх что не могла поднять руку и отворить дверь. В полутемном коридоре никого. В комнате тихо, но стало так страшно... Волосы зашевелились на голове и затылок занемел!

   Клер попятилась и, свернув за угол, побежала. В этой части дворца нет постов стражи. По случаю десятидневного траура, объявленного королем по даме пик Лессе, все рано ложатся спать. Клер, поднявшись по лестнице на второй этаж, прислушалась. И услышала тяжелые шаги. Звук их приближался. Вот тогда уже без колебаний она помчалась к Мишель.

   -Кто это мог быть?

   -Не знаю, ничего не знаю, но очень боюсь! Можно я останусь на ночь здесь?

   -Конечно, я совсем не против. Кровать просторная, места хватит. Может быть что-то поешь?

   -Нет, спасибо, я не голодна. И не надо зажигать свечи...

   -Ты чего-то боишься?

   -Смерть Лессы не случайность. Все подстроено, я уверена!

   -Кем? Первым валетом?

   -Нет, он враждовал в открытую с нею. Это кто-то другой! Карету повредили и на повороте что-то хрустнуло внизу-я сама слышала, а потом это жуткое кувыркание. Страшная жгучая боль в ноге....Лесса вскрикнула один раз...Потом я ударилась головой...Потеряла сознание...

   -Кто мог хотеть ее смерти? Вертина?

   -Нет, только не она! Я не знаю ничего! Мне так страшно!

   Клер разрыдалась, а Мишка обнял ее и прижал к груди. Вскоре вся рубашка на груди пропиталась слезами.

   -Мне так страшно было только тогда, давным - давно, когда я сидела в комиссариате полиции шестого округа...Ждала своей очереди...Девушек выводили по пять человек на улицу и толпа осыпала их ударами и плевками, потом каждой брили голову...наголо... тупой бритвой...и гнали по улице, норовя содрать одежду....с табличкой на груди - "Я спала с бошем".

   Я ждала своей очереди. Полицейские с винтовками злы и сумрачны...Их надо было брить! Они с бошами сотрудничали и арестовывали людей сопротивления! Только толпе нужны были мы...Они там кричали на улице: "Шлюхи! Бошевские подстилки!"

   Я не была шлюхой, Мишель! Мне было тогда всего восемнадцать и я без памяти любила...Беда в том, что мой возлюбленный носил форму вермахта, а я посмела его любить...Толпе все равно...Я не прятала свою любовь до последних дней оккупации... Я ходила счастливая и улыбалась...Люди мне не могли простить моего счастья...Я так надеюсь что Дитрих остался жив и не погиб в той мясорубке...

   -А как ты попала в Саргон?

   -Попросилась в туалет....Рассчитывала ,наивная ,найти кусочек стекла и порезать вены на руках....Только под раковиной в щели обнаружила игральную карту с девяткой пик....Остальное можешь представить....Из полицейского комиссариата в парк короля Рудольфа...Сначала я подумала-умерла и в раю...

   -Какой это был год?

   -Сорок четвертый по нашему, земному времени... Ты же с Земли? Который у нас там год?

   -Какая разница...

   "Это выходит что Клер девяносто два года! Я спал со старухой!"

   Мишка оторопел, но все также прижимал к себе парижанку Клер и гладил по спине.

   После завтрака, одевшись с помощью Клер, Мишка отправился этажом выше к первой даме.

   Только Вертина в сопровождении веселой толпы дам сама спускалась по лестнице навстречу.

   Поцелуи в щечки. Бла-бла-бла.

   -Мы едем за покупками в магазин Морсби! Пора покупать новое к лету. Траур скоро закончиться и карнавал будет обязательно!

   Мишке осталось только подчиниться.

   Дамы с горничными расселись в ландо-открытые экипажи, и пестрая девичья компания отправилась на шопинг.

   Все фешенебельные заведения Города у моря размещались на набережной. Кортеж первой дамы встречали с поклонами.

   Магазин Морсби-большое двухэтажное здание, крытое черепицей с окнами до полу напомнило Мишке огромный бутик-переросток из прежних изобильных времен.

   На голубой, блещущей ряби волн в сотне метров от берега покачивались парусники на якорях. Небольшие корабли с одной и двумя мачтами. Видимо торговцы.

   Встретил, дам сам хозяин - любезный господин Морсби-девятка пик. За хозяином выстроились в ряд девушки продавщицы в одинаковых голубых платьях. Хозяин поцеловал ручку каждой даме, начиная с Вертины и приятным тенором приветствовал самых красивых девушек королевства.

   С радостным визгом дамы разбежались по отделам, потроша вешалки и залежи тряпок.

   Бледная не выспавшаяся Клер потянула Мишку за руку.

   -Идем же! Не стоять в дверях приехали!

   Ходить по магазинам одежды Мишка ненавидел с самого детства, с совместных походов с мамой. Возбужденная мама рылась с упоением в тряпках, а маленький Мишка умирал от скуки и тоски.

   Мишка мигом оказался в удобном кресле рядом с ширмой для примерки. Девушка служанка принесла в высоком бокале прохладительный напиток, и Клер ее услала за обувью. Они остались одни. Клер нервно оглянулась.

   -Я слышала на кухне сегодня утром страшные вещи, Мишель!

   "Что в фарше нашли палец с перстнем?" - хотел пошутить Мишка, но, увидев глаза Клер, прикусил язык.

   -На тебе лица нет!

   -Сегодня ночью видели статую Хайнса! Она ходила по коридорам дворца!

   -Статуя ходила?! Бред! Откуда во дворце статуя Хайнса?

   -Статуя из галереи короля. Как только умирает валет или дама их статуи появляются на следующую ночь. Магическим образом. Статуя Мика не появилась до сих пор!

   -Такова воля Саргона?

   -Ты не веришь?! Это статуя Хайнса меня подкарауливала и преследовала, Мишель! Я больше не вернусь во дворец! Ни за что! Извини меня, но я такого ужаса не вынесу!

   Мурашки пробежали по спине и растаяли в затылке.

   "Настырный Хайнс и с того света пытается дотянуться до нас!"

   -Хайнса убил Михаил, ты то тут при чем?!

   -Без меня Мик с ним не справился бы! Я подрезала ему жилы! Он упал и Мик его добил!

   -И часто у вас мстительные статуи бродят?

   -Никогда такого не было! Никогда!

   Такой испуганной Клер Мишка еще не видел. Да и самому стало не по себе.

   Против каменной статуи кинжал не поможет. Кувалду бы...

   -Но, послушай, я могу жить в городе? Купить дом или снять его?

   В городе статуи не ходят же?

   -Пока не ходили...

   Мишка обнял Клер.

   "Моя старушка перепугалась всерьез!"

   -Я поговорю с Вертиной, а ты присмотри нам дом. Небольшой и с садом.

   -Хорошо, немедленно займусь... Ох, твои уши! Я совсем позабыла!

   -Ничего, уши подождут. Ступай.

   -А покупки? Я не могу тебя оставить!

   -Девушка мне поможет. Как зовут тебя, милая?

   -Николь.

   Продавщица сгрузила на пол гору коробок с обувью. Улыбнулась, показав ямочки на щеках. Миленькая шатенка, худенькая, гибкая с большими блестящими глазами.

   "Готовая обувь, готовая одежда! Это не средневековье никакое!"

   Клер ушла в расстроенных чувствах, озабоченная и напряженная как натянутая струна.

   Николь помогла Мишке мерить обувь и рассказала, между прочим, что в городе у моря горожане шьют одежду по заказу у портных или донашивают старое от вышестоящих по статусу. Готовая одежда очень дорога, так как ее привозят из королевства крестей по морю.

   "В королевстве крестей есть промышленность. Может и пистолеты научились делать? Впрочем, о чем это я? Мне молоток нужен потяжелее!"

   Николь помогла Мишке подобрать летнюю легкую одежду. Обувь она подобрала удобную на низком каблуке.

   К обеду дамы не вернулись во дворец, а завернули в особняк первой дамы.

   Покупки оплатит король, а доставит всем по домам и во дворец сам господин Морсби.

   За высокой оградой, заросшей плющом оказался изящный двухэтажный домик с галереями и колоннами по всему периметру. На лугу, под балдахином из плотной бежевой ткани был накрыт обед. Двенадцать дам расселись за круглым столом и быстренько заморив червячка, пустились в разговоры.

   Мишка ощущал себя лишним в этом обществе молодых бездельниц. Вот только молодых ли?

   Может быть, им по 300 лет каждой! Попробуй угадай! Смеются, едят пирожные... Блестят серьги и колье... На первый взгляд старше тридцати нет ни одной.

   -Мишель, милая, твой сумрачный взгляд меня беспокоит! - через стол воскликнула Вертина.

   -Вы слышали про статую Хайнса? - выпалил Мишка.

   Наступила мгновенная тишина. Дамы притихли как птички перед ливнем.

   -Это все сказки! - твердо сказала Вертина. - Статуи никогда не оживают!

   Только Мишка упрямо продолжил.

   -Ночью кто то преследовал Клер до моей комнаты. Я сама слышала тяжелые шаги, как будто шел грузный мужчина.

   Охи и вздохи за столом. Дамы смотрели на Вертину.

   Она приподняла брови и мягко улыбнулась, как мама несмышленым детишкам.

   -Мишель тебе все приснилось. Вчера ты много ездила на слорсе под солнцем. Голова перегрелась, только и всего!

   Дамы засмеялись.

   Мишка не стал упираться, уловив напряженный взгляд первой дамы и погрузил свой взгляд в чашку с остатками чая.

   Когда дамы разъезжались, прощаясь с хозяйкой дома, Мишка задержался.

   -Я хотела просить о помощи.

   -Все что угодно, дорогая.

   -Я хочу переехать жить в город.

   -А хочет ли этого его величество?

   -Если король одобрит мой переезд, вы мне поможете?

   -Несомненно, милая, я всегда тебе рада помочь!

   -Вы мне не поверили?

   -Ты же сама не видела статую возле своей двери?

   Мишка вздрогнул.

   -Нет.

   -Не говори об этом его величеству. Король расстроится. Он очень любит этот дворец и не обрадуется таким новостям.

   Король Рудольф принял даму Мишель незамедлительно.

   Дежурный валет-Ярослав сам распахнул перед дамой дверь кабинета.

   Король Рудольф сидел у стола красного дерева в угловой комнате похожей из-за больших окон на фонарь.

   Напротив короля в кресле покоился туз пик все в том же фиолетовом одеянии. Туз и король оборвали разговор и смотрели на приближающуюся даму с вежливым, но неискренним вниманием.

   "Я помешал их разговору!"

   Король предложил Мишель кресло и выслушал сбивчиво изложенную просьбу.

   -Это все не сложно устроить. Распорядитель двора подберет вам дом по статусу.

   -Я могла бы заняться этим сама.

   -Не сегодня же? Смею надеяться, что время терпит?

   -Да, ваше величество! Благодарю вас.

   -Ступай, милая, мы заняты важными делами.

   -Извините ваше величество, ваша святость...

   Когда дверь закрывалась, Мишка услышал только часть фразы. Туз ворчливо произнес:

   -Ты балуешь девчонок, Рудольф и...

   -Мишель?

   -Да?

   -Может быть, ты пригласишь меня на вечерний чай сегодня?

   Ярослав был тут как тут. Настойчивый!

   -Я сожалею, но приходиться переезжать в город и сегодня я уже не буду ночевать во дворце.

   Валет явно расстроился и нахмурился.

   -Тогда может быть завтра?

   -В ближайшие дни я буду заниматься домом. Не огорчайся-первым гостем в моем доме будешь ты, Ярослав.

   -Ты даришь мне надежду, и я уже счастлив!

   Поцеловал ручку и пожал пальчики при этом.

   Мишель сладко улыбнулась пятому валету.

   "Обломись, тормоз!"

   Домик, который нашла для своей хозяйки Клер, конечно, не шел в сравнение с особняком Вертины.

   Одноэтажный дом с садом обнесен невысокой оградой из камня, которую давно не чинили. Два стройных кипариса как бы охраняли вход в дом.

   Жалюзи из деревянных планок на окнах распахнуты и сами окна отворены.

   Две нанятые Клер служанки привели домик в жилой вид: вымели паутину и пыль, повесили шторы на окна, постелили ковры и протерли мебель.

   Пять комнат и кухня. Чистенько, но скромно. Ничего лишнего.

   Мишка прошел по всем комнатам, отметив, что из кухни есть запасной выход в маленький дворик, мощенный каменными плитками. Трава между плитками поднялась почти до колен.

   -Дом стоял без жильцов долго?

   -Хозяин сказал, что почти две сорокадневки. Но, мне кажется, это неправда.

   Из окна гостиной открывался кусочек вида на море и лабиринт черепичных крыш среди пышной зелени деревьев.

   Домик располагался на склоне холма примерно между дворцом короля и казармами стражи.

   -Соседние дома обитаемы?

   -Не знаю.

   -Плохо. Во дворце куча народу, а здесь если нет никого, то, что будем делать что случись? Кричать громче?

   Клер побледнела.

   -Извини, я пройду по соседним домам немедленно.

   -Не надо. Уже темнеет. Поужинаем и спать. Завтра перевезем все вещи сюда.

   -Обновы из магазина Морсби доставили сюда.

   -Это хорошо. Надо нанять садовника и кухарку. Во дворе есть что-то вроде сарая. Мой слорс там поместиться?

   -Тебе отдадут слорса?

   -Уже отдали. Чего ему там скучать в конюшнях? Пусть живет рядом с нами.

   "Много чего надо сделать. Нанять кузнеца и поставить кованые решетки на окна и крепкие запоры на двери. Заказать у портного одежду для верховой езды. Не все сразу! Завтра об этом подумаем!"

   Служба у дам пик не трудная - являться во дворец и с утра до вечера вертеться возле первой дамы.

   "Буду ездить верхом на слорсе. Быстро и приятно!"

   -Клер, где носишь кинжал?

   Прежде Мишка понятия об этом не имел.

   "Надо перенимать опыт."

   Клер немедленно, приподняв юбку, продемонстрировала чехол, пришитый к подвязке на правой ноге.

   -Ты сделаешь для меня такой же?

   -Конечно, Мишель!

   Закрыв жалюзи на окнах и послушав трель сверчков, Мишка вернулся в дом и закрыл дверь на мощный дубовый брус.

   Дверь из кухни во двор Клер заперла на железную щеколду.

   "Каменный истукан может все разнести в щепки за пару минут!"

   Мишка поежился. Где раздобыть кувалду с ручкой подлиннее?

   Воспитанный на фильмах ужасов и после двухлетнего кошмара в родном городе, Мишка подходил к делу рационально и без особого страха. Заколдованная статуя? Хрен с ней! Бывают ужастики покруче!

   Поужинали в тишине и, не сговариваясь, отправились в спальню, единственную комнату в доме, которая имела внутренние запоры.

   Когда Мишель забрался под холодное одеяло, даже не снимая рубашки то начал мерзнуть, это летом-то!

   Ноги и руки заледенели.

   "Ну да! Девчонки всегда с холодными конечностями, как лягушки!"

   Мишель сунул кисти рук подмышки. Вот только ступни ледяные куда подевать?

   Клер раздевалась медленно. Раньше, пребывая в теле мужчины, Мишель обожал смотреть на этот стриптиз. Только не теперь!

   Узнав истинный возраст, Клер он ощутил резкое охлаждение к ветреной парижанке. Или все дело в иных гормонах?

   -Я оставлю свечу зажженной?

   -Как хочешь.

   Клер также осталась в рубашке и скользнула под одеяло с другой стороны.

   Мишель протянул руку.

   -Иди ко мне ближе. Вместе не так холодно будет.

   Клер послушно подобралась ближе.

   Мишель обнял ее.

   Дрожит то ли от страха, то ли от холода. Руки, ноги тоже заледенели.

   -Надо завести в хозяйстве грелку... - прошептала Клер.

   -Или горячего мужика-пошутил Мишель.

   -Одного для двоих?

   -Не люблю групповуху-поморщился Мишель.

   Клер замерла.

   -Также говорил и мой Мик. Он был такой скромный...

   Клер всхлипнула.

   "Опять реки слез. Она и впрямь по мне, то есть по Мишке, тоскует."

   -Найдешь еще себе парня.

   -Нет, такой был один...

   Мишель так и подмывало открыть рот и признаться, Клер, но что-то сдерживало его.

   Внутренний голос шептал: "Не торопись. Выжди."

   Постепенно угревшись, они уснули, обнявшись, как две старых подруги...

   ....Комната пуста и только огромная кровать застелена простыней...

   Мишка сидит и напряженно смотрит в дверной проем, напротив - там темнота. Абсолютная ТЕМНОТА.

   Черный мрак обладает жизнью, он смотрит тысячью глаз на Мишку и готовит петли черных щупалец, чтобы сцапать и уволочь к себе, растворить без остатка, уничтожить без возврата.

   Тьма клубиться. Дрожь по спине....Горит на полу свеча и ее срок жизни уже истекает. Как только погаснет фитиль, тьма ринется в комнату и сожрет Мишку. Дрожь по шее и плечам....

   Ждать нет больше мочи...Ожидание убивает медленным ядом... Сердце стучит все, ускоряя биение. Тук-тук-тук-тук-тук-тук....Только звук сердца бьющегося в предсмертной тоске в клетке ребер....Он протягивает руку, шарит по тугой простыни и рукоять кинжала впархивает в ладонь.

   С немым криком он обрушивается в дверной проем, нанося бешеные удары и погружаясь во тьму, ни во что...

   Мишель проснулся в поту с бешено колотящимся сердцем. Рядом тихо дышит Клер, горячая как грелка. "Это только кошмар"

   Свеча потрескивая, освещает пустоватую комнату. Дверь заперта. Какой-то посторонний звук?

   За окном приближающиеся шаги, тяжелые шаги... Замерли... Шторы задернуты и ставни закрыты. Цепенея, Мишель ощущает злобный взгляд сквозь все эти преграды.

   Опять шаги, удаляются... Вокруг дома бродит... Ищет открытую дверь?

   "Как он нас нашел? Кто его наслал? Саргон или маг в лиловом плаще! Достали, козлы!"

   Мишель стиснул зубы. Плевать, кто его прислал! Кувалду мне! Покрошу в щебенку!

   С живым Хайнсом покончили, так и каменного раздолбаю!

   Злоба распирала Мишель.

   "Этот мир меня еще узнает!"

   Утром из дворца за Мишель прислали ландо с кучером.

   Только злобная и решительная дама пик не поехала во дворец.

   Приказала везти к кузнецу.

   Кузнец долго не мог понять-для чего решетки на окнах, только пара благословений привели его в равновесие-если платят надо делать!

   Мишель оставил и другой странный заказ - принести в дом кувалду с длинной крепкой ручкой.

   После этого Мишель поехал в конюшни.

   Дежурный стражник отказался отдавать слорса и тогда разозленная дама отхлестала стражника уздечкой снятой со стены. Прибежавшие на вопли избиваемого другие стражи с трудом оттащили даму от бедняги.

   На шум явился десятый валет.

   -Это против правил!

   -Король Рудольф отдал слорса мне! Ты отказываешься выполнять волю короля?! - заорал Мишель, наступая на валета.

   -У меня нет такого распоряжения его величества.

   -Я тебе его передаю!

   -Вы можете пользоваться слорсом, но стоять он должен здесь.

   -Почему?

   -Таковы правила и они обязательны даже для дам!

   -И кто же утвердил эти правила? - подбоченясь, ядовито осведомился Мишель.

   -Это неписаные правила утверждены прошедшими столетиями. - Напыщенно заявил валет.

   -Слушай, старый болван! Если я могу пользоваться слорсом-почему мне его не отдают?

   Валет тут уже не нашелся, что ответить и уставился на побитого стражника.

   -Хорошо, я еду во дворец с жалобой к его величеству!

   Мишель пошла к выходу, пиная опилки в разные стороны.

   -Постойте! Слорса мы вам выдадим-в том нет проблемы.

   Мишель мгновенно развернулась на каблуках.

   -Тогда я его забираю!

   Выведя слорса на улицу, Мишель привязал его уздечку к ручке на боковой стенке ландо.

   -Косточку принес? - осведомился слорс.

   -Будет тебе косточка, обжора!

   -Хорошо.

   -Вечером вы должны его вернуть. - Десятый валет шел по пятам и явно желал оставить последнее слово в споре за собой.

   -Непременно!

   "Иди в задницу, старый хрен!"

   Махнув подолом пышной юбки, победительница уселась в ландо и ткнула веером в спину кучера.

   -Не спи-замерзнешь, "тормоз"! Вперед!

   Слорс трусил следом за ландо, жаловался на то, что его плохо почистили. Мишель ему посочувствовал и обещал все и в скором времени исправить.

   Следующей остановкой был магазин господина Морсби.

   Грудная повязка и набедренная действовали Мишель на нервы который день, так и думай, чтобы не сползли!

   Неужели здесь нет нормального белья?

   Даму отвели к хозяину. Тот встретил Мишель стоя, приложился к ручке, велел принести чая и пирожных.

   Мишель уселся в предложенное кресло и взял быка за рога.

   -Мне нужно белье?

   -Что простите?

   -Нижнее белье мне нужно, вместо этих дурацких повязок!

   Морсби расцвел в улыбке.

   -Вы первая из дам королевства, пожелавшая что-то новое! Конечно, из королевства крестей привозят новые вещи для девушек, но в королевстве пик все так консервативны! Желаете ли примерить?

   -Желаю!

   -Николь, Эльза! Быстренько, девочки, быстренько! Ее милость желает примерить новинки белья!

   За ширмой Мишель быстренько раздели и быстро нацепили те самые новинки.

   Мишель скептически оглядел себя в зеркале.

   Эта фигня - новинка? Такое носили наверно в восемнадцатом веке! Корсет на шнуровке, совмещенный с лифчиком и просторные штанишки до колен с обильными кружевами внизу.

   -Так, девочки! Корсет отпороть! Кружева тоже! По бокам ушить потеснее!

   Портные имелись в магазине Морсби и, запахнувшись в новенький пеньюар, Мишель пил чай, ожидая результатов.

   Результат понравился. Лифчик сидел удобно, только желательно застежку сделать спереди назад тянуться неудобно и пуговицы впиваются в спину. Если штанишки завернуть повыше выйдет вроде шортов. Вполне можно гулять дома на свободе, а не париться в дурацком платье.

   Для купанья такое тоже пойдет, раз купальников здесь не придумали еще!

   Мишель вертелся перед зеркалом, а вокруг уже сновали все девушки магазина. Судя по выражению их лиц, Мишель только что совершил революцию в женской одежде.

   Заказав еще три таких комплекта, Мишель велел ехать во дворец.

   Как раз к обеду!

   Вертина поинтересовалась - понравился ли новый дом и когда Мишель пригласит, дам в гости.

   -Непременно и в самом ближайшем будущем!

   В своей комнате Мишель застал Клер, она собирала вещи в узел.

   -Пойдем со мной.

   -Куда?

   -Пригласить кавалера на ночь.

   Заинтригованная Клер отправилась за дамой следом.

   Мишель пришел в галерею, в которой стояли статуи, и прошелся вдоль стены. Хайнс стоял с краю. Крепкий детина, одетый в одну набедренную повязку, смотрел грозно, сдвинув брови.

   -Зачем ты пришла сюда! - вскрикнула Клер.

   -Эй, красавчик! Приходи сегодня как стемнеет-открою для тебя окно!

   Мишель заглянул в каменные бельма статуи и шлепнул ее по лбу сложенным веером. При свете дня статуя было только статуей. Кусок обтесанного камня и только!

   -Придешь?

   Одарив статую презрительной улыбкой Мишель отвернулся к Клер. Едва успел ее подхватить. Девушка обрушилась в глубоком обмороке на пол.

   На крик дамы прибежали слуги. Клер пришла в себя на постели в комнате Мишель.

   Тут же залилась слезами. Поток слез был неостановим. Чтобы остановить истерику, Мишель потряс девушку за плечо.

   -Ты что рыдаешь?!

   -Зачем!? Зачем ты ее пригласила?!

   -Чтобы покончить с этим гадством, вот зачем!

   -Она кивнула в знак согласия!

   -Статуя кивнула? Отлично! Я этого гада проняла!

   Мишель потер ладошки и весело засмеялся.

   Клер посмотрела на нее как на безумную.

   -Кузнец померил окна и оставил огромный молоток! - немедленно доложила вновь нанятая служанка Тара, зеленоглазая, небольшого роста горожанка.

   Зайдя в дом, Мишель понял, что Клер нашла подходящую горничную для дома. Полы вымыты, окна тоже. Посуда на столе блестит, и пыль вытерта с мебели.

   Ужин приготовлен и запахи на кухне вполне очень даже приятные!

   Похвалив Тару, Мишель отправила ее домой, до завтра.

   Потом почистил и покормил слорса, возвращать в конюшню своего скакуна и не подумал. Пусть десятый валет позлиться!

   -Боишься? - спросил слорс, хрустя свиными ребрами.

   -Ни капельки!

   -Правильно.

   Клер нехотя ковырялась в тарелке, со страхом поглядывая на окно, где стремительно темнело.

   Мишель поужинал с аппетитом и чтобы направить мысли Клер в ином направлении, продемонстрировал покупки. Быстро сбросил все с себя и надел новоприобретенное белье. Посмотрелся в зеркало. Раскованная девица, длинноногая и с гладким, чуть впалым животиком пришлась по душе.

   "За такой чиксой я бы и сам приударил..."

   Легкая одежда еще больше понравилась Мишель. Надев сверху рубашку, завернул широкие рукава выше локтя, а полы завязал выше пупка.

   -В твое время в Париже такое не носили?

   -В лифчике и трусах выйти на улицу?! Ты смеешься?

   Мишель тут же рассмеялся.

   -В моем времени еще и не такое надевают! Ну а на пляж?

   -Для пляжа в самый раз, но здесь в Саргоне этого не поймут.

   -Плевать на это, а я буду надевать!

   -Ты смелая...

   Клер опять скисла.

   Мишель налил стакан вина и заставил подругу все выпить до дна.

   -А теперь ложись спать.

   -Спать?

   -Ага.

   -А ты?

   Клер мгновенно захмелела и стала такой забавной лапочкой!

   "Еще неделю назад я бы уложил ее на лопатки и заставил стонать от наслаждения.. "

   -А я после.

   -А твой гость?

   -Он не придет.

   -Ты не откроешь окно?

   -Что я с ума сошла?!

   -Хорошо... Я очень испугалась сегодня... Может, померещилось?

   -Конечно, почудилось, ты же вся на нервах. Иди, ложись.

   Мишель уложил Клер в постель и бережно укрыл одеялом.

   Потом осмотрел то, что принес кузнец-молот на длинной ухватистой ручке. Ручку кузнец поставил новую, а вот молот выбрал уже пользованный, вмятинах и неровными краями.

   "Для моего дела годится!"

   Рукоять не из дуба-тоже хорошо при ударе дуб может треснуть.

   Комната с окном, выходящим к дорожке, пустовала.

   Мишель, натянув кожаные перчатки, принес молот поближе к окну, раскрыл его настежь и потушил свечу.

   За окном стрекотали сверчки. Молодой месяц, грозясь превратиться в полную луну с безоблачного неба лил голубой свет через окно. Квадрат лунного света на гладком полу как экран телевизора, вот только программы завершились!

   Мишель сидел на полу справа от окна и слушал сверчков. Улыбался.

   Было совсем не страшно. Ожидание тяготило, но когда знаешь чего ждать уже легче.

   "Завтра поеду купаться с утра, оседлаю слорса и к морю!" Такая перспектива улучшала настроение.

   Когда вдалеке завыла собака, Мишель насторожился. Псину подержали ее сородичи. Собачий вой нарастал, все ближе и ближе, а потом все стихло, как будто собаками всем одновременно в пасть воткнули по затычке!

   "Сколько же по округе собак?! Целая стая!"

   -Идет. - Прозвучал в голове голос слорса.

   -Понял, не глухой!

   -Помочь?

   -Справлюсь!

   -Спать буду.

   -Спать-это хорошее дело!

   Когда тяжелые шаги захрустели по дорожке, Мишель поднялся на ноги, а молот положил на плечо, взявшись за рукоять двумя руками.

   "Тяжелая, однако, хреновина!"

   Черная тень закрыла половину окна. Замерла без движения.

   "Шевелись, болван, у меня руки не железные!"

   Шорох и легкий хруст....Каменные серые руки легли на подоконник...

   Мишель сделал шаг назад и с размаху, взвизгнув от напряги, обрушил удар молота в проем окна!

   Молот гулко врезался в преграду и вырвался из рук!

   Каменные руки упали внутрь комнаты, а все остальное посыпалось снаружи с грохотом камнепада.

   Мишель выглянула наружу.

   Под окном стояла нижняя часть статуи, все прочее обломками раскатилось по дорожке и лужайке. Удар покончил с магией, как не странно-куски статуи лежали смирно и шевелиться не собирались.

   По округе залаяли собаки, злобно, истерично, но уже вполне привычно.

   Мишель выпрыгнул наружу, осмотрелся. Напарников у заколдованной статуи не нашлось. Лунный свет казался очень ярким. "Хоть газету читай!"

   Подобрав молот, с двух ударов разнес на куски и ноги статуи. Нашел в траве каменную голову, она мало пострадала, и с удовольствием раздолбил в щебень.

   -Будешь знать, мразь, как ходить по ночам!

   Потом с полным удовлетворением от сделанного, Мишель также через окно вернулся в комнату. Выкинул наружу отломанные каменные руки и, закрыв окно, отправился спать.

   Клер дрыхла, сбросив с себя одеяло. Ночной переполох ее не разбудил.

   Укрыв ее и себя одеялом, Мишель легко и быстро уснул.

   Утром Мишель поднялся бодрым и выспавшимся, раньше Клер. Первый раз такое случилось!

   Надел костюм валета, что одолжил у Ярослава и вывел из сарая слорса.

   -Купаться?

   -Если такой догадливый-стой смирно, седло надену!

   Раньше седлать слорса Мишель помогали другие люди, а теперь пришлось самому корячиться!

   "Легче молотом, блин, махать!"

   -Потуже.

   -Ремень?

   -Ага.

   Презирая слабость тонких рук, Мишель приналег на ремень под брюхом слорса, с трудом натянул на застежку следующее отверстие.

   -Конюха найму!

   -Правильно.

   -Молчи, умник!

   Мишель вытер пот со лба и взлетел в седло. Сапоги вошли в стремена туго и уже привычно.

   С собой Мишель прихватил только полотенце, сунул в седельную сумку. Белье новое надето под мужской одеждой. Подобрал волосы под берет.

   "Искупнусь быстренько и обратно!"

   Утренний туман еще висел над городом, но восходящее солнце усердно его съедало.

   Проскакав выше по склону, по непыльной каменистой дороге, Мишель вывел слорса на ту дорогу, по которой ездил с Ярославом.

   Весело скакать, подставляя грудь упругому свежему ветру!

   Слорс несся стрелой. Мишель хохотал от удовольствия.
   Мишель не стал долго ездить вдоль берега, пляжи везде прекрасные и бесплатные.

   Быстро разделся возле бежевых скал, пробежав по желтому песку, бросился с воплем в бодрящие утренние воды безымянного моря.

   Всплыл, фыркая и смахивая с лица пряди мокрых волос.

   Волн практически не было. Так, легкая рябь.

   Проплыл энергично метров сто вперед, а потом обратно, к берегу. Выбрался осыпанный бисером капель на песок и весело засмеялся, щурясь на поднимающееся солнце. День начинался просто великолепно!

   Слорс отошел за скалу и чесал шею о шершавый камень. С расстояния в сто метров казался просто лошадью.

   Мурлыкая под нос мотивчик из далекого прошлого, Мишель подошел к одежде, лежащей на песке. Воздух утром прохладен и даже от легкого ветерка мурашки высыпали по коже.

   Мокрое белье липло к телу.

   Одевать на мокрое одежду глупо и неприятно.

   Мишель быстро снял белье и принялся сушить волосы, энергично растирая их полотенцем.

   Полотенце грубоватое, скорее похожее на кусок толстой простыни, но воду впитывало.

   "Как же называется это море?"

   Мишель повернулся к морским водам, что мерцающей чешуей поблескивали до самого горизонта. Цвет менялся от нежно зеленоватого у берега до сине-зеленого дальше к горизонту.

   Не видно ни одного паруса.

   "Дикая страна! Пляж у моря никому не нужен!"

   -Задница хорошая, а что спереди?

   Мишель обернулся на грубый комплимент и увидел в паре шагов, рядом с кучкой его одежды крепкого загорелого парня в одних холщовых штанах, непонятного цвета. На правом плече цифра четыре. Ухмыляется лохматый и небритый!

   "Рыбак, что ли?"

   -Ступай куда шел! На свою задницу любуйся!

   Парень вытаращил глаза.

   Девица не завизжала с перепуга и не прикрылась ручками, а, выставив сиськи и все остальные прелести напоказ продолжала тереть куском ткани голову.

   Парень шагнул вперед. Непоняток он не любил. "Шлюха, что ли? Стройная сучка!"

   -Позабавимся, красотка?

   Девка нахмурилась и опустила руки.

   На правом плече в завитках обнаружилась буква "D".

   Увидев метку, нахал не испугался, а наоборот осмелел. Глазки замаслились и заблестели.

   -Говорят у дам пещерка не вдоль, а поперек. Покажешь?

   -Пошел отсюда, урод!

   Рявкнула девица, совсем не по-женски и попыталась дать парню оплеуху.

   Удар в живот был такой силы, что потемнело в глазах и воздух весь исчез из легких.

   Мишель кряхтя, барахтался на песке, слезы застили глаза....

   "Вот ведь сволочь..."

   Наглые лапы щупали груди, лезли между бедер и не было силы оттолкнуть, ударить и закричать... Дышать! Дышать! Хоть глоток!

   Глухи удары по песку... Наглые руки исчезли...

   Когда Мишель пришел в себя и сел, держась за живот, слорс обстоятельно втаптывал в песок окровавленный труп четверки пик.

   Хорошее настроение было безвозвратно погублено.

   "Такой пляж испоганили!"

   Мрачный Мишель возвратился в домик на холме и нашел Клер бьющуюся в истерике.

   -Я проснулась... Тебя нет! Камни валяются! Слорса нет! Все двери открыты!

   Подруга рыдала как покойнику. Глаза опухли. Рот перекосился. Тушь размазалась по лицу. Кошмарная картина!

   Про случай на пляже не стал рассказывать.

   Пошел и собрал в холщовый мешок обломки статуи. Клер побоялась и при свете дня к ним подходить. Торчала в окне и отвлекала вопросами.

   -Ты ее разбила?

   -Вдребезги!

   -Чем?

   -Кулаком.

   -???

   -Кузнечным молотом, конечно! Все руки отмотала!

   -Что же теперь будет?

   -Будем ночью спокойно спать. Пока не пришлют следующую статую.

   Клер охнула. Мысль о еще одной бродячей статуе в ее голову еще не приходила.

   -Что тогда?!

   -Молот, цел, разобью и следующую. - Будничным спокойным тоном сообщил Мишель.

   -Тебе не было страшно?

   -Люди страшнее и противнее...

   -Ты думаешь, что статую кто-то прислал?

   -Нет, она сама бродила! Грибы искала!

   Клер подавленно замолчала.

   -Найди садовника для нашего сада. Пора все привести в порядок.

   От прибывшего ландо, Мишель отказался. От макияжа тоже.

   Сел на слорса, в одежде валета, волосы из-под берета выбились в беспорядке.

   Начавшую протестовать Клер, послал подальше и уехал.

   Стражники в воротах дворца шеи выкрутили, провожая взглядом даму в мужской черной одежде, с кинжалом на гибкой талии. Из озорства Мишель покрутил задом и с удовольствием услышал грохот по камням - выпало из рук стражника копье.

   "Дикий народ! А если им стриптиз показать? Есть ли кто в королевстве пик из двадцатого и двадцать первого века?!"

   Появление Мишель у Вертины произвело эффект разорвавшейся бомбы. Дамы вытаращили глаза и приоткрыли рты.

   "Явись я голый-они бы так не поразились!"

   -Доброго утра, дамы!

   Вертина, не скрывая удивления, поднялась с диванчика.

   -Мишель! Как ты одета?! Почему ты носишь кинжал?

   -Для езды на слорсе самая удобная одежда, ваша светлость. А кинжал во время прогулки у моря необходим как воздух!

   -О-о-О! - тихо простонали хором дамы.

   -Сегодня утром я ездила на слорсе к морю купаться .... Мишель обвел взглядом лица дам. В ответных взглядах увидел интерес, зависть и восхищение. - Купалась в новом белье.

   -О-о-о!

   -Мой слорс затоптал насмерть на берегу наглеца, что пытался меня поиметь!

   Шокированные как словами, так и веселыми интонациями Мишель, дамы дружно ахнули.

   Тут же Мишель усадили к столику с чаем и пирожными и потребовали подробного рассказа.

   Героиня не заставила себя просить дважды. "Извольте! Томитесь тут как наложницы в гареме, ждете развлечений! Высуньте нос наружу и развлечения с приключениями вам достанутся по полной программе!"

   Ничего такого дама пик вслух не сказала, а все доложила подробно даже сняла одежду и устроила блиц-показ нижнего белья. Увидев царапины и синяки на коже Мишель, дамы прониклись и выразили самое искреннее сочувствие.

   В результате все дамы пик немедля собрались ехать в магазин Морсби.

   "Первым делом тряпки, слорсы некому не нужны!"

   -Мишель, ты не едешь с нами?

   -Мне нужно увидеть туза пик.

   -Он не всех принимает.

   -Меня примет, Вертина, я уверена!

   Туз пик, как всякий уважающий себя маг, обитал в башне.

   Башня, серая, квадратная поднималась не выше флюгеров королевского дворца, но при этом впечатление оставляла очень сильное. Несокрушимый бастион! Твердыня!

   Единственная башня в южном углу дворцовых стен.

   Оконца, вроде бойниц имелись только на уровне третьего этажа. На уровне земли дверь из дуба, окованная черным железом. Стражник в кирасе скучал на солнцепеке рядом с дверью.

   Подойдя, ближе Мишель узнал Барка.

   Увидев человека в черном костюме валета, Барк отклеился от стены и взял в руки короткое копье.

   -Привет, Барк! - ляпнул Мишель и тут же опомнился. Стражник Барк еще не знаком с ним в шкуре дамы пик.

   -Доброго дня, вам, ваша милость.

   Незнакомка в костюме валета привела Барка в замешательство.

   Ясно, что не офицер, валетов Барк всех знал в лицо. Да и девушка не может быть валетом! Или уже может и Саргон переделал правила Игры?

   -Пропусти меня к тузу.

   -Не возможно, ваша милость. Его святейшество принимает только тех, кого сам пригласил.

   -А если он меня пригласил?

   -Тогда бы дверь при вашем появлении сама открылась. А так-извольте видеть-заперто!

   -Но попробовать можно?

   -Прошу.

   Стражник посторонился, давая дорогу незнакомке, знающей его имя.

   Мишель подошел к двери и постучал кулаком, только все зря. Даже ни малейшего отзвука.

   "По этой двери надо стучать кувалдой!"

   Над дверью из камня торчала стеклянная черная полусфера.

   Видеокамера? Очень интересно!

   Мишель сделал шаг назад и, показав в сторону сферы язык, выпалил тут же сочиненную дразнилку:

   -Туз не надел рейтуз!

   Барк поперхнулся воздухом.

   Мишель ему подмигнул по дружески.

   -Что угодно даме пик?- голос ровный, как синтезированный на компе прозвучал со стороны сферы, наливающейся молочным матовым светом.

   -Угодно поговорить с тузом пик!

   -Вам назначено?

   -Нет, но я хотел бы попросить туза пик присматривать за статуями из королевской галереи. Одна сегодня ночью забралась в мой сад и развалилась на части.

   Молчание.

   -Во как! - буркнул себе под нос Барк.

   Мишель махнул рукой.

   -Хорошо, тогда пойду и побеседую об этом с королем Рудольфом!

   Мишель развернулся на каблуках и сделал всего пару шагов.

   Буркнула, открываясь, дверь и все тот же ровный голос сказал:

   -Можете войти, вас примут.

   Мишель немедленно вошел в башню и оказался рядом со ступеньками ведущими спиральной лестницей вдоль стены высоко наверх.

   -Встаньте на ступеньку и держитесь за поручень. Шагать не надо. - Произнес голос.

   Послушавшись совета, дама пик встала на первую ступень и руку правую положила на поручень, прикрепленный к стене.

   Ступени немедленно пришли в движение. Оглянувшись, Мишель увидел, что дверь осталась уже далеко внизу.

   Магический эскалатор двигался беззвучно, ровно, без дерганий.

   "Странно-снаружи башня квадратная, а внутри круглая!"

   Освещали внутренности башни расположенные через равные промежутки, светящиеся молочным светом полусферы.

   Оглянувшись еще раз, Мишель увидел позади только лестницу.

   "Что-то я долго еду! Третий этаж уже давно должен начаться!"

   Прошло пять, десять, пятнадцать минут. Мишель переминался с ноги на ногу, продолжая подъем.

   "Вот ведь фокусники! Здесь не три этажа, а все тридцать три!"

   -Скоро? - спросил пространство.

   -Терпение. - Отозвался бесцветный голос.

   Через пару минут движение ступени прекратилось. Каменная стена справа беззвучно исчезла, открыв проход под арку.

   "Странно, за этой стеной может быть только дыра в стен!"

   Осторожно Мишель шагнул под арку и увидел впереди обширный зал.

   Зал оказался библиотекой. Все четыре стены на высоту метров десяти уставлены шкафами. В центре зала на роскошном алом диване сидел с книгой в одной руке и бокалом в другой туз пик. Мягко светящиеся сферы висели над его головой без всяких тросов или проводов.

   -Доброго дня, ваша святость.

   Мишель коротко по-мужски поклонился.

   -Прошу присесть.

   Под колени Мишель толкнуло, и он приземлился задом в кресло алой кожи, мягкое, но холодное.

   -Что за история со статуей?

   Мишель кратко изложил существо вопроса.

   Туз пик, отложив книгу, разглядывал Мишель, наклонив голову к плечу.

   -Я решила, что магические статуи, гуляющие ночью, это вопрос из области ваших интересов, ваша святость.

   -Зря.

   Мишель показалось, что он ослышался.

   "Старый хрен издевается?!"

   -Извините, что напрасно вас побеспокоила!

   Мишель попытался встать, но не смог. Задница словно приклеилась к креслу.

   -Не торопитесь, милая, я еще не закончил.

   Туз пик усмехнулся.

   -Вы странная дама, милочка! Всего несколько дней в нашем мире, но успели устроить множество скандалов. Почему вы носите мужскую одежду?

   -Так удобнее.

   -Это неправильно. Мужчины не должны носить женское, а женщины мужское.

   -Саргон запретил?- со скрытым ехидством спросил Мишель, сам, поражаясь своей смелости. "Вот, скажите, какое дело магу до моей одежды?! Пьер Карден хренов!"

   -Кроме законов творца есть обычаи и традиции, освященные веками.

   Если вы будете так открыто и вызывающе попирать местные традиции-вам не поздоровиться. Залог процветания королевства пик в неизменности традиций.

   -Я не собираюсь менять традиции, я делаю свою жизнь удобнее для себя.

   -Эгоизм ваш мне понятен. Красивая девушка без капризов не может существовать ни в одно из миров. Умерьте ваши капризы иначе жизнь в королевстве пик повернется к вам иным, неприятным лицом.

   -Пока приятного было мало! - буркнул Мишель.

   -Носите женское платье, заведите себе любовников, наслаждайтесь страстями. Менять этот мир вам никто не позволит. Ступайте и знайте, что я за вами внимательно слежу.

   -Еще статую пришлете? - ляпнул Мишель.

   Туз пик улыбнулся. Лучше бы не улыбался. От этой улыбки мурашки побежали по спине!

   -На вас статуй не напасешься, милочка!

   Мишель поднялся из кресла. В глазах поплыло, и ...Барк поддержал его за локоть.

   -Вам плохо?

   -Нормально все.

   Мишель потряс головой.

   "Телепортация? Только что был в библиотеке туза пик и бац! Уже на лужайке возле закрытой двери! Силен, дедушка!"

   -Вызвать служанок? - допытывался заботливый Барк.

   -Не надо никого.

   Мишель отстранил руку стражника и пошел прочь. Под подошвами шуршал гравий. Одуряюще вонял жасмин.

   Наговорился, как воды напился! - вспомнилась поговорка бабушки.

   "Не так прост господин туз! И башня у него непростая. Снаружи одно, а внутри совсем иное!"

   За воротами вокруг слорса крутились двое слуг и десятый валет.

   Слорс шипел, плевался и скалил клыки. Небольшая толпа зевак наблюдала за попытками конюхов накинуть на слорса аркан.

   -Помогай. - Немедля позвал слорс.

   -Хотят тебя забрать?

   -Ага.

   -Ни черта не выйдет!

   -Одобряю.

   Мишель без раздумий и колебаний подошел к нему и сел в седло.

   -Вы должны были его вернуть! - завопил десятый валет, понимая, что добыча ускользает.

   -Подай на меня в суд! - крикнул Мишель и слорс рванулся с места в галоп.
   Мишель решил бастовать. Во дворец на следующее утро не поехал, а отправился на пляж, на тот самый пляж, где несколько дней назад потерял свое настоящее тело. Был отлив и слегка замочив сапоги, он прошел под аркой к уединенному пляжу за скалами.

   Все спокойно и мирно. Как все случилось? Кто была та девушка с длинными волосами? Сам Саргон обратился в девицу?

   Чушь!

   Какая же сила еще водиться на Саргоне? Сила, имеющая возможность превращать мужчину в женщину... А обратный поворот возможен?

   Вопросов море, а ответов-наперсток!

   Мишель не стал ждать прилива, а заехал пообедать к любвеобильной Жаннель.

   Хозяйка корчмы встретила его настороженно.

   Посетителей в этот час не имелось. Заказав курицу, Мишель с удовольствием выхлебал полкружки местного пива. Поманил к себе Жаннель.

   На его расспросы мадам выложила, что знала про бухту Желтых скал.

   По преданиям на этих скалах очень давно погибла девушка, дама пик. Она спасалась от гнева тогдашнего короля пик, только волны опрокинули лодку, в которой она плыла, и изуродовали тело об острые скалы.

   -Здесь по-разному называют это место: бухта Желтых скал, приют Мадлен...

   -Ее звали Мадлен-эту даму?

   -Верно.

   -А как она выглядела и где ее похоронили?

   Жаннель пожала плечами.

   -Кто про такое теперь вспомнит?!

   -На Саргоне нет старости и смерть редкость. Тем более каждая смерть помнится. Разве не так?

   -Это на севере, где народ степеннее живет-может и так! А здесь кровь горячая у моря под солнцем. Парни из-за девок дерутся на ножах. Привяжут левые руки платком и машутся клинками! Вчера, говорят, на той стороне города нашли парнишку мертвого, будто горная троллиха его обнимала! Ни одной целой косточки! Нет, смертей тут хватает, госпожа!

   -На Саргоне есть горные тролли?

   -Много чего говорят... - уклонилась от прямого ответа Жаннель.

   -Где городское кладбище расположено?

   -За Закатным холмом.

   -А Закатный холм где?

   Выслушав пояснения, Мишель сел на слрса и отправился искать кладбище.

   Место последнего упокоения почти бессмертных обитателей королевства пик обнаружилось в лощине между холмами. Как и ожидал Мишель, очень заброшенное и неухоженное место. Да и верно, какое дело долговечным, не болеющим людишкам до чужого праха. Родственников же нет в Саргоне!

   Нет семьи, нет детей, нет внуков и правнуков. Каждый для себя семья! Саргон создал сборище индивидуалов!

   Сочной травы имелось здесь в достатке! Жаль нельзя пустить слороса пастись!

   -Траву не ем. - Тут же отозвался невозмутимый скакун.

   -Послушай, а я все же дам тебе имя. - Решился Мишель.

   -Попробуй.

   -Назову тебя "Умник"!

   -Почему?

   -Уж очень ты разумный, дружище!

   -Как все.

   Дальнейший вопросов и возражений не последовало. Видимо слорсу кличка не послышалась обидной или неприятной.

   Мишель прогуливался среди покосившихся каменных плит, читал имена. Дат по понятной причине не имелось. Все родились не здесь, а отсчет годов отсутствует. Чего писать то?!

   Камень с именем Мадлен обнаружился под развесистым тополем. Ствол дерева даже наклонил обветренную плиту к земле.

   Судя по дереву захоронению было не менее пятидесяти лет, в земном подсчете, конечно.

   "Была Мадлен, умерла Мадлен. Откуда она, сколько лет было, ничего не узнать!"

   Мишель потрогал шершавый камень и вернулся к Умнику.

   Возле домика вовсю шуршали двое парней, подстригая кусты, отпиливая с деревьев сухие сучья.

   В тени тополя на стуле сидел валет Ярослав с бокалом чего то прохладительного. Валет немедленно бросился встречать хозяйку дома.

   На правах друзей обменялись поцелуями в щеку.

   -Не дождался приглашения и сам приехал. Может быть я не вовремя?

   -Нет, нет! Ты вовремя!

   -У первой дамы мне сказали, что ты сегодня не приезжала во дворец. Что-то случилось?

   -Ярослав, ты можешь мне откровенно сказать-из какого года ты прибыл?

   -Нет секрета из 1968.

   -Чехия, Прага?

   -Ого, ты проницательная! - Ярослав засмеялся.

   Мишель села в тень и расстегнула две верхние пуговицы на мундире. Солнце пекло уже всерьез! Пора снять этот жаркий костюм и надеть что легче.

   Ярослав же в своем черном мундире казалось, и не страдал от жары! Вот что значит сила привычки!

   Клер, увидев в окно, что Мишель приехал, тут же принесла бокал прохладного кисло-сладкого сока.

   Мишель выхлебал бы все и залпом, но в присутствии валета тянул напиток мелкими глотками.

   -Здесь не принято расспрашивать о прошлой жизни, но мы же друзья?

   -Конечно, Мишель! Ты права - я жил в Чехословакии и там видимо и умер.

   -Умер?

   -Из некоторых наблюдений я пришел к выводу, что в мир Саргона попадают копии людей, а сами оригиналы остаются в родных мирах.

   -Вот как?! - Мишель забыл про напиток.

   -Король Рудольф-что ты о нем знаешь?

   -Пожалуй, что ничего! - засмеялся Мишель. - Расскажи.

   Ярослав поведал о том, что Рудольф Второй, корольГермании, Венгрии и Богемии жил на рубеже 16 и 17 веков в Праге. Хотя в молодости и воспитывался при дворе испанского короля иезуитами, он не стал религиозным фанатиком в период, когда религиозные войны потрясали центр Европы. Король обладал глубоким умом, был дальновидным, рассудительным человеком с сильной волей и интуицией. Правда он обладал еще и врожденной робостью и склонностью к депрессии. Реальность его зачастую мало интересовала. К концу жизни он потерял все свои троны и умер совершенно сумасшедшим. Последний из монархов похороненный в Праге, в соборе Святого Вита.

   -Похороненный?!

   -Да, он умер 20 января 1612 года.

   -Может ты что-то путаешь? Королей Рудольфов было множество в Европе.

   -О, нет, Мишель, остались многочисленные портреты короля. Наш король Рудольф тот самый! В Праге он основал кунскамеру-огромную коллекцию книг, рукописей, картин, монет и всяких редкостей. При нем в Праге жили многочисленные и знаменитые ученые, и художники, а также алхимики, астрологи и колдуны. Король сам занимался поисками философского камня. В те времена грань между астрономией и астрологией, минералогией и алхимией была размытой и нечеткой. Оккультные науки были страстью короля Рудольфа. Они и привели его к Саргону. Я знаю, что король Рудольф умер, я видел его могилу, но также знаю, что во дворце в десяти минутах езды на слорсе, сидит он же, живой и здоровый, вполне в своем уме. Я неоднократно разговаривал с его величеством. О Праге того времени он может разговаривать часами!Конечно,здесь,
        королевстве пик, он не носит бороду, только это не имеет значения.

   "Выходит тогда, что настоящего меня уже убили в собственной квартире! Мрак! Не хочу быть копией! Что-то здесь не так!"

   Но вслух Мишель сказал другое.

   -Ты так много знаешь! Кем ты был, Ярослав?

   -Учился в университете, на последнем курсе.

   -А я на первом...

   -Где же?

   -В Москве.

   Мишель решил, что лучше сказать полуправду, чем громоздить фантастическую ложь.

   Он рассказал Ярославу о кошмаре, в который погрузилась страна, о безнадежности и отчаянии, о людях проявившихся "во всей красе...".

   Мишель заглянул в опустевший бокал.

   -Пойдем в дом, там прохладнее и позволь мне сменить одежду. Заберешь свой костюм?

   -Он уже не нужен?

   -Туз пик шипел как кот на собаку, когда меня увидел в нем!

   -Старик видимо из более древних времен прибыл на Саргон, а может и даже не с Земли. Древний как мамонт!

   Они весело посмеялись.

   Сменив одежду валета на новое белье, тщательно расчесав волосы, Мишель вышел к Ярославу. Покрутился, положив руки на талию, и задрав подбородок.

   -В твоем времени девушки носили шорты, я надеюсь? Ты не шокирован?

   -Даже бикини носили! Ты великолепна!

   Пятый валет пожирал взглядом Мишель.

   "Как в музее, чувак! Смотри, но руками не трогай!"

   Восхищение валета понравилось Мишель.

   "А ведь я с ним кокетничаю!"

   Новая мысль была непрятна. Кокетничать с валетом Мишель вовсе не собирался, но получилось, так как получилось... Женское тело диктовало свое?

   Мишель быстренько выпроводил Ярослава и сел у окна в тревожных размышлениях.

   "Эдак я скоро докачусь до секса с мужиками!"



        ЧАСТЬ ВТОРАЯ

   "Ты от них убеги, больше не будет случая..."



   Мишель сказался больной и утром опять во дворец не поехал. Больными были только уши. Клер привязалась, и пришлось поддаться. Рука у француженки оказалась легкая и боль короткой-вначале!

   Мрачный Мишель сидел на одеяле на лужайке под тополем. Уши ныли. Хоть голову не поворачивай! Серьги Клер повесила свои, небольшие из золота, но ощущались они неприятно. Как будто бельевые прищепки на мочки уха прицепили!

   Руки так и чесались снять все это бедствие и запулить подальше!

   Волосы заплели в косу и уложили в гнездо на затылке. Из-за этого лежать на спине было просто невозможно!

   Упрямый Мишель надел свое любимое белье, состоящее из шортов и лифчика и молча страдал от двусмысленности своего положения.

   "Ну, блин, кто же я теперь: женщина или мужчина?"

   Мишель был доволен, что не признался тузу пик в том, что он и есть тот самый скороспелый валет, а до того новичок без метки. Вначале разговора ждал, что туз пик сам догадается, а потом уже старик вызвал неприязнь своими поучениями и раскрывать душу ему решительно не хотелось. И потом-так и осталась неясность-кто посылал статую Хайнса по ночам? Туз пик прямо это не признал. Сама статуя ожила и пожелала бродить? Тогда видимо ее целью была Клер. Девица Мишель для мертвого Хайнса ничего интересного не представляет. Или же оживленная таинственным "доброжелателем" статуя убиенного валета видит, кто есть кто лучше королевского мага?

   Отрадным оставался тот факт, что прошлой ночью никакие статуи сад возле дома не посещали!

   Самокопание и размышления прервал неожиданный гость.

   В повозке, запряженной двумя лошаками приехал господин Морсби с двумя девицами из магазина.

   Торговец страдал от жары в официальном пышном костюме, с огромным воротником. Сняв большой берет с пером, Молрсби низко поклонился. Лицо его покрывала испарина.

   -Ваша милость, я имел наглость прибыть без приглашения...

   Мишель тут же его прервал.

   -Идемте в дом! Там гораздо прохладнее! Клер! У нас гости!

   Клер подала всем прохладный напиток из сока.

   Девушки не отрывали взглядов от Мишель, севшей в кресло, нога на ногу.

   Морсби тоже был немного выбит из колеи. Полуобнаженная дама пик демонстрировала себя без тени смущения.

   -Я вам очень благодарен, госпожа Мишель! Очень! После вашего посещения дамы и горожанки атаковали магазин и смели все запасы белья. Мои портные не успевают шить по образцам! Вот-здесь малая толика моей благодарности!

   Морсби выложил на стол, глухо звякнувший мешочек.

   -Если бы вы, я даже не смею о таком просит! Если бы вы, ваша милость посетили мой магазин и посоветовали исправить что либо или же подсказать нам новые идеи, фасоны...

   "Сукин сын, изображает скромнягу! Просто запахло большими деньгами!"

   -Завтра я буду у вас. Идеи у меня имеются!

   Мишель улыбнулся и тряхнул головой. Серьги в продырявленных ушах тут же о себе напомнили.

   Не успел убраться, рассыпающийся в благодарностях Морсби, как явился курьер-юноша с малоподвижным лицом в черном костюме, застегнутом на все пуговицы.

   Двое слуг явно статусом ниже внесли за ним следом здоровенный тюк в сером чехле.

   Курьер представился как посыльный туза пик и передал даме пик письмо его святости.

   В узком конверте лежал тонкий листок с одним словом: "Вам".

   В тюке оказалось сиреневое платье на манекене. Платье роскошное, для бала или для свадьбы, как минимум! Пышные юбки, лиф украшен жемчужинами!

   Клер и Тара охали и ахали вокруг подарка.

   -Через два дня бал в честь возвращения двора в Город у моря! В этом платье, с гарнитуром короля вы затмите всех!

   -Такое страшно надевать! - фыркнул Мишель.

   -Такое не надеть страшно! - возразила Клер.

   "И верно, продеться напяливать этот стог на себя! Килограммов на десять одних шелков!"

   -Уберите ЭТО с моих глаз!

   Девушки повиновались.

   Мишель ушел во внутренний дворик и там неторопливо и тщательно вычистил Умника. Специальный скребок разглаживал шерсть и удалял перхоть под шерстью. Для слорса эта процедура была вроде тайского массажа для сексуально озабоченного туриста в Таиланде. А для Мишель отличный способ успокоить нервы и привести себя в равновесие.

   -Тащишься как змея по стекловате?

   Смысл вопроса слорс уловил, не понимая значения слов и ответил немедля.

   -Ага...

   -Везет тебе, Умник!

   -Завидуешь?

   -Конечно!

   -Никто не чешет?

   Мишель представил, как его этим скребком обрабатывает Ярослав и весело расхохотался.

   Вернувшись в дом, Мишель помыл руки и в ожидании обеда сел за стол. Мешочек что оставил Морсби лежал на прежнем месте.

   Расслабив завязку, вытряхнул на стол несколько монеток. "Благословение Саргона" - деньги королевства пик представляли собой кругляш из золота, с одной стороны символ масти, с другой портрет короля Рудольфа в профиль.

   Монеты сияли в руках, будто их надраили полировочной пастой!

   -Морсби привез тебе новенькие, неистраченные! - Клер села напротив.

   -Обед скоро?

   -Еще немного терпения, моя госпожа! Как твои ушки?

   Мишель поморщился.

   -Вот оттянуться мочки до плеч-что тогда скажешь?-

   -Этого не будет.

   Мишель пересыпал монетки из ладошки в другую.

   -Они светятся как будто под солнцем!

   -Нерастраченные благословения идут к растраченным как одна к ста!

   -Что ты имеешь в виду?

   -Если приложить эти монетки к вискам, сесть поудобнее и расслабиться то можно испытать интересные вещи!

   Клер слегка покраснела.

   -Что ты имеешь в виду? Это заколдованные монеты?

   -Туз пик наложил на них заклятие, и они могут дать некие ощущения, обычно те о которых неосознанно думаешь, каких желаешь?

   -Вот как?

   Мишель тут же приложила по монетке к вискам, придерживая указательными пальцами.

   -Что-то ничего не ощущаю.

   -Закрой глаза и откинься на спинку стула...

   Мишель так и сделал.

   -Не бойся ничего... - прошелестел голос Клер.

   ....Мишель стояла у окна, растворенного в ночь. Ласковый ветерок скользил по обнаженной коже. Луна притягивала взгляд, господствуя на небе важно.

   Горячие руки обняли ее, и она ощутила, как обнаженное тело мужчины прижимается сзади к ее спине, ягодицам и икрам... Волнительные ощущения слились в теплый комок под грудью и потекли вниз. Руки горячими чашечками снизу подхватили ее груди и нежно потерли твердеющие соски...

   Она откинула голову назад, и тугие влажные губы прошлись поцелуями от плеча к шее. Легкая дрожь прошла от шеи вниз, растаяв в ягодицах...

   Рука любовника скользнула по животу вниз, и Мишель слегка раздвинула ноги, облегчая путь к ее наливающемуся волнительной тяжестью лону...

   ...Монеты выпали из-под пальцев и покатились по столу.

   Мишель сделал судорожный вдох.

   Клер хихикнула.

   -Что это было?

   -Ощущения как в реальности?

   Потрясенный Мишель кивнул и с опаской взял монетку в руку.

   -Каждый с помощью благословений видит и ощущает то, что ему необходимо. Потому деньги королевства пользуются огромной популярностью в мире Саргона. Королевство пик за них может купить у соседей все практически! Что ты увидела?

   -Рыбалку! - буркнул Мишель.

   -Ты не хочешь сказать мне о своих видениях? Почему? Это же, как сон-ничего позорного и отвратительного нельзя увидеть! Скажи.

   Любопытством наполненные глаза Клер так близко.

   -Со мной был мужчина... - нехотя признался Мишель. "И мне нравилось то, что он со мной делал!"

   Клер захлопала в ладоши.

   -Вы занималались любовью?

   -Вроде того... "Блин, я что-гомик в душе?"

   -Было хорошо? Каков он был?

   -Я не готова это обсуждать! - рявкнул Мишель. - Убери эту психонаркоту с моего стола!

   Клер, смеясь, собрала монетки в мешочек и унесла вон.

   "Опять слорса пойти почистить что ли?" - с тоской подумал Мишель.

   -Согласен. - Немедля отозвался Умник.
   На обед Тара принесла суп с какими-то корешками, густой и очень вкусный.

   Потом было мясо во вкуснейшей подливе и что-то вроде вареной капусты.

   Клер и Мишель обедали вместе.

   Вот когда мясо было разложено в тарелки, вошла Тара и сказала что пришел господин валет.

   -Ярослав?

   -Нет, госпожа, темноволосый.

   -Кто бы это мог быть?!

   -Он не представился, госпожа.

   -Редкий наглец, но и так просто гнать его не стоит. - Отметила Клер.

   -Принеси ему выпить и пусть ждет! - решил Мишель.

   Только все напрасно!

   Дверь тут же отворилась без стука.

   -Привет, девочки!

   Улыбка на все тридцать два зуба. Обаятельный брюнет словно сошел с рекламы мужских дезодорантов. Легкая щетина, глаза карие с прищуром.

   "Симпатичный нахал!"

   В черном костюме валета с блестящим горжетом на груди.

   Этого валета Мишель не знал и раньше не встречал.

   -Кто вы?

   -Марк, просто - Марк! Я не ожидал встретить в этом домишке таких красавиц!

   -Я вас не приглашала. - Мишель попытался говорить со строгим тоном.

   -Увы! Я здесь по приказу первого валета. Надутый индюк послал меня к пиковой даме по имени Мишель.

   Валет понизил голос.

   -Скажите, девочки, где эта старушка. Я быстренько пообщаюсь с нею и буду к вашим услугам!

   -Дама пик, это я.

   Только Марк совсем не сконфузился. Опять улыбнулся и прижал ладони к груди.

   -Извините, госпожа, я новенький! Всего второй день в этом мире!

   Злиться на этого парня было решительно невозможно.

   Марка пригласили к столу, и Тара принесла еще один прибор.

   У валетам оказался завидный аппетит. Кушал он быстро, но приличия соблюдал-не рыгал, не чавкал и не вытирал пальцы о скатерть.

   Марк Донован в поисках приключений завербовался в морскую пехоту и оказался в контингенте войск ООН.

   В Смоленске на блокпостах было ужасно скучно, и Марк пристрастился к карточным играм.

   Случайный знакомый из вертолетчиков подарил ему странную карту-валета пик и однажды вечером, изрядно набравшись пива после дежурства, Марк выпал через карту в мир Саргона, прямо к казармам стражи в Город у моря.

   -Мне сказали, что я одиннадцатый валет. Я обзавелся тату на плече, причем, когда сам не понял!

   Клер тихо ахнула.

   -Странное тут местечко! Вы - первая девушка, нормально одетая, что я встретил здесь за два дня! Где кстати купили эти дивные шортики? Прикуплю себе пару мужских. В этом жарком костюме я похож на пастора! Марк расхохотался.

   -Из какого года ты прибыл, Марк?

   -Две тысячи восемнадцатый, мэм!. Невероятно красивые здесь пляжи, жаль только волн не имеется! Серфинг-моя страсть! Занимались серфингом, Мишель?

   "Он прибыл из того же года что и я! Вот, болтливый пиндос!"

   Клер встала из стола и почти выбежала из комнаты, прижимая платочек к о рту.

   "Она решила, что Мишка погиб?"

   После ухода Клер, Марк начал вполне откровенно разглядывать Мишель.

   -Так зачем послал первый валет?

   -За слорсом, мэм. Сказали, что у вас содержится слорс, что принадлежал моему предшественнику.

   -Я не отдам слорса, мне его подарил король Рудольф!

   -Про это я слышал, только несколько в ином ракурсе. Сожалею, но первый валет очень нудный тип и я обязан исполнить приказ.

   Он сказал, что король передумал. Сказал, что негоже женщине ездить в седле с раздвинутыми ногами напоказ всем! Такую нес пургу, что я просто обалдел!

   "Умника не отдам, обобьетесь!"

   -А как ты его возьмешь, Марк? Легко лишиться пальцев, имея дело с чужим слорсом!

   Марк сунул руку в кошелек на поясе и показал блестящий жетон.

   -Мне сказали, что достаточно прицепить это к седлу, как зверюга станет послушной как любимый Феррари!

   -Дело в том, что седла на слорсе нет, Марк.

   Валет нахмурился. Но тут же просветлел.

   -Вы наденете седло, и я уеду, всего делов!

   -Ты умеешь ездить верхом?

   -О, мэм! Я провел детство на ранчо деда в Техасе и лошадки - моя любимая тема!

   -Можно мне посмотреть?

   -Пожалуйста! Сколько угодно!

   На овальном, увесистом жетоне, похожем на значок полицейского выпуклый знак пик в венке из странных листьев. Похоже на серебро...

   "У десятого валета в прошлый раз такое не имелось. Без туза пик не обошлось! Прислал, старый козел, пышное платье и теперь намылился отобрать Умника!"

   Мишель ласково улыбнулся Марку и сунул жетон в лифчик, в левую чашку.

   -Вернитесь к первому валету и скажите, что потеряли ЭТО.

   Марк вытаращил глаза. Но быстро оправился.

   -Вы меня провоцируете, Мишель! Вы такая сексапильная девушка, что и без жетона я готов на любые подвиги!

   -Даже забраться ко мне в лифчик?

   - Именно туда я мечтаю забраться с первого мгновения нашего знакомства!

   -Ничего не получиться, Марк! Выкручивать руки даме вам же не приказывали? Сама я вам это не отдам.

   -Вы это серьезно?

   -Вполне. Возвращайся, Марк и попроси для себя другого слорса.

   -Вы меня поймали, мэм!

   Марк встал из-за стола. Кивнул коротко.

   -Благодарю за замечательный обед. Рад, что познакомился с вами и надеюсь продолжить знакомство.

   -Прощайте, Марк!

   -До скорого свидания, мэм!

   Марк улыбнулся очень двусмысленно, еще раз погладил грудь Мишель ласкающим взглядом и вышел вон.

   Мишель перевел дух с легким разочарованием. Он уже ждал борьбы и прикидывал пути отхода в спальню, где имелись крепкие запоры изнутри.

   "Не люблю пиндосов! Одни сиськи на уме!"

   Плачущую Клер Мишель нашел во дворе на скамейке. Здесь одичавший виноград затянул лозой часть стены, и получилось укромное местечко.

   -В чем проблема, милая?

   -Он... он... точно погиб...

   -Марк новый одиннадцатый валет и ты решила, что Михаила нет в живых?

   Клер потеряно кивнула. Глаза красные опухшие. Сморкается то и дело....Совсем расклеилась моя парижанка!

   -Ни хрена я не погиб! - брякнул Мишель и сел рядом.

   -Черт меня дернул ехать купаться среди ночи. Слорс привез к бухте Желтых скал. Течение унесло к скалам. Уснул на песке, проснулся уже в теле девушки.

   Клеймо на плече есть, решил не болтать лишнего и дальше жить, только уже пиковой дамой!

   Клер смотрела круглыми глазами.

   Мишель ухмыльнулся.

   -Я не Мишель, я Михаил! Ты называла меня-Мик. Так что вытри слезы и будем жить дальше.

   -Ты шутишь жестоко со мной...

   -Я знаю о тебе много интимных подробностей, дорогая. На Хайнса ты выбросила горшок с цветком, когда мы у окна занимались любовью.

   Про стычку с Хайнсом над обрывом все подробно знаю.

   Родинка у тебя есть справа у лобка и лобок ты бреешь постоянно. Могу рассказать про первую встречу и наши с тобой игры под одеялом. Про ночь на сеновале в Дубках. Хочешь?

   В этом мире магия на каждом шагу. Тебе трудно поверить в перемену пола?

   В моем мире хирурги давно насобачились и что хочешь, заменят, а здесь что угодно может случиться!

   Клер порывисто обняла Мишель, прижалась тесно и заревела еще громче.

   Мишель сам ощутил стеснение в груди, впору реветь на пару!

   Гладил по спине Клер, шептал на ухо успокоительную чепуху.

   -Ты на самом деле ты?

   -Вот, глупая!

   -Я не глупая, я счастливая!

   Клер засмеялась и принялась осыпать лицо Мишель беспорядочными поцелуями. Щеки мокрые от слез. Губы дрожат.

   -Это волшебство! Ты жив! Но почему раньше не открылся?

   -Не хотел тебя огорчать....

   -Чем... глупый! Ты живой, это главное!

   -Но я уже не мужчина!

   -Тебя это огорчило?

   -А как ты полагаешь? С самого детства привык к одному образу жизни, а теперь изволь привыкать к другому! Платья, белье, серьги в ушах! Туфли на каблуках!

   -А я не могла понять твою ненависть к туфлям!

   Клер засмеялась.

   -Тебе смешно, а мне не очень!

   Обнявшись под виноградом, они долго бы еще ворковали, если бы не помешала Тара.

   -Госпожа! Госпожа!

   Мишель высвободился из рук Клер и выглянул из своего убежища.

   -Что такое?

   -Приехала первая дама Вертина.

   -Пригласи ее в гостиную и подай напиток из подвала холодный.

   Обернулся к все еще потрясенной чудесным воскрешением, девушке.

   -Клер, сегодня дурдом полный-от посетителей нет отбоя и все незваные гости! Убежим куда-нибудь до вечера? К тому же надо найти место для Умника.

   -Кто это?

   -Я дал такую кличку моему слорсу. Не хочу его отдавать, понимаешь?

   -Ох! Поэтому слорс тебя подпустил к себе! Я глупая, не догадалась! Ты для слорса по-прежнему Мик?

   -Верно. Надо спрятать его. Ты город знаешь лучше меня. Помоги.

   -Конечно, помогу! Иди к Вертине. Не годиться заставлять ждать первую даму!

   Признавшись, Клер, Мишель испытал огромное облегчение и вприпрыжку помчался по двору в отличном настроении.

   Когда живешь рядом с человеком и таишься в чем-то от него-в душе накапливается тяжесть. Она тяготит, мучает и не позволяет ощутить себя цельным душевно.

   К удивлению Мишель Вертина ждала в одиночестве. Обычно первая дама без компании двух-трех дам не выезжает никуда! Теперь же явилась одна. Сидела на диванчике, разложив пышную юбку, крутила в руках веер.

   -Ваша светлость!

   -Полно, без титулов, мы ведь одни.

   Вертина укусила нижнюю губу и вздохнула, собиралась с мыслями или набиралась смелости.

   Мишель сел напротив и молча ждал.

   Вертина окинула его цепким взглядом.

   -Ты постоянно ходишь в такой одежде дома?

   -Конечно. Ведь жарко. В моем мире летом девушки ходят легко одетыми. Вернее сказать-ходили...

   Мишель помрачнел, припомнив, что нормальной девушки уже не видел больше двух лет в своем квартале. Только шалавы, что привозил Хрипой на броневике раз в месяц-полупьяные, грязные бабы, наглые и хамоватые...

   -Я тоже в своем мире прослыла оригиналкой-писала романы, надевала мужскую одежду и появлялась в ней в свете. Меня даже хотели признать сумасшедшей! - Вертина кротко улыбнулась.

   -Я очень рано поняла, что одинокая женщина без защиты обречена, сталкиваться с трудностями на каждом шагу. Независимая женщина являет собой вызов мужскому обществу. Так было в той стране, которую я покинула ради Саргона, так есть в Саргоне...

   В Саргоне все закостенело, замерло ....В Саргоне я живу как во сне, порой в приятном сне, порой в кошмаре...Я приехала предупредить тебя, Мишель.

   Через десять дней праздник молодой луны и мужчинам раздадут золотые браслеты.

   -Не верю - что это идея короля Рудольфа! - перебил Мишель.

   -Рудольф здесь не при чем! Так повелел Саргон.

   -Любимая поговорка, я устала ее слушать! Лучше бы раздали браслеты женщинам-вот смеху-то было! Кто из мужиков наберет больше?

   -Послушай, это очень важно! Тебя собираются похитить и изнасиловать. Ты получишь много браслетов, очень много! Первый валет в том участвует. Люди второго и четвертого валета выполнят все, что он прикажет, даже такой приказ.

   -Три дюжины стражников?!

   У Мишель захватило дух.

   -Я пойду к королю!

   -Он тебе не поможет, Мишель. В королевстве пик-закон Саргона превыше всего. Ты знаешь, что изнасилование в Саргоне не считается преступлением?

   -???

   -Женщины не могут здесь забеременеть и заразиться дурной болезнью-поскольку болезней таких в Саргоне нет. Мужчина всегда заявит, что все прошло по согласию. На Саргоне женщина всегда виновата и всегда добыча...

   -Три дюжины стражников на меня одну-это по согласию?!

   Мишель стало нехорошо от такой перспективы. И тут он вспомнил рассказ Клер. Вертина была чемпионкой прошлой ночи молодой луны. Спрашивали ли ее согласия?

   -А ты? Как ты все вынесла? - сорвалось с языка Мишель.

   Вертина опустила глаза вниз и побледнела.

   -Я не хочу, чтобы ты повторила мою судьбу... Беги из города. Спрячься. За тобой следят уже сейчас, а через несколько дней тебе уже не уйти. Беги сейчас, сегодня! Беги в королевство червей, до него на слорсе всего несколько часов езды.

   -Туз пик мне не поможет?

   -Он хранитель традиций и законов Саргона. Он тебе не защита, скорее наоборот! Я ухожу, а ты готовься. Чем быстрее покинешь город, тем лучше!

   -И я не смогу вернуться?

   -Вернуться? Зачем? Через два сорокадневья следующий праздник молодой луны. На тебя будут охотиться как на животное и поймают не в этот раз так в следующий! Беги, Мишель! Удачи, да хранит тебя Бог...

   Проводив Вертину, Мишель позвал Клер и пересказал весь разговор.

   Девушка в ужасе села на стул, закрыв рот ладонью.

   -Где я могу укрыться?

   -В королевстве пик нигде! О, боже! Что же делать?!

   -А если через границу в соседнее королевство?

   -Королевство червей... Но я не знаю дороги, Мик!

   -Найди Ярослава и приведи сюда. Он не откажет мне. Он человек другого века!

   Клер немедленно ушла в город, а Мишель быстро собрал вещи и припасы.

   Когда зашло солнце, тьма пришла с закатной стороны и легла сплошным пологом. Мишель понял, что Клер ему уже не дождаться. Облака набежали с моря и закрыли звезды и луну. В самый раз для побега!

   Мишель знал, что слорс отлично видит в темноте, как кот и для него ночная дорога не отличается от дневной.

   Он вывел Умника во двор, надел седло и уздечку.

   -Едем.

   -Бежишь?

   -Приходиться, Умник. Знаешь дорогу к границе с королевством червей?

   -Да. Бывал.

   -Я хочу бежать отсюда, как можно скорее! Ты со мной?

   -Конечно.

   -Почему?

   -Кровная связь.

   -А если кто-то другой попробует твоей крови и даст тебе свою?

   -Нет.

   -Не выйдет связи?

   -Пока ты жив.

   Фляга с водой и мешок с припасами были наготове еще с вечера.

   Мишель надел одежду валета-черный цвет самый подходящий для ночи.

   Внезапно пришедшую в голову идею немедленно осуществил-зацепил из очага щепоть сажи и натер щеки, нос и лоб. Не зря же спецназ мажет морды перед операцией!

   Далековато остался земной спецназ!

   Слорс пошел по верхней дороге рысью. Ветер бил Мишель в лицо и норовил стянуть с головы берет. Ночь показалась удивительно прохладной. Руки начали стыть от ветра.

   "Жаль не прихватил перчатки!"

   Внизу в долине, справа мерцали огоньки в Новом городе, там, где стоял дворец короля и башня туза.

   Мишель не подгонял Умника, тот сам выбирал аллюр.

   Копыта гулко барабанили по дороге. Колея виднелась во мраке двумя широкими светлыми дорожками.

   Насколько представлял себе местность Мишель: дорога, по дуге огибая город, спускалась со склона к морю и потом раздваивалась. Правая дорога уходила на полуостров, а левая вела к границе.

   "Пробовал ли кто до меня бежать из королевства пик?"

   -Бывало.

   -Удачно?

   -Иногда.

   -Побольше оптимизма, Умник! Что на границе?

   -Проход в скале.

   -Тоннель?

   -Да. Стража.

   -Много обычно стражи?

   -Дюжина.

   -Обойти никак нельзя? Может по морю в отлив, по краю?

   -Опасно. Трясина.

   -Даже для тебя опасно?

   -Да. Опасно. Опасно!

   -Что?!

   Умник, проходя поворот, врезался грудью с разгона в препятствие.

   Всадника вынесло из седла как камень из катапульты!

   "Блин..."

   Мишель ощутил себя летящим во тьму и не успел даже крикнуть в испуге... Только закрыл лицо руками...

   С шумом и треском он пронесся через крону дерева и удар о широкий шершавый ствол вышиб последние останки сознания напрочь...

   ...Болела грудь, болело плечо, ныла щека, и правый глаз не хотел открываться. А если бы открылся, то, как и левый ничего бы не увидел! Мишель попробовал пошевелиться и убедился в том, что болит еще правый бок и левая нога. Шипя от боли, он с трудом принял вертикальное положение, а попросту уселся в развилке могучих сучьев.

   Голова кружилась и внутри все дрожало...

   "Недолго я был в отключке... Что случилось? Где Умник?"

   Мишель мысленно позвал слорса, но ответа не получил.

   Потрогал больную ногу. На перелом не похоже...

   "Надо слезать вниз и искать Умника. Если он жив, конечно..."

   Поверить в гибель слорса Мишель не мог. Могучая зверюга с крепким костяком и тугими мышцами казалась неуязвимой.

   "Во что же мы воткнулись на всем скаку?"

   Ответ пришел сверху, с дороги выше по склону.

   В ночной тишине голоса разносятся далеко. Говорили негромко, но слышно было каждое слово.

   -Вернон, смотал канат?

   -Сматывать нечего-порвал бешеный слорс на две части!

   -Лоран голову снимет, если не приберем за собой! Отвяжи и принеси концы, немедленно!

   -Слушаюсь!

   На дороге задвигалось пятно света, кто-то нес фонарь.

   Мишель спрятался за ствол дерева и затих.

   -Не нашли?

   -Нет. Может вместе со слорсом в ущелье упала?

   -Этого только не хватало! Ищите по кустам!

   -Искали, нет и следов!

   -Вот, черт, валет едет!

   Стук копыт становился все громче.

   -Джес!

   -Ваша милость!

   -Где дама пик?

   Мишель узнал высокомерный выговор второго валета.

   "Вертина была права, на меня открыли охоту!"

   -Упала со слорсом вместе в ущелье, ваша милость!

   -Ты что несешь?! Пьяный что ли?

   -Никак нет! - бодро рявкнули наверху.

   -Тише, болван!Почему она упала? Где слорс?

   -Слорс ударился об канат, и она улетела туда.

   -Какой еще канат?

   -Так его милость первый валет распорядился протянуть веревку, чтобы значит сбить зверюгу с ног...

   -Слорс тоже упал в ущелье?

   -Да, ваша милость.

   -Тела нашли?

   -Темно как в заднице, извините, ваша милость, ничего на разглядеть на склоне.

   -Возьмите фонари и факелы и обыщите склон.

   -Я это место знаю, ваша милость. Крутизна и пара деревьев на краю.

   -Обвяжите веревками пару человек и спустите вниз, пусть посмотрят. Утра ждать не будем!

   -Слушаюсь!

   -Не ори болван, упеку в горы в патруль!

   "Сколько им потребуется времени, чтобы меня найти? Может крикнуть, пусть слезть помогут и сдаться? Нет, пусть помучаются, твари!"

   На краю откоса вскоре замаячили два фонаря и несколько теней.

   Стукнули копыта. Лоран, сидя на слорсе ждал результатов.

   Мишель положил руку на кинжал на поясе.

   "А может полоснуть по горлу и все..."

   К самоубийству Мишель никогда не тянуло и возникшую мысль он отмел сразу же.

   "Пусть лезут! Легко меня не взять! Прирежу пару сволочей!"

   Поиски продолжались не долго. Один из стражников левее добрался до края ущелья, а другой докаракабкался до дерева. Свет фонаря пробивался снизу сквозь листву.

   -Проверь на дереве!

   -Ага, сам лезь, Вернон! - ответил из-под дерева знакомый голос.

   -По плетям соскучился, Барк? - весело спросил второй валет.

   Мишель убрал кинжал в ножны.

   Уж кого, кого, а Барка резать он не хотел.

*** 
   Нехотя, ругаясь под нос себе последними словами Барк лез на дерево.

   Фонарь он оставил внизу.

   "Друг он теперь мне или враг?"

   Чтобы ни сделал Барк, пустить против него кинжал Мишель не смог бы. Легко ударить ножом в гневе, с перепугу... кого-то незнакомого, но человека, с которым разговаривал и к которому ощутил симпатию...

   Мишель не успел все обдумать, как твердая рука стражника легла на его колено.

   Мишель замер, прижавшись щекой к дереву.

   Барк поднялся еще выше. В тени выражения лица не разобрать.

   Повернул голову к дороге.

   -Нет здесь никого, ваша милость!

   -Посмотри выше! - приказал Лоран.

   -Ветки тонкие-никто не удержится выше.

   -Хорошо, слезай и побыстрее!

   Барк чуть сжал пальцы на колене Мишель и, наклоняясь близко, шепнул:

   -Жди.

   Мишель с облегчением перевел дух. Барк-свой парень и на валетов ему начхать.

   Между тем неторопливо Барк спустился вниз.

   Стражников подняли к дороге. Первым уехал Лоран. Следом двинулись и остальные. Наступили тьма и тишина

   Мишель просидел на дереве до рассвета. От утренней прохлады замерз до дрожи. Сидеть в развилке сучков удовольствие ниже среднего. Ноги, спина, зад-все ныло и болело. Пора бы появиться Барку!

   Наконец солнце краешком поднялось над горами, и золотистые лучи брызнули в глаза. Мишель зажмурился и отвернулся. Радужные круги скакали в темноте.

   Когда боль в глазах прошла, неудачный беглец обнаружил в каком положении оказался. Дерево, что дало ему приют уберегло от падения в ущелье, край которого обволакивало утренним туманом всего в нескольких шагах. От дерева к дороге крутой склон, почти без травы со слоящимися каменными плитками. Каким чудом дерево держалось среди скал на скудной земле? Впрочем, в горах такое не редкость.

   Наклонившись, Мишель попытался увидеть дно ущелья, но оно еще скрывалось в сумраке и по всем видам очень далеко внизу!

   "Бедняга, Умник! Косточки теперь его внизу растащат падальщики!"

   Жаль было до слез скакуна...

   Мишель стиснул кулаки.

   "Они об этом еще пожалеют! Он им за все отплатит! Надо спускаться. При свете дня меня тут легко обнаружат!"

   Он осторожно спустился с дерева. Боль в ноге не прошла, но притупилась.

   Царапины на руках и на лице уже не ныли. На Саргоне все быстро заживает, если ухитрится не сдохнуть!

   Мишель сел под деревом и загрустил. Штаны и камзол порваны во многих местах до тела. Ссадины уже заживали и чесались неимоверно.

   Есть, и пить хотелось до жути... Подниматься одному по осыпи к дороге опасно-соскользнешь и уедешь на пузе в пропасть в один миг!

   Услышав стук и скрип колес по дороге, и фырканье лошаков, Мишель напрягся и несколько мгновений соображал-не забраться ли на дерево обратно?

   Повозка, невидимая снизу, остановилась напротив дерева.

   На краю показался селянин в серой мешковатой одежде с мотком веревки на плече.

   Прикрыв ладонью глаза, всмотрелся.

   -Держи!

   Барк, а это был он, размахнувшись коротко, зашвырнул веревку в сторону Мишель.

   Он быстро обвязал конец веревки вокруг талии и вскоре уже оказался на дороге.

   Двухколесная повозка, запряженная двумя лошаками стояла на противоположной стороне возле сосны, впившейся узловатыми корнями в каменистый склон.

   В повозке, кутаясь в плащ, сидела незнакомая Мишель девушка, в коричневом платье и белом чепце.

   Барк внимательно осмотрел Мишель.

   -Чертова магия! Никогда бы не догадался что ты-Михаил!

   -Клер?

   -Да, она мне все рассказала. Ее сунули в каморку под замок в казарме стражи, как только она стала расспрашивать про Ярослава.

   -Что с ним?

   -Вчера утром его дюжину отослали по приказу первого валета к перевалу. Для сопровождения торгового обоза из города на холме. В любом случае Клер его не смогла бы догнать. Клер выпустят, я думаю, сегодня. Она им не нужна. Только не вздумай возвращаться в свой дом! Там сидят люди первого валета.

   -Ты знаком с Клер? Никогда раньше не говорил.

   Барк криво улыбнулся.

   -Живем мы долго и поскольку нет семей, меняемся партнерами то и дело. Мы с Клер одну сорокадневку были вместе. Ну, ты понимаешь, о чем я?

   -Были любовниками?

   "Про мою бывшую подругу все новые истории удается узнать!"

   -Еще какими! Нашим любовным воплям завидовали дворцовые кошки!

   Да что там! Хватит воспоминаний! Выглядишь неплохо. Руки, ноги на месте?

   -Нормально....

   -Локси отвезет тебя в город и спрячет в своем доме. Иди-переоденься в женское. И умойся-как через трубу пролезала!

   -Меня ищут?

   -Ищут девушку в мужской одежде, а две девушки в повозке не вызовут вопросов.

   -Ты уверен в этой Локси?

   -Моя подружка сейчас. Наш роман в разгаре. Сделает для меня все что угодно. - Хвастливо заявил Барк и тут же почесал затылок. - Ревнивая только, как кошка! Право слово!

   -Жаль слорса, я к нему привык, как к человеку...

   Барк оглянулся на девушку в повозке и, понизив голос сказал.:

   -Я в жизни еще не разу не видел мертвого слорса. Буду очень, очень удивлен, если твой красавец и впрямь свернул себе шею.

   -Не понимаю...

   -Как и я.

   -Слорсы-бессмертны?

   -Мы ездим на них, но знаем о них гораздо меньше, чем они про нас!

   Не будем тянуть время. Езжай.

   -А ты?

   -Я вернусь в город окружным путем. Сиди в доме и нос не высовывай! Я сегодня вечером или завтра утром приду. Да, и про Кину, помалкивай. Если ты мне друг.

   -Спасибо, Барк! Ты настоящий друг! Я буду нем как рыба.

   -Сочтемся, красотка!

   Барк махнул рукой и полез в кусты вверх по склону. Когда Мишель дошел до повозки Локси встретила его настороженным взглядом. Кареглазая, курносая, с веснушками на щеках. Заморгала удивленно.

   -Ты девушка?

   -Как видишь. Меня зовут...

   -Не надо говорить, не хочу знать! - перебила торопливо Локси. - Одевайся, и уедем быстрее!

   -Умыться бы.

   -Смочи вот эту тряпку водой из фляжки и вытри лицо.

   Сажа с трудом оттиралась. Локси взялась помогать.

   -Без мыла получается плохо. Экая замарашка!

   Одежду валета Мишель сбросил в кусты. Влез в юбку и надел через голову широкую рубашку, на талии Локси быстро помогла застегнуть темно-синий лиф. Потом нахлобучила на голову чепец.

   -Похожа на помощницу кухарки, что только что растопила печь!

   Локси улыбнулась.

   -Полезай и поедем!

   Ношеные кожаные башмаки Мишель натянул уже в повозке на охапке соломы. Локси дернула вожжи, и лошаки бодро зацокали по дороге под скрип плохо смазанных колес.

   "Вот, блин, Золушка едет на бал! А ведь и, правда, сегодня во дворце бал!"


   Домик всего в двух кварталах от моря, от набережной. Локси была служанкой у дамы пик Сандры.

   Доставив, Мишель к себе, Локси немедленно умчалась в особняк хозяйки. В ожидании бала вечером в королевском дворце, дамы как с ума посходили. Все готовились появиться перед королем и валетами в обновах. Подгонки, примерки, утюжка...

   Локси еще и прачкой была по совместительству.

   Под навесом во дворе стояли два деревянных чана. В одном из них замокало белье.

   Мишель натаскал в пустой чан из колодца воду, разбавил горячей с кухни и залез принимать ванну, отмачивать ушибы и ссадины.

   Ага, просто сказать-натаскал и разбавил.

   Колодец имелся во дворе, да пока ведро с водой зачерпнешь и поднимешь с глубины-руки отмотаешь!

   На кухне, на плите в большой медной кастрюле грелась вода. Залить воду, растопить плиту дровами. Ждать пока закипит...

   В общем, в ванну Мишель попал только к обеду. Желание тщательно вымыться в горячей воде преодолело все преграды.

   Нет, жители королевства пик не были грязнулями-дамы и их служанки ежедневно подмывались на ночь, а по утрам умывались и протирали губками, смоченными в воде с мылом тело выше пояса.

   Стражники каждое утро начинали с умывания, мытья в проточной воде торса, плеч и шей.

   Рубашки при дворе меняли каждый день. Потому множество девушек-прачек без работы не сидело.

   Вот только бань здесь Мишель еще не разу не видел!

   Солнце припекало, распаренный Мишель блаженствовал в чане. Если разобраться-это была первая его ванна за два года. В отряде Хрипого, если только летом можно было в душе искупаться. Душевую соорудили во дворе из старой синей кабинки-сортира и бака от грузовика.

   Вода пованивала соляркой, но теплый редкий душ казался тогда чудом из чудес.

   В Саргоне вода была чистейшей, колодезной! Ни хлорки, ни прочей городской химической дряни!

   Мишель тщательно намылил голову и лицо каким-то простецким мылом. Сажа въелась в кожу, так что самому страшно на себя смотреть.

   "Дитя подземелий, блин!"

   Солнце не светило под навес. Стены, окружающие дворик, выложены из камня и высоки, так что Мишель мог не опасаться чужих глаз.

   Ссадины и ушибы успешно заживали. Слава Саргону!

   Для себя он решил, что отсидится несколько дней в этом доме, а потом попробует убраться из королевства пик. Может быть, удастся подкупить торговца на корабле?

   Без помощи Барка не обойтись.

   Мишель не смел, надеяться на то, что Умник остался жив, но слова Барка подарили хоть тень надежды.

   "Слорсы таинственные животные. Они разумны, так может быть это и не животные вовсе?"

   Голова идет кругом от всех загадок!

   Мишель намылил палец указательный правой руки и попытался стянуть кольцо. Как всегда - без результата.

   "Кто мне его подарил? Когда? Та самая таинственная незнакомка?"

   Вдоволь накупавшись, Мишель выбрался на решетчатый настил рядом с чаном и тщательно просушил волосы простыней. Волосы доставали только до плеч и Мишель никак не мог к ним привыкнуть. Никогда длинные патлы не носил!

   Как девушки выдерживают это мучение: расчесывать, мыть, завивать,...Куда не ткнись-море всяких дел!

   Услышав шорох, Мишель не обратил особого внимания. Кошки лазают.

   На повторный шорох уже точно определил место.

   На стене на самом верху на животе лежал худенький пацан лет двенадцати, растрепанный с круглыми любопытными глазами.

   Мишель прикрылся простыней и погрозил пацану кулаком.

   -Не стыдно, таращится?

   -Ты клеевая. Не трусиха. - Ответил мальчишка хрипловатым баском.

   -Да?

   -Другие визжат как резаные-оглохнуть можно!

   -Так ты подглядываешь давно уже за девушками?

   -Локси тоже ничего, но у тебя задница лучше.

   -Вот поросенок! Иди сюда!

   -Чтобы за уши оттаскать? Черта лысого!

   Пацан высоко, без лесенки не достать. Осознает свою неуязвимость, паршивец.

   "Матери твоей пожалуюсь!" - хотел ляпнуть Мишель, но вовремя опомнился.

   Нет в Саргоне ни матерей, ни отцов!

   -Как зовут?

   -Герб...А тебя?

   -Мишель.

   -Хорошее имя. Ты теперь у Локси будешь жить?

   -Ну да, некоторое время, а ты где живешь?

   Пацан засмеялся.

   -Так и сказал, ищи дурака!

   -Да мне и не надо! Так из вежливости спросила. Приходи на ужин.

   -А что будет на ужин? - насторожился Герб.

   -Оладьи пожарю-брякнул Мишель.

   -Здорово! Приду. Только ты не говори Локси, что я подглядывал, ага?

   -Ага.

   Герб махнул рукой и исчез из виду.

   Спустя несколько минут до Мишель дошло-это был первый пацан, который ему встретился в Саргоне.

   Кругом все взрослые, а детей и подростков нет и в помине. Откуда же взялся Герб?

   Надев после купания только рубашку, Мишель вернулся в дом, пошарил по шкафам. Ничего съестного не обнаружил. Мука соль, сахар куском, в баночках специи. Так что ж - печь оладьи?

   Герб явился ближе к вечеру. Принес за пазухой котенка-серого, ушастого. Мех у зверька мягонький как пушок.

   Мишель занялся котенком, тот, судя по тугому брюшку, был сытенький и игрался с неохотой, жмурил глазки.

   -Как зовут его?

   -Как хочешь назови,подарок.

   -Огромное спасибо!

   -А где оладьи? - пацан уже был на кухне. Осматривался по хозяйски.

   -Тесто поставила, надо подождать пока поднимется.

   -А дрожжи положила?

   -То-то я думала чего-то не хватает...

   -Да-а-а. Кухарка ты никакая! - уныло заметил Герб.

   Герб сбегал к булочнику, благо пекарня оказалась на углу. Принес дрожжи и половинку пшеничного каравая. Деньги у Мишель сохранились в кошельке на поясе и, бросив мужскую одежду, кошелек он захватил с собой.

   В шкафу у Локси нашелся вишневый джем и в ожидании теста сделали по бутерброду со свежим хлебом.

   Жевали бутерброды, разглядывая друг друга.

   -Как ты попал в Саргон?

   -Карту стащил у брата. Он привез с армии. Где взял не рассказывал. Я выпрашивал, выпрашивал, да и стащил!

   А потом ...так случилось,... что пришлось бежать из дома и прятаться...Карта сработало чудно..

   -Давно здесь?

   Герб засмеялся.

   -Новенькая ты Мишель! Только новенькие такой вопрос задают!

   -Не хочешь отвечать-твое дело! - Мишель пожал плечами.

   -Не обижайся! Двадцать сорокадневок я здесь-два года примерно, по-нашему, по силурийски!

   -Как называлась твоя страна?

   -Силурийская империя! Ты что не слышала о такой?!

   -На моей планете такой не было.

   -Ну так ты с другой планеты или иного измерения, таких я тоже встречал!

   Герб заглянул в кастрюлю.

   -Поднимается тесто. Надо плиту разжечь.

   -Поможешь?

   Герб всплеснул руками.

   -Мишель-ты неумеха!

   -Я тут первый день-ничего не умею и всего боюсь.

   -Со мной не бойся! - покровительственно заявил мальчишка. - Пойдем-покажу.

   -Ты тут раньше бывал?

   -Так все плиты на кухнях одинаковые!

   Между делом Герб рассказал о том, что живет у порта, рядом канатными мастерскими, подрабатывает как посыльный, курьер и разносчик, помогает булочнику.

   Очень жалеет о том что застрял в своем возрасте и взрослеть не получается никак! В общем, в Саргоне ему нравилось. Ходить в школу не надо, нет над ним надзора и командиров. Пусть он всего лишь двойка пик, но мирная сытная жизнь здесь гораздо лучше того, что он оставил в родном мире.

   -Пусть я лучше пацаном тут проживу сто лет, чем вернусь назад!

   -Расскажи мне про свой мир.

   -Неохота... - буркнул Герб.

   Тема явно была неприятная.

   В сумерках вернулась домой усталая Локси и обнаружила у себя на кухне Мишель в одной нижней рубашке и хихикающего пацана напротив. Играли в карты на раздевание. На блюде под чистой салфеткой горбатились золотистые оладьи, расточая запах выпечки на весь дом. Оладьи пожарил Герб. Мишель только была в подручных.

   -Ты опять за свое!?

   Локси подбоченилась и топнула ногой.

   -Проваливай и побыстрее! Мишель, он жульничает и очень нагло! А еще подглядывается за девушками во время купания!

   Герб засмеялся и шмыгнул к двери. Локси попыталась поймать его за волосы, но промахнулась.

   -Спасибо, Мишель, ты классная! - донеслось уже от двери.

   Мишель налила девушке и себе чаю и сняла салфетку с оладий.

   -Вкуснотища! - Локси тут же набила полный рот-Парень нахал, но талант имеется! Я голодная как зверь! У дамы не присела не на миг! Ноги гудом гудят! Бал у короля не каждый вечер! Представляешь?

   -Еще бы!

   Сожалений о того, что не попал на бал, Мишель не испытывал. "Пришлось бы напяливать тяжелое, неудобное платье, цеплять серьги и ковылять на высоких каблуках! Я отвертелся от неприятных процедур!"

   Локси закатила глаза.

   -Хотя бы одним глазком посмотреть на бал! Сандра уехала во дворец шикарная как кинозвезда!

   "Кинозвезда!" - слово царапнуло слух. В Саргоне нет кино и нет кинозвезд!

   Слово то появилось в двадцатом веке!

   -Локси - ты с Земли? Из какой страны?

   Девушка нахмурилась и заткнула сама себе рот оладьей.

   Больше ничего Мишель из нее вытянуть не смогла.

   Тем более что в дверь постучал Барк. При полном снаряжении-В кирасе, в шлеме и с коротким копьем.

   Стражник был в патруле и увильнул от исполнения обязанностей на пару часов. Грех не воспользоваться случаем! Во дворце собрались не только все дамы, но и все валеты, а также иные подданные королевства пик не ниже девяток.

   Барк перекинулся с Мишель всего парой слов и был уведен на второй этаж в спальню, как оказалось не такой уж утомленной Локси.

   Мишель отправился спать в меньшую спальню в мансарде. Окно открыл заранее, иначе накопившаяся за день духота уснуть не даст. Котенка забрал с собой, вытащил из-под шкафа, куда бедняга забился в испуге после появления Локси.

   Котенок немедленно оправился обнюхивать и изучать всеми кошачьими способами комнатку, а когда Мишель уже засыпал, забрался на одеяло и тихо замурчал.

   ....Трава под ногами зеленая и невероятно мягкая. Живой изумрудный ковер!

   "Под ногами...А чего это я напялил эту синюю юбку до земли!?"

   Мишель оглянулся. Над головой вместо неба серое ничто. Лужайка ровная как стол, уходящая в бесконечность....

   Мишель хотел сделать шаг, но ничего не вышло. Ноги как приросли к этой лужайке!

   Рядом с ним в одну шеренгу на расстоянии вытянутой руки стояли люди-пятеро. Стражник, две девицы в передниках горничных и в чепцах, селянин в пыльной одежде и первый валет пик. Кроме этого офицера Мишель никого не узнал.

   Первый валет повернул голову и усмехнулся.

   -Так ты жива, дорогая? Я не поверил в твою смерть и угадал. Где ты затаилась?

   -Пошел к черту, козел!

   Лицо валета вытянулось. Прочие людишки побледнели и затаили дыхание.

   -Мы можем встретиться и не в игре и по иному, подруга!

   Мишель опустил руку вдоль бедра и нащупал под подвязкой кинжал в ножнах.

   -Иди ко мне и все решим! Не можешь, мудозвон!?

   Валет выдернул шпагу из ножен. Только он тоже не мог и шага шагнуть, а до Мишель от него было метра три.

   Мишель расхохотался и тут же поперхнулся воздухом, как будто голову высунул в окно скоростного поезда!

   Впереди было ровное поле, а рядом только селянин в пыльной одежде. Они шли рядом. Все остальные люди исчезли.

   Лицо мужчины средних лет неподвижно, смотрит под ноги.

   -Куда мы идем? Кто ты?

   Мишель попробовал остановиться, только ноги сами несли его вперед.

   "Уж очень реалистичный кошмар приснился! Надо проснуться!"

   Мишель ущипнул себя за руку. Никакого эффекта! Закрыл глаза, открыл. Ничего не изменилось. Он на пару прогуливался по бескрайней лужайке с тусклым незнакомцем.

   -Не пугайся девочка, мы в игре. Терпи и все кончиться. - Тихо сказал селянин, не поднимая головы.

   -В какой еще игре?

   -Игра звалась у нас "шесть на шесть".

   У каждого игрока по шесть карт в начале игры. Первый игрок ходит любым количеством карт одной масти, а второй должен их побить. И так пока колода не закончиться. У кого осталась карта на руках-проиграл.

   - Ты хочешь сказать нами играют как картами?!

   -Мы и есть карты...

   "Тогда это не луг, а игровой стол!"

   -А что козыри?

   -Только не пики... Иначе бы на груди у нас был золотой медальон на цепочке...

   -Мы что должны встретить другие карты?

   -Если второй игрок не сможет нас побить, то заберет себе...

   -Побить в каком смысле?

   -Ну вот, накаркал...

   С дальнего конца поля приближались стремительно два черных силуэта.

   Два всадника на слорсах. Один всадник в черном, другой в белом.

   -Глаза закрой, так легче будет!

   Ноги несли вперед. Мишель ощутил прилив страха. Задрал на ходу юбку и вытащил из ножен кинжал.

   -Это не поможет. Пиковый валет и козырной валет червей... Нас побили...

   Селянин еще что-то шептал, а Мишель с холодом в груди увидел как всадники, приближаясь для удара, готовят один копье, другой длинный блестящий меч. У всадника в белом на груди сверкает медальон. Всадник в черном... Ярослав??!

   -Ярослав, это же я!!

   Валет пик, с безумным взглядом проносясь мимо бьет копьем селянина прямо в грудь...

   Всадник в белом рубит с седла. Дикая боль в макушке... хруст костей... все летит кувырком и нечем... нечем дышать... Удаляются глухие удары копыт по земле... Тьма накрывает все рывком и приходит блаженное ничто...

   ...Мишель кашляет и судорожно хватает ртом воздух, щупает голову... Раны нет. . .Садиться на траве. Смахивает слезы боли с глаз.

   Рядом хрипит и едва копошится давешний селянин. Мишель бросается на помощь, но тот отстраняет руку помощи.

   -Уже все хорошо...

   Садиться, морщась и держится рукой за грудь.

   -Нас убили? Где мы? В раю? Когда этот кошмар кончиться?!

   -Нас побили, девочка и мы теперь в отбое. Для нас игра кончилась.

   -Это все понарошку?

   -Как сказать... Ощущения самые натуральные,...Если Саргон захочет сыграть еще партию-карты раздадут и все начнется заново...

   -Пиковый валет-я его знаю, почему он тебя ударил? Он же был мне другом. Он не остановил второго всадника!

   -Здесь нет друзей, девочка, есть только боль и страдания. Если выпадет нам встретиться-ты меня убъешь-таковы правила.

   -Я не хочу никого убивать!

   -Придется... Пиковый валет тоже не хотел убивать... Вон он идет... Все объяснит...

   Совсем рядом бежит по камням ручей. Здесь не поле, а укромная лощина.

   Ведя в поводу слорса вдоль берега ручья идет валет пик. Ярослав бледен. Кусает губы.

   Мишель быстро поднялся на ноги. Оглянулся. От конного не убежать...

   -Мишель, не бойся! Я все объясню!

   -Я тебе не шашлык, козел! Куда пику спрятал! - Мишель орал на бедного валета, а тот смирно стоял на расстоянии трех шагов и молчал. Говорили только глаза. Умоляющие, виноватые...

   -Это же не я ударил тебя... Я бы не смог... Валет не бьет даму своей масти.

   -Стоп! Если это игра, карточная игра, то в партии участвует одна колода и в игре должен быть один пиковый валет?! А я видела первого валета и теперь еще и ты здесь! Что-то не сходиться!

   Ярослав печально улыбнулся.

   -Есть игры, в которых раздаются сразу две колоды, а, кроме того, Саргон может жульничать.

   Мишель прикусил язык.

   Может ли божество целого мира быть картежником и жуликом?

   Даже в слух такое не стоит произносить...

   "Что я вообще знаю о Саргоне? Не о мире, а о его творце? Одни слухи!"

   -С чего ты взял?

   -Многолетние наблюдения... - уклончиво ответил Ярослав, явно довольный тем обстоятельством, что Мишель перестала браниться и сбавила тон.

   -Я так рад тебя видеть. Меня с моими людьми услали к перевалу...

   -Да, Барк мне рассказал. - Перебил Мишель. - Что за срочные дела?

   -Королевский караван из города на холме. Извини, я не успел тебя известить.

   "Вот, блин, он же ничего не знает!"

   Мишель лихорадочно соображал - стоит ли рассказывать валету обо всем-о предупреждении Вертины, о попытке бегства, о потере слорса и о своем убежище в домике Локси...

   Ярослав сейчас далеко и помочь пока не сможет. А расскажешь - как бы не натворил дел сгоряча!

   Ободренный валет между тем продолжал болтать и уже взял девушку за руку, поглаживал ладошку вполне эротично.

   "Вот приставала!"

   Мишель немедленно высвободил руку из игривых ручек. Прикосновения рук валета были приятны и это пугало.

   -Все равно я зла на тебя! Почему не предупредил об этой чудовищной игре?

   -А ты бы поверила? Пока не испытаешь на себе-не поверишь и не поймешь.

   -Я бы поверила!

   -Может быть, отойдем к ручью и присядем, пока место свободно?

   -Пока?

   -Если в игре две колоды то вскоре здесь будут толпиться от семидесяти двух до ста четырех карт, то есть человек.

   "Значит сюда вскоре заявиться первый валет пик, и кто-то из его головорезов!"

   Свой кинжал Мишель потерял неизвестно где и ощущал себя без оружия совсем не комфортно.

   -Где твое оружие?

   -Сюда в этот карман времени попадают уже без оружия. Оружие есть в игре и в жизни.

   -А как же слорс? Он же настоящее оружие-затопчет кого угодно!

   -Слорсы попавшие в игру глупеют и становятся очень смирными.

   -Глупеют?

   -Да, здесь с ними уже невозможно общаться. Мой Серко - сама посмотри-лошадь лошадью!

   Слорс валета посматривал по сторонам равнодушными лиловыми глазками и нюхал траву под ногами.

   -Ты дал имя слорсу?

   -Он со мной много лет и как же без имени? - удивился Ярослав.

   Они сели на травяном бугорке. Мишель расправил юбку, чтобы не мялась. Синее платье, надо сказать, было удобным. Сидело все отлично. Нигде не жало и не сбоило. Саргон пошил для всех одежду сам? Он - бог - что ему стоило!? Щелкнул пальцами и готово!

   Внизу под обрывом звенел по камушкам светлый ручей. Какие-то мелкие рыбешки вились в струях.

   Если не смотреть наверх на серое ничто вместо неба, то сплошная идиллия!

   -Ты назвал это место карманом. Почему?

   -Это место, эта долина вне времени и пространства. Это не на Саргоне. Это нигде... Никогда нет солнца, луны, звезд. Всегда сумрак серый... Пребывание в игре никак не влияет на твою обычную жизнь в Саргоне. Игра-только миг.

   Мишель потрогал макушку.

   -За этот миг я огребла по полной программе...

   -В Игре не убивают на самом деле. Боль, страдания, страх-все это есть, но физически никто не страдает. Нет ран, нет смертей. У тебя хорошие шансы-дама пик не последняя карта в колоде. Это лучше чем десятка или шестерка. Сегодня не повезло-против тебя бросили козырного валета.

   -Спасибо за утешение. Когда вернешься в город?

   -Завтра к обеду. Я навещу тебя, не возражаешь?

   "Вот настырный!"

   -Встретимся лучше в порту, хорошо?

   -В порту?

   -Хочу нанять какой-нибудь парусник и прокатиться. Что в том странного?

   Ярослав улыбнулся, терпеливо как капризному дитяти.

   -Тебя не возьмут на борт-моряки суеверны, а женщина на борту...

   -Знаю, знаю! Женщина на борту к несчастью! Глупое суеверие! В моем мире даже женщины-капитаны имеются.

   -Наш мир иной, Мишель. Лучше если ты забудешь про него. Возврата нет и здесь иные порядки. После ночи молодой луны в город приплывут многие гости. Моряки из королевства червей суеверие это не поддерживают. Их корабль можно нанять для прогулки, только с определенной осторожностью. Люди червей не брезгуют работорговлей.

   -На Саргоне торгуют женщинами?

   -Всякое бывает. Однажды королю Рудольфу пришлось выручать похищенную даму пик у пиратов.

   -Расскажи.

   Ярослав не заставил себя ждать.

   Дама пик Сорвина была известна своим смелым и дерзким нравом. Она была близкой подругой первой дамы Лессы, вела очень вольный образ жизни и не раз становилась победительницей в праздник ночи молодой луны. Никто не заподозрил ничего плохого, пока ее служанки не прибежали с сообщением о том, что госпожа поднялась на борт черной шхуны и обратно не вернулась.

   Сорвина обожала менять любовников как перчатки, при дворе решили в начале, что симпатичный моряк привлек внимание дамы и, натешившись с ним, она вернется на берег. Служанки твердили о том, что указанная шхуна покинула порт и весьма поспешно.

   Все выглядело как похищение.

   Король Рудольф отправил в погоню на нанятом паруснике дюжину стражников во главе с валетом Хайнсом.

   Вернулись они через две недели с известием о том, что работорговцы продали Сорвину на Подветренные острова в гарем пиратского вожака по кличке Морской сокол.

   На подветренные острова отправилась делегация с предложением выкупа за Сорвину. Но дерзкий пират решил не расставаться с пленницей и отказался принять выкуп.

   Рудольф договорился с другими королями Саргона, и объединенная эскадра разнесла в пух и прах, как пиратскую флотилию, так и гнездо Морского сокола. Тузы пустили в ход свою магию и сожгли все дотла... Вместе с Сорвиной.

   -Хороши спасатели!

   -Всем был преподан урок и больше дам в Саргоне не похищали.

   -Выходит так, что мне похищение не грозит?

   -История с Сорвиной произошла очень давно и на Подветренных островах появилось новое непуганое поколение пиратов. Зачем рисковать, Мишель?

   -Почему же пиратов терпят? Почему не уничтожат?

   -Они есть, они нужны Саргону-так говорит его величество. Если бы они мешали Саргону, то сама понимаешь-их бы не стало в мгновение! Мне же кажется что пираты нужны королям для выполнения всяких грязноватых дел, которые не желательно поручать своим людям. Наемники, изгои, люди, ушедшие из королевств и живущие сами по себе... Их не жалко, если вдруг сдохнут, выполняя заказ. Саргон снисходителен к людским страстям. Что за дело игроку - чем там заняты карты в коробке после игры?

   -С кем же играет Саргон?

   Ярослав не успел ответить.

   -Бог, мой, девочка, ты жива?

   Опираясь на полированную трость к ручью приближался король пик Рудольф.

   "Легок на помине!"

   Мишель поспешно поднялся на ноги, чтобы приветствовать его величество.

   Король непривычно одинок. Ни свиты, ни охраны.

   Долина постепенно наполнялась людьми. Приходя в себя многие лежали или сидели. За Рудольфом не последовал никто.

   -Ваше величество.

   -Я рад вас видеть, дети мои. Все случилось, Ярослав. В ночь маскарада я стал пленником башни туза пик.

   -Мой король!

   "Переворот?!"

   Рудольф остановил валета жестом.

   -Ты мне не сможешь помочь. Подчинись Иржи и будь послушен. Находясь на свободе, ты окажешь больше пользы.

   -Я что-то придумаю, мой король! Я вытащу вас из заточения!

   Рудольф устало улыбнулся.

   -Может быть, но только не сейчас. Стража здесь в городе у моря вся на стороне Иржи.

   -Вертина?

   -Первая дама как ты и предполагал - участник заговора. Смерть Лессы не случайность. Ты вовремя сбежала, Мишель!

   На миг Ярослав лишился дара речи.

   -Ты мне ничего не сказала!

   -Извини, - Мишель потупился-Не хотела тебя огорчать. Про заговор против короля я ничего не знала, поверь мне!

   -Перед началом дела она им нужна была для ритуала. - Сказал король.

   -Клятва на теле?

   -Да.

   Мишель встрепенулся.

   -Клятва на теле? Что за клятва?

   Король поджал губы, взглянул искоса.

   -Со времен античности имелся ритуал. Когда заговорщики собираются на последнее перед выступлением собрание, они клянутся друг другу в верности и скрепляют клятву, вступая в связь с одной женщиной. Во времена античности для этого использовали рабынь. Тебя изнасиловали бы не дожидаясь ночи молодой луны. Все участники заговора, один за другим...

   Мишель покрутил враз вспотевшей шей.

   "Хорошенькие тут ритуалы устраивают! Если вспомнить, как я первый раз увидел Клер!"

   -Вертина была у меня позавчера и намекала на что-то такое.

   -Вот как? Не похоже на нее. Она скрытная и не болтливая дама.

   -Может быть, она просто пожалела Мишель, ваше величество?

   -Жалость... Жалость - чувство в Саргоне малоудобное, Ярослав, и ты прекрасно это знаешь. У Вертины свои планы и свои интриги. Она в интригах как рыба в воде.

   -Чего же хочет от вас Иржи, ваше величество?

   Король устало потер лоб.

   -Иржи не может стать королем, но власть он захватил. Будет управлять моим именем с одобрения туза пик. Убить меня они не посмеют. В этом случае по карте придет новый король пик. Незнакомый им и опаснее старого Рудольфа...

   -Иржи желает власти-это понятно, а вот чего желает старый хитрец Альбрехт? Альбрехт-это имя туза пик. - Пояснил для Мишель Ярослав.

   "Как прикажете бороться со всей стражей и самим тузом пик? Моя реакция была верной - валить отсюда надо и быстрее!"

   Только сказать Мишель ничего не успел.

   Порыв ветра ударил в лицо, и пришла тьма...

   ...Где-то неподалеку орал петух. Кукарекал паршивец нагло и громко.

   "Утро?"

   Мишель сел, щурясь и зевая на постели. В окно светил рассвет. Котенок, насторожив уши, лежал на подоконнике и вертел забавно головой-наблюдал за стремительными пируэтами ласточек.

   "Игра приснилась во сне? Не похоже! Слишком все живо и ярко.

   Я узнал кое-что новенькое и меня увидел первый валет. Это очень плохо! Будут искать."

   От грядущих неприятностей засосало под ложечкой.

   Когда Мишель, умывшись и причесавшись, спустился на кухню, Барк и Локси уже завтракали. Доедали вчерашние оладьи.

   Барк одет только в штаны, а на Локси длинная тонкая рубашка. Такая тонкая, что просвечиваются темные соски грудей!

   Она окунает оладьи в миску джемом и кормит стражника из своих рук. А тот довольный как кот, только что не мурлычет!

   -Оставьте мне пару, имейте совесть!

   -Ты еще напечешь! Не ожидал-такие скрытые таланты есть рядом! - Барк засмеялся.

   -Тебя не взгреют за то, что ушел из патруля?

   -Кто? Во дворце маскарад, попойка, валеты всю ночь, небось, занимались любовью и будут спать до обеда!

   Барк и Локси весело засмеялись. Чувствовалось, что ночь удалась. Ишь как лица сияют!

   -Первый валет сегодня ночью захватил короля Рудольфа и сунул в башню туза! Теперь Иржи - правитель королевства пик! - выпалил Мишель, злобно провожая взглядом последнюю оладью.

   Локси ахнула. Стражник сдвинул брови.

   -Ты что такое говоришь?

   -Я ночью был в Игре и говорил с королем. Так что ты все проспал, дружище!

   Барк помрачнел, отложил последнюю оладью на тарелку.

   -Подробнее можешь рассказать?

   -При ней?

   -Локси?

   Девушка фыркнула и, гибко поднявшись, вышла из комнаты.

   "Тянется как кошка поутру! Кокетка!"

   Мишель тут же завладел оладьей и рассказал про ночные видения.

   Барк выслушал все внимательно, не перебивая.

   -Мне надо в казармы!

   -Зачем? Может лучше тебе спрятаться?

   -Прятаться? Странные мысли в твоей голове! С первым валетом у меня не было проблем.

   Барк вышел из комнаты и зашептался с Локси. Ясен пень, она там торчала за дверью и все подслушивала!

   Плита холодная, чая нет... ДЖЕМ СЛОПАЛИ... Беда с этой Локси!

   Спустя час Мишель остался один. Расчесал волосы, попробовал завить косу, только ничего не получилось.

   -Черт с ними! Буду ходить лохматым!

   Тем более что ходить особенно некуда.

   Он в доме этом как пленник. Осталось первому валету найти этот дом и приставить стражу!

   "Выходит так, что туз пик не всемогущ! Иначе бы нашли меня сразу! А может быть у туза своя игра и помогать козлу Иржи он во всем не намерен?"

   Мишель нашел нитку и иглу и занялся штопкой мужской одежды.

   Чинить одежду самостоятельно он научился в отряде Хрипого. Прошел военную школу, так сказать! Научился жрать всякую гадость, засыпать в любой обстановке. .. Много всяких полезных и ненужных навыков дает армейская жизнь! Главное не надейся ни на кого и не бойся!

   "Все помирают! Никто жить вечно не умеет! - твердил Хрипой-Как ты жил - насрать! Вот умереть ты должен правильно, без страха!"

   Мишель поежился от воспоминаний о прошлой жизни.

   В Саргоне тоже не расслабишься!

   На пятый день в домике Локси Мишель озверел от безделья и скуки окончательно. Целый день один и кроме котенка Дымка ни одной души рядом! Каждую ночь засыпал со страхом-вдруг Саргон возжелает, перебросится картишками... С кем этот козел все же в карты играет? Сам с собой?

   Барк приходил всего лишь раз. Он посоветовал и близко к окнам не подходить, сидеть тихо как мышка. Дверь никому не открывать.

   Стража ищет даму пик Мишель, укравшую драгоценности короля Рудольфа.

   Обещана первым валетом награда в двести благословений тому, кто укажет место, где прячется воровка-дама.

   От таких новостей у Мишель дух захватило.

   "Какая же сука-этот первый валет! Придумал не хилый ход! Докажи что не при чем! Засунут под замок и финита!"

   -Локси надежна? Все же двести монет-не малая сумма!

   -Не сомневайся в ней. С виду она не общительная и скрытная, но человек проверенный и надежный!Характер у нее такой-трудно с людьми новыми сходится!

   Надежная Локси целыми днями пропадала в доме своей госпожи и вечером появлялась еле живая от усталости. Хорошо хоть приносила с собой остатки ужина со стола дамы.

   Полуголодный и злой Мишель вытер пыль и помыл полы в домике, подмел двор, перестирал всю свою одежду. После обеда нагрел воды и забрался в чан под навесом. Днем солнце припекало уже чувствительно. Вскоре и греть воду не потребуется, жаркое солнце согреет как кипятильник!

   "Лето пришло в Саргон? "

   Мишель мрачно разглядывал свои гладкие колени, торчащие из воды. Настроение на нуле...

   "Еще пару дней и сбегу к чертовой бабушке!"

   -Не спишь, красотка?!

   Герб сидел на стене и болтал ногами. Взъерошенный как воробей с пухлой серой котомкой на боку.

   Мишель обрадовался знакомцу и поднялся в чане. Оперся на край.

   -Привет, Герб! Где пропадал?

   Герб округлил глаза и присвистнул.

   -Классные у тебя сиськи, Мишель!

   Мишель чертыхнулся. Пацан видел его выше талии. Ну и что? Визжать и прикрываться руками? Груди симпатичные-чего их прятать?

   -Сиськи у коровы, придурок! У девушек - груди!

   Герб почесал в затылке.

   -Ну, извини...

   -Тебе понравились?

   -А то! Так и смотрел бы весь день!

   -Лучше спускайся и потри мне спину мочалкой.

   Герб обалдел и потерял дар речи на несколько мгновений.

   -А можно?!

   Мишель засмеялся.

   -Его зовут, а он не верит!

   Герб не, сколько тер спину Мишель, сколько таращился на нее и потел то ли от усилий, то ли от переживаний.

   -Где был так долго?

   -Зарабатывал в порту. Нырял за монеткой.

   -Это как?

   -Важные господа приплыли в город, денег у них много. Я подплываю к кораблю и кричу, чтобы бросили монету, мол, поймаю в воде!

   -Кидают?

   -А то!

   -Как же ты монетку ловишь? Она же камнем идет ко дну!

   -У меня в начале есть своя, за щекой-если не поймаю-выныриваю и показываю. Им издалека не видно-какая в руке у меня. Эти выпендрежники не любят когда монету не удается поймать и сразу бросать перестают! А так просто-ныряй и глаза шире открывай-монета-то блестит!

   -Глаза же будут болеть от морской воды!

   -Сначала да, а потом привыкаешь..Слушай,Мишель, ты чего такая худая? Локси не кормит?

   -И вовсе не худая! - обиделся Мишель.

   -Ребра видно и позвонки пересчитать можно! Если бы не сиськи-вылитый пацан!

   -Опять за свое?

   Герб шлепнул себя по губам и улыбнулся. Мишель замер.

   "Отличная мысль! Подстричь волосы, надеть одежду Герба и никто ничего не заподозрит!"

   -Болтун, отдай мочалку.

   Смыв пену, Мишель выбрался на решетчатый настил на глазах у Герба и тщательно вытерся простыней.

   Подмигнул ему.

   -Если я худая-чего так глазеешь?

   Герб отвел глаза.

   -Да, ладно!

   -Котомка вся раздулась. Принес что?

   В котомке у Герба оказался свежий пшеничный хлеб, круг копченой колбасы и кусок ноздреватого сыра.

   Мишель, надев рубашку, быстренько сделал по паре бутербродов.

   -Давно не ел такой вкусной колбасы! Ты настоящий друг!

   Герб засмеялся.

   -Ты чудная, Мишель! Говоришь как парень: "не ел"!

   -А может я и есть - парень!

   Герб после этих слов смеялся до слез.

   -Ну, ты даешь?! Парень!

   Мишель ухмыльнулся.

   "Смейся, смейся, мелкий! Жаль нельзя все тебе рассказать-то то бы рот разинул!"

   Герб нехотя съел один бутерброд, сытый был видимо. Предложил съиграть в карты.

   -Нет уж, я несколько дней назад ночью в игру попала, огребла по голове мечом! Я на карты теперь смотреть не могу.

   Парень прищурился.

   -Так это тебя ищут, Мишель, по всему городу? Ты-дама пик, сам видел тату на плече.

   -Может быть и меня, а ты что, решил меня сдать?

   -Чего мелешь?! - рассердился Герб-Я своих не выдаю!

   -Я своя?

   -А то!

   Помолчали каждый о своем.

   -Чего замолк?

   Парень замялся. Посмотрел искоса нахальными зелеными глазками.

   -А можно я твои груди потрогаю?

   -Мал еще! - рявкнул Мишель.

   Герб покраснел.

   -Ты не думай... Я уже бывал с девушкой, знаю как чего!

   -Эгей! Ты ко мне в любовники намылился?! Шустрый мальчик! Руки выдерну, мелкий!

   -Я не мелкий! - обиделся парень.

   -Тогда не хами, чувак!

   -Кто?

   -Так в нашем мире пацанов называют.

   -А девок как называют у вас?

   -Телками... - нехотя признался Мишель.

   Герб захохотал.

   -Мишель-ты "телка"!

   Мишель тут же отвесил ему звонкого щелбана по лбу.

   -Может я и "телка", да только ты совсем не мой бычок!

   С Гербом время прошло быстро, но ушел он через стену во дворе, как только услышал скрежетание ключа в двери. С Локси у парнишки отношения не сложились.

   Мишель подхватил из рук Локси довольно тяжелую плетеную корзину с крышкой.

   -Откуда столько?

   -Сандра принимала в своем доме дам, включая первую даму, так что вкусностей осталось очень много!

   -Объедки?

   -Какие мы капризные!

   Локси подбоченилась.

   -Тащу, надрываюсь через полгорода, а она нос воротит! Никакие не объедки-с больших тарелок все взято!

   -Не сердись, извини меня.

   Локси фыркнула и ушла наверх в свою спальню.

   Мишель заглянул в корзинку. Пахло, из которой очень заманчиво. В пакетиках из вощеной бумаги здесь лежали колбасы, паштет с зеленью, поджаренные тонкие хлебцы и даже гроздь темно-синего винограда. Отдельно лежали слегка помятые пирожные.

   "Холодильников здесь еще не придумали-куда все класть? Пропадет же!"

   При виде пирожных слюнки потекли. Сладкого хотелось неимоверно последние дни.

   Мишель налил в кружку теплой воды из чайника и мгновенно слопал одно пирожное. Крем и бисквит таяли на языке, а небо ощущало вкус нежный и не приторный.

   В общем, когда переодетая в длинную ночную сорочку, спустилась в кухню Локси, пирожные закончились...

   -Они были такие маленькие... - покаянно сказал Мишель.

   -Я и не хотела...

   Локси села, напротив, через стол на табурет.

   Огонек свечи плясал в ее зрачках.

   -Мишель, тебя ищут по всему королевству и боюсь, что скоро найдут.

   -У тебя будут неприятности?

   -Если считать неприятностями двадцать ударов кнутом на площади...

   -Ты не шутишь?!

   -Везде объявили, что за твое укрывательство назначено такое наказание.

   -А за выдачу?

   -Уже триста благословений.

   -Я дорожаю. Имеет смысл подождать еще. Может, дойдет цена до тысячи?

   -Ты друг Барка и я тебя не выдам.

   -Почему, Локси?

   -Ненавижу этих господ! Везде, в любом мире есть те, кто ест с золотых тарелок и те, кто моет эти тарелки! Сколько гонора в этих дамах и валетах! Как будто лоно их родившее было из чистого золота! Как будто они не люди из мяса и костей, а драгоценные статуи!

   Почему в жизни одним все, а другим ничего и надо рвать жилы, чтобы как-то сводить концы с концами! Почему, Мишель?! В своем мире я была официанткой. Девчонка на побегушках! Шлепают по заду, бросают мелочь в карман жалкие дебилы с пивными животами!

   Здесь, в Саргоне, я служанка! Те же яйца только в профиль!

   Почему ты дама, а не я? Кем ты была в своем мире?

   -Солдатом.

   -Кем?

   -Стражником, последние два года, вроде того.

   Локси вытаращила глаза.

   -В твоем мире женщины-стражники?

   Мишель пожал плечами.

   -Ничего странного.

   -У тебя было оружие? Ничего себе!

   -Было...

   "Жаль, что АК со мной на Саргон не переместился! Кое-кому не помешало бы наделать лишних дырок во лбу!"

   В дверь постучали. Локси унеслась открывать.

   "Небось, Барк пришел. Что нового расскажет?"

   Только пришел не Барк. В прихожей вскрикнула Локси. Тяжелые шаги.

   Сидя за столом, Мишель быстро стянул с разделочной доски кухонный острый нож и сунул под стол.

   В дверях два типа в зеленом. Стражники, мать их... Щерятся довольные...

   Из оружия только кинжалы на поясах, кирас нет. Значит, не патруль.

   "Кто выдал?"

   Спустя несколько мгновений в дверь вылез третий, таща за собой упирающуюся Локси.

   -Это она, я узнал сразу! Видел, как на слорсе гарцевала, сучка! Триста благословений наши, парни!

   -Ваша милость, первый валет, поди, вас заждался! - ехидно заблажил один из стражников, курносый, толстомордый. - Собирайте тряпки, поднимайте задницу, едем во дворец!

   Локси вскрикнула. Ей выкручивали руки и лапали за грудь.

   -Не трогайте Локси, она подруга Барка! Она здесь не при чем! - крикнул Мишель.

   -Расскажите все ваша милость во дворце. Пер, волоки ее на улицу!

   Рослый светловолосый стражник шагнул вперед и схватил Мишель за левую руку у запястья. Без промедлений и колебаний Мишель ударил его в живот ножом, снизу вверх.

   Стражник вскрикнул и схватился за живот. Ткань стремительно темнела под пальцами. Глаза его округлились.

   -Сучка меня порезала!?

   Мишель тут же рванулся к лестнице на второй этаж. Двое стражников следом. Кошкой, взлетев в свою мансарду, Мишель захлопнул дверь и задвинул щеколду. Топот, злобные вопли стражников остались за тонкой преградой.

   "Дверь долго не выдержит."

   Мишель отшвырнул нож и бросился к открытому окну. Не долго думая, выбрался на крышу. Грохот выломанной двери подстегнул его прыть. Теплые, нагревшиеся за день черепицы под ногами не скользили, и он моментально оказался у конька, на самом верху.

   Сверху открывался необычный вид на город. Только скаты черепичных кровель, башенки, трубы, флюгера.

   Дома вдоль улицы стояли тесно, между крышами один шаг всего. Скаты круты и приходилось придерживаться руками за конек.

   -Вон она на крыше!

   Стражники выглянули из окна, когда Мишель уже перебрался на соседнюю крышу.

   -Стой, сучка! Хуже будет!

   Мишель показал стражникам средний палец и рванул дальше.

   Судя по яростной брани в спину беглянке, жест стражникам был знаком.

   Сверкая голыми ногами от них в одной рубашонке по крышам убегали триста монет.

   На пыльном заброшенном чердаке, в углу, под самой крышей Мишель лежал без сна. Темно и тихо. От крыши еще тянуло теплом, накопленным за день. Попахивало мышами. От пыли свербело в носу.

   Жестко и неудобно, зато на свободе!

   Стражники сразу не решились вылезти на крышу, а когда решились, Мишель был уже далеко. В наступавших сумерках легко скрыться из виду.

   Бежал по крышам, пока из сил не выбился. Затаился на чердаке, первом, что подвернулся на пути.

   "Мое положение ухудшается с каждым днем! В одной рубашке, в пыли и в паутине на чердаке, не пойми где! Следующая остановка-тюрьма?"

   Свои перспективы Мишель оценивал как очень плачевные. Без денег и одежды в незнакомом городе выжить невозможно.

   Положив голову на руку, он таращился в темноту.

   Может быть, на рассвете осмотреться и стянуть что-нибудь из одежды с веревок? Горожанки часто развешивают белье для сушки на веревках через узкие улочки.

   Разгуливать в одной рубашке по улицам-значит нарываться на неприятности! В первой же подворотне изнасилуют!

   Попытаться добраться до своего домика и найти Клер? К Ярославу во дворец или в казармы теперь хода нет. Барка точно арестовали вместе с Локси. Неужели их будут пороть кнутом?

   "Дурацкое положение..."

   Шорох от окна заставил Мишель замереть и затаить дыхание.

   Легкие, осторожные шаги...

   Не стражник, кто-то маленький.

   -Телка, ты здесь? - тихо спросил знакомый голос.

   -А по ушам? - отозвался обрадованный Мишель.

   Герб быстро приблизился и зашипел.

   -Ты чего?

   -Лоб об стропилу ушиб...

   -До свадьбы заживет...

   Мишель протянул руку и коснулся мальчишки. Тот тут же пожал его руку.

   -Ты в порядке?

   -В дерьме, а не в порядке! Едва не сцапали козлы-стражники.

   -Потише говори...

   -Ты как меня нашел?

   -Видел, как ты скакала по крышам. Дом этот нежилой, так что пройти легко. Я принес тебе штаны, рубаху и берет. На вот-одевайся.

   -Берет зачем?

   -Волосы под него спрячешь. Пойдем в мою берлогу.

   -Локси схватили?

   -Ага, выволокли в одной рубахе и увезли на повозке вместе с раненым. Это ты его порезала?

   -Я..

   -Молодец-ты классная телка, Мишель!

   Мишель только вздохнул-сам сказал про "телок" на свою голову!

   Босиком по холодным камням мостовой ходить ночью не весело!

   Мишель держал Герба за руку и едва поспевал следом.

   По сумрачным, почти не освещенным улицам они быстро прошмыгнули до порта. Редкие прохожие внимания не обратили на торопливую парочку.

   Шершавые доски настила под ногами.

   Мишель боялся засадить занозу. В такой грязи, какой только гадости не подхватишь! Внизу лениво шлепала вода, пахло водорослями и гнилыми деревяшками. Впереди на фоне фиолетового неба черные мачты судов на рейде. На некоторых светились пятна фонарей.

   Герб обитал на чердаке одного из домов у самого края берега.

   Они поднялись по скрипучей, темной лестнице, почти наощупь. Герб быстро отворил перед своей гостьей дверь.

   Тщательно закрыл ее на щеколду и лишь, потом зажег огнивом огарок толстой свечи.

   Берлога оказалась вполне уютной. Узкое оконце без стекол выходило в сторону моря. Свежий воздух тянуло как из кондишена. Неприятных запахов или вони не имелось.

   Матрас у стены, два одеяла, большая подушка на них, как огромная жаба и такая же пятнистая. Над матрасом на стене приколот рисунок на бумаге-горы и поднимающееся над ними солнце. Рисунок сделан чем-то черным. Углем? карандашом?

   -Ты рисовал сам?

   -Подарил один парень. Нравиться?

   -Здорово!

   На ящике под окном кружка, ложка, нож. Рядом кувшинчик глиняный.

   Рядом с дверью еще темные ящики из досок, прикрыты тряпкой.

   -Пить хочешь?

   -Еще бы!

   Герб подал Мишель кувшинчик.

   Вода оказалась теплой, но Мишель не побрезговал и такой.

   -Есть хочешь?

   -Глаза закрываются-признался Мишель. - Может спать будем?

   -Ложись к стенке, а я с краю.

   -У меня ноги грязные.

   -Утром в море помоешь! Сандалии утром купим, хорошо?

   -Хорошо.

   Мишель лег на матрас, поверх одеяло и отодвинул подушку, уж больна грязна!

   Герб потушил свечу и лег рядом.

   Мишель ощущал его дыхание совсем близко. Протянул руку и погладил мальчишку по щеке.

   -Спасибо тебе. Я этого никогда не забуду.

   -Да, ладно...

   Мишель закрыл глаза с улыбкой. Не все так плохо, пока в мире у тебя есть хотя бы один друг...

   ***


   На площади у храма стоял дощатый помост. На помосте бревно на двух низких столбиках.

   Раздетые по пояс, привязанные за руки корчились на бревне под ударами кнутов Барк и Локси.

   С крыши все было хорошо видно. Только за гулом толпы криков и стонов не услышишь.

   Два палача били не в полную силу, без злобы, по обязанности. Будничность наказания и равнодушие горожан потрясли Мишель.

   Переодетый в обноски Герба он сидел, держась за печную трубу и вздрагивал от каждого удара, как будто это его хлестала хищная плеть палача.

   Вокруг повозки находился рынок, так во время порки многие из горожан даже голову не повернули, шарили по прилавкам глазами, искали товар подешевле и посвежее.

   Кровавые полосы чертили белую незагорелую кожу. Ярко светило солнце. На рынке покупали капусту и зелень.

   После экзекуции наказанных погрузили на повозку и повезли прочь. Сами идти они не могли.

   "Я отомщу этим мразям! Первый валет первым получит сполна! Придет время и я отомщу!"

   Эти мысли крутились в голове Мишель, но не приносили облегчения. Ярость и злоба сидели комком в горле.

   -Насмотрелись? Пойдем, пора за работу!

   Герб положил руку на плечо.

   -Я им отомщу, Герб!

   -До них не так просто добраться, Мишель. У них стражи, у них маг.

   -Я найду способ!

   -Да, ладно, чего мечтать, пойдем!

   На двухместном ялике Герб и Мишель разъезжали по рейду, доставляя всякие товары и покупки, за которыми морякам и торговцам было лень самим грести на собственных шлюпках.

   Несколько раз на дню Мишель приходилось оставаться на причале, когда Герб возил на корабли проституток.

   Тогда Мишель садился в тень, в сторонке, надвинув, берет на глаза и, стараясь сделаться как можно незаметнее. Худой чумазый парнишка в серой заношенной одежде внимания не привлекал. Кто бы узнал в нем даму пик, разъезжавшую неделю назад на сером слорсе с независимым и гордым видом?

   Кораблей на рейде заметно прибавилось. Торговцы с трех королевств в период, когда король Рудольф с двором проводил дни у моря, спешили сюда чтобы заработать побольше благословений Саргона-зачарованных монет королевства пик.

   На причале суетился народ, как местный, так и приезжий. Болтали о всяком. Про то, что фактически короля отстранили от власти никто пока не знал, видимо круг заговорщиков был невелик, и они умели держать язык за зубами. Хитрый Иржи решил не выпячиваться и править от имени короля тайно? Как долго они рассчитывают сохранить в тайне все происшедшее?

   Сегодня Мишель и Герб отправились "пощупать" публику с великолепного белоснежного корабля с тремя мачтами, что пришел порт на рассвете.

   При появлении этого красавца все прочие корабли будто уменьшились в размерах. Белый корабль здесь выглядел как гордый лебедь среди стаи серых уток. Корабль встал на якоря и на нем убрали огромные паруса. От переплетения веревок и лестниц между мачтами и корпусом рябило в глазах.

   -Откуда они?

   -Флаг на корме вроде со значком червей.

   -На таком корабле впору плавать королю.

   -Короли никогда не покидают своих владений.

   Публика приплыла на корабле явно не простая. Слуги суетились на высокой корме сервируя столы.

   -Подплывем и я поныряю за монетами.

   -Думаешь, бросят?

   -На берег не сошли, значит, скучают. А я их буду развлекать.

   Герб неторопливо раздевался.

   Белья он никакого не носил и был покрыт ровным коричневым загаром, за исключением разве что подошв.

   -Будешь развлекать господ из королевства червей своей голой задницей?

   -Можешь тоже участвовать. Слабо?

   -Фигушки!

   В нескольких саженях от высоченной в два этажа кормы белого корабля Мишель перестал грести, а Герб нырнул с легким всплеском головой вниз.

   В прозрачных зеленоватых вода голое загорелое тело было хорошо видно. Нагнувшись через борт, Мишель наблюдал за плывущим партнером, пока он не вынырнул на поверхность.

   Он фыркал и весело скалился.

   -Прыгай, Мишель, водичка что надо!

   -Мне и тут хорошо.

   -Эй, оборванцы, плывите прочь! Купайтесь в другом месте!

   У перил стоял сердитый мужчина в синем костюме и в шляпе с пером.

   -Господин, бросьте монетку! - тут же заканючил Герб.

   -Зачем мне бросать монету, дурак?

   -Я ее поймаю!

   Человек расхохотался.

   -Наглый попрошайка! Вот, держи и убирайся прочь!

   Он достал с пояса монету и швырнул вниз, целясь в Герба.

   Монета врезалась в воду.

   -Плюк!

   Мелькнули пятки Герба. Он выплыл через пару мгновений, показывая кругляш в высоко поднятой руке.

   -Поймал! Поймал!

   -Шустрый паршивец! Теперь плыви отсюда!

   К человеку в синем присоединилась группа людей: высокий мужчина в длинном белом халате или плаще, а с ним две женщины в коротких штанах и легких тонких рубашках. Волосы женщин были заплетены в многочисленные косички.

   -В чем дело, Лисм?

   Человек в синем сдернул шляпу с головы и поклонился.

   -Местные попрошайки, ваша святость. Ловят монету.

   -На лету?

   -В воде, ваша святость.

   -Вот как? Дайте ваш кошелек, Лисм.

   Герб обернулся к Мишель.

   -Видишь, сейчас начнется забава!

   Тот, кого звали "ваша святость" размашисто бросал монету в море и Герб неизменно ее ловил и закладывал за щеку, на манер обезьяны.

   Женщины смеялись и хлопали в ладоши.

   Монеты порхали птичками.

   Когда кошелек опустел, человек в белом послал Лисма за следующим.

   Герб подплыл к ялику и выплюнул монеты через борт.

   Он тяжело дышал, но глаза блестели в азарте.

   -Может, хватит, Герб?

   -Ты что? Я уже наловил свой недельный заработок! Такое редко бывает! Погляди - это двойные сервы королевства червей!

   На серебристом кругляше и в самом деле были выбиты знаки червей.

   Человек в белом громко крикнул с кормы:

   -Эй, парень, я сейчас буду бросать золото! Для него надо потрудиться!

   Герб рванулся к кораблю.

   Монета зарылась в воду и Герб нырнул.

   На этот раз его долго не было. Мишель уже начал беспокоиться. Что ж он до самого дна нырнул? Тело ныряльщика словно растаяло в толще воды.

   Вынырнул парень торжествующий, шумно дышащий, с монетой в ладони.

   Человек в белом тут же швырнул с высоты еще одну монету.

   Герб без промедления нырнул.

   -Герб, не надо! - запоздало крикнул Мишель.

   Солнце лучилось на золоченых завитушках кормы белого корабля. Мишель напряженно вглядывался в воду.

   Когда Герб нырнул, он немедленно начал считать про себя. Со счетом нарастала тревога.

   На цифре сто появилась нервная щекотка в ладонях. "Пацану может не хватить сил всплыть на поверхность!"

   На цифре двести Мишель решил нырять сам.

   -Эй, парень, твой дружок видимо ушел погостить к Деве вод! - весело крикнул с корабля человек в белом.

   Не раздеваясь, прямо в одежде Мишель прыгнул с ялика "ласточкой", головой вниз.

   В воде он широко раскрыл глаза и как можно сильнее загребал руками. Верхние слои воды почти прозрачны и пронизаны солнечными лучиками. Глубже лежит зеленоватая тень.

   "Корабль стоит на якоре, так и глубина не должна быть большой!"

   Темная масса корабля совсем близко уходит вниз как скала, мягко закругляясь.

   Плыть оказалось легко и совсем не так давило грудь и уши, как помнил Мишель по давним поездкам с родителями в Адлер.

   "Вода на Саргоне не такая плотная? Где же Герб?"

   Темное днище корабля остался наверху. Вода приобрела зеленоватый цвет и спустя несколько мгновений проявилось внизу светлое ровное песчаное дно с редкими вкраплениями бурых камней.

   Герб лежал на дне, лицом вниз. Коричневое тело на желтом фоне дна.

   Мишель устремился к нему и, подхватив поперек груди левой рукой, оттолкнулся от дна. Он греб со всех сил, так что плечо немело, не отрывая взгляда от белого лица Герба с широко раскрытыми глазами.

   "Только не умирай, придурок! Только не умирай!"

   Вода мягко расступалась перед ними, и как будто сама пучина выталкивала людей вон, под солнце. Все светлее и светлее вода, вот и бликующая зеркальная поверхность близка!

   Вынырнув на поверхность, Мишель жадно глотнул свежего воздуха.

   "Не так все страшно! Оказывается-я отличный ныряльщик!"

   Ялик не уплыл далеко и Мишель, подтащив к нему Герба, вялого как тряпичная кукла, с трудом перевалил через край.

   "Хорошо, что мальчишка еще щуплый, взрослого я бы не вытащил!"

   Забрался в ялик одним движением. Положил мальчишку плечами на скамью, чтобы голова свесилась и несколько раз надавил с силой, двумя руками на грудь.

   Изо рта Герба хлынула в лодку вода.

   Мишель приподнял голову мальчишки, зажал ему нос и глубоко вдохнув, выдул воздух ему в легкие, потом еще и еще!

   Губами Мишель во время выдоха тесно обжимал губы Герба.

   -Ну, дай же, давай, дурачок! Оживай, мать твою!

   На пятом выдохе, Герб слабо зашевелился, а потом забился с хрипами в судорогах, кашляя морской водой.

   Мишель приподнял его за плечи.

   -Все хорошо, Герб, все в порядке! Дыши!

   Мальчишка мотал головой и кашлял без остановки.

   -Эй, девчушка! Ты отличная ныряльщица! Поймаешь монетку?!

   Господин в белом не дал о себе позабыть. Рядом с ним у перил высокой корабельной кормы толпилось не меньше десятка дам и господ.

   Все в белом как ангелы... Ангелы смеялись и тыкали пальцами в смешных оборванцев на облезлой лодке.

   -Почему он назвал меня девчушкой?

   -Рубашка... намокла... - прохрипел Герб, тараща глаза мученика.

   Мокрая рубашка облепилагрудь и выдала Мишель.

   "Ну и хрен с ней!"

   -Бросайте весь кошелек, ваша святость! - дерзко крикнул в ответ.

   -Какова нахалка, господа?!

   Господин в белом поднял над головой что-то маленькое.

   -Вот перстень-достанешь-получишь в награду триста монет!

   -Бросайте!

   -Не достанешь, прикажу вас обоих прикончить!

   Господин в белом сделал знак и на нижней палубе к борту вышли пять человек в синем с луками в руках.

   -Нам конец... - простонал Герб.

   -Я так не согласен! - возмутился Мишель.

   -У тебя нет выбора, девочка! - развел руками господин.

   -Я поймаю! Бросайте!

   Мишель встал на носу в полной готовности к прыжку.

   -Может, снимешь одежду, дерзкая ныряльщица?!

   -Стриптиз за отдельную плату! - огрызнулся Мишель.

   Господа в белом захохотали, дамы захлопали в ладоши.

   Что такое стриптиз в королевстве червей знали.

   Господин швырнул размашисто вниз драгоценный приз, и Мишель нырнул в том направлении.

   "На дне труднее будет разглядеть..."

   Распахнув глаза, Мишель погружался все глубже. Только перстень не блестел и мал-не углядишь. Канул вниз как камешек.

   Мишель быстро достиг дна и проплыл, держась на расстоянии от песчаного ковра, чтобы не взмутить воду. Прикинул ориентиры, поглядел наверх. Силуэт корабельного днища нависал слева.

   "Взять чуть правее?"

   Мишель вынырнул на поверхность когда в глазах замелькали круги и огнем стало жечь в легких.

   -Где мой перстень, девочка?

   Белые господа наблюдали сверху.

   "Боже мой, какие морды противные!"

   -Это была разведка...

   -Я даю тебе еще две попытки, а потом иду завтракать. Не могу же я ждать свой перстень весь день? - повернувшись к своим спутникам, спросил господин.

   "Я его найду, я должен его найти!"

   Отдышавшись, Мишель нырнул во второй раз.

   Место на дне, осмотренное в первый раз он отметил пирамидкой из камушков.

   Он осмотрел еще больший участок дна, прежде чем пришлось всплыть за свежим воздухом.

   -Твоя мамочка не была русалкой?! - поинтересовался сверху господин в белом. Свита весело расхохоталась.

   Мишель бросил взгляд на ялик. Сгорбившись в нем, сидел сутулый Герб, переживал, паршивец...

   В этот раз Мишель всплыл под самой кормой и, уцепившись за перо руля, отдыхал.

   -Ныряй девочка, и покончим с этим! Мой кофе может остыть!

   Мишель посмотрел на кольцо на пальце.

   "Что если снять его на дне и предъявить? Издалека он не разглядит, а когда поднимет наверх, мы уже уплывем! Перстень я найти не смогу..."

   -А как я вам передам ваш перстень?

   -Мои люди спустят бечевку. Давай же ныряй, хватит разговоров!

   -Спускайте бечевку!

   Мишель несколько раз глубоко вдохнул и выдохнул.

   Еще раз посмотрел на Герба и нырнул.

   Глава шестнадцатая
   Мишель нырнул не глубоко, просто спрятался под днище корабля и занялся кольцом. Только проклятое кольцо не желало сниматься с пальца.

   "Надо было бы мыла спросить у господина!"

   Мишель тер вертел, крутил, но кольцо сидело как влитое.

   "Что же делать?"

   Он осторожно всплыл у самого покатого борта, отдышался незамеченным и снова ушел вниз. Он решил еще пошарить по дну.

   "Перстни на Саргоне носят массивные, он должен быть заметен!"

   Мишель опустился ко дну у пирамидки сложенной им самим и замер.

   На плоском камушке, на самом верху лежал перстень.

   Не массивная дурная печатка, вроде той, что обожали носить торгаши и таксисты из мира Мишеля, толстая аляповатая подделка под роскошь для пустоголовых, нет, ажурный из золотых нитей витой перстень с крупным голубым камнем.

   "Как он здесь оказался?"

   Мишель надел перстень на средний палец и сжал кулак.

   "Просто чудо!"

   Он поднимался на поверхность, распираемый радостью и гордостью. Он нашел перстень и заработал денег. Их по примерным прикидкам хватит, чтобы купить место на корабле уходящем в один из портов Саргона.

   "Подальше от этих уродов!"

   Мишель всплыл под самой кормой, выскочив из воды почти по пояс, демонстрируя на пальце сияющий перстень.

   -Вот он! Смотрите!

   Люди в белом испуганно смолкли. Все лица обернулись к господину именуемому "ваша святость".

   "Уж ни туз ли червей, этот тип?" - с опозданием сообразил Мишель.

   -Спускайте бечевку!

   Господин в белом помахал ручкой.

   -Поднимайся к нам, девочка. Я увеличил награду втрое!

   -Спустите кошелек на бечевке, а я привяжу перстень!

   Господин засмеялся.

   -По правому борту спускают лесенку, а твой приятель все еще на прицеле моих лучников! Не упрямься, дорогая!

   Мишель, чертыхаясь, проплыл, огибая корму к правому борту.

   "Надо держать ушки на макушке! Козел меняет правила на ходу! Кинуть попытается?


   Веревочная лесенка с деревянными перекладинами свисала до самой поверхности. Десятки любопытных облепили весь борт.

   Сунув перстень за щеку, Мишель не торопливо забралась на верх и села на фальшборт верхом.

   Кроме господ в белом здесь на палубе ее ожидали, множество людей в синей форме, воины или моряки. Оружия на виду никто не держит. На лицах любопытство.

   Господин в белом тут всеми видно командовал. Тут как тут со всей свитой. Не старый, на Альбрехта - туза пик совсем не похож! Седоватый, худощавый, на Аль Пачино похож! Вон, какой носяру отрастил!

   -Как тебя зовут, девочка?

   -Красная шапочка.

   Господин оценил шутку и вежливо улыбнулся.

   -Не бойся, спускайся к нам. Мы будем рады познакомится с удачливой и красивой ныряльщицей королевства пик.

   -Отдайте деньги и забирайте перстень. В гости к вам я не собиралась.

   -Мне не отказывают, девочка.

   Темные глаза господина блеснули.

   В голосе почудилась Мишель совсем неприкрытая угроза.

   Она раскрыла ладонь и выплюнула на нее перстень.

   -Берете или мне выкинуть его в море?

   Мишель качнула перстень на ладони.

   Господин напрягся. Свита ахнула.

   -Лисм, мой кошелек! - бросил господин маг через плечо.

   Тот самый тип в синем тут же подскочил сбоку на полусогнутых ножках, подал кошелек белой кожи.

   Маг приблизился к фальшборту и, протянув кошелек в правой руке, раскрыл ладонь левой.

   Мишель взялась за тяжелый кошель и вывалила в белокожую ладонь мокрый от слюны перстень.

   Маг и глазом не повел. Поднес перстень к глазам и разглядывал его как удивительную букашку.

   Мишель развязала завязку. В кошельке лежала внушительная горсть благословений Саргона. Сверкают совсем новенькие!

   -Рада была вам услужить, господин.

   -Может быть глоток кофе? У меня самый лучший кофе в Саргоне, девочка!

   Мишель заколебалась. С утра ничего, ни крошки хлеба! Этот жадина Герб с рассвета утащил ее на заработки.

   -Если только глоток! Пусть сюда принесут.

   -Слушаюсь и повинуюсь! - маг поклонился Мишель к ужасу всех присутствующих.

   "Вот, жополизы, аж посинели с перепугу! Он их тут держит в строгости! Крутой дядечка!"

   Слуга в синем моментально принес крохотную фарфоровую чашечку на блюдце.

   Мишель жадно вдохнула запах свежего кофе, аж в желудке забурчало!

   Взяла чашечку и осторожно отпила глоток ароматного, крепкого и сладкого напитка.

   "Как говорят бразильцы: кофе должен быть горячий как любовь, крепкий как объятия и сладкий как поцелуй. Ненавижу когда кофе без сахара!"

   Второй глоток Мишель не успела сделать. Погас свет и ее не стало.
   Потолок темного дерева. Мореный дуб или еще какая-то подобная фигня.

   "Почему не покрасить? От такого потолка в комнате темень."

   Мишель повернула голову.

   Комната небольшая и окно в потолке. Квадратики светлые на полу и в лучиках желтого света кружатся пылинки.

   Припомнив все разом, Мишель села на жесткой кровати. Звякнуло на руке. От тусклого металлического браслета на левой руке тянулась к стене цепочка из такого же на вид металла.

   Мишель потрогала браслет. Он крутился на запястье, но сниматься не пожелал.

   Одета она оказалась в длинную рубашку с рукавами. Подол до колен.

   "Польстилась на кофе, дура!"

   Ясен пень, в кофе подсыпали какой-то отравы и заграбастали спящую дурочку.

   Мишель прошлась по комнате на сколько хватало цепочки. До низкой двери не дотянуться. Встала под зарешетчатым окном, посмотрела наверх. Еще выше было еще одно окошко в потолке, что за тем уже не разглядеть. Все вокруг из дерева: стены, пол и потолок.

   "Похоже я на корабле этого фрукта!"

   Ничего хорошего для себя она не ждала. Одно из двух-выдадут первому валету пик или увезут собой. А может, привяжут к якорю и утопят....

   Вернулась на матрас, застеленный чистой простыней. Под ложечкой заныло.

   "Чтобы они не задумали морить меня голодом не будут!"

   -Эгей! Есть кто здесь?! Когда обед? - громко сказала в сторону двери и навострила уши.

   Спустя короткое время в дверь легонько постучали.

   Вошла девушка в белой рубашке и белых коротких, до колен штанах. Загорелая брюнетка среднего роста с колечком в ноздре. Глаза карие большие, обильно накрашены и помада чрезмерно яркая.

   Волосы ее завиты во множество косичек.

   В руках поднос, накрытый белоснежной салфеткой.

   Она поставила поднос на постель, рядом с Мишель и непринужденно села на пол, скрестив ноги.

   -Меня зовут Эфра, девятка червей, я к вам приставлена в услужение, госпожа.

   -Я тебе не госпожа! Кто меня на цепь посадил как собачку?

   -Так распорядился господин Бартольди, госпожа.

   -Это тот самый главный говнюк в белом, что меня обманул?

   Эфра испуганно оглянулась и приложила палец к губам.

   -Вы не должны так говорить! Господин Бартольди великий маг королевства червей.

   -Ты можешь снять цепи?

   -О, нет, госпожа! Это заговоренная цепочка, только маг может ее снять!

   -Госпожа на цепи! - фыркнула Мишель. - А знаешь кто я?

   -Знаю, Вы-Мишель-дама пик.

   "Вот, блин, гадство! Какие информированные червяки!"

   -Кто тебе сказал?

   -Господин Бартольди назвал ваше имя, а знак статуса я сама видела на вашем плече, когда одевала после осмотра.

   -Осмотра?!

   -Господин Бартольди вас осмотрел. Он сказал что вы-девственница.

   Это такая редкость на Саргоне!

   "Бартольди-маг-генеколог-спешите видеть! Вот, сукин сын!"

   Мишель передернулась. Не хотелось даже думать, как ее осматривал этот говнюк! Своими белыми сухенькими ручками....

   -Что ему от меня надо?

   -Он сам скажет, госпожа.

   -Когда?

   -Я не знаю, госпожа. Прошу вас, кушайте.

   Мишель покосилась на салфетку.

   -Что там?

   Эфра улыбнулась.

   -Откройте сами.

   Мишель осторожно потянула за край салфетки. Есть хотелось до спазмов в желудке.

   На подносе, очень красиво обрамленного завитками и листьями, отлитыми в серебре, располагались два блюда из фарфора и графинчик с малиновой жидкостью на пол-литра не больше, вилка и нож завернуты в салфетку, стаканчик тоже из серебра.

   Подняв по очереди, начищенные до зеркального блеска крышки, Мишель обнаружила на одном блюде омлет с грибами, разложенный на листьях кудрявого салата, а на другом поджаренный бекон и поджаренные квадратные кусочки белого хлеба. Пахло все так завлекательно!

   Рот наполнился слюной, и руки сами потянулись к вилке и ножу.

   Приборы тупы и сделаны из мягкого серебра. Вилку можно было согнуть одним движением большого пальца.

   "А если в еду что-то подсыпали? И что? Отказаться от нее?"

   Мишель тяжело вздохнула... и принялась за завтрак. Судя по меню, кроме как завтраком это не могло быть. На обед принесли бы что-то существенное-мясо, овощи, фрукты...

   Эфра гибко поднялась с пола и налила из графинчика напиток.

   -Это сок, очень вкусный!

   -Как кофе?

   Служанка улыбнулась.

   -Кофе горчит и в него можно добавить что угодно. Здесь ничего нет, никаких снадобий. Я сама приготовила этот сок из плодов дарса.

   -И много у твоего мага пленниц?

   -Вы не пленница, а гостья!

   -Гостей на цепь не сажают!

   Эфра потупилась.

   -Кто назвал мое имя?

   -Мальчик ,что был с вами на лодке, Герб его имя?

   -Он здесь?

   -Да, он на корабле. Он все рассказал о вас господину Бартольди.

   "Герб меня предал? Не похоже на него!"

   Покончив с завтраком, Мишель вытерла губы салфеткой.

   -Сок вкусный, спасибо тебе. Сколько я проспала?

   -Не больше трех часов, госпожа Мишель.

   -Мне показалось что больше...

   "Так значит у них такой обед? Маловато..."

   Эфра забрала поднос и с поклоном вышла.

   Дверь затворилась.

   "Итак, я в тюрьме!"

   Главный тюремщик не замедлил появиться собственной персоной.

   Маг Бартольди вошел в комнату один. В своей белой хламиде до пят с широкими рукавами. Он щелкнул пальцами и под лучиками света в центре комнаты немедленно материализовалось обитое парчой мягкое кресло.

   Маг опустился в него и протянул ноги, под пятками немедленно возникла подушечка.

   "Гадский фокусник!"

   Некоторое время Бартольди и Мишель мерились взглядами. Причем маг смотрел, открыто, дружелюбно и весело.

   Худощавое, тщательно выбритое лицо. На вид лет пятьдесят.

   -У вас тяжелый взгляд, Мишель. Извините за сравнение, как у мармолийской гадюки.

   "Сам ты гадюка!"

   Мишель приторно улыбнулась.

   -Это от вашего сонного снадобья.

   Маг улыбнулся.

   -Кто подарил вам это кольцо на палец?

   -Знала бы-не сказала.

   -Я полагал, что после полдника вы подобреете.

   -Снимите цепь, тогда и поговорим.

   Бартольди щелкнул пальцами.

   Мишель тут же обнаружила отсутствие надоедливого браслета на левой руке. Цепь растаяла в воздухе как дымок от сигареты.

   "Альбрехт меня такими фокусами не развлекал, стоит признаться!"

   -Почему же дама пик оказалась в этом странном положении? В обносках с мальчишкой на драной лодке, нырять за монетами?

   -Люблю прогулки на свежем воздухе.

   Бартольди расхохотался.

   -Вы не оригинальны, дорогая! Мне случалось, дерзили, и я ставил дерзких на место.

   -Я не из вашего королевства, королю и тузу пик может не понравиться то, как вы распоряжаетесь моей свободой.

   -Не трудитесь, дорогая. Про Иржи и Рудольфа я все знаю. У вашего короля теперь особые проблемы и ваша судьба его вряд ли интересует.

   -Если вам все известно, то к чему расспросы?

   -Вы девушка полная тайн и загадок, Мишель. Не будьте зажатой как ракушка!

   -Я нашла ваш перстень и в ответ получила любезность-меня заточили в трюме корабля!

   Бартольди снисходительно улыбнулся.

   -Перстень я не бросал в воду, дорогая. Я маг, а не идиот! Я бросил камень, а вы мне достали настоящее сокровище и без особых усилий. Я отмечал время. Под водой вы находились минут по десять. Такое не под силу обычным людям. Откуда ваши умения? Кто вам покровительствует? Тот, кто подарил это несминаемое колечко? А перстень?

   Мишель не нашлась сразу что ответить.

   "Сукин сын меня развел!"

   -Я ничего не знаю.

   -Вот как? - маг усмехнулся-В королевстве пик вас не ценят, дорогая Мишель. Я предлагаю вам свое покровительство и убежище в королевстве червей.

   -Еще одна тюрьма?

   -О, нет! Как вы могли подумать? Прелестная вилла на берегу моря с бассейнами и садом. Цветы и голубое море-что может быть приятнее для созерцания? Вы займете место достойное вас при дворе.

   -Мне нужно подумать.

   -Хорошо. Я сейчас отправляюсь на берег, а вечером вернусь. Эфра вам понравилась?

   Мишель пожала плечами.

   -Она вам поможет привести себя в порядок.

   По щелчку пальцами перед Мишель моментально возникло в воздухе зеркало без рамок.

   Сутулая и взъерошенная девушка сидела на постели в длинной и широкой рубахе не по размеру. Смотрела нехорошим взглядом. Под глазами круги. Без макияжа - просто вылитый пацан!

   Зеркало подернулось рябью и исчезло.

   -Убедились?

   "Отвалил бы ты, дядечка, куда подальше!" - тоскливо подумала Мишель.

   Маг улыбнулся и покинул комнату. Как обычный человек - на своих ногах.

   Кресло и подушка для ног мгновенно исчезли.

   "Хорошо, что хоть цепочка на руке не возвратилась!"

   Эфра привела с собой трех служанок.

   Мишель тщательно вымыли, поставив в тазик. Расчесали и завили волосы, привели в порядок ногти на руках и ногах, сбрили лишние волосы на теле.

   Возились как с ребенком. Крутили, вертели-как хотели.

   Одежду принесли такую же, как у всех - рубашку, штаны и туфли на низком каблуке, все белого цвета.

   "Бартольди одержим чистотой? На белом малейшую грязь сразу заметно!"

   Принесли даже белье, похожее на земное-лифчик и трусики.

   -Извините, госпожа, завить длинные косы мы не можем, ваши волосы слишком коротки.

   После того, как Мишель одели по моде королевства червей, слуги - мужчины в синей одежде быстро заполнили комнату мебелью. Диван, кресло, шкаф, круглый стол и три стула, ковер овальный в очень светлых тонах. Вокруг постели повесили шторы. В конце принесли и закрепили на стене овальное зеркало в золоченой раме.

   "Будуар готов! Комфортабельная у меня камера получилась!"

   Вместо туалета, правда, имелся горшок под кроватью.

   Слуги ушли, осталась Эфра.

   -Я могу чем то помочь еще?

   -Выведи меня на палубу.

   -Этого нельзя пока, госпожа. Хотите расскажу вам про королевство сердец?

   -Сердец?

   -Название "черви" неблагозвучно и непопулярно в нашем королевстве.

   Алое сердце-наш символ.

   "Как-то надо коротать время!"

   Мишель махнула рукой.

   Эфра опять уселась на пол, на ковер.

   -Королевство сердец особенное из всех королевств Саргона, госпожа.

   Господин Бартольди правит им уже много лет.

   -Кто же ваш король? Бартольди-король-маг?

   -Король по масти - Лисм. Но он не правит, его масть нужна только в Игре.

   -Лисм, тот, что увивается вокруг Бартольди-король червей?

   -Да, он король по масти, но он не правитель.

   "Бартольди превратил короля в своего слугу! Странные дела творятся!"

   Королевство сердец второе по величине государств Саргона.

   Единственный материк Саргона напоминает своими очертаниями силуэт бегущей кошки. Королевство пик-это грудь и передние лапы, а королевство сердец-брюхо, задние лапы и зад.

   Город в королевстве сердец только один на берегу моря-Херцбург. Он и столица и порт и крепость. Многочисленное население занято рыболовством, ремеслами и добычей металлов и руд в горах.

   В Херцбурге имеется множество парков и садов. Чистейшая вода поступает с гор по акведукам и по вкусу-настоящая родниковая!

   Эфра пела сладкие речи про свое королевство, Мишель делала вид что слушает, а сама прикидывала варианты побега.

   Да, она мечтала уехать из королевства пик, но только свободным человеком, а не зверушкой на цепи, материальной или магической.

   Бартольди прицепился как репей, как от него отделаться? Найти покровительство у еще более сильного мага?

   В Саргоне четыре мага-туза. Альбрехт - туз пик. Бартольди-туз червей.

   Еще есть пара. Но интуиция подсказывала Мишель, что те неизвестные пока ей два туза ничем не лучше.

   "Против собаки волка не зови" - гласит народная мудрость.

   "Пропади они все пропадом, эти тузы!"

   -А путеводителя с картинками у вас нет? - перебила Мишель говорливую служанку.

   -???

   -Проехали... Хватит пока агитации и пропаганды. Оставь меня. Хочу отдохнуть.

   -Конечно, госпожа! Извините, госпожа!

   Эфра раскланялась и удалилась. Мягко без стука прикрыла за собой дверь.

   Мишель прислушалась. Звука задвигаемого засова или закрываемого замка не услышала.

   Посидела несколько долгих, предолгих минут и на цыпочках прокралась к двери. Прислушалась. Взялась за деревянную, лакированную ручку и толкнула. С тем же успехом она могла толкать корабль в корму. Дверь не дрогнула и не подалась даже на миллиметр!

   "Уроды!"

   Мишель вернулась в постель и улеглась клубочком, поджав ноги.

   Невнятные голоса раздавались сверху через решетчатое окно.

   С мыслями о побеге и о своей горькой участи, Мишель незаметно уснула.

   Разбудил ее стук в дверь.

   Вошла Эфра с подносом. Принесла ужин. С нею пришел Герб, совершенно не похожий на себя-подстриженый, в синем костюмчике, отмытый и надушенный каким-то свежим парфюмом.

   Мальчишка нес в руке канделябр с пятью свечами. Наступил, видимо вечер, так как здесь, внутри корабля, стало совсем темно.

   -Привет, Мишель.

   -Привет, ты я вижу, устроился неплохо? Не обижают тебя?

   -Господин Бартольди определил меня в свои пажи. Кто меня теперь обидит?

   -Теперь тебя научат хорошим манерам. Держись.

   Парень улыбнулся.

   -Справлюсь. Слушай... спасибо тебе за то, что меня вытащила. Ага?

   -Ага... Хорошо, что с тобой все в порядке. Я рада.

   Эфра накрыла на стол и вышла вместе с Гербом.

   Жаркое с овощами в густом соусе, вино красное в графине, поджаренный хлеб и большая гроздь сизого винограда.

   "Вот это уже неплохо!"

   Мишель села за стол и принялась без промедлений за еду.

   "Разожрусь тут как свинья и в дверь не смогу выйти!"

   Мишель потрогала себя пальцами за талию. Небольшой жирок имеется, но до ожирения очень далеко.

   Мишель покончила с ужином, не притрагиваясь, впрочем, к вину и сидела, подперев ладонью щеку у стола, разглядывая искусную работу мастера изготовившего канделябр.

   Извивы, завитки, узоры металла. Как то всего слишком много!

   Взяв канделябр в руки, Мишель подошла к зеркалу. Поправила волосы.

   Теперь она сама себе понравилась.

   Темноглазая, темноволосая красотка... К тому же-девственница...

   Мишель нервно хихикнула. Будучи мужчиной, с девственницами не встречался в постели.

   "Чем теперь заняться? Поджечь тут все к черту?"

   Свет свечей, отражаясь в зеркале, дробился, множился. В глазах поплыло?

   Поверхность зеркала по центру мягко начала светиться сама собой. Белый, ослепительный овал рос с каждым мгновением.

   Мишель попятилась.

   Сверкающий и переливающийся, словно капля ртути овал заполнил все зеркало, а потом внезапно беззвучно исчез.

   Зеркало превратилось в овальный дверной проем. Там внутри открылся коридор. Стены, потолок и пол, которого выложены светлым гладким камнем, отполированным до блеска. В коридор там вдалеке вышел и зашагал к Мишель мужчина простецки одетый в светлые рубашку и мешковатые штаны.

   Сандалии его щелкали по полу при каждом шаге.

   "Как копыта цокают!"

   Шею Мишель как сквозняком обдуло.

   Раскрыв рот от удивления она ждала незнакомца.

   Он подошел к зеркалу, но в комнату не вошел. Остался по свою сторону зазеркалья.

   Симпатичный зеленоглазый блондин, коротко стриженый, лет тридцати не больше. На шее золотая цепь и серьга с алым мерцающим камнем в правом ухе.

   Блондин вынул изо рта зубочистку или спичку и чуть прищурюсь весело оглядел замершую девушку.

   -Здесь уже ночь?

   -Да.

   -Можно войти?

   "Вампиры и вурдалаки могут войти, если сам впустишь!"

   У Мишель моментально пересохло во рту.

   -Прелестница меня боится? Хорошо, я останусь на своей стороне.

   -Вы волшебник?

   -Тристан-туз королевства бубен.

   Блондин коротко кивнул.

   -Извините мое любопытство, я без приглашения вторгся в вашу комнату. Только что-то мне говорит, что эта комната-тюрьма. Я не прав, Мишель?

   -Как вы узнали мое имя?

   -Это мой маленький секрет.

   Мишель поставила свечи на стол и села на стул.

   -А вам от меня чего требуется?

   -Ничего. Простое любопытство.

   -Не боитесь этого фокусника Бартольди?

   Тристан засмеялся негромко.

   -Туз бьет туза, только если он козырной.

   -И кто же сейчас козырь?

   -Тот, у кого есть вы. Разве не ясно?

   -Что во мне такого козырного?

   -Вот это мне и интересно!

   -Тузам я не верю, и выбалтывать о себе ничего не буду. Можете возвращаться к себе. Уже спать пора.

   -Вам же скучно, Мишель, не будьте злюкой!

   На что вам этот старикан Бартольди? Знаете сколько ему лет?

   -Плевать! Я за него замуж не собираюсь!

   -А может быть он собирается? Только жениться...

   Тристан наклонил голову, прислушиваясь.

   -Бартольди вернулся. Спешит сюда. Учуял, старый козел!

   Не желаете навестить королевство бубен? Сейчас подходящее время и место.

   Решайтесь быстрее! Через портал мгновенно перенесетесь!

   "Все хотят от меня быстрых решений! Да пошел ты, блондинчик-лесом!"

   Мишель покачала головой.

   -Приходи подруга в гости, мухе говорил паук!

   -Тогда до встречи, Мишель!

   Тристан вежливо улыбнулся и сделал шаг назад.

   Через несколько мгновений на стене осталось только зеркало с отражающейся в нем решительной девушкой с печальными глазами.

   Вошедший Бартольди обнаружил Мишель, лежащей на постели.

   Он прошелся по комнате, раздувая ноздри, как собака, берущая след.

   От его движений пламя свечей заколебалось, и тени заплясали по стенам и потолку.

   -Кто здесь был?

   -Эфра приносила ужин. Вы пришли пожелать мне доброй ночи?

   -Что необычное происходило здесь в последние полчаса?

   -Появились вы. Разве это обычное явление?

   Бартольди остановился у зеркала, потрогал пальцами раму.

   Бросил взгляд на остатки ужина на столе.

   -Наш стол вам по нраву? Есть особые желания и предпочтения?

   -Спасибо, все очень вкусно.

   Расправляя мантию, маг сел на стул.

   -Я побывал на берегу. Разговаривал с разными людьми.

   Мишель зевнула, не скрываясь.

   -Может быть, про экскурсионный тур завтра...

   -Не смейте меня перебивать! - прошипел Бартольди.

   -Извините, господин, я всего лишь простая ныряльщица...

   -Так, где же простая ныряльщица припрятала украденные сокровища короля Рудольфа?

   -Все это клевета! Выдумка первого валета!

   -А перстень - разве он не из сокровищницы короля?

   -Могли бы спросить.

   Бартольди усмехнулся.

   -Я посмотрю, куда подевается ваша строптивость через десять дней пути! Особенно если приносить раз в день хлеб и воду!

   -Вам нравятся плоские девушки с тонкими ножками?

   Бартольди поджал губы.

   -Вы хотите меня вывести из равновесия? Не выйдет!

   Старина Альбрехт рад, что вы исчезли из его поля зрения. Учитывая ваш вздорных характер, это не удивительно.

   Первый валет хотел заполучить вас для своих целей, но теперь ему хватает иных проблем. Так что ваша участь в королевстве пик никому не интересна.

   -Вот как? А для чего я вам потребовалась?

   -Ваши способности ныряльщицы мне пригодятся. У побережья королевства затонул в древности корабль, и груз его был очень интересным-всякие магические артефакты. Попыток много предпринималось их достать, только без толку. Я сам посылал туда ныряльщиков, самых лучших! Никто не вернулся. Отправим вас туда на цепочке, чтобы не сбежали. Дева вод к вам относиться снисходительно-авось получиться!

   Если же не получиться - имеются старинные ритуалы в которых необходима девственница. Ваша кровь даром не пропадет. Будете строптивой-вашему дружку Гербу не поздоровиться-я его возьму с собой.

   "Что-то он разболтался?! Плохи мои дела...Когда выкладывают всю правду-живыми выпускать не собираются!"

   -Хотите или не хотите, вы моя пленница и я вами буду распоряжаться так как пожелаю. Утром снимаемся с якоря и уходим в Херцбург. Отдыхайте пока, в открытом море возможен свежий ветер и бортовая качка. Впрочем, проблеваться вам не будет лишним-прикажу принести ведро побольше!

   Бартольди захохотал.

   Мишель проглотила комок в горле.

   Руки чесались - треснуть мага по макушке чем-то тяжелым.

   "Эх, где же моя кувалда?!"

   -Хватит на сегодня, пойду к девочкам, а потом спать. Тебе повезло с девственностью, малютка! Иначе мы бы с тобой развлеклись по иному!

   Бартольди поднялся со стула. Хмуро потер затылок.

   -Что-то тут душно стало!

   -Подышите свежим воздухом.

   -Спокойной ночи, колючка!

   Маг ушел, а Мишель, пораженная его откровениями, остро пожалела о том,что не воспользовалась порталом мага Тристана.

   Бежать, бежать без оглядки!

   Ничего другого Мишель не хотелось. Хотелось удрать до мурашек по спине! Только как убежать из трюма корабля, если вокруг охрана и магические запоры?

   Когда в зеркале засветился знакомый серебристый овал, Мишель подскочила на постели и мгновенно оказалась рядом.

   В открывшемся овальном проходе появилась знакомая фигура.

   -Прошу меня извинить, Мишель...

   -Конечно,конечно! Ваше предложение в силе?

   Тристан галантно поклонился.

   -Я счастлив оказать вам эту маленькую услугу!

   Вашу руку!

   Мишель протянула руку и теплая, твердая, надежная рука мага бубен помогла ей перейти в зазеркалье....

   Вернувшийся вечером с берега туз червей Бартольди навестил свою пленницу и обнаружил пустую комнату. Под столом нашлась серебряная булавка. Камешек венчавший булавку рассыпался в прах, но и жалкой щепотки пепла оказалось достаточным чтобы понять причину.

   В комнате было задействовано заклятие иллюзии. Что показали Мишель? Напугали? Заманили? Пленница ушла через портал сама или ее вытащили силой? Охрана за дверью ничего не слышала. Кто из трех тузов Саргона это сделал?Порталы умели открывать только тузы.

   Бартольди погасил ярость с большим трудом.

   Добыча ускользнула.

   "Игра еще не окончена..."

   Остров не большой. На нем разместились тесно стена к стене два десятка домов в разноцветной штукатурке, но с одинаковыми красно-коричневыми черепичными крышами. Большой трехэтажный дом возвышался стеной между этим скопищем домов и парком.

   Парк такой Мишель никогда в жизни не видела. Странный и удивительный трехъярусный парк. Каждый ярус высотой с человеческий рост со стенами выложенными узорчатой светло-бежевой плиткой. По краям ярусов живая изгородь примерно в метр высотой. На нижнем ярусе находился фруктовый сад. На втором ярусе цветочные клумбы. На третьем ярусе огромная прямоугольная лужайка.

   На входе в парк установлена мраморная арка, украшенная статуями обнаженных смеющихся мужчин и женщин, ласкающих друг друга без всяких двусмысленностей. Фиговыми листами здесь ничего не прикрывали.

   "Вот же Камасутра какая!"

   Мишель с восхищением рассматривала каменную порногалерею. Но только первый раз. В последующем только проскальзывала взглядом.

   С самого верхнего яруса парка виден весь остров Тишины - Исола дель Силенцио.

   Воды озера Памяти глубокого синего цвета и очень глубоки, как рассказывал Марио-садовник двойка бубен.

   На острове жили только слуги туза бубен, судя по именам - сплошь итальянцы. Они следили за парком, за большим домом, а в свободное время занимались ловлей рыбы. В озере этого добра имелось в огромном количестве. На дальнем конце острова, на мысу находилась коптильня и без дела не простаивала. Если ветер менялся, вкусный запах копченостей проникал в большой дом.

   Берега озера виднелись смутно, в легкой дымке, зато над ними зубчатой стеной возвышались горные пики. Исполины с заснеженными макушками. Горы окружали озеро гигантским частоколом. Сторожили со всех сторон.

   В большом доме с видом на парк жила только Мишель. Конечно, днем здесь суетились горничные, кухарки. Готовили еду,вытряхали пыль из ковров, перестилали постель. Белье менялось горничной каждое утро.

   Но это днем. В пустом здании, набитом картинами, статуями и дивной резной мебелью Мишель становилось жутковато по ночам одной.

   Дверь спальни на третьем этаже она запирала на ключ, задвигала буфетом и долго не могла уснуть, прислушиваясь к малейшим шорохам.

   Зеркало из комнаты она сняла сразу же и выставила в коридор.

   Ночами на озере прохладно. Поверхность вод затянута туманом. Зато небо очень ясное с яркими звездами.

   Мишель закрывала окно, налюбовавшись звездами и забиралась под одеяло с ледяными руками и ногами.

   Еще один день закончился...

   Тристан привел ее сюда на остров через зеркало-портал и оставил в страшной спешке.

   Чем так занят красавчик?

   Прошло десять дней.

   Обиженная и разочарованная Мишель днем бродила по острову, а ночью дрожала под одеялом от холода и страха.

   Она перезнакомилась со всеми местными жителями. Только они по масти в основном оказались двойками и тройками, и общаться с дамой пик опасались.

   Спросишь - ответят, пройдешь мимо-поклоняться, и продолжат свои занятия.

   Про своего господина-туза бубен местные не желали ничего говорить. Просто отмалчивались, как будто вопросов не слышали.

   Мишель бесилась от безделия. В белом легком костюмчике на острове было довольно зябко находиться. Набравшись наглости, перерыла все шкафы и сундуки в доме. Обнаружила множество слежавшейся одежды, как женской, так и мужской странного покроя. Подобрала по росту что-то подходящее и отдала прачке.

   На следующий день Мишель уже щеголяла в расшитой длинной юбке и в толстом, но теплом жакете.

   В подвал под домом Мишель не входила. Темный спуск с влажными каменными стенами ее откровенно пугал.

   Местные жили на острове не считая времени и не выезжая ни куда. Редко кто из них посещал берега озера. Зачем?

   На вопросы Мишель чаще всего следовал ответ-Зачем?

   Раз в два дня на остров приходила большая лодка под парусом, привозила живых кур, бараньи туши, короба с зеленью.

   У каждого дома на острове качались на привязи лодки, тщательно выкрашенные и просмоленные. Просто так по озеру местные не плавали. Порыбачили и обратно.

   Остров Тишины вполне соответствовал своему имени. Тихое место, тихие люди.. Люди просто жили, иногда ссорились и бранились, но так тут виной был их темперамент. Быстро ссорились и быстро мирились.

   Мишель на седьмой день попросила юношу по имени Антонио провезти ее на лодке вокруг острова.

   Антонио всю поезду глаз с нее не сводил. Брюнет со жгучим взглядом показался Мишель забавным. Она сидела на носу лодки, любовалась окрестностями. Сунув руку в озеро убедилась, что купаться здесь невозможно-вода ледяная как в роднике!

   Вечером Антонио явился под балкон и с чувством продекламировал под бренчание гитары:

        Люблю тебя, зачем не знаю,
        И для кого печаль моя?
        Смотрю и сердце замирает,
        Что не моя ты, не моя.
        Не для меня твой стан манящий,
        Изгибы бедер не мои.
        Улыбка на губах блестящих
        Цветет не от моей любви.
        Проходишь мимо легким шагом,
        Пьянишь меня своей красой
        И мукой сладкою наполнен
        День без тебя и все ж с тобой!

   Польщенная и удивленная Мишель обрела воздыхателя.

   Антонио обожал ее на расстоянии и, не редко гуляя по острову, она замечала его стройную фигуру в отдалении. Он не смел приблизиться.

   Мишель это вполне устраивало. Рыбак-поэт вносил приятное разнообразие в скучную островную жизнь.

   К исходу второй десятидневки Мишель всерьез начала планировать побег из этого тихого места. Антонио отвезет ее куда угодно по озеру. Только куда надо плыть, чтобы добраться до обитаемых земель?

   Как, обычно построив баррикаду у двери, Мишель забралась в холодную постель и попыталась заснуть, сжавшись в комочек и сунув руки подмышки.

   Переход случился мгновенно...

   ...Под ногами зеленая трава над головой серое ничто. На Мишель синее платье, а в ножнах на бедре она ощутила тяжесть кинжала.

   "Опять игра! Какое гадство!"

   Рядом стоят понурые люди в одежде селян и Ярослав.

   Валет печален и смотрит под ноги. Внешне не изменился. Жив и здоров-вот самое главное! Мишель очень обрадовалась, увидев, наконец, знакомое лицо.

   -Ярослав!

   Валет вскинул голову.

   -Мишель! Ты жива?! Слава Господу!

   Лицо валета озаряет улыбка.

   -Где ты? Что случилось? Ты в безопасности?

   -Со мной все хорошо. Живу на озере Памяти в горах.

   -Где это?

   -В королевстве бубен.

   Селянин, стоявший рядом с Ярославом внезапно растаял в воздухе без малейшего звука.

   -Куда он исчез?

   -Он в игре. Куда ты пропала?

   -Долго рассказывать. Много всяких событий случилось.

   Скажи, у тебя не было неприятностей с Иржи?

   -Нет, он на меня косится порой, только я по-прежнему возглавляю свою дюжину. Сейчас в патруле у западной границы. Как ты попала в королевство бубен?

   Мишель покосилась на селян.

   -Расскажу позже, когда встретимся в "кармане". Здесь слишком много любопытных ушей.

   -Как называется поселение, ты можешь сказать?

   -Я...

   Мишель не успела ответить, подхваченная вихрем она пронеслась через серое пространство и очутилась в живом лабиринте. Под ногами хрустит гравий, по сторонам живая изгородь тщательно подстриженная, метра в три высотой.

   Тихо. Так тихо, что, кажется - в ушах звенит.

   Она немедленно задрала юбку и обнажила клинок. Ощущение кинжала в руке придало уверенности, но спокойствия не принесло.

   Стены живой изгороди идеально ровно выстрижены и через них ничего не разглядеть.

   "Что-то новенькое! Здесь я еще не бывала!"

   Все решало то -кого она встретит. Если козырную или старшую карту-ей смерть, если младшую-убивать придется самой.

   Под ложечкой заныло. Ноги несли ее вперед и не было возможности и сил остановиться...

   "Я как марионетка на ниточках! За ниточки дергают и я двигаюсь..."

   Коридор, поворот на право...налево...прямо...

   Тело двигалось помимо воли Мишель, и она с нарастающим страхом ожидала финала.

   Центр лабиринта открылся внезапно. На зеленой поляне решетчатая беседка с крышей из блестящей меди.

   На каменном полу беседки на коленях стоит женщина в синем платье. Ладони сложены вместе, глаза зажмурены, губы едва шевелятся беззвучно. Волосы распущены по плечам.

   Она молится?

   Мишель вошла в беседку, приблизилась к женщине со спины и, схватив левой рукой за волосы на макушке, запрокинула голову несчастной назад.

   -Клер?!

   Девушка открыла глаза, но не успела сказать ни слова! Правая рука Мишель двигалась сама. Кинжал полоснул по белому горлу....Брызги теплой крови плеснули в лицо.

   ....Мишель стояла на четвереньках на лужайке...Ее отчаянно мутило...Уже и рвать было нечем, а все равно...

   Рядом сидела Клер и ласково гладила ее по спине.

   -Все хорошо...Я жива...Все хорошо, любимый...

   Мишель замотала головой.

   -Нет...Ничего хорошего...в убийстве...

   Клер тихо вздохнула и проговорила нараспев:

   - Ведь каждый, кто на свете жил,

   Любимых убивал,

   Один - жестокостью, другой -

   Отравою похвал,

   Коварным поцелуем - трус,

   А смелый - наповал.

   Вытирая губы дрожащей рукой, Мишель села на траву.

   -Что это?

   -Это стихи.

   -Все это надо прекратить...

   -Игру прекратить?! Это невозможно!

   -Должен быть способ остановить этого козла...

   Клер порывисто обняла Мишель.

   -Не говори ничего, прошу тебя!

   Мишель обняла ее за плечи и заплакала.

   Она плакала по себе, по Клер, по всем несчастным обитателям этого мира. Умиравшим вновь и вновь по воле безумного Саргона....

   Долина в междумирье постепенно наполнялась картами. Люди, возвращенные к жизни из смертельной агонии хрипели, стонали и плакали.

   Те, кто был убийцами, отходили в сторону, стремясь не видеть и не слышать свою жертву.

   "Сколько же лет длится эта жестокая игра? С кем играет Саргон? Как это прекратить?"

   Слезы текли по щекам Мишель.

   Клер обнимала ее и шептала на ухо прерывающимся голосом.

   -Я так рада, что ты жив! Барк рассказал мне, что ты бежал от стражников. Тебя видели в порту с Гербом. Потом ты словно испарился. Я ходила в порт каждый день, расспрашивала моряков и грузчиков. Никто мне не мог помочь. Новая дама пик не появилась и это был хороший знак.

   Как ты? Где ты?

   -Далеко, в горах. Мне помог спастись Тристан - туз бубен.

   -Тузы - лживые создания, опасайся его. У них одна магия на уме.

   Люди для них - ничто, материал для опытов...Я так рада, что мы встретились!

   -Мы ужасно встретились, Клер!

   -Мы живы, мы вместе-это самое главное!

***


   Мишель проснулась разбитой, невыспавшейся. Подушка мокрая от слез.

   Переход в игру, случившийся ,как обычно, неожиданно, выбил Мишель из рановесия. Жутко ощущать себя всего лишь марионеткой в руках Саргона...Игрушкой, а не человеком со своими желаниями, мечтами.

   За тебя решают : жить тебе или умереть и сколько раз. Лежи, марионетка, в коробочке, жди своего часа!

   Против обыкновения она не встала по утру, а валялась в постели до обеда.

   От завтрака отказалась.

   Солнце светило в окно, только настроение было самым осенним, пасмурным.

   Она остро ощутила себя в клетке. Клеткой был этот холодный старый дом. Клеткой был остров Тишины. Клеткой был весь Саргон!

   Спустившись в обеденный зал, Мишель нехотя поковырялась в тарелках.

   Обеденный зал-обширное помещение с высоким потолком и камином в который запросто можно было бы загнать "Жигули".

   Длинный стол и стульев с высокими спинками пять десятков. Мишель сидела во главе пустого стола, мрачно разглядывала темные, обшитые дубовыми панелями стены.

   "Бывает ли когда здесь много гостей?"

   После обеда ушла в парк. Поднялась по каменной лестнице на самый верхний ярус.

   Ветер дул с гор холодный, видимо с ледников.

   Что там, за горами? Куда бежать, да есть ли смысл, если Саргон может истребовать в любой момент на зеленые лужайки для смерти или убийства. Мишель содрогнулась. Воспоминание о крови брызжущей в лицо было невыносимым!

   Она упустила момент когда рядом с островом начало сгущаться облако тумана.

   Туман среди дня, под солнцем ? Туман густел и рос в объеме, словно там на поверхности моря разожгли пару дымовых шашек.

   Огромный холм белесого тумана поднялся выше острова с пугающей скоростью, а потом вдруг резко раздался, выпуская на чистую воду корабль без мачт и парусов, шедший на веслах.

   "Так это же галера!"

   Весла у корабля в один ряд. Борта низкие и выкрашены голубой и золотой красками. Гребцы в ярких одеждах смеются и окликают друг друга.

   Гребут невпопад. Лопасти весел цепляют друг друга.

   Галера приткнулась разукрашенным носом к причалу со стуком и треском.

   Гребцы засвистели, заулюлюкали и полезли вон с корабля побросав весла как попало.

   "Что за цирк?" - насторожилась Мишель.

   Веселых гостей на причале с поклонами встречали местные обитатели. Видимо не в первый раз прибывал такой корабль.

   Спустившись к причалу, Мишель увидела Тристана, в обнимку с белокурым юношей. Оба изрядно навеселе. Блондин смотрел мутными глазами мимо Мишель, видимо достигнув стадии пьяного отупения.

   Компания оказалась чисто мужской-три десятка молодых мужчин и ни одной девушки!

   "Мальчишник? Маг королевства бубен привез друзей на рыбное барбекю?"

   Обеденный зал наполнился гостями. Стол моментально накрыли.

   Тристан чмокнул в щечку Мишель, спросил :

   -Как дела?

   Не дожидаясь ответа тут же отвернулся к своим собутыльникам. Маг был небрит, всклокочен и мало напоминал того галантного красавчика, что предлагал руку помощи из зазеркалья.

   На Мишель никто из приехавших внимания не обратил. Или наоборот-ее старались не замечать?

   Она немедленно поднялась в свою комнату.

   Не тянуло ее к такой компании!

   Вместо служанки Лючии, ужин принес Марио, ее муж или партнер.

   "У нас бы сказали - "сожитель"!

   -Спасибо, Марио. Лючия заболела?

   -Она сегодня занята. - Угрюмо сообщил Марио, не поднимая глаз.

   -Часто здесь бывают такие компании?

   -Нередко. Разрешите, я пойду, госпожа? Много работы.

   -Конечно, конечно!

   Поужинав, Мишель села на подоконник у открытого окна ,ожидая появления луны.

   Как обычно в горах, здесь быстро темнело после захода солнца.

   После долгих дней тишины было непривычно и не комфортно слушать шум пьяной компании. На первом этаже отворили окна и гогочущий смех, крики, нестройное пение под гитару были ей хорошо слышны. Парни отрывались по полной программе.

   "Вот жеребцы стоялые!"

   Дверь она заперла как обычно и подперла комодом. Жаль, больше нечем! Шкаф платяной слишком тяжел.

   Она знала что во время пьянки наступает момент когда парням захочется женского общения и для пьяных любая сойдет, невзирая на последствия.

   Тристан с компанией могут вспомнить про нее. Чего хотят пьяные пацаны, Мишель прекрасно представляла, сама недавно жила в их шкуре.

   Она в "прошлой" своей жизни слышала не мало страшненьких рассказов о групповых забавах солдатни с несчастными девицами попавшими им на глаза не в том месте и не в то время.

   В отряде Хрипого такие вещи не случались, но рассказов было множество с самыми неприятными подробностями, среди которых стакан засунутый во влагалище был самым невинным чудачеством.

   Страх перед молодыми пьяными мужиками был внове для Мишель.

   Это ощущение страха и невозможности куда-нибудь удрать подальше беспощадно давило. Нервный мандраж колотил как перед экзаменом в универе!

   "Не раскисай, подруга! Тристан не даст тебя в обиду!"

   Не дождавшись звезд, она закрыла окно и легла в постель не раздеваясь, только сбросила мягкие туфли на ковер.

   Шум стал тише.

   "Завтра с утра поймать Тристана. Пусть все объяснит и найдет мне место другое, не такое угрюмое. Я здесь как в монастыре, осталось только посадить на хлеб и воду!"

   Проснулась Мишель от стука в дверь. Дверь старались открыть снаружи, а она не поддавалась, хотя щеколда бренчала.

   Она подскочила к двери на цыпочках. Сердце заколотилось как собачий хвостик. Из-за двери глухо донеслось:

   -Может не та дверь, Анри?

   -Та, не сомневайся!

   -Надо чем-то поддеть.

   -Алебарду принеси. В коридоре на стене висит!

   Судя по голосам взломщиков было трое или четверо.

   Мишель судорожно сжала кулаки. Даже кинжала за подвязкой у нее нет!

   Подскочила к окну, отворила створки.

   Внизу тихо, самые пьяные спят, а те что трезвее ищут приключений. Кричи, ни кричи никто не услышит!

   Луна ярко освещала фасад здания.

   Услышав звук открывающегося окна парни в коридоре усилили натиск.

   Мишель вернулась к громыхающей двери.

   -Оставьте меня в покое! Я пожалуюсь Тристану!

   Собственный дрожащий голос Мишель совсем не понравился. За дверью тут же началось бурное веселье.

   -Она здесь! Я говорил?!

   -Отлично, курочка на месте!

   -Открывай солнышко, мы твои друзья!

   -Открывай, малышка, повеселимся!

   "Похоже, зря я рот открыла!"

   Под усиливающийся грохот в дверь она вернулась к открытому окну. Широкий карниз проходил вдоль всего фасада до угла.

   Она решительно выбралась наружу, держась за подоконник, а потом за край рамы. Камень карниза, уже остывший, тут же начал тянуть тепло из ее босых ног.

   Прижавшись спиной к стене, Мишель шла по карнизу приставным шагом. Не шла, а скорее кралась. Пальцы рук казалось сами искали зацепки. Луна светила в лицо.

   Когда она добралась до окна соседней комнаты, грохот двери и ругательства дали понять что горячие парни все же ворвались в ее спальню.

   Самый догадливый, а может менее пьяный, выглянул в окно.

   Мишель замерла, изображая статую.

   -Хьюго! Она здесь!

   -Где?

   -На карнизе !

   Вместо одной в окно высунулись сразу три головы. Лохматые парни весело заржали.

   Мишель разозлилась.

   "Офигенно весело! Стою по их милости на высоте пяти этажей!"

   -Эй, тут падать далеко! Вернись!

   -Анри, я ее сниму!

   -Стой, идиот, не лезь за окно! Беги в соседнюю комнату, она там у окна!

   Мишель двинулась дальше к углу здания.

   -Быстрее, Хьюго, она уходит!

   На счастье Мишель карниз на углу оказался шире, кроме того угол здания был декоративно оформлен выступающими камнями. Было за что зацепиться...

   С замиранием сердца она перебралась за угол и скрылась из глаз своих "поклонников".

   Парни разочарованно взвыли.

   Ноги заледенели, а пальцы рук болели до судорог.

   Эта сторона здания была в тени и свет луны сюда не проникал.

   Мишель кралась медленно, на ощупь.

   Хорошо что не было ветра! Юбки путались в ногах. Спина стала мокрой от пота и холодной.

   "Что ж мне, всю ночь бродить по карнизу?!"

   Услышав шум впереди, остановилась и затихла.

   -Не вижу ни черта! Принесите фонарь!

   Кто то выглядывал в окно и пытался разглядеть Мишель. На фоне серой стены это было затруднительно.

   "Господи, помоги мне!"

   Так жарко и искренне она еще никогда не молилась.

   Когда внизу слева из-за ветвей забрезжил желтый свет, Мишель не поверила своим глазам.

   Лодка с фонарем висящем на носу выплыла в заливчик к которому выходила стена дома. Человек в плаще и в широкополой шляпе лениво шевелил веслом.

   Мишель перевела дух. Она стояла высоко над озером наполненным ледяной водой. Эта стена здания расположена не просто у края воды. Волны лениво плескались у высокого фундамента. "А тут очень глубоко же!"

   -Эй, помогите! - слабо крикнула она.

   Лодочник обернулся.

   -Она здесь! - завопил обрадовано кто то в окне.

   Мишель оттолкнулась от стены и прыгнула вперед.

   Короткий полет, от которого сердце замерло на миг, и она врезалась в воду с сильным плеском.

   Холодная вода обожгла как кипяток.

   Мишель вынырнула на поверхность и отчаянно загребая руками поплыла к лодке. Одежда ,мгновенно промокшая насквозь, сковывала движения. Ногами почти не возможно было двигать...

   Из дома что-то вопили разочарованные "поклонники".

   Крепкие руки лодочника помогли забраться в лодку. С одежды потекли ручьи воды.

   -Спасибо вам...спасибо...я очень благодарна...

   Дрожь колотила все тело. Зуб на зуб не попадал.

   -Госпожа Мишель...

   Антонио протягивал ей свой плащ.

   -Ох, это ты?

   -Надо немедля снять мокрую одежду и надеть плащ! Вы можете простудиться и заболеть!

   "Он прав. Заботливый Антонио желает стриптиз? Для хорошего человека ничего не жалко!"

   -Я не буду смотреть на вас, снимите мокрое скорее!

   Антонио греб очень шустро и через несколько мгновений стена большого дома скрылась из виду.

   Окоченевшие руки не хотели слушаться. Снимать сидя в лодке одежду не так просто, а мокрую и подавно!

   -К-куда...п-п-плывем?

   -К берегу, на острове сегодня для женщин не безопасно...

   Голая Мишель закуталась в плащ так что только нос торчал и дрожала как осенний листок на ветру.

   -Выпейте!

   Антонио протянул ей плетеную фляжку.

   -Ч-ч-то т-т-ам?

   -Виноградная водка-граппа. Выпейте, будет лучше! Вам надо согреться!

   Она отхлебнула пару глотков и закашлялась. Граппа оказалась диким горлодером. В желудке зажгло, горло драло как при ангине, так что слезы выступили!

   Антонио перестал грести. Забрал флягу.

   -Мне нужны ваши ножки.

   -З-з-зачем?

   -Надо натереть их граппой-это очень важно! Ноги самое главное-их надо держать в тепле.

   Мишель осторожно высунула из под плаща правую ногу.

   Положив себе на колено, Антонио энергично, но не грубо растер водкой ступню девушки, начиная от пальцев и до щиколотки.

   Онемевшая нога стала приобретать чувствительность. Из горла исчез наждак и действительно стало теплее!

   Обработав вторую ногу, Антонио закутал их краем плаща, но оставил на своем колене.

   Он греб, а Мигель разглядывала своего спасителя совершенно новым взглядом.

   -Какая у тебя масть, Антонио?

   -Разве это так важно?

   -В Саргоне - это самое важное... Впрочем, если не хочешь - не говори. Для меня важно какой человек сам по себе, а не его метка на плече... Ты меня спас сегодня и я хочу о тебе знать больше. Что в том удивительного или странного?

   Антонио улыбнулся. От фонаря в черных глазах загадочный блеск. А Мишель от пережитого разбирало на разговоры.

   Вокруг ночь. Плещет вода под веслом и по бортам лодки.

   "Очень романтично!Голая девица ночью посреди озера наедине с загадочным спасителем!"

   -Я король бубен.-тихо ответил таинственный спаситель ,когда уже Мишель не ждала ответа.
   Солнечный луч пробился в щелку между ставнями-жалюзи и разбудил Мишель.

   Она с улыбкой села на постели. На стуле висела ее одежда, уже совершенно сухая наощупь.

   Комнатка находилась в мансарде, но казалось такой чистенькой и уютной!

   "С удовольствием поселилась бы здесь!"

   Вчерашние приключения потускели. Тем не менее, одеваясь, Мишель еще раз прокрутила все в памяти. Антонио привез ее на берег озера в уютный домик в дубовой роще. Здесь обнаружились все женщины с острова Тишины. Устроились тетки по-хозяйски, видимо не в первый раз здесь отсиживались. Стол ломиться от еды. ое-кто уже и принял немного той же граппы,от стресса,видимо...

   Мишель приняли гостеприимно. Напоили горячим травяным чаем, дали сухую рубашку и отвели спать.

   Загадочный Антонио испарился прямо на берегу, куда-то незаметно удалился.

   Мишель была полна решимости допросить его обо всех подробностях.

   Король, живущий как простой рыбак! Офигеть!

   В доме тихо. Куда же все подевались?

   Мишель спустилась вниз, зашла на кухню. Чайник был еще горячим. На столе под салфеткой нашелся пшеничный хлеб, масло и джем. Выпив чаю с бутербродом, она вышла из дому. Солнце уже высоко. Женщин с острова не видно и не слышно.

   На берегу сидел Антонио и чинил рыбацкую сеть.

   Мишель осторожно подкралась к нему, но тот оказался начеку.

   Обернулся и встал с короткого, очищенного от коры бревнышка.

   -Доброго утра, Мишель.

   -Доброго. Только уже день наступил?

   -Верно.

   -Где же все?

   -Вернулись на остров.

   Приложив ладонь ко лбу, Мишель посмотрела на остров. До него километр не меньше. Светлые дома, красные крыши и немного зелени. На фоне голубого озера и голубых гор идиллическая картинка.

   -Тристан с друзьями уже отправился восвояси?

   -Они долго здесь не задерживаются.

   -Можно мне посидеть рядом?

   -Как вам угодно.

   Она села рядом с королем-рыбаком. Мелкие волны набегали и гасли в песке совсем рядом. От солнечного блеска на водной ряди смотреть в сторону озера можно было только щурясь.

   Король бубен продолжал штопать невозмутимо сеть.

   -Антонио, ...

   -Почему я здесь?

   -Да. Почему король бубен здесь? Ловит рыбу, катает незнакомых девушек на лодке и сочиняет им стихи...

   -А иногда приходит им на помощь?

   -Да, очень вовремя приходит!

   -Я не король и не аристократ. По карте я попал в Саргон случайно. Я из Италии. Ларго Маджори-это вам ничего не говорит?

   -Нет.

   -Это моя родина. Я вырос на озере Маджори. Это озеро очень похоже ...

   Я оставил Тристану неблагодарный труд короля и живу здесь уже два десятка лет..


   -На первый взгляд тебе не больше двадцати!

   Антонио широко улыбнулся.

   -Мне было двадцать, когда я попал в Саргон. Я хорошо сохранился.

   -Кто же править королевством бубен?

   -Тристан правит королевством, а столицей заправляет Лукреция.

   Честно говоря, оба мне не симпатичны. А если разобраться - зачем нужен король? Население небольшое, все заняты по уши, все работает само собой.

   В королевстве бубен только Тристан-настоящий туз, все прочие масти перемешаны. Лукреция, не дама, а всего лишь двойка. Тристан все это смешение поощряет уже много лет, не мне в это вмешиваться. Мой предшественник умер при загадочных обстоятельствах. Мне посоветовали не высовываться-и вот я здесь и ничуть о своем решении не жалею!

   -Я думала, что везде как в королевстве пик-каждый согласно масти занимает положение. Валеты, дамы, король и туз - наверху и управляют теми, что ниже по масти.

   -Когда то было так во всех королевствах Саргона, но люди обожают потрясать устои и менять миропорядок. Только королевство пик блюдет старый порядок, поверьте мне.

   - А Королевство крестей? Что в нем?

   -Там все решают деньги, а не масть. За деньги можно купить любое тату на плечо. Выведут без следа старое и нанесут новое. В королевстве крестей тузов два десятка и все нарисованные.

   -Саргон в это не вмешивается?

   -Саргону плевать на тату, которыми тешатся владыки королевства крестей-В игре каждый - тот, кем его призвал и назвал Саргон.

   -То есть туз опять становиться десяткой или шестеркой?

   -Именно!

   Мишель несколько минут молчала. Обдумывала услышанное.

   -Я встречалась с Бартольди, и он мне не понравился.

   -Вот как? Где же пересеклись ваши дороги?

   Мишель рассказала все о своей встрече с тузом червей и о тех событиях, что последовали после.

   -Зачем я Тристану? Что он хочет от меня? Я прожила на острове эти дни как в заточении! Вчера он даже особого внимания на меня не обратил. Я сменила одну тюрьму на другую!

   -У Тристана есть какие-то планы, а может он просто воспользовался возможностью напакостить Бартольди? Вы нужны Бартольди, а Тристан вмешивается и уводит из-под носа туза червей интересующий его объект. Тузы очень ревниво относятся друг к другу. Смешать планы соперника-отличный способ позабавиться! Маги-они тоже люди, только со сверхвозможностями!

   -Что он за человек?

   -Тристан разный и неожиданный. Есть такая игрушка - матрешка-видишь одну, а открываешь-там совсем иное, а внутри того иного еще другое.

   -Скучаете по родине?

   -Очень. Если бы вернуть все назад - я бы лучше сел там, в тюрьму, чем воспользовался картой!

   Антонио прищурился на солнце и выдал:

   Ларго Маджоре, как дивное море,

   В дымке лежит голубой.

   Горы и воды - чудо природы.

   Разлука ужасна с тобой...

   Мои стихи конечно слабоваты, зато от души... Если бы вы сами увидели Ларго Маджоре! Старик Хэм был влюблен в мои родные места.

   -Хэм?

   -Хэмингуэй.

   "Хэ Минь Гуэй-вот, блин, про китайских поэтов ничего не знаю!" Мишель не могла признаться своему собеседнику в том, что про китайского поэта Хэмингуэя ей ничего не известно, а количество книг ею прочитанных в бытность мужчиной можно пересчитать по пальцам.

   -Выходит, что вернуться обратно невозможно?

   -Про такие случаи даже легенд не сложено... - Антонио печально вздохнул.

   -Где обитает Саргон? С кем он играет в карты?

   -Этого никто не знает. Я пытался анализировать игры, в которых принимал участие-полный сумбур! Иногда что-то похоже на земные карточные игры, но только похоже....У меня есть сомнения во вменяемости Саргона.

   Создать этот мир, населить его людьми из разных миров, включая Землю ради забавы?! Занят ли он чем-то серьезным? И вообще-мужчина он или женщина?

   -Где находится этот мир?

   Король-рыбак посмотрел в глаза Мишель очень внимательно.

   -В самом деле, интересно? Обычно женщин не интересуют факты. Вам больше интересны отношения: кто и что сказал, как сказал, и посмотрел при этом, а также что имел в виду.

   -Разве нет исключений?

   -Исключения всегда есть... Дело в том, что точного ответа нет. Расположение звезд видимое на Саргоне иное, нежели на Земле, но я и не астроном. Может быть, мы в противоположном рукаве Галактики, а может за углом?

   -За углом?!

   -Имеется в виду параллельный мир. Фантастику читали на Земле?

   -Ну да.

   Мишель в прошлой жизни если что и читала, то по диагонали монитора, кусками, выдернув наугад из Либрусек.

   - Вариантов писатели настрочили - массу-К нашему случаю многие подойдут. Точно может знать только сам Саргон. Добраться бы до него!

   -Никому не удавалось найти Саргона в этом мире?

   -Во всяком случае, о таком я не слышал.

   -Доброго дня, ваше величество! Доброго утра, Мишель!

   Мишель и Антонио обернулись.

   Дрожащий овал портала висит чужеродной темной дыркой над берегом.

   Рядом стоит веселый и неунывающий Тристан. Улыбка дружелюбная, в руке букет бледно зеленоватых роз. Свеж и бодр, рубашка наглажена и сапоги блестят!

   "Явился! Хорошо быть магом-никакого похмелья поутру!"

   -Дорогая Мишель, я прошу принять мои извинения. Ночное происшествие, как вижу на вас совсем не отразилось. Вы самая смелая дама...

   -А вы самый наглый туз! - выпалила Мишель.

   -Мои люди не хотели сделать ничего плохого. Только познакомиться с таинственной дамой...

   -А для этого ночью надо было взламывать дверь моей спальни алебардой втроем?! А потом гонять меня по карнизу как кошку?!

   Мишель чувствовала, что распаляется от гнева. Страх пережитый ночью вернулся коротким эхом и переплавился в злобу.

   Антонио коснулся ее руки и обратился в магу.

   -Тристан, это не в какие рамки не укладывается. Я прошу наказать негодяев.

   -Я их примерно накажу! Мишель дорогая, прими эти цветы в знак моего искреннего сожаления...

   -Цветы мне не нужны! Вручите их тому блондинчику! Я на остров не вернусь. Останусь здесь. Мне надело, в конце концов, изображать заложницу в холодном и пустом доме!

   Тристан покраснел.

   -Умерьте ваш пыл, дорогая. Может быть, на острове и тоскливо, зато безопасно!

   -Мне что-то угрожает? За две недели вы не выбрали и пару минут времени, чтобы объясниться! Может быть, я ошиблась, шагнув в зазеркалье? Чего вы хотите от меня? Альбрехт хотел послушания, Бартольди услуг ныряльщицы, а вы? Что нужно вам?

   Тристан поднял руку.

   -Мишель, ни к чему вмешивать Антонио в наши разногласия. Я уверен все можно разрешить и объяснить.

   Мишель топнула.

   -Объяснитесь здесь и немедля! Шага не сделаю отсюда!

   Тристан глубоко вздохнул.

   -Довольно слов! Ступайте в портал!

   Голос его приобрел металлические нотки.

   -Я не ваша рабыня! Не смейте мне приказывать! - крикнула Мишель.

   Тристан швырнул букет роз на землю. Розы превратились в клубок скользких гадюк. Твари разевали пасти и злобно шипели.

   Мишель мгновенно взлетела на бревнышко. С детства ненавидела этих гадов, и даже ночные кошмары были со змеями!

   -Они заберутся под юбку, и будут кусать ваши нежные ножки! - засмеялся Тристан. Лицо его побледнело, а глаза налились чернотой, так что белков не разглядеть!

   Антонио шагнул вперед.

   -Убери это, не пугай Мишель, это нехорошо Тристан! Она на острове твоя гостья, а здесь она моя гостья. Чти законы гостеприимства.

   Тристан криво усмехнулся. Разворачивая петли волнистых тел гадюки, устремились к даме пик.

   Выхватив из песка кол, на котором висела часть сети, Антонио быстро наносил удары. Змеи с перебитыми спинами бились в агонии. Последнюю Антонио придавил рядом с бревнышком.

   -Вот как?

   Тристан поднял руку правую на уровень плеча, резко сжал кулак и резко разжал его, растопырив пальцы.

   Клубок ослепительного огня беззвучно пронесся на два десятка метров и врезался в сосну. Дерево вспыхнуло как облитое бензином. Треск, гул пламени. Жар коснулся лица Мишель.

   -Мишель идет со мной или следующим объектом для моего огня станет твой дом, мой друг!

   -Друзья не шантажируют друг друга, Тристан. - Печально ответил король-рыбак.

   Мишель решительно спрыгнула с бревна.

   -Не надо ничего жечь-я возвращаюсь на остров.

   -Это хорошо, разумное решение. - Тристан опустил руку. - Портал, как видите, открыт.

   -Уберите это с дороги!

   Тристан щелкнул пальцами, и полудохлые змеи исчезли без следа.

   Придерживая юбку, чтобы не путалась в ногах, Мишель дошла до портала. Внутри его видна обеденная комната и краешек стола.

   Она обернулась.

   -Спасибо, Антонио, ты настоящий друг. Храни тебя Бог!

   Она сделала шаг и ступила на каменный пол. В обеденной комнате двое слуг убирали остатки вчерашней пьянки. Запахи пролитого вина и блевотины подавляли все прочие.

   -Моим ребятам требовалось расслабиться.

   Тристан подошел сзади и попытался взять Мишель под руку.

   Она отшатнулась.

   -Не будьте злюкой, вам это не идет, Мишель!

   -Вы должны мне все объяснить!

   Тристан расхохотался и, отойдя к стене, уселся в мягкое кресло.

   -А если я не хочу ничего объяснять?

   -Я-ваша пленница?

   -Вы моя гостья.

   -Тогда спешу вас обрадовать - я покидаю ваше королевство!

   -Каким образом вы меня покинете?

   Тристан сложил руки на груди.

   -Сяду на лодку и уплыву!

   -Без моего дозволения никто здесь и пальцем не пошевелит. Успокойтесь. Ступайте в свою комнату, дверь там починили.

   Чтобы вы не скучали, я доставил на остров несколько девушек. Они вас в обиду никому не дадут.

   -Эльза!

   На зов мага в комнату вошла стройная девица в облегающих кожаных штанах и в кожаной жилетке поверх черной рубашки. Надо отметить, что кожа была черного цвета, глянцевая и видимо недешевая.....

   Короткая прическа девицы, под мальчика, также жгучего черного цвета.

   Никаких украшений на девушке не оказалось. На поясе висел кинжал, а в правой руке имелась короткая витая плеть. На фоне черной одежды лицо девушки без тени косметики казалось очень белым.

   "Это что за эсэсовка? Офигеть!"

   Девушки смерили друг друга пристальными взглядами.

   Эльза подошла ближе, остановилась в шаге. Такого же роста как Мишель, сапожки ее с короткими голенищами на низком каблуке.

   Она подняла руку и указательным пальцем коснулась губ Мишель, прежде чем та успела отшатнуться.

   -Почему нет помады?

   -Она мне мешает. - Откровенно ответила Мишель.

   Эльза едва шевельнула бледными губами, что видимо, означало улыбку.

   -Наш человек! Мы поладим, я полагаю!

   Она резко развернулась на каблуках и промаршировала к двери, покачивая узкими бедрами с зазывностью опытной шлюхи или манекенщицы.

   Когда она скрылась за дверью, Тристан коротко хохотнул.

   -Когда она так идет, даже я начинаю чего-то хотеть! Только у вас есть все шансы, а у меня-ноль! Эльза-лесбиянка.

   "А я-нет!"

   Мишель подбоченилась.

   -И сколько теперь здесь будет бегать этих черных крыс?

   -Лукреция уступила мне шестерых на месяц.

   -Кто такая Лукреция?

   Тристан охотно ответил. Ситуация его забавляла.

   -Она дама бубен и правительница Торино.

   Феминистка до мозга костей! Решила построить в Торино чисто женское королевство. Мужиков на дух не переносит! Кроме меня, конечно. Говорит, что я буду последним мужиком, которого они прикончат!

   -У вас там весело, как я вижу! Девочки отдельно, мальчики отдельно?

   -В точку! - осклабился Тристан. - У нас свои развлечения, у них свои!

   -Я от вас устала!

   Мишель отвернулась и пошла прочь. Поднялась в свою комнату. Дверь как новенькая, будто ее и не ломали ночью. В комнате идеальный порядок.

   Выглянув в окно, Мишель на мгновение опешила - карниз под окном исчез без следа.

   "Волшебник, значит? Маг-кудесник? Пидор гнутый! Все равно убегу!"

   В дверь постучали.

   Обернувшись, Мишель увидела на пороге затянутую в черную кожу незнакомую девицу. Тоже короткая стрижка, только шатенка. Брови черные, губы бантиком, нос курносый, скуластая как англичанка и тоже без косметики.

   -Позволите? Дверь была открыта.

   -Входите.

   Девушка вошла и огляделась без стеснения.

   -Меня зовут Амели. Эльза просила вас спуститься на второй этаж, девочки хотят с вами познакомиться.

   Первым желанием Мишель было послать гостью подальше, но она тут же передумала. Не стоит начинать отношения с грубости. С охранниками надо наладить контакт. То, что девицы в черном - охранницы в ее тюрьме, Мишель ни сколько не сомневалась.

   -А меня-Мишель. Идем.

   Она протянула руку и пожала крепкую ладошку Амели.

   "Руки у нее тренированные, жесткие и мускулистые, скрутит в бараний рог!"

   В комнате у лестницы разместились все охранницы. Две широкие кровати сдвинуты вместе у правой стены, у левой свалены тюки с имуществом.

   Навстречу вошедшей Мишель поднялись все.

   Кроме брюнетки Эльзы, имелись две блондинки-Фрида и Мари, высокая с пепельными волосами девица - Хельга и угрюмая, стриженная под ноль костлявая тетка по имени Агота.

   Агота выглядела лет на пятьдесят, а все остальные казалось, были не старше тридцати. Косметикой никто не пользовался, даже помадой. Из-за этого лицам женщин не хватало яркости, выраженности черт.

   "Я тоже такая блеклая? Вот ужас!"

   Здоровались они по мужски, протягивая руки для рукопожатия. Никаких поцелуев и сюсюканья.

   После представления девицы уселись на постели, кроме Эльзы, которая оседлала стул, задом на перед, положив руки на спинку.

   Мишель осталась стоять, так как других стульев не имелось.

   -Тристановы уроды пытались тебя изнасиловать вчера? - начала допрос Эльза.

   Мишель подробно обо всем рассказала.

   Ее выслушали внимательно и с сочувствием.

   -Мужики-сволочи, им только выпивку и баб подавай! А ты - молодец! Не испугалась. - Подвела итог Эльза. - Теперь можешь не волноваться-ни один хмырь с членом сюда не войдет!

   Двое из нас будут патрулировать остров, двое будут дежурить здесь, а двое отдыхать. Так все по сменам. То есть постоянно в доме будут находиться четверо из нас. Мы всегда наготове, можешь смело на нас положиться!

   -Спасибо. Может быть, пообедаем вместе?

   Мишель кротко улыбнулась.

   С этого дня жизнь Мишель на острове Тишины изменилась. Раньше она была предоставлена сама себе, теперь же хоть одна пара глаз, но за нею следовала постоянно. Из поля зрения ее не выпускали ни на мгновение в течение дня.

   Антонио на острове больше не появлялся, поневоле пришлось общаться только с охранницами.

   Эльза вела с нею усиленную разъяснительную работу, видимо рассчитывая привлечь в ряды воинственных феминисток.

   Мишель все слушала без возражений, поражаясь-какие "тараканы" могут заводиться в человеческой голове!

   В Торино, столице королевства бубен, на самом деле было создано женское государство. Мужчин в город не пускали. Все население было женским.

   -В Саргоне идеальные условия для нашего дела-мы живем долго и не можем рожать детей. Если так, то зачем семья, зачем нам ленивые мужики, на которых надо горбатиться?! Все гадости в мире от самцов! Роль домашней хозяйки и воспитательницы детей была навязана женщине посредством создания так называемой "загадки женственности". Женщин научили тому, что женщинам, обладающим истинной женственностью, не нужна карьера, им не нужно высшее образование и политические права - одним словом, им не нужны независимость и возможности стать полной хозяйкой своей жизни. Все, что от них требуется, - это с раннего девичества посвятить себя поискам мужа и рождению детей! В Саргоне были нам навязаны все те стереотипы поведения, которые имели место в наших родных мирах. Это глупо и преступно! Здесь мы свободны от необходимости искать защиту у самцов. Здесь нет детей, так зачем нам кандалы брака?

   Мы также как мужчины свободны и можем выбирать любой секс с кем угодно! К чему нам женственность и косметика? Мы имеем право выбирать, как нам жить без указки самцов! Эксплуатацию женщин мы отменили в Торино, но придет время и остального Саргона!

   Подобные лекции Мишель выслушивала за завтраком, обедом и ужином, если конечно присутствовала Эльза. Если воинственной брюнетки за столом не наблюдалось-можно было перевести дух. Прочие девушки пропагандой феминизма не занимались. В отсутствие Эльзы они даже несколько оттаивали и болтали о чем угодно.

   С Амели Мишель сошлась ближе всех. Когда девушка дежурила в парке, они гуляли вместе и болтали обо всем.

   Амели пришла по карте из Германии. Несчастливая любовь, измена бойфреда...она готова была наглотаться таблеток, а вместо этого карта перебросила ее в мир Саргона.

   Жила она в Торино уже несколько лет поземному отсчету. Сменила нескольких партнеров и присоединилась к движению Лукреции.

   Амелия была очень ласковая в отличии от прочих девиц и при встрече только она целовала Мишель в щеку,если не было рядом других соратниц.

   -Вторая стойка отличалась от первой тем, что рука опущена на уровень плеча. В других стойках ноги широко расставлены; в третьей рука чуть выше и снаружи от правого колена, в четвертой рука ближе к левой стороне. Prima guardia имеет что-то общее с примой. Seconda guardia с высокой секундой или терцией. Terza с низкой терцией. Quarta с низкой квартой.

   Эльза отчеканивала фразы, громко и внятно, шагая широко по мужски по грустящему гравию.

   -Таковы основные стойки, но есть еще и другие, отличающиеся от первых только тем, насколько вытянута рука в зависимости от выполнявшихся шагов или темпа.

   Укол производится вот так - полностью выпрямленной рукой, причем правое плечо выдвигалось вперед, обеспечивая лучшее прикрытие, а левая нога отступает назад. Лицо необходимо отвернуть при совершении атаки, когда направляешь в лицо или грудь противника. В позицию!

   В свободное время охранницы качали мышцы как заправские вояки, бегали по острову, раздевшись до пояса, занимались фехтованием.

   Бегать с обнаженной грудью Мишель, конечно, не стала, но к фехтовальным занятиям приохотилась. Теперь она тоже ходила в мужской одежде, только не в коже. Местная портниха ушила для нее некоторые вещи из гардеробов.

   Фехтование-вещь необходимая! В королевстве бубен, так же как в королевстве пик не имелось огнестрельного оружия, и преимущество всегда у того, кто имеет длинный клинок и умеет им пользоваться. Пользоваться, а не махать как хворостиной! Свой бой с Хайнсом Мишель запомнила на всю жизнь.

   -Точка, в которую направляют удар или которую защищают, определяется согласно линии, но механизм действия отличается в соответствии с положением кисти. Следовательно, есть восемь естественных способов совершения атаки и защиты, а именно по два для каждой линии: кварта и прима по высокой внутренней линии; секста и терция по высокой внешней линии; септима и квинта по нижней внутренней линии; секунда и октава по нижней внешней линии.

   Хорошая стойка по определению подразумевает более-менее равные возможности для совершения любой атаки и защиты; кроме того, можно прибавить, что, если стойка закрывает одну из линий, она дает очевидное преимущество. Следовательно, может быть столько же стоек, сколько и защит!

   Теорией Мишель загрузили по уши, а вот практика давалась не легко.

   Синяков набрала множество, хотя и занималась упорно. Ее спарринг-партнером становилась Эльза и она спуску не давала.

   Рапиру Мишель в начале не дали и ей пришлось довольствоваться крепкой палкой.

   Незадолго до полдня Мишель сидела на скамье на втором ярусе парка, любовалась видом на озеро.

   К старым синякам сегодня добавились новые.

   -Я не помешаю?

   Амели подкралась незаметно, как кошка.

   -Конечно, нет, садись рядом!

   -Тебе сегодня досталось.

   -Ваша бешенная Эльза отмолотила меня сегодня с огромным удовольствием! Я неуклюжая как табуретка и фехтование не для меня! Больше не буду заниматься!

   Амели погладила Мишель по плечу.

  -Она меня тоже учила и колотила без всякой жалости. Потерпи, все пойдет как надо, вот увидишь! Бросать учебу не надо!

   Девушка взяла правую руку Мишель с свои и успокаивающе сжала в своей.

   "Она похожа на Клер-тоскливо подумала Мишель. - Кареглазая шатенка и глаза миндалевидные..."

   От жалости к себе Мишель захотелось хоть кому-то пожаловаться. Для чего? Чтобы пожалели! Сочувствие и участие самые дорогой товар во всех мирах...

   -Моя жизнь сплошной стресс! Я погружаюсь в депрессию с каждым днем. Я пленница здесь, ты же понимаешь? Что будет? Чего хочет от меня Тристан? Я ничего не знаю, и устала строить догадки!

   -Конечно, после беззаботной жизни при дворе здесь тебе весело.

   -Беззаботная жизнь! - взвилась Мишель. - Меня запугивали за то, что я носила мужскую одежду и ездила верхом на слорсе! Ко мне ночами подсылали ожившую статую покойного валета! Через меня собирались пропустить черт знает сколько мужиков! Беззаботной жизни не было!

   -Не сердись, Мишель! Расскажи мне, если хочешь про королевство пик.

   -Тебе интересны мои приключения?

   -Очень.

   В голосе Амели прозвучало сочувствие и в ее глазах Мишель увидела участие.

   Она рассказала о своей жизни в Саргоне, конечно с момента обретения женского тела. Про свою прошлую мужскую жизнь Мишель благоразумно промолчала.

   Амели оказалась благодарной слушательницей. Она не перебивала и не задавала глупых вопросов.

   Докончить рассказ Мишель не успела. На дорожке появилась служанка Люсия.

   -Госпожа Мишель, как вы просили вода подготовлена.

   -Вода? - Амели подняла удивленно густые темные брови.

   -Соседа Лючии-Софи - прачка и я у нее купаюсь каждый третий день. В больших чанах как в ванне можно расположиться.

   -Ох, как я тебе завидую! Вымыться в горячей воде-только можно мечтать!

   -А как же вы моетесь?

   -Протираем кожу губками, как примитивные дикари! В Торино есть бани и бассейны, а здесь, увы...

   -Идем со мной, вдвоем будет не тесно!

   -Ох, ты и вправду меня возьмешь с собой!?

   -Мы же - подруги? Разве нет?

   -Конечно!

   "Посмотрю, какова ты без одежды, подруга..."

   Мишель впервые за много дней испытала волнение при мысли о совместном купании с голенькой девицей.

   Держась за руки, они шли по узкой единственной улочке поселения. Каблуки сапожек Амели звонко цокали по камням, скользким как леденец.

   Запах свежего хлеба ударил по ноздрям с ошеломляющей силой.

   Они взяли у пекаря по паре душистых, хрустящих булочек.

   Наслаждаясь этим лакомством, не спешно дошли до дома прачки. Набив за щеки мякиш, Амели очень, похоже, изобразила хомячка.

   Мишель хохотала до икоты.

***


   Обнаженная Мишель сидела на краю кровати и разглядывала спящую Амели. Худощавое лицо и короткая стрижка, она словно мальчишка лет семнадцати! Надувает губы, улыбается во сне...

   "Что на меня вчера нашло?"

   В душе Мишель боролись два желания: уйти немедля или разбудить подругу поцелуем. За шторами светлеет прямоугольник окна, утро близко. Мурашки пробежали по спине.

   "Кто же я? Женщина или мужчина?!"

   Мишель закрыла лицо ладонями.

   Прошедшая ночь мелькала обрывками, вспышками чувств и ощущений...

   Быстрые пальцы, настойчивые касания, скользкий, горячий язык Амели там где...

   "Все же я лесбиянка..."

   Мишель ощутила, как запылали щеки. Ощущения, испытанные ночью, не ведомые ранее, ее потрясли и ошеломили... Полет через фейерверк... фонтан чувств...

   "У девушек такой бурный финал... никогда бы не подумал... подумала...

   Так что делает мужчину мужчиной, а женщину женщиной? Тело, гормоны, особенности устройства мозгов? Почему мы такие разные? Говорим, думаем и даже ходим по иному! Умом я мужчина, а телом - женщина. Кто же я? К мужчинам меня не тянет совершенно!"

   Мишель усмехнулась. Стоит ли себе лгать? Ухаживания Ярослава были приятны. Король-рыбак Антонио - привлекательный и благородный ...

   "Я превращаюсь в женщину? Когда завершиться это превращение и чем?"

   -Мишель?

   -Да?

   Амели улыбалась ей припухлыми губами... Невинная, и влекущая к себе...

   Мишель легла рядом на живот, прижавшись жарким лицом к шее Амели.

   -У тебя в первый раз?

   -Как ты догадалась?

   Пальчики Амели нежно пробежались по шее Мишель.

   -Это легко...

   С этой ночи жизнь Мишель на острове круто изменилась.

   Она обрела возлюбленную и подругу. Теперь ей не было скучно и одиноко, теперь день был заполнен до отказа общением и даже безмолвными касаниями, что отзывались многозначительными и полыхающими зарницами в жилах.

   Они бродили повсюду только вдвоем, держась за руки. Завтракали, обедали и ужинали вместе, на берегу озера, рядом с пекарней, разложив прямо на салфетках на траве хлеб, мясо и фрукты.

   Амели сама теперь занималась фехтованием с Мишель, к явному неудовольствию Эльзы. Прочие охранницы улыбались подругам поощрительно.

   Теперь занятия проходили куда более успешно! Амели была более пластичной и гибкой, ее движения походили на быстрый танец, стремительный и неудержимый. С нею было весело и легко.

   Закончив тренировку, подруги сели на скамью. Ветерок приятно овевал раскрасневшееся лицо и забирался за ворот рубашки. Рябь бежала по озерной поверхности. Белоснежные клыки гор караулили горизонт.

   -Здесь в горах всегда так прохладно?

   -Не знаю. Я впервые сюда попала.

   -Давно ты здесь, Амели?

   -На Саргоне? Примерно тридцать сорокадневок... Четыре года поземному. А ты?

   Мишель задумалась. Сколько же дней минуло с того момента как она шагнула на гравий королевского сада?

   -Мишель, о чем ты загрустила?

   -Считаю дни.

   Сегодня был банный день. Попариться вволю в горячей воде. Как здорово!

   Мишель первая забралась в чан с парящей водой, села поджав ноги, чтобы освободить место для Амели. Подруга раздевалась без спешки, аккуратно складывая вещи на скамью, рядом со скомканной одеждой Мишель.

   Неторопливо Амели поднялась на скамью поменьше, рядом с чаном и, опершись обеими руками о край осторожно коснулась ступней воды.

   -Ох, горячо!

   Мишель рассматривала обнаженную Амели с восхищением. Тугие маленькие груди, узкая талия и стройные гладкие бедра как у фотомодели. Волосы на лобке темные, почти черные.

   Амели уловила взгляд и быстро опустилась в воду по шею.

   -Мишель!

   -Да?

   -Ты смотрела на меня как...

   -Да?

   -Как мужчина! - воскликнула девушка и покраснела. - Извини, пожалуйста!

   -За что?

   Мишель протянула руку и ласково погладила под водой худенькое колено подруги.

   Амели опустила глаза.

   -Когда ты меня ласкаешь, в постели, мне порой кажется что со мной не девушка, а парень... Вот ведь бред!

   Амели взмахнула ресницами. На плече ее алело пятно на месте сведенной татуировки. Статус подруги, знак которого она так решительно удалила, оставался тайной.

   "Она не красавица, но до чего же я ее люблю!" - растроганно подумала Мишель.

   Амели внезапно расхохоталась.

   -Я вспомнила, какие грязные и в паутине выбрались сегодня из подвала Эльза и Агота!

   Мишель едва улыбнулась.

   Она сама намекнула Эльзе про то, что подвал большого дома может таить в себе всякие сюрпризы.

   Амели заложила руки за голову.

   -Я думаю, мы вернемся вместе с тобой в Торино и очень скоро. Ко дню молодого вина, может быть.

   -Ты что-то знаешь?

   -Эльза намекала на то, что Тристан не будет возражать, если ты уедешь с нами. В лигу "Сестер клинка" тебя непременно примут! У меня миленькая квартирка в мансарде, на склоне горы Жером. Нам там будет хорошо...

   Проходили дни за днями.

   Мишель начала делать успехи. Амели ее расхваливала, как ей думалось даже излишне.

   Игры не было давно уже и опасный Тристан не давал о себе знать. Антонио совсем не появлялся на острове.

   Вот только в душе поселилось беспокойство. Слишком все тихо и покойно!

   ***


   Разбудили Мишель на рассвете торопливо и без церемоний.

   К кровати стояла служанка Лючия. Глаза черные и круглые как у галки.

   -Госпожа! Быстрее! Девочки вот-вот поубивают друг друга!

   -Что такое? О чем ты говоришь?!

   -Эльза и Амели! Они со своими железяками машутся в парке!

   -Они, возможно, тренируются.

   -На заре? Голые по пояс?!

   Мишель быстро надела мужскую одежду и побежала по лестнице, перепрыгивая через две ступени.

   Эльза в самом начале просветила ее про обычаи женского города Торино, про дуэли на заре, когда девушки с обнаженной грудью бьются на рапирах до первой крови.

   "Для чего же с голой грудью? - Для того чтобы сразу было видно порезы, милочка!


   Запыхавшаяся Мишель бежала по лестнице парка наверх. Звон стали уже отчетливо слышен. Солнце еще не взошло и серый сумрак вокруг зябок и неприятен.

   "Надо их остановить! Надо!"

   Из-за подстриженного куста крепкая рука цапнула за талию, а другая зажала рот.

   Мишель оцепенела на мгновение, выхваченная с дорожки в густую тень одним движением.

   -Тише. Это я-Антонио. Не ходите туда.

   Крепкие руки исчезли, и нос к носу с Мишель оказался король-рыбак, серьезный, неулыбчивый.

   -Мне надо туда! Они убьют друг друга!

   -Вам жаль своих тюремщиц?

   -Они хорошие!

   -Только до поры. Если хотите бежать-самое время. Лодка моя у пристани. Идемте!

   -Бежать? Опять бежать?! От Тристана не убежишь!

   -Мы здесь все беглецы, Мишель. Убегать мы умеем, и по-другому не будет.

   А Тристан не господь, а всего лишь гордец, заполучивший магию в руки. Он не может открывать порталы в незнакомых ему местах. Я отвезу вас на западный необитаемый берег озера. Тристан там не бывал. Мой друг- Марк, горный проводник, выведет вас в королевство крестей. За горами в другом королевстве тузу бубен над вами не будет власти.

   -Но он же вытащил меня из королевства пик?

   -Только с вашего согласия. Если бы...

   -Тише! Звон клинков стих?

   -Надо бежать, Мишель. Сбросьте пелену с глаз. Ничего хорошего Тристан для вас не заготовил, поверьте мне! Я хорошо узнал это субъекта.

   Мишель прислушалась. Клинки зазвенели вновь.

   -Решайтесь, Прошу вас! Все охранницы там, наверху, самое время!

   Глаза человека-зеркало души, так вроде говорят?

   В глазах Антонио обожание и беспокойство.

   "Что впереди? Снова бегство, неизвестное будущее или... жить здесь в островной тюрьме, в полусне в сладких объятиях Амели. Лучше бы я осталась в королевстве пик! Прости, Амели..."

   -Хорошо...Бежим.

   Туман еще не ушел с озера, и лодка укрылась в нем быстро и незаметно.

   Лючия, одинокая фигурка у деревянной пристани, перекрестила беглецов.

   -Храни вас, Бог!

   Плыли молча. Антонио предупредил о том, что звуки у поверхности воды разносятся далеко. Мишель распирало от вопросов, она крепилась.

   Антонио размеренно греб и улыбался своей пассажирке сидящей на корме.

   "Как он находит путь по озеру в тумане?"

   Мишель куталась в плащ, то и дело оглядываясь. Остров Тишины - Исола дель Силенцио, пропал в пелене тумана. Исчез из ее жизни, как будто и не было его никогда.

   Когда лодка ткнулась в травянистый берег, Антонио спрыгнул в воду и помог Мишель сойти.

   Поднявшись к сосне, росшей у самого края, Мишель обернулась. Суман уходил, таял под лучами восходящего над горами солнца. Остров Тишины был виден смутно, темным пятном.

   Антонио привязал лодку обрывком веревки и поднялся по склону.

   -Идемте, Мишель.

   Она бросила последний взгляд на озеро и поспешила за королем бубен.

   Тропа почти незаметна среди деревьев, здесь не часто ходят люди?

   -Куда мы идем?

   -Хижина охотников неподалеку. Нас там должен ждать Марк. Он мне обязан многим, и он доведет вас до королевства крестей и поможет найти безопасное укрытие.

   -Вы ему верите?

   -Как себе самому.

   Покосившаяся хижина рядом с высоченными елями почти не заметна. Почерневшее дерево грубо струганных бревен. Мох на крыше и стены оплетены диким виноградом.

   Антонио постучал в дощатую хлипкую дверь.

   -Я здесь, мой король.

   Из-за угла вышел рослый мужчина в замшевой коричневой куртке надетой на голое тело и в синих грубых штанах, похожих на джинсы. Мишель не смогла удержать удивленного восклицания. Проводник Марк оказался чернокожим.

   -Привет, Марк!

   -Здравствуй, Антонио!

   Мужчины обменялись рукопожатиями. Марк обрит наголо, носит короткую редкую бородку. Черные крупные глаза разглядывают Мишель без церемоний, с любопытством.

   -Леди не встречала еще на Саргоне черненьких? -спросил черный.

   -Мишель, это Марк- мой друг. -смущенно улыбнулся Антонио.

   -Очень приятно познакомиться с очаровательной белой девушкой! -Марк окинул Мишель восхищенным взглядом.

   -Все готово? - спросил король бубен.

   -Конечно. Можем уходить прямо сейчас. Ты не с нами?

   -Нет, здесь есть еще для меня дела.

   Антонио вернулся к Мишель. Марк скрылся за хижиной.

   -Марк надежный человек?

   -Абсолютно! Я передал ему пояс с золотым песком. Намыто здесь в Северных горах. На первое время это поможет вам обжиться в королевстве крестей. Марк вам поможет устроиться.

   -Спасибо вам, Антонио. Мы еще увидимся?

   -Непременно.

   -Не могли бы вы одолжить мне ваш кинжал?

   -Вам ничто не грозит! Марк знает безопасный путь. Поверьте мне, Мишель!

   -У нас говорят - "Береженого бог бережет!"

   Антонио перекрестился.

   -Чтобы вам было спокойно, возьмите.

   Он снял с пояса кинжал в потертых ножнах. Мишель быстро спрятала оружие, заткнув за пояс за спину. От холодной рукоятки по спине пробежали мурашки.

   Марк вернулся с двумя наспинными мешками: большой надел на себя, а меньший протянул Мишель. На голове чернокожего появилась бандана неопределенного темно-серого цвета.

   -В мешке еда и одеяло.

   -Долго идти?

   -Суток пять, я полагаю.

   Мужчины обменялись рукопожатиями.

   Антонио поцеловал руку Мишель.

   -Я счастлив, что нам довелось, встретится, Мишель. Да поможет вам бог.

   Марк шел первым. Мишель следом. От росы на траве сапожки быстро стали влажными. Мешок тянул плечи назад. Плащ из грубой шерстяной ткани норовил цепляться за сучки и ветки. Настало утро. В вышине на ветках чирикали птички, а внизу среди здоровенных сумрачных елей было сумрачно и прохладно.

   Марк оглянулся раз, другой.

   -Эгей! Так не пойдет! Снимите плащ и примотайте к мешку.

   -На мне только рубашка.

   -В быстрой ходьбе не замерзните. Доберемся к пещерам, тогда плащ пригодится. Давайте, помогу.

   -Спасибо, я сама!

   "К пещерам? Про пещеры Антонио не говорил!"

   Марк недолго смотрел на борьбу Мишель с мешком и лямками. Помог снять мешок и аккуратно скрутить плащ в скатку.

   Проводник был так близко, что Мишель остро ощутила все его запахи: пряный запах табака, пота, кожи и влажного сукна.

   -Вы торопитесь?

   -Пока мы не дошли до пещер мы еще не в безопасности.

   -Может быть погоня?

   Марк ухмыльнулся.

   -Девочки из Торино быстро не сдаются.

   Они продолжили путь. Через пару километров сделали привал у лесного родника, запив ледяной водой сухари с копченым беконом. Проголодавшаяся Мишель мгновенно умяла два бутерброда.

   На поляне роса уже высохла, и солнце ласково грело макушку.

   -Откуда вы, Мишель?

   -Откуда попала в Саргон?

   -Ну да.

   -Россия. Москва.

   Марк оживился.

   -Знал я одного парня в Сантакрус, он тоже был из России. Виски пил как лошадь! У меня есть во фляге, хотите?

   -Нет, спасибо.

   Марк стряхнул крошки с колен.

   -Идемте дальше.

   -Долго еще?

   -Следующий привал у пещер.

   -Вы хотите пещерами миновать горы?

   -В точку, леди! Там очень красиво, не пожалеете! На Земле за такие экскурсии большие деньги берут!

   Следующий километр карабкались по заросшему лесом склону, цепляясь за корни и ветки. Мишель ушибла правое колено, но, стиснув зубы, терпела боль.

   -Еще немного, леди, еще немного! - подбадривал Марк.

   Мишель одолела склон, взмокнув от пота, с перепачканными руками и коленями.

   Поляна овальной формы и впереди проход между серыми скалами. Наверху только небо. Внизу пройденный подъем. За деревьями ничего и не разглядеть!

   -Немного переведем дух? - предложил Марк и снял мешок со спины.

   Мишель не возражала. Села на траву под скалой, не снимая мешка и вытянула натруженные ноги.

   -Где бы руки помыть?

   -В пещерах полно воды. Реки, озера, водопады!

   Марк ухмыльнулся.

   -Можно даже выкупаться в горячих источниках.

   -Было бы не плохо... - пробормотала Мишель, прикрыв глаза.

   -До пещер сотня шагов,не больше.

   -Тогда идем,чего время проводить!

   Мишель шла за Марком и задумавшись не сразу заметила что проводник остановился.

   -Извините, Марк.

   Коридор между скал закончился каменистой поляной склона, словно срубленного гигантским топором. Каменная стена уноситься ввысь метров на сто. Вход в пещеры невелик, чуть больше чем ворота отцовского гаража. Неровный полукруг свода и тьма там внутри...

   -Сейчас разведу костерок, и съедим кое-чего горячего!

   Марк юркнул в пещеру и вернулся с охапкой сухих сучьев.

   -У меня всегда здесь запасец сухих дров. От них совсем дыма не бывает!

   Мишель легла на плащ, на бок и наблюдала, как споро проводник разводит костер. Вскоре в котелке уже булькала каша с кусками мелко нарезанного бекона. Здоровенным ножиком проводник орудовал виртуозно.

   -Для желудка- горячая каша- самая необходимая вещь -говаривал мой старик отец!

   -Откуда вы, Марк?

   -Большое яблоко, слышали о таком?

   -Нью-Йорк?

   -В точку, леди! Я вытянул счастливую карту и убрал свою задницу из родных мест очень вовремя!

   -Не называй меня леди, зови по имени, хорошо?

   -Как скажете...

   Марк попробовал деревянной ложкой варево, предварительно подув на желтоватую массу.

   -Можно есть.

   Знакомый, неприятный голос прозвучал как выстрел внезапно.

   -Может и нас угостите?!

   Мишель мгновенно оказалась на ногах.

   На площадку перед пещерой из-за скалы вышли три девушки. Агота шла впереди. Блондинки Фрида и Мари следом. Рапиры обнажены.

   Мишель затравленно оглянулась. Бежать в пещеру поздно, нагонят!

   -Эгей, дамочки! На столько едоков я свой кулеш не рассчитывал!

   -Я не ожидала тебя встретить здесь, Марк! Твоя черная задница попалась на горячем!

   Марк примирительно выставил ладони вперед.

   -Поговорим по-хорошему, Агота, детка.

   -Я тебе не детка! Паршивый скунс! - взвизгнула Агота. - Я доставлю и тебя и беглянку в Торино. Лукреция обожает резать черномазых мужиков по кусочкам!

   -И это после стольких лет знакомства! - Марк укоризненно покачал головой.

   -Собирайте вещички, идем обратно! А ты лживая, хитрая сучка, от меня получишь!

   Палец Аготы нацелился в переносицу Мишель.

   -В чем моя вина?

   -Стравила девочек, и они теперь лежат при смерти, истекают кровью! Ты что - не знала что Амели-подруга Эльзы? А?!

   Мишель попятилась.

   -Я никого не стравливала!

   -Лукреции расскажешь!

   Агота обнажила рапиру.

   -Не тронь нож, Марк, у тебя нет шансов!

   -Мне жаль, что так вышло... - со вздохом Марк сунул руку за пазуху и извлек на свет странный многоствольный револьвер.

   Грохот выстрелов, отражаясь от каменных стен, ударил по ушам. Клубы вонючего сизого дыма расползлись над площадкой.

   Охранницы упали ничком.

   Пораженная Мишель увидела, как Марк меланхолично выбивает шомполом блестящие гильзы и не торопясь, снаряжает револьвер патронами из кармана куртки.

   -Ты их убил?!

   -Да.

   -Зачем?!

   -Они нам угрожали, разве вы сами не слышали?

   Я обещал доставить вас в королевство крестей, и я доставлю.

   Услышав стон, Мишель бросилась вперед. Опустилась на колени.

   Агота слабо шевелилась, прижимая руку к простреленному правому боку.

   -Марк, она жива! Надо перевязать ее!

   -Сейчас.

   Марк подошел ближе и выпалил из револьвера прямо в голову Аготы.

   Мишель зажмурилась. Кровь плеснула в лицо. Чужая кровь...

   -Зачем?

   -Она меня узнала и это было плохо.

   Марк проверил двух других охранниц.

   -Белые цыпочки спеклись. Вот и славно!

   -Я никуда не пойду с тобой! Никуда! Ты слышишь?!

   -Еще как пойдете, юная леди!

   Стволы смотрели прямо в лицо Мишель. "Шесть? Восемь?"Марк улыбался, ощерив крупные белоснежные зубы.
   Сталактиты, сталагмиты, что из них растет сверху, а что снизу? Звонко капает вода.

   Мишель угрюмо разглядывала каменный частокол. Факел воткнут в расщелину неподалеку, да только не достать. Марк связал ей руки назад и сзади привязал к ногам.

   Она лежала на боку и смотрела на каменные сосульки. Чего еще оставалось?

   Проводник вел ее за собой по пещерам уже долго. Десять-пятнадцать часов? В темноте, рассеиваемой только факелом отсчет времени невозможен. Ноги ноют от ходьбы.

   Кинжал Антонио осторожный и хитрый Марк сразу нашел и прикарманил.

   Мишель наотрез отказывалась разговаривать с ним, и потому шли обычно молча.

   Впереди всегда Марк, следом на веревке, со связанными впереди руками, Мишель. Пещеры, тоннели, переходы и ответвления...Тишину подземного мира нарушали лишь их шаги, да иногда шум воды. В подземельях ее оказалось не мало. Марк шел уверенно, хорошо знал путь или скорее, был здесь не в первый раз.

   В удобных местах для привалов находился запас дров, а рядом вода для питья.

   Оставив ее в пещерке, хорошо, что не в темноте, Марк ушел. Спрашивать куда отправился, Мишель не хотела, а сам он рассказать не пожелал.

   Беглянка превратилась в пленницу одним махом. Мишель мучили вопросы, на которые ответа не было. Чего хочет он нее Марк? Он ведет свою игру. Только какую?

   Легкий хруст шагов по камешкам.

   Из темноты выскочил проводник, потряс головой. Затушил подошвой сапога свой факел.

   -Надо же?!

   -Дорогу потерял? - с ехидством спросила Мишель.

   -Великие чудеса! Статуя заговорила!

   -Это я- статуя?

   -Ага. У леди оттаял язычок?

   -Пошел в задницу, козел! Развяжи меня!

   Марк присел на корточки.

   -Как говаривал мой папашка: грамотно связанная лесбиянка ни чем не отличается от натуралки!

   -Только попробуй!- прошипела Мишель, дернув плечом.

   Марк рассмеялся.

   -Это всего лишь невинная шутка.

   -Я не лесбиянка! Не трепись о том чего не знаешь!

   -Охотно верю.

   Марк мгновенно развязал веревки.

   Мишель оттолкнула его руку и поднялась сама.

   -Мы сейчас в самом сердце горного хребта и бежать некуда. Вернее есть куда- пещеры тянуться во всех направлениях. Я за вами не побегу. Заплутаете и умрете от голода.

   -Я вам не верю.

   -Как пожелаете. - Равнодушно буркнул проводник.

   -Куда ходили сейчас?

   -Вам интересно? Извольте- пошел помочиться, и наткнулся на интересную пещерку. Кладбище аборигенов.

   Мишель поперхнулась воздухом.

   -На Саргоне были аборигены?

   -Выходит что так! Они хоронили своих мертвых в пещерах, оставляя под капающей с потолка водой. В воде полно растворенного минерала. Он застывает, покрывая тела умерших полупрозрачной каменной коркой.

   -Хотите сказать, что рядом с нами кладбище?! - Мишель поежилась.

   Марк ухмыльнулся.

   -Не мертвых надо бояться, а живых.

   Пещера оказалась высокой, длинной и очень холодной. Изо рта сразу же появились облачка пара. Неумолкаемый звон капели дробился эхом и, усиливаясь, порхал под колючими сводами.

   Марк поднял факел над головой. Похожая на заброшенный тоннель метро пещера уставлена сосульками сталагмитов.

   -И где же ваш аборигены?

   -Вот они перед вами. Надо только приглядеться! Вот здесь- видите?

   Марк зашел за пирамидку и приблизил факел.

   Как сквозь мутное желтоватое стекло Мишель увидела силуэт сидящего человека. Черты лица не разглядеть, но видно, что человек гол и на шее его поблескивают ожерелья.

   -Следующий раз прихвачу кувалду и ломику этих голышей полно золотых финтифлюшек!

   -Вы хотите это расколоть ради золота? - поразилась Мишель.

   -Почему нет?

   Марк махнул рукой.

   -Здесь их сотни!

   Маленькая пирамидка привлекла внимание Мишель. Она посветила факелом и ахнула. В каменном полупрозрачном гробу сидел младенец. Примерно годовалый. Камня, похожего на янтарь натекло немного и ребенка лучше видно, чем других погребенных. На голове нет волос и глаза узки. Азиаты?

   -Марк, у них были дети!

   -И старики тоже. Обычные люди, как у нас на Земле.

   -Почему же у всех кто живет в королевствах четырех мастей нет детей?

   -Спросите у Саргона, леди.

   -Ты не должен это ломать!

   -А кто мне помешает? Этим путем хожу только я.

   -Может быть, кроме этого захоронения от аборигенов на Саргоне ничего не осталось, а ты это все хочешь уничтожить?!

   У Мишель в голове не укладывалась такая тупость.

   -Тема закрыта, леди. Желали посмотреть-посмотрели. Идем дальше.

   -Марк!

   -Да?

   -Не изображай из себя тупого ниггера!

   -Ниггер- обидное прозвище, в Штатах я бы вас засудил, леди, до последнего цента. А будь вы паренем- настучал бы в рыло.

   -Обломись, придурок, ты не Штатах!

   -Ох, какие мы горячие! Идемте, Мишель, нам надо отдохнуть и выспаться.

   "Что-то не так с Саргоном. Здесь жили люди, вполне похожие на нас. Что с ними сталось? Куда они исчезли? Все вымерли?"

   Мишель долго ворочалась под плащом на одеяле. Марк потушил факел и в абсолютной тьме жутковато цокали капли о камень.



   ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ

   "КОНЕЦ ИГРЫ".

   -Руки связывать уже не нужно?

   -Это было простой предосторожностью. Девушки импульсивны и эмоциональны, чуть-что сразу начинают бросаться предметами. Не люблю я это дело! Надо было дать вам остыть!

   Негритос скалился. У Мишель чесались руки двинуть его по зубам. Только ведь не успеешь! Такой шустрик оказался!

   "Уж очень гладко рассуждает! Не похож он на дикаря!"

   -Сейчас я иду за вами, не боитесь, что дам по затылку камнем?

   -Нет.

   -Почему?

   -Дадите по затылку- останетесь с трупом посреди пещерной сети, не зная дороги и ориентиров. На самоубийцу вы не похожи.

   Мишель шла следом за проводником, несла свой мешок и связку факелов.

   Марк шагал впереди с горящим факелом и отвечал на колючие вопросы весело и открыто. Даже не оборачивался.

   -Где вы раздобыли револьвер?

   -Это не револьвер, а скорее многоствольный пистолет. В королевстве крестей живут башковитые ребята- огнестрельное оружие на заказ могут изготовить. Это не серийная машинка, конечно, но очень неплоха. Я отвалил за нее кучу блестящих кругляков и ни разу о том не пожалел!

   -И патроны?

   -Патроны-пустяки!

   Мишель вспомнила одежду с этикетками из магазина господина Морсби. Ее вроде тоже привезли из королевства крестей?

   Что ж у них там - промышленный бум?

   -В вашем королевстве развитая промышленность? Заводы дымят?

   -В сравнении с соседями- промышленная революция!

   Еще десяток лет и все королевства Саргона будут завалены нашими товарами. Мы как Китай Америку - завоюем Саргон своими товарами!

   -А что вы носите в королевство бубен по подземным тропам? Оружие?

   Марк покосился через плечо.

   -Я навешал старого друга, только и всего.

   "Так я и поверила!"

   -Антонио вы давно знаете?

   -Макаронник отличный парень! Жаль, что не согласился перебраться к нам. В королевстве бубен настоящая задница! Бабы отдельно, мужики отдельно. Дойдет до резни, помяните мое слово!

   -А у вас все хорошо?

   -У нас весело, леди! Статус каждый добывает себе сам. Есть бабло - ты туз! Нет бабла - двойка!

   -А вы кто?

   -Я - "Джокер"!

   -А в Игре?

   Марк дернул головой.

   -Эта Игра дебильная, меня достала! Найти бы Саргона, взять за глотку и сказать: Слышь, чувак! Завязывай свои игры, пока пальчики целы!

   -Так джокер вы настоящий или...

   Марк засмеялся негромко. В узком ребристом тоннеле его смех прозвучал гулко как в трубе.

   -Все то вам надо знать, леди!" Во многих знаниях многие печали" - слыхали про такое?

   -Возможно...

   -А вот что делает на острове Памяти дама пик? Как вам мой вопросец?

   -Уже ничего не делает! Откуда? Ах, вы...!

   Мишель треснула кулаком проводника между лопаток.

   Тот довольно ухнул и засмеялся.

   -Не обижайтесь, я осмотрел ваше плечико пока вы спали, должен же я знать с кем имею честь бродить по пещерам.

   "Этот хам вряд ли ограничился плечом!"

   Мишель от возмущения перестала разговаривать с проводником. Тот не переживал по этому поводу. Насвистывал себе под нос нудный мотивчик.

   Тоннель закончился залом с низким неровным потолком.

   Марк поднял факел выше, так что пламя начало лизать серо-бурый свод.

   Теплая сырость ощущалась в воздухе.

   -Если пойдем налево-выйдем в пещеру с горячими источниками. Устроим банно-прачечный день? Потрете мне спину?

   -Камнем! - буркнула Мишель.

   Марк хмыкнул.

   -Пойдемте, не пожалеете! Согласен и на камень! Между лопаток зудит!

   Чем дальше они продвигались по тоннелю влево, тем влажнее и теплее становилось.

   Марк закрепил камнями на полу факел, чтобы стоял и начал раздеваться.

   -Одежду лучше оставить здесь. Иначе там она вся отсыреет.

   Мишель оглянулась.

   Впереди влажный мрак, позади мрак только посуше.

   -Я останусь здесь.

   -Так не пойдет, леди! Опять прикажете тащить вас на веревке, как упрямую козу?

   Делать нечего. Мишель стянула кожаный жилет, рубашку и штаны.

   Марк присвистнул.

   -Черт возьми! У вас и белье имеется! Предусмотрительная вы!

   Мишель отвела взгляд. Проводник разделся догола, нисколько не смущаясь. Шоколадный как батончик "Твикс", мускулистый и волосатый, он

   поднял факел и зашагал вперед. Мишель последовала за ним. В левой руке Марк нес кожаный мешок, как догадывалась Мишель, с револьвером.
   -Десять кланов делят власть в королевстве.

   Для убедительности Марк вынул из воды и растопырил свои пятерни, розовыми ладонями к Мишель.

   -Во главе каждого клана-туз....

   -А что же настоящий туз?

   -Его объявили сумасшедшим и куда-то припрятали.

   -Кто-то же встречал его в Игре, могли спросить.

   -О чем? О его тайном убежище? Он никому не нужен в королевстве крестей! Десять тузов обходятся и без него!

   -Без магии тоже?

   -Магия-костыль для слабаков, леди!

   Они с комфортом разместились к почти круглом каменном бассейне с мутноватой горячей водой.

   Пещера с горячими ключами не имела привычного свода. Стены, сходясь, уходили ввысь и оттуда, сверху, брезжил тусклый свет. Без факела конечно можно было бы что-то разглядеть, но только едва - едва. Видимо ,там,высоко,расщелина выходила на поверхность. Пар от воды, беспрестанно стекающей по стенам, поднимался вверх. Так что на высоте двух человеческих ростов постоянно клубился туман.

   Вода, стекавшая по стенам за столетия, а может и тысячелетия образовала гладкие наплывы, округлые наверху и с сосульками в нижней части. Казалось, что стены пещеры обсели сотни и тысячи блестящих осминожиков.

   Вода примерно градусов 38-39,чуть горячее температуры тела.

   Мишель опустилась в воду по подбородок и замерла в блаженстве.

   Марк продолжал болтать про порядки в королевстве крестей.

   Мишель большую часть пропускала мимо ушей, она наблюдала за тем как говорил Марк. Блеск в глазах, ровная речь, четкие жесты.

   -Вы были учителем в своем мире, Марк?

   Оборванный на полуслове проводник внимательно разглядывал Мишель немигающим взглядом.

   -Вам интересен мой послужной список, леди?

   -Не называйте меня "леди", это у вас звучит издевательски!

   -Дама пик-леди по определению, Мишель. А что касаемо моего послужного листа, пусть он останется в прошлом. Я же не спрашиваю у вас-какого пола вы были на Земле.

   Мишель замерла.

   -Что вы имели в виду?

   -Сами все прекрасно понимаете, леди.

   Мишель прикусила язык.

   -Вы не в первые здесь, Марк?

   -Бывал здесь раньше, не скрою.

   -Канализацию с водопроводом у вас в королевстве крестей уже изобрели?

   -Еще бы! Термы-бани имеются не хуже чем в древнем Риме!

   -И рабы есть как в Риме?

   -Как же без рабов, Мишель?

   Если человек раб по духу - таковым он и будет всю свою жизнь. Вспомните своих знакомых и друзей. Многим ли из них нужна свобода и ответственность? Увы! Люди склонны считать свободой вседозволенность без ответственности. Человек, которому не нужна свобода, не готовый отвечать за свои слова и поступки-вот он, и есть - раб. Рабу нужен хозяин и он находит его. Вылизывать зад, пресмыкаться, чтобы примкнуть к стае и выполнять приказы хозяина- вожака- вот их цель! Разве не этого хотят многие? "Не я такой- жизнь такая! Хозяин все решит за меня! Я просто выполнял приказ! "Так всегда было в человеческих обществах, как их не называй историки- феодализм, капитализм! Человек везде остается тем, кто он есть-хищной, злобной и трусливой обезьяной! Я не имел в виду присутствующих, леди.

   -Вы не любите людей, Марк?

   -Не люблю. И не скрываю этого. Без людей мир был бы чище и справедливее. Люди испакостили Землю, испакостят и Саргон- вот увидите! Если бы Саргон не лишил всех людишек возможности заводить потомство- здесь уже давно бы начался земной бардак.

   Мишель хихикнула.

   -У вас сейчас нет подруги! Я догадалась! Потому вы такой угрюмый и злобный!

   -Чушь!

   -Нет, ни чушь! Тогда скажите, как зовут вашу девушку?

   -Придем на место- познакомлю непременно! - фыркнул Марк.

   -Это все увертки, Марк!

   -Вы хотите предложить свою кандидатуру в мои подруги?

   -Вот уж нет!

   -А кто же ваш парень, Мишель? - вкрадчиво сахарных голоском спросил Марк.

   Мишель не успела выпалить язвительный ответ.

   Марк насторожился, сделал знак рукой.

   -Слышите?

   Мишель пожала плечами.

   Проводник одним движением поднялся из воды и оказался уже на каменном полу. В руке его тускло блеснул многоствольный пистолет.

   -Сидите здесь и ни звука... - тихо сказал Марк, подхватил факел и метнулся в сторону тоннеля.

   Как ни прислушивалась, Мишель что-либо странное или подозрительное не услышала. Журчала и капала вода. "Чего он всполошился?"

   Она вынула руку из воды. Подушечки пальцев обзавелись продольным полосками.

   Опустив руку, Мишель вздрогнула, не сдержав вскрика.

   В каменной луже бассейна, на месте что занимал несколько минут назад Марк, сидела по грудь в воде темноволосая девушка. Мокрые длинные волосы уходят в воду водопадом.

   -Здравствуй, Мишель.

   В сумраке лицо девушки осветилось голубоватым светом.

   "Знакомое лицо...Откуда она взялась?"

   -Кто вы?

   Девушка усмехнулась.

   -В бухте Желтых скал ты не спрашивал мое имя, а сразу приступил к делу. Каково быть женщиной, Михаил?

   -Так это вы?! Вы меня заколдовали?!

   Девушка фыркнула пренебрежительно.

   -"Заколдовала?" Примитивно и прямолинейно!Я дала тебе шанс испытать то, что другие не смогут испытать никогда! Сознание мужчины в женском теле!

   -Другие- это трансвеститы, а я нормальный мужик! Был...

   Кто же вы? Вы-дама пик Мадлен?

   Девушка поправила волосы, заведя прядь за правое ухо.

   -Мадлен погибла. Она была хорошей девушкой, доброй, отзывчивой и смелой. Она была человеком. Я не человек. Пусть этот облик тебя не смущает. Меня называют "Девой вод". Я хранительница мира Хейо.

   Да, то, что ты называешь миром Саргона, миллионы рассветов было моим милым Хейо. Люди, жившие на берегах ласкового теплого моря поклонялись мне, и я им помогала в их трудностях и проблемах. Саргон нагло похитил этот мир у меня, заставив жить на задворках моей родины! Саргон наводнил Хейо людьми из других миров и почти погубил местных обитателей. Он изувечил Хейо, даже лишил имени! Представляешь, мою ярость и боль? Я смотрела, как насилуют мой мир, уничтожая все, что я выращивала и лелеяла тысячи тысяч рассветов!

   -Вы...вы...богиня?

   -Можешь называть меня как угодно!.Я- это Хейо, а Хейо-это я....

   "Вот я влипла! Спасибо что не превратила в лягушку!"

   Мишель проглотила комок в горле.

   -Но я же не Саргон! Я не сделал вам ничего плохого! Верните мне мое тело! Прошу вас!

   Глаза Девы вод блеснули.

   -Ты тоже пришелец в этом мире и ты мне должен помочь. Ты должен исполнить для меня миссию, и я верну тебе твой облик, Михаил.

   -Какую миссию? - робко спросила Мишель.

   -Ты узнаешь немного позднее. В королевстве крестей я приду к тебе и все расскажу.

   -Может быть сейчас? - жалобно попросила Мишель. - Что вам стоит?

   Верните мое тело, умоляю!

   -Ты не слушаешь меня. Ты испугана и удивлена. Не бойся. Я всегда рядом. Кольцо что на твоем пальце крепит нашу связь.

   Мишель сжала палец с уже привычным кольцом.

   "Рядом?! Свалилась как снег на голову!"

   Дева вод покачала головой.

   -Вспомни: слорс сохранил с тобой связь, тебя не изнасиловал бродяга на берегу, ты не упала в пропасть, ты сбежала от стражи королевства пик, ты достала со дна перстень для туза Бартольди, ты сбежала от дружков Тристана и смогла сбежать от самого Тристана! Это не случайности и не простое везение. Я рядом и я помогаю тебе.

   Дева вод зачерпнула ладошкой воду.

   -Там где есть вода-там есть и я.

   -А смогу ли я выполнить эту вашу миссию? В чем она будет состоять? Я должна идти вслепую, наобум?

   -Всему свое время, милая...Твой проводник возвращается. Я не хочу ему попадаться на глаза. Жди...

   Дева вод послала воздушный поцелуй Мишель и бесшумно погрузилась в воду. Растаяла как сахар в бокале чая...

   Мишель выскочила из воды как ошпаренная и зашипела от боли, наступив распаренной ступней на острые камушки.

   Марк вернулся одетым и принес одежду Мишель.

   -Наверно, летучие мыши...Никого не увидел. Поторопимся. Наверху еще день, а к ночи выйдем на поверхность.

   -Уже?!

   Проводник ухмыльнулся.

   -Экскурсия вам понравилась?

   -Мне нужно снять мокрое белье.

   -И я того же мнения.

   Марк отошел на пару шагов и сел на одеяло свернутое в скатку.

   -Могли бы и отвернуться.

   -Я вас охраняю, леди и глаз спускать не должен. Я обещал это Антонио.

   Мишель фыркнула и, повернувшись спиной к проводнику, быстро сняла белье. Натянула с трудом одежду на влажную кожу. Отжатое белье сунула в свой вещмешок, сверху, чтобы высушить при первой возможности.

   -Насмотрелись?

   -Благодарю вас, мэм за стриптиз. - Вежливо ответил проводник.

   "Черномазая скотина!"

   Мишель шла следом за Марком прокручивая в голове подробности беседы с местным божеством.

   "Мурашки по коже...Вот кто на меня глаз положил! Что она для меня придумала? Какую миссию? Ясно, что нечего ждать хорошего!"

   Перекусить остановились в пещере похожей на храм своими многочисленными сталактитами и сталагмитами.

   Марк прошелся по периметру и запалил спрятанные за камнями масляные светильники. При такой круговой подсветке пещера приобрела сказочный вид.

   -Я это место называю "Сосулечный покой".

   Марк достал из сумки сухари, поделил пополам.

   -Устал я от сухомятки. Завтра устрою барбекю. В вашу честь, леди!

   -У вас свой дом?

   -Я не бомж, леди, а уважаемый член общины. Есть и дом, и счет в банке.

   Жевали сухари под сталагмитом, похожим на оплывшую свечу, разглядывали грозди каменных сосулек на потолке.

   -Еще пара часов и наше подземное путешествие закончится. Устали?

   -Нет.

   -По глазам вижу что врете!

   -Что я буду делать в королевстве крестей? Жить в вашем доме и глазеть в окно? - вырвалось у Мишель.

   -Вы деятельная особа, Мишель, я думаю, что без труда найдете себе занятие.

   Марк похлопал себя по талии.

   -Начальный капитал Антонио вам приготовил.

   Мишель поморщилась.

   -Это займ и мне его отдавать придется.

   -Это подарок, леди! Выбросите все комплексы из свой головки! Наслаждайтесь жизнью. В нашем королевстве мужчины вам проходу не будут давать.

   -И все - черные?

   Марк весело расхохотался.

   -В королевстве червей нас черных не больше тысячи наберется! Все остальные-"снежки" как вы!Черные парни как редкость у нас нарасхват!

   -Почему же?

   -Так все девушки знаю про то что черные парни в сексе виртуозы!
   Завершающая часть пути пришлась на узкий лаз, по которому можно было передвигаться только на четвереньках. Стены и потолок лаза укреплены деревом, неструганными обрезками сосны. Под коленками был мягкий грунт, а не камень.

   От поднятой Марком пыли Мишель расчихалась до слез.

   -Живей, леди, еще немного и мы дома!

   Мишель, щурясь, передвигалась, таща за собой свой вещмешок, который так и норовил зацепиться за что-то.

   Задница Марка, маячившая впереди огромной черной тенью внезапно исчезла.

   Мишель затормозила. Обернулась. Позади глухая тьма. Что впереди?

   Впереди медленно разгорался желтый свет.

   В желтом круге появился контур головы.

   -Проблемы?

   -Я сейчас!

   Мишель прибавила ходу и вскоре с помощью Марка выбралась на твердый пол, выложенный кирпичиками на ребро.

   Подвал со сводчатым кирпичным потолком. Ослепительно яркий после тьмы желтый свет фонаря- керосинки.

   -Где мы?

   -В подвале моего дома, леди.

   Мишель оглянулась.

   Лаз в пещеры был замаскирован под бочку.

   Марк закрыл круглый люк и повернул кран. Бочка с вином? Рядом в подвале еще десяток таких же бочек, торцами прижатых к стене.

   -Неплохая маскировка? - Марк подмигнул Мишель. - Поднимемся наверх, приведете себя в порядок. Я специально возвращаюсь из пещер ночью, чтобы глаза не повредить солнечным светом.

   Марк забрал у Мишель вещмешок и засунул его на полку рядом со своим.

   Протянул руку.

   -Прошу в мою хижину!

   По скрипучей лестнице они поднялись к двери. Марк поставил фонарь на полку справа и открыл замок ключом.

   Следом за Марком Мишель вошла в круглую комнату. Стены ее состояли, казалось из одних дверей. Высоко над головой сходились темные балки потолка. Щелкнул замок за спиной. Теперь дверь в подвал была совершенно незаметна среди других панелей.

   -К чему такие предосторожности? Вы кого-то опасаетесь?

   -Береженого бог бережет, а не береженого конвой стережет! - буркнул Марк.

   Отворил дверь в противоположной стороне комнаты.

   -Прошу вас, леди!

   Мишель шагнула в комнату и завизжала от боли. Ее схватили за волосы и поволокли, нагибая к полу...Она пыталась отбиваться, но ей с хрустом заломили правую руку и прижали к полу.

   -Пусти!

   Здоровенная ручища сжала шею. Над головой прогудел бас.

   -Молчи, сучка.

   -Выходи, Марк! Твою цыпочку мы спеленали! - весело воскликнул кто-то из темноты.

   Свет в комнате с дверями потух. Марк видимо задул фонарь.

   -Выходи, Марк, не прячься от старых друзей!

   Прижатая щекой к полу, Мишель смаргивала слезы боли и лихорадочно соображала, чтобы предпринять. Только когда тебя держит за шею здоровенный мужик и коленкой давит в спину, ничего умного в голову не приходит...

   -Девушка здесь не причем, Джейк! - отозвался, наконец, Марк. - Не впутывай ее в наши дела!

   -Э, нет! Дружище, твоя девчонка нам пригодится! Ты же не хочешь, чтоб ее помяли мои парни?

   -Джейк, я уже сказал тебе нет, на твой вопрос!

   -Ответ не правильный, дружище. Он мне не нравится! Подумай еще!

   Марк шумно вздохнул и спросил:

   -Мишель, ты в порядке?!

   Мишель задушено попыталась что-то пропищать, но ручища сдавила шею еще сильнее.

   -Хорошо, Джейк, зажгите лампу, я выхожу.

   -Сначала выбрось свою сморкалку на пол, сюда. Я знаю, ты без нее и помочится не ходишь!

   -Без света как ты увидишь - что я ее выбросил?

   Невидимый Джейк выругался.

   -Льюс, зажги чертову лампу!

   С шипением вспыхнул белый свет. Мишель зажмурилась.

   Грохот выстрелов последовал немедленно за вспышкой. На Мишель упало хрипящее тело весом с центнер не меньше! Громыхнул стул или стол, увлекаемый еще одним телом...

   В темноте воняло порохом. Кто-то булькал как неисправный унитаз.

   Мишель с трудом выползла из-под трупа, когда в комнату вошел с лампой в руке Марк.

   При ее желтом свете Мишель увидела разгромленную комнату, перевернутые стулья и три тела. Три негритоса валялись дохлее дохлого в лужах крови.

   -Испугались?

   -Где мой кинжал! Кто эти ублюдки?! Во что ты меня втравил?! - заорала Мишель, наступая на хозяина дома. Ее трясло от пережитого.

   Марк ухмыльнулся.

   -И чем бы вам помог ваш кинжал?

   -Кто эти козлы?!

   -Старые друзья пришли без приглашения,всего делов!

   -Иди в задницу,остряк!

   -Тише, леди, не надо горячится! По случаю этого неожиданного происшествия мы здесь не задержимся. Надо уходить и поскорее. Джейк не последний говнюк в нашем королевстве.

   -Кто этот Джейк,в конце концов?!

   -Один из тузов крестей. Теперь за его место начнется нешуточная свара. Количество ублюдков уменьшится еще на немного.



   Марк болтал с Мишель, а сам за это время успел закрыть дверь, ведущую из комнаты на массивную металлическую щеколду, проверил трех визитеров на предмет наличия жизни. Удовлетворенно кивнул.

   Мишель вернулась следом за Марком в круглую комнату. Он открыл одну из панелей. За нею оказался наклонный коридор с каменными ступенями.

   На этот раз впереди шла Мишель с лампой в руках, а следом гостеприимный хозяин.

   Спуск быстро перешел в сводчатый сухой коридор.

   -Долго еще?

   -Нет, совсем не долго.

   -А вы предусмотрительный! Сколько ходов прорыто из этого дома?

   -Даже я не знаю! - сокрушенно вздохнул Марк, но Мишель ему не поверила.

   -А вы не думаете...

   -Думаю. Конечно же, за домом следили. Стрельба вспугнула людей Джейка, но они вспомнят быстро про свои обязанности и выломают двери. Когда они доберутся до трупа своего туза, мы будет уже далеко от их любопытных глаз.

   -Ночью бродить по полям с фонарем-не очень удачная идея, не кажется вам?

   -Мы не будем бродить. Что за странная мысль?!

   "Он уклоняется от ответов! Не желает мне ничего заранее рассказывать! Не доверяет?"

   Коридор привел их к массивной деревянной двери.

   Ее Марк отпер ключем. Комната, видимо в подвале, показалась Мишель складом. Множество ящиков, корзин с крышками. Только вот практически ничем не пахло.

   -Что здесь хранят?

   -Не имею понятия!

   Скрытный проводник начинал злить Мишель.

   Скрипучая лесенка и проем без двери наверху.

   Марк поднялся первым с пистолетом наготове. Успел когда-то перезарядить...

   -Привет, Дорк!

   -И вам того же! - буркнул мужчина сидевший за темным, облезлым столом с книгой в руках.

   Толстая белая свеча, наполовину оплавившаяся освещала комнату мерцающим светом. Из-за плохо задернутой шторы в окне был виден тусклый фонарь.

   -Вечерний еще не ушел?

   Мужчина, названный Дорком, фыркнул и заложил книгу пальцем.

   -Ты говорил, что в столицу больше не ногой!?

   -Обстоятельства сильнее нас!

   Марк развел руками. Пистолет он уже куда-то спрятал.

   -Ага, обстоятельства...

   Дорк со стуком выдвинул ящик стола и положил на край два квадратика картона с мелким текстом и вензелями.

   -Пятый.

   Мишель пригляделась. На Дорке сидит туго, явно маловатый в размере, мундирчик с золочеными пуговицами.

   "Кто он? Полицейский? Чиновник?"

   -Ты настоящий друг, Дорк!

   -Ага. Кто будет спрашивать?

   -Люди Джейка.

   -А самого Джейка, я так понял, мне уже не увидеть?

   -Ты огорчен, дружище?

   -До слез! - хихикнул Дорк. - Осталось две минуты!

   -Пока, Дорк!

   -До встречи!

   Марк подхватил со стола картонки взял за руку Мишель.

   Она не протестовала. Ноги ныли, и хотелось просто сесть и вытянуть их.

   За узкой дверью оказался пыльный зал с пыльными окнами, а за двустворчатой дверью-перрон и ряд вагонов во главе с низеньким паровозом.

   Паровоз блестел черными лакированными боками и тихо попыхивал паром.

   Зеленые вагоны, пузатые, кургузые, похожие на кареты-переростки, светились желтыми окнами.

   Мишель посмотрела наверх из под козырька навеса. На ночном небе помаргивали звезды. "Вот, блин, поезд вроде настоящий! Откуда он?"

   -Мы едем на поезде?

   -Конечно, или вы предпочитаете бродить с фонарем по полям?

   Возле пятого вагона стоял мужчина в синем кургузом мундирчике при золоченых пуговицах и в берете надвинутым до переносицы.

   Марк предъявил ему картонки, полученные от Дорка и их немедля пропустили в уютную теплую полутьму вагона.

   -А ваши вещи, господа?

   Марк сунул в руку проводнику блестящий кружок монеты. Больше вопросов не было.

   -Я займу комнату, что ближе к выходу, а ваша следующая.

   Марк довел по узкому коридору Мишель до ее купе. Ноги тонули в ковре и шаги мягки и не слышимы.

   Она рухнула в мягкое кресло и с наслаждением вытянула ноги, откинув голову на спинку. Постель напротив белела свежайшими простынями.

   Купе выглядело как будуар и пахло соответствующе-тонким ароматом, напоминающим цветочный..Комната с белым потолком. Обои на стенах из шелка, пышные, плотные занавески на окне. Свеча в лампе над дверью давала ровный, неяркий свет.

   От внезапного, резкого свиста Мишель подскочила в кресле. Вагон дернулся и плавно качнулся.

   Отодвинув занавеску, она увидела, как проплывает мимо здание станции сложенное из камня, с черепичной крышей и длинным навесом над перроном. На краю каменного перрона переминался Дорк в тесном мундирчике. Фуражка с блестящим козырьком надвинута на глаза.

   "Так он-дежурный по станции?!"

   В дверь постучали.

   -Да?

   Вошел Марк с вещмешком. Сунул его в шкафчик у двери.

   -Куда мы едем? В столицу королевства крестей?

   -Да, завтра вечером прибудем на место.

   -Ваши "друзья" не перехватят поезд?

   -Это королевский экспресс, он идет без остановок и у каждого проводника имеется оружие. Самое главное в ином-поезхд защищен магией. Пока в пути-никто не войдет.

   -Тогда нам могут организовать встречу в столице.

   Марк засмеялся тихо.

   -Этого не случится. Отдыхайте. За этой дверкой умывальник с полотенцами. Распорядиться насчет ужина?

   -Нет, если только воды. В горле пересохло! - призналась Мишель.

   Марк немедля отворил неприметную дверку в стене, извлек оттуда стеклянную бутылку и хрустальный бокал. Вкусно забулькал.

   -Из родника горы Эльварас!

   Мишель осторожно отхлебнула.

   Вода как вода, свежая, прохладная...Упасть бы на эти простыни и заснуть...

   -Отдыхайте. - повторил Марк-У вас был напряженный день.
   Мишель проснулась и сразу вспомнила о том, что едет в поезде. Вот только почему не качает и не слышно стука колес? Остановка? Все же это не экспресс! Сквозь плотные шторы на окне просачивалось мало света.

   Она быстро встала и раздвинула шторы.

   Солнечный свет больно резанул по глазам.

   "Уже день!"

   Приставив ладонь козырьком ко лбу, Мишель вгляделась в пейзаж и ахнула.

   Поезд шел медленно и удивительно плавно. По мосту над пропастью.

   Горный пейзаж вокруг насколько хватало глаз. Скалистые горы, поросшие елями или соснами, а внизу ущелье в дымке тумана. Ущелье без дна и краев!

   Поезд словно плыл по воздуху. Мишель попыталась разглядеть настил моста или перила или фермы креплений, да только без толку.

   Она отвернулась. От такого зрелища мурашки пробежали по спине!

   Надо найти занятие, чтобы не думать о бездне там внизу.

   Мишель шагнула к стене и развела створки дверцы в разные стороны. Из зеркала над блестящим умывальником на нее взглянула темноволосая скуластая девушка. Волосы завиты в красиво обрамляющие лицо крупные локоны. Ресницы подведены тушью, на губах яркая помада, тени на веках.

   Девушка округлила глаза и прижала ладони к щекам.

   Под пальцами Мишель ощутила гладкую нежную кожу. Что за балахон с кружевами?!

   -Ох!

   Заостренные ухоженные ногти на пальцах покрыты ярким алым лаком.

   "Когда это меня переодели в ночную рубашку и накрасили и завили?!"

   Обозревая себя, Мишель совсем забыла про поезд над бездонным ущельем.

   Вчера она упала на постель в одежде, едва умывшись и вымыв руки.

   И что же? Вместо испачканной одежды - длинная рубашка до пят и плюс весь этот макияж и маникюр!

   Кто мог во сне незаметно ее привести в порядок?!

   Мишель покрутила головой.

   Надо сказать-неизвестный ночной визажист потрудился на славу. Она себе самой понравилась.

   В дверь вежливо постучали.

   -Да?

   -Вы уже проснулись? - голос Марка прозвучал заботливо.

   -Да-да!

   -Завтрак уже накрыт, я вас жду.

   -А...

   -Одежда в шкафчике слева.

   -Спасибо.

   В шкафчике Мишель нашла не свою мужскую одежду, в которой удрала с острова Тишины. На плечиках висели белые рубашки с длинным рукавом и кружевам на груди, а также черные мужские брюки с манжетами и коричневый кожаный жилет. Внизу стояли остроносые кожаные туфли. На полке сбоку лежало белье, выстиранное и тщательно отглаженное.

   "А ведь после купания я сунула его в вещмешок! Кто-то копался в моем белье! Марк? Проводник?"

   Мишель хохотнула, представив картину- Марк и проводник стирают и гладят ее белье, а потом завивают ей волосы щипцами и наносят макияж. Ночью, при свете свечи....

   Она пожала плечами.

   "Сервис здесь на высшем уровне! А может-магия?"

   Одежда и обувь пришлись впору.

   Мишель покрутилась перед зеркалом, тряхнула волосами. При застегнутом жилете узкая талия и высокая грудь выгодно подчеркивались.

   "Вот черт! А я стильная штучка!"

   За окном потемнело. Оказалось, что теперь поезд двигался через лес и высоченные ели закрыли солнце своими огромными лапами.

   -Мишель, омлет стынет! - позвал заботливый Марк из-за двери.

   Мишель проглотила слюну. Есть захотелось до колик в желудке..

   Она без промедления вышла из купе. Коридор без двери оканчивался уютной комнаткой. Квадратные окна с трех сторон. Шторы, обои. Под потолком по центру люстра. В окне напротив убегает назад полотно железной дороги. Шпалы, рельсы-ничего необычного...

   Круглый стол с белоснежной скатертью сервирован на двоих.Блистающие колпаки на блюдах,начищенные вилки и ножи,хрустальные бокалы...

   Марк стоявший рядом, отодвинул стул.

   -Мишель?

   -Спасибо!

   Она улыбнулась проводнику и села на предложенное место. Марк уселся напротив. В белоснежной рубашек, в черных брюках, вот только жилет из материи - голубая ткань с искорками. Небрежно повязан пестрый шейный платок. Лицо тщательно выбрито, только узкие усики спускались вниз, сливаясь с аккуратной бородкой. Даже кожа Марка просветлела! Над ним тоже поработал визажист?

   -Вы обворожительны, леди!

   -Кто это нас?

   -Ах, это! Вагоны королевского экспресса обеспечивают магическое обслуживание. Уход за телом во сне, новая одежда, питание. Все включено!

   -А выйдем мы в том же виде в каком вошли?

   Марк улыбнулся.

   -Нет,что вы! Это не чары-это на самом деле. Все включено, можете не сомневаться!

   -Чтобы пользоваться таким поездом самому надо быть магом? Тузом?

   Марк ухмыльнулся,накладывая в тарелку Мишель омлет с грибами и травами.

   -И кто же я по-вашему?

   -Может быть сами расскажете?

   -Только после завтрака!Кофе или чай?

   -Кофе лучше и с молоком.

   На скатерти рядом с тарелкой немедленно материализовалась кофейная чашка на блюдце.Аромат арабики защекотал ноздри.Мишель едва не выронила вилку из руки.

   -Это и вправду кофе!Откуда?

   -Для магии нет ничего невозможного.Вы же прибыли на Саргон мужчиной,а сейчас я вижу перед собой прелестную девушку.Ведь такое сложнее устроить чем чашку ароматного кофе?

   -А...

   -У вас аура иная, совсем не женская, Мишель! Кто сотворил это волшебство с вами?

   -Хотела бы я сама знать! - буркнула девушка.

   О Деве вод Мишель никому рассказывать не собиралась, даже этому любезному "шоколадному зайцу"!

   Некоторое время завтрак проходил в молчании. Марк вопросов не задавал, а Мишель утоляла голод, стараясь не смотреть на проницательного попутчика.

   "Все же он маг! Никто из встреченных мною тузов-магов не обнаружил мою двойственность, а он смог."

   -Я не туз крестей, Мишель. Не ломайте свою прелестную голову.

   -Простой горный проводник разъезжает в королевском экспрессе?

   "Прямо мысли мои читает!"

   Марк улыбнулся.

   -"Королевский" значит-самый наилучший.

   -А имеется ли король в вашей стране?

   -Королевство без короля не бывает. Король Лео живет в своем загородном дворце, у самого берега моря и наслаждается жизнью в обществе самых прелестных девиц. Делами он не занят. Правят страной тузы. Каждый контролирует определенную часть бизнеса, часть рынка. Если возникают трения, тузы собираются и решают все совместно, не спрашивая короля.

   -Царствует, но не правит?

   -Верно, так и есть.

   -Кто едет в других вагонах нашего поезда?

   -Узнаем на конечной станции, если они этого захотят.

   Запив завтрак вкуснейшим кофе, Мишель вытерла губы салфеткой и украдкой посмотрела на нее. Помада на ткани не осталась.

   -Здесь только этот поезд ходит?

   -Конечно же, нет! Эта магистраль очень важна для нашего королевства.

   От Севенвиндс до столицы по этой магистрали каждый час идут составы с рудой и углем. Рудники в горах работают и день и ночь.

   -В рудниках рабы?

   -О, нет! Рабы чертовски неэффективная рабочая сила! В рудниках трудятся рудокопы. Крепкие ребята, вольные и богатые. Свободный человек ради денег землю перевернет! Кстати,Мишель, вы с первой Земли или со второй?

   -Я не совсем понимаю...

   -Полно, все вы понимаете! Саргон заселил этот мир выходцами из четырех миров: Земли-1,Земли-2,Силура и из Грендира. Вы знаете про "большое яблоко" - Нью-Йорк, значит вы с Земли. Вот только первой или второй?

   Когда вы ходили в школу, кто был президентом в Штатах?

   -Вроде бы-Буш. Но я не из Америки, а из России!

   -Прошу прощения! - засмеялся Марк. - Я за несколько лет опросил многих об их родных мирах. Основные события миров мне известны. В вашем мире Мишель, были две мировые войны?

   -Да.

   - На Земле -2 мировых войн не было. Там все еще ездят на паровозах и летают на дирижаблях! Значит мы с вами земляки! За это стоит выпить.

   Шампанское? Бренди?

   -Коньяк "Хенесси", может быть?

   -Хороший выбор. Десятилетний устроит леди?

   -Вполне.

   Бутылка коньяка и две пузатые рюмки появились на столе.

   -Сигару? Коньяк без сигары-потерянное время. На Земле, дома, я предпочитал кубинские, контрабандные - Montecristo. Пробовали?

   Сигару, конечно, нужно курить в определенной обстановке, в хорошем настроении, тишине и покое. Чтобы ничто не отвлекало, чтобы был приглушенный красный свет, а на коленях сидела красивая девушка! Еще лучше курить сигары в лесу, на свежем воздухе. В этом есть что-то пьянящее.

   -Лес за окнами, сойти мы не можем, так вы намекаете, чтобы я перебралась к вам на колени?

   -Не возражал бы!

   Марк извлек из деревянной коробочки сигару похожую на сосиску с красноватой наклейкой.

   -Из делают руками. Мулатки крутят листы табака своими гладкими, розовыми ладошками...

   Марк понюхал сигару. Жмурился как кот на солнышке.

   -Аромат табака смешивается с запахом горячей южной женщины ... глоток коньяка напоминает нам о бренности жизни и о том, что надо пользоваться каждым ее мгновением с удовольствием, без спешки, смакуя мгновения со вкусом сигары...

   -Поэтично.

   Марк поклонился, и разлил коньяк по рюмкам, на палец, не больше.

   Мишель, прихватив рюмку, пересела на кожаный диванчик у окна.

   Марк опустил противоположное окно, и запахи смолистого хвойного леса нахлынул в комнату мощной, неудержимой струей. Сквозняк взъерошил волосы невидимой, но сильной пятерней.

   -Мы не можем быть в лесу, так запустим же лес к нам!

   Мишель жадно вдохнула этот воздух, а потом понюхала коньяк. Маслянистая коричневая жидкость пахла сладким спелым виноградом, солнцем и легкая хмель спирта щекотала ноздри обещанием эйфории и легкого непродолжительного забвения.

   -Не спешите, Мишель! Коньяк любит воздух. Дайте ему подышать, чтобы улетучился лишний спирт.

   Марк закурил сигару и сладковатый, и пьянящий аромат забрался в ноздри.

   Мишель улыбнулась....и перестала быть...
   -Госпожа! Госпожа! Вы главная!

   Ее теребили за рукав, и голова была чертовски тяжелая...

   Человек в камуфляже в бронике. Забрало исцарапанного сферического шлема приподнято. Круглые испуганные глаза.

   -Где я?

   -Вы в Игре, госпожа.

   Она оттолкнулась от пола и быстро поднялась. Грязные закопченные стены, в коридоре что-то горит, воняя удушливо пластиком. Крыши и потолка нет, вместо неба клубится серый сумрак, давая немного света.

   Люди вокруг, пятеро, как и она сама в камуфляжных пятнистых комбинезонах, в шлемах. В карманы на брониках туго набиты обоймы для автоматов.

   "Это что-то новенькое! Где же рыцари, валеты и кинжалы?!"

   На нагрудных карманах нашивки. Вместо имен - масти. Пятерка пик, шестерка червей, десятка крестей, тройка червей, двойка пик....Все младше ее.

   Пять пар глаз смотрели на нее. В них нет азарта или страха, а только обреченность.

   -Я в такой Игре еще не бывала.

   -Идемте, госпожа и закончим все быстрее! - десятка крестей передернул затвор автомата. Такую модель Мишель в руках никогда не держала.

   Сняла с плеча свой, отстегнула магазин. Миллиметров на шесть, штук двадцать. Вид масляно блестящих патронов подействовал успокаивающе.

   -Что надо делать?

   -Идти и умереть-что же еще! - отозвалась пятерка пик.

   -Я тебя знаю?

   -Я горничная во дворце короля Рудольфа-Сесилия, я вас там встречала.

   "Не помню ее,много девчонок там крутилось..."

   -Если мы не пойдем никуда?

   -Тогда смерть придет сама за нами. Лучше идти ей навстречу. Ведь это только игра, госпожа.-отозвался десятка.

   Мишель немедленно разделила группу на двойки.

   Первая двойка выдвинулась в коридор, следом шла Мишель и десятка крестей-смуглый крепкий парень.

   Третья двойка прикрывала группу с тыла.

   Мишель показалось, что она попала в кошмар. Коридоры и комнаты без окон-бесконечный лабиринт разоренного здания. Сорванные двери, кучи тлеющего мусора, дым, смрад...Под башмаками хрустит битое стекло.

   -Как тебя зовут?

   -Луис. - Отозвался десятка крестей.

   -Ты где в жизни?

   -На посту у Дворца тузов. А вы?

   -Еду в "Королевском экспрессе"

   -Никто не заметит нашего отсутствия. Вся Игра-Один миг.

   -Что это за игра?

   -Похоже, что Великий Саргон освоил компьютерные игры! - ухмыльнулся Луис.

   -С кем мы воюем в таком случае?

   -Увидим, госпожа.

   Узкий коридор вливался в широкий. Выглянув за угол, двойка пик поспешила к Мишель.

   -Справа баррикада.

   -Сколько до нее?

   -Шагов двадцать. Не видно никого.

   -Гранату бы туда... - мечтательно заметил Луис.

   Мишель поморщилась. Гранаты в их экипировку не входили.

   Долго размышлять им не позволили. Грохот щедрой очереди сзади заставил всех упасть на пол.

   Луис открыл ответный огонь, Мишель его поддержала. Они расстреляли по обойме. Ответного огня по ним не открывали. Невидимый стрелок щедро высыпал смерть им в спину и исчез, а может, затаился за ближайшим углом.

   Мишель толкнула Луиса, тот подполз к замыкающей двойке. Быстро вернулся.

   -Наповал.

   Мишель выругалась сквозь зубы.

   Отползла ближе к широкому коридору, огляделась. Справа темнела зловещим пятном завал из ящиков, круглых бидонов или обрезков труб.

   -Луис, прикрывай тыл, а мы втроем ползем к этому завалу.

   -Слушаюсь, госпожа.

   -Не называй меня так, здесь мы все одинаковы.

   -Хорошо, а как тогда?

   -Меня зовут Мишель.

   -Очень приятно. - Луис широко улыбнулся.

   "Блин, ему не больше двадцати!"

   Мишель ползла первой, ближе к правой стене, Сесилия и ее напарник, ближе к средине.

   Мишель ползла и ругалась про себя.

   "Что за хрень! Все равно впереди смерть! Встать и пусть это быстрее кончится!"

   А вдруг это не игра? Если вдруг смерть будет настоящим концом?

   Спина промокла от пота, во рту пересохло. Фляга с водой в экипировку тоже не входила.

   Баррикада приближалась.

   "Тихо как на кладбище..."

   За спиной быстро захлопали в скороговорке выстрелы. Грохот более тяжелого оружия в ответ.

   Она обернулась.

   "Что там? Неужели и Луис готов? Тогда нас зажмут с двух сторон и все закончится быстро!"

   Она продолжала ползти, ожидая каждый миг удара пули спереди или сзади.

   На перестрелку позади она уже внимания не обращала.

   Приближалась баррикада. Что за нею? Кто там ждет ее?

   Приподнявшись на локте оглянулась.

   Двое ползли, отстав на пять метров. Ползли неуклюже, выставив задницы.

   "Да из них бойцы как из моей бабки футболист!"

   В трех метрах от баррикады Мишель прислушалась, замерев. Тишина давила на уши. Позади уже не стреляли. Не скрипа, не дыхания за завалом...

   Мишель рывком одолела дистанцию и прижалась спиной к округлой емкости. Махнула рукой.

   Сесилия с напарником немедленно к ней присоединились.

   За баррикадой никого не оказалось. Впереди длинный коридор уходит в сумрак. Черные проемы дверей открывают беззубые рты .За каждым проемом может быть засада.

   -Подождем Луиса здесь.

   Мишель облизнула сухие губы."Гребаный Саргон!"

   Луис прибежал, когда Мишель уже собиралась отдать приказ своим оставшимся подчиненным- возвращаться за ним назад.

   Перелез через завал, запыхавшийся, рот до ушей. В руках что-то вроде пулемета-здоровенная вороненая фигня с круглым коробом внизу.

   -Я его снял!

   -Молодец! Кто он, тот стрелок?

   -Одет как мы, но без нашивок. Я забрал его оружие-оно мощнее будет, чем наши.

   Дальше двинулись парами: Мишель и Сесилия по левой стороне коридора, Луис и напарник Сесилии - Жар, по правой.

   Шли осторожно. Дверные ниши проскакивали рывком. Конца коридора и не видно было.

   От тяжелого шлема начала болеть шея. Мишель думала теперь только о глотке воды. Игра похожая на оживший кошмар не желала заканчиваться.

   Луис проскочил дверной проем, а когда за ним следом двинулся медлительный Жар раздался хлопок, сверкнул огонь и осколки ударили через коридор снопом в стену перед Мишель, по пути раздирая в клочья тело тройки червей.

   Протирая запорошенные пылью глаза Мишель выругалась.

   "Похоже на мину направленного действия!"

   -Луис!

   -Как вы?

   -Нормально...

   Растерзанное тело Жара взрыв отбросил на середину коридора. Можно даже не проверять. Готов...Впереди Мишель в пяти шагах еще дверной проем. Она обернулась. Бледная Сесилия сидит под стеной закрыв глаза, губы беззвучно шевелятся.

   "Молится?"

   Она все же подошла к мертвецу, стянула с головы окровавленный шлем. Кровь пропиталась через перчатки, затекла между пальцев. Мишель передернулась от омерзения, стиснула зубы. Осколки изуродовали лицо Жара, превратили в кровавое месиво, из которого торчали белые обломки костей.

   Подобрав автомат убитого, Мишель подошла к Луису. Тот сидел на корточках, опираясь спиной о стену. Пулемет на коленях, палец на спуске.

   -Похоже на "Клеймор".

   -Похоже,...Что будем делать?

   -Вы старшая, вам и приказывать...

   -Я вижу, ты бывал раньше в переделках.

   -Ирак...2004....Закурить бы сейчас! - тоскливо сказал Луис. За сигаретку горло порву!

   -Сержант?

   -Был...

   Мишель села рядом.

   -Есть план. Пойдем не по коридору, а по стене, поверху. Нас там не ждут. Сверху все видно. Стена должна быть достаточно широкой, судя по дверным проемам-в кирпич. Высота метра три.

   -Если у них снайпер-снимут влегкую.

   -А если у них танк, так и ходить никуда не надо!

   Луис криво ухмыльнулся.

   -Попробуем. Что мы теряем?

   Мишель вернулась на свою сторону коридора. Девушка все также сидела у стены вытянув ноги в пыльных армейских башмаках.

   -Сесилия, идем. У меня есть план.

   -Я останусь здесь.

   -Ты что?

   -Все равно смерть...К чему лишние муки? Я не солдат, госпожа. На земле я была наркоманкой, а здесь - прислуга. В Игре меня ждет только смерть. Раз за разом... дите без меня...

   Мишель вгляделась в тусклые глаза девушки и молча повернулась.

   -Она спеклась, Луис.

   -Жалко девчонку, симпатичная!

   Луис встал к стене спиной и Мишель по нему как по лестнице вскарабкалась на стену. Поднялась во весь рост и огляделась. Под серым сумраком вокруг, насколько хватало глаз, тянулся лабиринт комнат и коридоров. Бледное зарево дрожало правее, примерно метрах в трехстах.

   С помощью Мишель Луис взобрался на стену. Огляделся и присвистнул.

   -Здесь можно ходить месяцами!

   -Это вряд ли! Воды и еды у нас нет. Сколько живет человек без воды?

   -Смотря где. Это же Игра-просто так помереть нам не дадут, я думаю.

   -Пойдем в сторону зарева? Хоть какой-то ориентир.

   -Есть, мэм!

   Луис четко козырнул. Лицо вытянулось и стало строже и старше.

   Они разделились и шли по гребням стен параллельно. Первую засаду Луис обнаружил и расстрелял из трофейного пулемета.

   Мишель добралась к месту, когда все уже закончилось.

   В узкой комнатке лежали два человека в камуфляже. Расплывалась на полу черная лужа.

   -Луис, а не могли быть это наши?

   -Ни черта, мэм! Они наставили на меня свои трещотки, но я первым успел. В этом месте своих у нас быть не может.

   -Проверим - кто это?

   -Нет смысла, идем дальше. Тратить время и силы на трупаков глупо, мэм.

   Мишель кивнула. Сержант Луис прав. Что измениться если посмотреть в лицо убитым?

   Они продвинулись к зареву почти метров на пятьдесят, когда там, откуда они ушли донесся крик боли и отчаяния, а потом короткая очередь. И настала тишина. "Сесилия?"

   -Девчонку пришили, козлы... - процедил сквозь зубы Луис.

   Молча, они продолжили путь.

   Зарево приобрело детали. Впереди, еще в одном коридоре что-то горело. Пахло подгоревшим шашлыком.

   Слюны не было чтобы проглотить. Мишель дернула подбородком, поправляя надоедливый ремешок шлема.

   "Сейчас бы шампур с сочными шашлыками и запотевшую бутылочку "Старопрамен"!"

   Она шла ровным шагом, без спешки. На широкой стене можно было бы, и бегать без опаски.

   Запах мяса добавил скорости.

   Луиса подстрелили совсем близко от костра, всего в паре комнат.

   Шедший чуть впереди, он взмахнул руками и исчез из виду, а потом Мишель услышала донесшийся издалека щелчок выстрела. Она немедленно спрыгнула вниз, в комнату, ушибла локоть, но, сжав зубы, тут же бросилась к Луису.

   Он лежал на левом боку, зажимая рану в груди. Бронежилет не выдержал...

   Мишель опустилась рядом на колени.

   -Я...готов...мэм...недолгая...была ...наша... служба...

   Кровавые пузыри лопались на губах...Мишель до боли сжала руки в замок.

   Она ничем не могла ему помочь.

   -Это... снайпер...

   Он говорил, делая все более продолжительные паузы. Кровь заливала легкое.

   Мишель наклонилась к нему, кусая сухие губы.

   -Когда вернешься в обычный мир, запомни-я вечером приезжаю в столицу на "королевском экспрессе"! Слышишь?!

   -Да...мэм...

   Когда Луис забился в агонии удушья, Мишель отвернулась. Комок застрял в горле и не желал продвигаться... "Он жив, он вернулся на Саргон, он жив!" - повторяла она, смаргивая слезы.

   Чтобы добраться до костра, пришлось миновать два десятка разнокалиберных закопченных комнат.

   "Что же тут жгли?"

   К костру она приблизилась, держа наготове трофейный тяжеленный пулемет.

   Костер уже не горел, а тлел... Из бесформенной кучи серого пепла торчали ноги в армейских грубых башмаках на толстой подошве.

   Она подошла ближе. Здесь сожгли двух или трех мертвецов.

   Тошнота подступила к горлу. Вот почему пахло горелым мясом!

   Боковым зрением Мишель заметила слева огонек, сизый огонек зажигалки. Подхватила тяжелый пулемет и тут же ей в лицо выплеснулся ослепительный фонтан алого пламени...

   С выгоревшими глазами она каталась по полу и визжала, срывая голос и горящую униформу с рукавов. Так ей казалось ...На самом деле она слабо шевелилась живым факелом под закопченной стеной безумного лабиринта... Угрюмый огнеметчик вытер потное лицо рукавом и сплюнул себе под ноги.


   -О, боги, Мишель!

   Марк поднимал ее с ковра, а она кашляла, разрывая горло, обливаясь слезами. В ноздрях еще сидел запах, запах горелого мяса.

   Усаженная на кожаный диванчик она крутила головой. Стол с белой скатертью, за вагонным окном мельтешат ели. Дымится сигара в малахитовой пепельнице. Игра закончилась?

   -Что случилось, Мишель? Вы ушли в Игру? Вам плохо?

   Она замотала головой. Забрала из рук Марка рюмку с коньяком и залпом проглотила. Горячий ком напитка скользнул по языку, по горлу и приземлился в желудке вспышкой теплоты. Больше ничего! Точно чаю выпила!

   -Еще!

   Марк немедля налил в рюмку еще коньяка, но уже на два пальца.

   Мишель отобрала у него бутылку и налила почти полную.

   Зажмурив глаза, она выхлебала весь сосуд и замерла, прислушиваясь к своим ощущениям.

   Марк крякнул от восхищения.

   -Узнаю русскую натуру. Пьете вы отчаянно!

   -Иначе нельзя... - прохрипела Мишель. Слезы текли по щекам, горло жгло. Но главное-она была жива, все закончилось, как страшный сон... Все закончилось. Пока.

   -Еще?

   -Нет.

   Она, пошатнувшись, поднялась с дивана и подошла к открытому окну, подставляя лицо ветру.

   "От этих игр я однажды свихнусь!" - с отчаянием подумалаМишель.

   -Что было с вами? Расскажите, будет легче.

   -Нет.

   -Еще коньяку?

   -Немного...

   В итоге, выпив почти всю бутылку, Мишель рассказала Марку о своем приключении, сидя у него на коленях, рыдала ему в белоснежную сорочку, прямо в дурацкие кружева на груди...

   Он отнес ее на руках в купе и, укрыв одеялом, оставил одну.

   Мишель вздохнула и провалилась в пьяный сон без сновидений.

   Проснулась она к вечеру.

   Поезд шел все также быстро и плавно. Вместо лесов и гор за окном проносились поля и небольшие поселки. Чистенькие домики под черепичными крышами, с вьющимися розами у ворот.

   Голова не болела. В сонном отупении Мишель сидела и смотрела в окно.

   "А может быть все это тоже Игра? Сон, навеянный магией? Может быть, это все предсмертный бред и я сейчас не еду в поезде, а умираю в кровавой луже на полу своей квартиры?"

   Мишель передернула плечами.

   "Я, наверное, вся опухла!"

   Открыв дверцу умывальника, Мишель встретила сердитый взгляд девицы из зеркала. Никаких следов внезапной попойки.

   "Этот вагон и от похмелья лечит? Клеевая вещь!"

   Поезд добрался до столицы уже в сумерках. Промелькнули темные и не любопытные склады или пакгаузы и вагон вкатился под арочный свод вокзала. Замер у пустынного перрона.

   В дверь постучали.

   -Мишель, мы уже прибыли. Вам нужно еще время?

   -Нет, я готова!

   Марк вышел на перрон первым, с вещмешками в обеих руках. Подал руку Мишель.

   Металлические проклепанные колонны поддерживали ажурный свод крыши. Горели яркие круглые фонари, целыми гроздьями висящие на колоннах.

   -Здесь есть электричество?!

   -Я же говорил что у нас парни в королевстве головастые?!

   Марк передал вещмешки двум крепким парным, появившимся как из-под земли и предложил Мишель, оттопыренный локоть.

   -Почему здесь так безлюдно?

   -К королевскому экспрессу зевак не подпускают.

   Мишель покосилась на носильщиков с вещмешками.

   -Кто эти люди?

   -Это мои парни, не обращайте внимание.

   В конце перрона у арки входа в здание вокзала стояли и негромко разговаривали двое в синих мундирах и черных широкополых шляпах. У каждого на бедре висит короткая сабля в ножнах.

   -Это стражники?

   -Мы называем их по земному - копы! - ухмыльнулся Марк. - Им это конечно лестно.

   Когда Мишель и Марк вошли под арку, один из стражников шагнул навстречу. Военная выправка, безупречно сидящий мундир и знакомая улыбка.

   -Приветствую вас в столице королевства, мэм.

   Мишель немедленно протянула руку для рукопожатия.

   -Познакомься, Марк, это Луис.

   Горячие губы коснулись ее руки.
   Вокзал от площади выглядел как монументальный двухэтажный дворец, с колоннами, башенками и часами на каждом углу.

   В центре площади уныло торчал на постаменте зеленый памятник, усиженный птичками.

   Два кучера у открытых экипажей встрепенулись при виде появившихся приезжих, но у Марка был наготове собственный экипаж. Небольшая карета, сверкающая лакированными коричневыми боками.

   Луис сопровождал Мишель до экипажа. Больше говорила Мишель, а стражник смотрел влюбленными глазами.

   -Извините, сержант, нам уже пора ехать! - вклинился Марк, предлагая руку Мишель у распахнутой дверцы.

   Мишель взяла со стражника слово обязательно посетить ее в отеле "Ромбар".

   Марк сказал, что именно туда они отправляются.

   Экипаж двинулся. Луис взял под козырек и Мишель, неожиданно для себя, послала ему воздушный поцелуй.

   Марк сидящий, напротив, на кожаном мягком диванчике, усмехнулся.

   -Удивлен вашей пылкой привязанностью к случайному попутчику по игре!

   -Пылкой?

   -Не придирайтесь к словам, леди. Признайтесь-вы запали на молодца?

   -Бред! Он мне понравился как надежный товарищ и умелый солдат!

   -Смотрел он на вас не как солдат на командира!

   Мишель прищурилась.

   -Вы что же-ревнуете?

   -Упаси бог! - воскликнул Марк, приподняв руки. - Я не ваш поклонник, леди!

   -Оставьте свои ехидные подколки, расскажите про город лучше!

   -С удовольствием. Площадь перед вокзалом носит имя Вильямса Борка - основателя железной дороги в королевстве крестей. Улица, по которой мы едем-Королевский тракт-лет сто назад на месте вокзала находились городские ворота и от них пролегал прямой путь к дворцу.

   Стекло в окне было опущено и Мишель могла разглядывать улицы совершенно свободно. Дома в основном трехэтажные, из кирпича или камня, попадались и балочные дома. Немногочисленные прохожие прогуливались по тротуарам.

   Проезжали так же неторопливо встречные экипажи. Жители столицы не отличались резкостью движений. Что ж им спешить не куда?

   -Где же сейчас городская стена?

   -Ее нет. Чего нам опасаться? Дикарей на Саргоне не имеется. Королевства между собой не воюют. Нужды в защитных сооружения нет.

   -В королевстве пик и стены и замки укреплены.

   -Король Рудольф из того времени, когда не мыслили жизнь без защитных стен. Все он выстроил по привычке, а не по необходимости. Поверьте-в других королевствах Саргона крепостей и замков не имеется. Те, которые были - давно покинуты и разваливаются.

   -Вы побывали во всех королевствах Саргона?

   -И не однажды!

   -Завидую вам, Марк, я бы тоже хотела путешествовать, увидеть весь Саргон.

   -Скучное зрелище, поверьте мне!

   -Не будьте снобом! Что вам не интересно может быть жутко привлекательно для других! Далеко ли до отеля "Ромбар"?

   -Не успели посетить туалет?

   -И его тоже!- с вызовом ответила Мишель.

   -Мы не едем в "Ромбар". У меня есть особняк в городе, к чему тратиться на отель?

   -Вы обманули меня и Луиса!

   -Не люблю копов, леди. Нечего ему соваться в наши дела.

   -Так значит вы мой опекун?!

   -Я вам сразу же дал это понять, леди.

   -А если я выпрыгну из экипажа?

   -На ходу это опасно-ушибетесь, сломаете руку или ногу.

   -Может опять свяжете руки?

   Марк ухмыльнулся.

   -Это лишнее.

   Мишель откинулась на спинку сиденья, разглядывая пристально Марка.

   Того свирепые взгляды нисколько не смущали. Извлек из кармана из кармана жилета сигару, неторопливо прикурил от вонючей шипящей спички.

   -Я дал слово Антонио, что пристрою вас в надежном месте и присмотрю за вами.

   -Я взрослый человек и сама могу о себе позаботиться!

   -Вряд ли! - буркнул Марк.

   Мишель скрестила руки на груди.

   Пусть тешиться! Она сбежит при первой возможности! Вот только осмотрится в этом неспешном городе.

   Марк продолжал рассказывать о местных встречных достопримечательностях. Мишель ерзала на сиденье.

   -Сделаем остановку?

   -Уж будьте так любезны! - прошипела Мишель.

   Экипаж остановился рядом с перекрестком у красивого здания с многочисленными башенками по краю крыши. На первом этаже дома узкие,ярко освещенные витрины.

   Золотые витиеватые буквы на стекле сообщали о том, что здесь "Кофейня Лимборка".

   Слуга в костюмчике цвета молочного шоколада предупредительно распахнул перед посетителями дверь.

   Кожаные диванчики, круглые столики. Блестящие каскадные люстры под потолком брыжгут огоньками.

   Навстречу от стойки выкатился официант в длинном черном переднике, поверх коричневого костюма. Передник почти достигал пола. Зеркального полированного пола, в котором переливался и дрожал блеск люстр.

   -Что угодно леди и господину?

   -Кофе с молоком! - заявила леди. - И туалетная комната!

   Марк потребовал кофе с коньяком и свежую газету и уселся на диванчик в глубине кофейни, рядом с окном. Немногочисленные посетители проводили девушку в мужской одежде любопытствующими взглядами.

   Официант проводил Мишель в глубь заведения. За дверью с силуэтом в юбке она нашла все необходимое чтобы "припудрить носик".

   "Вполне цивилизованное место!" Мишель, покрутила медный, надраенный до блеска, кран, посмотрелась в зеркало и подкралась к двери. Прислушалась. Тишина.

   "Надо бежать сейчас, что там будет в его особняке еще не известно! На цепь в подвал, конечно, не посадит, но домашний арест, похоже, будет гарантирован!"

   Дверь отворилась без скрипа, и Мишель столкнулась нос к носу с одним из парней Марка.

   -Прошу вас, леди, господин Марк ждет.

   Отказавшись от кофе, Мишель проследовала в экипаж с видом оскорбленной королевы. Марка пришлось ждать. Через окно Мишель видела, как он неторопливо отпивает из чашки кофе, пробегая глазами широкие листы газеты.

   "Он меня бесит,этот самодовольный индюк!"
   Ближе к центру города улицы стали более оживленными и многолюдными. Фонари по тротуарам лили яркий желтый свет. Витрины и окна домов добавляли иллюминации. Небо приобрело фиолетовые тона.

   Экипаж внезапно свернул в боковую улочку и через несколько минут въехал под глубокую арку прямо во внутренний двор.

   Марк выбрался первым и предложил руку Мишель. Та сделала вид, что ее не заметила и выпрыгнула на мощеный двор.

   Несколько человек, похоже, слуги, встречали гостей с фонарями в руках.

   Визг, смех! На Марке повисли две девицы в коротких платьицах.

   "Шоколадный заяц" хохотал и тискал девиц с удовольствие.

   -Марго, Люси, познакомьтесь. Моя гостья-леди Мишель.

   Девицы присели в поклоне, показав сочные груди в больших вырезах декольте.

   В зале с зажженным камином на столе был накрыт ужин. Марк сел во главе стола, посадив, Мишель по правую руку. Жар от камина шел приятными теплыми волнами.

   Девицы сели напротив Мишель и беззастенчиво ее разглядывали.

   Она им вежливо улыбалась, быстренько расправляясь с жареной индейкой и салатом из овощей.

   Марк поднял хрустальный бокал с красным вином.

   -Леди Мишель, за завершение нашего путешествия и за приезд в город Святого креста!

   Мишель подняла свой бокал.

   -За хозяина этого дома!

   "Девчонки-кто они? Наложницы, жены?"

   Девицы щипали с вазы виноград и трещали о мало интересных Мишель новостях. Марк, смеясь, выспрашивал подробности о людях ему известных.

   Терпкое и сладковатое вино понравилось Мишель, и она все выпила разом. Возникший сзади слуга немедленно налил в бокал еще.

   К концу ужина глаза Мишель начали слипаться. Она с трудом удерживала зевоту.От взгляда хозяина это не укрылось.

   -Девочки, проводите Мишель в гостевую комнату и возвращайтесь побыстрее!

   Марк шлепнул девиц по тугим задницам и весело расхохотался. Девчонки хохотали весьма зазывно, косясь на Мишель.Обе русоволосые,грудастые..

   "Добраться до подушки и спать...Все остальное - завтра..."

   Мишель проснулась рано утром сама. Никто ее не беспокоил, и ночь пролетела как один миг. Вот только не спалось под утро-хоть убей!

   Надев всю ту же одежду из магического вагона, она вышла в коридор. Окно ее комнаты на втором этаже выходило во внутренний двор. В этом она убедилась сразу. Двор пуст.

   В коридоре, широком на столько что здесь можно было разъезжать на автомобиле средних размеров, она на несколько мгновений растерялась. Куда идти, чтобы выбраться к выходу?

   Она, конечно, не надеялась, что вот так, запросто сможет уйти из дома Марка. Ей стало любопытно, ведь дом и уклад в нем многое говорят о его хозяине.

   На первый взгляд дом напоминал крепость. В коридор свет попадал через узкие как бойницы окна.

   В окошках рамы и мутноватые стекла, из-за которых мир снаружи искажался до полной неузнаваемости.

   "Дурное качество стекла или так надо было? За этими окнами улица? Я ничего не вижу, и меня никто не видит. Что скрывает здесь Марк от посторонних глаз?"

   Каменные полы устланы коврами. На беленых стенах висят блеклые и видимо очень старые гобелены. На них рыцари, замки, дамы в длинных платьях, единороги и олени.. всякая сказочно-средневековая белиберда.

   Через каждые десять шагов с правой стороны располагалась дверь, точно такая же из которой вышла Мишель. Высокая дверь с начищенной до блеска медной ручкой.

   "Вот, блин, теперь и не найду свою комнату!"

   Завернув за угол, Мишель обнаружила точно такой же коридор. Сто шагов и еще один такой же....

   Где же лестница? За одной из дверей? За которой?

   Получалось что здание квадратное, сто на сто шагов.

   "Замок синей бороды, какой-то, а не дом! Похоже, мне придется бродить по этим коридорам весь день, пока меня не найдут!"

   Мишель хихикнула нервно.

   Действительно, где же слуги? За окнами уже рассвет, а ни кого не видно и не слышно!

   Мишель вздохнула и постучала в ближайшую дверь. Не дождавшись ответа, повернула ручку вниз. Заперто.

   Следующая дверь. Заперто.

   Следующая. Заперто.

   Заперто.

   Заперто.

   Заперто.

   Все это уже начало походить на розыгрыш или начало кошмара.

   Седьмая дверь открылась, и Мишель ввалилась в полутемную комнату с небрежно занавешенным окном. Пахло потом, духами и вином.

   На кровати под балдахином в обнимку с голыми девицами спал Марк. Похрапывал, довольный как котяра!

   Мишель не долго разглядывала этот "бутерброд" из двух сочных белокожих девиц и шоколадного джентльмена.

   Вышла, закрыв тихонечко дверь за собой.

   "Седьмая дверь с угла! Запомним!"

   Следующие две двери также оказались запертыми.

   За углом, открыв пятую дверь, Мишель, наконец, очутилась в своей комнате.

   "Хватит! Нагулялась!"

   Она прямо в одежде упала на постель.

   "Человеку как мышке-главное найти свою норку..."

   Мысленно она начала выстраивать планы на день и незаметно задремала.
   С утра после завтрака, в сопровождении девчонок Марка Мишель прогулялась до магазинов женской одежды. Совсем рядом оказалось. Пять минут ходьбы.

   В кружевных панталонах и лифчике сидела в примерочной комнате, а девчонки и продавщицы приносили на обозрение разные творения портновского искусства.

   Скрипя сердце, одобрила парочку. Туфли на высоких каблуках и сапожки почти до колен ей носили охапками. Она долго копалась в них. "В этом невозможно нормально ходить, а тем более бегать, только манерно передвигаться, вертя задницей!"

   -Вы как будто не рады Мишель? Неужели в королевстве пик выбор богаче? Не верю! - возопила, в конце концов, Люси.

   -Сегодня не мой день! - буркнула Мишель. - Где та одежда, в которой я пришла сюда? Возвращаемся обратно!

   Девчонки фыркнули, но подчинились.

   Слуга из магазинам нес все купленное.

   Мишель гуляла, разглядывая витрины, девчонки шли сзади, негромко переговариваясь.

   "Косточки мне перемывают? Начхать!"

   Она шла, гордо задрав подбородок, расправив плечи. Прохожие мужчины улыбались девушке одетой по-мужски, женщины косились неодобрительно.

   -Мишель, нам сюда!

   Она обернулась. Девчонки стояли на углу .Сзади ухмылялся слуга со свертками в обеих руках.

   -Наш дом на этой улице!

   Она махнула рукой сделав несколько шагов к угловому магазинчику. Чем-то ее взгляд здесь зацепился? Ага!

   Магазин торговал оружием!

   В витрине за кованной решеткой были выставлены кинжалы, боевые топоры и латный доспех.

   Она вошла в магазин.

   В глубине зала деревянный лакированный прилавок. По правую сторону вдоль стены строй доспехов, над ними щиты различных форм, мечи и топоры.

   По правую сторону вдоль стены веером стоят пики, алебарды и прочее древковое оружие.

   Металл начищен до блеска. За своим товаром здесь усердно ухаживали.

   Одинокий продавец- худощавый, лысоватый господин лет пятидесяти, устремился к ней навстречу. Вгляделся, близоруко щурясь и поклонился со смущенной улыбкой.

   -Добрый день!

   -Добрый день, вам! Госпожа заблудилась?

   -Мне нужен кинжал, прямой с узким лезвием.

   -Стилет?

   -Покажите, что у вас есть.

   На прилавок мгновенно лег кусок синего бархата, на который быстро, но аккуратно были выложены рукоятками к Мишель два десятка различных стилетов с прямыми крестовинами.

   Мишель все подержала в руках и выбрала с короткой крестовиной и четырехгранного сечения с долами. Рукоять легла в ладонь так удобно и ловко...

   -Стилеты не имеют заточки, как правило. Предком стилета был рыцарский кинжал милосердия-мизерикорд. Рыцари добивали им противника в случае борьбы в доспехах. Малые размеры, удобная форма и отменная острота позволяли ему наиболее легко проникать сквозь сочленения рыцарских доспехов, между чешуйками панциря или кольцами кольчуги, тем самым, прекращая мучения раненого умирающего воина...

   -Госпожа, зачем вам оружие?!

   Мишель обернулась. Девчонки Марка последовали за нею и теперь озирались на оружие, развешенное по стенам со смесью брезгливости и испуга.

   -Вы хотите купить этот ножик? Но он же совершенно не заточен!

   -Оплатите мою покупку, и можем идти. - Твердо скомандовала Мишель.

   Продавец приобщил к стилету ножны из кожи и завернул покупку в кусок бархата. Вручил Мишель с поклоном.

   -Как здоровье господина Марка? Давненько он нас не посещал.

   -Здоровье отменное, благодарю вас, господин...?

   -Харрис, к вашим услугам, госпожа!

   Покупка стилета подняла настроение Мишель. Без оружия она не ощущала себя полноценным человеком. Подаренный Антонио клинок ей же так и не вернул Марк.

   "Где этот котяра?!" Она вернулась в дом и немедленно потребовала отвести ее к Марку.

   -Господин уехал еще утром и вернется только к вечеру.

   Мишель чертыхнулась.

   -Куда он уехал?

   -Мы не задаем вопросы господину Марку! - пожала плечами веснушчатая рыжеватая Марго.

   -Пусть мне принесут газету!

   -Какую, госпожа?

   -Любую где есть новости!

   Мишель поднялась в свою комнату, с ненавистью оглядела платья, разложенные на постели. Вынула из ножен стилет и минут двадцать им любовалась.

   В следующие дни Марк так и не объявился.

   "Господин улаживает дела". Так все объяснили.

   Распорядок дня определился. Завтрак. Прогулка по городу, обед, чтение газет и тренировка. Ужин. Газеты судя по шрифту печатались в типографии и стоили недешево. Вместо фото имелись рисунки, а текст набирался латинским шрифтом. К своему удивлению Мишель поняла содержание, и даже тон текстов и статей. Словно русские слова записали латинскими буквами.

   Мишель искала в газетах хоть что-то про королевство пик, про Марка, про Севенвиндс и злополучного туза Джека. Тщетно! Газеты переполняла реклама, да, да, самая примитивная и сплетни о местных знаменитостях.

   "Может быть, мне покупают не те газеты?"

   Мишель обзавелась подходящей длины тростью, увела ее из гардеробной и фехтовала со столбиком кроватного балдахина, припоминая уроки Амели.

   В оружейный магазин она заходила каждый день с удовольствие под чашечку кофе, выслушивая рассказы господина Харриса об истории различных видов холодного оружия. В этом деле Харрис оказался настоящим экспертом.

   Сегодня выдался на редкость пасмурный день. Расположившись прямо у прилавка, Мишель и Харрис с удовольствием допивали по третьей чашке с молоком и "секретными" добавками, в которых Мишель признала полузабытые специи из маминого шкафа на кухне.

   -Вот этот протазан-еще пятьдесят лет назад в королевстве крестей стража была вооружена ими поголовно!

   Харрис погладил указательным пальцем лезвие оружия, а потом тут же спохватившись, протер лезвие суконкой.

   -Протазан это же род копья-скажете вы! Не только! Он имеет длинный, широкий и обязательно плоский наконечник в форме листа. Характерной особенностью наконечника протазана является наличие в плоскости лезвия ушек разной длины и конфигурации. У самых древних протазанов ушки были незначительного размера и впоследствии этот вид оружия часто смешивали с алебардой, придумывая множество вариаций.

   Протазан появился на Земле в шестнадцатом веке в качестве оружия ландскнехтов, однако уже в следующем столетии практически вышел из военного употребления и стал исполнять в основном церемониальные функции - в частности, протазаны являлись оружием телохранителей при монархах и особах королевской крови. Вместе с тем, один из вариантов протазана, имевший название эспантон, состоял на вооружении ряда регулярных армий Европы до времен Наполеона!

   -Вот как?

   -Да, да! Офицеры русской пехоты еще в битве под Аустерлицем несли эспантон в руках!

   Вежливое покашливание заставило Мишель и Харриса прервать беседу.

   У двери стоял Луис. В форме стражника, сосредоточенный и неулыбчивый. Очень официальный!

   -Госпожа Мишель, я прибыл по поручению коменданта стражи господина Митчелла. Вам угрожает опасность и господин комендант готов немедленно обеспечить вам защиту.

   -Мне? Опасность? От кого? Как ты меня нашел?

   -Времени нет, надо спешить!

   Мишель обернулась к оружейнику.

   -Извините, господин Харрис. Следующий раз непременно допью ваш чудесный кофе!

   -Всегда к вашим услугам, госпожа.

   Луис отворил дверь.

   Небольшой неприметный, закрытый экипаж, ждал рядом с тротуаром.

   Мишель оглянулась. Обычно до магазина ее сопровождал один из слуг Марка, но куда-то запропастился.

   -Марка не следует предупреждать?

   -Потом, я извещу его потом!

   Мишель села в экипаж, Луис сел рядом на скамью, захлопнул дверцу и задернул штору.

   Экипаж немедленно поехал прочь. Бодро цокали по мостовой копыта лошаков.

   -Что случилось Луис?

   -Мне потребовалось несколько дней, чтобы вас найти. Не спрашивайте как. Я помогу вам добраться до порта, там, среди огромного числа приезжих вас не легко будет отыскать.

   -Кому? Одни загадки!

   -Просто поверьте мне, хорошо?

   "Вот задача, я же совсем его не знаю. В Игре он был не плох, но кто и что он в жизни?"

   -Не люблю загадки. Или ты мне все расскажешь или я никуда не поеду.

   Луис поджал губы, потупился.

   -Вы правы....Дело в том, что комендант стражи послал людей в дом господина Марка, чтобы вас задержать и доставить в тюрьму Доран.

   -В чем меня обвиняют?

   -Из королевства бубен прибыл посол на быстроходном судне. У него запрос на выдачу вас по обвинению в убийстве трех стражей порядка из города Торино.

   "Быстро они обернулись!"

   -Я их не убивала.

   -Это сделал Марк?

   -Да, все произошло неожиданно. Он пристрелил девушек из своего пистолета, рядом с горами у пещеры.

   -Вы можете под клятвой это сообщить?

   -Я не хотела бы доставлять неприятности Марку.

   -Вы его боитесь?

   -Нет, но я ему обязана и быть свидетелем обвинения, или что тут у вас есть, я не хотела бы.

   Луис вздохнул.

   -Вы покрываете убийцу и преступника, госпожа Мишель. В Севенвиндс господин Марк убил трех человек в вашем присутствии?

   "Что-то многовато знает мой дорогой стражник!"

   -Там он только защищался. Меня взял в заложники человек по имени Джейк и Марк был вынужден стрелять.

   -В Марка в этот момент стреляли? Угрожали чем-то?

   -Я валялась на полу с выкрученными руками в полной темноте. Что там произошло я сразу и не поняла.

   -Очень жаль...Господин Марк везде оставляет за собой трупы и ни одного свидетеля. Вы опасный для него свидетель, госпожа Мишель.

   -Чем? У меня нет денег, нет знакомых в этом городе и во всем королевстве крестей. Кроме пары улиц за эти дни в столице я ничего не видела. Марк относился ко мне весьма доброжелательно.

   -Это всего лишь маска, маска опасного государственного преступника.

   -Марк живет здесь открыто в большом доме, ездит в "королевском экспрессе", ездит по улицам, не скрываясь, посещает кофейни-странное поведение для государственного преступника, тем более такого приметного-чернокожего.

   -Чернокожие не так уж редки в нашем королевстве, госпожа Мишель. За последние трехсотдневки множество людей перебралось на жительство в королевство крестей. Крести в меньшинстве здесь, вы уж поверьте. Потому так модно стало сводить статусную метку и рисовать какую заблагорассудится.

   Людей пиковой масти сейчас у нас живет едва ли не больше чем на землях короля Рудольфа!

   -Я об этом не знала...В королевстве пик о беглецах ничего не говорили.

   -Я разве сказал о беглецах? О, нет, к нам приезжают совершенно свободно люди со всего континента в поисках лучшей доли, богатств, в поисках иного быта, не такого патриархального как в прочих королевствах. У нас полно различных производств и мануфактур. Есть паровые машины и железные дороги. В городах водопровод и электричество. У нас легко разбогатеть и никто не спрашивает - каков ваш статус.

   -Но ты же не приезжий?

   -Конечно, нет! Саргон забросил меня сюда и здесь я занимаюсь тем, чем и занимался на Земле в Лос-Анжелесе-ловлю преступников.

   -Так и преступники имеются в вашем благополучном королевстве?

   -Имеются и без работы сидеть не приходится.

   -Далеко ли до порта? Или это другой город?

   -Порт расположен в южном пригороде столицы. Там самые дешевые дома, квартиры и пансионаты, потому переселенцы, прибывшие в королевство обычно там вначале останавливаются.

   -А вы откуда прибыли в Саргон, Мишель?

   -Из России...

   Мишель коротко рассказала о своей земной жизни не уточняя, что тогда она была мужчиной.

   Луис внимательно слушал, не перебивая. В карих глазах участие и поощрение.

   Мишель едва не наговорила лишнего под дружелюбным взглядом карих глаз.

   Наконец экипаж остановился.

   Луис выглянул в дверное окошко.

   -Мы уже на месте.

   Он распахнул дверь и вышел.

   Мишель последовала за ним и, вступив на мощеный двор, замерла.

   У экипажа ее ожидали четверо рослых парней в черных мундирах с тусклыми серебристыми пуговицами. Черные фуражки без кокард или эмблем. У каждого на правом запястье на ремешке висит короткая дубинка. Лица скучны и маловыразительны. Махина башни из белого камня высилась отвесной скалой прямо в десяти шагах. Верхние ярусы башни прятались в низких серых тучах.

   -Луис, где мы? Кто эти люди?

   Луис улыбнулся и провел ладонью по лицу.

   Мишель охнула. Незнакомец ничем не походил на Луиса, кроме синего мундира, он даже стал чуть ниже ростом. Луис был чернобровым, скуластым, с карими глазами, а этот господин белобрыс, светловолос, круглолиц и старше раза в два!

   Незнакомец коротко поклонился и напыщенным тоном сообщил:

   -Я-инспектор Карсак, а это - тюрьма Доран. Благодарю вас, госпожа Мишель за интересную поездку. Именем короля крестей вы арестованы и будете находиться в башне Дорана пока вас не истребует королевское правосудие!

   Ошеломленную Мишель взяли под руки два крепких молодца в черном и, не обращая внимания на сопротивление, втолкнули прямо через распахнутую дверь внутрь башни. В полумраке смутно видна лестница ведущая наверх.

   Лязгнул за спиной замок.

   "Они с ума сошли!"

   Мишель рванулась к двери....

   -Миша, пора вставать. Опоздаешь на занятия. Миша.

   Мамина рука прошлась по волосам.

   -Да, мам, уже встал... - пробормотал Мишка.

   -Вставай же, соня, за полночь засиделся у компьютера, теперь весь день будешь носом клевать. Гренки остынут. - Добавила мама.

   Тут уже не улежишь!

   Мишка быстро поднялся, сразу в ванную комнату. Быстренько побрился, потом под душ.

   Через десять минут он уже сидел на кухне под ласковыми взглядами матери поглощал с чаем гренки с золотистой корочкой.

   -Очень вкусно!

   -Спасибо, дорогой.

   Мишка бросил взгляд на часы и заторопился. До универа еще надо добираться с пересадками.

   -Не торопись,отец оставил тебе ключ от машины.

   -А он на чем?

   -С работы прислали .

   -Запарка у них?

   Обычно за отцом директор не присылал служебную машину, если только не горели сроки по проекту.

   Мишка расслабился. Можно еще пару гренков умять.

   Мамины золотые руки превратили подсохшую булочку в настоящее лакомство!

   -У тебя самые вкусные гренки отсюда до Владивостока!

   -Ладно!

   Мама улыбалась.

   Мишка припомнил сон.

   -Мне снился такой забавный сон, представляешь-я превратился в девушку и путешествую по другому магическому миру!

   -Выдумщик ты мой!

   Накинув куртку и чмокнув мать в щеку, Мишка скатился по лестнице, презирая лифт.

   Старенький "Фольксваген-пассат" отца стоял рядом с подъездом.

   Мотор завелся сразу же без перебоев. Надо же-десять лет, а как новый!

   Отец ездил очень аккуратно.

   Мишка вырули со двора на улицу. Повернул в сторону МКАД.

   Щелкнул ручкой магнитолы. Авторадио гоняло старые хиты.

   -Прощай цыганка Сэра! Были твои губы сладкими как вино!

   Напевал Мишка вместе с Валерием Меладзе.

   "Маринка будет сегодня. Вчера вечером должна была прилететь из Египта с предками. Интересно к первой паре приедет?"

   Мишка в предвкушении встречи прибавил громкости и тормознул у светофора.

   "Вот на фига здесь светофор? Один я стою! Один?!"

   Мишка завертел головой. Ни встречных не попутных! Невероятно!

   Оглянулся. Улица позади пуста. Куда же все подевались?

   В половине девятого у светофора обычно хвост офигенный стоит!

   ...Мишель всхлипнула и открыла глаза. Она стояла на лестнице, вцепившись в перила.

   Низ и верх лестницы терялись в сумраке. Внизу бездонный мрак.Выше-петли лестничных маршей в сумраке. Тишина была осязаемой до жути.

   "Я же в башне Дорина! Когда я успела сюда забраться? Откуда эти видения из прежней жизни и такие четкие и осязаемые?!"

   Мишель все еще ощущала во рту вкус гренок. Мамина теплая рука на затылке...

   От ощущения потери защемило сердце и защипало в глазах.

   -Маги, волшебники... - Мишель злобно выругалась и, нащупав на боку под жилетом стилет, вытащила его наружу.

   Теплая рукоятка удобно легла в руку. Хищное жало тускло светилось.

   "Почему меня не обыскали и не забрали оружие? Странная тюрьма!"

   Она не долго колебалась и продолжила подъем по лестнице. Ступени явно каменные. Перила из дерева. Когда же будет этаж или уровень? Не может же эта лестница подниматься до верха башни?! Где же другие заключенные? Где тюремщики, наконец?! Узнал ли Марк о ее аресте?

   Вопросы без ответов...

   Она поднималась ближе к стене, подальше от перил. Тихий мрак там, внизу, был физически неприятен.

   Ступенька за ступенькой...

   ...Ступенька за ступенькой. Вниз в страшный подвал. Ватные ноги подгибаются. Колени ослабли...

   ...Совсем недалеко бухала канонада, так что она все утро, прижавшись спиной к холодной подвальной стене, ощущала это. Стена вздрагивала как живая. Спасение приближалось с каждым дальним разрывом.

   Но загремел засов. Дверь протяжно и злобно скрипя, распахнулась.

   -Выходи, контры!

   В дверях красные морды в картузах надвинутых на глаза. В потных ладонях рукоятки наганов, тычутся блестящими дулами...

   Пятерых заключенных гуськом вели по длинному коридору мимо распахнутых дверей опустевших камер.

   Впереди шел шепчущий молитвы учитель гимназии Кузин, следом дрожащий адвокат Старостин в хорошем, но мятом костюме. Она шла за адвокатом, напряженная, как натянутая струна. Каблучки цокали по камню.

   "Не может быть, что нас сейчас убьют! Это не правда! Бог этого не допустит!"

   Она шла не чувствую ног и не ощущая сквозняка, что пробирался через разорванную на груди блузку.

   Тусклые, засиженные мухами, лампочки под потолком, облезлые стены...Все мимо...

   В гулкой комнате со сводчатым потолком на полу ворохи песка с черными пятнами. В углу тюки с тряпками.

   Пятеро в кожанках с револьверами наизготовку. Дымяться папироски в зубах. Не говорят, лаются как псы...

   -Вперед! К стене! Мордой!

   У стены пять снятых с петель дверей. Двери разные, но дырки на уровне лица у всех похожи и потеки черные везде.

   Ее толкнули в спину. Она беспомощно оглянулась. Губы дрожат сами собой и мурашки по спине...Лица сливаются белыми расплывчатыми пятнами.

   Толчок в спину еще злее.

   -Иди, курва!

   -Отставить,Малахов! -рявкнул начальственно коренастый,шестой,что вошел следом.

   Взяв под локоть, вежливо подвел к дырявой двери.

   Она замерла напротив дырочек, черных, занозистых....Воняло удушающее кровью, нечистотами, потом и еще чем-то.

   -Товарищ Литке, можа ее разденем? Хороша стерва!

   -Отставить, Малахов! Охальничать с врагами революции - не по партийному!

   Шептал справа молитву учитель гимназии.

   Мир остекленел и в ушах настал звон.

   "Боже, этого не может быть...Меня убьют...За что?"

   За спиной рявкнули:

   -Готовсь! Пли!

   "Мамочка!"

   Жесткий удар в затылок отправил ее во тьму....
   Мишель сжала зубы и прижала ладонь к затылку. Глаза зажмурены плотно.

   Как же болит голова! И еще этот запах!

   Трупной вони Мишка нанюхался в прежней земной жизни. Не ошибешься никак!

   Боль в затылке уходила и, приоткрыв глаза, Мишель обнаружила себя в круглом зале, у лестницы. Узкие окна, похожие на бойницы высоко сверху лили рассеянный свет.

   Мертвецы лежали по всему залу. Из темного тряпья точат костлявые руки, щеряться черепа...

   Мишель зажала нос пальцами и двинулась наискосок, перешагивая, не глядя, через останки.

   Привлек ее звук льющейся воды, там, в глубине зала. Пить хотелось неимоверно. евзирая на вонь.

   "Сколько же времени я здесь?"

   Вода текла из фонтанчика в виде головы льва, сливалась в каменную чашу и уходила вниз через круглое отверстие.

   Мертвяков возле воды оказалось больше всего-ногу некуда поставить!

   Мишель огляделась и, махнув рукой, пошла по телам, стараясь наступать только на конечности.

   Встав на край чаши, она прильнула губами к струе и жадно пила холодную вкусную воду фыркая, когда она попадала в нос. Остановилась когда уже стало плескаться в желудке.

   -Это не тюрьма-это душегубка! - пробормотала она, вытирая лицо рукавом.

   -Мишель... - прошелестел тихий голос.

   Она подпрыгнула от неожиданности и, прижавшись спиной к стене выставила перед собой стилет. По спине бегали мурашки, и волосы казалось, зашевелились на затылке.

   Тела лежали в смертном оцепенении. Ни одной живой души.А мертвые разве говорят?

   -Кто здесь? - шепнула Мишель.

   -Это я. - Ответила струя воды.

   В каменной чаше поднялась призрачная фигура. Девушка, прикрытая только длинными пышными волосами. Привидение едва колебалось, словно под сквозняком.

   -Не пугайся. Разве ты меня не узнала? Я-Дева вод.

   -Прошу прощения...

   "Еще одно видение на мою больную голову!"

   -Пока ты рядом с водой магия Дорана тебя не коснется.

   -У меня голова кругом идет! Где я? Что за видения ко мне приходят? Я тут сбрендить готова!

   Дева вод присела на край фонтана.

   -Доран - туз крестей, самый старый из магов Саргона. Он создал эту башню и насытил ее охранными заклинаниями. К тому, кто входит сюда без позволения хозяина приходят видения-яркие, живые, чувственные. Никто из смертных не в силах с ними совладать. Ты же испытала кое-что? Мое кольцо на твоем пальце не позволило тебе полностью уйти в мир видений.

   -Я слышала, что Дорана куда-то спрятали...Он в этой башне?

   -Он сошел с ума и для королевства крестей все равно, что умер. Несчастный безумец, живущий в своих светлых видениях...

   -Кто эти мертвецы?

   -Заключенные и арестанты, как и ты. Власти города Святого креста нашли изящное решение-все, преступники доставляются в башню Дорана и остаются тут умирать.

   -Но я же не преступник?! Без суда и следствия меня обрекли на смерть!По какому праву?

   -Не все, кого ты видишь в этом зале, были преступниками в полном смысле этого слова.

   -Что их убило?

   -Голод. От видений не будешь сыт. Все они погибли от голода, пленниками собственных разумов. Многие из них перед смертью были счастливы - видели, что выходят на свободу, возвращаются к друзьям и любимым.

   Мишель глубоко вздохнула.

   -Мне тоже конец?

   -Я не позволю тебе погибнуть здесь. Твоя миссия еще впереди. В дальнем углу, вон там-лежит медный кувшин. Наполни его водой из фонтана и возьми с собой. Поднимайся на самый верх башни и не бойся видений, пока у тебя есть хоть капля воды с собой-видения тебя не коснутся.

   -Почему же этим вода не помогла?

   -С ними не было меня, Мишель.

   -Что мне нужно сделать наверху?

   -Тебя там будет ждать твой друг.

   -Марк?

   -Увидишь сама. Остерегайся - выше ярусами живут заключенные, совершенно утратившие человеческий облик.

   -Живут? Чем же они питаются?

   -Друг другом.

   -Может они, давно поели друг друга?

   -Каждую десятидневку в башню привозят новеньких. Пищи хватает.

   Мишель передернуло от спокойного равнодушного голоса Девы вод.

   -С одним стилетом против каннибалов? Сколько их там?

   -Десятка два, не больше.

   -Они меня порвут на части!

   -Я с тобой, Мишель, иди вперед и ничего не бойся. Скоро ты выйдешь на свободу.

   Привидение расплылось и осело в чашу фонтанчика клоком пара.

   "Конец виртуала, дальше шлите SMS!"

   По полутемной лестнице, по каменным ступеням... Выше и выше...

   Неудобный кувшин литров на пять оттягивал руку.

   Мишель миновала четыре безлюдных яруса. Даже мертвецов не имелось. Пустые, гулкие, пыльные залы.

   "Для чего все это создано? Доран спятил, видимо, давно. Жить в пустой башне-надо быть редким идиотом!"

   Каннибалы кормятся друг другом, а чем же живет Доран?

   Мишель не сомневалась в том, что создатель башни тоже бродит по этой лестнице. Как бы только его миновать? Уж он будет опаснее, чем каннибалы!

   "Сумасшедший маг! Бр-р!"

   Мишель сделала привал, сев на ступеньку, выпила немного воды.

   В башне гуляли сквозняки, осторожные, пугливые ветерки и не было холодно. Скоро настанет ночь и где спать, прямо на ступенях? Идти в темноте без фонаря или факела-безумие!Безумие-вообще здесь находится!

   "Вот вам и чистенькое королевство крестей! Людей без суда суют в магическую башню и морят голодом до смерти!"

   Издалека донесся сверху звук.

   Мишель навострила уши.

   Посвистывая, кто-то спускался вниз. Шел и насвистывал, совершенно не скрываясь. Посвистывание приближалось. Голый каннибал спускался вниз за добычей, свистя в свистульку из человеческой кости?

   Мишель прижалась спиной к стене и приготовила стилет. Сердце колотилось в груди, по шее кололо мурашками. Ничего хорошего от первого встречного она не ждала.

   Уже и шаги слышны, легкие, вприпрыжку. Прыг-скок.

   Во рту пересохло. Ожидание наматывало кишки на кулак...

   Из-за поворота появился человек в тот момент, когда Мишель уже была готова в истерике бежать вниз со всех ног.

   Женщина в темном платье с кувшинном на плече.

   Она приближалась. Она уже должна была заметить Мишель, но даже не замедлила легкого шага.

   Спокойно, посвистывая, прошла, словно мимо пустого места.

   Молодая брюнетка, лет семнадцати. Черные волосы заплетены в косу. В ушах сережки покачиваются. Не красавица. Нос длинный с горбинкой и рот большой. Она шла босиком, потому и шаги такие легкие.

   Девочка шла за водой-чего тут странного?

   Когда она скрылась за нижним поворотом, Мишель подхватила свой кувшин и понеслась наверх изо всех сил, перескакивая через две, а то и три ступени.

   "Я что же невидима? Хорошо, что я ни слова не сказала! Она меня не заметила-как такое вышло? Или это очередное видение? Только вода со мной и Дева вод обещала..."

   Тут все мысли вылетели из головы Мишель.

   Она добралась до следующего яруса. По краю площадки у груды камней стоял мужчина в серых штанах, босиком, в драной жилете, надетом на голый торс.

   Длинные грязные волосы спускаются неряшливыми прядями почти до пояса.

   Борода висит сосульками.

   Он смотрел на Мишель и прислушивался. Она прикрыла рот рукой, чтобы заглушить свое дыхание. Запыхалась с перепугу...Растопалась как корова!

   Мишель осторожно приблизилась к стене. Взгляд мужчины не последовал за ней. "Он тоже меня не видит?! Так вот про что говорила Дева вод!"

   -Что там, Лесли? - спросил голос из глубины зала.

   Мужчина повернулся на голос.

   -Вроде шаги слышал,босс.

   -Так это Дора шла.

   -Послышалось, будто каблуки стучали...

   -Тогда топай за Дорой, если послышалось. Если новенькие, смотри не спугни!

   -Хорошо, босс! - Лесли почесал в затылке пятерней, спустился на лестницу и протопал вниз, мимо замершей Мишель.

   Проводив его взглядом, она осторожно на цыпочках двинулась выше. Груду камней обошла по узкой тропке у перил. Похолодела, увидев, что это не камни, а черепа. Желтоватые человеческие черепа пристально смотрели на нее черными провалами глазниц.

   В зале, в глубине, горел небольшой костер у сооружения похожего на индейский вигвам. Откуда здесь дерево? Подняв голову, она поняла. Выше от площадки перила у лестницы отсутствовали.

   У костра сидело двое заросших мужчин, мастерили что-то вроде копий.

   -А если Лесли ее трахнет? - спросил один.

   -Тогда завтра вместо новенького поджарим его! - засмеялся другой.

   Мишель поднималась по лестнице, прижав кувшин к груди, боком. Спиной к этим людям она не могла повернуться физически.

   Когда ярус скрылся за поворотом, она опустилась на ступеньку, постепенно приходя в себя. Выпила еще воды. Сжала в кулаки дрожащие руки.

   "Людоеды меня не увидели...Спасибо, Дева вод!"

   Дальше она поднималась очень осторожно, без спешки. Сняла туфли и шла в одних носках. Только от каменных ступеней шагов через сто ноги заледенели, и пришлось вновь обуться. "У той девчонки, небось, подошвы ног твердые как у верблюда!"

   Следующий ярус оказался пуст. На всех ярусах узкие бойницы расположены очень высоко, не достать. Мишель показалось, что свет идущий через них потускнел. "Ночь приближатся, сколько же мне еще идти?"

   От голода ныл желудок. Водой сыт не будешь...

   На следующем ярусе она опять увидела что-то вроде шалаша. Вот только никого рядом не оказалось и костер не горел, хотя куски перил явно были заготовлены кучкой именно для костра. Воняло омерзительно, дерьмом, протухшим мясом и другими помоечными "ароматами". Она не решилась подходить к этому становищу ближе и продолжила свое восхождение.

   Вскоре сверху послышались шаги, шуршание и монотонный звук. Бум-бум-бум.

   Прижавшись к стене, Мишель пропустила мимо двух заросших мужчин, они волокли за ноги третьего. Вот голова третьего и стукалась о каждую ступеньку с глухим звуком. Блестящая кровавая дорожка тянулась за ними.

   Дальше Мишель шла, стараясь не наступать на эту дорожку. Сумрак сгущался. В башню Дорана вползала ночь, медленно, но обстоятельно заполняя углы и насыщая серые тени чернотой.

   Она миновала еще два пустых яруса и увидела выше мерцающий свет.

   На этом ярусе оказалось целое поселение. Шесть шалашей полукругом у стены. У ярко пылающего костра сидели молча длинноволосые люди в разномастных обносках непонятного цвета. Женщины отличались от мужчин только отсутствием бороды.

   Мишель насчитала восемь человек, если этих дикарей можно именовать людьми!.

   Сидят истуканами, только глаза блестят.

   "Каннибалы медитируют? Или видения добрались и до них? Четверо внизу, трое на лестнице и эти восемь...Дева вод говорила про два десятка. Еще пятеро есть наверху?"

   Она поднялась еще ярусом выше. Здесь было совсем темно. Прислушалась. Чтобы освободить руку, убрала стилет в ножны на левой руке, под рукав. Касаясь стену, осторожно шла в глубь зала. Здесь не воняло, хороший знак! Местные обитатели воняют как помойка! Надо сесть в уголок и переждать ночь. Кувшин уже опустел на треть.

   "Сколько же этажей в этой гребаной башне?!"

   Она села, прижавшись спиной к стене и поставив кувшин между ног. Мышцы ныли от бесконечного подъема по лестнице. Через кожаную жилетку спустя время она ощутила спиной холод стены. Отодвинулась.

   "Не хватало только простудится! Боже, как я устала..."

   Она закрыла глаза.
   -Госпожа Мишель! Госпожа Мишель!

   Ее дергали за рукав.

   Зеленая трава под ногами, рядом обрадованная рыжая Марго, подружка Марка.

   -Опять Игра?! - простонала Мишель, обнаружив над головой серое ничто вместо неба, а на себе знакомое синее платье с юбкой до щиколоток.

   -Вы живы! Господин Марк будет доволен! Он с ног сбился вас разыскивая! Где вы?

   -Передай Марку...

   ...Мишель осталась в одиночестве в длинном каменном коридоре, освещенном только парой коптящих факелов на стенах.

   В правой руке кинжал и она идет убивать. Шаги быстры. "Долбанная марионетка!"

   Мишель укусила себя за левое запястье. Боль была, но толку не было.

   Коридор окончился дверью, а за нею сумрачный зал с высоким потолком.

   Она вошла, заметила краем глаза движение справа. Резко обернулась и закричала от режущей жгучей боли. Короткое копье вонзилось ей в живот, выше пупка. Она выронила кинжал и вцепилась в древко.

   -Меня убили...Боже...

   Копье держал в руке мужчина. Сквозь слезы в глазах она видела только смутный силуэт. Ноги подгибались, мутилось в голове.

   -Кто...ты...

   Тошнота рванулась к горлу огненным клубком.

   Незнакомец молча рванул копье на себя.

   Она стонала на каменном полу, выблевывая кровь и зажимая распоротый горячий живот...удерживая склизкие кишки...

   Убийца приблизился и ударил пикой еще раз, сверху вниз в затылок.

   ...Мишель стояла на коленях на траве, тупо разглядывая одуванчик. Руки прижаты к животу. Она в том кармане пространства, что Ярослав называл долиной побитых карт.

   Боль покидала голову и живот. Медленно уходила вон.

   Шорох шагов рядом.

   Она вытерла глаза рукавом платья.

   Король Рудольф присел на корточки рядом. Парадный камзол с золотой цепью на груди. Воротник накрахмален и твердо топорщится как картонный.

   -Ваше величество...

   Мишель не в силах была сама встать.

   -Не вставай, девочка, приди в себя сначала.

   -Кто?

   -Тебя побил я.Извини меня, не мог не делать этого, таковы законы игры-старшая карта бьет младшую.

   -Это было омерзительно...

   -Я знаю...я знаю...

   Рука короля погладила волосы Мишель на макушке. В этот момент что-то надломилось в Мишель. Судорожно обняв короля, она расплакалась. Отчаянно зарыдала, прижимаясь лицом в жесткой ткани королевского камзола. Слезы текли потоком.Она их не стыдилась.

   Рудольф обнял ее за плечи и молча гладил по спине...

   -Я устал от всего этого, Мишель...Пятьсот лет я умираю и убиваю по воле Саргона. Цена бессмертья слишком велика. Я давно бы покончил с собой, но губить свою душу не могу. Самоубийцы попадают в ад. Но порой я сомневаюсь-может быть я и так в аду? Я молюсь. Только Бог не слышит меня и не отвечает мне...

   Они сидели рядом. Заплаканная девушка и угрюмый старик с большими печальными глазами.

   -С кем играет Саргон, ваше величество?

   -С тузами, конечно. Для игры надобен один, а все прочие свободны. Только маг может быть партнером для бога...Я это слышал от Альбрехта. Туз пик не хвастливый юнец, но как-то его потянуло на откровенности. Тайна известная только одному распирает душу и рвется наружу. Туз пик Альбрехт-человек, как и все мы, и он проговорился. Теперь он жалеет об этом. Может быть, он решится и отдаст приказ Иржи?

   -Приказ убить вас?

   -Я жду этого, девочка, жду ...

   -Я помогу вам, только дайте срок, ваше величество! Не отчаивайтесь-в жизни так много хорошего! Поверьте господу, если вы здесь, такова его воля.

   Король улыбнулся кротко.

   -Промысел господень неисповедим. Спасибо что напомнила старому алхимику о главном....

   Мишель открыла глаза и чертыхнулась. Кувшин лежал на боку и вода, пролившаяся, уже впиталась между камнями пола. В окнах бойницах брезжит рассвет. Она быстро схватила кувшин. Потрясла его. Литр не больше..

   "Криворукая сучка! Кто знает, сколько еще подниматься! Без воды мне конец!"

   Расстроенная Мишель, морщась, поднялась на ноги. Ото сна сидя ломило все тело, от шеи до щиколоток.

   Вернуться за водой обратно? Через людоедов, через все пройденные уровни? Ну, уж нет! Только вверх!

   Мишель отпила глоток воды и пошла к лестнице. Тошнотворные каменные ступени, обломанные перила. "Доран, ты плохо следишь за своим имуществом!"

   Она миновала еще два безлюдных уровня. Еще выпила воды. Села на ступеньку. Судя по слою пыли, здесь не часто ходили местные обитатели. Хороший знак!

   Мишель поднялась еще на сотню ступеней, когда какое-то пронзительное свербящее чувство в районе затылка заставило ее обернуться.

   Она обернулась и окаменела в ужасе.

   За нею следом крался седой длинноволосый мужчина, одетый только в серую набедренную повязку. Он двигался практически бесшумно, наклоняясь к ступеням, почти согнулся крючком.

   "Он видит мои следы на пыльный ступенях!"

   Мишель попятилась, а потом побежала что есть силы. Стук каблуков выдавал ее, но она не могла сдержаться! Перепрыгивая через ступени, она мчалась наверх, то и дело оглядываясь.

   Мужчина не побежал следом. Он исчез из виду за поворотом лестницы. Мишель смогла успокоиться только когда, совершенно запыхавшись, проскочила пару пустых пыльных ярусов.

   Она жадно сделала несколько больших глотков из кувшина, прежде чем опомнилась.

   "Мишель, ты глупая сука! Вода же кончается!"

   Она приблизилась к перилам и посмотрела вниз.Бездна заглянула ей в глаза и заставила отшатнуться.

   Она вышла еще на один уровень и не сразу поняла что произошло. А просто лестница закончилась!

   Большой круглый зал. Купол метрах в десяти над головой. В центре купола круглое отверстие. Оттуда струится свет.

   Мишель огляделась. Пыльный каменный зал-это конец пути? Где же старый друг, обещанный девой вод?

   Разочарование было оглушительным. Путь наверх закончился ничем.

   Она обошла зал по периметру, разглядывая стены в поисках скрытой двери или каких-либо знаков. Ничего.

   Потом на верхней ступеньке возник давешний следопыт в набедренной повязке и двинулся по ее следам, четко различимым в пыли. "Настойчивая сволочь!"

   Мишель сунула руку в рукав за стилетом и передумала. Взвесила в руке практически опустевший кувшин.

   "Приложу ему по башке, и в обратный путь!"

   Мишель прикинула, что вниз идти быстрее получиться и, добравшись до источника, она дождется Деву вод и потребует объяснений.

   Она перехватилась за горловину кувшина обеими руками и стала ждать.

   Следопыт остановился в трех метрах, замер, как охотничий пес в стойке.

   -Девочка...сладкая, чистая... - пробормотал он и задвигал носом, раздувая ноздри. - Не бойся старого Маки...я хороший....

   Пальцы людоеда шевелились и когти, черные, грязные, нечеловечески длинные казалось царапали воздух.

   Глаза стеклянные, прозрачные смотрели через спутанные пряди грязных сальных волос. Грязная кожа людоеда, светло-коричневая, шелушилась на плечах. Невероятно могучий бомжиный дух добрался до ноздрей Мишель.

   Задрожав от омерзения, она шагнула вперед и нанесла удар с размаху.

   Урод увернулся с кошачьей ловкостью, а, вырвавшийся из рук кувшин загремел по камням, разбрызгивая остатки воды.

   Мишель тут же сунула руку в рукав, за стилетом. Людоед прыгнул вперед и сбил ее с ног. Она вскрикнула и ударилась головой о каменный пол....

   Когда болит голова весь мир предстает в черном цвете...Мишель, морщась, приоткрыла глаза. Вонючая тряпка под носом привела ее в чувство мигом. Она отпрянула, заполучив приступ головной боли до звездочек в глазах. Руки...что с руками...

   Она застонала и попыталась сесть. Онемевшие руки за спиной и не желают слушаться...

   Извернувшись, она все же села и жмурилась, пережидая еще один приступ боли. "Лучше бы я не вставала..."

   Она сидела под навесом, сделанным из обломков лестничных перил и разномастных тряпок, связанных между собой веревочками и шнурками.

   Руки связаны за спиной, так что кисти онемели. Во рту ужасный привкус чего-то прогорклого, жирного...

   Кроме боли пульсирующей в голове, ныл живот.

   Нестерпимо хотелось помочиться.

   Хозяина берлоги не видно и не слышно.

   Мишель с трудом поднялась и на подгибающихся ногах вышла из-под навеса. Она на одном из ярусов башни Дорана. Вот и лестница видна.

   "Куда он меня отнес? Что он со мной делал?"

   Одежда вроде в порядке, только рубашка на груди расстегнута. Скосив глаза, Мишель увидела на рубашке и на лифчике грязные пятна. Она передернулась от омерзения. Людоед ее лапал!

   Воды больше нет, ее теперь увидит всякий. Видения вернуться и она не сможет сопротивляться...

   "Следующий раз я проснусь в виде шашлыка на шампурах!"

   Мишель села на пол, с огромным трудом и болью протянула руки под собой. Увидев свои посиневшие пальцы, она ужаснулась. Еще несколько минут потребовалось, чтобы вытащить из ножен на левой руке стилет.

   Зажав между коленями свое оружие, она принялась тереть тряпочные веревки о грани. Ни сколько резала, сколько рвала. Самодельные веревки не долго сопротивлялись.

   Освободив руки, она тихо засмеялась, но тут же взвыла от режущей боли. Чувствительность возвращалась к кистям.

   На несколько минут Мишель забыла про головную боль и про болезненный живот. Обливаясь слезами, она раскачивалась, сунув руки подмышки. Потом она с огромным облегчением помочилась, настороженно оглядываясь по сторонам. Когда сидишь на корточках с голой задницей как никогда испытываешь чувство беззащитности!

   Пошарив под навесом, Мишель нашла пустой кувшин. Людоед его тоже принес сюда.

   "Отлично, есть с чем идти по воду! Вот только как пройти мимо всех этих одичавших людей?"

   Мишель пригорюнилась, представив обратный путь.

   Только убираться надо быстрее, пока не вернулся этот вонючий любитель человечинки!

   Мишель подхватила кувшин, но не успела сделать и пару шагов. Послышались голоса. Она юркнула под навес, в глубь, на пахучие зловонные тряпки и легла на бок, спрятав руки со стилетом за спину.

   -Маки, отдай ее нам!

   -Нет, Лесли! Вы ее упустили, теперь она моя!

   -Босс тебе печень вырежет!

   -Убирайся! Это моя добыча!

   -Ты - дурак и жить тебе осталось только до вечера!

   Маки захихикал. Раздался удар, хруст, вопль боли...Тут уже Мишель не могла притворяться спящей! Она поднялась и выглянула из-под навеса.

   Над телом, слабо содрогающимся в агонии сидел спиной к Мишель на корточках людоед в набедренной повязке, наблюдал за последними движениями. Она приготовила стилет и осторожно сделала шаг вперед.

   Людоед, извернувшись как кот, мгновенно оказался на ногах. В правой руке заостренный обломок кости.

   -Моя птичка проснулась? Моя сладкая девочка хочет кушать? Сейчас, сейчас! Свежее мясцо само пришло.

   Мужчина захихикал, тряся бородкой.

   "Он же сумасшедший! Или это сам Доран?! С психами надо ласково..."

   -Маки, отведи меня наверх. - Ласково попросила Мишель, засовывая стилет сзади за пояс.

   -Под стеклянное небо?

   -Очень хочу увидеть стеклянное небо! - вздохнула, Мишель и улыбнулась как можно более приятно.

   Маки шел впереди. Грыз кус окровавленного мяса. Периодически оборачивался и предлагал кусочек. Очень дружелюбный каннибал!

   "Стеклянное небо-это стеклянный купол на самом верху? Но я не заметила лестницы или прохода из верхнего зала еще выше!"

   К верхнему ярусу Мишель пришла, ощущая кроме усталости странное чувство. Как будто издалека доносились звуки музыки, что-то старинное бальное, вальс что ли?! И эта старая музыка бодрила и волновала ее.

   Не доходя до яруса несколько ступеней Маки шагнул прямо в стену и исчез!

   Мишель остановилась в отчаянии.

   "Опять видения начинаются!"

   Из стены высунулась грязная когтистая лапа проводника, махнула приглашающее и исчезла.

   Она приблизилась и протянула руку. Пальцы не нашли каменной стены и на глазах смущенной Мишель погрузились в камень. В лицо дух ветер, небольшой сквознячок.

   Сошурившись, она шагнула вперед и оказалась у первой ступени узкой винтовой лестницы. Из-за поворота ее высунулся сверху Маки, махнул грязной когтистой лапой.

   Мишель оглянулась. Через проем была четко видна лестница и перила.

   "Магия Дорана спрятала проход от посторонних взглядов!" Винтовая лесенка привела ее на круглую площадку, почти метров десяти в диаметре. В центре пола круглое отверстие. Над головой сводом ржавый каркас конструкций. Стеклянные панели уцелели только на самом верху купола.

   Горы битого стекла лежали по площадке вперемежку с разбитыми вазами и кучками сухой земли.

   Ветер забирался в зал, гудел по балкам свода, ворошил пыль. Небо прояснилось. Облака взъерошенными овечками стремительно поносились совсем близко.

   -Стекло - сказал Маки.

   Мишель обернулась и вздрогнула.

   Людоед сидел на пыльном диване, развалясь, по-хозяйски. Рядом в обрывках и лохмотьях скалился скелет. Давнишний. Одни кости остались...

   -Много стекла! - сказал Маки.

   Звуки вальса стали еще громче, закружилась голова...

   ...Круглый зал озаряло светом луны через стеклянный высокий купол. Серебристый свет дрожал на листьях деревьев, что росли в кадках вдоль стен. Свет пробивался лучистыми волнами через стеклянную сферу в центре мозаичного пола.

   Мишель приблизилась к сфере и через нее увидела далеко внизу зал озаренный сотнями или даже тысячами свечей. Там на паркете кружились пары, сотни пар, под звуки вальса. Черные фраки и платья всех цветов радуги. Обнаженные плечи дам, блестки драгоценностей...

   Поддаваясь музыке, что лилась снизу и пропитывала воздух, и сами стены Мишель начала покачивать головой. Ей тоже хотелось кружиться в зале под музыку венского вальса, без остановки, всю ночь, всю жизнь! Кружиться, забыв обо всем!

   Вежливое тихое покашливание заставило ее вздрогнуть и обернуться.

   На диване с бокалом вина в левой руке сидел молодой мужчина во фраке. В правой руке незнакомца дымилась тонкая сигара. Черные волосы кудрями падали на плечи. Аккуратные усы, спускаясь вниз превратились в элегантную бородку.

   Завладев вниманием Мишель, мужчина поднялся с дивана и коротко поклонился.

   -Альфред Доран- туз крестей.

   -Я- Мишель.

   Доран улыбнулся приветливо.

   -Мишель- пиковая дама. Про свой статус вы решились умолчать? Почему?

   -Разве статус имеет значения вне игры?

   -Совершенно с вами согласен. Прошу вас! - Доран сделал жест в направлении дивана.

   -Я лучше останусь здесь. Это же видение, а в реальности на этом диване сидит скелет, и рядом скалится безумный людоед.

   Доран расхохотался.

   -Вы решили, что это видение? Позвольте с вами не согласится! Я вполне реален.

   Туз крестей приблизился к Мишель и, взяв ее дрогнувшую правую руку, поцеловал костяшки пальцев.

   Она ощутила влажность губ, щекотание шелковистых усов.

   -Это - иллюзия....- сказала Мишель тихо.

   -Иллюзия, реальность-все так эфемерно и условно, дорогая Мишель!

   В этой башне и день, и ночь праздник для моих друзей. Отличное вино, веселая музыка! Красавицы для мужчин и красавцы для дам! Все счастливы! Вы слышите смех?

   -На самом деле все мертвы...

   -Я поцеловал вашу руку, и вы это ощутили. Ощущения и есть реальность.

   -В игре есть еще больше реальности. Только все не на самом деле.

   -Вы упрямы, дорогая! Не верить тузу - вы настоящая бунтовщица! Что я могу сделать, чтобы вы поверили в реальность моей реальности?

   - Помогите мне выйти из вашей башни.

   -Куда вы спешите, Мишель? - Доран извлек из кармашка жилета круглые часы, щелкнул крышкой. - Ваш друг вскоре прибудет. Моя помощь вам не пригодиться. Вечером будете пить чай с ромом в компании с Марком- передайте ему привет от меня.

   -Вы знаете, кто за мной придет?

   -Знаю, но не скажу. Зачем портить сюрприз? Бокал вина?

   -Нет, спасибо! Вы знали Марка?

   -Крестовый валет Марк! Блестящий офицер! Его все знали и любили!

   Знают и любят - сейчас!

   -Марк сказал что он- джокер!

   Доран усмехнулся.

   -Это вы- джокер, Михаил.

   -Как?

   -Как я узнал про ваш подлинный облик? Великий Саргон мне рассказал о шутке, что пошутила с вами Дева вод.

   -Вы видели Саргона? Как с ним встретится?!

   -Зачем?

   -Чтобы вернуть свое тело! Зачем же еще?!

   -Саргон не будет этого делать. Только Дева вод снимет свое заклятие и в то время когда пожелает.

   -Кто она?

   -Она вам не солгала-она прежняя владычица этого мира. Саргона забавляют попытки этой неудачницы взять реванш. Она слаба, у нее против Саргона нет и малейшего шанса. На мелкие пакости она горазда и всего лишь!

   Доран отхлебнул вина.

   -Вы разочарованы?

   -Я вам не верю!

   -Дело ваше. Вопрос веры субъективен. Вы вольны верить во что угодно.

   -Дорогой, у тебя гостья? Представь меня.

   С лестницы в зал шагнула женщина в облегающем черном струящемся платье. Плечи обнажены и на шее искриться колье. Русые волосы гладко зачесаны назад и хитро закреплены на затылке. Черты лица правильные. Чуть впалые щеки.

   -Пиковая дама - Мишель, крестовая дама-Валери!

   Валери приблизилась плавной походкой модели.

   Вблизи Мишель увидела ее золотистое с черным статусное тату на плече.

   Крестовая дама вертела в тонких пальцах, унизанных перстнями бокал с белым вином.

   -Я многое о вас слышала.

   -Надеюсь только хорошее?

   -Ваше отношение к жизни, дорогая Мишель, мне по нраву. Мы могли бы подружится.

   Валери улыбнулась.

   -Жаль у нас нет времени на более близкое знакомство. Маки уже запихивает вам в рот кус мяса.

   -Что?!

   -Человеческая кровь блокирует видения насылаемые магией Дорана. Вы разве не знали?

   -Валери, ну зачем разрушать очарование этого вечера и этой встречи?! - подал голос с дивана Доран.

   Мишель попятилась.

   -Вы все призраки! Вас нет! Слышите?!

   ....Мишель оттолкнула Маки и выплюнула мясо на пол. Судорожный спазм вывернул ее желудок.

   Она, медленно приходя в себя, сидела на пыльном полу, рядом с кучкой битого стекла. Вытирала слезы.

   Скалился, сидящий на корточках Маки.

   -Сладкая девочка не хочет мяса?

   "Человеческая кровь блокирует видения..."

   Мишель покачала головой.

   Разве можно верить тому, что скажут призраки в видении?

   Она осторожно потрогала левый рукав. Стилет был на месте и это ее подбодрило.

   Маки вскинул голову и зашипел, как дикий кот.

   Мишель обернулась. Огромная черная тень возникла на куполе. Заскрипели балки перекрытий. Посыпалась вниз ржавчина слоями и остатки стекол.

   Мишель в панике бросилась к винтовой лестнице, не рассуждая и не раздумывая. Людоед ее опередил и юркнул вниз как перепуганная крыса.

   В спину ударил порыв ветра.

   Монотонный голос возник в голове.

   "Косточку принесла?"

   "Умник!?""

   Мишель обернулась. Сердце замерло.

   Слорс оттопыривал нижнюю розовую губу, что означало улыбку.

   Медленно складывались на спине серые под цвет шерсти крылья.

   Мишель зажмурилась.

   "Опять видения, опять бред! Боже как я устала!"

   "Садись на спину. Летим. Плохое место."

   Открыв глаза она встретила взгляд больших лиловых глаз.

   Осторожно подошла и погладила Умника по щеке, потом почесала за ухом.

   "Это и в самом деле ты?"

   "Я.Летим. Не хорошо здесь."

   Слорс нервно переступил ногами.

   Так вот кто старый друг! Дева вод не обманула!

   Ухватившись за гриву, Мишель мгновенно оказалась на спине слорса.

   "За гриву. Держись."

   Слорс прыгнул вверх, расправляя крылья и через пролом в куполе вырвался в небо.

   Мишель завизжала от избытка чувств. Сердце ушло в пятки!

   Ненавистная башня Дорана уходила вниз со скоростью брошенного с обрыва камня.

   Ветер трепал волосы, забирался по одежду, гудел в ушах.

   Сделав разворот, слорс прорвал облако.

   "Смотри. Бегу по облаку"

   Слорс изображал ногами рысь, пролетая над облачной пышной "периной".

   Мишель хохотала и свистела.

   Закатное солнце золотило облака и резало глаза.

   "Как ты меня нашел? Откуда крылья?!"

   "Дева вод. Она указала. Путь длинный."

   "Куда ты пропал, Умник?"

   "Улетел. Домой. Был рад."

   "Все слорсы умеют летать? Почему не сказал?"

   "Тайна. Стал взрослым. Полетел."

   "Где ты живешь сейчас?"

   "Далеко в море. Хорошая земля. Подруга."

   "У тебя есть подруга? Поздравляю!"

   "Благодарен. Мик хороший."

   "Куда ты меня несешь?"

   "Черному человеку."

   "К Марку?"

   "Верно."

   "Держись крепче. Вниз."

   Слорс спланировал, вниз теряя высоту. Дух захватило. Мишель охнула. Город Святого креста летел ей навстречу в позолоте закатного солнца.

   Слорс опустился очень мягко, прямо посреди двора дома Марка, подняв в конце пути настоящий смерч своими крыльями.

   "Дева вод указала. Марк друг."

   Мишель спустилась на булыжники двора. Ноги подгибались. Восторг горел в груди.

   Из окон глазели перепуганные и восторженные слуги.

   Мишель порывисто обняла слорса за шею и прижалась лбом к голове.

   "Спасибо, ты меня спас. Я твой должник."

   Слорс отвесил губу и лизнул шершавым языком щеку девушки.

   "Улетаю. Встретимся".

   Мишель растерялась.

   "Побудь еще со мной! Прошу тебя!"

   "Нельзя. Ждут".

   "Семья-это святое".

   Мишель вздохнула печально и опустила руки.

   Умник отошел на несколько метров в сторону, повернул голову.

   "Не грусти".

   Распахнул во всю ширь крылья и прыгнул в небо.

   Мишель смотрела вслед пока он не превратился в точку и не растаял в синеющем небе.

   Люди, выбежавшие во двор, стояли на некотором отдалении от нее. На лицах восторг и смятение.

   -Мишель! Вы здесь?! Как это возможно?!

   Марк подбежал к Мишель и порывисто обнял.

   Она тоже обняла его и прижалась тесно.

   -Это на самом деле? Это не видение?

   Марк улыбался сверху вниз.

   -Я самый настоящий и ты у меня дома. Хоть я, убейте, не знаю, как это вышло!

   "Он впервые назвал меня - "ты"!"

   Мишель рассказала о своих приключениях в башне Дорана Марку в присутствии нескольких незнакомых мужчин. Они, оказавшись местными газетчиками, задавали вопросы, порой очень неумные, но Мишель терпеливо и честно на все ответила. Только о том, как выбралась из башни Дорана она отказалась говорить.

   Газетчики ушли несколько разочарованные.

   Марк потер руки.

   -Страже и коменданту Митчеллу придется туго! В завтрашних газетах разорвется бомба! Стража выращивает в башне Дорана каннибалов! Настоящая сенсация!

   -Я бы инспектору Карсаку голову открутила! Он самый настоящий убийца!

   - Желающих сделать это очень много. Пришлось бы занимать очередь!

   -Марк?

   -Да?

   -Я, в самом деле, разговаривала с Дораном?

   -Судя по описанию-это действительно он.

   -Последнее видение не было бредом?

   -Возможно...

   После сытного ужина у Мишель слипались глаза. Она стоически вытерпела интервью, но теперь силы ее иссякли.

   Марк остановился у окна, смотрел во двор, о чем-то соображал. Судя по его ехидной улыбке газетные публикации и вправду что-то значили в королевстве крестей.

   -Может быть, я пойду в свою комнату?

   -Да, да! Извини. Ты там натерпелась многих неприятных вещей. Тебе, конечно же, требуется отдых! Девочки приготовили постель в соседней комнате.

   Марк отворил смежную дверь. Мишель вошла в уютную комнатку, потрогала постель. Белье свежее, отглаженное.

   -А на двери есть щеколда?

   Марк расхохотался.

   -Узнаю нашу колючую даму!

   Он поставил подсвечник на стол и удалился, пожелав спокойной ночи.

   Мишель сбросила одежду прямо на пол и забралась под одеяло, свернувшись в клубочек.

   Она мгновенно заснула.

   Марк приготовил на столе два заряженных многоствольника и сел в кресло с газетой. Спать он не собирался в эту ночь.

   Пройти в комнату Мишель можно было только через него.
   Мишель проснулась в отличном настроении долго разглядывала штору и лучик солнца, бьющий в щель.

   "Я в доме Марка, а башня Дорана мне приснилась...."

   Она нащупала под подушкой стилет в ножнах и тихо рассмеялась.

   "Как бы выпросить у Марка многоствольный пистолет?"

   Она выбралась из-под одеяла и босиком прошлась по мягкому ковру к окну. Раздвинула шторы. Солнце заливало светом двор, по которому с метелкой лениво похаживал чернокожий слуга.

   Мишель заглянула в большое овальное зеркало на стене и расчесала волосы.

   Кожа бледновата... Она ладонями растерла щеки. Вот так лучше-появился румянец!

   Не помешало бы вымыть голову и вообще-понежиться в ванне!

   "Может просто купить билет на королевский экспресс?"

   Ее одежда уже выстиранная и отглаженная висела на плечиках у ширмы, возле камина. Начищенные башмаки стояли рядом.

   Мишель нахмурилась. Она совсем не помнила, что надевала на себя эту рубашку, похожую на широкую и короткую ночнушку.

   "Который час? Не пора ли завтракать?"

   Легкое мерцание привлекло внимание. Рябь прошла по поверхности зеркала, и открылся в зазеркалье зал.

   Мишель немедля схватила со стола подсвечник и запустила в зеркало. Подсвечник пролетел через портал и с грохотом закувыркался по плитам пола. В глубине зала открылась дверь и появилась знакомая фигура.

   "Сукин сын, Тристан, опять меня нашел!"

   Общение с тузом бубен не входило в планы Мишель.

   В отличие от первой встречи, теперь она знала, что можно ожидать от него.

   Она распахнула окно, подхватила с натугой со стены тяжеленное зеркало в раме и выбросила вниз, на камни двора.

   Звон и грохот получились замечательные! Слуга во дворе подпрыгнул как заяц, потеряв метелку, отскочил к стене.

   Мишель весело расхохоталась и закрыла окно.

   В дверь постучали.

   Но, дожидаясь ответа, в комнату быстро вошел Марк с пистолетом в руке.

   -Что случилось?!

   -И тебе доброго утра!

   -Доброго утра, извини, я услышал грохот и шум...

   -Я выбросила зеркало во двор.

   -???

   -Оно мне не понравилось.

   Мишель села на постель, выставив ноги из под короткой рубашки.

   Марк покосился на стену, на ноги.

   -Это шутка?

   -Тристан, туз бубен, открыл через зеркало портал, а я его закрыла.

   Марк ухмыльнулся.

   -Быстро ты с ним разобралась. Про зеркало я упустил из виду, извини.

   -Проехали! - Мишель легкомысленно махнула рукой. - Завтракать будем?

   Завтракали вдвоем. Даже слуг не было рядом. Марк сам налил кофе в чашки.

   За завтраком она рассказала про то, как познакомилась с Тристаном и про его зазеркальные фокусы.

   -Я слышал ранее о таком, но самому не приходилось видеть. Портал поглощает массу энергии, как мне рассказывал Доран.

   -Он был тебе другом?

   -Почему в прошедшем времени? Ты говорила с ним еще вчера.

   -Видения не есть реальность!

   -У реальности много слоев, Мишель.

   -Как у капусты?

   Марк улыбнулся.

   -Пожалуй, что так. Ты сама сказала, что Доран передавал мне привет и обещал чаепитие со мной уже вечером. Чаепитие вчера состоялось. Ты до сих пор не уверена в том, что видела и осязала?

   -Ты мне соврал-говорил что Доран-сумасшедший, что его упрятали куда-то...

   -Я изложил общедоступную версию. Тридцать лет назад Доран со всеми гостями в своей башне исчез бесследно. Тогда у него собрались сливки общества. Вечером гремела музыка, и звучал смех, а утром в башне оказалось пусто. Исчезли не только люди-исчезла вся мебель, все дорогостоящее убранство. На смену исчезнувшим Саргон никого не привел в наше королевство. Никого!

   -Значит-они все там не мертвы?

   -Именно! Они с точки зрения Саргона - живы, так зачем нам терзаться сомнениями?

   -Ты не терзаешься, а врешь прямо мне в лицо! Не рассказал о том, что ты валет..


   -Бывший!

   -Расскажите это другим! Бывших на Саргоне не бывает! То, что ты вывел с плеча тату не лишает тебя твоего статуса! Местная стража пальцем тебя боится тронуть. Почему?

   -Ты мне тоже всего не рассказала, Мишель! Кто перенес тебя из башни во двор моего дома? Слуги видели крылатого коня. Чей это посланец или помощник?

   Мишель закрыла себе рот вкуснейшим тостом с маслом и джемом.

   Марк сощурился.

   -Может быть, ты первой откроешь карты?

   -В обмен на такой же пистолет как у тебя! - ляпнула Мишель и замерла.

   "Что-то я кажется, поспешила..."

   -По рукам!

   -Ты- серьезно?

   -Я даже подарю тебе более новую и легкую модель- самый настоящий классический револьвер!
   -Ты удивительная девушка, Мишель! Готов поспорить- будь у меня в одной руке револьвер, а в другой- колье с бриллиантами, ты выбрала бы револьвер!

   Мишель с восторженной улыбкой ходила по оружейной комнате Марка. Трогала оружие, крутила в руках.

   Марк наблюдал с усмешкой, но по-доброму.

   -Так, где же обещанное?

   -Вот он!

   Марк картинно откинул в сторону кусок алого сукна.

   Тускло светящаяся сталь завладела вниманием Мишель.

   ...Револьвер Хрипого был предметом зависти всех парней отряда. Когда командир его чистил, сбегались посмотреть все свободные от дежурств.

   Укороченный, "командирский" револьвер Нагана Хрипой никому в руки не давал. Хвалил, что безотказная машинка- перекосов и осечек не может быть в такой конструкции. В кургузом, короткоствольном револьвере было что-то завораживающее. Он казался пришельцем из другого, иного мира...

   Этот же револьвер был с длинным стволом, изящный, с оттопыренной рукоятью с накладками из красного дерева.

   Рукоятка легла в правую ладонь так ловко, что дух захватило. Мишель нежно погладила барабан и ствол кончиками пальцев.

   -Это практически копия кольта Уолкера,44 калибра. На Диком Западе вещь известная и знаменитейшая.

   -Оружие "ганфайеров"?

   -И их тоже. Бог создал людей разными ,а полковник Кольт уравнял их в правах! Так тогда говорили.Один парень с золотыми руками на оружейном заводе Либорна собирает их вручную, по одной штуке в десятидневку. Разница в том что настоящий кольт Уокера был капсюльным ,а этот сделан под стандартный патрон. Нравиться?

   -О-о-о!

   Револьвер был великолепен, как породистая собака, как новенький автомобиль!

   Марк торжественным голосом произнес:

   -Он твой-владей!

   Мишель прижала револьвер к груди.

   -Спасибо, Марк, я в огромном долгу перед тобой!

   Марк сложил руки на груди и сдвинул брови.

   -Я готов услышать обещанное. Ты же не возьмешь слова обратно? Если честно, я готов поменять слова на поцелуй.

   -Что?

   -Один поцелуй, Мишель, и даже без языка!

   Мишель вгляделась в насмешливые глаза валета крестей. "Шутник хренов!"

   -Иди к черту, Марк! Про поцелуй мы не договаривались!

   Мой секрет прост- из башни Дорана меня вывез мой слорс.

   -Слорсы в королевстве пик имеются только у стражи и валетов. И у слорсов нет крыльев.

   -Мне слорса подарил король Рудольф, а про крылья я раньше понятия не имела.

   -Мишель- ты служила в страже?

   -Ты видел в королевстве пик женщин-стражников?

   -Не видел. Только твой рассказ очень противоречив. Пазл не складывается. Ты мне подсовываешь не те кусочки!

   -Какие есть. Покажи, как его зарядить.

   Марк встал рядом.

   -Спуск тугой, потому что одновременно проворачивается барабан и взводится курок. Если курок взвести заранее- тогда спуск легкий. Попробуй. Пострелять можно и во дворе.

   Марк быстренько снарядил барабан патронами.

   -Ты сказал стандартный патрон?

   -Да,для огнестрельного оружие у нас изготовляются только патроны этого калибра, вот потому то револьвер такой внушительный по габаритам.В руке лежит удобно?

   -Как родной!

   -Пойдем, пошумим?

   -Господин Марк!

   В дверях появилась фигура слуги.

   -Господин Марк! Дом окружен стражей! Они стучат в ворота и требуют их впустить именем короля!

   -Ага, они прочитали свежие газеты!

   Марк захохотал.

   -Ты будешь стрелять в стражу?

   -Зачем? Нас нет в доме. Пусть обыщут все. Лайон, пусть стражу впустят.

   -Да, господин!

   Слуга с поклоном удалился.

   Марк запер дверь оружейной комнаты изнутри. Потянул на себя шкаф с ружьями. Открылся проход в стене.

   Подхватив кожаную охотничью сумку, Марк побросал в нее картонные коробочки с патронами, сунул за пояс револьвер, точно такой же, как у Мишель в руках. Взял в руку фонарь.

   -Идем?

   Мишель беспрекословно последовала за своим проводником. Задвинув за собой шкаф, Марк выдвинулся вперед, передав тяжелую сумку своей попутчице.

   -Куда ведет этот ход?

   -Туда где нас не ищут, конечно!

   Мишель шла за Марком больше не задавая вопросов. Хотя их имелось во множестве.

   "Чем занимается Марк в королевстве крестей? Откуда его доходы? Может он глава местной мафии?"

   Спрашивать в лоб не хотелось. Марк,признаться честно,ей нравился. Надежный и не пугливый мужик!

   Если он друг- с таким и черт не страшен!

   "А если не друг?"

   Их путешествие под землей скоро закончилось.

   Поднялись по деревянной лестнице и вышли из шкафа в пыльной комнате.

   Марк сделал знак рукой и подкрался к узкому окну.

   -Можно спокойно уходить. Митчелл нагнал сюда всех!

   Отперев ключом дверь, Марк пропустил вперед Мишель .Она спрятала руку с револьвером за спину.

   "Тяжелая хреновина!"

   По коридору они прошли мимо флегматичного дежурного за стойкой. Он сделал вид что их не заметил. Поворот, коридор, дверь. Во дворе стоял экипаж запряженный четырьмя лошаками. Увидев Марка кучер дремавший спереди, встрепенулся.

   Марк подсадил Мишель в экипаж.

   -В порт, Гарт и не спеши!

   Сел рядом на мягкий диванчик. Задернул штору на окне. Улыбнулся лучезарно Мишель.

   -Жаль пострелять не успели!

   "В кого?"

   Мишель не смогла долго ехать молча. Повернулась к своему спутнику.

   -Тебя совершенно не тревожит то, что инспектор Карсак может менять обличия?

   -Абсолютно!

   Мишель растерялась.

   -Стража окружила твой дом, а ты едешь без всякой охраны через город?

   -Страже мне нечего предъявить, Мишель. Сегодня они явились не за мной, а за тобой.

   -Я не сделала ничего противозаконного!- возмутилась Мишель.

   -С точки зрения стражи это не так! Ты выбралась из башни Дорана.Это же фактически побег! Ты обвинила их через газеты в незаконных арестах и убийствах! Теперь они тебя не отправят в башню Дорана, а найдут место надежнее!

   -Что-то хуже башни Дорана? А такое есть?

   -У стражи много чего имеется. Не беспокойся, у меня есть для тебя более надежное и приятное место.

   -Из всех твоих надежных мест мы убегаем сломя голову!

   -Это супернадежное место! Неприкосновенное и не доступное для стражи!

   -Да? И где оно расположено? В подземных катакомбах? На дне морском?

   Марк улыбнулся.

   -Это сюрприз!

   -Терпеть не могу сюрпризов!

   Мишель сложила руки на груди и злобно замолчала.

   Марк поглядывал на нее с легкой улыбкой, но ни слова не произносил.

   Когда экипаж остановился, Марк открыл маленькое оконце впереди.

   -Что там, Гарт?

   -Стража осматривает все повозки и экипажи, господин.-тихо ответил кучер.

   -Следовало ожидать. - Ехидно заметила Мишель.

   -Мне крайне неловко просить вас встать, леди.

   -Что? Опять "леди"!

   В экипаже можно было стоять только согнувшись.

   Марк откинул сиденье. Внизу оказался ящик, обитый чем-то вроде войлока.

   -Прошу.

   -Отличный тайник, но если они туда заглянут?

   -Непременно заглянут. - Невозмутимо ответил Марк. - Но ничего не увидят.

   -А?

   -Пожалуйста, Мишель, располагайтесь и будьте спокойны.

   Мишель фыркнула и забралась в ящик. Он оказался внутри больше чем казался.

   -Можно вздремнуть немного. Чтобы не происходило- лежите тихо и ждите когда я открою. Хорошо?

   Она кивнула.

   Марк закрыл крышку и Мишель оказалась в полной темноте.

   Запахло табачным дымком. Марк закурил сигару?

   Экипаж дернулся и поехал дальше. Остановка. Движение. Остановка.

   Это дерганье действовало на нервы.

   Мишель легла на бок. Рукоятка револьвера стала влажной от пота.

   Опять остановка. Глухие мужские голоса. Не разобрать о чем говорят. Она положила большой палец на курок.

   "Если обнаружат- буду стрелять!"

   Экипаж качнулся на рессорах. Кто то вошел или вышел?

   Над головой стукнула крышка сиденья, но к удивлению сжавшейся в комок, Мишель, она так и осталась в темноте.

   "Двойное дно!?"

   Глухие голоса. Экипаж качнулся....и двинулся дальше. Колеса застучали по булыжнику.

   В ящике было жарко и становилось душно.

   Мишель терпеливо ждала. Стучали колеса, шум наплывал волнами. Голоса, скрежет, тугие равномерные удары...

   Экипаж остановился, потом качнулся. Под ящиком что-то заскрежетало, потом над головой и в ногах щелкнуло. Ящик двинулся и заколыхался. Мишель стукалась о мягкие стенки то головой то коленями, то задом.

   "Вот, блин, хорошо, что здесь войлок!"

   От жары стали потеть подмышки.

   Ящик покачиваясь, двигался куда-то.

   Наконец его опустили на что-то твердое, но не совсем спокойное. Какое-то движение ощущалось.

   "Я на корабле?"

   Стукнула крышка, потом другая.

   Веселый Марк протягивал руку.

   -Здесь как в парной! Еще минута и я бы начала визжать и царапать обивку!

   Мишель быстро встала на ноги. Комната с низким дощатым потолком, закругленные стены. Незнакомый мужчина в белом кителе с золотыми пуговицами. Пышные рыжие бакенбарды на щеках доходят почти до подбородка.

   -Однако, Марк! Для леди ты выбрал не очень то комфортное место отдыха! - воскликнул незнакомец.

   -Дама пик-Мишель. Капитан Смол.

   -Очень приятно, капитан.

   Мишель поправила волосы. Очень хотелось заглянуть в зеркало хоть одним глазом!

   "Видок у меня наверняка не глазурный!"

   Корабль назывался "Королевский клевер".

   Капитан Смол командовал им уже много лет. Корабль курсировал между заливом Бернара и столичным портом каждые два дня. Свежие продукты, свежие газеты и все что пожелают обитатели королевской резиденции.

   За обедом, когда корабль уже покинул порт, капитан любезно все рассказал Мишель.

   Марк курил сигару, небрежно стряхивая пепел под ноги, на изумительной красоты и мягкости, ковер.

   Через открытое на балкон окно ветер приносил запах моря и свежести.

   Порт, который Мишель так и не увидела, скрылся в дымке на горизонте.

   Накрахмаленная скатерть, начищенное серебро, вышколенные слуги в голубых мундирчиках. На стенах кают-компании в овальных рамках гравюры парусников. В этом аристократически утонченном месте Мишель ощущала себя скованно, пока не выпила красного вина с кусочком лимона.

   "От морской болезни-самое лучшее средство!" - любезно рекомендовал капитан.

   Сухощавый, застегнутый на все пуговицы, служака. Не понять, сколько лет ему. Между сорока и пятидесятью. Впрочем, на Саргоне настоящий возраст не определить!

   -Как скоро мы прибудем в залив Бернара, капитан?

   Капитан извлек из кармана часы, щелкнул крышкой.

   -Примерно через час, леди Мишель.

   -Так быстро?!

   -Вы еще успеете попробовать наш десерт. Мой повар, Жюльен, десерты готовит просто божественно!

***
   Корабль вошел в залив Бернара с убранными парусами. С суши залив окаймляли полукругом отвесные скалы цвета молочного шоколада. Обрыв открывал взору слои камня разной структуры, словно разрезанный шоколадный торт.

   Бултыхнулись в воду якоря. Корабль медленно повернулся к берегу правым бортом. На фоне коричневых скал белый дворец с башенками, балкончиками и переходами смотрелся как изящная игрушка, как ювелирное изделие! Белый дворец в зеленой пене сада или парка казался нарисованным, а не настоящим..

   "Вот, же яйцо Фаберже!"

   На первой же шлюпке Мишель и Марк отплыли к берегу. Четверо матросов в белоснежных костюмах гребли слажено и быстро.Мишель сидела на носу чтобы все видеть подробно.

   Заглянув вниз, увидела через светло-изумрудную воду песчаное дно. Снующие по своим делам рыбины не обращали внимания на тень шлюпки скользящую по дну.

   -Здесь так мелко!

   -Нет, это вода очень чистая.

   На каменном причале стояли несколько человек в зеленой форме.

   Они помогли Мишель и Марку подняться на верх.

   -Мишель-дама пик, Артур-капитан королевских телохранителей и комендант залива Бернара!

   Подтянутый офицер с пучком золотых аксельбантов на правой стороне груди щелкнул каблуками, боднул головой воздух. Симпатичный, худощавый блондин, не старше тридцати.

   -Его величество рад будет вашему приезду.

   -Как его настроние? Хандрит?

   -Немного есть, но ты же знаешь про переменчивость настроения короля Лео как никто другой!

   Артур и Марк расхохотались чему-то известному только им двоим.

   Мишель оглянулась.

   От корабля плыли загруженные багажом шлюпки.

   -Что в твоем саквояже, Марк?

   -О, боги, Артур! Ты учредил таможню?!

   Марк распахнул свой потертый кожаный саквояж.

   "Там же наши револьверы!"

   Артур заглянул во внутрь и широко улыбнулся.

   -Где ты это раздобыл?

   -Это мой секрет, дружище.

   По дорожке, мощеный известняковыми плитами, окаймленной апельсиновыми деревьями Артур сопроводил их до колоннады с ажурной крышей. Здесь передал гостей как эстафету высокому слуге в таком же зеленом мундире.

   -Встретимся за ужином. Госпожа Мишель, господин Марк.

   Слуга провел их через высокий зал, отделанный мрамором и малахитом в комнату на первом этаже.

   Высокий потолок с огромной хрустальной люстрой, лепнина, паркет, ковры, диваны, обитые узорчатым бархатом. На круглом столе поднос с фигурной бутылкой и пара бокалов. В серебряной вазе отборные фрукты .

   Марк распахнул двустворчатую дверь. За нею оказалась спальня. Огромная кровать под бардовым балдахином. Окно до пола. Ветерок лениво шевелит полупрозрачную штору. На столике напротив кровати в вазе букет желтых роз.

   -Мы будем жить здесь вдвоем?

   -Я займу диван. - Быстро нашелся Марк.

   -Отлично. А где...

   Марк открыл еще дверь. За нею прекрасно оборудованная огромная ванная комната. В полу круглая ванна, скорее бассейн, метра три в диаметре. Чистейшая вода, гладкая как зеркало. Окно круглое в куполе потолка в самом центре отражалось в глади воды.

   -Ты не будешь возражать?

   -Нисколько!

   Мишель закрыла под носом у Марка дверь.

   Потом она быстро разделась и спустилась в бассейн, замирая от удовольствия. Ступени перешли в подводное сиденье.

   Она дважды намылила голову душистым мылом, нырнула с головой тоже дважды. Теплая вода поступала снизу. Струю, Мишель ощутила подошвой. Лишняя вода постоянно сливалась по краям бассейна в специальный желоб. "Да, это совсем не пещерный сервис!" От шлепанья ладонями по поверхности помутневшей воды стала образовываться пышная пена. Мишель с удовольствием заполнила пеной поверхность.

   "Король Лео живет с комфортом! Как уговорить его сдать мне эти комнаты на недельку, другую?"

   Мишель с грустью разглядывала свои руки. Маникюр ее после похождений в башне Дорана выглядел хреново. Придется на ужине у короля руки прятать под стол...."А может меня посадят за стол в отдалении?"

   В дверь постучали.

   Мишель подгребла на грудь побольше пены.

   -Да?

   Заглянул Марк с бокалом вина в руке, без галстука и без сюртука.

   -После всех процедур рекомендую постоять вон в той кабинке, в углу.

   -Зачем?

   -Отличный маникюр гарантирован! - Марк подмигнул.

   -Ты уже бывал здесь?

   -Конечно же.

   -И не один?

   -Само собой, дорогая. Не скучно одной?

   "Глупые вопросы - этот крутой чел без девки сюда не приезжал. По самодовольной морде видно!"

   -Нет. Не скучно. Можешь дальше идти цедить свое винцо.

   -Этот бокал для тебя.

   "А он не такой олух как мне показалось..."

   -Вот как? Спасибо.

   Марк присел на корточки рядом с бассейном.

   Мишель взяла из его руки бокал. Вино прохладное, терпковатое само полилось в горло восхитительным нектаром. Она мгновенно осушила бокал.

   -То, что надо?

   -Глоток блаженства....

   -Еще немного?

   -Не откажусь.

   -У тебя красивая грудь.

   "Вот, блин, пена смылась..."
   Две служанки после ванны упаковали Мишель сначала в тугой корсет, а потом в бардовое платье. Чулки с подвязками, кружевное нижнее белье, туфли-лодочки - одно следовало за другим. Пришлось подчиниться.

   Вернувшийся после быстрого купания Марк выложил на стол из большого кожаного чемодана коробку с драгоценностями. Служанки тут же с восторженным писком обвешали ими Мишель.

   После этого с легким испугом Мишель разглядывала себя в зеркале. Нет, не себя, а молодую сердитую даму, красивую, разнаряженную как принцесса. На обнаженном плече золотом горело тату ее статуса. Искрились лучики от бриллиантов в колье, серьгах и браслете.

   "Эта надменная сучка-аристократка-это я!!!"

   Мишель показала себе язык в зеркало и удовлетворенная повернулась к ухмыляющемуся Марку.

   Он тут же стал серьезным и задумчивым.

   -Марк, ты что-то хотел сказать?

   -Только то, что ты совершенно обворожительна и тебя опасно показывать королю.

   -Ты серьезно?

   -Король Лео ценитель женской красоты. Он настоящий джентльмен и любезный кавалер.

   -В твоих устах звучит двусмысленно. Если этот кавалер протянет лапки-пожалеет!

   Марк поднял руки вверх.

   -Тебе ничто не грозит. В этом месте ты как у Саргона за пазухой!

   Мишель вздрогнула и поежилась.

   Браслет на правой руке более всего ее нервировал, так и норовил сползти вниз. Конечно, были и приятные моменты. Посетив таинственную кабину в ванной, Мишель обзавелась и маникюром и педикюром и даже кудрями!

   "Хорошая вещь-магия! Когти у меня что надо! Кинжала не требуется с такими когтями!"

   -Дышать тяжело, словно я объелась сосисок! - пожаловалась Мишель.

   -Подумай о другом. Бриллианты лучшие друзья девушек, например!

   -Это твои бриллианты, а не мои!

   -Ты их надела-теперь они твои.

   -Ты богатый парень, Марк, но такие подарки мне не нужны! Где мой стилет?

   Марк помог закрепить стилет в ножнах на привычном месте у подвязки на правой ноге.

   Долго возился.

   Мишель не выдержала. Горячие пальцы касались то там, то сям.

   -Довольно, какого хрена ты гладишь мою коленку?!

   Она одернула юбку. Пальчики трудились гораздо выше колена.

   Марк улыбнулся снизу вверх.

   -У тебя очень привлекательные колени, дорогая.

   Малый зал для приемов оказался действительно малым. Слуга проводил сюда Марка и Мишель и с поклоном закрыл за ними дверь.

   Огромный камин, отделанный мрамором сразу бросился в глаза. Длинный стол, сервированный на шесть персон. По центру висит довольно низко хрустальная люстра с несколькими десятками зажженных свечей.

   Одна стена полукруглая с окнами до пола была обращена к морю. Марк сюда и отвел Мишель, время от времени спотыкающуюся в туфлях на высоком каблуке.

   "Скину туфли, как только сядем за стол!"

   С террасы открывался вид на залив Бернара, на белый корабль, стоящий на рейде. Небо стремительно темнело. То тут, то там проявлялись звезды.

   "Вполне романтический вечер!После выпивки будут танцы?"

   Марк закурил сигару. Мишель вдохнула ароматный дымок, с завистью посмотрела на своего спутника.

   -Дамы не курят.

   -У нас курят, дай на одну затяжку? А?

   Марк заколебался.

   -В обмен на поцелуй?

   -Хорошо!

   Мишель с наслаждением сделала затяжку и выпустила целый клуб дыма.

   -Не так резво, дорогая!

   -Не жадничай, валет!

   -А как же поцелуй? - обиженно протянул Марк.

   -Целовать курящую девушку-все равно, что облизывать пепельницу. - назидательно заметила Мишель.

   Марк поперхнулся воздухом и закашлял.

   -Браво, Мишель!

   На террасу вышел капитан Артур, элегантный и стройный. Он сменил зеленый мундир на белоснежный.

   Мишель тут же сунула дымящуюся сигару в руки Марка, присела в поклоне.

   -Не стесняйтесь меня, Мишель. Вы так по ловко расправились с моим другом! Я в восхищении, обычно он у нас в лидерах.

   -У дамы пик острый язычок, Артур, советую держаться настороже! - улыбнулся Марк.

   -Вернемся в зал? Его величество вскоре нас осчастливит своим появлением.

   Артур любезно предложил руку, и Мишель не стала ломаться.

   Они вернулись в зал для приемов. На столе добавились приборы.

   Четверо слуг в золоченых камзолах стояли вдоль стены как манекены.

   У камина беседовали два господина в темно-серых сюртуках.

   Они немедля прервали разговор и поспешили приложиться к ручке дамы пик.

   Марк их тут же представил.

   -Туз крестей- Говард. Валет крестей - Филипп.

   "Туз в королевстве один- Доран, а этот что же- самозванец?!"

   Туз Говард походил на диктора телевидения- улыбающийся и безупречный господин лет пятидесяти с седыми висками.

   Валет Филипп - длинноволосый мужчина лет тридцати с квадратной челюстью и голубыми глазами чуть навыкате.

   Мишель услышала кучу комплиментов, но тут появился король и все притихли, выстроившись в линию.

   Слуга, важный и спесивый встал в дверях. Стукнул о пол резным жезлом.

   -Его величество-король крестей Леонард!

   Король появился следом с двумя блондинистыми девицами под ручку.

   Мишель присела в поклоне, не сводя глаз с короля.

   Четвертый король Саргона оказался совсем не представительным. Смугловатый , реднего роста, брюнет лет сорока, похожий на итальянца, с тщательно уложенной прической.

   Оставив девиц у двери, Леонард прошел вдоль ряда гостей. Мужчинам он пожал руку, а Мишель поцеловал кончики пальцев правой руки.

   -Я восхищен вашей красотой, госпожа Мишель! Вы проделали немалый путь, чтобы посетить мое скромное жилище.

   -Я счастлива, что вижу ваше величество, самого великолепного из королей Саргона.

   Карие, почти черные глаза короля, показались на миг Мишель двумя пистолетными дулами. Любезная улыбка и любезные слова, но глаза...

   "Зря я сюда приплыла..."

   Ужин проходил в пустой болтовне.

   Марк и король пустились в вспоминания по прежним временам. Причем больше трещал Марк, а король только поддакивал.

   Мишель мрачно ковырялась в тарелке с рыбой и зеленью. Белое вино показалось изрядной кислятиной.

   После ужина король пожелал гостям приятного времяпровождения и ретировался вместе с девицами, что за все время рта не открыли ни разу.

   "Брюнетам нравятся такие белобрысые облезлые кошки! Какая радость- ко мне клеится не будет!"

   Мишель первым делом сбросила с ног туфли и, наслаждаясь свободой, прошлась по ковру. Подбоченилась.

   -Марк, это не ужин, а какой-то спектакль!

   -При дворе каждый выход короля-спектакль. Разве в королевстве пик иначе?

   Марк копался в своем саквояже.

   Выставил на поднос загадочную бутылку зеленого стекла с яркой наклейкой. Выложил звякнувшие приборы, вроде той штуки, которой хозяйки снимают со сковородки котлеты, только поменьше и с фигурными отверстиями на лопатках.

   -Что это?

   Марк прищурился.

   -Напиток одиноких романтичных дам и не менее романтичных джентльменов.

   -Это не для меня, понятно. А эти лопатки зачем?

   -Это ложечки. Ты мне поможешь?

   На поднос Марк добавил графин с водой вазочку с кусковым сахаром.

   Вручил поднос Мишель.

   -Что теперь?

   -Идем к королю.

   -Может он уже спать лег со своими немыми куклами?

   -Король ждет меня, поверь.

   -Если ты рассчитываешь на веселую групповушку, то лучше сразу забудь!

   Мишель поставила поднос на стол.

   -Говори сразу-что задумал?

   -Выпить по рюмочке со своим другом Лео и поговорить без посторонних ушей.

   -А я чем буду заниматься в это время? Показывать стриптиз?

   -Хорошая мысль!

   Переспорить хитроумного "шоколадного зайца" не удалось. Пришлось влезать на каблуки и тащит тяжелый поднос сначала по коридору, затем по лестнице на второй этаж. Слуги или охранники по дороге не попались. Марк следовал позади и указывал дорогу.

   У двери в комнаты короля их ждал Артур.

   Марк без слов достал из-за пояса револьвер и вручил его капитану охраны.

   "Они что же - переворот задумали? Цареубийство?!"

   Марк сделал большие глаза и приложил палец к губам.

   Постучал в дверь легонько.

   -Кто? - спросил женский голос.

   -Марк. Я мечтаю пожелать доброй ночи его величеству и принес напиток, который он непременно высоко оценит.

   -Уже поздно.

   -Скажите его величеству, что у меня есть очень важная информация.

   -Его величество примет вас завтра, господин Марк.

   -Примите хотя бы напиток, я привез его для моего короля из Торино из-за гор.

   Спустя несколько мгновений щелкнул ключ в замке.

   Дверь отворилась. Давешняя девица стояла, загораживая проход.

   Марк, отодвинув плечом Мишель, шагнул вперед и ударил девицу кулаком под дых со всего размаха. Марк и Артур с револьверами наготове ворвались, перепрыгивая через упавшую.

   Из комнаты донеслись топот, легкий шум и сдавленное мычание.

   Покрывшаяся мурашками, Мишель тупо смотрела в дверной проем.

   "Стою как дура с подносом!"

   Блондинка еле шевелилась на полу, пытаясь сделать хоть один вдох.

   Вернулся Артур, треснул рукояткой револьвера девицу по макушке.

   -Прошу вас, леди Мишель!

   Мишель решительно перешагнула через обмякшее тело. Артут тут же запер дверь изнутри.

   Вторая девица валялась изломанной куклой возле дивана.

   -В ту дверь, Мишель.

   За дверью обнаружился кабинет короля и Марк, деловито прикручивающий его хозяина к массивному креслу тонкой веревкой.

   Король сверкал глазами и мычал через кляп.

   Закончив с королем, Марк забрал из рук Мишель поднос, поставил на стол.

   -Хорошее время для рюмочки абсента?

   Король таращил глаза и мычал.

   -Марк что вы затеяли?

   -Выпить по рюмке абсента.

   -Вы будете пить это вонючее пойло?!

   -Ты раньше пробовала абсент?

   -Да, на Земле....Эта фигня, вылитая жидкость для полоскания горла!

   Марк расхохотался.

   -Ты просто неправильно употребляла "зеленую фею".

   Он открыл бутылку и влил изумрудную пахучую жидкость в четыре бокала. Положил на каждый сверху фигурную плоскую ложку. Положил на ложечки кусочки желтоватого сахара и аккуратно из графина через сахар начал вливать в абсент воду.

   Получился мутно-белесый напиток.

   Марк проделал эти манипуляции с каждым бокалом.

   Потом протянул бокалы Мишель и Артуру.

   Мишель подозрительно посмотрела в лица мужчин.

   -Ты связал своего короля, чтобы выпить этот коктейль у него в кабинете?

   -Мишель, один глоток. Ради нашей дружбы.

   Марк смотрел вполне серьезно. Артур тоже не выглядел легкомысленным.

   Мишель взяла бокал. Понюхала вонючий коктейль и отпила малюсенький глоточек. "Бр-р, мурашки по спине!"

   Марк и Артур тоже приложились к бокалам, но как следует.

   -Отменная вещь! Сколько же лет я его не пробовал? - Артур закатил глаза-Сразу столько воспоминаний! Помнишь, как Валери...

   -Арти, притормози, мы же не затем сюда пришли!

   Они поставили недопитые бокалы на камин и с четвертым бокалом подступились к королю Лео.

   Артур надавил ему на челюсти, а Марк выдернул кляп и залил раствор абсента в горло.

   Как не брыкался король, а выпить пришлось. Он захлебывался и рычал, но все напрасно!

   Марк и Артур сделав дело, отодвинулись от кресла со связанным королем.

   Потрясенная Мишель увидела медленное превращение. Черты лица короля таяли, менялись на глазах. Через полминуты в кресле сидел не брюнетистый живчик, а рыхлый дядька лет пятидесяти, круглолицый, плешивый, с пеной на губах.

   Марк щелкнул курком револьвера и ткнул дуло в лоб превращенца.

   -Одна минута, урод. Или ты говоришь-где вы спрятали короля Леонарда,или твои мозги вылетят на улицу, освежится!
   Извлеченный из тайного подземелья настоящий король Лео, вымытый, накормленный, напоенный спал как довольный поросенок в своей постельке под неусыпной охраной капитана Артура. "Хамелеоны-оборотни" отправились в подземелье на цепь.

   Мишель, вернувшись далеко за полночь в свои комнаты, немедленно потребовала объяснений от Марка.

   Он налил по бокалу красного вина.Устало опустился в кресло.

   -То, что я тебе расскажу - государственная тайна.

   -Я не болтлива, ты же имел возможность убедится?

   -Ты не должна никому рассказывать про то, что я тебе открою.

   -Чтоб мне провалится!

   Марк кивнул.

   -Про лицедеев - оборотней я узнал уже давно. Пытался их всех установить и поставить под наблюдение.

   Все ускорилось, когда я вернулся с тобой из королевства бубен.

   Меня ждало письмо от Артура. Король Лео вел себя странным образом: отправил в столицу весь свой "гарем", время проводил с двумя таинственными блондинками, перестал пить вино и выезжать в столицу, отказался выезжать на рыбную ловлю.

   Потом мне прямо сообщили о том, что король Лео зондирует среди тузов крестей вопрос о моем смещении с должности управляющего банка.

   -Так ты-банкир? Это много объясняет. В частности то, как стража обходит тебя стороной!

   -Я только возглавляю первый королевский банк! - запротестовал Марк.

   -Если покопать, я уверена, тебе принадлежит солидная доля в этом банке и во всякой недвижимости в королевстве! Банкирам палец в рот не клади! Даете в долг,а потом забираете все с потрохами!

   -У тебя есть друзья-банкиры?

   -Может быть.

   Марк прищурился.

   -Марк, не смотри на меня так! Ты сам- сплошная загадка! Странно, что управляющий банком ,друг королей крестового и бубнового бродит по горам и подземельям. Оно тебе надо?

   -Конторские крысы занимаются бумажками, а я даю направление работе и проверяю результаты. Почему бы не заняться туризмом в свободное время?

   -Расскажи эти сказки моей бабушке!

   Марк пожал плечами.

   -Где я смог бы увидеть почтенную леди?

   Мишель рассмеялась.

   -Так что же случилось дальше?

   -Дальше случилась-ты! По описанию слуги и господина Харриса тебя увез из магазина оружия офицер стражи Луис. Мои люди выяснили, что Луиса в тот день не было в столице. Тогда я приказал "взять за жабры" инспектора Карсака. Именно он в тот день привозил в своем экипаже кого-то в башню Дорана.

   -Ты взял тюрьму Дорана под наблюдение?

   -Скажем так- там у меня есть глаза и уши, причем хорошо оплаченные. После того как поиски дамы крестей Валери привели именно к башне Дорана.

   -Я ведь разговаривала с нею.

   -Или с ее духом....

   -Но как же Игра? В Игре же встречались с Дораном и Валерии, с другими пропавшими в башне людьми?

   -В Игре мы встречаем их, но в ту долину после завершения хода они не попадают..


   Марк отпил вина. Нахмурился.

   -Карсак оказался крепким орешком, но у каждого живого существа имеется порог...

   -Ты что же запытал его до смерти?

   Марк развел руками.

   -Пришлось. Не подумай, что я сам лично запихивал ему иголки под ногти.

   Я подозревал о том, что эти существа, обладающие магией просачиваются в королевство из-за гор. Я наладил контакты в королевстве бубен и не нашел ни малейших следов оборотней. Лже-Карсак рассказал много интересного.

   Он сам и его друзья-оборотни-аборигены Саргона. Их община нашла возможность миновать магические барьеры и пройти из горной долины сюда в королевство крестей. Это не племя или семья, скорее это секта, владеющие магией долгожители, живущие аскетично и уединенно.

   Мои парни выяснили, что они не выносят полыни. Полынь в залив Бернара к королю я не мог привезти- они сразу бы почуяли. Потому я привез абсент. Дальше ты все видела своими глазами.

   -В горах есть места где живут коренные жители Саргона?

   Марк допил вино.

   -Лже-Карсак рассказал, что в горах не маленькие затерянные долины, а целая страна. Там их миллионы! Магия Саргона не дает им выйти наружу. Если они выйдут-то, потребуют себе весь этот континент и смахнут нас с лица Саргона как шахматы с доски - одним движением.

   -Миллионы оборотней?

   -Так он сказал.

   -Жутковатое открытие! Что же нам делать?

   -Надеяться на Саргона и вооружаться.Если их миллионы,то нас только тысячи, ассеянных по четырем королевствам!

   -Карсак мог солгать, чтобы устрашить тебя!

   Почему же смогли прорваться через магические барьеры Саргона эти немногие, а остальные нет? Не стыкуется!

   -Они обладают магией-потому и смогли.

   -Я думаю что Саргон не может не знать об этом.

   -Согласен. А может это новый поворот в Игре? Саргон решил устроить проверку всем нам? Проверить на "слабо"? Позволил этим оборотням пройти через барьеры-запустить жука в муравейник!

   -Сколько оборотней ты нашел в королевстве крестей?

   -Под подозрением около трех десятков человек. Включая трех тузов и коменданта стражи Митчелла. Оборотни планировали взять под контроль главные фигуры в королевстве.

   -Ты предложишь им глотнуть или понюхать абсента?

   -Я найду, что им предложить. От моих предложений они не смогут отказаться.

   -У тебя все получиться! Чем я могу помочь?

   -Присмотри за королем Лео.

   -Здесь есть Артур. Ты ему не доверяешь?

   -Артур мой друг, но оборотни смогли просочиться мимо его охраны.

   -Ты оставишь меня одну?

   -Ты одна стоишь дюжину стражи!

   На следующий день Марк отплыл на "Королевском клевере" в столицу, прихватив с собой трех оборотней,а также туза Говарда и валета Филиппа. Мишель с удовлетворением увидела, что блондинки превратились в костлявых пожилых теток.

   Все слуги и охрана прошли через проверку абсентом. Больше оборотней в заливе Бернара не оказалось.

   Вечером корабль вернулся в залив. Со шлюпок высадили на причал стайку хохочущих девиц."Напробовались абсента во время плавания?"Марк знал чем лечить своего друга Лео! Нежная любовная терапия быстро поставит брюнетка на ноги!

   Мишель одетая по мужски, сидела на скамье метрах в ста от причала, любовалась закатом.

   На море закат это что-то особенное. Игра невероятных красок!

   Золотая дорожка до самого горизонта. Солнце, погружающееся торжественно в пучину окрашивает облака и воды в расцветки немыслимые днем.

   Шоколадные скалы обрыва покрылись позолотой заката. Только оглядываться совсем не хотелось. Скалы, нависающие над дворцом и над заливом вызывали только тревогу.

   При малейшем землетрясении тысячи тонн камня размажут "яйцо Фаберже" в лепешку вместе со всеми обитателями!

   "Место красивое, но страшноватенькое!"

   Мишель сложила руки на груди.

   Что теперь - сидеть под скалой в этом комфортабельном местечке до скончания веков?

   Звук шагов привлек ее внимание.

   Из-за живой изгороди вышел король Лео.

   -Ваше величество.

   -Вы дама пик Мишель. Не так ли?

   -А вы король крестей Леонард.

   Король грустно улыбнулся.

   -Вы позволите вам составить компанию?

   -Располагайтесь, ваше величество.

   Король присел на скамейку. Выглядел он не важно, исхудавший, дерганный.

   -Я тоже люблю приходить сюда на закате, провожать солнце.

   Так что у нас есть кое-что общее.

   -Вид с этой скамейки?

   Король улыбнулся.

   -Мне сказали, что вы-подруга Марка. Мне стало очень любопытно. Из королевства пик старших мастей я никого лично не встречал. Что вас отправило в такой опасный и долгий путь?

   Мишель задумалась.

   "Что отправило? Моя глупость, моя поспешность и мое легковерие."

   -Король бубен Антонио сказал однажды, что все мы беглецы и бежать умеем лучше всего прочего.

   -Пожалуй, он прав...

   Король сощурился на закат.

   -Я тоже беглец. Бежал с Земли, воспользовался картой Саргона, когда нашел свою возлюбленную мертвой. Дрогнул и выбрал самый простой путь. Бежать ведь легче чем бороться? Я оказался слабым кронпринцем и очень хорошо, что не стал императором... ед могло, случится больше чем случилось,...Правда, Марк не согласен с моими покаяниями. То, что случилось с Империей я не смог бы предотвратить. Не смог бы никто....Но если я бы попытался....Извините, Мишель. Сегодня я увидел девушку очень похожую на мою возлюбленную, ту с Земли. То же лицо, волосы, стройная фигура...Серьезную и сосредоточенную, сильную характером.

   -Как ее зовут?

   -Это вы.

   -Я сильная характером?! - Мишель расхохоталась. - Если бы вы узнали правду обо мне!

   -Расскажите.

   -Может быть следующий раз, ваше величество? Я видела, что корабль доставил компанию веселых девиц. С ними вам будет веселее, чем со мной, поверьте на слово!

   -Вы меня прогоняете.

   -Я бы не посмела.

   -У вас есть характер. Я вам даже завидую.

   -Нет, ваше величество, мне завидовать не надо.

   Король взял левую руку Мишель и внезапно перевернув ладонью вверх, жарко поцеловал.

   "Брюнетик на меня запал, пора отсюда линять!" - в панике подумала Мишель.

   Король ушел, а она все продолжала сидеть на скамье, потирая ладонь и глядя на синеющее небо.

   Со следующего дня король Лео начал осаду. К завтраку, обеду и ужину за Мишель приходил сам капитан охраны по поручению короля и отводил в обеденный зал. Отказаться было невозможно.

   За столом король печально глядел на Мишель и у той кусок в горле застревал.

   В остальное время король нежился в девичьей компании. Мишель часто слышала смех, звуки инструментов похожих на гитары.

   На скамейку у причала Мишель больше не ходила. На задушевные беседы с королем Лео ее совсем не тянуло.

   Бродила днем по саду и вдоль берега. Здесь был неплохой пляж с песчаным дном, только привыкнув в горячим ароматным ваннам, она купаться в море не рвалась. Кроме того, на рейде то и дело появлялся "Королевский клевер". Сто человек команды ходили по нужде, конечно же, не в биотуалет!

   Из газета она узнала, что в столице собрались на совет тузы. Газетчики гадали, в чем причина внезапного собрания.

   В газетах писали про внезапную смерть коменданта стражи Митчелла-слуга порядка утонул во время купания.

   И еще Мишель бросилась в глаза реклама абсента. "Зеленую фею" рекламировали все издания. Марк проплатил?

   Гуляя по берегу, Мишель поймала себя на мысли что скучает по королевству пик, по людям которых знала и любила. Клер, Ярослав, Барк, Герб...Ей не хватало дружеского общения, ей не хватало поездок верхом на слорсе...Ей много чего и кого не хватало!

   После обеда Мишель, сбежав подальше от жалобных и чувственных взглядов короля Лео поднялась по лесенке на площадку к центральному куполу дворца. Охранник с подзорной трубой обычно всегда здесь маялся от безделья на солнцепеке.

   Мишель знала, что его зовут. Руди. Белобрысый, невзрачный тип. Увидев, Мишель, он поклонился и перешел на обратную сторону площадки, обращенную к скале, в тень. В нише осталась лежать подзорная труба. Штука массивная, окованная блестящей бронзой.

   Мишель облокотилась о каменные перила.

   Залив Бернара отсюда был виден весь, со всеми отмелями и глубинами.

   Солнце жарило немилосердно. Мишель расстегнула на рубашке пару пуговиц, чтобы ветерок с моря мог забраться за пазуху и погладить спину прохладными пальчиками.

   Она смотрела на море и мысли ее невольно вернулись к тому, о чем она думала последние дни.

   Она решила вернуться в королевство пик, заручившись поддержкой Марка, на корабле с парой сотен наемников, вооруженных огнестрельным оружием. С такой силой она пробьется в башню Альбрехта и освободит короля Рудольфа. Первого валета Иржи придется прикончить и на его место назначить Ярослава. Первую даму Вертину выгнать к чертовой матери-отправить в королевство бубен, например, пусть поживет в Торино среди лесбиянок!

   Мишель тряхнула отросшими волосами и засмеялась.

   В мыслях воевать просто! А вот как нейтрализовать туза пик? Десяток бочек пороха под башню помогут старикану стать сговорчивее!

   Захочет ли Марк ей помочь?

   Что он пожелает взамен?

   Мишель поежилась. Ложиться с шоколадным банкиром в постельку она не хотела. Секс с мужиком? Исключено!

   Секс с женщиной...Мишель прикусила губу. Эксперимент с Амели, следует признаться, ей понравился. "Значит мне пора надо в Торино?!"

   Мишель надеялась, что Амели поправилась. Она замечательная фехтовальщица и нежная любовница...

   Мишель покраснела, вспоминая некоторые подробности ночных развлечений с миленькой охранницей.

   Корабль появившийся в входа в бухту вначале не привлек ее внимания, но потом...

   Корпус черный, а не белый, три мачты. Это не "Королевский клевер"!

   -Руди! Корабль входит в залив! Неизвестный корабль!

   Охранник выскочил к Мишель, моргая заспанно, схватил подзорную трубу.

   -Спускайтесь вниз, госпожа! Это пиратское судно!

   Бледный Руди загрохотал по лестнице вниз.

   Мишель тут же взяла подзорную трубу.

   "Пираты? Здесь?!"

   На корабле убирали паруса, матросы бегали по реям и вантам. На верхней палуба толпились весьма легко и пестро одетые парни с обнаженными короткими саблями в руках.

   На самой высокой мачте трепетал черный флаг.

   "Будет потасовка!"

   С мыслью о револьвере, оставленном под подушкой, Мишель помчалась по лестнице.

   В холле ее перехватил Артур.

   -Госпожа Мишель, быстрее в библиотеку, там вход в подземный коридор!

   -А король?

   -Его уже вывели в безопасное место. Торопитесь!

   -А вы?

   -Мы немного постреляем! Давно хотелось размяться!

   Капитан покачал в руке револьвер, весьма похожий на тот которые имелся у Мишель.

   -Их больше чем вас!

   -Зато у нас есть пулеметы! - гордо объявил капитан и быстро вышел через парадный вход. За ним следом трое охранников проволокли на больших колесах многоствольный пулемет с блестящим латунным казенником.

   "У них и такое имеется!?"

   Мишель вбежала в комнату, выхватила из-под подушки револьвер, откинула барабан. Заряжен полностью! Где-то Марк оставлял коробочки с патронами?!

   Она заметалась по комнате. Где же эта кожаная сумка?!

   -Мишель, остановись.

   Она резко обернулась.

   На пороге двери в ванную стояла в длинном белом струящемся платье до пола ... ева вод.

   -Это не твоя битва, Мишель.

   -А где же моя?

   -Выйди на террасу-там тебя ждет твой слорс. С ним ты вернешься в королевство пик. Король Рудольф отвезен в замок на холме. Сторожит его твой друг-валет Ярослав. Туз пик остался в городе у моря. Ты хотела помочь своему королю? Так помоги ему!Сейчас самое время!

   "Она словно читала мои мысли!"

   -Вы хотели мне рассказать о важной миссии?

   -Освободив короля Рудольфа - ты начнешь ее выполнять.

   -А поточнее я могу узнать о том, что меня ждет?

   -Ты обо всем узнаешь, Мишель, поверь мне!

   -Я не позволю из меня делать игрушку или орудие для ваших планов! - выпалила Мишель, покрываясь мурашками от собственной дерзости.

   Дева вод улыбнулась ласково.

   -Иди и не бойся ничего. У тебя все получится! До встречи.

   Мишель без колебаний подхватив из под кровати кожаный саквояж Марка, распахнула дверь на террасу. Умник стоял у перил, смотрел вниз. В этот раз на спине слорса было закреплено седло бежевой кожи с высокой лукой.

   Умник повернул голову.

   "Готова?"

   "Ты отвезешь меня в замок на холме?"

   "Конечно".

   Мишель забралась в седло, пристегнула на ремешок к нему саквояж.

   "Держись!"

   Мишель вцепилась в луку седла обеим руками, сунула ноги в стремена.

   Слорс подпрыгнул вверх, ударил крыльями. Всадница ахнула. Сердце словно провалилось на миг в живот! От порыва ветра в лицо Мишель зажмурилась, а когда открыла глаза, внизу было голое плокогорье. Дворец короля Лео и пиратский корабль остались далеко позади за обрывом "шоколадных" скал.

   Ветер рвал рубашку и волосы.

   Слорс набирал высоту и становилось довольно прохладно.

   Мишель пожалела о том, что не надела куртку или хотя бы жилет.

   "Не забирайся высоко-я замерзну как ледышка!"

   "Будет тепло. Прямо не долго."

   С высоты птичьего полета город на холме выглядел как игрушечный. Мишель тут же припомнила момент своего появления на Саргоне. Только теперь было но-иному. Она знала что и кто там внизу, знала, что она сделает когда коснется ногами земли. Все сбудется. Дева вод не обманет ее.

   Мишель представила, какое изумленное и радостное лицо будет у Ярослава, и поймала себя на том, что улыбается до ушей!

   От Умника шел ровный жар и обволакивал Мишель тугим коконом защиты. Полет в высоте ее не заморозил.

   Заложив вираж, Умник спланировал вниз.

   "В парк короля!"

   "Да".

   Он приземлился на дорожку у фонтана. Мишель спрыгнула на хрустящий гравий и, смеясь, поцеловала слорса в середину лба.

   "Довольна".

   "Очень! Ты мой сказочный зверь!"

   "Я слорс."

   "Спасибо тебе, Умник! А теперь лети к себе домой!"

   "Могу пригодиться."

   "Лети! У меня все получится!"

   "Хорошо."

   Умник лизнул Мишель горячим языком в щеку.

   "Вернусь. Завтра."

   "Приготовлю большую косточку!"

   "Не забудь."

   Когда слорс улетел, Мишель огляделась еще раз.

   Да, это то место, в котором она впервые появилась, будучи Михаилом. Вот у того куста стоял тогда король Рудольф, прикидываясь садовником.

   Мишель достала из саквояжа револьвер. Проверила на месте ли в ножнах под левым рукавом стилет.

   В сад из королевских покоев выходит дверь. Про это она теперь знала.

   Где может быть король, как не у себя? Ярослав не мог ущемлять в чем-то своего господина! Можно, конечно, пойти в кордегардию и вызвать Ярослава...

   Нет, сразу надо брать быка за гора! У короля не должно быть сейчас посторонних. После обеда Рудольф всегда пару часов отдыхал в одиночестве. Время подходящее.

   Мишель проходила мимо фонтана, держа револьвер в опущенной руке. На легкий шорох от живой изгороди она повернулась, поднимая оружие. Удар по голове, резкий и неожиданный отправил Мишель во тьму...

   Она пришла в себя и села с трудом. В глазах все расплывалось. Слева выше виска нащупала шишку.

   "Меня ударили? Кто?"

   Она огляделась, морщась от гудящей в голове боли.

   Знакомое место. Прудик с золотыми рыбками, рядом с покоями короля Рудольфа.

   "Меня ударили у фонтана, это шагов сто отсюда?!"

   Мишель встала на четвереньки и всхлипнула от боли. Боль пульсировала в голове в такт сердцу. Ныло и щипало правое плечо.

   Резное кресло короля оказалось поблизости. Опираясь на него, Мишель поднялась на ноги.

   "Я как сломанная кукла..."

   В прудике плавало что-то черное и большое. Человек?

   Мишель доковыляла до края, сползла в воду. Здесь было ей по пояс. Золотые рыбки брызнули в разные стороны.

   Мужчина в намокшей одежде плавал лицом вниз. Из спины его торчала рукоять стилета. Знакомая рукоятка!

   Мишель потрогала себя за левую руку. Под рукавом стилета в ножнах не оказалось.

   Холодея от нехороших предчувствий, она приблизилась и резко развернула тело лицом вверх. Приступ головной боли заставил ее зажмуриться и простонать сквозь зубы.

   Открыв глаза, она увидела мертвой лицо короля Рудольфа. Спокойное и даже умиротворенное. Король как будто спал.Капли воды на лице как слезы...

   -О, боже...

   "Что же делать?! Что?! Может быть, его еще можно спасти!"

   Мишель приложила ухо к груди короля. Тишина.

   "Его убили моим стилетом, пока я валялась без сознания! Где мой револьвер?!"

   Рядом с прудом на каменной площадке ничего...

   Мишель сунула руку под тело и вытащила из раны стилет.

   "Надо уходить, пока не поздно! Зря я отпустила Умника! Ох, зря!"

   Она добрела до края пруда, обложенного камнем. Голова просто разваливалась на части!

   Она уже почти выбралась на край, когда послышался шум, топот множества ног. Из за живой изгороди выбежали толпой стражники и слуги. Впереди бежал, придерживая рапиру Ярослав, рядом,приподняв юбки, первая дама Вертина.

   Они все остановились в полном молчании в двух шагах от края пруда. Никто не протянул руку, чтобы помочь Мишель выбраться.

   Застывшее бледное лицо Ярослава. Расширенные глаза. Она видела только это.

   "Мне не рады..."

   -Я все...объясню...

   Вертина завизжала, прижав кулаки ко рту. Тишина кончилась.

   -Дама пик Мишель! Я арестовываю вас за убийство короля Рудольфа! - срывающимся голосом воскликнул Ярослав.

   -Я не убивала его! - отчаянно крикнула, Мишель и со стоном прижала руку к голове.

   Стражники выхватили Мишель из воды, кто-то вырвал из руки стилет.

   Заламывая руки, ее потащили прочь.

   Крики и плач остались позади.

   "На этот раз я влипла капитально...Дева вод,сука,ты меня подставила!"
   Дверь в камеру отворилась не в привычное время.

   Обычно слуга в сопровождении охранника с обнаженным мечом приходил с подносом два раза в день. Приносили воду и хлеб с холодным вареным мясом. В разговоры не вступали, смотрели поверх головы, как будто Мишель была кучкой дерьма на дворе!

   Скрежетнул ключ в замке.

   Дремавшая на соломе Мишель приподнялась и села.

   За решеткой стоял Барк. Серьезный, насупленный, живой и здоровый.

   -Барк, ты пришел меня навестить или плюнуть в мою сторону?

   -Здравствуй, Мик.

   -Здравствуй. Опять мы с тобой встретились в этом подземелье?

   -Теперь все гораздо хуже.

   -Ты веришь в то, что я убила короля Рудольфа?

   -А ты этого не делал?

   -Нет. Я устала об этом кричать и говорить. Мои объяснения никому не нужны. Может ты меня послушаешь?

   -Затем и пришел. Давай, выкладывай!

   Мишель подошла к решетке, взялась за прутья.

   -Я начну издалека, с того момента как стражники вломились в дом Локси...

   Барк был терпеливым слушателем, а Мишель хотелось кому-то рассказать о своих приключениях на Саргоне.

   Она рассказывала, а он слушал. Из всего рассказанного его более всего поразила история о крылатом слорсе.

   -Этого не может быть, Мик! Крылатых слорсов никто никогда не видел!

   -А как я могла за несколько часов добраться от залива Бернара в королевстве крестей сюда? Как?

   -Магией тебе могли внушить что угодно. - Буркнул Барк. - Продолжай, пожалуй.

   К ужину она завершила свой рассказ.

   Барк просунул руку между прутьями,потрогал голову Мишель и пожал плечами.

   -Ничего нет.

   -Я клянусь тебе, Барк, шишка была, но за пять дней, что я здесь провела-все прошло бесследно!

   -Тебя нашли рядом с телом короля с орудием убийства в руке.

   -Да, это так, но не я нанесла удар. Меня оглушили и принеслись к пруду. Я очнулась, когда Рудольф был уже мертв!

   Барк усмехнулся.

   -Забавно, ты говоришь как женщина: "я была, я очнулась".

   -Я привык...

   Помолчали.

   -Почему меня не тащат на допрос?

   -Потому что судить тебя должны старшие: туз, король, первая дама и первый валет.

   -Альбрехт, Вертина и Иржи, конечно же, не сомневаются в моей виновности!

   -Иржи? Так ты не знаешь, что первый валет теперь - Ярослав?

   -Нет...

   -После твоего исчезновения он вызвал Иржи на поединок и прикончил быстро и эффектно.

   -Так король Рудольф не был здесь под арестом?!

   -Конечно, нет.

   -А Вертина?

   -Она выкрутилась, все свалила на Иржи. Старый Альбрехт заперся в своей башне и объяснений королю не дал. Никто не решился его трогать. Так и сидит в городе у моря. Вернее, сидел. Скорее всего, он через пару дней будет здесь, вот тогда и жди допросов.

   -Вот как...

   Барк вздохнул.

   -Все ждут прихода по карте нового короля. Прошло пять дней, а его все нет. Очень странно.

   -Саргон не подобрал подходящего кандидата? - криво усмехнулась Мишель.

   -Хочешь чего нибудь поесть? Я принесу.

   -Ты можешь сюда привести Клер?

   Барк кашлянул, потер смущенно усы.

   -Клер теперь подруга Ярослава. Она не придет. Они оба поверили в то, что ты убийца короля.Им не легко,поверь.

   -Если меня осудят, то что? Голодная смерть на башне?

   Барк шумно вздохнул.

   -Не знаю, Мик. Все в руках Саргона.

   -Будь он проклят, упырь!

   -Не говори так!

   -Ступай, Барк, вижу я тебя не убедила...Ступай.

   -Я еще приду, ты не раскисай, держи хвост пистолетом.

   -Ага, осталось хвост отрастить! Послушай, у меня был с собой револьвер и кожаный саквояж с патронами к нему. Найди их! Прошу тебя!

   Они должны были, валятся у фонтана.

   Там ничего не нашли?

   -Я ничего не слышал о таких вещах. Может быть Ярослав знает?

   -Ярослава ты сюда не приведешь же?

   -Это мне не по плечу, друг.

   -Спасибо, Барк, ступай, вот уже и ужин принесли.

   Барк заглянул на поднос.

   -Скудновато! Я принесу тебе завтра яблоки.

   За Мишель пришли на десятый день. Три стражника с мечами наголо. Связали руки впереди и вывели по длинному переходу во двор.

   Через пустой двор, потом переходами они добрались до северной башни. Никто не встретился по дороге, ни единая живая душа!

   Мрачная громадина северной башни нависала над головами.

   "Сразу на казнь? Быстрое правосудие!"

   Мишель стиснула зубы.

   Пусть делают что пожелают, все останется на их совести!

   Нет, ее привели в зал в высокими стрельчатыми окнами.

   За столом, накрытым алым бархатом сидели трое: туз пик Альбрехт в своем лиловом одеянии, первая дама пик Вертина в черном платье и валет Ярослав при полном снаряжении.

   Мишель усадили на стул посреди зала.

   Никаких зрителей не имелось, как впрочем, и прокурора и адвокатов.

   -Суд королевства пик приступает к рассмотрению дела об убийстве нашего доброго короля Рудольфа! - чуть дрогнувшим голосом произнес Ярослав.

   -Дама пик Мишель расскажите нам, почему вы убили его величество и кто участвовал в вашем заговоре.

   Мишель покрутила связанным руками, разгоняя кровь.

   "Ого, мне тут шьют дело с размахом-целый заговор!"

   -Я не убивала короля Рудольфа. - Тихо ответила она. - Я нашла его величество уже мертвым.

   -Кто провел вас в королевский сад? Кто из стражи вам помогал? - спросил туз.

   -Я прилетела в сад на слорсе...

   -Прекратите болтать чепуху! Крылатых слорсов не существует! - перебил ее Ярослав.

   -Я прилетела на слорсе и рядом с фонтаном меня ударили по голове...

   -Так почему же вас нашли довольно далеко от фонтана?

   -Меня ударили, и я потеряла сознание! Я не знаю, кто меня перенес во внутренний дворик.

   -Чем вы можете это подтвердить?

   -У меня имелась шишка на голове.

   -Сейчас ее нет?

   -Вы догадливы!

   -Не дерзите суду!

   Мишель насупилась.

   -Так почему в составе суда нет короля?

   -Потому что вы его убили подлым ударом в спину! - крикнула Вертина.

   -Если вы уверены в моей виновности-к чему этот балаган?! Тащите сразу на башню!

   -Жаль что пыток в королевстве пик не предусмотрено законом! - зашипела Вертина.

   В глазах первой дамы пылала ненависть.

   -Мы можем изменить закон-заметил Альбрехт.

   -Без короля? - спросил Ярослав. - Это неправильно!

   Туз пик буркнул что-то нечленораздельное и бросил свой посох на каменный пол.

   На пол упала вместо деревяшки толстенная пестрая змеюка.

   Вертина взвизгнула, а Мишель оцепенела.

   Змея быстро достигла ее ног и, поднявшись выше двумя тугими кольцами обвила шею. От этого жуткого холодного объятия Мишель превратилась в камень. Треугольная голова змеи приблизилась к ее лицу, раздвоенный язычок мелькал быстро быстро, а немигающие тусклые глаза заморозили даму пик как сосульку.

   -Я буду спрашивать, а ты отвечай. Солжешь-змея укусит тебя прямо в лицо. - Негромко сказал Альбрехт.

   Змея надавила на горло.

   -Слышишь меня?

   -Да... - прохрипела Мишель, не сводя глаз со змеи.

   Ее тошнило и хотелось помочиться просто нестерпимо!

   -Ты убила короля, лживая потаскуха!

   -Нет..

   -Кто провел тебя в сад?

   -Я прилетела на слорсе...

   Змея оставалась недвижимой.

   Альбрехт покачал головой.

   -Так она и в самом деле не виновна? - тихо спросил Ярослав.

   -Нет, ее явно защищает чуждая магия!

   Говори, откуда ты прибыла в город на горе?!

   -С Земли...

   -Десять дней назад!

   -От залива Бернара из дворца короля крестей...

   -Вот слышите! - довольный Альбрехт поднял указательный палец.

   -Ее прислали крестовики!

   -Кто помогал тебе в королевстве крестей?

   -Марк...

   -Черномазый ростовщик?

   -Банкир..

   -Не суть важно! Он вооружил тебя?

   Мишель с трудом проглотила комок в горле.

   -Отвечай!

   Змея зашипела, открыв кошмарную розовую пасть.

   Мишель зажмурилась.

   -Да...

   Лицо Ярослава помрачнело. Он опустил голову.

   Альбрехт продолжал допрос, и Мишель коротко рассказала о своих приключениях от корабля Бартольди до залива Бернара. Только получалось совсем не здорово. Из ответов Мишель выходило, что первые лица соседних королевств опекали ее, для того чтобы вооружить и направить обратно в королевство пик!

   Мишель отвечала как можно искреннее, но выходило так что она наемница-киллер!

   Через два часа такого допроса она уже была на грани обморока. В глазах плыло и воздуха не хватало...

   Наконец-то Альбрехт забрал змеюку к себе, и она превратилась опять в посох. Только Мишель легче не стало. Она погрузилась в черное отчаяние.

   Ее отвели обратно в подземелье. Она упала на солому и закрыла глаза.

   "Меня казнят...Они меня уже осудили..."


   Еще два дня Мишель провела в тюремном каземате. Никто к ней не приходил кроме охранников и слуг с едой.

   Она бродила кругами по камере.

   Почему ее больше не вызывали на допрос? Все уже решено? Она боялась допроса, но она очень хотела достучатся до своих судей, доказать свою невиновность.

   На третий день пришел Барк, принес корзинку с яблоками.

   -Спасибо.

   -Как ты?

   -Нормально.

   -В замке и городе говорят о том, что ты признался во всем.

   -Сукин сын Альбрехт переворачивал мои слова, так как хотел!

   -Старик мудрен, что говорить. Хочешь чего-нибудь?

   -Выйти отсюда хочу. Хочу принять ванну и сменить одежду. Хочу проснуться и забыть все как дурной сон!

   Барк просунул руку сквозь прутья. Мишель сжала его пальцы.

   -Держись. Еще не вечер!

   Когда Барк ушел, Мишель не выдержала и расплакалась.

   "Безнадега..."

   На следующий день за нею пришли три стражника в полной форме и валет Марк. Бывший американец пообтерся в королевстве пик. Был серьезен и важен.

   -Куда вы меня ведете?

   -Суд огласит сегодня приговор.

   -Какой еще суд? Меня всего раз допросили!

   -Об этом спрашивайте не у меня.

   Марк понизил голос, глазки бегали.

   -Если вы признаете вину, вас оставят в тюрьме и казнить не будут.

   -Кто это сказал?

   -Тот, кто полномочен.

   Мишель провели под конвоем до северной башни. Только в этот раз всюду было полно народа: слуги, служанки, стражники-толпились во дворах и переходах, глазели на преступницу.

   Мишель обдумывала слова Марка и не верила в них.

   "Им нужно мое признание в обмен на жизнь? Почему прямо не сказали? Очередная разводка!"

   В северной башне в большом зале горели многочисленные свечи. Придворные сидели на скамьях по обе стороны прохода.

   Появление Мишель вызвало шум и выкрики.

   -Смерть убийце!

   -Пусть за все ответит!

   Мишель шла, гордо задрав подбородок.Вокруг лица искаженные ненавистью и злобой.

   Пусть орут! Ее вину никто не доказал!

   За столом сидели все те же люди: Альбрехт, Вертина, Ярослав.

   "Новый король так и не появился?"

   Альбрехт поднялся с кресла и шум стих.

   -Дама пик Мишель, ты обвиняешься в убийстве короля Рудольфа. Признаешь свою вину?

   Глаза мага жгли как угли...

   Мишель облизнула враз пересохшие губы.

   -Я не убивала короля Рудольфа.

   Рокот возмущенных голосов послышался со всех сторон.

   Альбрехт поднял руку. Настала тишина.

   -Тебя застали на месте преступления с оружием в руке! Ты виновна!

   -Нет! Я не убивала его! Найдите настоящего убийцу!

   Стражники схватили Мишель за руки.

   Маг продолжил звучным голосом:

   -Замолкни, несчастная! Коронный суд приговаривает даму пик Мишель за убийство короля Рудольфа к смерти ...через отсечение головы от тела! Казнь состоится завтра на рассвете!Да смилуется над тобой Саргон!

   Мишель оцепенела. Зал взорвался криками одобрения.

   Мишель волокли прочь, а в глазах ее возникла картинка из детства: курица без головы бежит через двор, мотая окровавленным обрубком шеи...

   В камере Мишель села на солому, продолжая пребывать в оцепенении.

   "Этого не может быть! Не может быть!" - крутилось в голове каруселью.

   Принесли обед, и она к нему не притронулась.

   Перед ужином загремели шаги.

   Вошел стражник, а с ним двое. Крепкий, почти квадратный мужчина средних лет и худощавый юноша.

   Мишель быстро поднялась и отступила к стене. Посетители подошли к решетке.

   Квадратный окинул Мишель оценивающим взглядом.

   -Кто вы?

   -Я мясник, зовут Илья. Меня назначили палачом.

   Мишель проглотила комок в горле.

   -Что вы хотите?

   -Посмотреть на вашу шею хочу.

   Палач повернулся к юноше.

   -Худенькая, проблем не будет. Только волосы надо отстричь, чтобы не мешали. Волосы они пружинят, как проволока.

   -Уходите отсюда!" - завопила, Мишель и швырнула на решетку поднос с обедом.

   Палач с помощником отскочили и бочком покинули камеру.

   Ночь Мишель не могла сомкнуть глаз.

   Мысль о том, что утром ее убьют, зарубят как курицу, не укладывалась в голове.

   Рассвет забрезжил в окошко.

   "Это чудо настоящее-солнце светит. Все просыпается. Роса наверно на траве и у реки туман..."

   Мишель всхлипнула.

   У всех будут еще рассветы, только не у нее...

   Замирая, она ждала, когда послышаться шаги и ее поведут убивать.

   И шаги раздались. Дверь отворилась.

   Вошли четыре стражника и Ярослав.

   Валет был бледен. Уголки рта опушены.

   -Доброго утра. Ты пришел меня пригласить на казнь?

   Ярослав поморщился.

   -Вы слышали приговор. Вас ждут.

   Стражники вошли в камеру, связали Мишель руки за спиной.

   -А как же последнее желание?

   -В королевстве пик нет такой традиции.

   -А что здесь есть кроме лжи и смерти?!

   -Если будете кричать я прикажу заткнуть рот тряпкой.

   Ярослав говорил ровным бесцветным голосом словно слорс.

   Мишель замолчала.

   Когда она вышла во двор то увидела телегу с высокими дощатыми бортами, запряженную в пару лошаков и верхового слорса.

   Стражники по ступенькам забрались в телегу, окружили Мишель тесным кольцом. Ярослав сел в седло.

   Когда телега выехала из ворот к ним присоединились еще двенадцать всадников во главе с Марком. Солнце брызнуло в глаза.

   После стольких дней проведенных в камере Мишель жадно оглядывала улицы города. Ничего не изменилось. Маленький аккуратный городок, провинциальный и чистый.

   Прохожих было мало и вскоре стало ясно почему.

   Все население города на холме собралось на рыночной площади. По коридору, отгороженному пешей стражей повозка докатилась до помоста сколоченного из новеньких сосновых досок.

   На нее смотрели, разинув рты, тыкали пальцами. На многочисленных лицах зевак только жадное любопытство.

   На помосте стояла колода. Рядом возвышался квадратный палач со зловещего вида секирой в руках.

   Мишель похолодела. Мурашки побежали по спине.

   Ее свели с повозки и по скрипучим ступеням завели на помост.

   Барабанщики внизу, у помоста застучали в барабаны. Настала тишина.

   Мишель обвела глазами море человеческих лиц. В доме, напротив, на обширном балконе в креслах сидели Альбрехт и Вертина, перешептывались, судя по всему.

   "После их мест мое самое удобное-все видно!"

   Ярослав ровным без эмоций голосом зачитал приговор коронного суда.

   -Хочет ли что сказать осужденная?

   -Я не виновна... - прошептала Мишель, заглянув в глаза своего бывшего поклонника.

   Ярослав покраснел и смешался. Сделал шаг назад.

   Мишель подвели к темной от времени или крови колоде, поставили на колени. Помощник палача мигом отхватил ее волосы до самого затылка. Холодок пробежал по шее.

   -Воротник большой, надо снять рубашку. - Пробасил палач.

   Его услышали в толпе.

   -Раздень Макс эту сучку догола! - крикнул кто-то.

   Толпа захохотала. Кто-то одобрительно засвистел.

   Палач повернулся к Ярославу.

   -Спустите рубашку до плеч, будет достаточно. - Процедил валет.

   Мишель благодарно ему улыбнулась.

   Помощник палача сзади рванул рубашку вниз. Ткань затрещала и упала до пояса.

   Мишель стояла на коленях с голой грудью покрываясь мурашками от утреннего ветра. В толпе одобрительно вопили мужчины. Женщины хихикали.

   -Ваша милость! - пробасил испуганно палач, протянув руку.

   Ярослав шагнул к Мишель и замер.

   Вдруг он опустился на колени и коснулся кончиками пальцев ее правого плеча.

   Мишель покосилась на свое плечо и задохнулась.

   Статусная метка горела на плече совсем иная, чем та привычная.

   Корона и крупная готическая буква "К".

   -Мишель, ты королева пик?- прошептал Ярослав, опадая лицом.

   Мишель перевела дух.

   "Я - королева?! Как это произошло?!"

   Ярослав выхватил кинжал из ножен и разрезал веревки на ее руках.

   Мишель встала на ноги, придерживая разорванную рубашку на груди.

   "Я - королева или мне это снится?!"

   -Казнь не может состояться! - крикнул Ярослав, громко, на всю площадь. - Мишель-наша королева!

   Толпа ахнула и качнулась вперед на стройные ряды стражи. Стража пятилась, сжимая кольцо вокруг помоста.

   Палач Илья и его безымянный помощник спрыгнули с помоста и бросились в толпу.

   На балконе вскочил с кресла Альбрехт. Его голос разнесся над площадью словно усиленный динамиками.

   -Первый валет, исполняйте приговор!

   -Это невозможно! У Мишель на плече статусная метка короля!

   Толпа замерла и притихла, ловя каждое слово. Головы крутились то к помосту, то к балкону.

   -Дамы пик Мишель больше нет! Есть королева Мишель!

   -Тату подделано! - загремел Альбрехт. - В королевстве крестей рисуют что угодно! Исполняй приговор, Ярослав!

   -Это невозможно, ваша святость! Тату подлинное!

   Альбрехт простер руку.

   -Валет Марк арестуйте валета Ярослава-он мятежник!

   Ярослав выхватил рапиру из ножен, прикрыл собой Мишель.

   Валет Марк, притиснутый стражниками и толпой к помосту, ухмыльнулся и, козырнув Ярославу, юркнул под помост.

   Огненный росчерк рванулся через площадь.

   Мишель и Ярослав спрыгнули вниз, прямо на плечи стражников.

   Файербол выпущенный Альбрехтом ударил в помост. Со страшным треском во все стороны полетели щепки и разломанные доски.

   Горожане не стали ждать продолжения. Толпа, завывая в тысячу глоток ринулась врассыпную.

   Ярослав и Мишель, окруженные стражей пробились в ближайший переулок с большим трудом. Потерявшие голову от страха люди топтали упавших, рвались прочь с площади.

   Файерболов больше не последовало. Похоже, что туз пик тоже решил позаботиться о собственной безопасности.

   Дом Ярослава был всего в квартале от площади. Туда и прибежали Мишель, Ярослав и два десятка стражников.

   Ярослав отвел Мишель во внутренний двор, распорядился заложить двери дубовыми брусами. Против файерболов защита конечно дохлая!

   Из дома во двор выбежала Клер. Глаза красные, растрепанная прическа.

   Она с плачем обняла Мишель.

   -Клер, найди Мишель одежду, помоги привести себя в порядок! - рявкнул валет, нервно теребя эфес рапиры. - Хватит слез, каждая минута дорога!

   -Дорогой, ты украл ее?! Да? Мы бежим?

   -Взгляни на ее правое плечо, там все имеется!

   Ярослав дернул головой.

   -Извините, ваше величество.

   Мишель обняла Клер за плечи. Улыбнулась валету.

   Ее саму била нервная дрожь, и окружающий мир воспринимался весьма в расплывчатом виде.

   -Спасибо тебе, ты рискнул всем ради меня.

   Ярослав коротко поклонился.

   -Я должен обеспечить вашу охрану, разрешите мне идти.

   -Да, да, конечно!

   Когда он ушел, Мишель обеими ладонями сжала голову Клер. Заглянула в глаза.

   -Ты ему все рассказала про меня?!

   -Да...

   -Зачем?!

   Клер пустила крупные слезы, всхлипнула.

   -Я не могла молчать...прости меня. Что он говорил про плечо?

   Мишель показала бывшей подруге свое правое плечо.

   Клер ахнула и закрыла ладонью рот. Глаза распахнулись.

   -Как тогда с Хайнсом?!

   -Нет, не так! Хайнса мы убили, а короля я не убивала!

   -Так почему это появилось?! Король всегда мужчина! Почему так случилось?!

   -Откуда я знаю? Кто-то со мной играет в игры! Найди мне свежую рубашку-эта порвана к чертям!

   -О, боже, я так рада тебя видеть! Ты жива и здорова! Мишель, милая!

   Клер опять полезла с поцелуями, размазывая слезы по щекам.

   С помощью Клер новая королева пик умылась и быстренько обмылась по пояс.

   Платье Клер, сиреневое с глубоким декольте пришлось впору. Мишель расчесала волосы, прислушиваясь к тому, что делается за окном.

   Альбрехт пришлет кого-то штурмовать дом или явиться собственной персоной?

   Только за окном было тихо.Внешне спокойная Мишель внутри сжималась от от нервной дрожи .Переход от осужденной к позорной казни к свободе произошел слишком быстро.

   Пришел Ярослав. Бледный и задумчивый.

   -Что там?

   -Все спокойно. Горожане разбежались по домам. Стражники мои и Марка здесь. Люди надежные.

   -А Марк?

   -Этот молокосос куда-то смылся!

   -Что будем делать, Ярослав?

   -Приказывайте, ваше величество!

   -Зачем так официально? Ведь мы были друзьями! Для меня все произошедшее такая же неожиданность! И ...я не убивала Рудольфа! Я нашла его мертвым.Я клянусь тебе!

   -Я уже это слышал.

   -Слышал, но не поверил!

   Ярослав покраснел.

   -Вы мне много говорили и обманывали, не моргнув глазом!

   -Извини, я открылась только Клер и Барку.

   -Барку?! - криво улыбнулся валет. - Извините, что ошибался относительно своего места в вашей душе, ваше величество!

   Мишель вздохнула.

   -У нас всего две дюжины стражи. Горожане меня не поддержат. Придется отступать?

   -Альбрехт попытается подчинить себе остальную стражу. Десять дюжин против двух-плохой расклад! Нас будут травить как зверей и всех убьют.

   -Зачем же ты спас меня?

   -Я не мог поступить по-другому. Саргон отметил вас-значит вы истинная королева пик.

   -А если бы не отметил? Моя голова уже валялась бы в корзинке?

   Первый валет потупился.

   Ярослав послал людей на разведку. Стражники быстро вернулись. Ворота в замок закрыты. На стенах дюжина стражей четвертого валета и люди туза.

   -Всю стену им не взять под наблюдение. Надо идти на штурм.

   -Против файерболов?

   -Или мы возьмем замок или нас прихлопнут. Время работает на них!

   -Прикажи готовить лестницы. Или ты знаешь тайные ходы?

   -Я знаю тайные ходы, но их знает и наш противник.

   В полдень к дому Ярослава подъехали три запыленные повозки. Старший из прибывших попросил вызвать хозяина.

   Мишель подошла к окну второго этажа, осторожно выглянула, чуть отодвинув штору.

   В белом сюртуке у повозки стоял валет крестей Марк и дымил сигарой как паровоз. Его люди, одетые как средней руки горожане тревожно озирались.

   Мишель приказала открыть дверь.

   -Привет, дорогая! Ты я слышал, стала королевой этой дыры?

   Марк расхохотался, и Мишель с радостным вскриком бросилась с ним обниматься.

   -Ярослав, Клер! Это мой друг-валет крестей - Марк!

   Ярослав пожал руку Марку.

   -Что вам угодно, господин валет, в нашей дыре?

   -Не обижайтесь, прошу вас!

   Марк располагающе улыбнулся.

   -Мы торопились, как могли и едва не опоздали! Я и мои люди готовы вам помочь и сопроводить к морю. В порту стоит "Королевский клевер". Я предлагаю вам, дамы и господа свою помощь и покровительство в королевстве крестей!

   Ярослав внимательно посмотрел в глаза Марка.

   -Вы торопились? Кто вам сообщил о том, что произошло здесь?

   Марк прищурился.

   -Слухом земля полнится.

***
   Марк настаивал на быстром отступлении, к морю, к кораблю.

   Ярослав вяло критиковал. Свой план о штурме он явно забросил подальше.

   "Он не доверяет Марку. " - Поняла Мишель.

   Мужчины склонились над картой на столе.

   Мишель незаметно вышла через двор в комнаты Клер.

   Подруга сидела у зеркала, меланхолично перекладывала баночки с косметикой. Задумчивая и печальная. Отправляться в изгнание подруге первого валета явно не хотелось.

   -Клер, ты долго жила в замке, ты должна знать там все ходы и выходы.

   -Да, верно...

   -Ты отведешь меня в южную башню, к тузу.

   -Ты с ума сошла! Он сожжет нас в головешки!

   -Доведи до башни и все, со мной не ходи. Я должна с ним поговорить.

   -Он уже с тобой говорил. Ярослав мне рассказывал про змею на твоей шее! Еще хочешь?!

   -Принеси мне мундир валета. В нем мне удобнее будет.

   -Ярослав знает о твоих планах?

   -Пока ему не надо ничего знать!

   Улицы пустынны, не смотря на то, что едва перевалило за полдень. Из окошек горожане поглядывали настороженно на валета и девушку в скромном платье горничной. Они шли к обрыву.

   Вход в подземный переход оказался за кустами шиповника. Оставляя клочья одежды на шипах, Мишель прорвалась к узкой двери, окаймленной серым камнем.

   Клер застряла в зарослях. Широкая юбка не подходящая одежда для такой прогулки.

   -Я и шага не могу сделать!

   Мишель лизнула кровоточащую царапину на левой руке.

   Без топора Клер отсюда не извлечь. У нее же с собой был только кинжал на поясе.

   -Иди без меня. - Клер пискнула, видимо уколовшись. - Ход тянется до комнат первой дамы....а южная башня рядом, только дворик перейти...Извини, милый...

   -Спасибо, не бойся, все будет хорошо!

   -Удачи, милый!

   "Так даже лучше вышло-Клер будет в безопасности.."

   Ключ вошел в замочную скважину туго. Давно не пользовались?

   Мишель повертела, покрутила ключ.

   "Ну, давай же, давай!"

   Замок скрежетнул и сдался. Только дверь открылась всего на сантиметров тридцать. Откапывать нижнюю часть двери времени не было.

   Мишель протиснулась боком в щель, извиваясь как червяк.

   "Хорошо, что у меня задница узкая!"

   Воздух в проходе оказался затхлым, воняло плесенью и мышами. Паутина висела вуалью.

   Первые десять шагов было еще светло. Потом пришлось двигаться наощупь.

   Отмахиваясь от паутины, Мишель шла быстрым шагом, благо высота хода позволяла идти, не наклоняясь.

   "Первые дамы обожают удирать из замка незамеченными?"

   Шагов через пятьдесят Мишель споткнулась о нижнюю ступеньку каменной лестницы и едва не шлепнулась на нее.

   Выругалась вполголоса.

   Двадцать ступеней привели ее в полной темноте к еще одной двери. Бысто нащупав замочную скважину, она вставила ключ. Здесь все было лучше. Открылась дверь сразу.

   Мишель оказалась в темноте, но среди запахов духов и прочего парфюма. Тугие тюки шелестели со всех сторон, подвешенные к деревянным перекладинам. Одежда в чехлах?

   "Я попала в гардероб?"

   Осторожно раздвигая тюки, Мишель двинулась вперед. Она услышала женские голоса и замерла. Разговаривали двое, только очень неразборчиво!

   Она продвинулась еще ближе. Узнала голос Вертины.

   Первая дама, судя по интонациям, распекала свою горничною.

   Мишель почти уперлась носом в дверь шкафа. Разговор иссяк.

   Вертина вышла или осталась одна?

   Мишель бывала в комнатах первой дамы. Гардеробная с огромными шкафами вдоль стена рядом со спальней, кажется. Вертина не лежебока, в спальне чего ей делать среди дня? "подожду еще немного."

   Дальнейший маршрут Мишель примерно представляла: через спальню на балкон. С него можно спуститься в дворик с фонтаном. Шагов сто направо и будет южная башня-жилище старого паука Альбрехта! Обычно у входа в башню всегда стоял стражник, но теперь их совсем мало в распоряжении туза пик, скорее всего там никого не оставили. Если же стражник на месте, Мишель рассчитывала его ввести в заблуждение своим мундиром, а потом пустить в ход кинжал. План никудышний, но иного в голову не пришло. Главное- Мишель рассчитывала на внезапность. Здесь и сейчас ее не ждали, однозначно!

   Шаги она не слышала. Дверца распахнулась, и Мишель столкнулась нос к носу с первой дамой.

   Вертина держала в руке саквояж, тот самый кожаный саквояж, с которым Мишель прилетела на Умнике.

   Королева пик опомнилась первой. Левой рукой она схватила Вертину за шею, а правой выхватила кинжал из ножен.

   -Только пикни, сука и тебе конец!

   Вертина выронила саквояж и схватилась за руку Мишель.В глазах стыл ужас.

   Мишель наслаждаясь каждой секундой проволокла Вертину до спальни и бросила на кровать.

   -У дверей есть стража?

   -Нет,никого нет!

   Вертина кривясь обхватила пальцами свое горло.

   -Ложись на живот!

   -Не убивай меня! Я все расскажу!

   -Заткнись, сучка! Ты мне живой нужна!- прошипела Мишель.

   ....К башне туза пик по дорожке из серых каменных плиток подошли неторопливо дама и валет.

   Валет заботливо поддерживал даму под локоть.

   У подножия башни, что заплетена вьюном на высоту двух человеческих ростов никого не оказалось.

   Вертина подняла глаза на блестящую сферу над высокой двустворчатой дверью.

   -Я хочу видеть его святость. Срочно!

   Дверь немедленно отворилась.

   Мишель и Вертина вошли вовнутрь.

   Каменная винтовая лестница возникла перед ними.

   Что-то такое Мишель уже видела в городе у моря.

   -Идем.

   Вертина послушно сделала шаг вперед и исчезла. Совершенно! Растаяла как дымка!

   Мишель бросилась к лестнице. Как только она встала на первую ступень, лестница понеслась вверх как эскалатор метро. Вертины впереди не оказалось.

   Мишель сунула руку под расстегнутый снизу камзол, положила руку на рукоять револьвера, заткнутого за пояс.

   Револьвер она обнаружила в саквояже вместе с патронами.

   Вертина призналась в том, что она, найдя в королевском саду саквояж и револьвер спрятала их у себя. Она рыдала и твердила, что во всем виноват Альбрехт-он приказал убить короля Рудольфа. Кто убийца-она по ее уверениям не знала.

   Мишель первой даме не поверила, но решила воспользоваться ею, чтобы попасть в башню Альбрехта.

   "Вот я здесь и что же?"

   Лестница мерно двигалась и тут Мишель вспомнила башню Дорана.

   "Что там помогало от видений магических?! Человеческая кровь!"

   Она выхватила кинжал из ножен и резанула чуть выше запястья. Защипало, но терпимо. Мишель слизнула крупные набухающие капли темной крови. Прильнула жадно губами к порезу...

   В глазах поплыло.

   Лестница исчезла.

   Она стояла в узком сводчатом коридоре выложенного из красного кирпича. В шагах пяти арка выхода или входа?

   Мишель вытащила револьвер и взвела курок.

   Тихий щелчок прозвучал под сводом очень громко.

   За аркой оказался зал с книжными шкафами до потолка. Окон здесь не было. Только несколько чадящих масляных светильников в центре разгоняли сумрак с большой неохотой.

   Мишель, проходя мимо шкафа, окинула взглядом многочисленные тома в кожаных переплетах.

   "Ого! Где то он их насобирал?! Если и это тоже не видение!"

   Миновав зал, она услышала голоса за приоткрытой дверью.

   В темном кабинете, без окон, свет исходил от подсвечника с пятью толстыми белыми свечами.

   Скрипнул паркет под сапогом.

   На Мишель смотрели Альбрехт и Вертина.

   Первая дама, уже освободившаяся от веревки на руках, всхлипнула и попыталась спрятаться за большое кожаное кресло, в котором сидел маг.

   -Ты кое-чему научился, Микаель.

   Альбрехт улыбнулся одними тонкими губами, не показывая зубов.

   -Нам здесь не хватает только первого валета, и королевский совет будет в полном составе. Ты не привел Ярослава с собой? Почему?

   -Я пришла сама задать вопросы, а не слушать их. - Отчеканила Мишель, взяв туза на мушку.

   -Ты изменился, Микаель. Пришелец из чуждого мира.

   -Зачем вам моя смерть? Чем вам был плох король Рудольф?

   Альбрехт взял со стола кубок, отпил из него.

   -Может быть присядешь?

   -Вы рассчитываете на длительную беседу?

   -А ты пришел убить меня? Из этой стальной штуки? Ты превратился в игрушку Девы вод, Микаель и тебя надо было остановить.

   -Вы сами так решили? Или вам поручил Саргон?

   Альбрехт усмехнулся.

   -Великому Саргону нет дела до жалких тварей, копошащихся на этой земле.

   -Однако он находит время, чтобы переброситься с вами в картишки? Играть в "дурака" с богом здорово? Это не то, что в Игре резать глотки или подставлять свою голову?

   -Старый Рудольф проболтался? Следовало ожидать! К тебе он испытывал слабость. Ты очень похожа на даму пик Мадлен-его давнюю любовь. Знаешь, она тоже плохо кончила?

   -Вы убили Рудольфа за это?

   -Старик Рудольф не представлял для меня опасности никогда. Это плутовка-Вертина решила сменить господина. Она полагала, что новый, более современный король, что придет по карте ей больше придется ко двору.

   В результате королем оказался ты! Ирония богов!

   -Вертина убила короля?

   -Конечно, она это сделала.

   -Он врет! Не верь ему! - завопила из-за кресла Вертина.

   -Вы оба меня подставили!

   -И потому ты решил с нами разделаться? А может ты хочешь договорится?

   Я признаю тебя законной королевой пик. Вертину казним. Все придет в норму.

   -Вы сможете вернуть мне мое тело?

   -Нет, тебе его подарила Дева вод. А чем плохо в женском теле?

   -Я-мужчина. Я родился мужчиной и двадцать лет был им.

   -Так ты еще девственница? - Альбрехт ухмыльнулся. - Поверь, ты теряешь время напрасно!

   Туз толкнул ногой рыдающую на ковре Вертину.

   -Не вой, шлюха! Ты заслужила свою участь!

   Самообладание Альбрехта сбило с толку Мишель.

   Он не боялся, не пытался скрыться или сопротивляться. Что он держит в рукаве? Какой козырь?

   -Так и будешь стоять, Микаель? Принимай мои условия или уходи!

   Альбрехт сделал небрежный жест рукой, словно муху отгонял.

   Тонкий звон возник в ушах. Он нарастал. Мишель сделала шаг назад, вернее только попыталась сделать. Она не смогла сдвинуться с места.

   "Он меня зачаровал?!"

   -Мне нужно увидеть Саргона. - произнесли ее уста.

   "Я не хотела этого говорить!"

   Рука Мишель сама опустилась вниз. Грохнул выстрел.

   Вертина дернулась и обмякла. На ее спине начало расплываться алое пятно.

   -Открой мне портал к Саргону, старик. - Сказала Мишель.

   Нет, не она, кто-то завладевший ее телом говорил и действовал по своей воле.

   Револьвер поднялся. Щелкнул курок.

   Мишель мысленно охнула. Ее тело не слушалось ее разума!

   Она все видела и ощущала, но управлять своим телом уже не могла.

   "Я одержима?!"

   Альбрехт насупился.

   -Наконец-то появилась сама хозяйка!

   -Ты остановил Мадлен, старик, а меня тебе не остановить.

   -Ты меня убъешь-кто тогда откроет портал? Останутся Бартольди и Тристан.

   -Ты откроешь портал сегодня и сейчас.

   -Напрасные старания...

   Револьвер выстрелил.

   Альбрехт схватился за правое колено. Из-под скрюченных пальцев потекла кровь.

   Изумление на лице мага на миг позабавило Мишель. Теперь она была только зрителем. Говорил и действовал в ее теле иной разум. Чей? Девы вод?

   -Открой портал, Альбрехт. У меня еще четыре пули.

   -Ступай к дьяволу, тварь! - крикнул туз пик.

   Грохнул выстрел.

   Из правого плеча мага выплеснулась струйка крови на кожаное кресло и на столик, оросив лежавшие на краю бумаги.

   Альбрехт не смог сдержать стона.

   -Еще три пули, старик.

   Маг грязно выругался.

   -Ты крепишься и упорствуешь зря. Я убью тебя и займу твое место. Мишель превратиться в туза пик. Саргон все равно вызовет меня когда-то.

   -Пока дождешься, ее сиськи упадут, и морда покроется морщинами, ты-морская нелюдь!

   Мишель тихо рассмеялась.

   -Она со мною будет молода и свежа так долго -сколько я пожелаю. Этот мир-мой А вот тебе - конец.

   -Ты можешь издырявить всего, но убить меня не так просто! Саргон меня защищает!

   -Я попробую. Прощай, Альбрехт.

   Еще выстрел. От удара пули туз пик откинулся на спинку кресла. Челюсть старика отпала. Из отверстия в центре лба пробилась тонкая струйка алой крови. Изумленные глаза мага застыли.

   Руки Мишель расстегнули ее черный мундир. Заголили правое плечо.

   Статусная метка медленно бледнела, тая как снег под дождем.

   Никаких ощущений это не вызвало, разве что легкую щекотку.

   Когда кожа очистилась, тут же немедленно начал проявляться иной узор со значком туза пик.

   Мишель удовлетворенно кивнула. Узор не успел налиться красками.

   -Ты хотела меня видеть? - спросил тихий мужской голос.

   На стене у двери сиял ослепительно овал портала. Пузатый, обрюзгший мужичок неопределенных лет стоял с той стороны. Одет в одни серые до колен трусы. В руке заляпанный стеклянный бокал с каким-то напитком.

   -Заходи!

   Мужичок махнул свободной рукой.

   "Это-Саргон?!"

   Мишель немедленно сделала несколько шагов и вошла в портал без колебаний.

   Портик в греческом стиле с белоснежными колоннами привел Мишель во внутрь прямоугольного здания. В центре зала длиннющий бассейн, вода странного коричневого цвета налита до краев.

   Мужичок в трусах швырнул бокал в угол, и он разлетелся в брызги, ударившись об каменный пол.

   Оттолкнувшись от края бассейна, мужчина подпрыгнул и с грацией силикатного кирпича обрушился в коричневую воду.

   Запах спирта ударил в ноздри.

   "Так это не вода?!"

   Купальщик подплыл к краю бассейна и уставился на Мишель красными как у кролика глазками.

   -Отличный коньяк! Хочешь, сигай смело!

   -Саргон, я пришла сюда не купаться в этом дрянном пойле.

   -Дрянное пойло?! Дура! Пятнадцатилетний Хенесси!

   "Этот дешевый алкаш-Саргон, бог этого мира?!"

   Мишель была потрясена до глубины души.

   Саргон, фыркая, выбрался из бассейна и мгновенно высох. Подбоченился.

   -Чего тебе надо, девка? Вставить разок? Неохота! Ты меня позабавила и потому я тебя пустил сюда. Твои приключения как сериал.

   Жаль все дошло до финиша. Только хорошего конца не жди. Ну, говори, зачем пришла.

   -Хочу сыграть с тобой.

   Саргон захохотал.

   -Кишка тонка! В игре все тузы мои!

   -Ты-жулик, я знаю. Но я тебя не боюсь. Играем?

   Саргон презрительно сплюнул в бассейн.

   -На что?

   -Выиграю я-ты уйдешь с Хейо. Выиграешь ты-на сто лет я твоя рабыня.

   -Сто мало. На тысячу! - закапризничал Саргон, отхлебыаая что-то из невесть откуда возникшего бокала.

   -Согласна.

   Саргон вскинул голову, зыркнул удивленно.

   -Чего придумала, стерва?

   -Ты оскорбляешь, значит, боишься проиграть?

   -Не выпендривайся, медуза! - рявкнул Саргон.

   ...Мишель стояла у стола с рулеткой. Зал казино наполняло жужжание игроков, треск рулетки, возгласы крупье. Лампы заливали зал мягким светом сверху из-под потолка.

   Вокруг толпились элегантные дамы и господа.

   -Делайте ставки, леди и джентельмены! - объявил крупье. - Делайте ставки!

   Мишель грубо ткнули в бок локтем.

   Саргон стоял рядом, все в тех же застиранных семейных трусах, почесывая волосатое пивное брюшко.

   -Во что играть будем?

   -В "чирик". - Ответили уста Мишель.

   Саргон сплюнул под ноги, кивнул.

   -Это игра ментов и зеков. Тогда нам другой антураж нужен...

   Обшарпанный стол. Тусклый свет желтой лампочки под потолком. Вонь хлорки и блевотины...

   На Саргоне серый китель с погончиками. На погончиках с алым кантом один просвет и пять звезд. Капитан? За спиной у него решетка покрашенная серой краской.На вешалке висит черная дубинка,рядом фуражка.

   Саргон теребит колоду толстыми, короткими пальчиками. На указательном пальце правой руки тускло блестит золотая печатка.

   -Три кона как обычно?

   -Согласна.

   Саргон ухмыльнулся.

   -Заскучала без стоящего мужика? Сегодня ты у меня отсосешь!

   Увернувшись от оплеухи, Саргон хохочет, раскрыв пасть.

   -Тебе нравится быть такой омерзительной тварью?

   -А то!

   Он разламывает колоду, показывает козыря-восьмерка пик. Мишель ловит грустный взгляд девочки-горничной. Как же ее имя?!

   Саргон раздает по пять карт.

   -Начнем?

   Мишель смотрит в свои карты. Неплохо для начала: семерка пик-бравый ловчий со слорсом на заднем фоне, дама крестей Валерии с бокалом мартини в облегающем красном платье, рядом Доран, туз крестей, поглаживает свою бородку, прищуривается, скотина! Луис-десятка крестей, при полном параде. Король пик - темнокожий, обритый наголо. Кто это? Он уже пришел в Саргон?

   -У пик новый король? - хихикнул Саргон.

   "Он видит карты противника, как с ним играть?!"

   -У меня нет короля пик. - Отвечает Мишель и кладет карты рубашкой вверх на стол перед собой.

   -Плохо врешь, детка, не умело! Твой ход!

   На стол Мишель открывает даму пик-Валери. У дамы всего три очка. В этой раздаче она самая малоценная.

   На карте Валерии грустно улыбается и пригубляет бокал.

   Пиковая шестерка валится сверху.

   Козырная шестерка, крупный парень с застывшим взглядом в ливрее слуги душит Валери. Слышен звук упавшего бокала...Звон, страшный хрип...

   Мишель на миг закрыла глаза.

   9 очков у Саргона.

   По одной карте из колоды снимает первым Саргон. Улыбается.

   -Хорошее начало! Не жаль эту манерную сучку-и правильно!

   Он выкладывает крестовую девятку-Марго-девушка из дома Марка.

   Мишель бьет ее Луисом. Стражник с размаху наносит удар кинжалом под сердце. Марго ахает и валится навзничь.

   -Отлично! - хохочет Саргон.

   19 очков у Мишель.

   Она заходит с бубновой шестерки-бородатый рыжий лесник озирается по сторонам. Падает в жухлые рыжие листья Из спины торчит оперенье арбалетного болта. Ухмыляется ловчий семерка бубен с разряженным арбалетом в руках.13 очков Саргону!

   На стол Саргон бросает крестовую семерку-железнодорожник Дорк, покачивается на краю платформы. Доран - крестовый туз толкает Дорка в спину прямо под колеса блестящего поезда.

   18 очков Мишель.

   -Поздравляю! - крякает Саргон.

   Мишель кладет восьмерку червей-служанка Эфра с подносом в руках.

   Саргон сверху накрывает ее картой с белоснежным Бартольди-тузом червей.

   19 очков Саргону.

   Мишель заходит с трех карт. Все козыри: валет Ярослав, чернокожий король, семерка ловчий.

   -Подловила! - хохотнул Саргон, совершенно не расстроенный таким ходом.

   Сбрасывает три карты, рубашками вверх. До конца игры нельзя открывать. Что там?

   Мишель покусывает губу. Из колоды идет пополнение.

   В руке семерка червей, валет червей, бубновая девятка, красавчик Тристан - бубновый туз, Вертина! Бледная первая дама кривится как от боли. Она еще жива?!

   -Твой ход, детка, не тяни резину!

   Мишель выкладывает незнакомые ей карты: семерку и валета червей.

   Саргон бросает сверху пиковую девятку-конюшего и...Мишель.

   Мишель видит саму себя в лиловой мантии туза, с напряженным лицом и закушенной губой.

   Саргон хохочет, забирая карты.29 очков!

   -Ты сама играешь против себя!

   Он выкладывает две карты: король и дама бубен. Амели и Антонио!

   Амели смотрит укоризненно. Антонио напротив весело, подбадривающее.

   Мишель кроет их пиковой десяткой и бубновым тузом. Тристан и Барк.28 очков.

   -Неплохо! Совсем не плохо! - пыхтит Саргон.

   В колоде осталось две карты. Первая партия близка к завершению.

   Саргон достает из под стола зеленую бутылку. "Пиво жигулевское". Срывает жестяную пробку о край стола.

   -Глотнешь?

   Мишель качает головой. Саргон пьет пиво прямо из горлышка. Жадно хлебает, как с похмелья!

   -Давай, не томи!

   "Кого отдать?"

   На руках у Мишель высокомерная незнакомка-дама червей, бубновая десятка-девушка с короткой прической, при кинжале на тонкой талии-симпатичная шатенка с застывшим взглядом, веселый король крестей Лео, бледная как смерть Вертина, девятка бубен-юноша в берете - слуга?

   Высокомерная, гордая дама червей ложится на стол.

   Стражник червей режет ей глотку быстро.13 очков Саргону.

   Мишель забирает из колоды последнюю карту. Это - Марк, крестовый валет. Револьвер прижат к груди. Глаза прищурены.

   Бубновую восьмерку Саргона Мишель забирает бубновой девяткой.17 очков.

   "Играть легче теми, кого не знаешь!"

   Король Лео и Марк выходят вместе. Саргон хмыкает и сбрасывает две карты.

   Лео и Марк уходят непобежденными.

   С облегчением Мишель выкладывает Вертину. Саргон сбрасывает карту.

   Последняя-бубновая десятка гибнет от рук пиковой восьмерки.18 очков Саргону.

   Он потирает руки.

   -Считаем?

   Мишель неторопливо считает.139 очков. Она выиграла! У Саргона только 101!

   -Хорошие игроки-первый кон всегда дураки! - гогочет Саргон. - Сдавай, детка!

   Мишель открывает карту из средины колоды-крестовая семерка. Капитан Смол?

   Мишель смотрит в свои карты. Валери, бубновая шестерка, восьмерка червей, семерка червей и она сама! Пиковый туз.

   Мишель заходит с бубновой шестерки. Саргон забирает бубновой семеркой.

   В ответ он заходит с трех карт: десятка червей, валет червей, туз червей.

   Бартольди укоризненно качает головой. Без козырей это не побьешь!

   Мишель оставляет у себя Валерии и свою карту, остальное сбрасывает. Саргон потирает ручки. Доволен, сукин сын!

   После пополнения в руке у Мишель семерка, десятка и дама крестей-три козыря!

   Саргон заходит с трех карт: шестерка, восьмерка, девятка - пики.

   Мишель бьет их семеркой, десяткой крестей и своей картой.51 очко сразу! Отлично!

   Саргон крякает и хмурится.Чешет жирные волосы на круглой голове пятерней.

   Мишель выкладывает семерку и валета пик. Саргон забирает взятку королем пик и девяткой крестей.23 очка.

   Выкладывает короля Антонио.

   Итальянец меланхоличен. Гребет веслом на своей лодочке. Мишель забирает его Тристаном и заходит тремя: восьмерка, дама и валет бубен. Саргон сбрасывает, морщась три карты. Пот выступает на его лбу и на висках.

   Колода роздана вся.

   Мишель вглядывается в последние пять карт на руках. Дама и шестерка червей. Вертина. Марк и Валерии обмениваются вгзлядами. С кого начать?

   Дама и шестерка червей. Саргон кладет сверху девятку червей и восьмерку крестей. Забирает 26 очков.

   Если второй кон выигрывает Мишель, третий кон не имеет смысла играть!

   Саргон выкладывает Дорана и короля Лео.

   Мишель сбрасывает Вертину и Марка. У нее в руке только Валери!

   Саргон выкладывает Барка, и Мишель его забирает. 13 очков.

   -Считаем? - буркнул Саргон.

   "Зачем? Понятно, что он выиграл! У меня 112 очков..."

   -Неплохо...неплохо...Рабыня-девственница на тысячу лет!

   Саргон закатил глазки.

   -Я погорячился. Ты мне надоешь за пару дней!

   -Последний кон все покажет!

   Саргон тасует колоду, открывает козыря-Вертина.

   -Ты плохо стреляешь, детка! Она все еще жива!

   Саргон пускается в размышления о своих планах по поводу девственности Мишель.

   Мишель не отвечает, сотрит в карты. Один козырь-семерка, плюс валет червей, девятка крестей, восьмерка и девятка бубен. Слабо...

   Саргон со смехом выкладывает Лисма и Бартольди.

   Мишель сбрасывает две карты. Минус семнадцать очков... 32 очка ушли к Саргону.

   Мишель ходит. Валет и дама червей. Саргон их забирает двумя стражниками червей и пик. Еще 25 очков Саргону.

   "Плохо дело..."

   Саргон отдает шестерку бубен. Мишель забирает семеркой бубен. Всего 13 очков!

   Мишель смотрит в карты и, улыбаясь, заходит четырьмя:

   восьмерка, девятка, валет и туз крестей. Саргон кривится и сбрасывает четыре карты.

   "Тридцать очков мои и он еще сбросил! Дело пошло!"

   Крестовая шестерка. Саргон бьет восьмеркой пик.

   Заходит с трех: шестерка, король и валет пик. Это не бьется!

   Мишель сбрасывает три карты.

   Колода роздана.

   -Зачем тебе этот мир? Обуза, людские страстишки и обиды, грязь и кровь?

   Я снял с твоей шеи этот хомут, а ты затаила обиду? Глупо!

   -Этот мир мой.

   Мишель твердо смотрит в глаза Саргона, бросает на стол две карты Валерии и Луис. Саргон сбрасывает две, грязно ругается.

   Семерка червей. Саргон забирает ее восьмеркой.

   -Еще не поздно отказаться. Зачем тебе тысячу лет рабства? Закончим ничьей?

   -Доиграем.

   Мишель бросает в бой последнюю козырную карту-семерку пик.

   Саргон ухмыляется и забирает ее картой с портретом Мишель.18 очков Саргону.

   -Ты проиграла, девка!

   Десятка бубен. Меланхоличная девушка с кинжалом ждет.

   Сверху ложиться карта с Тристаном. Туз бубен вертит в руке розу и улыбается печально.21 очко Мишель.

   -Считаем? Или ничья?

   Саргон положил руку сверху на руку Мишель.

   Та брезгливо ее отшвыривает. 122 очка.

   "Я победила!"

   Саргон швыряет карты на пол. Топчет их хромовыми сапогами.

   Матерится и размахивает руками, потом внезапно успокаивается.

   -А, ладно! Забирай свою жалкую Хейо! Она мне уже смертельно надоела!

   Ты выиграла-водяная девка, а ты Мишка-проиграл!

   Я ухожу и забираю свою магию! Больше никто не будет жить столетиями! Наслаждайтесь болезнями и смертями! Рожайте! Плодитесь! Если успеете! Выродки что мной были запечатаны в горах-выйдут на волю и вырежут вас всех, на самом деле, не в Игре! Когда все беглецы узнают о причинах своих несчастий-тебя проклянут! Если успеют!

   Саргон захохотал. Потом настала тьма, как будто везде погас свет.

        ЭПИЛОГ



   В королевском саду жужжали на цветах пчелы.

   Мишель стояла у фонтана.Мелкие капельки брызг долетали до ее лица.

   Она коснулась своей груди.Ничего не изменилось.Она по-прежнему-Мишель...

   -Я благодарна тебе,дорогая.Ты вернула мне мой мир.

   Из-за фонтана вышла Дева вод.Струящееся тонкое платье просвечивалось насквозь солнцем.

   -Я выполнила свою миссию-верните мне мое тело!Прошу вас!

   Мишель упала на колени.

   Богиня коснулась ее головы кончиками пальцев.

   -Твоя миссия еще не окончена,милая.

   -Что мне нужно сделать для этого?!

   -Ты все узнаешь в свое время.

   -Я не смогу вернуться на Землю?

   -Карта Саргона-портал только в одну сторону.Увы!

   -Что же мне делать?

   -Просто жить и любить...

   Дева вод улыбнулась и шагнула к фонтану.Она исчезла без следа,словно растворилась в водяных струях.



  КНИГА ВТОРАЯ
  КОРОЛЕВА ПОНЕВОЛЕ


 ЧАСТЬ  ПЕРВАЯ

   Трудные дни



   -Senora, su cama esta listo ..

   -Gracias Juanita! Спасибо Хуанита!

   Мишель опять повернулась к окну.

   Зрелище завораживало.

   Над равниной, километрах в трех от города на холме черные тучи кружились в бешенной воронке. Маги хейянцев творили волшбу и ничего хорошего это искусственное торнадо людям не обещало.

   ... Прошло всего десять дней со времени карточной баталии Девы вод и Саргона,а событий случившихся хватило бы и на год.

   Саргон не обманул. С его уходом закончилась не только Игра. Исчезли тату с плеч. Все люди заговорили на родных языках. Началось вавилонское столпотворение!

   Мужчины и женщины прожившие вместе многие годы не понимали ни слова друг у друга. Друзья могли общаться только жестами. Хаос и паника!

   -Jsi Pikova dama a vy jste ji upravit, Michelle! Lide videli vase tetovani./Ты королева пик и ты должна править,Мишель! Люди видели твое тату.- втолковывал Ярослав.

   -Но тату больше нет ни у кого и у меня тоже оно исчезло!

   -He's right, you have to change. Chaos will destroy the kingdom!-поддержал Ярослава Марк.

   Его Мишель понимала и без переводчика. В свое время английский учил в специализированной школе.

   Мишель скрипнула зубами.

   Дева вод обманула. Использовала и выбросила,сучка,как тампон!

   Впору волком выть!

   -Марк,я не королева и даже не женщина!

   Марку она рассказала о себе все без утайки.

   -У каждого есть свои недостатки.-хмыкнул валет крестей.

   -Хватит хохмить!Я солдат,рядовой солдат! Мне самому командир не помешал бы!

   Чернокожий усмехнулся.

   -Это приглашение в постель? В сексе тебе никто не откажет,ты такая лапочка-секси,следует признать!

   Мишель тут же показала ему средний палец.

   -Не дождешься!

   Марк продолжил уже серьезно.

   -Кроме тебя некому,Мишель,смирись и тяни свой груз.Кто-то должен быть наверху, чтобы внизу божий страх не забывали!

   -Какой я могу внушить страх,о чем,ты?!Вот-Ярослав-готовый король! Стража ему подчинена,все его знают и уважают!

   Первый валет замотал головой.

   -Ne, na tuto otazku neni mozne!

   Перепуганных жителей собрали на площади и на пяти языках оповестили о том что королевством пик правит королева Мишель. Игры больше не будет и магия Саргона иссякла. Горожане выслушали новость и разошлись по домам в полном обалдении.

   Утром к Мишель в спальню ворвалась взъерошенная Клер и затараторила:

   -Michelle, que je suis mort! Je suis alle! Et vous? Eh bien, parle, parle! Ni suis-je si malheureux?

   -Беда мне с тобой, подруга.Ну чего кричишь? Что страшного случилось?

   У Клер пошли месячные .Такой результат от событий Мишель совсем не ждала.

   "Значит теперь все пойдет как на Земле- болезни, роды, дети и все такое?!"

   За завтраком Мишель собрала малый совет с участием Ярослава и Марка Поставила в известность.

   -Ну что вы ухмыляетесь, как придурки?!

   -Это же прекрасно, милая! У меня будут дети!Хочу сыновей-двух,трех! Хочу от тебя!- захохотал чернокожий.

   -Иди ты к черту, Марк, не сходи с ума! Люди к этому не готовы- это кошмар какой-то! У нас нет врачей, нет лекарств!

   -Не надо истерик, Мишель! Обходились же наши прабабки как-то. А врачи найдутся. Я ,например, закончил три курса в Йеле.

   -На медицинском?

   -Да.

   -Обалдеть...

   Ярослав рассказал что за сутки в город вернулось три дюжины стражников. Патрульные потеряли всех слорсов.Исчезли загадочным образом и те тридцать штук что стояли в конюшнях.

   -Они исчезли ночью, просто пропали!

   -У нас не осталось кавалерии?Какой же патруль в таком случае?

   -Есть лошаки,но они мелкие!

   -Лучше мелкие чем никакие!-отрезала Мишель.-Пусть пересаживаются на лошаков.

   -Люди дезертируют,моя королева.Просто снимают форму и не приходят на службу.

   -Надо призвать желающих.Чем-то привлечь.Есть же среди горожан бывшие военные или полицейские?

   -Чем их привлечь?

   -Льготами,деньгами,формой-чем привлекают обычно на службу?

   В конце концов-сколько жителей в городе и окрестностях? Сколько в городе у моря?

   Ярослав пожал плечами.

   -Nikdo nevi. Nikdy nepovazoval...

   -С этого надо начинать.Кроме того,определить запасы оружия и продовольствия в замке и в городе.Обеспечить охраной наших людей.

   -Может быть все свезти в замок?

   -Оружие-пожалуй,но раздавать продукты по карточкам?Как в войну?Зачем мне такая тягомотина?

   -Кто владеет едой-тот владеет властью!-ухмыльнулся Марк-С голоду бунтовать никто не будет!

   -Ты думаешь что будет бунт?

   -Его не избежать-люди пока перепуганы,вскоре от перемен они обозлятся как псы и пойдут срывать злость на тебе.

   -Хорошая перспектива-почему на мне?

   -Из-за тебя все началось: смерть короля и туза пик,все эти перемены.Ты королева-ты за все в ответе.

   Мишель стало не по себе.

   -Марк,я все рассказала только вам двоим.Вы что ,не держите языки за зубами?

   -Мы немы как катафалки,моя королева!

   -Вовсе я не твоя королева, Марк! - фыркнула Мишель-У крестей есть своя дама и король тоже!

   Марк поднял руки.

   -Умолкаю.Ты решила на меня пообижаться и я с этим бороться не в силах.

   Мишель перевела дух.

   Ярослав сидел молча,разглядывая скатерть.Марк дружелюбно улыбался.

   "Что это я на него наехала? Вот расстервозничалась!"

   -Извини,Марк,я не в своей тарелке эти дни.

   -Ничего,проехали.Хочешь займусь учетом оружия и продовольствия.Заодно и всех посчитаем.

   -Каким образом?

   -Есть идея.

   Мишель позвала даму пик Сандру и на ломаном немецком языке поручила ей вместе с другими дамами составить списки всего дворцового штата от двойки до десятки. Пусть жеманные красотки потрудятся!

   Дам осталось десять.Включая еще живую Вертину.Бывшая первая дама лежала без сознания в своей комнате под присмотром горничных.Ей меняли повязки и ждали чем обернется-вытянет ли она?

   Мишель было неприятно об этом думать,но она желала ей смерти.Если выживет-что делать? Судить за убийство короля Рудольфа? А что она сможет предъявить в качестве доказательства? Вертина-неудобная свидетельница,очень неудобная!

   Мишель обновленным взглядом посмотрела на королевский двор.Надо уволить к черту этих бездельников! Зачем этот двор и штат прислуги?! На какие шиши его содержать?! Благословения Саргона теперь обернулись обычными серебряными монетками.А откуда они берутся?

   Она нашла в северной башне казначея- десятку пик по имени Стефан.

   Он говорил по-русски и очень хорошо,только с легким горловым акцентом.

   Казначей поклонился.

   -Откуда вы так хорошо знаете русский язык?

   -Из лагерей генералиссимуса Сталина...

   Мишель наморщила лоб.

   "Про Сталина она помнила что-то смутно...ГУЛАГ,Солженицын...В школе вроде проходили...

   -ГУЛАГ?

   -Он самый.

   Казначей выложил весь расклад.

   Подчиненные его возили из горного рудника серебро и здесь,во дворце чеканили монету.Деньги выдавались раз в десять дней по спискам страже и слугам.

   Казначей предъявил толстенную книгу прихода и расхода.В казне имелось полтора миллиона благословений.

   Мишель перевела дух.По крайней мере деньги имелись.

   Едва накрыли стол к обеду,как явилась делегация мясников и пекарей из города.

   Люди встревожены слухами о том что королева собирается конфисковать запасы муки и копченостей.

   Мишель успокоила всех ,но похоже по глазам горожан,не до конца.

   После обеда Мишель с Ярославом проинспектировала казармы стражников. Она понимала что как самозванка без опоры на вооруженную силу не продержится у власти и пару дней.Твердо она могла положиться на Марка и его людей,а вот что в головах стражников- попробуй узнай!Прежний порядок рухнул,если найдется решительный валет, ользующийся авторитетом-ее песенка будет спета.Подвал,эшафон-все легко может повторится!

   Стражники все были заняты делом,никто не бездельничал. Две дюжины тренировались в езде на лошаках.Две дюжины занимались уборкой помещений.Пятая дюжина стояла на карауле в городе и дворце.Как и говорил Ярослав,дюжины поредели.

   Любопытствующие и настороженные взгляды сопровождали королеву повсюду.

   Вечером Сандра и Марк представили списки.

   В штате дворца оказалось девяносто восемь человек.В городе почти три тысячи горожан.

   -Вы-молодцы!Такой стремительной переписи населения я еще не видела!

   С Сандрой все просто,а ты Марк? Как удалось?

   -Мои парни распространили слух что каждому кто явится и внесет себя в список, оролева выдаст премию-десять благословений.Все явились как шелковые! Чтобы хитрецы не лезли повторно,большой палец правой руки мазали сажей и напротив имени ставили отпечаток.

   -Но все говорят на разных языках!

   -Мои парни тоже.Языков не так уж и много,примерно тридцать в городе.

   -А как ты общаешься со своими парнями?

   -Язык жестов.

   -Как у глухонемых?

   -Верно!Ты догадливая малышка.

   -Не называй меня так!

   -Слушаюсь,королева Мишель!

   -Ох,Марк,чтобы я без тебя делала?Постой,ты посулил горожанам деньги и обманул их!-встревожилась Мишель."Вот и повод для бунта!"

   -Все без обмана,наличные выдавались сразу же.Я достаточно обеспечен,ты же знаешь?

   -В итоге я тебе должна около тридцати тысяч благословений?

   -Если быть точным-двадцать восемь тысяч сто шестьдесят.

   -Я распоряжусь чтобы казначей выдал тебе их.

   -О,кей,как пожелаешь!

   -Научи меня языку жестов.

   -Это не так быстро делается.Но если хочешь,вечером я зайду к тебе и мы позанимаемся.

   -А сейчас?

   -Сейчас нужно проинспектировать те запасы оружия что я забрал по распискам у четырех твоих оружейников.

   -Распискам?

   -Вот,прошу!

   Марк выташил из кармана свернутый в рулон лист бумаги.

   -Ого!

   -Хватит чтобы вооружить половину мужского населения города.

   -И сколько они хотят за это?

   -Часть оружия была ранее заказана и оплачена казной,остальное запасы.Примерно тысяч на сто серебрянок.

   Мишель вздохнула."А не проворачивает ли за ее спиной ловкий Марк свои делишки?"

   -Откуда эти цены?

   -Цена предварительная.Ее можно сбить,я уверен.

   -Хорошо бы.

   "Так никакой казны не хватит...."

   Оружие из города было сложено в восточной башне под охрану стражников из дюжины Ярослава,самых доверенных.

   Уже на закате Мишель вышла в парк,дошла до фонтана,окунула кончики пальцев в струи воды.

   Тихий вскрик привлек ее внимание.

   За живой изгородью у розовых пышных кустов стояла Клер и сдвинув брови разглядывала свой палец с каплей крови на кончике.

   -C'est la meme merde, ca fait mal!

   Слово мерд/дерьмо/ Мишель поняла и без переводчика.

   Она обняла подругу за плечи и с улыбкой сунула ее пострадавший палец в свой рот.

   Клер удивленно распахнула глаза.

   -Вот,сейчас все пройдет...

   "О боже,откуда у нее эти крестьянские привычки!"

   Женский голос прозвучал в голове Мишель внезапно.

   Догадка поразила ее как молния.

   Долго не размышляя,она вынула из ножен на поясе кинжал и кольнула свою левую ладонь.Протянула Клер.

   -Buvez le sang de quelqu'un d'autre, c'est degoutant!

   "Что она задумала!?Фу-у!"-буркнул голос в голове Мишель.

   -Плиз! Ну не будь тупой дурой,Клер! Прошу тебя!

   "Своими странностями она меня с ума сведет!"-сообщил женский голос.

   Косясь на обнаженный кинжал,Клер сморшилась и слизнула каплю крови с ладони Мишель.

   "Довольна?"

   "Очень!"-мысленно ответила Мишель.

   Клер открыла рот и смешно вытаращила глаза.

   "Я слышу тебя!Слышу! О,боже!"

   В поисках подруги Ярослав зашел в парк и нашел Мишель с Клер,сидящих на садовой скамье рядом .Увидел их, молча глядящих друг другу в глаза,взявшись за руки. Нахмурился.

   Мишель поднялась на встречу валету.

   -Хочу предложить тебе присоединиться к нашему общению?

   -Co presne mate na mysli?

   Уговорить первого валета поделится кровью оказалось не трудно.

   Когда Марк постучал в дверь комнаты Мишель/она вопреки настояниям друзей , сталась в комнате дамы,не желая жить в комнатах короля Рудольфа/ ,то с разочарованием обнаружил Мишель не одну,а с Ярославом и Клер. Пили чай и молча переглядывались ,как заговорщики.

   -У вас есть тайны от меня? Разве между друзьями такое возможно?!

   Мишель улыбнулась.

   -Ты очень проницательный для черного парня!

   Теперь взаимных тайн у нас не будет.Если захочешь.

   Услышав об открытии Мишель,Марк сел на диванчик и почесал затылок.

   -О таком я не слышал.Но Саргон ушел,откуда эта магия?

   -Магия эта от Девы вод,хозяйки Хейи.Стражники проходят обряд братания кровью со слорсом,вернее это было раньше.Слорсы-существа имеющие связь с Девой,это совершенно ясно!Я решилась на опыт и вот результат-мы можем общаться между собой легко и незаметно для окружающих!

   Ты присоединишься к нам?-вкрадчиво спросила Мишель.

   Марк покрутил шеей,словно ворот рубашки внезапно стал ему тесен,обвел взглядом присутствующих и махнул рукой.

   -Давайте ваш кинжал,вампиры! Будем пить кровь!

   На следующий деньЯрослав пришел сразу после завтрака.

   Мишель как раз распределяла обязанности по двору между дамами. Назначенная первой дамой-Клер поглядывала на подчиненных свысока.

   Дамы увяли и сникли.Ничего хорошего для себя от такого оборота они не ждали.И правильно делали!

   Валет приветствовал дам поклоном.

   "Прибыли еще три дюжины стражи.С ними вместе валеты Лоран и Марк.Они втайне шепчуться о чем-то с другими валетами.Похоже зреет заговор."

   "Что делать?"

   "Опередить их!"

   Мишель попросила Ярослава собрать в большом зале замка всех стражей,вместе с валетами.

   Она вошла к ним одетая в черный мундир валета и взгляды почти восьми десятков мужчин скрестились на ней.

   Она знала что мундир этот ей идет и подчеркивает женственность и гибкость фигуры.

   "Пусть пяляться,лишь бы не бунтовали!"

   Вопреки настоянию Марка, не взяла с собой оружие.

   "Я не должна показывать что боюсь их!"

   Пробежала взглядом по лицам,увидела знакомых,едва заметно улыбнулась Барку. К сожаленью с ним теперь не поболтаешь. Родной язык Барка совсем не похож на земные языки!Осталось побрататься кровью....

   Ярослав сделал знак. Из боковой двери вышла горничная Дженни,в прошлом шестерка пик.Серенькая,невзрачная мышка.Увидела что все взгляды обращены на нее и сьежилась,втянула голову в плечи.Похоже что она собиралась удрать.

   -Дженни,подойди сюда,смелее!

   Девушка затравленно оглянулась на Мишель.

   -Иди же,без тебя я не справлюсь с такой толпой мужиков!

   Дженни робко улыбнулась.

   Шаг ,другой и она рядом.

   -Ваше величество...

   У серой мышки Дженни оказался природный дар:стоило ей поговорить полчаса с любым человеком и она начинала говорить на его языке,пусть не бегло,но понятно.

   Мишель тут же решила произвести девушку из горничных в личные переводчики.

   Дженни бегло могла сейчас болтать на дюжине языков.По мнению Мишель для общения со стражниками этого достаточно.

   -Я собрала вас для того чтобы объявить об изменениях.

   Стражи больше не будет!

   Люди в зале глухо зароптали.

   -Я учреждаю королевскую гвардию!

   Возгласы удивления.

   Дженни стрательно тараторила перевод.Гул голосов нарастал.

   -Все желающие в нее поступить-пройдут через комиссию во глава с валетом Ярославом.Теперь он не валет-он полковник и командир гвардии.

   Ярослав коротко кивнул.

   -Тату больше нет и от вас зависит кем вы будете-рядовыми,сержантами или офицерами!Жалование увеличивается в три раза!

   -После двадцати лет выслуги каждому ветерану будет предоставлена возможность уйти в отставку и пенсия!

   Смятение овладело присутствующими.Их поманили перспективами выслуги и пенсий-это хорошо,но как-то все сложиться? Привычный порядок ломался.

   Если раньше о пенсии или переходе на должность валета можно было и не мечтать-то теперь...

   "Они еще не знают что магия Саргона уже не будет лечить раны и продлевать жизнь!"

   Мишель переглянулась с Ярославом.

   "Им есть теперь о чем подумать!"

   "Внимание! Началось!"

   Через толпу стражников прямо к Мишель продвигалась сплоченная группа .Во главе валеты Лоран,Марк и Карл.Следом около дюжины стражников.

   "Не так уж их и много!"

   -Stand at attention!-крикнул Ярослав,выхватив из за пояса револьвер.

   Бунтарей это не остановило.Мишель видела что основная масса стражников не присоединилась к ним и ожидала развязки.Люди Ярослава,Барк и еще несколько , ытались пробиться вперед,пуская в ход кулаки.Завязывалась драка...

   -Down with the whores!

   -Musimy prawdziwy krol! Jaroslav szesciu dziwki!

   Слово "шлюха" Мишель уловила.Она подняла руку,призывая к тишине.

   Ее жест вызвал презрительные гримасы и новые порции оскорблений.Переводчица Дженни юркнула под стол.

   "Пора,Мишель,ты с ними заигралась!"-прозвучал голос Марка.

   "Давай!"

   Дверь через которую вошла Дженни,распахнулась,в проем,во фланг мятежникам выкатился многоствольный пулемет на колесном станке.Парни Марка моментально взяли мятежников на прицел.

   По толпе прокатилась тишина.

   Лоран,понимая, что проиграл,бросился к Мишель,выдергивая шпагу из ножен.

   Щелкнул выстрел.Валет споткнулся.Ярослав еще дважды выстрел, практически в упор.Лоран упал лицом вниз и больше не шевелился.

   Вот теперь стало тихо.

   -Mark i Carl byles aresztowany za dzialalnosc wywrotowa! zlozyc bron!\Марк и Карл-вы арестованы за мятеж!Сдать оружие!-крикнул Ярослав,наводя ствол на валетов.

   Стражники его дюжины помогли валетам освободится от оружия.Их людей оттеснили в сторону.

   В зал вошел Марк с пятью парнями,вооруженными револьверами. Арестованных вывели.Под телом Лорана копилась кровавая лужа.

   Мишель подняла голову.Она постаралась чтобы голос не дрожал,а был звонок и силен.

   -Мятежники будут направлены в рудник! Прочие должны вернуться в казармы!

   Ярослав тут же назначил Барка на место Лорана.Вместо валетов Марка и Карла назначил своих людей.Стражники,а ныне гвардейцы выходили из зала,косясь на пулемет и улыбчивых мулатов-пулеметчиков.

   -Прикажи повесить мятежных валетов .

   -Я не хотела бы начинать с казней.

   -Казнив их,ты проявишь силу.Помиловав-слабость.Власть не может быть слабой-это ей противопоказано!

   -Что еще? -Выходит так,что моя власть держится на твоем пулемете?

   Марк пожал плечами:

   -Всякая власть-условность.Выбрали тебя,назначили или ты родился в августейшей семейке-все равно! Пока народ согласен терпеть твою власть-она у тебя есть. ерпение народа кончается-кончается и власть.

   Демократия очень удобный в этом плане инструмент управления.Через выборы элита рвется наверх,топя и отпихивая друг друга.Смена власти,чем чаще тем лучше!Иначе загнивание власти,страны,паралич воли народа и элиты.Если нет стимула и возможности подняться наверх-жизнь для многих теряет смысл и остроту.Смена властей порождает иллюзию перемен.Все довольны.

   -Рассуждаешь ты складно,но мне твоя теория не поможет! Мне нужен дельный совет.

   -Назначь выборы городского совета.Учреди в городе должность шерифа.Пусть сами горожане выбирают и содержат свою власть-тогда весь негатив обернется против выбранных властей,а ты будешь всего лишь арбитром .

   -Вы,американцы помешены на демократии! С чего ты взял что это сработает?

   -Сработает,не сомневайся!Ты избавишься от головной боли с городским управлением.

   -А в селениях?

   -То же самое.

   -Если все выберут себе властей,то зачем буду нужна я?

   -Ты будешь устанавливать правила игры и следить за их соблюдением всеми.Как спортивный арбитр.

   -Эта роль больше подошла бы тебе.

   -Я не местный,чужак.Кроме того я ленив!

   Марк взял яблоко из вазы и с треском вонзил в него зубы.

   -Ты мудро поступила,назначив Клер первой дамой и фактически правительницей дворцового хозяйства.Она умная,волевая и знает во дворце все ходы и выходы,знает кто чем дышит.У нее все будет прекрасно работать и крутится.

   -Я думаю что такой большой двор мне не нужен.

   -Девяносто восемь человек -это совсем немного!-засмеялся Марк.-На этом деле ты не съэкономишь! И самое главное-дворец не твоя собственность!"Такой большой двор мне не нужен!"-ты вошла во вкус королевской власти?

   Мишель чертыхнулась.

   -Я имела в виду-ни к чему столько бездельников содержать!Хватит ловить меня за язык!

   -Интересное выражение,надо запомнить.

   Мишель подошла к бывшему валету. Ей очень хотелось коснуться его плеча,руки... ак-то выразить приязнь и благодарность.Не в щечку же его целовать?

   "Он моя главная опора."

   -А серьезно,Марк,как долго ты будешь у меня гостить?

   Не ухмыляйся так!

   -Пока не выгонишь.

   -Ты приехал в королевство пик только ради меня?

   -Именно,так.

   Марк вежливо раскланялся.

   -Хочешь стать королем пик?

   -Упаси бог! Если только -принцем-консортом?

   "Опять за свое!"

   -Что творится на Саргоне теперь? Меня проклянут если узнать причину перемен!

   -Что творится? Нет тайн,моя королева!

   В королевстве червей власть перешла в руки короля Лисма.Бартольди лишился магии,а заодно власти и головы.Король Лисм развлекается казнями сторонников покойного мага уже два дня.

   В королевстве крестей все спокойно.Да...Вот только упала башня Дорна.

   -Упала?

   -Моментально,моя королева! Саргон унес магию и магические силы державшие башню также прекратили действие.

   -А Доран и Валерии?

   -В руинах нашли только обезображенные останки и то на самом верху.

   -Жаль...

   -Мне тоже. В королевстве бубен завязалась междоусобица. Тристан куда-то скрылся. Его ищут фурии Лукреции. Мечтают натянуть его шкуру на барабан или абажур. Наш друг-Антонио,ловит рыбу и мечтает о некой даме пик.

   Мишель с облегчением рассмеялась.

   -Признайся, ты все фантазируешь?

   -Нет, все истинная правда.

   Марк выкинул огрызок в окно и сел на подоконник.

   -У меня в повозке с собой привезено радио. Во всех королевствах у меня есть доверенные люди и информацию я получаю очень быстро. Азбука Морзе не такая уж сложная штука!

   -Про радио ты мне не рассказывал.

   -А ты и не спрашивала.-нахально отбрил негритос ,покачивая начищенной туфлей.

   Возмущенная Мишель подыскивала достойный ответ,как вдруг в дверь быстро постучали.

   -Да.

   Мгновенно вошел взбудораженный Ярослав.

   "Новости, Мишель! Удивительные и ужасные!"

   Патруль высланный в сторону гор встретил жителя деревни Лович. Он уверял что на деревню напали воины на слорсах верхом. В броне с пиками. Убили всех ,кто попался на пути и угнали скот.

   Командир патруля немедленно направил в город на холме вместе с одним из гвардейцев этого самого селянина,а сам направился со всеми людьми в Лович.

   Поднявшиеся на горный склон гвардеец по имени Дол и селянин Мирт увидели как на патруль налетели из ущелья воины на слорсах.За минуту вся дюжина была переколота и затоптана в пыль.

   Неизвестные враги не стали преследовать Дола и Мирта,а убрались обратно в ущелье.

   Конники носили юбки, панцири цвета золота и такие же сияющие шлемы с гребнями. Копьями своими они орудовали очень ловко.

   Гвардеец и селянин болтали на перебой. Гвардеец на английском,селянин на неизвестном Мишель языке. Морды перепуганные у обоих. Еще бы! На Саргоне начали убивать по-настоящему! Не в Игре!

   Дженни с грехом пополам переводила.

   Кроме Мишель в допросе принимали участие только Марк и Ярослав.

   Впрочем ,о происшествии уже болтали по всему городу. Дол и Мирт по дороге во дворец рот на замке не держали.

   Мишель поблагодарила мужчин за важные новости и приказала выдать каждому по 10 монет.

   "Я этого и ждал."

   "Марк,так выходит что те оборотни не лгали? За горами есть воинственные и многочисленные племена?"

   "Воинственные-да,но вот многочисленные ли? Нужна разведка!"

   "В темноте посылать разведку глупо!Уже звезды видны на небе!"-возразил Ярослав. Рано утром направим к горам людей."

   В комнату без стука вбежала взволнованная Клер.

   "Быстрее! На стену! Пожары по всей долине!"

   С самой высокой северной башни долина далеко видна днем. Ночью она обозначилась заревом пожаров. Горели селения. Те что ближе к горам вспыхнули первыми. Потом зарево начало подниматься над другими.

   Стиснув кулаки Мишель смотрела на то как долина покрывается пятнами пожарищ....

   Пятьдесят гвардейцев во главе с Ярославом и почти все люди Марка забрав лошаков ,поскакали навстречу пожарищам и неизвестному врагу.

   Барк со своей дюжиной взял под охрану городские ворота. Спешно вооруженные слуги охраняли стены и ворота дворца.

   Пулемет Марка по настоянию Мишель установили над городскими воротами, на башне чтобы держать под обстрелом единственную ведущую в город дорогу. С отъездом друзей Мишель ощутила себя потерянной в лесу глупенькой девочкой или, блин, мальчиком! На душе кошки скребут.

   Первые беженцы появились на рассвете. Мужчины и женщины шли группами, неся скарб на плечах с факелами в руках. Мужчины вооружились чем попадя: косы, топоры, вилы.

   Толпа ,человек в триста скопилась у ворот и требовала их впустить в город. Стоны, слезы, причитания, угрозы.

   Бледная и несколько отупевшая от бессонной ночи ,Мишель смотрела на это ор сверху не долго.

   Приказала позвать сержанта.

   Пришел Барк.Коротко поклонился,строго по уставу.

   Мишель толкнула,дремлющую у стены Дженни.

   -Барк,прикажи открыть ворота.Пусть войдут.

   -Они вооружены.С перепугу всякого могут наворотить.-затараторила перевод девчонка.

   -Пусть свой инвентарь оставят за воротами.Это наши люди-мы должны дать им защиту.

   Селян впустили в город. И разрешили расположиться на рыночной площади.

   Люди эти оказались жителями деревни Осиновая падь.Староста доложил что люди в мундирах стражников подняли их среди ночи и велели идти в город. Вот они, все как один...

   "Врет,плут! В той деревне народу в два раза больше.Остальные конечно же со скотинкой своей в лес спрятались.Ни одной коровы не вижу!"-поделилась мыслями Клер.Она принесла сама для Мишель завтрак.

   "Зачем тебе корова?"

   "Молоко утром во дворец привозили из Осиновой пади."

   "Черт с ним,с молоком! Не хочу ничего!"

   "Тебе нужно отдохнуть.Не мучай себя.Барк знает дело.Иди,поспи."

   Идти во дворец через весь город сонная Мишель отказалась и в ближайшем доме ей постелили постель в комнатке на втором этаже.На первом этаже разместились два гвардейца и стрелок Марка-рыжий,конопатый,худой парень по кличке Шляпа.Физиономия у Шляпы была невозможно деловая и наглая,а на поясе в кобурах два револьвера. Изображал из себя крутого ганфайера... Шляпа конечно у этого стрелка него имелась -засаленная до блеска, с широкими полями.

   Марк уезжая сказал, что Шляпа надежен как патентованный сейф.

   Тем не менее, ложась на постель ,не снимая мундир валета,Мишель сунула под подушку револьвер.

   Темно и холодно.

   Разве такое бывает во сне?

   Мишель шевельнула руками, неудобно задранными выше головы. Они привязаны...Ноги тоже...

   Холодея от страха, она поняла, что лежит на спине, привязанная к деревянному косому кресту, в той же позе, что когда-то Клер. Также как Клер она лежит голой. Мишель тщетно дергала ногами и руками. Привязана на совесть.

   -Эй! Есть тут кто?

   Голос ее отразился эхом от стен. Тихо и темно.

   "Это не сон? Кто меня сюда притащил? Мятеж? Заговор?"

   -Помогите!

   От тихого смеха в ответ, Мишель не смогла сдержать испуганного вскрика.

   -Кто здесь?

   Вспыхнул свет.Робкий, небольшой источник света в большой комнате. Словно зажгли фонарь.

   Мишель приподняла голову. Со стороны раздвинутых ног к ней подходил человек. Светлый человек с квадратным фонарем в руке.

   Светлый потому что голый.

   Мишель закрутилась, дергая руками и ногами.

   С фонарем между ее ног подходил голый Саргон.

   Его тугой животик коснулся внутренней стороны бедер Мишель. Она поджала живот и попыталась отодвинуться...Тщетно.

   Саргон поднял повыше фонарь, наслаждаясь испугом жертвы.

   -Привет, шлюха!

   -Я не шлюха! - дрожащим голосом ответила Мишель.

   Саргон расхохотался.

   -Разница между шлюхой и честной женщиной лишь в том, что шлюха дает всем, а честная-одному, ну еще двум-трем!

   -Что тебе надо?

   Саргон перестал ухмыляться.

   -Торопишься приступить к делу? Хорошо, не будем тянуть резину.

   Его рука по-хозяйски опустилась между ног Мишель.

   Она вскрикнула от омерзительных прикосновений к самому интимному...

   "Он хочет меня изнасиловать?!"

   Она сжала зубы и подавила крик, рвущийся из груди.

   Саргон небрежно и грубо ласкал ее. Она молчала, даже когда ощутила его палец внутри себя...

   -Что же ты не кричишь?

   Он ущипнул ее за нежную кожу у половых губ и добился вскрика.

   -Дева вод далеко и ей на тебя плевать. А вот ты мне задолжала, девка!

   Ты решила, что раз я ушел с Саргона так и ты для меня не доступна?

   Игры нет, но я вас всех сюда привел! Вы все мои куклы! Понятно?

   Он ущипнул еще раз.

   Мишель закусила губу. Слезы сами потекли из глаз.

   -Понятно?

   -Да...

   -Хорошо. Чтобы ты меня не забывала, ночами я буду тебя развлекать.

   "Так это все же сон..."

   -Сон. - Согласился Саргон. - Такой же сон, как и моя Игра, которую ты загубила, шлюха!

   -Я не шлюха!

   -Будешь. Эй, парни, она ваша!

   Из темноты со всех сторон появились голые мужчины. Их руки, холодные, горячие, шершавые, как щупальца мерзкого монстра заскользили по телу Мишель. Они, сопя, толклись вокруг и гладили и мяли ее тело. Щипали за груди. Лица слились в одно пятно....

   Мишель зажмурилась. Ее колотила дрожь, и зубы выбивали морзянку.

   "Это сон, это только сон...Я проснусь и все закончиться....Хочу проснуться! Господи, я хочу проснуться!"

   Когда в нее вошел первый, она не выдержала и завизжала во все горло....

   Мишель подскочила на постели и села, судорожно сжав колени. Ломило низ живота. Во рту сухо, а грудь и спина мокры от пота.

   "Надо было снять одежду".

   Она нащупала револьвер под подушкой.

   Ставни на окне прикрыты и потому сумрачно.

   "Это был только сон. Всего лишь сон...Или это новая Игра?"

   Она укусила себя за палец. Боль ,такая же реальная как во сне...

   В дверь постучали.

   -Кто?

   "Это я, Клер. Я слышала ты кричала?"

   "Это сон, дурной сон. Входи."

   "Дверь закрыта изнутри."

   Мишель шагнула к двери и ощутила со стыдом и страхом, что описалась. Штаны были мокрыми, неприятно липли к бедрам между ног.

   Она обернулась. На постели темное пятно.

   Она быстро спустила до колен штаны и с содроганием убедилась в своей догадке.

   "Ну вот, на хрен сомнения, я - женщина! У меня месячные..."

   Клер суетилась вокруг Мишель, а та ревела в три ручья.

   "Не плачь, глупая, это же все так естественно!"

   "Я мужик, как ты не понимаешь?!"

   "Ты девушка, привыкай к этому."

   Приведя себя в порядок, сменив одежду валета на платье, угрюмая и подавленная Мишель, отказавшись от обеда, поднялась на городские ворота. И горожане, и крестьяне, толпящиеся на улицах разглядывали королеву без стеснения и почтения.

   Руки чесались, вытащить из за пояса револьвер и пристрелить пару - тройку наглецов.

   От тяжелого взгляда Мишель люди шарахались в сторону, даже охране не приходилось очищать ей дорогу.

   Барк доложил, что за последние часы пришло еще около тысячи селян. Эти явились со скотом: коровы, козы, куры в клетках.

   Их разместили на склоне горы, на лугу рядом с обрывом, чтобы было, где пасти животных.

   "Это не надолго, потом траву сожрут. Чем кормить стадо?"

   Сена для слорсов не запасали по известным причинам, а для лошаков запас имелся совсем малый свежего сена.

   При свете дня пожары в долине обозначились столбами черного дыма.

   В сторону гор дым стоял сплошной стеной.

   От Марка и Ярослава не было вестей.

   "Клер, я видела дурной сон!"

   "После обеда сон можно говорить-не сбудется."

   Мишель все рассказала подруге.

   Клер в шоке некоторое время даже не могла слова выговорить. Карие глаза округлились, как и губы.

   "За что он так тебя?"

   "У нас с ним давняя взаимная симпатия."

   Пришлось рассказать Клер про игру Хейо-девы вод и Саргона в борьбе за власть над миром.

   "Хейо использовала тебя и Саргон должен это знать! Помолись ему, прошу тебя!"

   "Мне нужна Хейо, чтобы заручиться ее поддержкой! Саргон мои мольбы не будет слушать!"

   "А если опять во сне..."

   "Ни слова больше! Я сама трясусь от страха! Идем во дворец!"

   Мишель уйти не удалось.

   Крики ужаса там, за стенами, привлекли ее внимание.

   По дороге, бросая пожитки, бежали селяне,то и дело оглядываясь. Топот копыт.

   Из-за поворота выскочили всадники. Оскалившиеся слорсы несли на своих спинах воинов в сияющих панцирях и шлемах. Черные гребни на шлемах, пики опущены вниз. Десять, двадцать, сорок...Конница вырывалась на дорогу потоком.

   Всадники догнали селян мгновенно. Вопли ужаса сменились криками боли и агонии. Слоры рвали людей зубами, а всадники ударами коротких пик убивали всех на своем пути.

   -Закройте ворота! Стреляйте! Быстрее!

   Смуглые пулеметчики таращатся испуганно. Мишель подскочила к пулемету и поняла их заминку. Бегущие селяне закрывали собой первые ряды атакующих.

   Мишель, оттолкнула стрелка, схватилась за ребристые рукоятки и, приподняв ствол, нажала обоими большими пальцами на спуск.

   Пулемет оправдал ее ожидания. С грохотом машина выплюнула струю свинца, сшибая всадников на землю сначала в задних рядах, потом ближе.

   -А, б....не нравится! - орала Мишель, водя стволом пулемета.

   Всадники в блестящих доспехах улетали в пыль под ноги беснующихся, раненых слорсов. Затор из мертвых и раненных остановил напор конницы.

   У всадников оказался опытный начальник. Бросив прорвавшихся к стене людей, они развернули слорсов и скрылись за поворотом.

   Со стены стрелки и гвардейцы тут же устроили стрельбу по всадникам погнавшимися в азарте за селянами. Они мгновенно сообразили, в чем дело и, уйдя под стену в мертвую зону, проскакали вправо, скрывшись в зарослях ивняка на склоне горы.

   На дороге и под стенами ползали стонущие и кричащие люди. Но неподвижных тел куда больше. Светлые одежды в красных пятнах...

   Барк с арбалетом в руке подскочил к Мишель.

   -Bn thang lad th? rea n? phwk ?hea th?ng?md! Th? lalay ?? d? l? ?a!

   "Без перевода все ясно, вон как глаза азартно блестят!"

   -Никакой погони! - отрезала Мишель. - Надо подобрать раненых и убитых. Найди мне хоть одного всадника! Живым!

   Мишель нагнулась и вытащила за ногу из под широкой лавки дрожащую Дженни.

   -Переводи, мартышка,мать твою!

   Голос у Мишель дрожал, но это был не страх, а боевая злость, азарт и кураж.

   "Кого бы еще убить?"

   С револьвером наготове, путаясь в длинной юбке, Мишель шла через лужайку, обходя мертвые тела. Барк не отставал. Шляпа шел справа впереди на пять шагов, вынув оба револьвера из кобур.

   Клер осталась мучится на стене. Время от времени ныла в тревоге.

   "Вернись, ну опасно же! Не будь дурой, Мишель!"

   Вокруг суетились селяне, отыскивая раненых относя к городской стене мертвых.

   На половине дороге Мишель остановилась. Впервые здесь она видела мертвых слорсов. Окровавленные туши с вытянутыми в агонии ногами ,с оскаленными пастями...


   "Это все моя работа..."

   На удивление мертвых всадников обнаружилось всего пятеро.

   Единственного раненого нашел Шляпа.

   Кровавый след тянулся от дороги к кустам.Далеко не уполз.

   Увидев их, раненый зашипел как змея, рука цапнула слабо за меч на поясе и тут же обмякла.Голова упала в траву.

   -Без сознания, гаденыш.

   От потери крови раненый был в обмороке. Смазливый светловолосый юноша, лет двадцати, стройный с красивыми гладкими ногами.Штанов всадники не носили.

   На щеках юноши нет щетины и усы еще не выросли. Волосы курчавые до плеч.

   Две пули попали в ногу выше колена. Кровь еще струилась,но кость вроде бы не повреждена.

   Мишель стребовала ремень у Шляпы и перетянула раненому ногу выше раны.

   "Может еще удастся спасти и разговорить красавца."

   "Он симпатичный? Молодой?"

   Клер хотела все знать подробно.

   "Увидишь сама!"

   Дальше,вниз по дороге Мишель идти не решилась. Вернулась в город,за стену с пленным, которого тащили два гвардейца.

   Пленника отнесли в комнаты короля Рудольфа. Лекарь стражников не успел еще уйти к воротам, а может и не очень спешил.

   Он осмотрел ногу, похвалив, Мишель за жгут. Пули прошли навылет. Раны промыли, зашили и наложили повязку с дренажем.

   После этого Мишель отослала лекаря к воротам. Там для городских лекарей работы было много.

   У кровати рядом с раненым остались Клер и Мишель.

   "Симпатичный мальчик".

   "Ох, Клер! Сколько же у тебя было мужиков?"

   "Не считала".

   Парижанка легкомысленно пожала плечами и рассмеялась.

   "Ты все еще меня ревнуешь? О-ла-ла! Мишель, предупреждаю-к женщинам меня не тянуло никогда!"

   Мишель чертыхнулась.

   "Надо снять с него панцирь, у него жар и дышать тяжело! Помоги."

   Расстегнув ремешки на плечах и на боку, девушки сняли тяжелый литой панцирь. На нем имелись две отметины от пуль. Мягкие свинцовые пули не пробили бронзу.

   Под панцирем оказалась туника тонкая, зеленого цвета. Ее край торчал из под панциря и казался юбкой.

   "О!"

   Влажная от пота туника облегала совсем не мужскую грудь. Округлые грудки второго размера...

   Подруги переглянулись.

   "Это девушка?"

   "Против нас воюют амазонки?"

   В четыре руки раненую раздели до набедренной повязки. Тонкая талия, узкие бедра. Конечно-девушка!

   Мишель кивнула, и Клер развязала повязку раненой.

   "О-ла-ла!"

   "Обалдеть!"

   Подруги потрясенно разглядывали мужские причиндалы раненного всадника молча, некоторое время.Вот это сюрприз!

   "Так кто же это? Он или она?!"

   Клер без церемоний взялась за первичные половые признаки и ....

   "Оно!"

   "Гермафродит!"

   Раненый всадник оказался гермафродитом.

   Подруги, накрыв раненого простыней, сели на диван, переглянулись.

   "Я раньше такого не видела!"

   "У тебя и опыта нет,Мишель! Что ты могла увидеть ,за свои двадцать лет?"

   "Интересно-это норма у них или исключение?"

   "У них?"

   "У всадников с гор, у кого же еще!"

   "Что помню миф какой-то про Гермафродита..."

   "Это не миф, а реальность!"

   Клер укусила себя за указательный палец. Глазки заблестели.

   "Каков он в сексе, вот что интересно!"

   "Вот, блин, кто о чем! Мне надо его допросить, когда придет в себя!"

   "Я его покараулю."

   "Только руками шаловливыми своими его не трогай."

   "Что ты, Мишель! Я же не лесбиянка!"

   "Два гвардейца будут за дверью, на всякий случай."

   Мишель вернулась к воротам. Шляпа следовал за нею как привязанный.

   Барк доложил через Дженни, что разведка прошла по дороге вниз почти тысячу шагов и никого не встретила. Всадники словно испарились.

   От Ярослава и Марка по-прежнему не было вестей.

   Погибло двенадцать человек. Почти двадцать раненых и половина из них при смерти.

   Плач и стоны вокруг. Люди смотрели на Мишель теперь с боязнью и уважением. Рассказ о том, как она в одиночку остановила страшных, безжалостных всадников, уже облетел весь город.

   -Барк говори, что новых пожаров на юг не заметно. Это хороший знак.

   "Ярославу и Марку удалось дать отпор? Может всадников и не так уж много?"

   Смеркалось. По краю стены и над воротами вывесили фонари.

   Идти во дворец совсем не хотелось, а уж ложиться спать и подавно.

   Если Саргон обещал-сделает ее ночи сплошным кошмаром. Вот же подонок!

   Молиться ему? Хренушки!

   В городе на холме имелся строгий храм Саргона с белеными стенами и золоченым куполом.Только теперь Мишель подумывала не о молитве, а о том, как бы разнести этот храм по камешкам!

   Спать не хотелось.

   Она зазвала в комнату верхнего яруса воротной башни Барка и предложила побрататься кровью. Сержант сразу понял в чем дело.

   Кровь его показалась Мишель не солоноватой, а кислой на вкус.

   "Привет, Барк!"

   "Привет, Мишка! Извините ваше величество..."

   Сержант ухмыльнулся.

   Мишель шлепнула его по плечу.

   Им принесли по кружке крепкого чая. До самого рассвета они делились воспоминаниями. Говорили обо всем, перепрыгивая с одной темы на другую.

   Барк скучал по своему слорсу и жалел, что не поехал на равнину вместе с Ярославом.

   Мишель делилась планами на ближайшее будущее.

   Время прошло незаметно. Под утро тихой ночи Барк собрался проверить посты. Перед рассветом самый сон и часовые могут закемарить, а это верная смерть.

   "Подкрадутся и вырежут часовых, а потом через ворота потоком. Мужичье разбежаться по углам как тараканы."

   "Есть же среди селян бывшие солдаты? Надо привлечь их на службу."

   "А кто будет растить хлеб и скотинку?"

   Барк махнул рукой и вышел.

   Мишель откинулась на жестком стуле. Коснулась затылком холодной стены.

   Утром надо объявить призыв в гвардию. Людей мало. Если всадники придут опять и не одни, а с пехотой, с лучниками? Не продержаться...

   На миг закрыла глаза....

   ...Холодно. Как холодно! Дрожь не удержать! Тонкая рубашка на теле не греет совсем и в темной комнате холод собачий! Босые ноги пристыли к ледяному полу.

   "Где я?"

   Ответ пришел немедленно.

   Распахнулась скрипучая низкая дверь. Пахнуло теплом, запахом пота, табака и керосина.

   Мишель подхватили под руки два крепких мужика в сером и затащили в тепло, в желтый свет.

   Керосиновая лампа на столе. В углу, под потолком темные иконы. Справа русская печка, огромная как танк. На вешалке висят серо-зеленые шинели.

   За столом в сером мундире офицер, по всем видам. Серебристые погончики на плечах, на шее шарф. Под кармашком болтается железный крест, над кармашком на груди справа вышитый орел.

   Мишель вытаращила глаза.

   "Так это немцы!"

   Офицер лет тридцати, не старше, коротко стриженный на висках, волосы зачесаны назад, открывая высокий лоб.

   -Name? Rank?-каркнул офицер.

   Из-за печки выдвинулся упитанный солдат без головного убора. На руках полосатый, вальяжный кот.

   "Саргон?!"

   Саргон весело ухмыльнулся. Почесал кота за ухом.

   -Господин гауптман спрашивает твое имя.

   -Сука! - рявкнула Мишель. - Ты моего имени не знаешь?!

   -Schwort und will nicht zu beantworten. Kommunist.-сказал Саргон офицеру.

   Тот не меняя выражения лица, кивнул.

   -Какой коммунист?! Вы охренели совсем?!

   Фрицы мигом разложили Мишель на лавке у печи, на живот.

   Два солдата держали..Один за ноги, другой за плечи, а Саргон, расстегнув мундир, взялся лупцевать девушку по спине и по заду армейским ремнем. Бил с оттяжкой. Умело...

   Мишель вопила и корчилась под ударами. Слезы текли градом. Ничего нельзя было поделать. Нельзя было угадать место очередного удара. Удар бляхи обжигал как раскаленное железо...

   Мишель съежилась в ожидании очередного удара.

   -Genug!-каркнул офицер.

   Саргон отступил.

   -Name? Rank?

   Что всплыло из глубин памяти. Мишель сквозь стиснутые зубы прошипела.

   -Зоя Космодемьянская!

   -Wer hat euch in das Dorf von Kerosin und ein Feuerzeug?

   -Гауптман хочет знать-кто тебя послал и где ваши люди.

   -В лесу, где же еще! - простонала Мишель.

   -Sie sagt, dass ihre Komplizen in den Wald. Bitch!

   -Es sollte uns an die Partizanen zu nehmen.

   -Отведи солдат к партизанам или получишь еще ремня.

   -Тебе все это зачем? Паскуда!

   -Развлекаюсь. - Коротко уронил Саргон.

   -Здесь нет партизан, сам знаешь!

   -Так и перевести гауптману?

   -Я отведу их куда угодно.

   -Sie ist bereit, uns in ihre Hohle fuhren.

   Спина и попа горели огнем. Мишель с трудом натянула уродливые ватные штаны, фуфайку, сунула ноги в валенки. Ступни уже ничего не ощущали, так настыли...

   "Играю роль для Саргона....Чтоб ты провалился, мразь!"

   Саргон с дежурной ухмылкой, натянул на голову Мишель затасканную вонючую шапку-ушанку.

   -Иди, давай!

   Пихнули прикладом в спину.

   "Я вас б.... отведу!"

   Во дворе бушевала метель. Заряд снега ударил в лицо, запорошил глаза...

   "Мишель! Ты стонала во сне!"

   Мишель моргая, шарахнулась в сторону, сбив стул на пол.

   Озадаченный Барк в кувшином в руке. Со свободной руки капает вода на пол.

   "Извини. У нас поверие-плохой сон можно отогнать умыванием ключевой водой холодной!"

   Каменные стены. Тусклый фонарь. Заботливый Барк.

   Мишель бросилась к нему на шею и разревелась.

   После такого сна спать уже не хотелось совершенно. Разбудив Шляпу, Мишель вернулась во дворец. Гвардейцы у ворот исправно несли службу.

   Небо уже светлело в ожидании рассвета. На улицах пустынно и тихо.

   Шляпа шумно зевал.

   В раздражении Мишель прибавила шагу.

   Чего ожидать днем? Новых атак?

   Если бы у этих ребят в панцирях были летающие слорсы-все закончилось бы быстро. .

   Первым делом Мишель зашла в комнаты короля Рудольфа. Клер спала в кресле. Пленник все также без сознания лежал на кровати. Лоб горячий и влажный. Жар? Надо вызвать лекаря...

   Мишель вышла в парк, задумавшись, дошагала до фонтана.

   Небо посветлело. Начали чирикать птички.

   Струи журчали в чаше.

   Она подставила ладони под струйки.

   Чего хочет Саргон? Месть или ...

   -Он передал мне послание через тебя.

   Мишель отшатнулась от фонтана, услышав журчащий голос.

   Из чаши фонтана поднялась дева вод. Белоснежное длинное платье намокло и облегало ее стройную фигуру. Молоденькая, свежая, румяная...

   Она села на край чаши, тряхнула влажными кудрями.

   -Здравствуй, Мишель.

   Мишель коротко поклонилась, по-мужски.

   "Явилась...лягушка-царевна!"

   -Тебя не затруднит повернуться ко мне спиной и приспустить лиф до пояса?

   Мишель молча повиновалась.

   После минутного молчания Дева вод заботливо спросила.

   -Ты сердита на меня?

   -Можешь повернуться.

   Мишель смотрела исподлобья на виновницу своих бед и подбирала слова.

   Обматерить ее что ли?

   -Ты захватила в плен Ардала. Он мне дорог. Позаботься о нем.

   -Меня просит бессмертная богиня. Не слишком ли велика честь для меня?

   -Ты злишься и ты не права. Ты мне дорога не меньше чем Ардал.

   -Я ощущаю вашу заботу каждый день...Эти убийцы на слорсах и есть ваши подданные?

   -Они хотят всего лишь вернуть себе землю предков на побережье. То, что отнял Саргон-они вправе потребовать обратно.

   -Зачем сжигать деревни и убивать крестьян? Долина - это не побережье! Пусть идут к морю и живут там, как хотят. Места хватит всем. Почему война?

   -Злоба копилась столетиями, и выход ей дан. Вас привел сюда Саргон и хейянцы видят в вас только врагов, захватчиков их родины.Вы-чужие. Вы-странные-у вас нет стариков и детей.Они думают-что вы нелюди.

   -Может быть вы их вразумите? Иначе будет война на истребление!Патронов для пулемета у нас хватит...

   Дева нахмурилась на миг.

   -Их много и они смелые воины. Вам их не победить.

   -Если нас ждет смерть-то к чему мне беречь Ардала? Пулю в висок и конец.

   Дева всплеснула руками.

   -Ты злобная, как самка слорса, Мишель! Ты не тронешь Ардала!

   -Он и сам возможно вскоре умрет. У него жар и нога распухла.

   Дева вод улыбнулась светло и беззаботно.

   -Принеси ему напиться воды из фонтана и ему станет лучше.

   -Ардал - он?

   -Он сейчас воин.

   -Все воины хейянцев гермафродиты?

   Дева тихо засмеялась.

   -Тебя это удивило? Спроси Ардала-он расскажет о нравах и обычаях его племени.

   Мишель облизнула губы. Молить Саргона о пощаде она не желала из чистого упрямства, а вот если....

   Голубые глаза Девы вод прозрачны и холодны. Дева протянула белоснежную руку, коснулась пальцами, самыми кончиками, щеки Мишель.

   -Тебя мучает Саргон. Я знаю средство от кошмарных снов-выпей бокал воды из этого фонтана перед сном и Саргон не найдет тебя.

   Мишель оттаяла. Она вспомнила, как помогла ей вода в башне Дорана.

   -Могу я узнать про послание?

   -Пока нет.

   -Что за миссию вы мне обещали?

   -Все в свое время.

   -Остановите войну,прошу вас!. У нас есть огнестрельное оружие и жертв будет много! Вашим хейянцам не поздоровиться! Сами мы шеи им не протянем!

   -Они не убьют всех. Нет у них таких намерений. Вскоре пришлют послов, и ты узнаешь их требования. Иди, напои Ардала.

   Дева вод скользнула в воду фонтана и исчезла без следа. Серебрянный высокий бокал до краев наполняла вода.

   Мишель, пронесла осторожно, стараясь не расплескать до комнаты с раненым.

   Разбудила Клер.

   "Помоги напоить его."

   "Его? Он-мужчина?"

   "Его имя Ардал-так сказала Дева вод. Надо дать ему воды и он пойдет на поправку."

   "Где ты успела увидеть эту богиню?"

   "В парке, в фонтане, только что."

   "Везет же тебе, Мишель!"

   "Как утопленнику!"

   "То есть?"

   "Помоги же, наконец!"

   Приподняв голову раненного, подруги постарались влить в рот воды. Больше пролилось, чем попало по назначению.

   Однако эффект проявился почти сразу. Бледное лицо Ардала порозовело.

   Осталось половина бокала.

   "Что с Вертиной?"

   "Пока еще жива, на грани держиться-как сказал этот лжелекарь Торвальд!"

   "Она в своей комнате?"

   "Да. Ты что - хочешь дать ей волшебной воды!?"

   "Я стреляла в нею и чуть не убила. Я должна ей помочь."

   "А если не подействует?"

   "Лучше сделать - чем потом жалеть, что не сделала!"

   Клер пожала плечами и вернулась в кресло.

   Она явно не одобряла решения Мишель.

   "Ну и пусть!"

   Мишель вошла в спальню Вертины, устроив переполох среди ее служанок.

   Бывшая первая дама пик, лежала на спине,укрытая одеялом, бледная и исхудавшая. Кожа лица цветом схожа с простынями. Темные тени вокруг глаз...

   -Она спит?

   Вертина приподняла веки. Взгляд равнодушный и потухший. Измученная и брошенная всеми...Она смирилась с близким концом.

   Мишель вспомнила, как серебром звучал голос дамы, когда она пела песню, там, во дворце у моря...

   -Напоите ее!

   Испуганные служанки не смели противиться.

   Вертина с трудом проглотила воду. С таким равнодушием к жизни она бы выпила и яд.

   Мишель пододвинула кресло к кровати и села рядом.

   Щеки больной порозовели, взгляд прояснился. Она облизнула бледные губы.

   -Как ты?

   -Jaki napoj dales mi?

   -Лекарство. Я не хочу, чтобы ты умирала. Слишком много смертей случилось вокруг меня. Не хочу их множить.

   -Nienawidzisz mnie?

   -Ненависти нет. Поправляйся.

   Мишель коснулась руки Вертины. Поднялась, вышла.

   Она не жалела ни о чем.

   -Wybacz mi./Прости меня... ... - шепнула Вертина в спину уходящей королевы пик.

   Мишель едва успела прикончить свой завтрак, как прибежал один из гвардейцев Барка с сообщением о том, что к городу движется большой обоз.

   Опытным путем Мишель установила, что общаться с побратимами по крови можно на расстоянии не более ста шагов. Очень жаль. Может крови надо было выпить больше? Было бы лучше всякого радио!

   Мишель вприпрыжку добежала до ворот. Охрана едва за нею поспевала. В распахнутые ворота въезжали гвардейцы во главе с Ярославом.

   Всадники ехали шагом. На многих белеют повязки.

   Все таки вернулись живыми! Похоже не все...

   Любопытствующие горожане и беженцы высыпали на Королевскую улицу, приветствуя воинов. Редкостное зрелище. Обычно горожане к стражникам относились с неприязнью, как на Земле к полиции.

   Ярослав спешился. Отдал честь.

   "Я очень рада, что ты вернулся целым и невредимым!"

   "Поверь, Мишель, я тоже этому рад!"

   -Ваше величество, ваш приказ выполнен-отпор захватчикам дан и люди спасены! - Громко доложил командир гвардии по-английски.

   Его слова тут же понеслись по толпе и вызвали оживление, улыбки, а потом и восторженные крики.

   Королева пик в ответ звонко воскликнула.

   -Благодарю вас, полковник за храбрость и мужество!

   Ура королеве кричали уже не так громко и охотно.

   "Где же Марк?"

   "Он замыкает колонну. Дела плохи, Мишель!"

   Обоз составляли люди из деревень долины, те, кому удалось уцелеть в резне или те, кого прикрыли от нападения Марк и Ярослав.

   Умывшись и даже не сменив одежду, герои рейда вместе с Мишель и Клер собрались в комнатах короля Рудольфа.

   Клер распорядилась, чтобы принесли завтрак для Марка и Ярослава.

   ...Всадники в броне разорили и сожгли почти все деревни долины. Уцелели только те селения, что ближе к перевалу.

   "Люди уходят к морю, побросав все."

   "Откуда эти всадники? Вы захватили пленных?"

   "Они чертовски ловкие ребята, а уж про слорсов ты и сама знаешь. Пленных не удалось взять. Мы постоянно отступали, отбивая их наскоки. Они владеют магией, это несомненно-или кто-то за их спинами наводит морок: видишь трех - стреляешь и ничего, никакого толка! Вдруг хлоп-всадник падает, и исчезают еще два, мгновенно исчезают! Один настоящий, а два - мираж! Только как разобрать - где настоящий враг, а где видения?Мы тратили пропасть патронов напрасно! Если бы пулемет был с нами...."

   "Пулемет пригодился здесь."

   Мишель рассказала про атаку и свои успехи пулеметчика.

   Ярослав нахмурился.

   "Я не увидел тел и дохлых слорсов у дороги. Вы их закопали?"

   "Я такого приказа не давала. Надо узнать у Барка...Да, он тоже теперь наш кровный брат!"

   Марк ухмыльнулся.

   "Не сдержалась?"

   "Ко мне во сне приходил Саргон..."

   Мишель рассказала о своих мучительных сновидениях.

   "Чтоб он провалился! Сочувствую, "сестра"! Так этот поганец не ушел окончательно...Плохие новости."

   Мишель увидела, как напряглось лицо Ярослава. Он напуган?

   Она повернулась к Марку.

   "Что в долине? Всадники ограбили деревни?"

   "Они сжигают все и убивают скот. Они не грабители-они убийцы! Нам грозит голод. Людей много собралось в городе?"

   "Не знаю..."

   "Надо знать, Мишель. Запасов продовольствия на всех не хватит, если нас возьмут в осаду."

   "Не думаю что осада возможна. Они хотят нас запугать и прогнать. Они идут к морю."

   "Это твоя догадка?"

   Мишель вздохнула и пересказала друзьям свою беседу с Девой вод.

   "Твоя покровительница была откровенной или это все ложь? Как тебе показалось?"

   "Она покровительница хейянцев! Но не моя! Дело не в том! Вам не удалось захватить пленного, а мне удалось!"

   "И где же он?"

   "За этой дверью!"

   Марк и Ярослав разглядывали спящего Ардала с нескрываемым интересом. Пленник порозовел и не выглядел умирающим от ран.

   Марк потеребил бородку.

   "Что он рассказал? Почему он в постели? Клер, ты изменяешь Ярославу с этим красавчиком?"

   Клер фыркнула.

   "Оно- гермафродит, мужланы!"

   Осмотрев пленника, вернулись к столу.

   Уже накрыли для завтрака и принесли блюда.

   "Вот черт! У меня пропал аппетит!" - хмыкнул Марк.

   Ярослав пожал плечами и принялся за пышный омлет. Клер заботливо подкладывала ему еще.

   "Так для Девы вод этот Ардал очень важен?"

   "Она так и сказала".

   "Отлично, у нас есть заложник, и будет чем торговаться! Я поставлю здесь у дверей своих парней."

   "Он ранен и не может убежать!" - возразила Клер.

   "На раненного он мало похож. Оно похоже...Тьфу, не путайте меня! Они все такие, эти головорезы в броне? С яйцами и с..."

   "Марк!"

   "Что моя королева?!"

   "Тебе важнее, что у них между ног или что в их головах?"

   Марк захохотал.

   Дозорные со стен до самого вечера наблюдали за долиной, только кроме дымков над догорающими поселениями ничего не увидели.

   Мишель объявила призыв в гвардию. Ее спешный указ развесили на всех площадях на пяти языках. Добровольцам пообещали форму, жалование и будущую пенсию с наделом земли.

   Желающих оказалось мало. Меньше трех десятков. Крепкие парни из долины, шныряли по городу, клеились к горожанкам и высматривали где что плохо лежит. Воевать они не собирались. Горожане поглядывали на беженцев с неприязнью. В городе ощутимо копилось напряжение. По совету Ярослава Мишель распорядилась закрыть все кабаки и винарни. На трезвую голову до драки дело быстро не дойдет.

   Гвардейцы патрулировали улицы по трое с короткими пиками наготове.

   Город провонял дымом от костров на которых селяне готовили себе еду.

   -Три десятка волонтеров на весь город. Люди королевства пик или слишком робкие или слишком хитрые! - Марк пролистал список желающих поступить в гвардию. Кинул небрежно на стол.

   В саду в тенистой беседке для обеда накрыли стол для Мишель. Она пригласила Марка, рассчитывая узнать у него новости.

   -Что ж нам объявлять призыв в армию, как на Земле?

   -Прикажи цеховым гильдиям города выставлять на стены сменных людей при оружии, хотя бы ночью. Пусть они же патрулируют свои кварталы. Людей у Ярослава едва хватит для патрулирования и обороны ворот. В долине мы потеряли два десятка убитыми и ранеными. Только огнестрельное оружие позволило нам унести от туда ноги. В ближнем бою твои стражники против копейщиков на слорсах - пудинг против ножа!

   Мишель налила в бокал красного вина, подала Марку.

   -Что нового в других королевствах?

   Марк опрокинул бокал в себя, двумя мощными глотками. Сверкнул белками крупных глаз.

   -Резня...Нападению подверглись все королевства Саргона одновременно. Рудники и поселения в предгорьях королевства крестей потеряны...

   Мой человек из королевства червей на связь не вышел вовсе. Плохой знак!

   Торино в осаде,а королевство бубен разоряется всадниками с гор.

   С "Королевского клевера" передали что люди бегут через перевал в город у моря.У кого есть деньги-скупают места на кораблях торговцев и плывут в королевство крестей.

   Корабль все еще ждет нас.

   -Ты же понимаешь что я не убегу отсюда ?

   -Понимаю...Еще капельку вина?

   Не доверяя никому, Мишель сама набрала вечером воды из фонтана в высокий хрупкий бокал из дымчатого стекла и выпила все до капли.

   Под ложечкой ныло, когда она забралась под одеяло и задвинула штору кровати. Мандраж от страха колол шею.

   Вдруг не поможет? Саргон опять станет измываться? Фантазия у подонка богатая...

   Рукоятка револьвера под подушкой нагрелась в ладони.

   Сон никак не желал приходить.

   За дверью в коридоре тихо переговаривались люди Марка. Сам он занял соседнюю комнату. Уж себе самой Мишель могла признаться, что от этого стало спокойнее на душе.

   С возвращением Марка и Ярослава жизнь в городе и замке завертелась гораздо быстрее.

   Всех селян поселили в палатках и шалашах вместе с их телегами на лугу у обрыва, между городом и замком,чтобы оградить горожан от селян. Деревенских старост обязали следить за порядком. Мишель сомневалась. Вряд-ли поможет.

   Днем патруль гвардейцев схватил после недолгой и кровопролитной драки трех сельских парней, что взламывали склад пекарни, не обращая внимания на гневные вопли пекаря.

   -А чо? Мучица нам тожа нужна! - тупили арестанты,размазывая кровавые сопли по загорелым мордам.

   Мишель приказала дать каждому по двадцать плетей, чтобы на ближайшие дни буяны перешли на "постельный режим".

   По предложению Ярослава, всех гвардейцев, что участвовал в походе в долину, построили во дворе. Мишель поблагодарила их в самых любезных тонах и лично вручила каждому по десять монет.

   Пропить не удастся по причине временного "сухого закона", так потратят на что..


   Стражников, что оказались, замешаны в заговоре Лорана по приказу Мишель освободили из тюрьмы и распределили по другим отделениям.

   -У нас не хватает людей для стены и караулов, а они будут бока отлеживать, да паек жрать.

   Ярослав был против.

   -Они ненадежны, Мишель!

   -Они умеют обращаться с оружием и бежать из города им некуда.

   Бывший валет пожал плечами, молча, признавая справедливость слов королевы.

   За стенами города на холме поселилась смерть.

   Больше беженцев из селений в город не приходило. Пожары стихли.

   Ярослав, выслав по окрестностям две пары разведчиков из бывших горожан. Они растворились в вечерних сумерках бесследно.

   Что ожидало город завтра?

   Где же послы хейянцев, обещанные Девой вод?!

   По предложению Марка городские ворота забаррикадировали парой возов груженных сухим деревом. Рядом, под стеной, наготове поставили бочку с маслом. В случае если будет штурм и ворота взломают-можно будет поджечь дерево и огнем закрыт дорогу в город.

   Мишель перевернулась на правый бок, добросовестно закрыла глаза. Сон не приходил.

   Мысли кружились в голове пестрым хороводом.

   Потом дала о себе знать выпитая вода.

   Чертыхаясь, Мишель слезла с высокой кровати, пошарила под ней.

   Ночного сосуда на месте не оказалось.

   Она прислушалась к ночной вязкой тишине. Охранники за дверью давно уже притихли. Заснули?

   Идти через скрипучую дверь, искать горшок...Всех переполошу...

   Лунный свет вливался через незанавешенное окно длинным серебристым ковриком на паркетный глянцевый пол. Служанки днем приоткрыли окно для проветривания, да так все и осталось.

   Прохладный ветер с улицы гладил босые ноги.

   Мишель оглянулась на кувшин, стоявший у тазика для умывания.

   Хорошо быть мужиком!

   Живот уже ныл. "Да, хрен с ними!"

   Мишель сняла с полки тазик, опустила на пол осторожно рядом с высоким резным комодом. Проем окна на мгновение почти закрыла тень снаружи. Мишель юркнула за комод.

   "Снаружи?! Это же второй этаж! Револьвер по подушкой, дура!"

   На пол, на дорожку света шлепнулось что-то...мешочек...сумка...

   Ткань зашевелилась. Разворачивая кольца поблескивающих тел из мешка по комнате скользнули змеи.

   Мишель мгновенно очутилась на комоде, прижавшись спиной к стене.

   Вопль, который она издала при этом, оглушил ее саму.

   С грохотом распахнулись двери.

   Марк и трое его стрелков с револьверами и фонарями вбежали в комнату.

   Шипение...Ругань...топот...выстрел...еще...

   С комода Мишель снял Марк.

   -Все в порядке?

   -Кто-то кинул мешок со змеями в окно! Разве это порядок!

   Мишель вцепилась в своего спасителя обеими руками.

   -Ты вся дрожишь и на мужчину совсем не похожа... - ухмыльнулся черный.

   -Неси меня от сюда! Слышишь?! Немедленно!

   От стрельбы и криков пробудился весь замок. Прибежали дежурные гвардейцы, полуодетые Ярослав и Клер.

   Мишель спустилась на пол только в комнате Марка. Здесь накурено было и карты, брошенные на стол, среди бокалов и бутылей с вином красноречиво говорили про то, как проводили ночь стрелки из королевства крестей.

   Мишель потребовала фонарь и нервно заглянула под кровать и под стол. После этого забралась с ногами в кресло в объятиях Клер. В коридоре толпились слуги и гвардейцы. За окнами во дворе и в парке перекликались люди Марка. Искали террориста.

   Трех дохлых гадюк принесли, держа за хвосты ребята Марка. Стрелки были обуты в крепкие сапоги с голенищами из буйволиной кожи. Такие гадюкам оказались не по зубам.

   В холщовом мешке нашлась записка: "Гадюки для Гадюки". Записка пошла по рукам.

   -Террорист -- грамотный парень. - Отметил Ярослав.

   -И ни лишен чувства юмора!- хмыкнул Марк.

   -А если бы я спала? Вот был бы юмор! - рявкнула Мишель.

   Мороз по коже...Во сне умереть от змеиных укусов!Что за мразь такое удумала?!

   -Я предупреждал, что нельзя выпускать из тюрьмы людей Лорана!

   -Не думаю, что змей принесли бывшие стражники. - Возразил Марк. - Из города никто не выходил кроме разведчиков, а они еще не вернулись. В городе змеи же не водятся?

   -Черт их знает!

   -Нужно потрясти родичей тех парней что сегодня высекли.

   -Завтра утром займусь.

   Мишель очень хотелось в туалет, а тут набилось комната народом, все смотрят как на диковинку на королеву в ночнушке!

   Она мысленно завопила:

   "Ярослав, выгони всех на хрен и наконец-то, найдите мне ночной горшок!"

   Остаток ночи Мишель провела в постели Клер.Забылась перед рассветом и снилось ей, что совершенного голая сидит она на дне огромного стеклянного бокала.За стенами бокала бродит бледной тенью Саргон,качает укоризненно головой .

   Королева пик с удовольствие показала ему средний палец правой руки.
   Мишель проснулась, и села на постели Клер. Через щель между штор на окне светит солнце ослепительным прожектором.

   Дева вод защитила от Саргона во сне. Кто защитит от гадюк в мешке или иных пакостей? Мишель внимательно оглядела пол.

   Удрать бы отсюда подальше...На остров с белым песком на синем теплом море...

   Тук-тук.

   Дверь отворилась и вошла Клер. Одетая и накрашенная, словно встала очень давно.

   В руках поднос с завтраком. Запах кофе и свежих булочек заставил позабыть на время про ночные неприятности.

   Клер забралась на кровать. Поставила поднос на одеяло.

   "Доброго утра, моя королева!"

   "И тебе доброго утра, ранняя пташка. Что нового?"

   "Отсутствие новостей-хорошая новость! Тебе надо поесть."

   Клер намазала маслом рогалик и сунула в руку Мишель.

   Быстро и аккуратно налила кофе в две чашки, добавила сахар и молоко.

   Мишель добавила сверху на тонкий слой масла немного яблочного джема.

   Первый глоток кофе утром-как маленький оргазм...М-м-м...

   Клер болтала о всяких мелких событиях в дворцовой жизни. Макала вымазанный в масле рогалик в кофе и потом откусывала понемногу.

   "Наш пленник не пришел в себя?"

   "Сегодня еще не навещала, вчера он выглядел уже гораздо лучше, рана очень быстро заживала."

   "Я думаю, как мы его сможем допросить, не зная языка? Может также побрататься кровью?"

   "Тогда он будет знать и твои мысли. Не к чему такое!"

   Мишель пожала плечами.

   "С ним может побрататься кто-то другой. Марк, например. Допросим, а потом пристрелим..."

   Клер вытаращила глаза и забыла укусить рогалик, размоченный в кофе. Коричневые капли упали на одеяло.

   "Ты серьезно?! Убить такого красавчика?!"

   "Он бы нас убил без колебаний, поверь мне."

   "Дева вод просила за него. Ты сама мне это рассказала!"

   "Этот Ардал мне физически неприятен..." - призналась, Мишель и поставила, пустую чашку на поднос.

   Клер ее немедленно наполнила из фарфорового кофейника.

   "Вот ты смогла бы с ним заняться любовью?"

   Француженка сделала большие глаза и хихикнула.

   "Клер!"

   "Что такого? Он симпатичный!"

   "Какая же ты потаскуха!"

   Клер не обиделась, а задорно засмеялась.

   "Тебе же нравилось то, что я с тобой проделывала!"

   "Тогда я был мужиком с нормальными рефлексами! А теперь я истеричная баба, что визжит то и дело во всю глотку!"

   "Полно психовать! Ночью я тоже испугалась за тебя. Все прошло, все закончилось. Марк и Ярослав найдут этих "змееметателей"."

   "Они не полицейские...Мне нужна тайная служба, секретная полиция или что-то вроде того. Нужны агенты...Кто этим займется?"

   "А хотя бы и я!"

   Мишель засмеялась.

   "Почему бы и нет?! Кто на тебя подумает, что ты-глава моей секретной службы?"

   "Все думают что я-потаскуха!"

   "Извини меня...."

   "Проехали!"

   "Ярослав, где ночует? Злиться на меня?"

   Клер беспечно махнула рукой.

   "Ничего, потерпит! Горячее будет любовь!"

   Мишель вздохнула.

   "Почему меня назвали "гадюкой"? Кому я причинила зло?"

   "Не бери в голову-люди злы и жестоки часто и без причины."

   "Что же теперь-не ночевать в одной комнате больше одного раза, да так чтобы о том, где я буду спать ближайшей ночью никто не знал?"

   "Отличная мысль! Полностью ее поддерживаю!"

   Приведя себя в порядок, Мишель надела черный костюм валета и четко постукивая каблуками ладных сапожек, вышла в коридор. Она ощущала себя бодрой и подтянутой. Помните ощущение тугой новой кожаной перчатки на руке? Вроде того...

   Ее встретили флегматичный "Шляпа" и незнакомый гвардеец.

   Мишель кивнула им, поправила кобуру с револьвером на поясе.

   -Идем к городским воротам!

   Горожане провожали взглядами свою королеву, не выказывая, впрочем, признаков радости от ее лицезрения.

   "Плевать!"

   Задрав гордо подбородок, Мишель широко по-мужски шагала по мостовой. Следом, отстав на пару шагов, "Шляпа" и гвардеец.

   "Удрать бы отсюда на остров у моря, на белый песчаный пляж у лагуны...Так,это становится навязчивой идеей!"

   Солнце поднялось уже высоко. Пока добрались до ворот, Мишель слегка вспотела.

   "Барк, что нового?"

   Старый друг прекратил распекать двух рядовых в новенькой, но уже мятой форме. Они стояли в тени под аркой ворот, рядом с возом дров.

   Парни тут же уставились на Мишель.

   "Ничего."

   "Разведчики?"

   "Не вернулись...У меня плохие предчувствия."

   "Вот как?"

   "Похоже, что разведку мы потеряли."

   "Враг не появлялся?"

   "Селяне их называю "живопырами". Со стен никаких движений по дороге и дальше до реки не замечено. Опасаешься штурма?"

   "А ты разве нет?"

   Барк усмехнулся, потер щетину на тяжеловатом, упрямом подбородке.

   "Пока всадники где-то рядом-селяне будут тихими. А как попривыкнут-полезут в бутылку."

   "Где Ярослав?"

   "На рынке драка вышла-он там с патрульными разбирается."

   "Опять?"

   Барк коротко пояснил. Горожане подрались с селянами из-за девушки. Причина ссоры слиняла под шумок, а парни лишились нескольких зубов, сломанная рука и порезанная щека плюсом.

   "Драчунов на стены в ночное дежурство-пусть днем спят!"

   "Отличная мысль!" - откликнулся Ярослав, появляясь на площадке перед воротами в сопровождении пяти гвардейцев. Офицерский горжет с его груди пускал солнечные зайчики.

   "Вот только селяне удрали в свой лагерь, и найти их там довольно трудно. Плетей не желают получать, как те ворюги вчера!"

   "Что же-огородить стеной луг?"

   "Мы их там все равно не удержим. Запасов муки еще на неделю, не больше. Придеться резать скот. Кормить его через пару дней будет нечем."

   "Селяне свою скотинку нам не дадут!" - вставил Барк.

   "Купить?"

   "Цены на мясо и хлеб подскочили в городе раза в три."

   "Торгаши наживаются..." - меланхолично подтвердил Ярослав. "И еще плохая новость-уровень воды в колодцах падает. Население увеличилось почти вдвое и за водой стоят очереди."

   "Мы можем остаться без воды?"

   "Совсем может и не останемся, в цистерне под скалами есть запас, но дождь не помешал бы. Три недели стоит сухая погода."

   -Sar, on the road man!-внезапно завопили сверху башни.

   - Lies?-отозвался немедленно Ярослав.

   -No, go! Goes to the gate!

   Ярослав, Барк и Мишель взбежали по каменным ступеням на площадку надвратной башни. Нелепая и пугающая картина.

   Мужчина в пыльной одежде, без головного убора, шел деревянной походкой, как марионетка, рывками.

   Не доходя несколько шагов до ворот, он остановился и поднял голову.

   "Это же-Борн, он ушел в разведку вчера!"

   "Спроси его, где остальные!"

   Борн на вопросы не отвечал. Стоял и смотрел. Молчание затянулось.

   Ярослав чертыхнулся и приказал приоткрыть калитку ворот. Окрестности пустынны и никаких признаков засады.

   Узнав о возвращении разведчика со стен и из города появились любопытствующие горожане и гвардейцы.

   Когда Мишель спустилась к подножью башни, у ворот стояло уже человек двадцать. Только к воротам они не подходили, и удивительное дело-рот держали на замке.Перед королевой пик молча раздвинулись.

   Мурашки пробежали по шее Мишель.

   Разведчик Борн стоял в арке ворот ровно, опустив руки по швам. Лицо белое. Глаза широко раскрыты и пусты. В центре груди торчит рукоять кинжала или ножа. Тусклый, пупырчатый металл...Кровь запеклась пятном на рубашке вокруг.

   -Я принес послание королеве нелюдей. - Глухо сказал мертвый разведчик.

   Мертвяк говорил в мертвой тишине. С губ его слетали сухие и бесцветные слова. Шуршали как песок.

   -...Верните кройлара Ардала...Сбросьте под стены дальнобойное сверкающее оружие...разбейте ворота...Каждый второй останется в городе жить...платить подать с каждой головы...каждый первый станет рабом...Сохраните свое убогое существование...Иначе богиня Хейя обрушит на вас свой гнев....иссохнут ваши тела как лист павший или сгниют...Вы на нашей земле,а мы волей Хейи-ее господа....

   Мишель сжала зубы. Зомби ее не пугал. И не такие пакости в кино видала!

   Хорош ультиматум?! Им нужна капитуляция полная? Поверить на слово зомби...Они за дуру меня держат? Хрен вам,а не капитуляция!

   Мертвяк умолк. Мишель окинула взглядом перепуганные или удивленные лица. Ярослав сощурился. Лицо кривиться.

   Лицо Барка неподвижно безмятежно. Позавидовать его нервам можно!

   Многие из присутствующих готовы удрать отсюда и подальше. Любопытство пересиливает?

   Надо завершать этот спектакль. Шагнула решительно к мертвяку. Следов разложения на лице не видно. Убит сегодня?

   Рукоятка чужого кинжала на ощупь холодна как лед.

   "Мишель, не трогай!"

   Пугливый Ярослав!

   Мишель дернула к себе. Черное лезвие вышло из тела удивительно легко.

   Как марионетка с обрезанными нитками бывший разведчик Борн мгновенно рухнул к ее ногам. Люди не смогли сдержать вскриков. Кто-то ругнулся.

   Мишель потребовала у Ярослава носовой платок и завернула в него кинжал.

   Лезвие из черной стали.Воронение?Покрытие из чего то?Надо потом внимательно изучить!

   -Закрыть ворота! Воз поставить в арку обратно! Быстрее! - рыкнула на окружавших ее мужчин. - Кто там на стене? Смотреть в оба!

   Барк тут же продублировал команды, сопровождая их затрещинами для самых непонятливых. Зашевелились...

   "Ярослав, я иду к пленнику. Пришли несколько парней покрепче - переведем его немедленно в башню туза."

   "Хорошо, моя королева, будет исполнено."

   "Ты не видел Марка сегодня?"

   "Что то мастерит со своими парнями на кузне."

   "Пошли за ним, скажи, что жду в замке, у Клер!"

   "Будь осторожна с этим ножом."

   "Не беспокойся,в зубах ковырять не буду! Караул на стенах надо увеличить. Усиленную команду к пулемету!"

   Ярослав коротко кивнул и резко развернулся на каблуках.

   Не оглядываясь, Мишель зашагала обратно в замок. Кинжал даже через ткань холодил руку. Огромное желание-выкинуть магическую штуковину и подальше она с трудом подавила. Кто поднимет и как воспользуется?

   "Некроманты, блин, затейники!"

   Хейянские колдуны сильны, ничего не скажешь! Превратить человека в зомби и прислать с посланием!

   Мишель видела, что горожане и гвардейцы перепугались не на шутку. Некромагия - это не всадники...Все необычное пугает людей до икоты и лишает разума. Слух про мертвеца с ультиматумом быстро пробежит по городу. Страх - плохой советчик...Что случиться с городом от таких новостей?

   Необходимость топать по мощеным улицам жутко раздражала.

   "Пора обзавестись лошаком! Я тут все каблуки посбиваю!"

   Мишель с тоской вспомнила крылатого Умника.

   Прохожих на улицах заметно прибавилось.

   Королеве и ее охранникам немедленно очищали дорогу, правда, отнюдь не с приветливыми лицами.

   У ворот в замок Мишель наорала на караульных гвардейцев за то что не стояли на часах, а резались в карты в караулке.

   Приказала спешно прибежавшему сержанту отправить проштрафившихся на сутки в подвал на хлеб и воду.

   "Распустились,сволочи!"

   Сержант то краснел, то бледнел.Оправдывался на польском языке.

   Мишель волком на него зыркнула и проследовала далее. В королевские апартаменты прошла по стене через кордегардию. Сменившиеся с постов гвардейцы вскочили при ее появлении.

   Дежурный офицер отдал рапорт. Мишель приказала усилить караул у ворот.

   Через сад по хрустящим дорожкам .Мимо фонтана и мимо бассейна с золотыми рыбками. Слишком много воспоминаний!

   Охранников у дверей не оказалось.

   Мишель остановилась в паре шагов, насторожилась. Показалось, что из-за двери донесся вскрик или стон...

   "Шляпа" тут же выхватил свои длинные револьверы.

   Мишель кивнула гвардейцу, что ходил все утро по пятам.

   "Как его имя так и не спросила..."

   Парень поправил берет и плечом ударил в правую створку дверей.

   Незакрытая изнутри дверь распахнулась, с трестом ударившись о косяк. Гвардеец едва удержался на ногах на натертом, сияющем полу спальни.

   Мишель и "Шляпа" ввалились следом.

   Вскрикнула женщина в испуге.

   Кровать зашторена и женская одежда в беспорядке на кресле.

   Мишель рванула штору и обнаружила судорожно прячущихся под одеяло мужчину и женщину. Она красны и растрепанны. Запах разгоряченных тел и парфюма ударил в ноздри.

   "Клер кого ты...."

   Мужчиной оказался красавчик Ардал.

   "Охренеть!!! Ты трахаешься с этим?!"

   Мишель не смогла сдержать брезгливой гримасы. Пленник несколько нервно ухмылялся, кривя рот. Глаза синие, ясные, смотрят нагло.

   "Не понимаю твое негодование! Он нежный и страстный! Он мне нравиться!"

   Клер отбросив волосы со лба, мгновенно от обороны перешла к нападению. Села, не стесняясь демонстрировать голую грудь. На шее справа темный след поцелуя.

   "У меня нет слов!"

   "Тогда позволь нам остаться вдвоем и закончить начатое!"

   "Потаскуха!

   "Не тебе меня ругать!"

   "Я не сплю с врагами!"

   "Ты ни с кем не спишь-недотрога чокнутая!"

   Мишель зарычала и топнула ногой.

   "Трахайся дальше, б... парижская!"

   Пренебрежительный смех, нарочито громкий прозвучал уже в спину.

   Мишель выскочила из комнаты и жестом приказала закрыть дверь.

   Она мерила шагами коридор, в негодовании дергая головой.

   Нимфоманка Клер выбила ее из колеи.

   Заниматься любовью с гермафродитом! Она чокнулась!

   "Ты извращенка!"

   Клер не ответила.

   "Я ее ревную до сих пор? После всего? Я дура!"

   Что сделает Ярослав, когда узнает обо всем, Мишель затруднялась даже представить.

   Клер,безмозглая ты сучка!

   Мишель села на диванчик у стены, попыталась привести мысли в порядок.

   "И чего я распсиховалась? Пусть Клер сама разбирается со своими делами!

   Первое-дождусь Марка и все ему выложу.

   Второе-нужно взять себе лошака с седлом и не бродить пешком."

   Гвардеец стоял у дверей. "Шляпа сидел на подоконнике, наблюдал за двором и косился на двери.

   Мишель махнула гвардейцу.

   -What is your name? From what world?

   -С Земли, русский, зовут Петром! - бодро доложил гвардеец.

   Русый, глаза зеленые, усы пшеничные.

   -Земляк, значит.

   -Так точно, ваше величество!

   -Давно здесь?

   -Давно... - печально вздохнул земляк.

   -Ступай-ка, Петр на конюшню и подбери для нас трех лошаков. Будешь ждать в первом дворе напротив ворот.

   -Слушаюсь!

   Служака отдал честь и четко выполнив разворот, выскочил за дверь.

   Мишель села на стул , вытянула ноги и полюбовалась своими пыльными сапогами.

   Издалека, с колокольни донесся перезвон.

   "Двенадцать...Пора обедать?"

   Мишель стремительно встала, отворила дверь в королевский парк.

   Колокольный звон таял в воздухе звонким эхом.

   "Я перед всеми самозванка пока меня не коронуют,...Как все это организовать?"

   В памяти всплыла картинка из учебника: коронация Наполеона. Без священника такая вещь не бывает.

   Главным жрецом Саргона в королевстве пик был туз пик. Теперь нет туза. Храм есть. Кто там проводит молебны, кто бьет в колокол?

   Мишель всего однажды была в храме Саргона.В мире Саргона сам Саргон почитался христианами с Земли как новый пророк, как второй Христос. Наравне с христианскими символами в храме имелась и статуя Саргона, весьма далекая от сходства с оригиналом.Теперь без Саргона все вернется в привычное русло?

   Мишель усмехнулась.

   "Жрец Саргона возложит на мою голову корону?"

   Она дошла до беседки, обвитой плющом, села в тени на прохладную скамью. Покойный король Рудольф любил здесь проводить дневные часы.

   Резные каменные столбы поддерживали деревянный свод с черепичной крышей. На полированной мраморной поверхности круглого стола ни пылинки.

   Мишель печально вздохнула."Я так и не узнала-кто его убил и почему. Туз пик обвинил Вертину. Так ли на самом деле?Старик Рудольф мне нравился..."

   Шляпа бродил вокруг, хрустя по мелкому шебню, которым были усыпаны дорожки. Жужжали пчелы над цветами. Тихо и покойно....За деревьями и живыми изгородями стен не видно.

   "Словно в райском саду..."

   -Госпожа...

   У входа присела в поклоне служанка Дара.

   -Прикажете сервировать обед здесь?

   Мишель кивнула.

   Когда принесли супницу, появился Марк.

   "Пообедаешь со мной?"

   "С удовольствием!"

   "Про зомби тебе рассказали?"

   "Про мертвяка с посланием? Ого! Уже слышал десяток версий. Весь город гудит от такой новости. Все говорят про твою смелость. Из первых уст могу я все услышать?"

   "Не испортишь аппетит?"

   "Отнюдь!"

   Марк уселся за стол на принесенную заранее служанками вышитую подушку.

   Внимательный и вежливый...Надежный как каменный столб...

   Мишель все подробно рассказала ему.

   "Что ты решила?"

   "Здесь нечего решать. Сдаться по слову мертвяка? Бред сивой кобылы! Пусть сами придут и скажут чего хотят!"

   "Хейянцы настроены серьезно.Про такую магию я не слышал на Саргоне. Некромантия высшего порядка! Тебе не страшно?"

   "Если они думают нас всех превратить в зомби-пусть попробуют!"

   Суп ели в молчании.

   Подали мясо с приправой и гарнирами.

   "Что с малюткой Клер?"

   Марк отложил серебряную ложку.

   "Не желаю о ней говорить!"

   "Я сама все могу рассказать!"

   В беседку вошла Клер, тщательно завитая, в новеньком голубом платье, с легким макияжем. Безупречна,как всегда и скромна...Кто в чем ее заподозрит?

   Марк встал при ее появлении.

   "Вы как всегда прелестны, миледи!"

   "Пусть миледи расскажет-как прошел допрос пленника!" - фыркнула Мишель, не глядя на подругу.

   "Если позволит моя королева."

   Клер присела в поклоне.

   "Так это создание пришло в себя?"

   "Еще как пришло!" - ехидно прокомментировала Мишель.

   Клер любезно улыбнулась и села к столу.

   ....В горной долине Аркады четыре враждующих царства хейянцев не забыли про прежние счеты, после того как Саргон запер их там, выгнав с берегов морей. Лишившись родины хейянцы добрее не стали.

   Хейя не позволила своим детям погибнуть от голода-в реках и озерах всегда водилось множество рыбы, а на склонах гор паслись многочисленные козьи стада. Хейянцы столетиями ждали возможности вернуться на свою родину на берега ласковых теплых морей.

   Четыре царства вели беспрерывные войны, то , заключая мир, то, заключая союзы. Имена у царств соответствуют основным цветам радуги: Зеленое, Желтое, Красное, Синее.

   Их воинская доблесть оттачивалась, а оружие не ржавело и не пылилось. Основная сила их армий - всадники на слорсах, в бронзовой броне с пиками и мечами.

   Всадниками служили исключительно молодые кройлары.

   Дело в том, что хейянцы рождаются гермафродитами и остаются ими до двадцати лет. С пятнадцати до двадцати лет все они - всадники. Воины не знающие усталости, проводящие время в тренировках и набегах на соседей. Каждый кройлар имеет друга. Они неразлучны во всем. Все делят пополам. Плечом к плечу и в битве и на пиру.

   При достижении двадцати лет кройлары-хейянские гермафродиты приходят в ночь молодой луны в святилище Хейи у озера Лур. Приходят без оружия, ибо у озера Лур всегда мир и спокойствие.

   Они приходят парами и ночью Хейя решает, кем они встретят день. Утром один из пары становиться мужчиной, а другой женщиной. Ненужные органы и признаки полов к утру исчезаю абсолютно. Не всегда неразлучные пары воинов становятся семейной парой, возлюбленными а потом и родителями новых кройлеров. Но всегда после ночи молодой луны воинами они быть перестают. Они становятся взрослыми мужчинами и женщинами и до самой старости не берут в руки оружия. Их удел-строить дома, рожать и растить детей, ловить рыбу и возделывать землю. Они теряют свою агрессивность и никогда не оказывают сопротивления воинам-кройларам. Их именуют сардами.

   Избранные Хейей становятся магами-жрецами и совершенствуют свою силу в ее храме. Четыре царя Аркады не имеют власти над магами-жрецами и покорны им. Ибо они творят волей Хейи.

   Когда магия Саргона исчезла и открылись горные проходы, предупрежденные Хейей четыре царя во главе дружин кройларов выступили в поход, чтобы отвоевать свою древнюю родину. С ними идут маги. Следом, груженные скарбом, идут сарды- взрослые хейянцы со скотом, детьми, стариками. Хейянцы стареют поздно, но очень быстро. Стариков почитают, и они окружены заботой семей в конце жизненного пути.

   Цари хейянцев-это избранные Хейей кройлары. Они правят парно, так как и живут и воюют. В ночь молодой луны пара царей теряет свою власть и им на смену приходит другая пара. Власть идет от Хейи-Великой Матери хейянцев и никем оспорена не может быть.

   Ардал, плененный Мишель, оказался одним из двух царей Зеленого царства.

   "Вот так номер!" - ухмыльнулся Марк" На наших глазах происходит великое переселение народов! Мы на пути зеленой орды!"

   "Зеленого царства. " - Поправила Клер тоном въедливой училки.

   "Как ты выбила из кройлара эти сведения? Он сам все добровольно рассказал? На каком языке?"-заинтересовался Марк.

   Клер улыбнулась.

   "Мы побратались с ним кровью, как воин и слорс".

   "Кто на ком галлопировал, интересно?" - хмыкнула Мишель.

   Марк расхохотался.

   "Как много их идет через долину к морю?"

   "Как сказал Ардал-в зеленом царстве около трех сотен тысяч сардов-тружеников...


   "А всадники? Сколько же их?"

   "Около пяти тысяч..."

   Мишель ужаснулась.

   Одних воинов в одном из четырех царств больше чем все население города, включая беженцев из деревень!

   "Пять тысяч, пятьдесят тысяч! Нет разницы! Конница не сможет штурмовать город. Пехоты у них нет, раз сарды так миролюбивы. Лучников мы также не встретили пока. Как подъедут к стенам-так и уедут!" - ухмыльнулся Марк.

   "Мишель желает перевести пленника в башню туза. " - Тут же наябедничала Клер.

   "Для чего?"

   Мишель ответила не задумываясь.

   "Там он будет в безопасности и оттуда убежать не просто."

   "Я бы не стал этого делать. Башня тузов - место неприятное и непредсказуемое. Мишель, ты же помнишь башню Дорана?"

   Мишель вздрогнула.

   "Пусть Клер продолжает допрашивать пленника здесь, в королевских комнатах, раз ей это так хорошо удается."

   "Способы допроса тебя не смущают?"

   Бывший валет расхохотался, сверкнув белоснежными зубами.

   "Ни капельки!"

   Клер усмехнулась торжествующе и показала Мишель язык.

   "Черт с вами! Делайте что хотите!"

   Мишель швырнула салфетку на блюдо и гордо удалилась.

   Ее не удерживали и не бежали следом с извинениями.

   "Ах, так?! Башня туза-говорите?!"

   Упрямство взыграло в ней и ноги сами понесли по дорожке через парк к башне туза, пустующей после смерти Альбрехта.

   При свете дня замшелая каменная громадина не казалась опасной. Почти руина!

   "Я даже не знаю-что случилось с телом Альбрехта! Вдруг он превратился в призрака?"

   Мурашки пробежали по шее. Она хихикнула и толкнула дверь. Та отворилась без скрипа и скрежета. Воздух прохладный, но не затхлый. Под ногами площадка. Супени вниз и ступени наверх. Совсем все не так как при том, последнем посещении...Ни фонарей, ни факелов, но не темно внизу за поворотом. Она пригляделась. Дрожащие отсветы снизу, из подземелья, как от огня в камине.

   "Кто там зажег огонь?"

   Она вынула из кобуры револьвер и, ступая на носки, потихоньку начала спуск.

   Каменная лестница сделала два поворота и закончилась в круглом зале.

   Дрожащий свет вливался в зал через дверной проем.

   Мишель осторожно приблизилась к освещенной двери и тут поняла свою ошибку. Дверного полотна не было. Свет проникал через стекло.

   "Вместо двери окно?! Подземное окно?!"

   За стеклом сумрачный зал. Огонь, горящий в камине освещает немногое: ковер, мебель, кресло.

   "Не окно, а стеклянная дверь?!"

   Левой рукой Мишель проверила края проема. Ручки или задвижки не обнаружила.

   Оглянувшись, она увидела на стенах зала то, что сразу не заметила: еще три проема, поблескивающие стеклом. За стеклами мрак и потому они ничем себя не выделяют.

   Для чего тузу пик нужны были эти четыре комнаты со стеклянными дверями?

   Мишель постучала согнутым пальцем по стеклу. Ахнула.

   Кресло шевельнулось. У камина появился человек. Пока только темный силуэт на фоне огня.

   -Кто здесь?! - мужской голос прозвучал испуганно. Знакомый голос...

   Мишель попятилась.

   Мужчина подошел к двери и прижался лбом в стекло.

   Она по-прежнему не могла его разглядеть. Зато он ее узнал сразу же.

   -Мишель, дама пик Мишель...Какая встреча!

   Из-за стекла голос доносился очень четко.

   За стеклянной дверью стоял туз бубен Тристан.

   Она щелкнула курком револьвера. Металический звук возвратил ей душевное равновесие. Маги-тузы потеряли свою силу, и теперь этот скользкий тип в ее власти!

   -Как вы сюда попали?

   -Сюда? Интересный вопрос! Может вы мне скажете, где вы сейчас прекрасная ветреница?

   -Это подвал в башне туза пик.

   Тристан с вздохом сел на пол в дверном проеме. Теперь его профиль был ясно виден.

   -Следовало ожидать...

   -Альбрехт заточил вас здесь?

   Тристан тихо засмеялся в ответ.

   -О, боги, как вы наивны! Как вам удалось сбежать от головорезов Лукреции и перебить погоню?

   -Не обязана вам давать отчет! - отбрила Мишель. - Если хотите выйти на свободу-отойдите в сторону-я прострелю стекло.

   Тристан резво вскочил на ноги и закрыл собой почти весь проем, растопырив ноги и подняв руки.

   -Не вздумайте повредить стекло!

   -Что не так со стеклом?

   Мишель приблизилась.

   -Со стеклом все так...Вы когда нибудь задумывались о том, что вы видите в зеркале, когда подходите к нему?

   -Этот философский вопрос или практический?

   -Самый банальный, Мишель! Не тупите вы!

   Мишель пожала плечами.

   -Каждый видит себя и то, что позади.

   -А если это магическое зеркало?

   Мишель отшатнулась, вспомнив свое знакомство с Тристаном и то, как он ловко построил портал через зеркало на корабле Бартольди.

   -Это портал?

   -Это бывший портал...Когда сучки Лукреции вырезали мою охрану и ворвались в замок, я ушел через портал в зеркале-привычно и легко....Ушел, а вот никуда и не пришел....Я застрял в зазеркалье...завяз, как муха в меду...почему не знаю... аргон шутки шутит?

   Моя магия растаяла как снег весной....

   -Что с Альбрехтом?

   -Он мертв.

   -Тогда мне еще повезло!

   -Вы знаете как оттуда выбраться?

   Тристан покачал головой.

   -Увы! Знаю одно-если вы разобьете зеркало-мне придет конец. Мой мир за зеркалом, моя темница-все исчезнет ....Исчезну и я...

   -Что за сказки? За зеркалом ничего нет и не может быть никакого зазеркалья! Если это зеркало-то где же мое отражение?

   Тристан усмехнулся.

   -Зеркало-вещь таинственная...Недаром в доме, где кто-то умер-занавешивают зеркала. А гаданья на зеркале?

   Помните: Девица входит в пустую комнату одна, с собой два прибора: зеркало и свечку, ставит все в порядке на стол и, сев против зеркала, гадает: "Суженый, ряженый, приди ко мне ужинать". Минут эдак за пять перед его приходом зеркало начинает тускнеть, и девушка протирает его специально приготовленным полотенцем; наконец, когда невеста рассмотрит черты лица жениха, тогда закричит: "Чур, сего места!". Дьявол тот, который принимал на себя образ ее жениха, исчезнет. Если же не спешить чурать, то жених или принявший его образ дьявол, перестав глядеться, сядет с девушкой рядом и, вынув из кармана ножичек или перстень или что другое, положит на стол; тогда уже невеста зачарует и дьявол исчезнет, а положенная вещь останется ей в добычу. Уверяют, что эта пропажа действительно случается у ее жениха.

   -Это ж в России...гадание на святки...Так вы -русский? А имя?

   "Я дура! Он же говорит со мной по-русски!"

   -Поручик Мартынов, Белгородский полк, честь имею...Тристан же - имя из рыцарского романа. "Тристан и Изольда" читали, надеюсь?

   -Поручик -- вы козел и хам! Ваши проделки я вам никогда не прощу!

   Туз бубен пожал плечами.

   -Уж, каков есть...

   Такой печальный и несчастный...

   Мишель с удивлением ощутила в себе не злость, а жалость.

   -Что мне с вами делать прикажете?

   -Приходите иногда поговорить -здесь так скучно одному.

   -Откуда же огонь в камине?

   -Эта комната-копия моей комнаты, которую я так легкомысленно покинул.

   -А что дальше?

   -Дальше ничего....Есть только темная комната и огонь в камине...

   -Вы умрете от голода и жажды.

   -О,нет! Будь я человек-да, мне бы требовались вода и пища. Но я теперь-только отражение!
   Устроить постель Мишель распорядилась в библиотеке короля, подальше от высоких окон с яркими витражами. Сама вышла в парк с бокалом для обычной дозы на ночь.

   Печальная судьба Тристана ее не долго занимала.Получил по заслугам,паразит!

   Солнце уже спряталось за стеной замка и в парке залегла тень. Небо еще голубое, а тут сумрак расстилается...Еще один день закончился.

   Она протянула руку с бокалом и тут же отпрянула. В струях фонтана выпукло возникло лицо Девы вод. Оно не имело телесного вида. Словно маска из серебра. Маска с подвижными чертами...

   -Приветствую королеву пик.

   "Ага, уж как я рада!"

   -Счастлива видеть госпожу! - выдавила Мишель с поклоном и приторной улыбкой.

   -Ардал еще в плену. Отпусти его.

   -Такова ваша воля? Просто отпустить? Ничего не получив взамен?

   Дева вод нахмурилась.

   -Мои слова нельзя по другому истолковать.

   Чем дольше Ардал находится здесь, в городе на холме, тем вернее будет нарушено равновесие.

   -Клер...

   -Я все знаю. - Перебила богиня. - Завтра утром ты отпустишь Ардала.

   -Слушаю и повинуюсь...

   -Не шути со мной, мальчишка. Ты горько пожалеешь о своем непослушании.

   -Ваша воля для меня-закон.

   -Завтра. Отпусти.

   Лицо богини растаяло.

   Мишель осторожно набрала воды и выпила тут же.

   "Отпущу и с большим удовольствием!"

   Ночь Мишель проспала спокойно и проснулась с первыми лучами солнца.

   От витражей зал библиотеки заполнился разноцветными радужными бликами. Мощные шкафы из темного дуба с томами рукописных книг по стенам- как бастионы.

   Она выглянула за дверь и велела неотлучному Шляпе позвать служанок.

   Они принесли воды для умывания, помогли расчесать и завить волосы. Девушки не одобрением косились на то, что она натягивает мундир валета.

   -Так, нечего пялиться! Свободны! - рыкнула, Мишель и девиц как ветром сдуло.

   В сопровождении Шляпы направилась в комнату, где содержался Ардал, рассчитывая выполнить приказ Девы вод еще до завтрака.

   "Жаль терять заложника! Вот только ссориться с богиней-глупо!"

   Охраны у дверей не оказалось.

   "Опять любовные утехи?"

   Она постучала в дверь и, не дождавшись ответа, вошла. Комната пуста. Постель измята и в ней никого.

   "Вот так номер!"

   Мишель позвала горничных, приказала накрыть завтрак в беседке и найти Клер. опыталась мысленно позвать ее и отклика не получила.

   После завтрака, верхом на лошаке в сопровождении десяти гвардейцев, королева пик проследовала через город к воротам.

   Здесь она нашла Марка и рассказала о своем разговоре с Хейей.

   "Ты права-мы должные его отпустить. Клер, наверное, переживает?"

   "Я не могу ее найти, также как пленника!"

   "Как это-не могу найти?"

   "В комнатах прежних их нет."

   "Если мы не выпустим на свободу Ардала у тебя будут неприятности!"

   "Сама знаю!" - огрызнулась Мишель.

   Они прошли по стене, проверяя готовность к отражению штурма.

   Были заготовлены камни, костры с чанами со смолой, чтобы все вывалить на головы осаждающих. У костров дежурили люди, выделенные городскими цехами. Смола булькала и дымила. Вонь смолы всколыхнула давние воспоминания из другой, прошлой жизни.

   "Словно асфальт будем закатывать..."

   Марк засмеялся.

   "Не отказался бы от асфальтового катка! Раскатали бы всех хейянцев ровным блинчиком вместе с их слорсами!"

   "Где Ярослав?"

   "Со вчерашнего вечера не встречал."

   "Не странно ли то, что пропали именно эти трое: Ярослав, Клер и Ардал?"

   "Город небольшой-здесь трудно спрятаться. Да и для чего им прятаться?"

   "Марк, найди их! Очень тебя прошу! Ты моя последняя надежда, Оби Ван!"

   Черный удивленно вытаращил глаза.

   "Как ты меня назвала?"

   "Ладно, проехали!"

   Гвардия и люди Марка бросились на поиски. Выяснилось что вместе с Ярославом, Клер и Ардалом, никто не может найти еще двух гвардейцев, что несли службу еще вчера у комнаты пленника.

   К обеду Мишель лишилась аппетита.

   Никого из пропавших не нашли.

   Вечером они ужинали вместе, как доложили служанки, втроем. Больше их никто не видел.

   "Это заговор, Марк! В городе враги!"

   "Ты полагаешь, наших друзей и пленника прикончили?"

   Мишель ударила кулаком по столу.

   Ужинали в той же беседке, в парке короля. Отсюда слышно журчание воды в фонтане, но Мишель теперь даже боялась подходить туда.

   "Я не знаю о чем думать!"

   "Пока мы не нашли мертвых тел-надежды терять не стоит. Все обратимо, кроме смерти."

   "Сегодня ночую у тебя!"

   "Ого!"

   "Губы свои толстые закатай, сексуальный маньяк! Ты на своем матрасе, а я на своем!"

   "Здесь нет матрасов, ты заметила?"

   "Ну, так на перине! Лучше если мы не будем разлучаться. Какое-то время,...Что я буду делать, если ты исчезнешь?"

   "Меня не так просто будет исчезнуть!" - захохотал Марк.

   Стрелки из окружения Марка перешли в соседнюю комнату.

   Мишель распорядилась проветрить комнату, а потом лично закрыла окна на щеколды изнутри.

   Марк, сидя в кресле с интересом наблюдал за подготовкой ко сну, не забывая отпивать вино из узкого стеклянного бокала.

   Мишель послала служанок за водой к фонтану.

   Они вернулись с пустыми руками, с испугом на смазливых мордашках.

   -Фонтан высох, госпожа. Ни капли воды, ни осталось...

   -Повторите?

   Служанки затараторили по-новому.

   -Как же я буду спать?

   Мишель плюхнулась в кресло.

   "В чем проблема?"

   "Вода в фонтане иссякла..." - простонала Мишель.

   "Пусть принесут из колодца."

   "Там не такая вода..."

   "Одни бабские капризы на каждом шагу! Выпей вина - если нет воды. Спать крепче будешь."

   Две бутылки красного стояли на столе.

   Это выход-напиться и уснуть без снов! Спьяну сны не сняться же.

   "Наливай!"

   "За вашу несравненную красоту, моя королева!" - произнес первый тост Марк.

   Мишель быстренько выпила бокал. Терпковатое вино, прохладное, легкое, само потекло в горло.

   "Еще!"

   "Однако, мне нравиться ваш настрой!"

   Марк подхватил бутылку.

   Мишель погрозила пальчиком.

   "Если думаешь что накачаешь меня вином и сможешь залезть мне в трусы....Выкинь такие мысли из головы, черненький!"

   "Смею заметить, в мире Саргана трусов женских еще не изобрели!"

   Мишель также быстро выпила второй бокал и перевела дыхание. В голове приятно зашумело. Захотелось рассмеяться, просто так, без причины. Напряжение, сидевшее в груди весь этот день, растаяло.

   "А вот и не угадал! У меня трусы имеются!"

   "Покажешь?"

   "Фигушки! Наливай еще! И потом,ты же видел меня и в них и без них!Зачем морочить голову бедной девушке?!"

   А потом наступил провал в памяти.

   Потом Мишель с хохотом пыталась танцевать танец живота, оставшись в одних нижних штанишках. Марк ее подбадривал и восхищался ее фигурой.

   "Не хрена от меня не получишь, ниггер!" - вопила пьяная Мишель.

   "Моя королева, так ничего мне и не надо! Только бы видеть вас каждый день моей жизни!"

   А потом голова завертелась в карусели, грозя напрочь открутиться от шеи.

   Мишель испугалась и обеими руками поймала свою голову за виски ,а потом рухнула на приготовленную перину.

   Наступил покой и все выключилось.

   Состояние оказалось ужасным! Как и положено с похмелья...

   До тошноты болела голова...Во рту сухо и тошнотворно...Тошно жить, господа... отелось пить и писать...

   Последнее есть самое главное.

   Мишель со стоном отодвинула перину, а вот кого-то тяжелого рядом не смогла...

   -Боже...моя голова...

   С трудом открыв глаза, она обнаружила, что за окнами светлеет рассвет.

   -Ночь кончилась...это хорошо...это замечательно...

   Как бы не умереть от этой боли в голове!

   Мишель стиснула виски ладонями.

   "Я голая....Где же ночной горшок?"

   "Под кроватью, как всегда..."

   "Марк, это ты?"

   "Нет, это мой дедушка..."

   "Кто лежит рядом со мной на кровати? А? У меня шея не поворачивается..."

   "Я лежу..."

   Со стоном, стиснув зыбы, Мишель обеими руками повернула свою голову направо.

   Марк лежал на спине с закрытыми глазами. Укрыт по пояс одеялом. Мишель попыталась проглотить комок в горле. Сунула руку вниз. Коснулась своего горячего местечка...

   "Мы что...сделали это?"

   "К сожаленью, нет!"

   "Ты не врешь?"

   "Слово джентльмена..."

   "А почему я там такая......"

   "Я тебя возбудил...."

   "Чем?"

   "Не помню..."

   "Убью гада!" - Простонала Мишель.

   Опустилась на колени на ковер. Нащупала ночной сосуд и, спрятавшись за высокой спинкой кровати, сделала необходимые дела.

   Голова болела по-прежнему. Рухнуть бы в кровать! Вот только под одеяло к Марку голой ложиться обратно? Ни за что!

   Мишель обернула бедра рубашкой и доковыляла до кровати Марка в противоположной стороне комнаты. Со стоном упала на прохладные простыни и зажмурилась.

   "Как мне плохо!"

   "Выпей вина..."

   "Лучше умереть, чем брать в рот эту гадость!"

   Стоны и жалобы Мишель взбодрили Марка. Он налил в бокал вина и принес ей.

   "Нет! Не буду!"

   "Подобное лечат подобным! Пей, не валяй дурака!"

   Поднял за плечи. Край бокала к губам...Мишель с жалобными стонами выхлебала бокал, с трудом глотая нагревшееся за ночь вино.

   "Издеваешься над королевой...Негодяй..."

   Откинулась на подушку. Марк хмыкнул.

   "Ляг и поспи, до утра еще есть время..."

   Мишель повернулась на бок, спиной к Марку и укрытая заботливо одеялом, быстро уснула. Счастливо, без сновидений.

   Разбудил ее стук в дверь.

   -Кто?

   Из-за двери глухо донеслось:

   -Ваше величество, вставайте! Это я- Петр! Плохие новости!

   Мишель обмерла.

   "Что-то с Клер и Ярославом..."

   Она села на кровати, прикрыв грудь одеялом.

   Марка уже не было в комнате.

   -Входи же!

   Взволнованный гвардеец распахнул дверь. Внутрь заглянул флегматичный Шляпа, но остался снаружи.

   -Ваше величество! В городе бунт! Иссякла вода в колодцах! Толпа идет к замку!

   -Где Марк?

   -Господин Марк в городе с утра и не вернулся до сих пор!

   -Который час?

   -Почти полдень, ваше величество!

   Мишель быстро оделась, наскоро умылась. Затолкала волосы под берет и побежала к воротам замка.

   "Вода ушла совсем? Почему? Месть Хейи за то, что не выпустили Ардала?"

   С облегчением увидела, что ворота замка закрыты и заложены изнутри дубовыми брусьями.

   Гвардейцы, числом не больше десятка торчали на надвратной башне.

   За стеной гомонила толпа.

   -Чего они хотят, Петр?

   -Они там орут, что вода есть в замке и всему виной вы...ваше величество.

   -Есть ли вода в замке?

   -Иссякла в ночь. - Ответила женщина с легким акцентом по-русски, подходя от дамского крыла замка.

   -Вертина?

   -Моя королева.

   Вертина присела в поклоне. Бледная, похудевшая, но на ногах крепко стоит и макияж наложен уверенной рукой.

   -Так воды нет во всем городе?

   -Увы. В замок ведет водопровод с горы из подземного хранилища, питаемого родниками. Там тоже пусто.

   -От кого ты это узнала?

   -С утра все на ногах. Без воды не приготовить пищу. Первая дама, назначенная вами исчезла. Кухарки и горничные пришли ко мне. Я послала слуг проверить хранилище. Вода ушла вся совершенно.

   -А как же река? До нее же всего миля не больше!

   -Река за стеной и до нее надо еще добраться живым.

   Мишель помнила, что человек без воды живет не больше 2-3 дней.

   "Хейя придумала для нас смертельное наказание.."

   Пить хотелось неимоверно. Особенно после таких новостей!

   "Нас не надо штурмовать. Через три дня все умрут,...Куда подевался чертов гермафродит?!"

   Мишель поднялась на надвратную башню и прижалась спиной к каменной стене, переводя дух. Стянула берет и вытерла вспотевший лоб.

   "Волосы, верно, торчат в разные стороны, как у Бабы Яги..."

   Пить захотелось неимоверно. Она злобно прищурилась на солнце. На небе не облачка!

   Гвардейцы на башне смотрели на нее с надеждой.

   "Ага, ждете от меня чуда? Сейчас!"

   Она подошла к краю площадки к проему между зубцами.

   Узкая площадь перед замковыми воротами бурлила людьми.

   "Да здесь весь город! Что я им скажу?"

   Говорить не пришлось. Ее заметили и узнали.Вопили как на стадионе!

   Кричали на разных языках. Грозились кулаками. Женщины, мужчины...Она уже видела эту толпу. Видела с эшафота...

   Слова "шлюха", ведьма", "убийца" в ее адрес повторяли снова и снова.

   Но еще громче орали другое.

   Слова "вода" по разному звучит на разных языках.

   "Надо найти слова и упокоить их...О боже, я влипла!"

   Мишель обернулась к гвардейцам.

   Нашла взглядом сержанта с дугообразными красными нашивками на правом плече.

   -Найдите мою переводчицу Дженни!

   - Lo siento, no entiendo!-растерянно отозвался сержант.

   -Испаньол?

   - Si, senora, soy espanol.

   "Приехали! Испанский мне как барану математика!"

   Мишель прижалась лбом к холодной каменной стене.

   "Что я здесь делаю? Несусветная дура! Надо было послушать Марка и плыть отсюда к чертовой матери!"

   Толпа все громче вопила за стеной, требуя воды. Мишель стало страшно.

   "Они ворвутся в замок и разорвут меня на клочки..."

   - Senora, es mejor que salir de aqui ...

   "Заладил! Сеньора, сеньора! Жопа испанская!"

   Мишель положила руку на кобуру с револьвером.

   - Who spoke in English?

   Гвардейцы молчали.

   "Так и поговорили..."

   Мишель матюгнулась и двинулась к лестнице. Куда угодно, только подальше от толпы. Воды она им дать не сможет. А десяток не понимающих ее языка гвардейцев-это не защита.

   "Ты в порядке, Мишель?"

   Голос Марка в голове остановил ее на середине пути. Сердце замерло от радости. Она не одна!

   "Ты где сейчас?"

   "От ворот недалеко. Держись, сейчас мои парни начнут вопить о том, что надо захватить пулемет на городских воротах и идти добывать воду на реку. Все рвануться туда.Когда площадь опустеет -открой ворота."

   "Ты отдашь им пулемет?!"

   "Пулемет уже в моей повозке. Под тентом никто его не заметит. А если заметят-хуже для них!"

   "Здесь собрался весь город! Начнете стрелять-вас уничтожат голыми руками! Не делай этого!"

   Толпа за воротами начала стихать. Громкие крики на незнакомом языке разнеслись далеко. Толпа глухо заворчала.Кто-то славно драл глотку не жалея себя,а толпа ему внимала.

   "Меня бы они слушать не стали!"-с горечью подумала Мишель.

   "Сработало! Эти олухи с радостью бегут к городским воротам!"

   "Тебя могут узнать. Будь осторожен!"

   "Все будет окей!"

   Через минут десять толпа от ворот замка совершенно рассеялась. Мишель распорядилась открыть ворота. Три повозки, запряженные лошаками,под выцветшими от солнца тентами, вкатили во двор.

   Из повозки первым выбрался улыбающийся Марк. Следом посыпались парни из его команды.

   Мишель подбежала к нему.

   "Это-катастрофа! Мы все обречены! Без воды всем конец!"

   "Эгей,без паники,леди!Хейя перекрыла кран?"

   "Кто же еще?"

   -Господин Марк привез воду?

   Вертина все еще была здесь.

   Марк с улыбкой шагнул навстречу. Элегантно поклонился. Взял протянутую руку дамы и...сцапал ее как кошка мышку.

   Левая рука зажала горло женщины, задушив вскрик, а правая поднесла к перекосившемуся в страхе лицу широкий клинок охотничьего ножа.

   Все пятеро: Ярослав, Клер, Ардал и двое гвардейцев охраны были найдены спящими крепким сном в подвале под покоями Вертины.

   Сама она о подробностях упорно молчала, но ее горничные, а также слуги и служанки с кухни сдали госпожу с потрохами.

   Девчонки обливались слезами и голосили на нескольких языках о том, что их заставили.

   Они легко смогли добавить сонное снадобье в воду и вино. Кто бы что заподозрил?

   Мишель и Марку тоже налили снотворного. Почему не сработало?

   Так просто и элегантно без пролития крови Вертина намеревалась устранить Мишель и ее ближайших друзей, а потом захватить власть в замке, а потом и королевстве.

   "Ты ее недооценила."

   Мишель сидела в беседке, пила после позднего обеда прохладное вино в компании Марка. На этот раз сухое, белое.

   Проблема с утолением жажды быстро решилась Марком. Он приказал выкатить из подвалов несколько бочек вина и выдать всем по винной порции. Над вином Хейя оказалась не властной. Лошаков в конюшнях экономно напоили из бассейна с золотыми рыбками.

   Мишель угрюмо приканчивала второй бокал.

   Все сложилось не так уж скверно. Бунтовщики в городе не найдя пулемета, выходить за стены города не решились. Быстро разгромили все кабаки и таверны и утолили жажду, чем пришлось.

   Мятеж утонул в вине.

   К замку подтянулись подразделения гвардии, застрявшие ранее в городе. От Барка пробился посыльный с донесением о том, что ворота и стена под контролем.

   Марк перетряхнул всех приближенных Вертины и заподозренных в участии в заговоре, отправил под замок в подвал северной башни.

   Мишель отправила гвардейцев в город за их подругами и спешно пополнила этими новыми женщинами штат прислуги.

   В городе со слов перепуганных женщин наступила анархия: пьянка, драки, насилие и грабежи почти в каждом квартале. Особенно старались селяне-тащили все, что найдут в домах в свой лагерь на лугу. Пьяные мужчины и женщины валялись на улицах, прямо на мостовой.

   "Что же делать?"

   "Пусть пьют, запасы вина в городе не бесконечны!"

   "Как мы разбудим спящих?"

   "Завтра, полагаю сами проснуться!" - беспечно махнул рукой Марк.

   "Что делать с заговорщиками? Казнить?"

   "Можно все сделать чужими руками-выгнать к чертям за ворота, пусть всадники потешаться!"

   "Я не хочу никого убивать!"

   "Придется. Власть без насилия невозможна. Я же говорил-казни мятежных валетов! Ты воспротивилась. Тебя не боятся-вот в чем проблема."

   Мишель поставила на столик запотевший бокал.

   "Хватит пить. Мы скоро на ногах не будем стоять!"

   "Вчера после выпитого ты была очень миленькая!"

   Мишель напряглась.

   "Поклянись - что у нас вчера не было секса!"

   Бывший валет крестей захохотал.

   "Не зли меня, ниггер!"

   "Ого, моя милая соседка закипает?"

   Мишель вскочила на ноги, пошатнулась.

   "Сегодня я сплю одна! Понял, сукин ты сын!"

   Марк ухмыльнулся и подмигнул.

   Топнув в ярости ногой, Мишель бросилась вон.

   Спящих разместили в королевской библиотеке. Мишель поднялась на второй этаж и потребовала у дежурившего здесь Шляпы зажженную свечу. Шляпа оказался под хмельком. Тоже принял винную порцию.

   Он шлепнул по заднице проходившую мимо горничную и переадресовал ей приказ Мишель.

   Горничная вернулась на заплетающихся ногах, с подсвечником и глупой пьяненькой улыбкой до ушей.

   Мишель прожгла взглядом невозмутимого охранника и взяла подсвечник. В библиотеке оказалось сумрачно. Свеча как раз пришлась.

   Мишель прошлась вдоль тюфяков на которых посапывали в ряд мужчины. Клер здесь не было ,первую даму сразу отнесли в ее комнату.

   Мишель где-то читала ,что боль от ожогов поднимет любого спящего!

   Она решила начать с Ардала и немного подпалить ему руку.

   Склонилась над спящим всадником и не поверила своим глазам. Рыжая щетина покрывала щеки пленника. Мишель раздвинула рубашку на его груди. Мужская твердая грудь, даже с волосами!

   От нежных девичьих грудок не осталось и следа. Ардал возмужал за эти двое суток самым невероятным образом. Раздался в плечах, обрел мускулатуру...

   "Мне бы так...Повезло уроду-отымела его Клер по полной и вот он-мужик! Вот ему магия на пользу,а по мне как асфальтовый каток по червяку!"

   Мишель тоскливо выругалась.

   На урода Ардал совсем не походил. Скорее он напоминал звезду из Голливуда или из мальчика из рекламы: смазливый, мускулисто-мужественный, с трехдневной щетиной. .

   "Девки от него будут без ума! Чтобы ему подпалить?"

   Мишель потрогала Ардала за нос двумя пальцами. Хихикнула.

   "А он сексапильный...".

   Будить ожогами Ардала ей расхотелось. Погасила свечу.

   Подошла к окну. На закате в библиотеке от витражей стало совсем темно.

   "Библиотека, а темно как в погребе! Я это дело исправлю!"

   Горничная Лори и новая служанка Хуанита перенесли постель для Мишель этажом выше.

   С Лори Мишель говорила по-английски. Хуанита оказалась испанкой или мексиканкой, в общем латина! Мать ее!
   От Лори узнала, как звучит по-испански "спасибо".

   Испанский, пожалуй, что проще английского!

   Мишель подошла к распахнутому окну.

   Оно выходило на запад к обрыву.

   По отвесной стене уж точно никто не заберется!

   За рекой на равнине резко темнело небо. Как будто там сам собой раскручивался торнадо. Ранее невиданное на Саргоне зрелище. Вихри поднимались снизу, от земли к небу.

   Хейянцы задумали очередную пакость? Маги из царства Ардала могут портить погоду?

   Напустят на нас смерч, посрывают крыши с домов. Город из камня-это вам не щитовые америкосовские коттеджи!...А может вихрь побочное действие колдовства?

   Солнце кануло за горами, а смерч в сумерках стал еще чернее.

   -Senora, su cama esta listo ..

   -Gracias Juanita! Спасибо Хуанита!

   Девушки ушли. Мишель им ничего не сказала про вихрь. Зачем? От магии не спасешься нигде...

   Черная воронка крутилась над равниной, качаясь то вправо то влево. От смерча до замка километров пять. Ни звука не доноситься с равнины.

   Мишель зевнула.

   -А пошли вы все!

   Она тщательно закрыла ставни. Закрыла окно, задвинула шторы.

   Наступила полная тьма.

   "Это я поспешила!"

   Мишель шагнула и больно ударилась коленом о стул.

   С чувством выругалась.

   Наощупь нашла кровать. Стянула сапоги. Сняла пояс. Револьвер привычно засунула под подушку.

   Еще раз сладко зевнула.

   "Завтра выставлю Ардала за ворота, и начнется у нас в деревне совсем другая жизнь!"

   Она рухнула на перину прямо в одежде и закрыла глаза.

   .... Полированный круглый столик. Женские руки в тонких коричневых перчатках. Между ними в чашечке кофе.Аромат кофе от которого трепещут ноздри...

   "Арабика? Мокко?"

   Мишель подняла взгляд.

   Просторное помещение со столиками и удобными стульями из алюминиевых трубок. Слева у покатой стены возле широких наклонных окон толпятся люди в темных костюмах. Смеются. Показывают друг другу руками на что-то за окнами.За соседним столиком совсем близко за развернутой газетой господин с сером костюме и начиненных черных туфлях.

   Шрифт в газете странный. Буковки с завитками, угловатые, похоже на латинский...

   "Куда я попала?"

   Газета опустилась.

   "Вот черт!"

   Саргон в дорогом костюме тройке и при бабочке оказался похож на управляющего банком или даже министра!

   -Привет, Мишель. Сегодня 6 мая 1937 года. Тридцать восьмой рейс дирижабля "Гинденбург".

   -Мне это ни о чем не говорит. - Буркнула Мишель.

   "Что этот гад для меня придумал на этот раз?"

   -245 метров в длину и максимальным диаметром 41,2 метра, 200 000 кубометров газа в баллонах.

   -Ничего себе - баллон!

   -"Гинденбург" начал свои полеты с пассажирами в мае 1936 года. Ему удалось совершить перелёты в Северную и ЮжнуюАмерику. В том же году "Гинденбург" совершил самый быстрый перелёт через Северную Атлантику - за 43 часа. К маю 1937 года цеппелин совершил 37 рейсов через Атлантический океан, доставив в пункты назначения около 3000 человек. Путешествие на этом, как ты сказала "баллоне" было весьма комфортабельным. В корпусе дирижабля есть ресторан с кухней и салон с небольшим, специально изготовленным для дирижабля облегченным роялем. В нижней части дирижабля оборудована смотровая платформа-мы как раз в ней сейчас находимся.

   Ограничений было на борту несколько. Первое из них - вес, поэтому вместо ванн предлагался душ, и все, что можно, было сделано из алюминия, из него же был изготовлен и рояль. Второе, и самое важное - запрет на источники открытого огня, которые на "Гинденбурге" в буквальном смысле являлись угрозой для жизни - ведь в баллонах наверху чистый водород! Все, кто находился на борту, включая пассажиров, перед посадкой были обязаны сдавать спички, зажигалки и прочие устройства, способные вызвать искру. Для богатых курильщиков на "Гинденбурге" оборудована специальная комната для курения. В помещении для курения находилась единственная на борту электрическая зажигалка. Для обеспечения пожаробезопасности в комнате постоянно поддерживалось небольшое избыточное давление, что препятствовало проникновению в неё водорода, а попасть в комнату можно только через воздушный шлюз.

   -Занимательно, только я не курю. Зачем я здесь?

   -Хейянские маги собираются напустить бурю на город на холме. Все по воле водяной девки. Ты спишь, а буря нарастает.

   -У замка каменные стены. Бурю выдержат.

   Саргон усмехнулся.

   -Ты мне нравишься, Михаил-Мишель! Есть в тебе что-то мне близкое! Лихое и пофигистское, мягко говоря.

   -Вы играли мной как хотели. Не надоело еще?

   -Я только начал. Из всех игрушек в этом мире волей Хейи у меня осталось только ты.

   -Лжете.

   Саргон расхохотался. Резко тут же стал серьезным.

   -Убей Ардала и я забуду о твоем существовании. Прямо сейчас. Проснись. Ступай в библиотеку и пусти ему пулю в лоб.

   -Я не убийца. - Насупилась Мишель, лихорадочно соображая как бы выкрутиться.

   -Выкрутиться не выйдет. - Заметил Саргон. - Магия Хейи тебя больше не защищает. Убей Ардала и мы в расчете. Я позабуду про ту помощь, что ты оказала Хейе.

   -Какая помощь? - возмутилась Мишель. - Мной крутили как марионеткой!

   -Неправда.

   Мишель молчала.

   Саргон отбросил газету на стол.

   -Сейчас "Гинденбург" совершает облет Манхеттена. Можешь встать и посмотреть на Нью-Йорк образца 1937 года. В этот год родилась твоя прабабка.

   "Все то он знает..."

   -Плевать мне на Нью-Йорк...

   -Напрасно. Так да или нет.

   -Мне надо подумать...

   Саргон взглянул на часы.

   -У тебя два часа. В 19 часов 20 минут на базе Лейкхерст "Гинденбург" на высоте
180 метров вспыхнет и рухнет на землю. Треть пассажиров и команды сгорят заживо.

   "Это же сон, всего лишь сон!"

   -В моем сне, сгорая заживо, ты ощутишь все как наяву. - Усмехнулся Саргон.

   -Чем этот дикарь вам не угодил?-жалобно спросила Мишель.

   -Ардал не дикарь. Он хуже дикаря! Лучше будет для всех и даже для тебя, если он умрет этой ночью.

   -Wake up, Your Majesty! You cried!

   Мишель скатилась с кровати. Кожу лица и рук еще жутко жгло.

   "Сон закончился...Я жива...Это был только сон!"

   Сгорать заживо в дирижабле-жуткий опыт...

   -Гребаный Саргон! - крикнула Мишель, яростно стирая с лица пот и слезы.

   Перепуганная Лори отшатнулась. Свеча в ее руке заколебалась и почти погасла.

   От близкого грохота Мишель подскочила на постели.

   -What is it?

   -The storm and rain down in buckets!

   "Ага-шторм, как бы не так! Буря пришла с равнины."

   Гром грохотал с бешенством. От ударов казалось, тряслись стены. Вспышки молний не проникали в комнату, но слитный шум дождя был хорошо слышен.

   Мишель рассмеялась.

   "Придурки-маги принесли нам воду!"

   Мишель выпроводила горничную, только заснуть уже не смогла.

   Она слушала раскаты грома и шелест дождевых струй. Прокручивала в голове последнее сновидение. Стоило закрыть глаза как возникала последняя картина-беспощадное, почти бесцветное пламя, хлещущее в лицо...

   "Если Саргону нужен мертвый Ардал, то тогда пусть живет!"

   Хейя, как и Саргон в покое не оставит. Из двух зол Мишель выбрала то, что привычнее.

   С рассветом буря улеглась.

   Мишель разбудила Лори, что спала за дверью на диванчике, с ее помощью умылась и привела волосы в порядок. Лори радостно сообщила о том, что в колодцах и на кухне и в парке опять появилась вода.

   Флегматичный Шляпа тут же поднялся из кресла и последовал за королевой.

   Сразу же пошла в библиотеку.

   Нашла только пустые тюфяки.

   Где Ардал ясно и так!

   Мишель вломилась в комнату Клер без стука.

   Полуголые Ардал и Клер спали в обнимку на смятых простынях.

   "Вот, блин, сонное царство!"

   Через распахнутое окно струился прохладный свежий воздух.

   Мишель вынула из кобуры револьвер, в нетерпении царапая кожу.

   Выстрелила прямо в потолок.

   От близкого выстрела зазвенело в ухе.

   Взвизгнувшая Клер свалилась с кровати. Ардал подскочил и уселся на подушке с перекошенным лицом.

   -Хватит спать, любовнички! Дай этому говнюку штаны и рубашку, я отвезу его к мамочке!

   Клер быстро пришла в себя.Встала, уперев руки в бока и разразилась быстрой и звонкой тирадой на родном языке.Мишель ничего не поняла,но суть уловила.

   "Парижанка умеет матерится?"

   Королева пик прищурилась и навела ствол на подругу. Та мгновенно прикусила язык.

   В открытой двери топтались слуги и гвардейцы, привлеченные выстрелом.

   Мишель усмехнулась в злобные и красивые глаза Клер.

   "Дай Ардалу одежду или я отвезу его через весь город, в чем мать родила!"

   Мишель и Ардал выезжали из ворот замка на лошаках, когда прибежал полуодетый Марк.

   "Куда ты едешь с ним?"

   "Я обещала Хейе его освободить. Выведу за ворота и финита!"

   "Ты твердо это решила?"

   "Иди к чертовой матери, Марк! Кто здесь королева? Я или ты?!"

   Негритос улыбнулся и поклонился.

   "Теперь я вижу королеву!"

   Цокали копыта. Ардал с любопытством озирался по сторонам.

   После вчерашних буйств город еще не проснулся Дождь помыл мостовую, крыши и фасады. Туман парил в глубине улиц.

   Проехали мимо разгромленного кабака. Разломанная мебель и пустые бочки валялись прямо на мостовой.

   Мишель оглянулась. За нею ехали десять гвардейцев. Сонные, зевающие.Шляпы только не было среди них. Потребовался Марку?

   До городских ворот добрались почти по пустым улицам.

   Здесь их ждал Барк. На щеке синяк, костяшки кулаков в ссадинах.

   "Привет, Барк. Пришлось вчера размяться?"

   "Привет, ваше величество! Пару челюстей поправил в нужную сторону!"

   Сержант весело ухмыльнулся.

   "Куда вы везете этого петушка?"

   "Пусть откроют ворота. Едем на прогулку."

   Барк перестал улыбаться.

   "Это опасно."

   "Кого-то видели сегодня?"

   "Никого.Все тихо.Вот это мне и не нравится!"

   "Я только выпущу его на свободу, далеко заезжать я не собираюсь. Револьвером я пользоваться умею."

   "Без выкупа отпускаем?"

   "А разве дождь это не выкуп? Колодцы опять полны!"

   "Это верно...Я тоже с вами прогуляюсь?"

   "Ты нужен здесь!"

   "Глядите в оба, ваше величество!"

   Мишель выехала из ворот вместе с Ардалом, оставив конвой в городе.

   Они шагом доехали до кустов с сизыми ягодами, за которыми дорога начинала поворот, уходящий вниз за склон холма.

   -О чем ты болтал с Клер все эти дни? Молчишь, красавчик?

   Ардал вопросительно приподнял брови. В седле он держал очень хорошо и вел себя послушно.

   Мишель внезапно, без раздумий, извлекла из ножен на поясе кинжал. Ткнула в левую ладонь. Протянула пленнику.

   -Пей. Поговорим хоть на прощание!

   Ардал осторожно принял ее руку и от ощущения горячего языка по ладони Мишель содрогнулась, словно током пробило.

   Его кровь оказалась на вкус такая же, как у людей.

   "Вы меня отпускаете?"

   Услышав его глубокий, сильный голос в голове Мишель покачнулась в седле.

   "Да. Хейя хочет твоей свободы."

   Глаза Ардала расширились.

   "Вы почитаете Великую Мать?!"

   "Я выполняю ее волю. " - Сухо ответила Мишель.

   "Это многое меняет, госпожа."

   "Меняет? Отлично! Скажи своим убийцам с пиками-пусть идут к морю и оставят нас в покое!"

   "Вы сами можете все сказать нашим кройларам и моему брату Ичану!"

   Топот копыт снизу по дороге...

   Отряд копейщиков-кройларов вынесся из-за поворота.

   Мишель повернула лошака ,обмирая от ужаса.

   "Ох,блин,какая же я дура!"

   Крепкая рука цапнула ее за шиворот и выдернула из седла в одно мгновение.



        ЧАСТЬ ВТОРАЯ 

   ЖРИЦА КРОЙЛАРОВ



   Унизительно и обидно когда тебя везут поперек седла, задницей кверху!

   Мишель скрипела зубами и мысленно поливала вероломного Ардала матерно.

   Кройлар хранил гордое молчание.

   Мишель то и дело терлась носом о шкуру верхового слорса и это не прибавляло хорошего настроения. От мелькания травы и земли перед глазами закружилась голова. Руки связаны за спиной. В кобуре и в ножнах пусто...

   "Дура! Ох, дура!"

   Скачка не продлилась долго. Ардал спрыгнул на землю и помог Мишель встать на ноги.

   Попыталась пнуть похитителя, но тот резво увернулся.

   Злобно зашипел слорс, ощерив зубищи.

   "Хорошая лошадка!"

   Высокие деревья рядом. Спешиваются кройлары, скакавшие следом.

   Из-за деревьев бегут другие кройлары. Много....Очень много...

   -Arda ar ais! Is e ar ri ar ais!

   Вопили набежавшие на лесную опушку возбужденные кройлары.

   Если бы не пики и мечи на поясах, можно принять их за статистов при постановке "Триста спартанцев" в девичьей школе! Румяные, длинноволосые с нежными гладкими лицами....Блестят панцири и шлемы. Блестят глаза. Так близко Мишель еще не видела своих врагов в таком количестве!

   Ардал возвышался над ними на целую голову. Он привлекал всеобщее внимание. Мишель интереса же представляла.

   До восторженных гермафродитов, однако, быстро дошло. Лица стали серьезными и рты позакрывались.

   Раздвигая толпу, прошел вперед кройлар в черном плаще и с зеленым султаном на гребне блестящего шлема. Из-за шлема не разобрать подробно черт лица."Смазливый как и все,небось!"

   Кройлар остановился в двух шагах. Вцепился взглядом в лицо Ардала.

   -Ce a rinne tu a thabhairt, Arda? Cad a tharla duit? Thainig tu Sairdinis?

   "Кого ты привез, Ардал? Что с тобой случилось? Ты стал сардом?"

   Вопрос прозвучал в голове Мишель. Она замерла от неожиданности.

   "Эта женщина правительница наших врагов. Ты должен ее выслушать."

   "Это нелюди и разговаривать с ними нельзя. Почему ты не убил ее? Почему ты изменился за много рассветов до ночи молодой луны? Если ты - сард, то уходи! В лагере кройларов тебе не место!"

   "Я не сард-я кройлар!"

   "Ты огромен и от тебя пахнет потом и женщиной! Ты предал нас! Ты предал меня! Убирайся-сард!"

   Кройлар и Ардал прожигали друг друга взглядами их диалог никому не слышен кроме Мишель.

   "Так ты встречаешь друга, Ичан!"

   "Ты мне не друг! Целуй мой сапог и убирайся в обоз к сардам!"

   Ардал ударил Ичан немедленно. Кулаком в лицо.

   Ичан рухнул на землю, повалив нескольких клойларов.

   Кройлары взвыли.

   Ардал взревел басом:

   -Ta me-kroylar agus me fear! Ta me nios laidre na ar fad agat, thainig me fear agus laochra! Sardo dom gan a bheith!

   "Я-кройлар и я мужчина! Я сильнее каждого из вас! Я стал мужчиной и остался воином! Сардом мне не быть!" - услышала Мишель.

   Ичан поднявшийся на ноги, выхватил из ножен узкий меч, длиной в локоть.

   "Сдохни, сард!"

   Ардал перехватил руку Ичана и мгновенно обезоружил. Крики восторга и удивления.

   Кройлары попятились, образуя круг на поляне вокруг повздоривших царей.

   "Да их здесь не меньше пары тысяч!"

   Мишель поняла, что ее жизнь под большим вопросом.

   Изменившийся Ардал не ожидал такого приема у своего друга. Выкупит ее жизнью свою?

   Ичан выхватил у кого-то из рук копье с широким блестящим наконечником.

   "Я не хочу твоей смерти, Ичан. Смирись и послушай меня!"

   -Bewitched do go medicine! Grab it!

   "Его заколдовала эта ведьма! Схватить ее!"- завопил Ичан, потерявший шлем.

   Мишель попятилась..Ее схватили. Множество рук. Сопят, толкают друг друга... овалили...

   "Придурки! Толпой на связанную!"

   На поляне зазвенела сталь.

   Мишель рычала и отбивалась.

   Орали все вокруг. Орали друг на друга цари кройларов.

   "Чокнутые убийцы! Чтоб вы сдохли!"

   Дерущиеся цари ее услышали.

   "Ардал, ты побратался с ведьмой?! Безумный сард!"

   "Ты сам выбрал свою судьбу, Ичан!"

   "Сдохни!"

   "Сам сдохни!"

   Тишина настала внезапно.

   -Scaoileadh e!

   Мишель оставили в покое, она поднялась на ноги, затравленно оглядываясь по сторонам.

   Кройлары смотрели только на Ардала. На окровавленный меч в его руке.

   Он поднял его над головой одной рукой, чтобы все видели.

   -Anois in the Arcade uaine ri-riocht amhain agam!

   "Теперь в зеленом царстве Аркады один царь-я!"

   -Ag iarraidh a bheith fir agus chun fanacht kroylar don saol? A fhios agam conas!

   "Хотите стать мужчинами и остаться кройларами на всю жизнь? Я знаю как!"

   Кройлары завопили во всю глотку и топча мертвого Ичана бросились вперед, чтобы подхватить на руки Ардала-нового царя!

   Подхватив под руки Мишель, ее тащили следом за Ардалом.

   Через метров сто ее сунули в зеленую высокую палатку. Скорее даже-шатер.

   Под ногами пружинистые плетеные маты зеленого цвета.

   Кройлар, оставшийся с нею в палатке, указал молча на пол.

   Мишель неуклюже послушно села, едва не повалившись на бок.

   За пологом палатки, в лесу вопили восторженные кройлары в ответ на крики Ардала.

   Мишель уже не слышала его внутренний голос, но не сомневалась-вояки-гермафродиты в восторге от обещаний.

   "И как он их будет превращать в мужчин?"

   Догадка ударила по голове.

   "Пропустит всех через меня?!"

   Мучительное ожидание не долго длилось.

   В палатку вошел Ардал. Напыщенный и счастливый. На широком золоченом поясе меч в ножнах. Тот самый, которым убил Ичана?

   На плечах черный плащ. Знак власти?

   Караульный с поклоном вышел.

   "Развяжи руки!"

   "Поклянись, что не будешь пытаться бежать."

   "Ага, сейчас наобещаю чего угодно!"

   Ардал нахмурился.

   "Вы не соблюдаете клятвы?"

   Серьезный взгляд кройлара Мишель очень не понравился. Они же примитивные и помешаны на клятвах и ритуалах. Скажешь невпопад и кирдык!

   "Клянусь...Развяжи...Руки затекли же!"

   Царь кройларов присел на корточки и быстро освободил запястья Мишель от кожаного мягкого ремешка.

   "Мы тебя не связывали. " - С упреком заметила Мишель.

   "Так было необходимо. Хочешь пить?"

   "Хочу."

   "Неплохо бы и поесть!"

   Мишель тут вспомнила, что в этот день оставила себя и Ардала без завтрака.

   "Куда торопилась, дура?!"

   Ардал хлопнул в ладоши. В палатку немедленно явились два паренька в зеленых туниках и без доспехов.

   Выслушали распоряжение и умчались осчастливленные донельзя.

   "У вас и мебели нет?"

   Мишель села, поджав ноги, по-турецки.

   Ардал отстегнув плащ и пояс с мечом сел напротив.

   "Кройлары должны обходится малым. Роскошь нетерпима в походе!"

   "А если не в походе?"

   "Кройлары всегда в походе!"

   Мишель потерянно молчала. Вопросов много, да как их задать? Что задумал красавчик? Чего ей ждать?

   Ардал смотрел вполне дружелюбно.

   "Я знаю, что ты главная в городе. Меня это очень удивило. Женщины у нас не правят. Их дело готовка еды и воспитание детей. У тебя есть дети?"

   "Нет. У моих соплеменников пока нет детей. На это нужно время.."

   "Маги сказали, что чужое колдовство ушло из нашего мира и Хейя опять правит всем как в древние времена. Колдовство не позволяло вам иметь детей?"

   "Ты очень умный, Ардал."

   Вождь зеленых кройларов усмехнулся.

   "Царей выбирает Хейя и дураки ей не угодны!"

   "Ты не должен обижаться на меня..."

   "Да, да, ты выполняла волю Хейи...я помню! Кто передал тебе волю Великой Матери?"

   "Она сама являлась ко мне..."

   Ардал замер.

   "Ты не лжешь? Ты говорила с Хейей?"

   На языке Мишель вертелось: "Да достала меня ваша богиня! До самых кишок достала!"

   Только ведь не скажешь...

   "Последний раз перед дождем."

   "Великая Мать говорила с тобой много раз?! Расскажи!"

   Мишель кратко перечислила свои свидания с богиней.

   Удивление и почтение на лице Ардала доставило Мишель пару мгновений удовольствия. Она решила взять быка за рога.

   "Хейе не понравиться-если ты причинишь мне зло. Когда ты отпустишь меня?"

   Ардал улыбнулся.

   "Если Великая Мать любит тебя-ты останешься с нами навсегда. Люди в городе тебя не достойны!"

   Мишель обомлела.

   "Кем я буду здесь? Служанкой? Девушкой для секса?"

   Ардал покачал головой.

   "Ты будешь моей гостьей. Я знаю, что такое секс. Клер меня научила кое-чему... ы зовем это иначе. Плотская любовь была не для кройларов. Плотская любовь превращала клойларов в сардов - тупых и терпеливых работников. Сарды занимаются этим сколько угодно, но не мы!."

   "Ты не хочешь становиться сардом?"

   Ардал вскочил на ноги.

   "Никто из кройларов не хочет! Мы все хотим быть воинами, а не тружениками-сардами со скучной и тихой жизнью! Ты знаешь, сколько кройларов в преддверии ночи молодой луны кончают свою жизнь самоубийством?! В ожидании конца беззаботной юности и воинского братства мы теряем разум, и жизнь теряет смысл! Ты не можешь этого понять!"

   "Куда уж мне..."

   Ардал опять уселся на плетеный мат. В гневе он был красив. Ноздри раздуваются, глаза блестят.

   "Вот же Бред Пит на мою голову навязался!"

   Ардал наклонился к Мишель и продолжил,глядя в глаза:

   "Я познал женщину и не стал сардом. Сила и ярость остались со мной. Я воин, а не работник! Теперь я знаю, как превратить всех кройдаров в воинов-мужчин! Мы убьем всех ваших мужчин, а с женщинами займемся сексом! Все станут такими как я! Мы захватим берег, а потом обрушимся на кройларов других царств! Ты видела, как я легко покончил с Ичаном, а ведь еще десять рассветов назад мы были равны! Мои доспехи мне стали малы...Зеленое царство тоже мало для меня!"

   "Чего ты хочешь?"

   "Я стану царем всей Хейи и покончу с разделением моего народа!"

   "Причем здесь я?!"

   "Ты станешь жрицей Хейи, и мы вместе станем править и сушей и морем!"

   У Мишель захватило дух.

   "Нет, это не Бред Пит! Это Чингисхан хренов!"

   Появившиеся с блюдами молодые кройлары остановили полет мыслей Ардала.

   Он взялся за кус жареного мяса.

   Рвал крепкими зубами недожаренную ногу какого-то зверя и урчал от удовольствия. Ножа и вилки не принесли, как и гарниров к мясу. Хорошо хоть посолено...

   Мишель крутила в руках свой кусок, отыскивая место помягче.

   "Самое главное - групповое изнасилование мне не грозит...Противоречить дикарю не стоит. Случай сбежать представится обязательно. Друзья тоже про меня не забудут..."

   Поесть им не дали. Зашелестел полог палатки, и внутрь вошли гуськом три пожилых хейянца. Седые, коренастые, с бородами завитыми в косички. Старики опирались на резные посохи.

   При их появлении Ардал отложил мясо и торопливо поднялся на ноги.

   Мишель последовала его примеру.

   "Маги хейянцев?!"

   Старики заговорили и Ардал им внимал с почтением.

   Так вот кто присылал мертвецов с кинжалами в сердце и насылал бурю! С виду крепкие пенсионеры, да и только!

   "Чего они хотят?"

   "Они говорят, что ты-Лабхарти - "Говорящая с богиней" и для тебя подготовлен шатер у родника. Они проводят тебя. Ступай, "Лабхарти."

   Ардал коротко поклонился старикам и Мишель.

   "Вот так поворот! Хейя про меня не забыла!?"

   Один из магов накинул на плечи Мишель зеленый длинный плащ с капюшоном.
   -Деревня, где скучал Онегин, была прелестный уголок! - громко продекламировала Мишель.

   Реакции не последовало.

   Две сарды, приставленные к ней для услуг занимались своими делами: готовили обед.

   Сидевшие по обеим склонам лощины за кустами юные кройлары ничем себя не выдали.

   Мишель поерзала на камушке и вздохнула.

   Уже неделю она жила в лесу у родника.

   Отдельная палатка с мягкой постелью, явно позаимствованной хейянцами из разграбленного поселения. Две послушные флегматичные служанки-сарды обихаживали новоявленную Лабхарти, буквально пыль сдували. Правда, общаться приходилось при помощи жестов.

   Язык хейянцев напоминал чем-то английский, но совершенно был непонятен.

   Раз в день заглядывал Ардал. Приходил один и трепался о том, о сем.

   Кройлары по долине охотились за человеческими женщинами.

   Несчастный привозили в лагерь и пускали по кругу.

   Гордый Ардал каждый день рассказывал, сколько еще кройларов стали мужчинами. Конвеер изнасилований работал исправно...

   Ни про город на холмах, ни про город у моря Ардал не рассказывал. Мишель и сама не спрашивала. Раз не говорит-значит города устояли против хейянцев.

   Чистый и мощный родник, бивший из под сизых скал в лощине считался у хейянцев святым местом.

   "Родниковая вода-кровь Хейи!" - коротко пояснил Ардал.

   Место обитания Мишель ограничивалось лощиной у родника. Сто шагов вниз по течению и шагов по двадцать в обе стороны от русла ручья. На гребне лощины дежурили кройлары-совсем пацаны, одетые только в зеленые туники. В первый же вечер когда Мишель попыталась выбраться из лощины ей преградили дорогу и недвусмысленными жестами попросили вернуться. У пацанов имелись кинжалы и луки со стрелами.

   Магов хейянцев Мишель более не видела. Привели и исчезли как призраки.

   Хейя не появлялась, и сны были спокойными. Саргон потерял дорогу?

   Кормили Лабхарти просто, но обильно: жареное мясо во всех видах, фрукты, похожие на смесь лимона и яблока, лепешки, зажаренные до хруста, квашеное молоко, похожее на кефир.

   Только над родником в кронах деревьев имелся просвет. Округлый валун за день нагревался и Мишель полюбила сидеть на нем, наблюдая за текучей водой и жмурясь на солнце как кошка.

   В первую же ночь ее одежда-черный мундир валета, а также сапоги-исчезли без следа.

   Взамен в палатке обнаружились зеленые туники, вроде платьев, с подолом до колен и кожаные легкие сандалии. Белья хейянцы, похоже, не знали. Сквозняк снизу был невыносим!

   Волосы на голове начали кудрявиться сами собой и лежали как будто уложенные рукой парикмахера. Мыть их не требовалось. Магия Хейи?

   Все равно, утром Мишель умывалась и обмывалась холодной водой по пояс, на радость подглядывающим караульным.

   От холодной воды мурашки бежали по коже стадами просто. Мишель не пищала, хотя очень хотелось. После умывания наступал прилив бодрости.

   Возбужденная жрица бродила по лощине, не в силах усидеть на месте.

   За неделю протопталась по траве тропинка.

   Мучительнее всего оказалась скука. Поспала, поела, а дальше что?

   Глядеться в ручей?

   "Хорош ли будет завтра день, Лабхарти?"

   Мишель вздрогнула, обернулась.

   Ардал как всегда подошел бесшумно.

   "Мне не нравиться, что ты подкрадываешься ко мне как кот!"

   Вождь кройларов ухмыльнулся. Испуг Мишель его всегда забавлял.

   "Еще два рассвета и мы уходим отсюда."

   Мишель спрыгнула с камня.

   "Наконец-то! А куда?"

   "К морю."

   "Город на холме оказался тебе не по зубам?"

   "Здесь останутся кройлеры. Голод заставит твоих людей сдаться. Я не могу долго ждать. Синее царство уже вышло к побережью."

   "Я останусь здесь?" - с надеждой спросила Мишель.

   "Ты едешь со мной."

   "Тогда дай мне слорса!"

   Ардал нахмурился.

   "Женщина не может ездить на благородном слорсе!"

   "Везти женщину кверху задницей можно, а в седле нельзя?"

   Ардал рассмеялся и потер отросшую бородку.

   "У меня был собственный слорс, я побраталась с ним кровью. Я умею с ними управляться, уж поверь!" - настаивала Мишель. Будь у меня слорс я бы удрал мгновенно!

   "Ты удивительная женщина! Ты говоришь правду, но поверить в нее невозможно!"

   "Дай мне слорса и поверишь!"

   "Я подумаю!"

   Он заколебался! Мишель закусила губу. Может все получится?

   "Мне скучно здесь. Дай мне вместо сард человеческих женщин. Не с кем и словом перемолвиться!"

   "Ваши женщины нужны для другого."

   "И скольких вы затрахали до смерти?!"

   Ардал удивленно поднял брови.

   "Ты считаешь меня зверем? Никто из женщин не умер. Мы только проводим ритуал с их участием."

   "Что-то мне не верится!"

   "Я пришлю к тебе сегодня одну из них. Сама сможешь спросить у нее."

   После обеда, когда Мишель боролась с дремой в тени палатки, услышала знакомый голос:

   -Госпожа Лабхарти может меня принять?

   Мишель выбралась наружу, столкнувшись нос к носу с Вертиной.

   -Что ты здесь делаешь?

   -Служу Ардалу своим телом, как до этого королю Рудольфу.

   Вертина сделала книксен, чуть приподняв подол зеленой туники.

   -Врешь, ты не спала с Рудольфом!

   -Откуда тебе знать? - прищурилась Вертина.

   Выглядела она замечательно, посвежела, похудела. Кудри вьются и румянец на щеках. Больше двадцати лет не дашь!

   Вертина вошла в палатку, не дожидаясь приглашения и села на подушку рядом с постелью, вытянув стройные ножки.

   Бывшая первая дама все выложила немедленно.

   ...Марк выполнил свою угрозу и выставил за стену на верную смерть всех участников заговора: Вертину и ее пятерых девчонок.

   -Мы сидели под стеной весь день и умоляли о пощаде. Черномазая обезьяна смеялась в ответ! Ночью пришли кройлары и схватили нас.

   Я думала, что мне конец - дикари убьют или сьедят. Однако они оказались вполне милыми ребятами! Я понравилась царю Ардалу, и теперь все человеческие женщины под моей командой. Я не участвую в ритуалах, я грею постель Ардалу! Не веришь? Почему ты не стала это делать-вот что мне не понять?

   -Я не шлюха с сорока браслетами!

   Вертина усмехнулась.

   -Вот ты про что? Завидуешь?

   Мишель фыркнула от возмущения.

   -Убирайся отсюда!

   Вертина встала, пожала плечами.

   -Ардал сказал что ты хотела с кем-то поговорить.

   -Только не с тобой, убийца!

   -Я не убивала Рудольфа.

   -Альбрехт сказал иное!

   Вертина подбоченилась.

   -Ты поверила этому лживому сукину сыну? Знаешь что он заставлял меня делать для него?

   -Не желаю знать!

   -Ну и сиди здесь в одиночестве, монашка!

   В ответ Мишель выпалила несколько слов на русском разговорном матерном.

   Вертина криво усмехнулась и удалилась, нарочно виляя задом.

   Разозленная Мишель шагала по тропинке между деревьями. Размахивая руками, она заново прокручивала в голове разговор с Вертиной.

   "Шлюха нигде не пропадет! В царицы метит что ли?!"

   Набегавшись, Мишель опять уселась на валун у ручья. Только солнце спряталось за деревьями и каменюка быстро остывала.

   Журчание ручья сменило тональность.

   Фигура Хейи поднявшаяся над водой была воспринята Мишель даже с долей радости.

   Она быстро поднялась и поклонилась богине.

   Хейя присела на камень. Живая,во плоти и совсем не страшная...Юная девушка в струящемся полупрозрачном платье до щиколоток...

   -Доброго дня, Мишель.

   -Доброго и вам....

   -Ты разозлилась на Вертину? Напрасно. Ведь это благодаря тебя она осталась жить. Вини себя.

   -Только и остается... - буркнула Мишель.

   Хейя намотала на указательный палец локон у виска.

   -Ты чем-то недовольна? Здесь тебе ничто не угрожает. Ардал пальцем не коснется. Его люди и подавно. Для кройларов ты моя жрица и потому неприкосновенна. Ты здесь в большей безопасности чем в своем игрушечном городе.

   -В этом и заключается моя миссия? - съехидничала Мишель.

   Хейя повела плечом и хихикнула.

   -Ты забавная и ты мне нравишься! Присядь.

   Мишель осторожно присела на камень рядом.

   Хейя обняла ее внезапно за талию. Рука богини оказалась внезапно теплой. Безупречное прекрасное лицо близко. Синие глаза полны приязнью и заботой....

   -Поговорим откровенно, как подруги. Не будь букой!

   Мишель тут же вспомнила ночь любви на морском пляже, то с чего началось их знакомство. Правда тогда она была мужчиной!

   "Она опасна как змея, как бы не прикидывалась паинькой! Она имеет на меня виды, но всего не говорит. Как обычно. Может сегодня развяжется язык?"

   -Зачем я здесь?

   -Ардал станет царем всех земель, и ты пройдешь этот путь рядом с ним. Направляя его. Смягчая. Давая советы от моего имени.

   -В качестве жрицы?

   -Царицей же ты стать не пожелаешь?

   Мишель возмущенно фыркнула.

   -Быть царицей этих гермафродитов? Спать с их вождем? Много чести!

   -Ты можешь родить Ардалу сыновей и стать настоящей царицей всей планеты... - вкрадчиво произнесла богиня.

   -У нас с хейянцами возможно общее потомство?

   -Они такие же люди, как и вы. В этом теле ты сможешь стать матерью...У тебя сильные, широкие бедра...

   Рука Хейи скользнула с талии ниже,на попу.

   -Вы обещали мне вернуть мое мужское тело... - тоскливо протянула Мишель.

   Хейя сняла руку. Поджала красивые губы.

   -Ты упрямица, но время все изменит. Завтра тебе приведут слорса-будь предельно осторожной.

   Хейя коснулась левого запястья Мишель. Засветилась голубая тонкая нить и на глазах, в несколько мгновений, превратилась в тонкий браслет из белого золота инкрустированный голубыми гранеными камнями.

   -Не снимай браслета и касайся слорса только этой рукой.

   Мишель не поверила своим ушам.

   -Ардал даст мне слорса?!

   -Если ты пойдешь немедленно к нему и потребуешь.

   -Я уже просила, но он уклонился от ответа!

   -Теперь не сможет. Ступай.

   -Что меня ждет на побережье?

   -Всему свой черед, дорогая, ступай!

   Мишель послушно сделала пару шагов. Обернулась. Хейи больше не было на камне. У шатра стояли на коленях служанки-сарды, уткнувшись лбами в землю. Появление богини не осталось незамеченным и произвело убийственное впечатление.

   Мишель так и подмывало-дать пинка напуганным дурам по оттопыренным задницам.

   Она махнула рукой и вприпрыжку побежала вниз по течению ручья.

   "У меня будет слорс!"

   Когда миновала деревья и выбралась из лощины на поляну за ней следовали по пятам охранники-кройлары с белыми перепуганными лицами.

   В лагере ее сразу же заметили и до палатки Ардала ей пришлось пройти через коридор из любопытных гермофрадитов. Они смотрели молча.Ни слова, ни жеста, только липкие взгляды... От взглядов нескольких сотен головорезов Мишель стало не по себе.

   Вокруг палатки царя несли службу измененные кройлары-высокие, плечистые ,со щетиной на щеках.

   Мишель они позволили пройти внутрь оцепления ,всех прочих оставили ждать.

   Интерьер жилища Ардала заметно изменился.В палатке появились ковры, подушки и занавеска из плотной узорчатой ткани! Медный таз с водой, кувшины...Вертина озаботилась?

   Звуки из-за шторы не оставили сомнений в том чем занят великий царь зеленых гермафродитов!.

   Мишель раздвинула штору.

   Ардал лежал на спине на мягкой перине ,а Вертина сидела на нем в позе всадницы и двигалась неторопливо, со стонами и всхлипами. На обоих нет даже нитки. Белокожая Вертина и бронзовый от загара кройлар -- великолепный контраст!

   Руки Ардала жадно ласкают тугие груди "всадницы".

   Вертина повернула голову. Взгляд мутный от страсти, шея и лицо горят багрянцем.

   Облизнула губы.

   -Хочешь...Иди к нам...

   Мишель обратила взгляд упорно только на лицо Ардала.

   "Ардал, ты обещал мне слорса!"

   "Лабхарти, ты пришла не вовремя..."

   "Ты хочешь чтобы жрица Хейи шла до моря пешком или плелась на лошаке? Ты оскорбляешь этим свою богиню-Великую мать!"

   Руки Ардала опустились на бедра Вертины. Та послушно ускорила движения.

   "Пообещай мне на завтра слорса или я испорчу твой секс!"

   "Как?"-Усмехнулся царь кройларов,не прекращая приятного занятия.

   Мишель вышла за штору, подхватила кувшин с остатками воды и вернувшись, все выплеснула на разгоряченных любовников. Вода была ледяная, из родника.

   Ардал зарычал и попытался сесть. Вертина завизжала и покатилась кубарем, задрав ноги.

   Злобный Ардал лично сопроводил Мишель обратно к роднику,клятвенно пообещав на завтра самого великолепного слорса.

   Едва он ушел,Мишель принялась хохотать как безумная, переживая вновь и вновь момент своей маленькой мести.

   На рассвете Мишель проснулась сама. Быстро умылась, перекусила вчерашним холодным мясом и лепешками.

   Лучи восходящего солнца пробивались через кроны деревьев и слепили глаза. В лощине прохладно по утру и пришлось накинуть плащ с капюшоном.

   "Сегодня я уеду отсюда!"

   Путешествие к морю в окружении кройларов ее не пугало. В городе у моря она легко сбежит от хейянцев. Кольцо на пальце поможет уйти по морю, в глубине. Только бы добраться до берега!

   Лабхарти покрутила колечко на пальце, потеребила браслет с камешками.

   "Похоже на сапфиры!"

   Она бродила кругами, наблюдая как сарды укладывают ее палатку в аккуратные тюки.

   "Лабхарти встречает солнце?"

   Она резко обернулась.

   Ардал стоял перед нею в полной экипировке. Броня, меч, плащ, шлем на голове. На ногах поножи украшенные чеканкой. Великолепен, следовало признать!

   "Доброго утра, царь! Ты привел моего слорса?"

   Ардал слегка прищурился.

   "Мое слово закон, Лабхарти! Идем, слорс ждет тебя!"

   На поляне уже не было лагеря. Палатки и кройлары исчезли, оставив после себя истоптанную траву с проплешинами костров.

   Десять кройларов из измененных ждали царя, держа своих слорсов в поводу.

   И люди и слорсы с интересом принялись рассматривать Лабхарти.

   "В глазах слорсов больше ума, чем в глазах твоих людей!" - не удержалась от колкости Мишель.

   Ардал добродушно ухмыльнулся.

   Протянул руку.

   "Вот твой слорс, Лабхарти!"

   Шагах в двадцати, на краю поляны в тени деревьев стоял слорс. Светло-серый, изящный, с гордой и высокомерной, как показалось Мишель, мордой.

   Ардал протянул Мишель ее пояс с кинжалом.

   "Благодарю тебя, Ардал! Он прекрасен! Как его зовут?"

   Ардал отвел глаза.

   "У слорсов нет имен."

   "У моего будет!"

   Мишель сцапала пояс и вприпрыжку побежала к своему слорсу.С Умником тогда все прекрасно вышло, выйдет и сейчас!

   Не добежала, остановилась в трех метрах.

   Что то с ним не то!

   Обернулась.

   Кройлары и слорсы продолжали таращится на нее в полной тишине.

   Слорс раздувал нежные ноздри и смотрел на Мишель очень неприязненно, даже зло. Гладкая шерсть слегка блестит под солнечными лучами. Длинная грива свисает в беспорядке.

   Слорс переступил изящными, но сильными ногами. Стукнул копытом о землю, набычился. От кожаной уздечки две веревки уходили вправо и влево.

   -Кто же тебя привязал красавца такого?

   Мишель сделала шаг.

   Слорс всхрапнул и оскалился. Зубы как у акулы!

   -Смотри, что у меня есть!

   Мишель вынула из внутреннего кармана плаща говяжью кость. Вчера еще затарилась!

   Слорс перестал скалиться и наклонил голову с явным интересом.

   -Не кормят тебя, бедного!

   Мишель протянула к морде слорса кость, а сама осторожно левую руку двинула, чтобы погладить животное по атласной шее.

   Внезапная, резкая боль пронзила левую руку и отдалась даже в спину.

   Мишель ахнула и уронила кость.

   Левая рука по локоть оказалась в пасти слорса.

   "О, нет!"

   Она не успела, как следует испугаться. Слорс разжал челюсти.

   Мишель отскочила назад, подхватив правой рукой левую. Из глубоких рваных ран, пульсируя, вытекала кровь.

   "Вот же злобная тварь!"

   Замутило и затрясло. Голова закружилась.

   "Беги, спасайся, Лабхарти!"

   Голос Ардала донесся как сквозь вату, глухо и неясно.

   Слорс мотнул головой. С треском лопнули веревки.

   Ноги подкосились и Мишель села на траву.

   "Вот и конец..."

   Слорс шагнул к ней,нагнулся и его длинный шершавый язык прошелся по раненой руке.

   Мишель сквозь слезы тупо смотрела на то, как слорс вылизывает ее раны.

   Боль ушла. Кровь перестала течь. Остались наконец только тонкие красные полоски шрамов.

   "Назову тебя - Кусачий Злюка!"

   Слорс отрицательно покачал головой.

   Мишель ахнула. Теперь снизу, сидя на траве, она увидела то чего не разглядела сразу. Слорс оказался кобылой.

   "Так ты девочка?!"

   В голове сразу промелькнули все страшилки про самок слорсов.

   Хейя вчера сказала:" Не снимай браслета и касайся слорса только этой рукой.А если бы не браслет? Ардал-скотина!"

   Слорса шумно вздохнула, подогнула передние ноги и опустилась на траву рядом с Мишель. Сильная атласная шея рядом.

   Только кинжал с поясом потерялся..

   Мишель схватила слорсу за ухо и вцепилась в него зубами, закусив со всей силы.

   Слорса все терпеливо вынесла, не дрогнув.

   Ощутив во рту вкус ее крови, Мишель разжала зубы.

   Слорса тряхнула раненным ухом, повернула морду.

   Укоризненный лиловый глаз посмотрел пристально.

   "Теперь довольна?"

   Мелодичный девичий голосок прозвучал в голове Мишель.

   "Приятный у тебя голосок,подруга!"

   "А у тебя нет."-отрезала слорса.

   "Назову тебя - Кусакой".

   "Мне не нравится.Сама-кусака!"

   "Потерпишь!" - мстительно заявила Мишель.

   Они вместе поднялись на ноги.

   Найдя кинжал, Мишель срезала с уздечки обрывки веревок.

   Слорса хрустела костью. Мишель гладила ее по гладкой теплой шее все еще испытывая слабость и дрожь в коленях.

   Кройлары во главе с царем по-прежнему наблюдали издалека.

   Удивление на их лицах Мишель восприняла с глубоким удовлетворением!

   "Ардал, пусть мне принесут седло!"

   "Ты хочешь на ней ехать?!"

   "Нет, пахать!"

   Слорса шевельнула ушами.

   "Пахать не буду".

   Ардал со своей гвардией не сопровождал колонны переселенцев-сардов. Для этого имелась кройларская молодежь.

   Двухтысячный отряд конницы рванулся к перевалу.

   Мишель скакала с ним наравне весь день. Седло, стремена и поводья оказались непривычного кроя и устройства, но она быстро к ним привыкла.

   Кусака слушалась Мишель беспрекословно. Прочие всадники держались от нее на почтительном расстоянии. И не зря.

   Все равно на водопое, на дневке, слорса успела покусать двух самцов. Это получалось у нее мгновенно. Раз-раз и самцы в панике разбегаются, волоча за собой всадников.

   Строптивая и злобная кобыла нравилась Мишель все больше.

   "Она как я - не в том месте и не в то время!"

   Общалась слорса неохотно, отвечала на вопросы хозяйки коротко.

   "Ничего, мы еще подружимся!"

   В ответ тишина.

   Ардал держался в стороне, но явно был смущен и пристыжен. Не смотря на завидную прыть кобылы, Мишель понимала, что сбежать на ней так просто не получится. Прорваться через колонны двухтысячного отряда, а потом и уйти от погони на равнине-не реально.

   В начале подъема на гору к перевалу отряд остановился на ночь.

   Сарды-прислужницы на лошаках, конечно же, отстали. Мишель в свою палатку пригласил Ардал.

   Она уже успела почистить слорсу. Кобыла от процедуры млелала и соизволила впервые за день попросить почесать ее в труднодоступных местах -за ушами,конечно.. .

   Поужинали копченым мясом. Запили вином из бурдюков.

   Ночь тихая и звездная плыла над миром.Умаявшиеся за день быстро уснули у гаснущих костров кройлары.

   Ардал предложил Мишель свое ложе, но предложение было вежливо отклонено.

   Спать там, где резвилась Вертина? Еще чего!

   Мишель постелила себе попону, снятую со слорсы и укрылась своим плащом.

   Ардал ушел за штору.

   Долго ворочался.

   "Ты не спишь, Лабхарти?"

   "Пока нет."

   "Я хотел бы извиниться...Шутка со слорсой оказалась дурацкой!"

   "Меня защищает Хейя!"

   "О, да, Лабхарти, я смел усомнится и едва не потерял лицо...Так ты прощаешь меня?"

   "Прощаю.Скажи мне-почему кобылиц не ставят под седло и где ты мне раздобыл эту красавицу?"

   Ардал откровенно рассказал про то что знал.

   Самки слорсов приносят по одному детенышу каждые двести дней. Двести рассветов-как сказал Ардал. Слорс такое же оружие кройларов как меч и копье и потому ценится очень высоко.

   Кобылицы пасутся на пастбищах, вынашивая или выкармливая потомство. Слорсы не небрезгуют никакой добычей и для человека смертельно опасно попадаться на глаза беременной или кормящей кобыле.

   Каждая кобылица за свою жизнь приносит около сотни детенышей. Все выживают. Убыль слорсов велика в войнах. Кобылицы ценны сами по себе. Использовать их на войне-глупо.

   "Ты не собирался мне ее отдавать? Так?"

   "Ты права..."

   "Думал, что я испугаюсь и не буду с ней роднится по крови?"

   "Да, Лабхарти..."

   "Сукин ты сын-Ардал!"

   "Чей сын?"

   Мишель подробно расписала.

   Ардал удивился.

   "У нас не водятся такие животные!"

   "С кем же выходите на охоту?"

   "Со слорсами, конечно!"

   Мишель решила переключиться на другую тему.

   "Что на перевале?"

   "Там давно уже мои люди. Город людей на берегу окружен. Кто хотел уже бежал дальше через горы на закат. Там есть сквозная пещера в скалах."

   "Тоннель."

   "Вы так это зовете?"

   "Что ты сделаешь с городом и оставшимися жителями?"

   "Мужчин убьем, а женщин заберем себе!"

   "А потом?"

   "Сарды разрушат город и построят из его камней новый-наш. Я назову его Катрах Айслинг - "город мечты". Мои предки мечтали возвратиться на берег к волнам ласкового моря. А я осуществил мечту! Именно я!"

   "Один город еще не взял, другой еще не построил, а имя уже придумал. Не говори гоп пока не перепрыгнул!"

   Ардал озадаченный смолк.

   "Ты надо мной смеешься?"

   "Да!"

   "Ты все еще зла на меня?"-отозвался после паузы тугодум Ардал.

   "Очень!"

   "Чем я могу загладить свой проступок?"

   "Не разрушай город у моря, Ардал. Места на побережье много. Построй свой новый город на новом месте. Пусть твои люди превзойдут моих соплеменников. Пусть твои потомки сравнивают и восхваляют тебя еще больше!"

   "Мои потомки? Про это я не думал. Только у сардов есть потомство-будущие кройлары."

   "Ты спал со многими женщинами-кто-то из них сможет подарить тебе сына-наследника!Пока еще рано,но подожди несколько сорокадневок."

   "С этими женщинами совокуплялись и другие. Откуда мне узнать, что дети мои?" - отозвался практичный Ардал.

   "Найди себе девственницу и будь уверен."

   "Что такое девственница?"

   Мишель объяснила.

   Ардал некоторое время молчал, переваривая новую информацию.

   "А ты девственница-Лабхарти?"

   "Отвали-я спать хочу!" - разозлилась Мишель.

   На самом деле спать не хотелось. Усталость перегорела и сна ни в одном глазу.

   Мишель долго ворочалась на своем жестком ложе. Воспоминания о прошлом пронеслись в голове.

   Где-то здесь она еще, будучи валетом пик, ночевала с отрядом. Таинственный странник у костра обещал тогда будущие потрясения. Кто он и где бродит теперь? Мишель знала многие ответы теперь, но и вопросов еще больше теснилось в голове.

   "Завтра я буду на берегу и завтра я сбегу от них!"

   Что делать потом Мишель еще не придумала. Может быть, добраться до королевства крестей? По суше вряд ли удастся, а вот по морю...

   "Раздобыть бы лодку с парусом! Где теперь старина Герб? Подрос, небось. Если не убили кройлары!"

   Мертвым прыткого пацана было невозможно представить.

   "Найду его и он поможет с лодкой!"

   Мишель прислушалась. Судя по ровному дыханию за шторой Ардал уснул.

   "Девственность его моя интересует?! "

   То, что девственностью доставшееся ей тело не обременено, Мишель узнала давным-давно. Ознакомилась, ага...

   "Странно все это....Как будто мне подсунули костюм из секонд-хенда! Где и с кем потеряла девственность старая хозяйка-страшно и подумать..."

   Следовало признать, что тело ей досталось в отличной форме-стройное, гибкое. Привлекательное..Порой живущее своей жизнью...

   Уж себе то Мишель могла признаться, что рядом с Марком у нее слабели колени и в солнечном сплетении творилось черте что. Про то, что творилось ниже, лучше не вспоминать...

   "Никогда бы не подумала, что негр будет меня заводить!"

   Мишель, в который раз повернулась на другой бок.

   "Где теперь этот чертов негритос? Спит с Клер? Фигня, какая, ему любая даст...О чем я думаю? Надо заснуть..."

   Мишель зажмурилась.

   "Он пришел. Он ждет."

   От внезапного голоса слорсы Мишель замерла и покрылась мурашками.

   "Кто?Марк?"

   "Старик у костра."

   Мишель села и прислушалась. Тишина вокруг палатки. Сквозь ткань просвечивается слабое зарево костра.

   Кутаясь в плащ, Лабхарти вышла из палатки. Локтем, прижимая к боку кинжал в ножнах. Оружие у нее,к счастью, Ардал не забрал.

   Зябко и свежо. При выдохе виден пар.

   На синем бархате неба яркие звезды россыпями драгоценностей...

   В десяти шагах от палатки у лениво догорающего костра сидел рядом со спящими кройларами старик в серой хламиде и грел руки.

   "Я думала о нем, и он пришел..."

   Старик поднял голову.

   Он не изменился за прошедший срок.

   Бороду только по хейянски заплел в косички. Серые волосы, серая хламида. Лицо бледное, но словно чисто вымытое...

   -Лабхарти разрешит погреть старые кости у огня?

   -Да-да, сколько угодно! - вырвалось у Мишель.

   Ноги сами понесли ее. Через несколько шагов только пламя костра разделяло их. на осталась на ногах чтобы лучше видеть незваного гостя.

   Старик спокойно грел руки, протягивая костлявые длинные пальцы к огню.

   Молчание давило.

   -Кто вы?

   -Разве можно быть уверенным в этом мире в чем то?

   В прошлый раз ты был молодым офицером, а сейчас жрицаХейи и прелестная девушка!

   "Он знает про меня все?!"

   -А кем были вы?

   Старик усмехнулся.

   -Ты смелая и любознательная. Дело не во мне.

   Я пришел предупредить. Не пытайся бежать, так как задумала. Море в этом тебе не поможет. Скорее наоборот. Гнев Хейи будет ужасен. Мадлен тоже пыталась бежать... ода стихия Хейи, а земля стихия Саргона...

   Хейя и Саргон две стороны одной монеты. Божество этого мира имеет две сущности: мужскую и женскую. Такая вот, божественная шизофрения, как сказали бы в твоем мире!

   Они находятся в постоянной борьбе между собой. Люди - орудие в этой борьбе. Сотни лет назад верх одержал Саргон, теперь побеждает Хейя. Верх одерживает то Саргон, то Хейя и так множество циклов. Ты всего лишь пылинка на весах этой вечной борьбы. Помни об этом...

   -Хейя и Саргон-это одно и то же существо?!Они же разные!

   -Ты правильно меня поняла, девочка. Злой бог нужен не менее доброго - ведь и своим собственным существованием ты обязана отнюдь не терпимости и филантропии... Какой прок от бога, которому неведомы гнев, зависть, хитрость, насмешка, мстительность и насилие?

   -Что же делать?

   Ответа не прозвучало.

   Пламя костра вспыхнуло, взметнувшись к небу ярким сполохом.

   Мишель отпрянула, прикрыв лицо плащом.

   Пламя угасло .Старик исчез.

   Мишель сидела у костра пока он не превратился в пепел. Сотни вопросов кружились в голове.

   "Если все так-то-- что же мне делать?!"

   Утром отряд Ардала поднялся к перевалу. Вдали блестела чешуя моря.

   Ветер дул в спину, подталкивал вперед. В теплом плаще на горячей слорсе путешествовать вполне комфортно.

   Сонная, невыспавшаяся Мишель зевнула и погладила слорсу по шее.

   "Скоро искупаемся в море!"

   Молчание в ответ.

   "Рыбу любишь, Кусака?"

   "Кости. Гадость."

   "Кости я отделю."

   "Рыба не еда. Слякоть."

   "Капризная ты, Кусака!"

   Кобыла ничего не ответила.

   У подножия гор раскинулся лагерь хейянцев-сардов. На несколько гектаров.

   Даже не лагерь-временная стоянка.

   Хейянцы шли к морю. Оставался последний переход.

   Ардал ехал во главе своего отряда, а сарды занимались своими делами, не обращая на кройларов внимание.. Мужчины занимались починкой обуви или упряжи для горбатых низкорослых быков. Женщины доили коз и безрогих коров, потрошили странных кур, у которых вместо перьев была чешуя. Дети носились по лагерю между костров и кибиток, с воплями затевая потасовки.

   В котлах на кострах готовилась еда. Запах похлебок и тушеного мяса лез в ноздри. Проголодавшаяся Мишель ощутила спазмы в желудке.

   Завтрак она проспала,а бутербродов ей никто не припас. Избаловалась со служанками, белоручка!

   Дети только приветствовали проезжающих через лагерь кройларов. Будущие кройлары лезли под копыта слорсов, вопили, смеялись, тыкали пальцами в Мишель.

   Лабхарти с высоты слосры вглядывалась в веселые и чумазые лица детей.

   "Почему так ? Почему молодые хейянцы темпераментны и любознательны, а взрослые как тягловая скотина-- тупы и маловыразительны? Зачем это Хейе или Саргону? Для развлечения?"

   Ночной визитер лишил Мишель душевного равновесия. Картина мира дала трещину. К морю уже не тянуло.

   "Я дура! Разве можно сбежать от бога? О чем я думала?!"

   Ардал гикнул, ударил пятками в бока слорса. Блистающий под солнцем отряд кройларов понесся по дороге вперед, к вожделенному морю.

   Мишель скакала вместе со всеми в общем потоке. Возбужденное нетерпение от хейянцев перешло к ней.

   "Быстрее, Кусака! Еще быстрее!"

   Кобыла повиновалась молча. До берега домчались быстро, промелькнули руины, закопченые и воняющие гарью.

   "Здесь стояла таверна Жаннель! Какое же было название?Забыла!"

   Вот и берег.

   Было время отлива, и кромка моря у бухты Мадлен отступила на сотню шагов.

   Кройлары, спешившись, падали на колени в тихий, ласковый прибой, умывались морской водой, даже пили ее.

   Крики восторга и радости неслись со всех сторон.

   Мишель сверху, с седла, наблюдала за восторженными, пьяными от радости кройларами.

   "Вот и мечта хейянцев исполнилась-они вернулись на берег моря. Когда же исполниться моя мечта?"

   "Глупа твоя мечта. " - Прорезалась Кусака.

   "Что ты можешь знать о моей мечте?" - возмутилась Мишель.

   "Тоже мечтаю."

   "И о чем же, смею спросить?"

   "О крыльях..."

   "Они будут у тебя обязательно!"

   Мишель потрепала кобылу между ушей.

   "Ты не знаешь..."

   "Один мой знакомый слорс приобрел таки крылья и очень счастлив где-то на островах..."

   "У тебя слорс с крыльями был?"

   В голосе слорсы впервые прозвучали эмоции. Это было странно слышать.

   "Его мне прислала Хейя. " - похвасталась Мишель.

   Буйство на пляже тем временем продолжалось. Кройлары сбросили одежду и устроили возню как дети. Плескались,хохотали,ныряли. Перемешались измененные-ставшие мужчинами и гермафродиты. Голые, счастливые, носились друг за другом по мелководью.

   "Детский сад!"

   "Дети" - согласилась Кусака и вернулась к любимой теме. "Попросишь Хейю дать крылья мне?"

   "Конечно, дорогая, для тебя я попрошу что угодно!"

   Слорса повернула голову.

   "Ты хорошая."

   Бесхитростные эмоции слорсы тронули Мишель.

   Попросить то - попрошу, а вот что выйдет из этого?

   Мокрый и голый Ардал приблизился к Лабхарти. Волосы мокрые и слиплись сосульками. На правом плече налип мелкий белый песок. Глаза сияют, и рот до ушей.

   "Сегодня великий день!"

   "Поздравляю тебя, царь Ардал."

   Мишель старалась не смотреть на царя ниже его пояса.Заматерел наш Ардал, ничего не скажешь!

   "В этом месте я построю город, а у тех скал-храм в честь Великой Матери и ты там будешь жить!"

   "Великая честь."

   Мишель поклонилась, пряча усмешку.

   "Вот ведь олух! Кто же строит город у мелководной бухты?!"

   Ардал нахмурился.

   "Я слышал твои мысли! Ты смеешься надо мной!"

   Мишель выпрямилась в седле.

   "Не надо бы мне так громко размышлять!"

   "Ардал, ты должен посоветоваться с Великой Матерью, а не спешить со строительством. Я уверена, что Хейя направит тебя в нужное время и в нужное место!


   Лицо царя разгладилось.

   "Ты права, Лабхарти. Мы оставим тебя здесь ночью, на берегу, чтобы Хейя сообщила свою волю."

   "Надеюсь, не закопав по шею в песок? Черт, мой проклятый язык!"

   Ардал ухмыльнулся.

   "Это была бы неплохая идея, только я не буду отвечать в радостный день оскорблением Великой Матери!"

   Несколько всадников, приближающихся по кромке моря привлекли внимание Ардала.

   Он рявкнул команду.

   Кройлары послушно бросились к своему оружию. Одеваться никто не спешил.

   Подскакавшие кройлары носили зеленые туники и везли связанных людей, переброшенных через седла.

   -Arda! Rug muid dha gorm mile ar shiul!

   Двух пленников сбросили на песок к ногам Ардала.

   Тоже кройлары, но только в синих туниках.

   Пленники ворочались на песке.

   -Ag an radharc Na cosa numb glas? Yeah? /При виде зеленых ноги отнялись? Ага? -прорычал Ардал.

   Зеленые кройлары захохотали.

   -Ce a chuir tu ar ar dtalamh?\ Кто послал вас на нашу землю?

   -Ni Naofa Mhuir do pheisteanna glas ...-ответил один из пленников. Он привстал на колено, не смотря на связанные за спиной руки, гордо задрав подбородок. Темноволосый, кудрявый с выразительными большими глазами.

   Кройлары Ардала ответили возмущенным ревом.

   Ардал замахнулся. Пленник не дрогнул.

   -Is feidir leat a mharu dom, ach nach scanradh! Sard stinky!

   Кройлары стихли, взгляды скрестились на царе. Его оскорбляли-чем он ответит? Немедленной смертью или...

   -Devin, cupla suiochan anseo! Девин,пару седел сюда!-крикнул Ардал расправляя плечи. Мускулистые ягодицы его напряглись.

   Два седла принесли немедленно.

   Ардал приказал их сложит друг на друга.

   -Cad e d'ainm, do bastaird dearg!\ Как тебя зовут, синий ублюдок?!

   -Inis do gach duine go raibh bas O Ciardha mar ghaiscioch!-крикнул, темноволосы пленник.

   Его товарищ лежал на песке, с ненавистью озирая толпящихся вокруг кройларов.

   -Nil me ag dul a mharu tu anois, ta tu Karey.Ya otymeyu mar Sardou, ar dheis anseo! Cuir suas asal guys! /Я не буду тебя убивать сейчас, Карей. Я тебя отымею как сарду,прямо здесь !Кладите его,парни,вверх задом!

   Пленник задушено крикнул, но десятки рук бросили его на живот на седла, задрали тунику.

   Ардал приблизился и шлепнул пленника по белому, не загорелому заду.

   Бедняга рвался и кричал, но Ардал опустился на колени между его ног и...

   Мишель резко отвернулась. Вмешиваться она не будет, но и любоваться насилием не желает!

   За одобрительными криками зеленых кройларов воплей пленника не различить.

   Мишель тронула слорсу пятками и с трудом, но все же проехала через напирающую толпу голых кройларов. Если бы не шипящая Кусака, ни за что бы не выбралась!

   Отъехав на сотню шагов, обернулась. Гогочущая толпа обнаженных людей. Теперь и не видно ничего...Никого рядом. Самое время бежать? Куда? От Хейи не сбежишь...

   Мишель тоскливо вздохнула и спешилась. Погладила Слорсу по щеке. Дошла до воды и вошла в нее, не снимая сандалий. Тепло. Мокрый песок затек между пальцами. Забытые ощущения...

   Потом решительно сняла тунику, сбросила сандалии подальше и, разбежавшись по пологому дну, упала в прозрачную теплую воду...Море обласкало обнаженную кожу и вытолкнуло ныряльшицу на поверхность...

   Защипали ссадины на бедрах от седла...Недолго...Вдоволь наплававшись, освежившаяся, вернулась к Кусаке. Вода смыла усталость и неприятные впечатления.

   Слорса стояла над смятой туникой, разглядывая выходящую из вод Мишель пристально, почти по-человечески.

   "Ты красивая,Лабхарти."

   "Ты тоже!"-засмеялась Лабхарти.

   На лугу за пирамидальными тополями, что росли у дороги ведущей к городу, суетились сарды. Не меньше десятка.

   Для Лабхарти установили палатку. Горел костер. Пахло жареным мясом.

   Мишель спешилась, оставив поводья на луке седла. Слорсов не требовалось стреноживать или привязывать. Связанные кровью с хозяевами-партнерами они далеко не отходили никогда.

   "Есть хорошо!" - сообщила слорса, раздувая ноздри.

   "Пора нам пообедать, согласна!Заодно и ужинать."

   Сарды завели Лабхарти в палатку, подали чистую, новую тунику. Подали в кубке родниковую воду.

   Она осторожно потрогала саднящие потертости на внутренней стороне бедер. Скакать в седле без штанов-развлечение еще то! Хорошо, что лекарство всегда под рукой.

   Родниковая вода уничтожала потертости и снимала раздражение за пару часов. Очередная магическая фишка Хейи, ставшая привычной.

   На серебряном блюде принесли жареное мясо, запеченные овощи и свежие фрукты. Мишель, глотая слюну, кромсала кинжалом дымящийся кус пряного мяса. За стенками палатки хрустела косточками слорса. Ей тоже принесли мясо.

   Солнце уже ткнулось краем в кромку гор на западе.

   Со всей оравой клойларов туда, дальше по берегу, ускакал бешенный Ардал.

   Вернувшись на берег после купания Мишель уже к своему облегчению не увидела никого из зеленого воинства.

   Что за счеты между синими и зелеными клойларами? Кто расскажет? Уж точно не эти коровы-сарды!

   Она быстро наелась и откинулась на подушках.

   Ветерок, проникая в палатку, лез под короткую тунику. Мишель терпела, с тоской вспоминая про штаны. Пока не зажили ссадины на бедрах, ноги лучше держать раздвинутыми.

   "Лежу как б...в ожидании клиента!"

   Мишель тихо ругнулась.

   "Плыву по течению словно лодка без весел...Чем завтра меня обрадует день? С этим что-то надо делать,дорогая!"

   Разговор ночной со Странником не шел из головы.

   Кто же он такой? Правду сказал? Кому верить?

   Из-за наполненного желудка тянуло в сон. Мишель зевнула и, нащупав шерстяной плащ, потянула на себя. Заснуть и про все забыть...

   "Вода идет,Лабхарти." - сообщила слорса.

   "Это прилив."

   "На пляже человек. Будет умирать."

   Мишель нашла на пляже того самого темноволосого кройлара из синего царства.

   Он был еще жив. Без сознания, закопанный по шею в песок...Мишель нащупала на шее пульс.

   "Мой чертов язык! Ардал все идеи ловит на лету!"

   Солнце спряталось. В густеющих сумерках начался прилив. Еще час и вода зальет пляж и утопит пленника.

   Воткнув факел в песок, Мишель опустилась на колени и двумя руками взялась разгребать рыхлый песок.

   Она сама бы затруднилась с ответом спроси ее сейчас кто-зачем?

   Из чувства протеста, назло Ардалу, Хейе и Саргону, всему этому жестокому, гребаному миру?

   Копала как собака, так что песок летел в разные стороны!

   Шипела от боли, когда песчинки набивались под ногти, но продолжала упорно рыть.

   Она откопала пленника до пояса, когда приливная волна ласково лизнула ее пятки.

   Оттащив тяжелого, облепленного песком, кройлара выше кромки прибоя, Мишель села рядом, вытирая пот со лба. "Вроде с меня ростом, а тяжелый, зараза!"

   Вода залила опустевшую яму. Зашипел и погас факел. Тихо вздохнула рядом слорса.

   Не задолго до рассвета Мишель проснулась от холода. Плащ сбился во сне в сторону и ноги заледенели до самой задницы!

   Свернулась калачиком под плащом, прислушалась.

   Спасенного пленника она сразу же вечером приказала сардам положить в ее палатке.

   Кройлар дышал тихо.

   "Как же его имя?"

   Шлепнула себя по лбу.

   "Вот ведь девичья память!"

   Почему-то вспомнился уютный домик на склоне горы в городе у моря.

   "Нам было там хорошо с Клер, не смотря на бродячую статую! А потребую-ка я себе этот домик! Там и слорсу есть где поставить."

   Громовой раскат пришел издалека, с востока.

   "Гроза? Палатку может бурей сорвать!"

   Мишель вышла наружу. Небо звездное и на востоке тоже. Туч не видно.

   "Показалось?"

   "Был гром. " - Подтвердила слорса.

   Мишель подошла к ней, погладила шею, почесала за ухом.

   "Гром есть, а молнии нет. Почему?"

   "Молния была."

   Молния и гром, но тучи и дождя нет. Может быть это-взрыв? Только в королевстве крестей имеется порох.

   С мыслями о Марке вернулась в палатку, поправила плащ, которым был укрыт пленник, потрогала лоб. Жар и не слабый...

   "Ни лекарств, ни таблеток! Чем его лечить?"

   Вернулась на свое остывшее ложе, поежилась. Завернулась в плащ, долго пыталась согреться. Ночная прохлада втекала в палатку через откинутый полог.

   "Проснись, Лабхарти. Едет Ардал. Злой."

   Мишель рывком села. Утреннее солнце пробилось в щелку, и солнечный лучик пытался добраться до ее ног.

   "Ардал?"

   Стук множества копыт.

   Мишель едва успела поправить волосы.

   Распахнув полог, в палатку ворвался царь кройларов. Без шлема, всклокоченный какой-то. Глаза как угли горят.

   "Доброго утра, Ардал."

   "Как ты посмела нарушить мою волю!?"

   Разозленный Ардал нависал над сидящей Мишель как скала, готовая рухнуть в единый миг.

   "В чем?!"

   "Зачем ты выкопала этого мерзавца? Он должен был умереть!"

   "Хейя повелела мне его спасти."

   Ардал прикусил язык, и следующая гневная тирада застряла в глотке.Куда подевались пыл и злоба?

   "Великая Мать приходила к тебе ночью?"

   "Да и мы мило поболтали. " - Нагло соврала Мишель, не моргнув глазом.

   "Какова воля Великой Матери, Лабхарти?"

   "Она не желает гибели города. Строй новый город рядом. А мне предоставь тот дом, который я выберу. " - Мишель уже не могла остановиться.

   Тупой здоровяк все проглотит запросто! С ним-то Хейя не разговаривает!

   "Я исполню ее волю.Выбирай то что пожелаешь."

   Усмиренный Ардал склонил голову.

   В город Лабхарти въехала как завоеватель, через распахнутые настежь ворота в сопровождении свиты. Конечно, позади не было победоносного войска, а впереди не гнули спины отцы города, протянув на атласной подушечке ключи от ворот.

   Ворота оказались раскрыты. Город не собирался оборонятся.

   Свита жрицы состояла из двадцати молодых, не измененных кройларов и трех повозок. В одной из них везли так и не пришедшего в себя пленника.

   Сарды следом шли пешком. Следы спешного бегства попадались на каждом шагу. Распахнутые двери, брошенные в спешке вещи: мебель, одежда, тюки с пожитками. На улицах не души.

   Кройлары настороженно и с любопытством озирались.

   Сарды подбирали все что увидят и грузили в повозки. Мишель это обнаружила лишь, когда лошаки встали через пару кварталов, не в силах тащить перегруженные повозки.

   Она жестами приказала все выбросить.

   Сарды послушно исполнили.

   Через три квартала лошаки опять встали. Повозки вновь набиты доверху всяким барахлом. Выгрузку повторили.

   Мишель выматерила от души флегматичных сард и прибавила ходу. Может на бегу им не удастся так быстро подбирать трофеи?

   Она привела свою свиту на набережную к магазину одежды господина Морсби. С разочарованием обнаружила, что магазин пуст. Товары все вывезены и, похоже, заранее.

   "Морсби тот еще жук!"

   Бухта, на памяти Мишель, заполненная кораблями и лодками была пуста. Волны лизали каменные пристани. Мусор плавал у берега.

   Мишель прищурилась от блеска мелких волн под солнцем.

   "Вот там стоял корабль Бартольди и там мы с Гербом ныряли как утки!Как мне найти пацана?"

   Она легко нашла свой домик на склоне горы.

   Ничего здесь не изменилось. Кипарисы также зелены и трава под ногами пружиниста и сочна. Решетки на окнах в целости. Дверь на запоре. Изнутри. Изнутри?

   Мишель постучала.

   Шевельнулась занавеска после долгой паузы. За дверью легкие шаги. Громыхнул засов.

   Обрадованная Тара распахнула дверь.

   -Госпожа вернулась!

   Зеленые глазищи зыркнули за спину Мишель.

   -Эти с вами?! - спросила громким шепотом.

   -Это мои люди. Скажи, мой гардероб еще цел? Одежда...

   -Все вещи в полном порядке, госпожа! Все постирано и выглажено! Прикажете подать обед?

   Мишель вошла в домик, в котором провела столько незабываемых дней и ночей. В основном, конечно ночей. Вот и уютная спальня все та же! Словно только вчера отсюда вышла!

   -Госпожа Клер тоже с вами?

   Мишель опомнилась.

   -Ты говоришь по-русски?

   -Что вы, госпожа! Я кроме своего родного, хох-дойч, не знаю других языков!

   -Значит ты немка? Как твое настоящее имя?

   Тара всплеснула руками.

   -Я и сама забыла!

   Мишель недоверчиво усмехнулась.

   "Бред! Тара несет чушь! Немка, а говорит по-русски! Ладно, пусть болтает, как хочет!"

   -Клер не со мной. Она осталась в городе на холме.

   Ты, почему не убежала из города?

   -Куда, госпожа? Бежать некуда...

   -Город пуст. Горожане бежали в королевство крестей?

   -Не все. Многие остались, просто спрятались. Что же будет с нами?

   -С тобой ничего. Останешься здесь. Приготовь воды для купания.

   -Сейчас же займусь, госпожа!

   Тара убежала на кухню.

   Мишель отворила окно спальни.

   Сарды уже разбили палатки на лужайке и разжигали костер.

   Кройлары под кипарисами в тени трепались о чем-то, расположившись на траве и сняв шлемы.

   Их слорсы сбившись за низкой оградой в табун поглядывали настороженно на слорсу, прогуливающуюся вдоль ограды с самым независимым видом.

   Мишель рухнула навзничь на кровать, раскинув руки.

   "Без Клер мне будет здесь тоскливо..."

   Тут она вспомнила про синего кройлара.

   Сарды разместили его в палатке на мягком тюфяке. Его?

   Миловидное лицо, чуть вздернутый носик, длинные ресницы...Одеть в платье-девчонка!

   Мишель положила ладонь на лоб пленника. Вроде жара нет...

   Убрала руку. Замерла под взглядом пленника. Глаза карие, как у Клер...

   Его пухлые губы шевельнулись.

   -Кто вы? - голос высокий, женский...

   Мишель ахнула.

   -Я знаю, вы спасли мне жизнь....Почему?

   -Я тебя понимаю,...На каком ты языке говоришь?

   -На своем... - удивился пленник.

   -Я не говорю на вашем языке! - воскликнула Мишель.

   -Но я вас прекрасно понимаю, госпожа....О...вы жрица Великой матери...

   -Как ты узнал?

   -Браслет...Браслет с сапфирами на левой руке-это знак служения ей...Вы меня проверяли? Мою память?

   -Ничего я не проверяла! Как ты?

   Клойлар покраснел.

   -Хорошо...Но мне нужно...

   -Писать?

   Пленник кивнул, еще более покрываясь краской.

   -Вставай, я провожу тебя .

   Клойлар сел, покачнулся. Мишель помогла ему встать. Ткань новой туники, в которую его нарядили сарды, обтянула совсем не мужскую грудь с набухшими сосками.

   Они вышли из палатки.

   Пленник опирался на руку Мишель. Сощурился от солнца и чихнул.

   -Простите госпожа....Где мы?

   -В моем доме в городе.

   -Вам уже построили дом! Сколько же дней я лежал без сознания?

   -Немного. Со вчерашнего вечера.

   Они прошли мимо зеленых кройларов. Те занялись чисткой и кормежкой слорсов и сделали вид, что не замечают никого. Пики, мечи, и броня аккуратно сложены у ограды.

   Пленник смотрел себе под ноги,старательно не глядя на врагов. Длинные волосы скрыли лицо. Мишель обняла его за гибкую тонкую талию и в ее голове появились некие подозрения.

   В доме уже трудились сарды. Тара на них покрикивала, а те беспрекословно подчинялись.

   Мишель отвела кройлара через дом и внутренний дворик к туалету возле сарая. Комната с отверстием в полу, в котором по желобу постоянно текла вода, не имела двери. Мишель отвернулась и прошла ближе к кухне, где в тени, рядом со стеной дома парила горячей водой деревянная круглая лохань.

   "Давно я не принимала горячую ванну!"

   От предвкушения купания зачесалось между лопаток.

   "Однако? Почему я начала сегодня всех понимать? Тара, этот кройлар....Опять магия? Стала полиглотом за ночь?"

   Мишель попробовала пальцем воду. Горячая.

   С ведром кипятка подошла сарда. Светловолосая, с веснушками. Как и все ее служанки, она выглядела лет на тридцать. Зрелая, спокойная женщина, не худая, не толстая, крепкая, работящая тетка. Волосы завиты в пять косичек.

   -Добавь холодной воды.

   -Да, Лабхарти. - сарда ответила с поклоном.

   "Так, я и ее теперь понимаю! Что-то случилось..."

   -Ты понимаешь меня?

   -Да, Лабхарти.

   -Как давно?

   -С сегодняшнего дня, Лабхарти.

   -Как тебя зовут?

   -Эла, Лабхарти.

   -Ага...Ну так неси холодной воды, Эла.

   Сарда удалилась с поклоном.

   Мишель укусила себя за указательный палец. "Я говорю со всеми по-русски и все меня понимают. Я их также понимаю.Чудеса.Вполне приятные, впрочем! Надоело быть глухонемой!"

   Обернулась.

   "Что-то мой гермафродит застрял? Запор что ли?"

   Мишель вернулась к туалету. Звуки раздававшиеся оттуда ничем иным кроме горького плача не могли быть.

   -Что случилось? Я могу войти?

   Не дождавшись ответа, заглянула.

   Кройлар сидел на корточках и рыдал навзрыд, прикрыв ладонями лицо.

   -Что случилось?

   -Он...он... сделал меня ....сардой!Ы-ы-ы!Все...все... кончено...

   Мишель с облегчением перевела дух.

   "Ты не одна такая, подруга!"

   Пришлось уступить корыто несчастной безутешной новоявленной сарде.

   Когда сарды-служанки купали заплаканную девушку, в том что гермафродит превратился в девушку сомнений больше у Мишель не осталось.Мужские половые органы исчезли без следа.

   "Ардал изнасиловал синего кройлара и тот превратился в женщину! Был Карей-стала Карея! Однако! Мой зеленый царь велик! Пластический хирург-чудотворец! Мечта транссексуалов! Ему осталось только захватить всех вражеских кройларов в плен и лично оттрахать!"

   Мишель облокотилась на край лохани, хмуро разглядывая грязную воду. Пока выльют, да пока нагреют и нальют...Купанье обломилось.

   "Надо бы построить сауну..."

   Накупанную Карею напоили горячим чаем с медом и отправили спать.

   Первым делом Мишель вернулась к кройларам и выяснила кто из них старший.

   Смазливый шатен с колючими, цепкими глазами, по имени Доно выслушал подобострастно ее распоряжения и немедленно принялся исполнять.

   Кройлары заняли два соседних дома, разместив там и своих слорсов. Пара кройларов постоянно дежурила у домика, сменяясь где-то каждые три часа.

   Тару с трудом удалось убедить надеть одежду сард - чтобы не выделялась и, главное, чтобы у клойларов охраны не возникло соблазна завалить ее на лужайке, задрав юбки.

   Это сарды были для кройларов под запретом. Человеческие женщины для гермафродитов Ардала стали желанным призом. Стать мужчиной, оставаясь воином, да еще и выпустить пар-заманчивая перспектива...Молодых кройларов распирало от гормонов. Только войны усмиряла на время их пыл.

   "Ага, подавленное сексуальное желание-прямой путь к появлению маньяков!"

   Мишель все объяснила Таре и бедняжка надела легкую тунику, краснея со стыда. Носить платьице до колен ей явно еще не приходилось.

   Мишель уступила ей из своего гардероба штанишки.Чтобы не мерзла с непривычки.

   Служанку все эти новшества выбили из колеи. У нее все валилось из рук, включая блюдо с жареным мясом.

   Десять сард, прикрепленных к Мишель, на удивление быстро освоились в доме. Тетки без дела не сидели и за день навели в доме идеальный порядок, а потом взялись под руководством смущенной Тары за прилегающую территорию.

   Следующие двое суток Мишель провела в доме, не выходя дальше ограды. Скучать не пришлось. Карея трещала как пулемет, голова Мишель распухла от новых сведений как подушка. От болтовни новой подруги Мишель отдыхала только во время еды. Карея не страдала отсутствием аппетита

   ...Синие кройлары во главе с царями Аластаром и Катейром разнесли королевство червей вдребезги за пару дней.

   Город Херцбург и все деревни утонули в крови и в огне. Кройлары убивали все живое и жгли дома. В новом царстве на берегу моря не было места для нелюдей.

   Цари сказали, что такова воля Хейи.

   Спаслись лишь те нелюди, что успели сесть на корабли. Большие черные корабли, воняющие дымом и железом принимали беженцев до самого конца. Когда конница клойларов хлынула к причалам - их встретили дальнобойным огненным оружием.

   "Пулеметами!" - смекнула Мишель. "Корабли прислали из королевства крестей, скорее всего. Только они научились делать пароходы."

   Корабли ушли и кройлары подожгли город. Добыча царей не интересовала.

   Аластар повел половину войска через перевал в королевство бубен, а Катейр занялся обустройством нового города на руинах города нелюдей. Рядом с новым городом закладывают верфь, чтобы строить весельные корабли.

   Карей в числе других разведчиков был послан на восход, чтобы узнать-как далеко зашли зеленые кройлары.

   Столкновение с измененными Ардала оказалось неприятным сюрпризом.

   Хейя руками Мишель спасла ее-Карея готова была стелиться перед Лабхарти как коврик!

   Невежество Мишель относительно быта и нравов хейянцев бывшего кройлара не смущало.

   От Кареи Мишель узнала про храм Великой Матери на берегу озера Лур.

   Туда в ночь молодой луны приходят кройлары, чтобы измениться навсегда. В храме всем заправляют жрицы-женщины не ставшие сардами- женами и матерями.

   Про храм и ритуалы в нем среди кройларов ходят самые невероятные слухи. Точно никто ничего не знает, но всякой жути, пропитанной сексом обычно много рассказывают у походных костров.

   Какие ритуалы проходят в ночь молодой луны кройлары не знают, а сарды об этом не говорят никогда. Словно с эмоциями они теряют и часть памяти....

   -И о чем же болтают кройлары?

   Карея покраснела и понизила голос.

   -Говорят, что жрицы совокупляются во время ритуала со многими и даже со слорсами...

   Мишель поежилась. Карея смотрела с любопытством, приоткрыв рот, как маленькая.

   И тут Мишель пронзила догадка.

   "Она боится, что тоже станет жрицей!"

   Карея заметно отличалась от служанок-сард. Порывистая, бойкая болтушка. На третий день она вполне пришла в себя и свыклась со своим новым положением. Только вот к домашней работе и готовке Карея совершенно оказалась не расположена.

   Увивалась вокруг Мишель болтала обо всем, что приходит в голову. Пару раз пыталась украсть кинжал. Первый раз ее заметила Тара, второй раз сама Лабхарти.

   -Зачем он тебе?

   Карея помрачнела, опустила голову.

   -Хочешь отомстить? Ардал далеко. Эти кройлары ничего плохого тебе не сделали. Меня хочешь зарезать?

   Карея упала на колени. Обильные слезы потекли по шекам.

   "Однако!"

   -Прости, Лабхарти! Ты моя госпожа! Я больше никогда этого не сделаю!

   -Ты боишься, повторения насилия? - догадалась Мишель.

   Карея кивнула, глотая слезы.

   -Я подарю тебе кинжал, но только другой. Хорошо?

   Карея бросилась целовать Лабхарти руки.

   "Вот, блин, навязалась на мою голову! Что мне с тобой делать, а?"

   На третий день явился Ардал с личной гвардией.Кавалерия на слорсах заполонила ближайшие улицы. Карею заперли от греха в спальне.

   Царь с удивлением обозревал скромное жилище.

   -Вертина заняла под своих женщин большой дом со стеной крепкой. Ты же скромна, Лабхарти!

   То, что бывшая дама пик устроила в королевском дворце бордель для кройларов, Мишель уже знала.

   -Мне нравиться это место. Чистый воздух. Вид на море.

   Ардал саркастически хмыкнул.

   -Море отсюда не разглядеть.

   -С крыши все прекрасно видно.

   -Ты лазаешь по крыше?!

   Мишель рассмеялась.

   -Пока еще нет.

   Ардал сел на ковер, под кипарисом, положив рядом начищенный шлем. В броне при мече на поясе.

   "Собрался в набег? На кого?"

   Ему подали красного вина, разбавленного холодной водой, как любили хейянцы.

   -Я ухожу сегодня на закат. Пока цари синих разъединили силы -самое время ударить. Через несколько дней синее царство перестанет быть!

   Я вернусь и тогда отпраздную победу.

   Хочешь поехать со мной?

   -Нет.

   -Почему? - искренне удивился Ардал.

   В глазах царя мелькнуло удивление.

   "Не привык к отказам, красавец?"

   -Хейя сказала, что мое место здесь. - Привычно соврала Мишель.

   Ардал приложил руку к груди, сдвинул брови.

   -Воля Великой Матери-все.

   Он поднялся на ноги. В сияющих доспехах, в длинном плаще как молодой бог!

   Мишель прикусила нижнюю губу. Недаром Клер бросилась ему на шею!

   Ардал наклонил голову к плечу, прищурился.

   -Быстро вернутся не обещаю. В мое отсутствие отрядом в городе будет командовать Дано. Он еще не изменился, но он самый толковый начальник из молодых кройларов. Он выполнит все твои пожелания как мои.

   -У Дано всего два десятка кройларов. Ты не опасаешься вторжения из королевства крестей?

   Ардал усмехнулся в отросшие усы. Как все измененные усы и бороду он не брил. Бородка у него курчавилась, будто завитая.

   -Туда дороги больше нет по суше. То, что ты называла тоннелем - завалило с грохотом и молнией в ту ночь, когда мы вышли к морю.

   В стране крестей есть маги?

   -О-о-о! И еще какие!

   -Великая Мать нас защитит! - твердо сказал Ардал. - Прощай, Лабхарти!

   -У нас говорят -"До свидания!"

   -Свидание с тобой мне приятны, хоть ты и не Клер... - усмехнулся Ардал. - Будь по твоему-До свидания!

   Ардал уехал, а Мишель бродила по двору, хрустела пальцами.

   Самое время удрать! Только черта лысого! Через тоннель не получится, по морю не даст Дева Вод

   Осталось только по воздуху!

   Она подняла взгляд на безоблачное голубое небо.

   Воздушный шар пришелся бы, кстати, в этом положении.

   Насколько помнила из книг, особенно Жюля Верна, воздушный шар летит по ветру и им управлять невозможно, разве что стравить газ из баллона или сбросить груз-баласт. Да из чего можно здесь смастерить воздушный шар?

   Воздухоплаванье на Саргоне дело далекого будущего. Мишель посмеялась своим бредням.

   Она еще раз сделала круг по двору. Идти в дом не хотелось. Ничего не хотелось. Руки опускаются от тоски.

   Интересно, кого с собой взял в поход Ардал? Блудницу Вертину?

   Вина бы выпить...Пару стаканов и с головой под одеяло-забыться на несколько часов....

   Так она и сделала.

   Потребовала на кухне от Тары кувшин с вином и вытянула два бокала прохладного терпкого и совсем не хмельного напитка.

   Первый пошел отлично, а второй никак не хотел вливаться. Организм упирался.

   "Пей, сучка, не вредничай!" - уговаривала себя Мишель.

   -Плохо когда нет компании! - пожаловалась Таре.

   Та неодобрительно покачала головой.

   Мишель махнула рукой и, прихватив с собой третью винную порцию, отправилась в спальню.

   Карея, свернувшись калачиком спала на простынях, скинув одеяло на пол.

   "Как кошка, только спать ей!" - возмутилась Мишель. Но в голове уже поплыло и захотелось улыбаться и делать добрые дела.

   Поэтому она забралась на кровать тихонько, стараясь не разбудить соседку.

   "Пропади все пропадом!"

   Мишель легла на спину и постаралась расслабиться.

   Это удалось, и сон унес ее, покачивая на мягких теплых ладонях.

   ...Улица города. Лето. Едут медленно машины, то и дело тормозя. Тень над головой. Летательный аппарат, вроде автобуса, но без крыльев, неторопливо пролетает через площадь и врезается в многоэтажное жилое здание. Вспышка. Испуганно бегущие люди...Без звука. Все без звука....

   В небе над городом реактивный лайнер вдруг ложиться на крыло и устремляется вниз. Прямо на меня! Нет сил бежать! Ноги прилипли к асфальту! Неужели конец?!

   ...Мишель рывком села на кровати. Во рту пересохло. Оплывшая свеча догорает на столе. Рядом смирно сопит Карея. За окном темно. Вечер уже?

   Мишель слезла с кровати, дошла до стола и выпила залпом весь бокал. Рот наполнила кисловатая слюна.

   "Опять вино...Алкоголизм, чем лечить буду? К чему этот сон? Самолетов на Саргоне никогда не было! Мне что-то угрожает?"

   "Тихо все. Чужих нет. " - Отозвалась слорса.

   Беспокойство Мишель передалось и кобыле.

   "Поедем кататься?"

   "Тебе ехать. Мне везти. " - Уточнила ехидная слорса.

   Мишель нашла в гостиной плащ и вышла во двор, отодвинув с натугой крепкий железный засов.

   Кусок луны светил вполне прилично. Звезды блестят. Прохладненько...Ветерок забрался под тунику. Мишель поежилась.

   "Хочу штаны!"

   Мишель застегнула золотой заколкой плащ у шеи. Слорса сама вышла из сарая и стояла смирно, пока Мишель закрепляла седло и надевала уздечку.

   "Вино. Пахнет."

   "Ну, выпила немного и что?!"

   "Упадешь. Шею свернешь."

   "Типун тебе на язык!"

   Слорса озадаченно замолкла, переваривая угрозу.

   Мишель села в седло. Поерзала, усаживаясь удобнее.

   "Ворота. Заперты. " - Отметила слорса.

   Пришлось слезать. Нога запуталась в плаще. Чуть не шлепнулась на зад.

   Чертыхнулась.

   Деревянный брус, задвинутый в пазы перекрывал ворота во всю ширь.

   "Да его хрен поднимешь!"

   Прогулка накрылась медным тазом...

   "Не едем?"

   "Иди ты..."

   Слорса застыла.

   "Чужой. На заборе."

   "Где?"

   "У дома. На заборе."

   Чужой?! Мишель на мгновение стало не по себе. Вспомнился старый фильм про инопланетных монстров с шипастыми хвостами и зубастой башкой, похожей в профиль на узбекскую дыню. Вместо крови у них была кислота, а личинок они выводили внутри живых людей, так, кажется?

   Мишель вспомнился свой потертый, привычный "калаш" из прежней, страшной жизни. Дура! Кинжал оставила в спальне!

   Она тихо, на цыпочках направилась к дому. За железным засовом будет спокойнее. На заборе шевельнулась черная тень.

   Мишель замерла.

   -Телка, это ты?- негромкий мужской голос оказался совершенно не знаком.

   -Герб! - выпалила Мишель.

   -Узнала? Ты одна? Я спущусь, ага?

   "Убить?" - спросила слорса.

   "Он мой друг."

   "Зря. Пахнет страхом и железом".

   Герб пах пылью, а вовсе не железом.

   Мишель быстро обняла его.

   -Здорово, что ты пришел ко мне! Подрос, я смотрю! Идем в дом.

   Задвинув щеколду, при свете свечи разглядела старого знакомого пристальнее.

   Герб подрос, подтянулся. Не мальчик, а уже юноша. Уже и усики темные на верхней губе наметились...Вот кому исчезновение Саргона пошло на пользу!

   -Садись. Выпьешь чего? Рассказывай!

   Герб сел на край стула, посмотрел искоса. Смущенно...

   -Ты еще красивее стала....Извини что я тебя "телкой" назвал, ага?

   Мишель расхохоталась.

   -Мы же старые друзья! Как живешь, где?

   ...Когда иссякла магия Саргона и наступило смешение языков и хаос, в городе у моря все перемешалось. Люди не могли найти общий язык. Работу все бросили. Стража исчезла. Начались грабежи и нападения на торговые лавки. Изнасилования и убийства случались не только ночью, но и даже белым днем. Корабли ушли.Рынок опустел, и цена на продукты взлетела до небес.

   Герб оказался очень быстро в составе портовой банды, которую возглавлял бывший моряк Роб Рыжий. Роб изображал из себя Робин Гуда-грабил богатых и делился с бедными, но основную часть добычи, конечно, пропивали.

   -Все жили в страхе. Покажешь торговцу нож и бери чего пожелаешь!

   Потом на опустевшем рейде появился большой парусник. С него сошли люди из королевства крестей. Они взяли под охрану торговые улицы и порт. Парни оказались не робкого десятка, не миндальничали ни с кем. Рыжего Роба пристрелили при попытке ограбления. Банда распалась. Герб попытался промышлять кражами по домам, но не учел того, что начал быстро расти. Тело наверстывало упущенное за прошедшие годы. Есть хотелось постоянно. Рубашка и штаны уменьшились ,казалось, в размере!

   Забравшись ночью в дом, неподалеку от порта, на рассвете Герб обнаружил, что через узкое оконце уже не может выбраться наружу. Пришлось сидеть и ждать хозяина. Хозяин-ранее портовый чиновник Люнс, оказался не злобным парнем. Герба даже не побил, а предложил перейти к нему на службу.

   -Носил записки в разные концы города. Думал любовные...

   Люнс оказался шпионом королевства крестей. Он открылся Гербу только этим вечером. Теперь ,когда в город вошли хейянцы и все притихло, ходить по городу мальчишке стало не в пример легче.

   -Они охотятся только за женщинами и их слышно издалека, как топают по камням!

   -За женщинами?

   -Ага. Всех кого схватят- волокут во дворец короля. Там стража больше чем у тебя здесь! Говорят- бывшая дама пик устроила там бордель для "меднолобых"!

   -Вот как?

   - Я принес тебе важное послание.

   Герб торопливо вытащил из кармана штанов мятый лист бумаги.

   -Люнс сказал-это тебе от Марка. Кто такой Марк? Ты тоже шпионка, Мишель?

   Мишель выхватила записку из пальцев Герба.

   "Марк про меня не забыл!" Записка оказалась написана округлыми буковками на английском языке.

   "Hello, my queen! According to reports from my people, I learned that you have safely reached the city in ocean. The siege of the city on a hill removed. Heyyantsy went to sea, clearing the valley. The new king accepted the terms of Jaroslav Arda. The Kingdom is now an ally of the peak-federate green kingdom. Claire sends you greetings.Be at sunset tomorrow at the Tower ace of spades in the royal palace, I will help you. Still dream of a cigar, seated you on his knees!

   Здравствуй,моя королева! По сообщениям от моих людей я узнал, что ты благополучно добралась до Города у моря. Осада с города на холме снята. Хейянцы ушли к морю, очистив долину. Новый король-Ярослав принял условия Ардала. Королевство пик теперь союзник - федерат зеленого царства . Клер шлет тебе привет.

   Будь на закате завтра на башне туза пик у королевского дворца-я помогу тебе. Все еще мечтаю выкурить сигару, усадив тебя на свои колени!"

   Мишель несколько раз перечитала записку.

   Сомнения в авторстве Марка нет. Что он имеет в виду? Чем он поможет ей? Поможет сбежать? Как? У него есть воздушный шар или дирижабль?

   Вопросы крутились на языке. Только некому задать их. Не Герба же расспрашивать? Растопырил уши как локаторы, ишь, любознательный!

   -Я не шпионка. Марк мой друг из королевства крестей.

   -Ты все таки побывала в королевстве крестей? Здорово! Марк с помощью магии выкрал тебя с корабля Бартольди?

   -А ты сам как оттуда выбрался?

   Герб рассмеялся.

   -Ты исчезла. Поднялась суматоха. Я прыгнул за борт и к себе уплыл. Я же, как рыбка плаваю!

   Мишель хмыкнула, вспомнив как делала искусственное дыхание этой хвастливой "рыбке".

   -Я могу написать ответ?

   Герб пожал плечами.

   -Напишешь -- отнесу. Кем ты у этих меднолобых? Охраняют тебя как принцессу. Ихний царь - твой бой-френд?

   Мишель хихикнула.

   -Все хочешь знать?

   Герб шмыгнул со стула ближе к Мишель. Через бесшумно открывшуюся дверь ворвалась Карея с кинжалом наготове. Глаза блестят. Кудри разметались по плечам. Румянец на помятых простыней щеках. Короткая рубашка гораздо выше коленей и натянута на груди, так что проявились соски.

   "Богиня войны, прямо таки!"

   -Лабхарти!

   Мишель заслонила собой мальчишку.

   -Тише, успокойся, убери оружие! Это - Герб-мой друг!

   Карея руку с кинжалом опустила, но осталась стоять у двери в спальню. Сдвинула темные, словно накрашенные, брови.

   -Вы уверены, Лабхарти? Он -- чужак!

   Мишель вздохнула печально.

   -Мы все здесь - чужаки!

   Послышались шаги. В комнату, сдерживая зевоту, вошла одетая только в длинную рубаху Тара. Сощурилась на свечи.

   Увидев Герба, всплеснула руками.

   -- Ты тоже здесь? Как прошел через охрану? Они могли тебя обидеть!

   -Фиг они меня поймают!- ухмыльнулся пацан.

   -Тара, ты его знаешь?

   -Кто же этого отрошника не знает?

   -Что такое - "отрошник"? - подозрительно осведомился Герб.

   Тара махнула рукой.

   -Пропащая душа-в двух словах!

   У Тары нашлось свинцовое стило.

   На обратной стороне письма Мишель написала: "Буду.Готовь сигару".

   Она проводила Герба во двор.

   -Будь осторожен. Спасибо тебе.

   На прощанье чмокнула, не удержавшись, в щеку.

   -Да ладно...

   Герб вскарабкался кошкой на стену и исчез из виду.

   В ожидании восхода небо уже светлело.

   "Что-то будет на закате..."
   Мишель решила, что возьмет с собой только Карею. Обозленный Ардал не будет церемониться со старым врагом после бегства Лабхарти.

   Тара - местная и легко сможет найти себе убежище. Жаль что Кусаку придется бросить...Только вряд ли слорса сможет уместиться на воздушном шаре.

   Осталось найти предлог для появления в бывшем королевском дворце.

   "Какого хрена?! Я-Лабхарти и мне предлог не нужен!"

   Ближе к вечеру Мишель рассказала о своих планах Таре.

   Женщина огорчилась.

   Мишель обняла ее за плечи.

   -Укройся на время в городе. Кройлары безжалостны и я не хочу, чтобы ты пострадала. Мы еще свидимся. Ага?

   -Ага...

   Карее Мишель решила все не рассказывать, а посвятить в детали только на месте-в башне туза.

   Весь день провела как на иголках, ожидая вечера. Воспоминания о королевстве крестей крутились в голове. Мишель предвкушала встречу с Марком, прогулки по городу, посещение оружейного магазина...Лучше под опекой Марка,заботливого и веселого валета,чем под надзором кройларов в ожидании неизвестного чего!

   Мишель выехала на Кусаке из ворот дома, посадив за спину Карею.

   Из десятка кройларов, дежуривших в тени кипарисов к ней немедленно подбежал побратим Доно, узкоглазый, худощавый мальчик Эбер.

   -Госпожа Лабхарти!

   -Я еду на прогулку, присоединяйся со своими людьми.

   -Ваша воля священна!

   Эбер прижал руку к груди.

   Мишель погнала слорсу рысью. Десяток кройларов догнал ее очень быстро.

   По пустынным, сумрачным улицам Мишель скакала ко дворцу. Ее распирало от скрытой радости.

   Сегодня она увидит Марка и покинет опостылевшее королевство пик. Ярослав-король пик-отличная новость! Быть королевой поневоле Мишель устала.

   Возле ворот дворца стояли табуном слорсы, не менее полусотни. Два молодых кройлара-совсем зеленых, караулили открытые ворота.

   Мишель спешилась. Карея спрыгнула на землю еще быстрее.

   "Не уходи. " - Вдруг сказала молчаливая слорса.

   "Есть небольшие дела, я скоро вернусь."

   "Лжешь."

   "Полно, подруга!"

   Мишель протянула руку, чтобы погладить Кусаку, но так отдернула шею.

   "Там плохо. Не уходи."

   "Я не надолго, глупая!"

   "Ты. Глупая."

   Кусака фыркнула и отвернулась.

   Мишель пропустили в ворота без задержки. Карея с гордым видом проследовала за Лабхарти. Под хитоном ее на бедре в ножнах был закреплен кинжал.Получив оружие Карея стала как бы даже выше ростом.Обладание оружием вернуло бывшему кройлару часть самоуважения и самоуверенности. По усыпанным гравием дорожкам Мишель обогнула здание дворца, что напоминало ей из - за ажурности и многочисленных колон-этажерку. В высоких окнах колеблются огни. Слышны смех, женский визг и даже песни. Вертина с девочками явно не скучали.

   Карея, озираясь настороженно по сторонам, почтительно спросила:

   -Куда мы идем, госпожа?

   -В башню мага.

   -Маг нас ждет?

   -Там пусто и маг давно умер! Не бойся.

   "Я сама пустила ему пулю в лоб..."

   -Я не боюсь, госпожа! Я была воином!

   "Ага, в прежней жизни!"

   Солнце уже спряталось за горами, и башня туза высилась впереди черной громадой.

   "Надо было бы прихватить факел или фонарь!"

   Подойдя к двери, Мишель обнаружила, что она заперта на огромный, тяжелый замок.

   "Вот так новость!"

   Мишель ощупала замок, словно не веря своим глазам.

   "Такой огромный и кувалдой не сломаешь!"

   -Мы не можем войти?

   -Похоже на то...

   -Лабхарти очень важно туда попасть?

   -Жизненно важно!

   Мишель задрала голову, пытаясь разглядеть в темнеющем небе воздушный шар Марка.

   Карея, касаясь стены рукой прошла дальше, скрылась за поворотом.

   Мишель оглянулась на огни в окнах дворца.

   "Вернуться и поискать кувалду или ключ?"

   -Госпожа!

   Карея приблизилась быстрым шагом.

   "А движется она уже по-женски...Ишь как ножками перебирает!"

   -Там позади есть окно внизу!

   -Покажи!

   Под кустом с обратной стороны башни обнаружился темный провал толи окна то ли отдушины. Мишель присев на корточки ощупала края. Широко. Вполне можно пролезть. Куда, только? Но выбирать не приходилось. Карея встала на колени рядом, напряженно вглядываясь в черноту дыры.

   -Позвольте мне первой!

   Лабхарти не долго колебалась.

   -Давай!

   Карея забралась в окно ногами вперед.

   С легкой жутью Мишель показалось, что башня заглатывает девушку постепенно-вначале исчезли ноги, потом бедра,тело до талии...осталась голова и вот исчезла и она. Мишель замерла, прислушиваясь. Через несколько томительных минут послышался недалекий голос.

   -Здесь никого, госпожа. Спускайтесь, я помогу.

   Мишель спустилась в окно, напряженно нашаривая опору ногами. Руки Кареи подхватили ее за талию, задирая подол к подмышкам. Твердый пол под ногами и темнота. Распахни глаза или закрой-разницы нет. Прохладно, но не сыро.

   "Дура, не подумала о фонаре! Тут, наверное, паутины клоками навешано?!"

   Мишель хихикнула нервно, представив, как появиться перед Марком с пыльной паутиной на голове, кишашей пауками.

   -Дальше коридор, госпожа и есть свет... - тихо сказала Карея, наклоняясь ближе.

   "Свет в подвале!?"

   Время уходило стремительно. Давно следовало бы быть наверху башни, а они еще не выбрались из подвала.

   -Идем!

   Карея шла первой, Мишель следом, держа ее за руку. Тихо звякнул металл. В свободной руке Карея держала обнаженный кинжал?

   Сделав десяток шагов, они оказались в очень знакомой круглой зале.

   Из квадратного проема в стене мерцает красноватый свет, озаряя еще два стеклянных проема и первые ступени лестницы, ведущей наверх.

   Мишель, отпустив потную ладошку Кареи, осторожно приблизилась к стеклянному проему и увидела темную комнату, огонь в камине и большое кресло."Зеркальный портал! Такой же как в башне в городе на холме!"

   Она постучала костяшками пальцев по стеклу.

   -Тристан, ты здесь?

   Скрипнуло кресло. От поднявшейся фигуры разбежались длинные тени.

   -Госпожа Мишель, я к вашим услугам!

   Бывший маг через пару мгновений оказался у стеклянной перегородки. Он не капельки не изменился с последней встречи. Печальный и красивый. Такого хотелось пожалеть...

   -Доброго времени дня! Увы, я не знаю, что там у вас.

   Тристан склонил голову набок.

   -С вами пришла очаровательная девушка. Как ее имя? Она ваша любовница?

   Карея зашипела за спиной Мишель как кошка на собаку. Выдвинулась вперед и прижала ладонь к стеклу.

   Легкий звон повис в воздухе, как будто в вышине звякнул чистый, серебряный колокольчик.

   Огонь в камине мгновенно потух.Тьма нахлынула со всех сторон,до жути материальная и липкая!

   Тристан выругался. Мишель вскрикнула, подняв руки перед собой. Ей показалось, что ее повлекло куда-то во тьму, как на внезапно заработавшем эскалаторе. Ветерок в лицо...Ветерок?

   Она сделала осторожный шаг назад, еще...еще...

   -Госпожа!- в страхе воскликнула хейянка.

   -Карея!

   Словно гигантская, недобрая ладонь толкнула Мишель в спину с размаху.

   Не удержавшись на ногах, она полетела вперед, с замиранием в груди ожидая удара об пол. Даже зажмурилась зачем-то в темноте!

   Больно подвернув запястье правой руки, она упала на мягкое и перекатилась на спину, застонав от боли...

   Села в душной, ватной темноте, сжимая запястье и зубы... Слезы выступили на глазах от боли и обиды.Так глупо попасться!

   Боль притупилась через несколько минут и Мишель обрела способность здраво мыслить. Осторожно пешевелила рукой.

   "Не перелом и не вывих...слава богу!"

   Поднялась на ноги. Увидела впереди светлый контур. Осторожно подойдя вплотную поняла, что это штора на окне.

   "Я в комнате Тристана?!"



   ЧАСТЬ ТРЕТЬЯ
   МИССИЯ В ТОРИНО



   Ситуация Мишель абсолютно не понравилась. Вместо встречи с Марком оказаться запертой в зазеркалье?!

   "Накрылось мое свиданье!"

   Она выругалась негромко. Прислушалась. Тихий стон послышался? Ничего не разглядеть!

   Мишель решительно рванула штору.

   "Нужно хоть немного света!"

   За окном, за пыльным стеклом в предрассветном сумраке башни и шпили незнакомого города.

   -Карея. Тристан.

   Она отвернулась от окна и позвала не громко. Прислушалась.

   В комнате стало чуть светлее.

   "Тристан говорил о том что здесь вечная ночь и вечно горит огонь в камине, что он не испытывает жажды...Наврал все, козел! Нельзя же верить этим сволочным магам! Ни капли!"

   Мишель хотелось пить, во рту все пересохло.

   "Сидеть в зазеркалье, в темноте и с вечной жаждой? Хорошенькая перспектива!"

   Она осторожно обошла большой круглый стол, едва касаясь его края. Под ногами мягкий, пружинистый ковер...

   Стул. Кресло, вот и камин. Над камином темный квадрат на светлой стене. Картина? Зеркало?

   Тихий стон у самых ног заставил Мишель отпрянуть, но только на миг.

   Она присела на корточки, а потом опустилась на колени.

   -Карея?

   Наощупь Мишель обследовала лежащего на полу человека и убедилась в своей догадке.

   Карея лежала на спине и на прикосновения не реагировала. Приложив ухо к ее груди, Мишель услышала стук сердца.

   "В обмороке? Без сознания?"

   Взяв прохладную узкую ладонь хейянки, обхватила обеими ладонями, словно в попытке согреть.

   "Где же Тристан? Сбежал в город у моря?"

   В комнате становилось все светлее. Свет шел от окна.

   "Похоже, что рассвет приближается....Значит, я не в зазеркалье? Тогда где же? В королевстве бубен? Надо позвать помощь!"

   До двери Мишель добралась без приключений. Мебель теперь практически всю было видно. Повернув ручку двери, убедилась в том, что она заперта.

   Забарабанила кулаком по гладкой темной поверхности. Звук глухой.

   Прижалась спиной к двери и принялась долбить ее подошвой сандалии. Звук получился что надо!

   Через пару минут из-за двери донесся прерывистый, запыхавшийся женский голос.

   -Кто здесь? Как вы туда попали?

   -Помогите, Прошу вас! Моя подруга нездорова!

   -Я позову дежурного лейтенанта! У него ключи! Успокойтесь! - отозвалась незнакомка и убежала.

   "О, боже! Какая радость-я не в зазеркалье!"

   Женщина вернулась не одна. Щелкнул ключ в замке. В глаза Мишель ударил свет яркого фонаря.

   Она прикрыла глаза ладонью.

   -Помогите моей подруге! Она без сознания! Есть у вас врач?

   Люди, мало различимые от света, вошли, оттесняя, Мишель в глубь комнаты.

   -У нас все есть, Мишель! - воскликнула женщина знакомым голосом. - Как ты здесь оказалась?

   -Мы знакомы? - удивилась Мишель, морщась и пытаясь разглядеть вошедших.

   В ответ ее хлестнули ладонью по левой щеке, так что зазвенело в ухе.

   -Забыла Эльзу, сучка?!

   "Эльза!? Охранницы в черном на острове Тишины...Брюнетка Эльза с рапирой и ни грамма косметики на лице...уроки фехтования... Амели...Я в Торино?!"

   От новой пощечины Мишель увернулась и попыталась пнуть в ответ. Эльза увернулась. На Мишель с визгом набросились в двух сторон темные фигуры... пресовали в ковер и вывернули руки назад. Ага, четверо на одну!

   Мишель брыкалась и ругалась в полный голос, не выбирая выражений.

   Ее больше не били, стянув руки веревкой за спиной потащили под руки по широкому, пустынному, полутемному коридору мимо статуй, гобеленов и шкафов с посудой. Нет, не по коридору, а через комнаты пышного дворца!

   Потом нырок в боковую дверь. Спуск по узкой, темной винтовой лестнице.

   Охранницы злобно сопят по бокам. Жилистые девки, как на подбор!

   -Там осталась моя подруга! Ей нужна помощь! - опомнилась Мишель, пытаясь притормозить движение вниз.

   -Заткнись! Иначе кляп воткну! - рыкнули в ухо.

   В итоге Мишель через десяток минут оказалась в узкой комнате с топчаном из неструганных досок. Узкое оконце под потолком давало мало света. Впрочем и так ясно-тюрьма!

   Мишель, растерев запястья после веревок, обнаружила, что платье ее порвано от плеча до пояса и в таком виде в прохладной камере только простуду ловить. Села на край топчана, не касаясь спиной холодной стены и пригорюнилась.

   "Не нравилось тебе быть Лабхарти-побудь зэком!"

   Мишель добросовестно попыталась вспомнить, что ей рассказывали про Торино-столицу королевства бубен.

   Власть в городе у женщин. Всем заправляет феминистка Лукреция....Мужиков сюда не пускают...Гвардия Лукреции зовется-"сестры клинка"-ходят в черной коже со шпагами и орудуют ими очень даже ловко! Что еще? Неужели хейянцы сюда не добрались?Поход кройларов здесь не осуществился? Или Торино сейчас находится в осаде?

   "Эльза меня узнала. Это очень плохо! Марк убил трех сестер клинка и все это навесят на меня...Ладно...свидетелей нет,...Извини, Марк, сам виноват-будут пытать-все честно выложу про тебя! Эльза ревновала меня к Амели,...Что с нею стало?"

   Мишель с раскаянием вспомнила милую ласковую девочку, которая сделала ее жизнь на острове почти терпимой...Гм... Не только терпимой...Мишель вспомнила и страстные объятия и жгучие поцелуи....

   "Неужели она умерла от ран? А если жива-захочет мне помочь? Эльза меня в этом подвале сгноит! Эта "эсэсовка"-- та еще сучка!"

   Мишель вспомнила про свою спутницу.

   "Что же с Кареей случилось? Втравила я ее в хреновую историю!"

   Все пошло наперекосяк, и Мишель злилась на себя, на поганца Тристана.

   "Без пакостей Саргона здесь не обошлось!"

   Хотелось пить еще больше...Она решительно подошла к двери. Постучала кулаком. Без ответа. Ногой. То же самое!

   -Суки! Чтоб вы сдохли! - сообщила Мишель для окованной железом двери и вернулась на топчан.

   Когда за нею, наконец, пришли две рослые девки в черной коже, Мишель уже продрогла до костей и пыталась согреться, делая приседания и отжимаясь у края топчана. Кроме жажды начал мучить голод. В желудке ныло.

   -Привет красотки! Еду принесли? - радостно спросила Мишель, разглядывая серьезные, не накрашенные лица "сестер клинка".-Неплохо бы и одеяло...

   -Потом посмеешься! - в камеру заглянула Эльза. - Выходи, тебя желает лично допросить госпожа Лукреция!

   -Что с моей подругой?

   -Мертва! Выходи! Чего встала?! - заорала ,покраснев,Эльза.

   -Как мертва? Почему? - оторопела Мишель.

   -Вот про это ты сейчас и расскажешь! Заодно и про то, как убила трех сестер у озера Силеннцио!
   При солнечном свете покои дворца не выглядели сумрачно и серо, как ночью.

   Позолота, лепника, картины...только зеркал на стенах нет совсем. Почему? Из-за Тристана?Через отворенные настеж двери путь через комнаты дворца казался прямой дорогой.

   Одна охранница шла впереди Мишель, другая по пятам. Эльза замыкала шествие.

   Девушки в красно-белых полосатых платьях, попадавшиеся по пути, видимо служанки, с любопытством разглядывали незнакомку. Мишель шла, придерживая порванную тунику у плеча. Связывать ее не стали в этот раз.

   Она шла, размышляя о том, что следует рассказать хозяйке Торино, а о чем лучше умолчать.

   Если Карея на самом деле мертва, то про положение Мишель у зеленых кройларов и титул "Лабхарти" никто не расскажет...

   Если же про Карею солгали, то все будет сложнее...

   "Я радуюсь ее смерти? Ну и сучкой же я стала!"

   Привели ее не в большой зал, а в небольшую боковую комнату.

   Эльза постучала в узкую, выкрашенную в серый цвет дверь, а затем вошла.

   Вернулась быстро.

   -Входи. Госпожа Лукреция будет говорить с тобой наедине.

   В голосе "сестры клинка" ни малейших эмоций.

   Мишель представляла себе Лукрецию высокой, пышной женщиной с черными вьющимися волосами, черноглазую и носатую, как итальянка, а увидела в уютной комнатке с белеными стенами и широким окном миниатюрную блондинку со стрижкой под мальчика. Волосы Лукреции лежали в кажущемся беспорядке, словно их взъерошил ветер. Одета неброско, но изящно.

   Белая блуза с широкими рукавами и черные облегающие штаны, лакированные сапожки до колен...

   Лукреция стояла посредине комнаты и, завидев, Мишель быстро шагнула навстречу.

   -Дама пик Мишель! Приветствую вас в вольном городе Торино. Я-Лукреция- по воле сестер-- правительница города.

   -Доброго дня...

   -Прошу вас!

   Лукреция, коснувшись локтя, Мишель указала на кресла у окна. Они сели на расстоянии вытянутой руки друг от друга.

   Яркие, зеленые глаза Лукреции смотрели без неприязни, с любопытством.

   -Что привело вас в наши края? Вы возникли ночью в запертой комнате, что очень удивило и встревожило сестер. Вернувшись из поездки я немедленно приказа вас освободить. Прошу извинить за грубость и неудобства.

   Мишель улыбнулась.

   -Я не сержусь. Я понимаю девочек....Я, если честно ,сама была в панике! Никак не планировала посетить Торино сейчас и таким образом...

   Подбирая слова, Мишель рассказала о своем волшебном перемещении через зеркало по вине коварного мага Тристана.

   Лукреция слушала внимательно, не перебивая.

   -Сожалею, что этот подонок Тристан ушел от нас! Попади он в руки сестер-пощады ему не будет! Что же в королевстве пик происходит сейчас?

   Мишель рассказала о вторжении хейянцев, про осаду, про пленного царя зеленых кройларов и коротко про то, как сама попала в плен.

   В горле пересохло окончательно. Мишель кашлянула, извинилась.

   Лукреция жестом остановила рассказчицу и, взяв с подоконника серебристый колокольчик, коротко позвонила.

   Немедленно явилась Эльза, напряженная, словно закрученная пружина.

   -Госпожа Мишель, благодарю вас за рассказ. Его продолжение надеюсь услышать вечером за ужином. Вас сестры разместят в гостевых комнатах и попадут обед. Может быть ванну?

   -Благодарю вас, а можно мне принести что-то из одежды? Рубашка и штаны меня вполне устроят.

   -Эльза все сделает. Вы же знакомы, как я помню?

   -Да, она сторожила меня на острове Тишины по приказу Тристана.

   Лукреция нахмурилась.

   -У вас неверные сведения. Не сторожила, а охраняла по моей просьбе.

   -Пусть так. Я действительно многого не знаю...Извините...

   Лукреция снисходительно улыбнулась. Развела руками.

   -Сейчас не могу уделить вам много внимания. Извините, у меня так много дел!

   Мишель поклонилась и вышла,вполне довольная аудиенцией.

   "Любезная женщина ,чего же я ее боялась?"

   ....Оставшаяся наедине с Лукрецией Эльза не удержалась.

   -Ее нужно допросить, применяя все что угодно! Она шпионка крестей-это же ясно!

   -Может быть....-Лукреция подошла к окну и забарабанила пальцами по подоконнику.

   -В течении разговора нашего я задавала ей вопросы на трех языках, и она совершенно этого не заметила. Она свободно может говорить по-немецки, по французки и по-итальянски...Она прошла через магическое зеркало Тристана. Или она обладает магией или она под покровительством мага находится. И то и другое не сулит нам ничего хорошего. Спешить здесь не нужно. Присмотримся к ней. Сведи ее с Амели.

   -Госпожа!

   -Сведи! Пусть развяжутся языки, и мы так больше узнаем, чем при помощи каленого железа.

   Покрасневшая от гнева, Эльза молча поклонилась.

   -Что с ее спутницей?

   -Ищем, госпожа....Найдем неприменно! Она не могла покинуть дворец незамеченной!

   -Вот это все мне очень не нравится! За Мишель пусть следят, не смыкая глаз! Может быть, эта девчонка ее будет искать? За ужином я ей подсыплю снадобье, развязывающее язык и тогда она может быть нам расскажет всю правду. А может и нет. ..

   ....Мишель отвели в апартаменты из трех комнат. В одной из комнат уже стояла ванна с горячей водой. Три девушки в полосатых платьях ждали только ее. Не дав даже оглядеться, приподнесли Мишель бокал с прохладным легким вином, а потом быстренько раздев, в шесть рук вымыли до хрустящей кожи. Слегка захмелевшая Мишель позволяла себя вертеть и тереть как угодно.

   Ей потом высушили волосы и тело полотенцами, облекли в белоснежный халат и усадили в соседней комнате за стол с горячими закусками и великолепным пряным супом.

   На кровати под балдахином фиолетового бархата заманчиво белели простыни.

   После обеда и еще одного бокала вина, осоловевшая Мишель отпустила служанок и рухнула на свежие, накрахмаленные простыни. Вытянула усталые ноги и закрыла глаза.

   "Сначала спать...остальное потом...потом..."

   ...Матовые панели на потолке дают приглушенный свет.Серые стены...серый стол... верь серая с решеткой в застекленном окошке...на двери ни ручки ни скважины для ключа...камера наблюдения в углу...высоко...

   Мишель дернула руками и увидела на запястьях стальные наручники. Зажим стальной на краю стола фиксировал наручники жестко. Не встать и не пошевелится...Все материально до ужаса...

   -Ну что опять такое?!- простонала Мишель.

   Тихо ,серо и душно...

   Мишель уставилась в объектив видеокамеры и прорычала:

   -Когда ты успокоишься, козел?! Не тяни!

   Дверь без ручки отворилась, и вошел знакомый до тошноты мужчина в дешевом сером костюме.

   Саргон сел, напротив, за стол..Положил перед собой серую папку со словом "Дело? .."

   Галстук небрежно завязан сине-зеленый. Подмышкой слева костюм топорщится от кобуры. Глаза Саргона равнодушные и тусклые.

   -Будем говорить или будем в молчанку играть? - спросил негромко,без эмоций, Саргон.

   -Новая игра? Вы - полицейский, а я подозреваемая?

   Конечно- говорить! Что надо от меня в этот раз?

   -Что тебе сказал Странник?

   -Какой еще "странник"?

   Саргон открыл папку и показал Мишель цветное фото ночного визитера-странного старичка с перевала.

   -Фото есть, а о чем говорили - не знаете? Ущербный вы какой-то бог! Бог-неудачник! - засмеялась ехидно Мишель и тут же об этом горько пожалела...

   Саргон стремительно потянулся через стол и, схватив ее за волосы, с размаху шваркнул о стол лицом.
   Просыпаться под вечер после дневного сна не всегда комфортно. Болит голова...во рту как кошки нагадили...

   Мишель села рывком на постели. Слезы от ослепительной боли залили глаза...

   Крупные капли крови из носа шлепались на рубашку, расплываясь по белоснежной ткани.

   Осторожно пощупала нос дрожащей рукой. Болит, но не сломан...

   Легла на спину, задрав подбородок. Глотала кровь и слезы. Бормотала под нос матерные приветствия в адрес Саргона.

   "Следующий раз этот бог сновидений мне голову отрежет во сне, и я ее, проснувшись, найду на столике у кровати!"

   Душила злоба. Хотелось что-то расколошматить со звоном и грохотом, смачно расколошматить!

   Все проходит и хорошее и плохое...Кровь перестала течь, и боль в голове улеглась.

   "Саргона заинтересовал странник и из меня выжмут каждое слово! Ночью опять придет Саргон и скорее всего только разбитым носом мне не отделаться...Что же делать? Выложить все или дальше изображать партизана на допросе?"

   Две встречи со странным и мудреным стариком у перевала запомнились в подробностях. Только помогать Саргону не хотелось абсолютно!

   Мишель подошла к окну, раздвинула шторы, а потом и распахнула окно. Свежый ветер приятно охладил кожу лица. Малиновый закат разливался по небу, пронизанному многочисленными городскими шпилями. Словно каждый дом обзавелся башенкой и острой спицей шпиля. Из окна были видны только крыши и башни.

   "Драконов они, что ли боялись?!"

   Тазик с водой стоял на низком столике, рядом на комоде пузатый кувшин с водой.

   Мишель налила воды почти до краев.

   "Прохладная..."

   Стянула испачканную рубашку под ноги и начала умываться. Особенно осторожно отмывала нос от корок крови. Боялась, что опять потечет.

   Жаль зеркала нет! Желание посмотреться в зеркало стало невыносимым как зуд под кожей.

   "Нос распух, небось,...глаза опухли...морда как у негритянки!"

   Вытерла лицо полотенцем. Ветер, влетев в окно, прошелся по бокам и вызвал сыпь мурашек. Дрожь пробежала по шее и соски затвердели...

   Мишель обняла себя за плечи, посмотрела под ноги. Кроме смятой, испачканной рубашки одежды в комнате не имелось.

   "Однако я поспешила..."

   -А ты совсем не изменилась...

   Мишель ахнула, обернувшись на женский голос. Ногой задвинула под кровать испачканную кровью рубашку.

   В дверном проеме, опираясь о стену плечом стояла ... Амели...

   Все такая же: высокая, скуластая, в черных кожаных брюках, черной жилетке... апира в ножнах оттягивает широкий пояс.

   -Здравствуй...

   -И это все что ты хочешь сказать?

   -Извини, что я ушла не прощаясь.

   Амели фыркнула и скрестила руки на груди.

   -И все?!

   Мишель опустила руки.

   -Я бежала из тюрьмы, а не от тебя. За это и прошу прощения. Все произошло очень быстро. Антонио...

   -Я так и знала! Без этого макаронника не обошлось! Он к тебе неровно дышал ,как я слышала! Катал на лодке, принимал в своей хижине, даже серенады распевал!

   -Он обошелся со мной по дружески. Никаких чувств я к нему не имела. Ты что-ревнуешь меня к Антонио?

   -Очень надо!

   Амели задрала подбородок, но в глазах блеснула влага, а голос дрогнул.

   Мишель подошла к девушке и молитвенно сложила ладошки перед собой.

   -- Не злись на меня, пожалуйста.

   Все такая же миленькая...Каштановые волосы только отросли до плеч. Ни грамма макияжа на скуластом лице.Да и зачем в ее то годы? Брови темные,ресницы черные...

   Мишель кротко и виновато улыбнулась девушке.

   Лицо Амели немедленно исказилось, и она порывисто обняла Мишель, прижавшись очень тесно.

   -Я была так зла...так зла...готова была убить тебя....

   Мишель обняла плачущую подругу за гибкую спину и тяжело вздохнула.

   "Хочу быть мужиком! Хейо, где ты, стерва!?"

   Амели позвала горничных, которые принесли одежду для гостьи: длинные серые брюки, белую рубашку и узкую короткую курточку малинового вельвета, расшитую снизу бисером.

   Сапожки с короткими и узкими голенищами дополнили наряд.

   -Жаль, нет зеркала. Как все выглядит?

   Амели, сидевшая на постели, улыбнулась.

   -Замечательно! Нас на ужин ждет сестра Лукреция.

   -Я уже была у нее сегодня днем.

   -Она настоящая, правда?

   -"Настоящая"?

   -Не кривляка, не позерка-человек дела! Слова на ветер бросает, а делает дело!

   -Какое же дело?

   Амели всплеснула руками.

   -Ну, знаешь! Управлять королевством - это огромный и каждодневный напряженный труд! Она во все вникает...

   -И всем руководит?

   -Ну да. Мишель, послушай! Ты говоришь по-немецки очень хорошо!

   Мишель пожала плечами.

   -Я просто говорю и как мне кажется по-русски.

   Амели нахмурилась.

   --Я слышу родную речь. Ты смеешься надо мной?

   -Ох, какая разница на каком языке мы общаемся? Главное чтобы было понимание. Мы не опоздаем на ужин к твоему боссу?

   -Время еще есть. Лукреция нам всем как родная сестра, ты сама поймешь все.

   "Ага, все вы сестры! Кто с кем спит только?"

   -С Эльзой ты не дружишь больше?

   Амели криво улыбнулась. Расстегнула жилет и вытянула рубашку из брюк. На ее подтянутом животике справа, выше пупка белел тонкий шрам.

   -Ого!

   -После того как она распорола мне печень, я едва не умерла. Я смогла выжить, но умерла наша дружба...

   Зал не имел боковой стены. Вместо нее арки и колонны, парапет и вид на город Торино в закатных алых красках.

   Сводчатый, высокий потолок зала обрамлен завитками лепнины, а в самой средине, вокруг крепления люстры яркими красками были нарисованы четыре обнаженные женщины. На люстре мерцали свечи. Их колеблющийся свет давал иллюзию движения и нарисованные сочными красками тела, казалось, едва заметно шевелились.. .

   -Четыре женщины-это четыре облика Великой Матери. Аллегория...

   -В Торино поклоняются Великой Матери?!

   -Да. Культ Саргона под запретом, теперь ,когда его нет. Его храм закрыт.

   "Саргона нет? Наивная ты, подруга! А кто мне нос расквасил?!"

   У длинного стола, накрытого примерно на двадцать человек суетились девушки в полосатых платьях. Приглашенные, разбившись на группы у колонн, тихо беседовали, косясь друг на друга.

   Были только молодые женщины, одетые в мужскую одежду и без оружия. При входе в зал Амели сдала высокой рослой охраннице пояс с рапирой.

   -Почему нигде нет зеркал?

   -Мерзавец Тристан использовал зеркала, для того чтобы открывать порталы или подглядывать. С тех пор заведено и к иному пока не привыкли.

   Мишель прикусила язык, чтобы не выложить тут же про то что ее появление в Торино получилось с помощью Тристана.

   -Этот ужин-ежедневное мероприятие? Или все затеяли ради меня?

   Амели улыбнулась.

   -Не обольщайся. Сестра Лукреция каждую десятидневку приглашает на ужин сестер, которые чем-то себя проявили за десять дней.

   "Разбор полетов или награждение? Это не ужин, а собрание актива, получается..."

   -Ты всех знаешь?

   -Пожалуй. Вон та блондинка с короткими волосами-Гвен-командир патруля. Два дня назад они поймали пятерых беглецов и вернули в город. А вот брюнетка, та....

   Мишель перебила подругу.

   -Беглецы? От чего и кого? Куда?

   -Несознательные сестры, восьмого уровня, в основном, еще не привыкшие к нашим традициям, пытаются бежать и вернуться к своим самцам. Они глупые. Их ловят и возвращают.

   -Жизнь без мужчин не всем нравиться?

   Амели нахмурилась.

   -Когда всадники напали на правобережье, сюда, в город сбежалось множество селян, в том числе из таких поселений до которых рука сестер еще не дотянулась. Мы приняли всех женщин, а мужчин отправили в нижний город. Новые сестры и пытались бежать....

   -Хейянцы нападали на вас? Давно? Чем все завершилось?

   - Разграбив правобережье, всадники вышли к реке. Ты же знаешь что Торино расположен у места слияния рек Глан и Майдин. Город прикрывают стены и две реки, а также широкий, глубокий ров.

   Лукреция встретилась под стенами с переговорщиками хейянцев и убедила их покинуть пределы королевства. Они все ушли к побережью.

   -Ого? Что же она им сказала такого?

   -Пригрозила гневом Великой Матери. Так говорят, во всяком случае!

   "Вот, оказывается, было, как просто избавиться от кройларов! Что-то я не верю в эти сказки. Лукреция не простая штучка..."

   -А мы были в осадеНа нас жрецы хейянцев насылали всякие пакости.И даже... Мишель понизила голос-...даже зомби!

   -Расскажи!

   -Может позже? Ты сама скажи, куда отсюда направилось войско кройларов?

   -Как ты их назвала?

   Мишель вздохнула.

   -Так и будем говорить: вопросом на вопрос?

   Всадники на слорсах называют себя кройларами. Они-гермафродиты...

   -О-о-о!

   Круглые от удивления глаза Амели на миг позабавили Мишель.

   А потом на нее обрушился шквал вопросов.

   Появление Лукреции в сопровождении Эльзы и еще одной высокой дамы в сером на некоторое время избавили Мишель от расспросов.

   Лукреция приветствовала всех собравшихся и пригласила к столу. Мишель и Амели , распорядитель, нервная брюнетка с малиновом костюмчике, усадила по левую руку от Лукреции, напротив Эльзы.

   Когда все уселись по местам, Лукреция представила Мишель.

   -Сегодня мы приветствуем за нашим столом - Мишель, новую нашу сестру из королевства пик!

   Мишель встала и коротко поклонилась под аплодисменты.

   "Ваша новая сестра-это мы еще посмотрим!"

   Ужин, после рюмки крепкой настойки, проходил в тишине. Приглашенные сестры копались в своих тарелках и предпочитали держать язык за зубами. Вот так дружеский ужин!

   Лукреция тихо разговаривала с женщиной в глухом сером платье. Надменная брюнетка удостоила Мишель всего одним взглядом, целиком и полностью переключившись на Лукрецию. Напрягая слух, Мишель поняла, что разговор идет о финансах, о закупках продовольствия и нормах. Брюнетка в сером - завхоз или как должность по хозчасти здесь именуют?

   Стол не был завален явствами. В корзинках на столах лежал белый хлеб. Стояли серебряные сосудики с горчицей или майонезом, а может и перцем.

   Тарелки с печеной форелью и печеным картофелем, приправленным горстью зелени, подали служанки. Печеная форель Мишель пришлась по вкусу. Жаль маловато! Прикончив свою рыбку, она искоса наблюдала за Амели, лениво копавшейся в своей тарелке. Девушка по жадному взгляду Мишель сразу все поняла.

   -Ты не наелась? Возьми мою.

   -Что ты!

   -Бери, мне эта форель уже поперек горла встала.

   -Счастливые! У нас в городе на холме форель не подавали.

   А потом убрали опустевшие тарелки, заменив их тарелочками с пудингом. К пудингу подали пузатые бокалы.

   К удивлению Мишель, сама Лукреция с кувшином обошла стол, наполняя бокалы сестрам.

   Тост не произносили. Просто попивали вино, играя в молчанку.

   За колоннами уже совсем стемнело. Служанки разнесли по столу дополнительные канделябры со свечами.

   "Вот ведь какие тягостные посиделки! Лукрецию бояться все что ли?"

   -Может быть, наша гостья поведает нам о новостях из королевства пик? - звонкий голос Эльзы заставил Мишель вздрогнуть.

   Взгляды всех присутствующих скрестились на ней.

   Она вытерла губы тканой салфеткой и обернулась к хозяйке стола. Лукреция также с любопытством ожидала ответа, как будто Мишель ей ничего и не рассказывала.

   -Последнюю десятидневку я провела в городе у моря. Новость есть одна и самая важная-королевство пик завоевано зелеными кройларами и их царем Ардалом!

   Взволнованный шепот, охи, восклицания. Женщины с любопытством ждали продолжения. Если бы не присутствие Лукреции, Мишель завалили бы вопросами.

   "А на закуску вам самое интересное!"

   -Еще до вторжения кройларов я стала королевой пик и мне пришлось учиться держать в руках всю мужскую шайку....

   -Королева пик!? Женщина-королева?! Как такое могло случиться?!

   Мишель завладела вниманием всех присутствующих, включая Лукрецию и сучку Эльзу, и ощутила что-то вроде щекотки тщеславия.

   "Да - я первая королева на Саргоне! Полюбуйтесь!"

   Для Лукреции это оказалось перебором.

   Она встала со стула и хлопнула в ладоши.

   -Сестры, ужин завершен! Благодарю вас за участие! Надо дать отдохнуть нашей гостье! Прошу вас!

   "Сестры" недовольно загудели, обманутые в своих ожиданиях.

   Лукреция сдвинула брови и настала тишина. Женщины поспешили покинуть зал.

   Подойдя к Мишель, Лукреция улыбнулась сладко и довольно фальшиво.

   -Сестра Мишель, или правильнее сказать - "ваше величество" могу я завладеть вашим вниманием на ближайший час?

   Мишель ответила что да, сколько угодно и на сколько угодно.

   Амели ушла под руку с Эльзой, то и дело тревожно оглядываясь.

   Лукреция, как только в зале они остались вдвоем, немедленно подошла к стене и и отворила дверь, незаметную среди деревянных панелей.

   -Прошу вас, дорогая Мишель! Самую сногсшибательную новость вы оставили мне на десерт?!

   За дверью оказался уютный кабинет со стенами обитыми шелковыми обоями. Правда, окно в комнате отсутствовало.

   Лукреция внесла канделябр и поставила на изящный столик с гнутыми ножками. Она предложила гостье сесть в мягкое, глубокое кресло и вынула из шкафа высокий графин с алой жидкостью и два бокала. Подала один Мишель и споро наполнила.

   -Самое лучшее вино в нашем королевстве. Из лесной земляники...

   Вино пахло действительно, как горсть только что сорванной лесной ягоды.

   Мишель с удовольствием вдохнула из бокала аромат леса, спелых ягод и летнего солнечного луга...
   "....Сюзетта протянула маленькую руку к темным кудряшкам, потрогала их, раздвинула, повернула руку ладонью вверх и запустила пальцы в нежную мякоть. Фернанда протяжно застонала; Сюзетта мелодично вторила ей - это Арман, лаская ее бедра и живот, наконец добрался до секретного бутончика. Вздохи и лепет обеих женщин слились в протяжном гимне радости, их тела сотрясали спазмы удовольствия, волнами пробегавшие по обнаженным телам.

   Тайное местечко под пальцами Армана было волнующе влажным, по ритмической пульсации он догадался, что Сюзетта близка к оргазму, - но Фернанда тоже догадалась об этом и сделала усилие, стремясь задержать его. Она быстро повернулась и села на диване, увлекая за собой Сюзетту, - пальцы Армана оторвались от мокрой игрушки. Женщины, обнявшись, слились в долгом поцелуе, а Арман проворно разделся и стоял перед ними обнаженный, с победно устремленным вверх орудием страсти.

   Прямо к нему были обращены роскошные ягодицы Сюзетты, с ямочками, которых он не разглядел прежде. Арман, задыхаясь от нетерпения, прижался к ней, втиснулся разгоряченным орудием между этих впечатляющих выпуклостей, продвинулся вперед и ниже, пока не оказался зажат между пушистым сокровищем Сюзетты и полосатой диванной подушкой.."

   Мишель фыркнула, чувствуя как кровь приливает к щекам. Заглянула в начало книги "Тайны любви"Анн-Мари Вильфранш. Книга не рукописная. Отпечатано в типографии. Из королевства крестей?

   "Тайны любви"!Обалдеть! Как бы не так-никаких тайн-все прямым текстом!"

   Книжку в коричневой обложке она нашла под подушкой, когда проснулась.

   Хорошо, что ночь прошла спокойно. Саргон не навещал на этот раз в материальных, до жути, сновидениях.

   Мишель села на постели и сладко потянулась. За оконными шторами светло. Может уже день?

   Разговор с Лукрецией затянулся далеко за полночь, но Амели дождалась ее и привела в свою комнату. Уснули, обнявшись, как давние любовники...

   Мишель потрогала простынь. Холодная. Значит, Амели ушла уже давно.

   Засунула книжку обратно под подушку. Вот что почитывает подруга в свободное время?!

   Разговор с Лукрецией оставил двойственное ощущение. Любезное отношение, куча комплиментов, а, по сути -- допрос. Мишель попыталась играть роль наивной простушки, только напрасно.

   Она выкручивалась, как могла, но в результате почти все рассказала о себе.

   Про свои отношения с Саргоном и Хейей Мишель все же умолчала.

   Лукреция, прощаясь, не смогла скрыть своего разочарования. Она чего-то ожидала, но не дождалась.

   "Этой сучке следователем бы работать!"

   В дверь постучали. Мишель быстро натянула на себя простыню.

   -Да!

   -Вы проснулись, госпожа Мишель? - из-за двери донесся женский голос.

   -Если бы не проснулась, то, как бы я вам отвечала? - ворчливо заметила Мишель. - Войдите!

   Вошла девушка в полосатом платье служанки. Невысокая, стройная блондинка с распущенными до плеч волосами. Глаза зеленые, лицо бледное, губы блеклые и тонкие. . "Ах, да, они же не пользуются косметикой!"

   -Извините, госпожа. Сестра Амели просила вас проводить, как только вы проснетесь, в термы.

   -Куда?

   -Бывшие бани короля, здесь, во дворце, называют термами. Там бассейны с горячей водой, парилки и массажистки. Вам понравиться.

   -Как тебя зовут?

   -Валери.

   Служанка открыла шкаф и подала Мишель длинный белый халат.

   -Ты тоже посещаешь эти термы?

   -Что вы, госпожа! Туда разрешено входить только сестрам выше третьего уровня.

   "Лукреция приравняла меня к третьему уровню. Спасибо. Сколько же у них этих рангов? Спрошу у Амели."

   Мишель затянула поясок на талии, посмотрела на свои босые ноги. Валери тут же подала ей мягкие тапочки без задников.

   -Ты, как я вижу, знаешь, что где лежит в этой комнате?

   -Я закреплена за сестрой Амели.

   Валерии провела гостью по винтовой лестнице, потом по длинному сумрачному, сводчатому коридору. Деревянную высокую дверь покрывали барельефы. Правда, все так потемнело от времени или от влаги, что не разглядеть. Запах бани просачивался в коридор. Пахло влажным паром, душистым мылом и набухшим деревом.

   -Госпожа!

   Валерии передала Мишель сложенное квадратом полотенце.

   -Ты даже не войдешь?

   -Нет. Сестры не любят когда такие как я мешают их отдыху.

   Дверь открылась неожиданно легко.

   Высокое светлое помещение с арками и колоннами, увитыми резьбой ничем не напоминало предбанник. Во всяком случае, шкафчиков для раздевания здесь не имелось.

   Две обнаженные девушки тут же ринулись навстречу Мишель.

   -Счастливы вам помочь, госпожа!

   Стянули халат и под руки повели мимо арки входа в боковую комнату.

   Мишель краем глаза увидела большой зал под куполом с круглыми разноцветными окошками наверху и чаши нескольких бассейнов. Всего несколько купальщиц млели, погрузившись в парящую воду кто по шею, кто по грудь. На Мишель никто внимания, казалось, и не обратил.

   Первым делом привели в парную, но без пара. Здесь было жарко и сухо. Уложили на спину на каменный уступ в центре комнаты, подложив под голову мягкий валик. На каменном круге лежал еще один, высотой в полметра и диаметром меньше, а на нем еще один. Эдакая, круглая пирамидка. На уступе каждого круга можно было разместиться во весь рост.

   Еще одна женщина, намотав на голову полотенце, лежала с закрытыми глазами ступенью выше, на животе. Малиновую кожу ее спины густо покрывали капельки пота.

   Мишель ощущала приятное тепло от гретого, слегка шершавого камня.

   "Слабенькая сауна! Я тут не скоро запотею!"

   Она подняла глаза на потолок и приоткрыла рот от удивления. Художник, что расписывал купол, знал о "Тайнах любви" не мало.

   Может здесь и не было ста поз, но полсотни имелось! Улыбающиеся лица, крепкие и гладкие тела, переплетенные в самых невероятных позах. О некоторых вариантах она и не подозревала ранее! В глазах рябило...

   -Сестра удивлена? - послышался голос с верхней ступени.

   -Как то неожиданно...

   -Предпоследний король бубен- Людвиг, обожал развлекаться в термах со своим гаремом. Здесь у него было около сотни наложниц. Вон тот, рыжий, упитанный, в центре-это и есть Людвиг. Ему конечно Сертино - художник польстил, изобразив пенис как у жеребца, но портретно похож....

   -Почему же...

   -Почему же все не соскоблилили?

   Сестра Лукреция оставить приказала, в назидание сестрам, чтобы не забывали о прошлом рабстве и не расслаблялись....Я-сестра Кифа, а вы королева пик Мишель. Мы вчера за ужином встречались. Переходите на мою ступень, там внизу не ощутите прогрева. Заодно поболтаем...

   Никого из присутствовавших за ужином сестер, Мишель как следует, не запомнила, а уж эту и подавно.

   "Можно и поболтать, в ожидании Амели..."

   Перебравшись на ступень выше, Мишель охнула.

   -Горячо!

   -Ложитесь ...вполне терпимо,...зато все косточки и мышцы прогреются ...Девочки, потом вас разомнут, как следует...

   Сжав зубы, Мишель осторожно легла на горячий камень на спину. Ничего, терпимо.

   -Что же случилось с королем Людвигом и его гаремом?

   -Пусть вам Амели расскажет. Она же ваша подруга, как я поняла?

   -Да.

   -Хорошая девочка, немного ветреная, немного наивная, но толк из нее будет. Как лейтенант второй манипулы она великолепна. Жесткая и требовательная...Я слышала вы отбили Амели у Эльзы? Расскажете?

   "Чего ради я буду все выкладывать о себе первой встречной?" - возмутилась Мишель и тут же с легким удивлением услышала свой голос.

   -С Амели я познакомилась на острове Тишины, куда меня привел туз бубен Тристан. ..

   -Редкая сволочь-этот самый Тристан... - перебила ее новая знакомая. - Жаль не повесили его за ноги рядом с его миньонами....Продолжайте, милая, продолжайте....

   Закончив рассказ, Мишель лежала уже совершенно расслабившаяся. Капли пота, щекоча кожу, сползали по ее бокам и бедрам. Глаза не хотелось открывать. Камень уже не казался горячим. Правда, хотелось пить...Мишель облизнула губы.

   -Верно, пить хотите? - тут же отозвалась Кифа. - Я распоряжусь, и девочки принесут,...Лежите, лежите, вам еще рано, а мне пора.

   Приоткрыв глаза слегка, Мишель проводила взглядом женщину.

   "Выглядит лет на тридцать. Фигура стройная, ни капли жира...Задница как персик! Сколько же ей лет?"

   Кифа у двери обернулась. От прогрева лицо пунцовое. Улыбнулась мягко, как добрая бабушка.

   -Лет мне не мало....Рядом с Людвигом слева, та, длинноволосая брюнетка-это я...

   Мишель задрала подбородок. Брюнетка с длинными распущенными до поясницы волосами, обеими руками держалась за пенис короля Людвига, тогда как к ней сзади пристроился кудрявый блондин с улыбкой до ушей...Весьма похожий на туза бубен Тристана.

   Девочки массажистки принесли какой-то кисло-сладкий сок,который великолепно утолил жажду,а потом на кушетке в четыре руки размяли Мишель до полной нирваны...

   Она дремала в уютном алькове,заботливо завернутая в простыни,когда к ней пришла голенькая, распаренная Амели.

   -Какая же ты соня сегодня!

   Мишель промурчала в ответ,дескать сама такая...

   Амели наклонилась и ее горячие, влажные губы захватили губы подруги в сладкий плен.

   Возбуждение охватило все тело,от шеи и до ступней, стремительно как огонь сухую солому.На миг Мишель почудилось что она опять мужчина и ощущает мощную эрекцию.... на даже быстро опустила руку на низ живота,проверить свои ощущения....

   И застонала в разочаровании.

   "Я женщина и я-лесбиянка и это мне нравиться..."
   Вода в маленьком бассейне была самая приятная-градусов тридцать восемь, не больше.

   Мишель и Амели сидели здесь одни. Журчала вода, заглушая прочие звуки, доносившиеся из общего зала. Свод алькова над бассейном гладок, без фресок или цветных мозаик.

   -Я познакомилась с женщиной по имени Кифа.

   Румяная Амели, сидевшая на напротив, приоткрыла глаза.

   -Вот как? Сестра Кифа возглавляет службу спокойствия-это наша тайная полиция, если ты не знаешь еще...

   -Любезная вроде тетка...

   Амели фыркнула.

   -Мишель, ты и вправду была королевой? Не прикидывайся простушкой-тебе не идет маска сельской дурочки!

   -Мне обидится?

   Амели перебралась к Мишель и села рядом на слегка шершавый подводный уступ.

   -Зачем обижаться? Мы же подруги. И не только...

   Рука Амели скользнула по животу Мишель вниз.

   -Не надо! Вдруг кто увидит?!

   -Никто не увидит, глупышка... - промурлыкала Амели, обнимая подругу...

   Спустя время и два фантастических оргазма, они сидели, обнявшись и Амели трещала как сорока.

   Мишель ее внимательно слушала, а на языке вертелось множество вопросов.

   "Почему когда я был мужиком, после секса хотелось дремать, а сейчас я бодрая как телка?! Язык чешется....Ага, а раньше не понимал, почему девчонки после секса горят желанием поболтать. Гормоны, блин!"

   -...Кифа действительно была одной из наложниц короля Людвига. Этот типчик только называл себя королем, а жил как восточный султан,...Что произошло на самом деле покрыто мраком, но в один прекрасный день наложницы затоптали босыми ногами своего короля и повелителя. В той самой парилке, где ты была сегодня, беднягу превратили в отличную отбивную...

   -За что?!

   -Кто теперь расскажет? Те, кто был здесь, как воды в рот набрали. Есть такая сплетня, что все началось с Лукреции. Она была новенькой, и она все затеяла.

   Короля убили. Его фаворитов и помощников тоже. Стража разбежалась. Испугалась злобных баб, голых, забрызганных кровью и вооруженных мечами и пиками. Они как злобные фурии гонялись по дворцу и убивали всех мужиков, попадавшихся на пути...

   Саргон прислал нового короля-Антонио, но Лукреция уже взяла власть в свои руки и ему указали на дверь. Вопреки ожиданиям макаронник не стал устраивать войну за трон, а убрался на озеро Тишины.

   Правое крыло дворца за собою сохранил Тристан, так как Лукреция не хотела его сразу против себя восстанавливать.

   Когда исчезла магия Саргона, Лукреция покончила и с Тристаном. Он сам сбежал через портал, а его фаворитам не поздоровилось. Десяток, самых наглых, повесили еще живыми за ноги у ворот и обстреливали из арбалетов, пока не превратили в подобие ежиков. Остальных отправили в каменоломни. Камня много требуется.

   Лукреция построила вокруг города стену. Никто не понимал - зачем стена нуэжна, а когда явились местные, да еще таким войском, оценили ее прозорливость. Стену и сейчас наращивают в высоту и строят новые башни.

   -Строят сестры?

   -Еще чего?! Камни ворочают мужики. Они живут отдельно, в нижнем городе, за стеной. Их приводят на работы под конвоем и также отводят обратно. Мужчинам в центр Торино доступ вообще запрещен.

   -А ты не хотела бы вернуться...к обычным отношения?

   -К сексу с мужиком? Черта с два! Кроме того... - Амели понизила голос. - Кроме того, по закону сестер Торино, за связь с самцом предусмотрено сто плетей и понижение в уровне до восьмого.

   -Ого!

   "Вот это апартеид здесь устроили!"

   Амели откинула голову, опустив затылок на край бассейна. Закрыла глаза.

   -Первый мой оргазм случился на заднем сиденье новенького Фольксвагена. Для меня любовь и сейчас связана с ароматом кожаной обивки и нового пластика...Чудно?

   -У тебя был парень?

   -Его звали Пауль. Он был у меня первым, а я дура - дурой, ничего не умела...О, да, он меня всему научил...С ним я прошла полный курс...Много пива, немного травки, голова кружиться и готова на все...Чего я только не вытворяла в его машине....Позволила сделать фото...Он предложил подзаработать для поездки на Майорку....Мы хотели слетать туда вдвоем и оттянуться как следует...Работа простая -- мы занимались любовью с ним в ярко освещенной комнате, перед камерой. Никого рядом, никого....Только мы вдвоем...Я вся выбрилась, как шлюха...Старалась...Вот такая глупая сучка...Пиво...травка...Однажды я отрубалась прямо на съемке и очнулась, когда меня уже обрабатывали сразу двое незнакомых парней...Ну, ты понимаешь..."шведский бутерброд"...Пауль сидел рядом, смотрел на все и пил пиво...
        не стала вопить и брыкаться...Просто, когда все закончилось, вытерлась его майкой и швырнула ему прямо в морду....Мужики-гребанные скоты!

   -Ты позвонила в полицию?

   -Нет...купила по дороге домой бутылку виски и нажралась в хлам...Утром с похмелья, искала в шкафу веревку, ну, чтобы покончить счеты с этим говенным миром, и нашла карту-девятка бубен...

   Хлоп и я уже сижу на клумбе, рядом с храмом Великой Матери, здесь, в Торино...С веревкой в одной руке и с пустой картой в другой...Похмелья нет, а в голове пусто. .У тебя был на Земле парень?

   "Вот чего у меня на земле не имелось, так это парня!"

   -Мишель, ты молчишь? Нечестно. Я все тебе рассказываю, а ты...

   -Я пока не готова, позже, хорошо?

   -Как знаешь...Ты-королева, а я всего лишь бывшая девятка...

   "Обиделась, моя немочка! Только чего ж я ей расскажу? Соврать?"

   Мишель тихо вздохнула и произнесла.

   -Врать не хочу тебе. А правда слишком невероятна чтобы ты поверила.

   -Не говори ей ничего.

   При звуках этого знакомого голоса Мишель в теплой воде заледенела до мурашек.

   Хейо в своем полупрозрачном хитоне сидела на краю бассейна, опустив ноги в воду.

   От взгляда ее пронзительных синих глаз у Мишель застыла кровь в жилах и язык прилип к небу. Ничего человеческого не было в этих глазах. Синяя морская бездна, наполненная чудовищами и монстрами глядела оттуда. Взгляд нельзя было отвести... лаза Хейо затягивали в себя как омут, как водоворот...Все мысли вымыло из головы.. Остался только страх..Он рос и сжимал грудь ледяными жесткими пальцами...

   Хейя моргнула и морок исчез...

   Мишель перевела дух, ощущая как по бровям текут струйки пота со лба.

   -Я могу быть разной, Мишель. - Тихо сказала богиня. - Я могу наградить, а могу и жестоко наказать. Я знаю, что ты замыслила побег. Все очень глупо. Без моего покровительства Саргон доведет своими изощренными издевательствами тебя до безумия. Не забывай об этом.

   Мишель коротко кивнула, не в силах разжать челюсти и сказать хоть слово.

   Покосилась в сторону Амели. Девушка сидела рядом с широко раскрытыми глазами.

   -Твоя подруга спит и нас не слышит. - Сказала Хейо. - Я не сержусь на тебя. Ты на самом деле не сбежала из города у моря, а сделала то, что я желала.

   Твоя миссия в Торино начинается. Ты должна покончить с властью Лукреции и вернуть жизнь в городе в естественное русло.

   -Как?

   -Лукреция - не человек, она из расы людей оборотней, тех, что ты видела в королевстве крестей.

   Настоящая Лукреция мертва уже много лет. Существо, которое под ее личиной правит Торино-мой враг. Она обманом захватила жрицу моего храма и держит где-то в заточении, там где нет воды...Покончи с той что живет под личиной Лукреции и освободи мою жрицу, Лабхарти. Через три десятидневки с армией сюда придет Ардал. Ты сдашь ему город. Никто не пострадает. Резни не будет. Ардал пресытился кровью, он хочет только власти, власти над всеми царствами континента. Ты поможешь мне,ты поможешь Ардалу и ты поможешь себе.

   -Я...

   -Ты получишь обратно свое мужское тело. Только сделай все правильно. Я буду рядом. Там где вода-там есть я!

   Хейо зачерпнула ладонью воду из бассейна и, улыбаясь, брызнула в лицо Мишель.

   Мишель зажмурилась машинально, а, открыв глаза, не увидела богиню.

   Журчала вода...

   "Тридцать дней на то чтобы покончить с Лукрецией и государством женщин...Она меня за Джеймса Бонда приняла, моя несравненная Хейо?!"

   Первой мыслью Мишель было-найти в Торино абсент и напоить несравненную Лукрецию, чтобы все увидела кто она на самом деле. А кто она на самом деле?

   Глупость какая! Лукреция покорно выпьет абсента, и саморазоблачиться перед местными феминистками? Как по иному? Выкрутить руки? Или вообще-похитить Лукрецию и выпытать из нее правду.

   Придется привлечь Амели, без нее здесь ничего не получится.

   "Что я ей скажу? Дорогая подруга, Лукреция-оборотень и ее надо запереть под замок? Да, мне еще надо найти жрицу, которая томиться в месте, где нет воды! Красота, а не миссия! Как бы самой в подземелье на цепь не попасть или туда где нет воды...А где в Торино нет воды?"

   -Амели!

   -Да... - девушка сонно моргала. - Я заснула? Сморило незаметно, извини...Ты, что такая взъерошенная? Может, расскажешь?

   -Где в Торино самое сухое место? Где нет воды?

   -В библиотеке?

   -А где у вас библиотека?

   -В бывшей башне тузов, конечно. Ты что, почитать захотела? Не выйдет, скоро обед. Слушай, пойдем ко мне, в мой домик?! Я сегодня весь день выходная после дежурства. Идем?

   -По пути башню покажешь?

   -Заметано!

   Вытеревшись простынями и просушив волосы, подруги быстренько оделись и вышли из терм, но не прежним путем. Амели распахнула дверь прямо в розарий. Узкий двор между каменными стенами вмещал в себя множество клумб с розами. В каждой клумбе находился отдельный сорт.

   -Здорово, правда?

   Аромат цветов плыл со всех сторон, волнами.

   По узкой каменной дорожке между клумб девушки прошли до арки ворот. Здесь у калитки стояла на посту девушка в кожаной рыжей куртке с короткой пикой в руке. Бархатный лиловой берет, заломлен на затылок, глаза мутные, мечтательные.

   Увидев, Мишель и Амели часовая шагнула к воротам, закрыв собой калитку и удобнее перехватив пику.

   -Проход только для сестер выше третьего уровня. - Предупредила девушка, пристально разглядывая не знакомую ей Мишель.

   -Она со мной. - Бросила Амели.

   -Я доложу лейтенанту.

   -Ты обязана сделать это, сестра Джил.

   Девушка улыбнулась и шагнула в сторону, освобождая проход.

   -Лейтенант помнит меня?

   Амели фыркнула.

   -Я еще не потеряла память!

   Они весело рассмеялись каким-то общим воспоминаниям.

   Мишель ощутила укол ревности. У Амели было что-то с этой девочкой?

   Сестра Джил сняла с пояса ключ и открыла дверцу.

   За воротами оказался мощеный двор, а в углу его, метрах в ста серая колонна башни. Черепичная рыжая крыша венчала как шапочка, верхушку башни тузов.

   -Мы можем туда войти?

   -Только если разрешат сестра Лукреция или сестра Кифа.

   Мишель жадно разглядывала башню.

   Внизу у двери входной маялась еще одна девица с пикой.

   "К чему такая охрана? Жрица может находиться там?"

   -Кифа-правая рука Лукреции?

   -Скорее-ее кулак, разящий без пощады и промаха. Ну так идем ко мне?

   -Почему такие сложности с посещением библиотеки?

   -Я думаю, бояться магических ловушек или колдовских книг.

   -Кто боится?

   Амели пожала плечами.

   -Зачем тебе книги?

   -Странно все это. В городе на холме в башне туза я не увидела никаких ловушек.

   -А как же то магическое зеркало? Настоящая ловушка. - резонно возразила Амели.. Идем же, не будем терять времени!

   Мишель тут же прикусила язык.

   Стражницы на воротах выпустили их в город беспрекословно. Мощеные булыжником улицы, чистенькие фасады домов, немногочисленные прохожие, только женщины.

   По пути Амели зашла в булочную, купила свежего хлеба. Булочница-румяная толстушка с передником припорошенным мукой оказалась очень любезной.

   Запах свежих, хрустящих булочек напомнил, что с утра Мишель ничего не ела.

   -Хочешь? - Амели разломила длинный батон пополам.

   -Еще бы!

   Пока дошли до домика Амели, булку съели до последней крошки. Ароматный мякиш... хрустящая как чипсы корочка....мм..

   -Хорошо, что взяла две. На ужин пойдет. - Засмеялась девушка.

   Покинув мощеную улочку, девушки по тропинке поднялись по склону мимо кустов боярышника. Небольшой домик под черепичной крышей, с деревянными ставнями-жалюзи и окрашенный в светло-коричневый цвет штукатуреный фасад. От калитки до двери арка, оплетенная вьющимися розами и выложенная каменными плитами дорожка.

   -Здорово здесь у тебя!

   -Правда? Тебе понравилось?

   -Еще бы!

   Мишель вышла на лужайку и пока Амели возилась с упругим замком, разглядывала окрестности.

   С холма открывался вид на часть города, на блестящую полосу реки. За рекой до самых гор на горизонте пологая зеленая равнина.

   "За теми горами, если я не ошибаюсь, озеро Тишины."

   Воспоминания о прошлых злоключениях были еще свежи. Впрочем, ее проживание, там, на острове, уже теперь не казалось кошмаром. Порой там было весело и приятно, особенно с Амели...

   В уютной кухоньке с солнцем, бьющим через высокое окно, Амели выложила булку на стол. Возле очага под полотенцам оказался глиняный горшочек с тушеным мясом.

   -Еще не остыло.

   -Ты сама готовила?

   -Вот еще! Да и когда? Ко мне приходит утром соседка--сестра Линн и готовит обед, убирается по дому, если надо стирает одежду.

   -Ты ей платишь?

   -Еще чего! Это она мне должна. Я застукала ее с каменщиком-мужиком в самый интересный момент! Могла бы донести и сестра Линн получила бы кнута по своей пухлой заднице. А так ее задница цела, а у меня бесплатная домохозяйка. Здорово, правда? Что будем пить?

   Амели вынула из буфета два стеклянных высоких бокала.

   -Абсент.

   -Ого?! Такого у нас не водится.

   -А почему?

   Амели пожала плечами, тряхнула челкой.

   -У меня в подвале есть бочонок красного вина. Сейчас принесу.

   Подхватив кувшин, исчезла за дверью.

   Мишель прислушалась к ее быстрым шагам и села у окна. Приложила ладонь ко лбу, чтобы солнце не слепило. Все тот же вид на равнину и на горы.

   "Абсент не водится...Надо искать полынь. Чего же не любят оборотни-абсент или полынь? Марк ведь говорил про это....Тридцать дней...чтоб ты провалилась, Хейо!"

   Мясо ели ложками, прямо из горшочка. Нежнейшая курятина в пряном соусе под бокал прохладного красного вина кончилась мгновенно.

   Остатки соуса изнутри горшочка Амели выбрала, окуная туда хлеб.

   -Не могу удержаться. Сестра Линн-повариха отменная. Еще вина?

   -Немного. До вечера еще далеко.

   Амели сладко зевнула.

   -А я бы поспала.

   Когда Амели уснула, Мишель осторожно выбралась из-под ее руки, осторожно сползла с постели и на цыпочках вышла из затемненной спальни.
   Выйдя из дома и щурясь на закатное солнце, Мишель зашла по тропинке, мощеной каменными плитками за угол и увидела стену еще одного дома. В тени, под кустом бузины сидели, обнявшись, мужчина в одних штанах и молодая женщина с шикарными, вьющимися волосами. Оба-рыжие, лица в обильных веснушках!

   Увидев, Мишель, женщина отпрянула от мужчины в явном смущении.

   Мужчина поднялся неторопливо и с достоинством поклонился. Мускулистый, загорелый с рыжей коротко стриженой бородой.

   -Доброго дня. Извините, я не хотела вам мешать. Я подруга Амели, меня зовут Мишель.

   -Я-Линн, а это-Лоран-он каменщик и работает у меня. - Затараторила женщина, чтобы сгладить возникшее напряжение. - Хотите холодного вишневого морса?

   -Не откажусь.

   В доме Линн оказалось очень уютно. Коврики, шторы, вышитые крестом пейзажи на стенах. Мебель старая, но в отличном состоянии. Мишель с благодарностью приняла запотевший бокал и с наслаждение выпила все до капли.

   -Очень вкусно!

   Линн улыбнулась смущенно.

   -Вы никому не скажете, что видели нас с Лораном, так близко?

   -Это ваше дело и меня не касается. Странно только-в городе только женщины, а у вас живет мужчина?

   -Он не живет..он работает, делает террасу над склоном. Его приводят утром и забирают вечером две стражницы...

   -Ты давно здесь живешь?

   -Если по земному считать-пять лет уже.

   -Линн, здесь растет полынь?

   -Полынь? Зачем она вам, эта сорная трава?

   -Хочу сделать абсент.

   -Вряд ли у вас выйдет, дамочка. - Пророкотал бас за спиной.

   Каменщик Лоран стоял, привалившись плечом к косяку и в глазах ее светилась насмешка.

   -Это почему же?

   -Из чего же вы будете делать абсент, дамочка?

   -Не называйте меня дамочкой, хорошо?

   -А как мне вас звать?

   -По имени.

   Рыжий каменщик ухмыльнулся и сложил крепкие ручищи на груди.

   -Вы-бабы, тут люди первого сорта, а мы изгои и отребье, живет в гетто, как евреи при нацистах.

   -Не заводись, Лор! - вклинилась Линн.

   Мужчина, дернул щекой и замолк.

   -А может вы мне скажете из чего делается абсент? - Мишель повернула в разговор в интересном для нее направлении.

   -Это не бином Ньютона. Помимо полыни, в состав абсента также входят: римская полынь, анис, фенхель, аир, мята, мелисса, лакрица, дягиль .

   -Откуда вы это знаете?

   -В той, прежней жизни, на Земле пришлось поработать на заводе ликеров.

   -А вы можете для меня сделать абсент?

   -Могу. Но что я за это получу?

   -Лор!

   Каменщик улыбнулся и поклонился весьма изящно.

   -Для госпожи изготовлю "зеленую фею" совершенно задаром. Литра хватит?

   -Хватит. Но почему - "зеленая фея"?

   Лоран не ломался и прочитал Мишель целую лекцию.Язык у каменщика был неплохо подвешен.

   Женщины сидели за столом, пили ароматный морс и слушали Лорана.

   -Абсент, крепкий напиток, меньше 70 градусов не бывает. Травы и дают ему зеленоватый тон. Туйон - главный компонент, эффект воздействия которого выделяет абсент среди других алкогольных напитков. Абсент чаще всего имеет изумрудно-зелёный цвет, но также может быть прозрачным, жёлтым, синим, коричневым, красным или чёрным. Зелёный цвет напитка обусловлен хлорофиллом, который разлагается на свету, отчего абсент разливают в бутылки из темного стекла. Благодаря характерному цвету, абсент получил прозвища "Зелёная фея" и "Зелёная ведьма". Абсент мутнеет от добавления воды, так как эфирные масла полыни при разбавлении крепкого спиртового раствора образуют эмульсию.

   Слово "эмульсия" из уст каменщика прозвучало привычно и легко.

   "Никакой он не каменщик! Скорее всего, человек с образованием, очень умный и воспитанный!" - подумала Мишель, не сводя глаз с рассказчика.

   -Существует несколько версий появления абсента. Некоторые историки считают, что абсент появился в Швейцарии в 1792 году в городке Куве, расположенном неподалёку от границы с Францией. В этом городе жили сестры Энрио, занимавшиеся изготовлением лекарственных снадобий. Одно из них приготовлялось методом дистилляции полынно-анисовой настойки в небольшом перегонном аппарате и получило название "Bon Extrait d"Absinthe". В состав конечного спиртного напитка входили также ромашка, фенхель, вероника, кориандр, иссоп, корень петрушки, мелисса, шпинат. Этот эликсир сестры продавали через врача Пьера Ординера, бежавшего в Швейцарию во время Великой французской революции. Некоторые историки считают, что Пьер Ординер сам разработал рецепт абсента. Лекарь прописывал абсент своим пациентам едва ли не как панацею от любых болезней. Во Франции в о второй половине 19 века девушки от 18 до
20 лет страдали циррозом печени намного чаще, чем в других странах, и причина - в пристрастии к абсенту. Это увлечение объяснялось особым вкусом женщин к абсенту. Они пили его чаще неразбавленным, потому как не хотели пить много из-за корсета. Ценители утверждали, что даже белое вино может показаться после абсента каким-то нечистым на вкус. Абсент выделяется особым привкусом, как сигареты с ментолом. Со временем абсент "опростился". Если раньше "старые алжирские воины и бездельники-буржуа потребляли это сомнительное зелье, пахнущее так, словно им полощут рот", то около 1860 года абсент стал спускаться с богемных высот на уровень простых трудяг. В свою лучшую пору абсент был достаточно дорогим напитком, но с появлением дешёвых марок стал намного доступнее и вреднее. С 1880 года абсент прочно ассоциировался с шизофренией, страданием и смертью. Его называли "безумием в бутылке". Потребление напитка росло с каждым годом, если в 1874 году оно составляло 700 000 литров в год, то к 1910 году уже 36 000 000 литров. Неудивительно, что у абсента появлялось всё больше противников - "Если абсент не запретить,
наша страна быстро превратится в огромную палату, обитую войлоком, где одна половина французов наденет смирительные рубашки на другую".

   -Вот потому в 1906 году во Франции абсент запретили специальным законом.

   -А потом? Когда же разрешили?

   -В том году, который я покинул Землю, во время второй мировой, абсент еще пребывал под запретом во многих странах, но его, тем не менее, изготавливали, например в Англии. Во время войны, когда по понятным причинам товары из Англии на континент не ввозились, чехи наладили производство абсента и весьма недурственного!

   -Не думаю, что абсент вреднее коньяка или водки!

   - Как всякий алкоголь в чрезмерных дозах он вреден. Да, но, кроме того, у абсента имеется особенность: Вред от абсента связывают в основном с содержанием в нем туйона (мототерпина), ядовитого вещества, которое содержится в горькой полыни и может вызвать ряд негативных последствий для организма. Опьянение абсентом напоминает действие некоторых наркотических веществ, которые вызывают общее возбуждение, изменение сознания и галлюцинации, немотивированную агрессию. Побочными эффектами чрезмерного употребления этого напитка могут быть: бессонница, кошмары, дрожь или озноб, депрессия, оцепенение, психоз, судороги, тошнота. Иногда при употреблении абсента возникают галлюцинации, которые обычно связывают с содержанием в абсенте туйона.

   "Оборотни не выносят туйон? Отличное дело! Абсент мне сделают, но как заставить великолепную Лукрецию его выпить? Сунуть кинжал под ребро?"

   Лоран еще продолжал бы свою лекцию, но за ним пришли две стражницы-молоденькие и старательные девчонки, вооруженные до зубов. На бородатого каменщика они смотрели с опаской. Отказались от морса.

   Лоран накинул на плечи выгоревшую под солнцем рубашку и откланялся.

   Когда шаги смолкли, Мишель повернулась к Линн.

   -Ты спишь с ним.

   Женщина мгновенно покраснела, да так что веснушки стали незаметны.
   Мишель на цыпочках вошла в спальню и увидела, что Амели не спит.

   Еще сонная, с улыбкой до ушей, протянула из под одеяла обнаженные руки.

   -Иди ко мне, я уже соскучилась...

   -А если бы я был мужчиной?

   Амели весело засмеялась.

   -Ты не похожа на мужика, Мишель. Иди же, я вся мокрая...

   Мишель села на край постели, в ногах, подальше от обольстительных ручек. Вздохнула глубоко и заговорила монотонно.

   -Когда я пришел в Саргон, я был мужчиной, меня звали - Михаил. Я ничего не знал и ничего не понимал...

   Чем больше говорила Мишель, тем больше менялось выражение лица Амели. От веселья к удивлению, а потом к смятению...

   Мишель рассказала все, с самого начала, не скрывая ничего. Облегчение при этом испытала даже счастливое. Выговорится о том что тебя тяготит-это так естественно!

   Когда закончила рассказ, за окном стало абсолютно темно ,и лица Амели нельзя была разглядеть.

   Она все выслушала молча и это начало напрягать Мишель. Как все воспримет девушка? Вышвырнет ее за дверь? Сдаст страже и все перескажет Лукреции?

   Неловкая тишина стала звенящей. Мишель сидела не двигаясь, положив руки ладонями вниз на бедра.

   "Может мне лучше самой уйти?"

   -Теперь ты знаешь обо мне все...

   Шуршание одеяла, всхлип...Крепкие руки Амели обняли Мишель.

   Целует, прижимается тесно, лицо мокрое от слез.

   Мишель тоже обняла ее, крепко, накрепко. Они долго сидели в тесных объятиях, ощущая тепло не только телесное, но и душевное.

   -Бедная...ты так много пережила...

   Проснулась Мишель от запаха кофе, свежих булочек, джема и того особого тонкого аромата сливочного масла,что запоминается с детства.

   Открыв глаза, обнаружила под носом готовый бутерброд и улыбающуюся Амели, которая этот бутерброд тут же отдернула к себе.

   -Просыпайся, спящая принцесса! Я принесла завтрак!

   Мишель села на постели. Поднос с чашками кофе и бутербродами стоял на краю высокой кровати.

   Амели, одетая только в короткую ночнушку, откусывала от бутерброда большими кусками и улыбалась задорно.

   Крошки хлеба прилипли к ее подбородку. Мишель сняла их поцелуем.

   Амели после завтрака быстро ушла. Ей нужно было торопиться на развод караулов. О ночном разговоре обе не упомянули не слова.

   Мишель неторопливо оделась в мужского покроя одежду.

   Солнце светило в окно. Она подошла и отворила створки. Пахло свежестью. Мокрая трава под окном и влажные листья на дереве сказали о ночном дожде.

   "А я ничего не слышала..."

   Услышав звяканье посуды, она прошла в кухню и пожелала доброго утра Линн. В очаге уже разгорался огонь. Трещали вкусно поленья.

   Соседка, задумчивая и вроде даже сердитая, коротко ответила и продолжила возиться с посудой.

   На столе лежал пучок зелени и разделанная тушка курицы.

   -Можно я помогу?

   -Чистить лук? - ехидно осведомилась Линн.

   -Ты можешь меня не бояться. Я не доносчица и я подруга Амели. Твои отношения с Лораном меня не касаются абсолютно. Ты взрослая женщина, знаешь, что делаешь.

   Линн опустила голову, руки ее, мывшие в тазике чашки и тарелки, замерли.

   -Эй, ты плачешь? Что случилось?

   Мишель подошла ближе и положила руку на плечо.

   -Тебе нужна помощь?

   Плечи затряслись, и она прижалась к Мишель, содрогаясь в рыданиях.

   -Я не знаю,...не знаю, что делать...что делать...

   Между всхлипами, прижавшись к Мишель, Линн рассказала о том, что приставлена госпожой Кифой к Амели, чтобы шпионить и доносить обо всех ее подругах и о их разговорах. К каждому офицеру в Торино приставлена шпионка...После того как Амели стало известно о любовной связи Линн с мужчиной, ей пришлось стать сдержанней в рапортах. Она слышала весь ночной рассказ Мишель и теперь разрывалась на части от страха. Рассказать госпоже Кифе, которую все бояться больше Лукреции или промолчать. Но о таком молчать еще страшнее, чем говорить... Самое главное для себя Линн припасла напоследок. Подняла заплаканное красное лицо, заглянула в глаза Мишель.

   -Я беременна!

   -Ты не ошиблась?

   -Нет! Как я могу ошибиться? У меня уже были дети в том прежнем мире...Двое... альчик и девочка...мои малыши...Роза и Петер...они погибли в автокатастрофе вместе с моей матерью. Я много пила...лечилась от алкогольной зависимости...опять пила. В Саргоне я только наконец-то излечилась...Я дважды была беременна...Я знаю признаки...Ты - девушка, тебе не понять...

   -Если узнают..

   -Если узнают-мне не миновать плети, и я боюсь за Лорана и нашего ребенка...

   Линн опустила руку на свой живот.

   -Помоги нам бежать, госпожа Мишель! Нам с Лораном. Тебе помогает богиня и тебе ничто не грозит. Помоги, умоляю тебя!

   "Помоги, а иначе я предам тебя...Все ясно. Наивная дурочка! Как я ей помогу, не зная о Торино ничего!"

   -Куда ты хочешь бежать?

   -Все равно куда, лишь бы подальше отсюда!

   Конечно же, Мишель пообещала помочь беременной шпионке, наговорив кучу слов в утешение.

   Линн верила всему и смотрела с такой надеждой, что Мишель стало тошно.

   Она поспешила уйти из дома, только чтобы не видеть ее зареванное лицо.

   Спустившись на улицу,шла, куда глаза глядят. Просто шла не торопливо по мощенной улочке что текла каменной речкой вниз по склону, извиваясь между аккуратными домиками с штукатуренными стенами, покрашенными в блеклые пастельные тона. Немногочисленные прохожие-женщины в рабочей одежде, раскланивались на бегу, бросая любопытные взгляды.

   "Надо подумать и о запасном варианте. Если с абсентом не выгорит-что тогда? Линн тоже надо помочь, хотя бы ради сохранения тайны...Не убивать же беременную тетку?!"

   В голову светлые мысли не приходили. Марка бы сюда!

   Почему же он назначил встречу на башне туза? И он ли это был? Может все-интриги Хейо?

   Солнце поднялось на столько что уже заглядывало в узкие улочки.Ветер в лицо прохладный после дождя уже не дул. Становилось душно. За низкой каменной оградкой Мишель увидела вывеску на домике и террасу под длинным навесом от солнца. На террасе четыре стола из светлого дерева со стульями, плетенными из ивняка. За одним из столов, в тени сидела женщина в синем платье с распущенными каштановыми волосами и пила что-то из высокого стеклянного бокала.

   Пересохший рот направил мысли в нужном направлении.

   Мишель отворила калитку, вошла на террасу и села в тени, подвинув плененный легкий стульчик.

   В глубине комнаты под навесом виднелась стойка как в баре, и маячили силуэты бочек.

   Пивная?

   Из сумрака к посетительнице выдвинулась полная тетка в желтом платье с головой повязанной ярко-красной косынкой.

   -Доброго дня. Что угодно госпоже?

   Бюст, обтянутый желтой тканью, по меньшей мере, шестого размера, надвинулся на Мишель.

   -Чего нибудь прохладного...Пиво, например.

   -Есть отличный эль из долины. Большой или маленький?

   -Большой, конечно!

   -Правильный подход, малышка!

   Тетка одобрительно кивнула и ушла, раскачивая юбку мощными движениями крутых бедер.

   "Не женщина-а бомба!"
   Мишель проводила ее взглядом.

   После ухода Саргона люди начали меняться, магия уже не сдерживала их привычки и склонности. Как пить дать- эта толстуха еще пару месяцев назад была всего лишь упитанной девушкой! Кто-то толстеет, кто-то худеет. Люди на Саргоне приходят в свое естественное состояние.А потом навалятся болезни...старость...Бр-р-р!

   Мишель украдкой потрогала себя за бок, жировые складки не нащупывались. При такой то бурной жизни....откуда им появится?

   Хозяйка ресторанчика быстро принесла пиво, светлое, почти без пены.

   Мишель быстро вытянула полкружки и с наслаждением облизнула верхнюю губу. На вкус приличное, нефильтрованное...

   "Когда же я последний раз пиво пила?"

   Теперь можно было и поглазеть.

   С террасы открывался знакомый вид на город Торино, до реки. Черепичные крыши, шпили и башенки. Все чистенькое, отмытое ночным дождем.

   "Несколько дней здесь живу, а ничего о городе не знаю, кроме дворца и домика Амели ни где не была. Надо бы заняться туризмом, а заодно и шопингом. Пути отхода не мешает присмотреть..."

   Кинжал остался у погибшей Кареи, и теперь Мишель хотела больше всего только одного - вооружиться кинжалом или стилетом. Может тут и спокойное место, но в ожидании дальнейших событий оружие не помешает.

   "Сколько же времени потребуется Лорану, чтобы изготовить абсент? Я, дура, и не спросила!"

   Мишель допила пиво, с сожалением заглянула в кружку.

   Еще не помешало бы кружечку!

   Оглянулась. Единственная посетительница ушла незаметно. Толстушки-хозяйки не видно.

   Тут только вспомнила, что за пиво расплачиваться нечем. Денег местных у нее при себе нет.

   Она оглянулась украдкой.

   Сбежать тихо, пока никого нет? Да, ладно! Амели живет отсюда недалеко и ее наверняка знают. Поверят в долг.

   Мишель встала и прошла дальше под навес, через раскрытые двери и полутемную комнату. Изнутри дома тянуло аппетитными запахами. Что-то жарили с лучком... урятину?

   Проглотив слюну, Мишель шагнула за порог.

   -Кто - нибудь есть здесь?

   Тишина.

   С яркого солнца в комнате почти ничего не видно. Стойка бара, за ней у стены на полках блестящие пузыри с напитками. Мишель оперлась о стойку и забарабанила пальцами по столешнице.

   "Куда убежала толстушка?"

   Она перегнулась через стойку, разглядывая незнакомые этикетки на бутылках.

   Толстая ручища внезапно мгновенно взяла в удушающей захват ее шею, прижимая затылком к упругому и податливому.

   Мишель попробовала закричать, но услышала только хрип собственный...

   "Дышать...дышать..."

   Воздух горел в легких не в силах пробиться через перехваченное горло...Она билась в умелом захвате, теряя сознание от удушия, взмокшая от страха и отчаяния.. .Царапала и рвала когтями удушающую руку, пиналась, да только без толку.

   Движения рук и ног слабели,...пелена закрыла глаза, и спасительное забытье прекратило все...

   В сознание Мишель пришла от потока холодной воды, пролившейся на голову. Вода попала в нос и там немилосердно задрало. Чихая и кашляя, она попыталась сесть, но руки оказались связаны за спиной, а ноги не слушались, словно одеревенели...

   Когда Мишель проморгалась, то обнаружила себя в сумрачной каменной комнатке в луже воды.

   С ведерком в руке напротив стояла давешняя толстуха - барменша. Желтый фонарь светил со стены.

   -Что вам надо от меня?

   -Очухалась...

   -Я подруга Амели! Она до тебя доберется жирдяйка!

   -Амели-эта та худая сучка из стражи, что живет на холме? Срать я на нее не хотела!

   Толстуха презрительно сплюнула на пол.

   Мишель догадалась.

   -Выкуп нужен, да?

   -Деньги мне другие дадут. В Нижнем городе тысячи мужиков без баб маются уж сколько лет. Даже бордели завели из мужиков! Сдохнуть можно-мужики трахают мужиков за деньги! Такие как ты - цыпочки там деликатес.

   Придут ребята от Гурона скоро и тебя уведут, и никто не найдет. Будешь ублажать Гурона да его приближенных, он парень щедрый, не пожалеешь!

   -Пошла ты...сука!

   -Ругайся сколько влезет-никто не услышит.

   Толстуха равнодушно отвернулась и вышла через проем, сняв фонарь со стены. Громыхнула дверь.

   "Меня похитили...Весело, нечего сказать! Нижний город...бордели...Гурон...чтоб вам провалиться!"

   Мишель перекатилась из лужи на сухое место. Штаны и рубашка промокли и противно липли к коже. Жакет исчез бесследно. Подергала руками. Связано на совесть. Огляделась.

   Комнатка три на три, видимо в подвале. Свод закругленный и оконце под потолком. Оттуда и пробивается свет. Тусклый какой-то...Стены и пол - сплошной камень...

   "Куда выходит оконце? Может если покричать-услышат соседи?"

   Мишель, опираясь о стену, с трудом поднялась на ноги.

   Следующие примерно полчаса она провела стоя под оконцем и время, от времени выкрикивая призывы о помощи.

   В горле запершило от криков-вот и весь результат.

   "Глухие что ли здесь в округе поселились?"

   Покрутила руками, вроде веревка прослабла? Прижалась спиной к стене с трудом ощупывая стену непослушными немеющими пальцами. Искала край камня поострее. Нашла вроде...

   К удивлению и радости Мишель веревка быстро поддалась трению и развалилась на части.

   "Гнилая что-ли? Толстуха на хорошую веревку не разорилась?!"

   К сумраку глаза привыкли. Подойдя к двери, Мишель ее внимательно изучила. Толстые деревянные доски обиты по краю железными полосами. Маленькое окошко наверху. Навалилась плечом. Дверь слабо скрипнула, но не шевельнулась.

   "Замка, наверно здесь нет, звука соответствующего не слышно было. Простой засов снаружи, скорее всего."

   Она подтянулась, ухватившись левой рукой за нижний край окошка и попыталась просунуть в окошко правую руку. Ничего не вышло. Руку просунула, только ничего не нашарила ниже.

   Засов, если он имелся, оказался еще ниже.

   Мишель встала у двери, мучительно соображая как найти способ сбежать до появления сообщников похитительницы.

   Смотреть на Нижний город из окна борделя ей решительно не хотелось.

   Одна надежда осталась, что Амели проснется и бросится искать подругу.

   Мишель в отчаянии мысленно позвала:"Хейо,помоги мне! Больше мне не на кого рассчитывать!"

   Ответ пришел мгновенно. Левое запястье зазудело, закололо крохотными иголочками.

   Мишель потерла руку, сдвинув ставший привычным браслет с сапфирами.

   Сапфиры наливались внутренним светом,как будто в каждом камешке разгоралось крохотное солнышко.
   Спустя несколько мгновений сапфиры засияли голубым светом как светодиоды!

   Покрутила рукой, щурясь на режущий глаза с непривычки свет.

   -Неплохой фонарик. Но лучше бы мне хорошую кувалду.

   Подойдя к двери, Мишель теперь при ярком свете браслета еще раз внимательно осмотрела ее. Что-то тут же изменилось. Прямо на глазах!

   -Ого!

   Металлические полосы, скреплявшие доски таяли на глазах как льдинки в теплой воде!

   Магия Хейо пришла на помощь! Приблизив руку с браслетом к двери, увидела, что процесс разрушения стали ускорился.

   "А когда все растает?"

   Тут все и закончилось. Сапфиры угасли, а дверь с грохотом и скрипом вывалилась в коридор, разваливаясь на доски. После яркого синего света в глазах стояла густая тьма.

   Мишель, тем не менее, не стала терять времени даром, а выбралась в коридор и прижалась спиной к холодной стене.

   "Благодарю тебя, Хейо! Куда теперь? Вправо? Влево?"

   Она двинулась вдоль стены, осторожно нащупывая ногой пол впереди. На грохот упавшей двери никто не прибежал. Хорошо или плохо?

   Мишель считала шаги и через полсотни шагов дошла до лестницы. Вопреки ожиданию ступени вели вниз.

   Она прислушалась. Говорят, что в темноте обостряется слух. Вот и ни черта!

   "Мне нужно наверх, а значит, этот путь не подойдет!"

   Мишель вернулась до комнаты, из которой освободилась и пошла уже в другую сторону. Через еще полсотни шагов опять лестница и опять вниз.

   "Что я-по кругу хожу?"

   Осторожно, приставным шагов, Мишель спустилась по винтовой лестнице, постоянно опираясь о стену рукой. Темнота не желала рассеиваться. Тихо, прохладно и ... ишель поежилась. Свербящее чувство поселилось подложечкой. Ощущение стремительно тающего времени ...

   "Быстрее иди! Быстрее! Чего медлишь-найдут и свяжут уже по иному!" - шептал торопливый внутренний голос.

   Она продолжила спуск в полной темноте. Легкая вонь с каждым шагом вниз усиливалась. Воняло как из придорожного сортира, где то на трассе Москва-Тамбов.

   "Как бы не вляпаться во что..."

   Лестница кончилась. Под ногами камень. Вокруг тьма и назойливый, липкий запах дерьма человеческого, мочи и помойки...

   "ФУ-у-у...Куда это меня занесло?"

   Вроде бы журчание и плеск воды....Послышалось?.

   "Я что - в городской канализации Торино? Надо вернуться! В дерьме я бродить не хочу!"

   Справа забрезжил далекий свет. Он приближался, озаряя низкий свод подземного канала.

   Мишель, стараясь дышать ртом, отступила за лестницу в тень.

   Свет фонаря приближался, и плеск становился все громче. Кто-то плыл по сточным водам на лодке и с фонарем. Кто-то небрезгливый, а может с хроническим насморком и большим веслом...

   "В Торино тоже водятся диггеры?"

   Лодка причалила рядом с лестницей. Мишель прижалась к стене спиной, затаив дыхание. Ей казалось, что стук сердца ее выдает. Мурашки бежали по шее, здоровенные как фасоль...

   Стала видна при отблесках фонаря влажная площадка из кирпича, край канала, а дальше до противоположной стены тоннеля черная вонючая вода. Осклизлые стены и белая гадкая плесень...

   -Обратно ты гребешь.

   -Черта с два!

   От звука мужских голосов Мишель забыла на миг как дышать.

   -Не честно, Борк! Я буду грести, а ты лапать девку?

   -Не борзей, чмо, двигай булками! Девку лапать нельзя, придурок, что ли?

   -А чего нельзя, кто увидит? Кто ей поверит?

   -Знаешь чего вышло с парнями, что плавали до нас?

   -Чего?

   -Сунули в сортир головой, в свежее дермецо, а вынули на следующий день!

   -За что?

   -Девку трахнули наперед Гурона, вот за что!

   -Врешь, небось! Сам сочинил, только щас!

   -Тупой ты, Майки, только веслом тебе махать.

   -Да, ладно, расскажи эти байки бурам!

   -Я к ним не хожу! Придержи язык, чмо!

   Мужики, забрав фонарь и переругиваясь, потопали наверх по лестнице.

   Свет уходил, и набегала тьма.

   Мишель на цыпочках добежала до лодки, влезла на сиденье и сняла веревочную петлю с железного липкого колышка.

   Лодка качнулась и поплыла.

   От движения лодки вонь еще больше усилилась. Даже глаза заслезились...

   Мишель закрыла рот и нос рукавом рубашки.

   "Тупые придурки не найдут ни меня ни лодку! Вот им будет веселье!"

   Лодку несло по течению, а Мишель дышала через рукав, зажмурившись и чтобы убить время, считала про себя. Она не боялась. Раз сюда приплыли, так и обратный ход должен имеется!

   Примерно на второй тысяче, плеск усилился, а в лицо пахнуло свежим ветром. После смрада канализации вечерний воздух показался сладким и ароматным как парфюм. Лодка качнулась, скрежетнула бортом о невидимую стену и вырвалась на волю. Над головой было звездное небо. Ночь уже пришла в Торино.

   Подземные стоки вливались в реку и по течению лодку понесло еще быстрее. Мишель нащупала под ногами весло и начала грести ближе к берегу, к домам, что чернели частоколом на фоне звездного неба. В окнах домов редкие огни.

   "Это и есть Нижний город?"

   От Амели Мишель знала, что в Нижний город-старую и обветшалую часть Торино сестры не ходят. В Нижнем городе живут только мужчины. Те, что не решились или не смогли по каким либо причинам покинуть Торино, после того как Лукреция с сестрами установила новый порядок в королевстве бубен. Из этого гетто сестры черпают рабочую силу для грязных и тяжелых работ. Работников под конвоем, как Лорана приводят, а вечером отводят обратно.

   Что твориться в Нижнем городе, Амели не знала. Ее отряд нес службу во внутреннем круге, на охране дворца и парка.

   "Об этом знать должна Кифа. Спроси ее, если желаешь."

   Беседовать с главой полиции о Нижнем городе у Мишель конечно желания не возникло.

   У реки во множестве имелись причалы для лодок.

   Мишель причалила к первому же освещенному фонарем и по привязанным лодкам перебралась на скрипучие деревянные мостки.

   Она тут же пожалела о своем решении.

   -Ого, кто тут у нас? Незваные гости?

   На причале под желтым фонарем, рядом с черной бочкой сидел, свесив ноги парень в одних коротких штанах, лохматый и небритый. Заплетающийся язык и запах перегара ...

   На караульного не похож...

   -Пошел к демону! - буркнула Мишель и пошла прочь, стараясь не ускорять шаг, что бы не походить на беглеца.

   -Фильтруй базар, пацан! - ответили в спину. Разговор с аборигеном оказался не очень то информативным.

   "Нужно где то затихариться, пока не настал день, а потом дойти до ворот верхнего города и вызвать стражу..."

   Мишель припомнила слова похитительницы-толстушки:

   "В Нижнем городе такая как ты-деликатес".

   Поежилась и вспомнила с тоской свой стилет, пропавший во дворце короля пик.

   "Если местные узнают во мне женщину-устроют охоту...Одежду надо сменить!"

   Идти по плохо освещенным улицам в незнакомом месте удовольствие сомнительное.

   Бродяга пьяный на причале не выходил из головы. Скребло неприятное чувство между лопаток.

   Мишель спряталась в первую попавшуюся подворотню и тут же зажала нос пальцами от невыносимого смрада. Сюда, похоже, заворачивали по нужде большой и малой и не редко!

   "Дикари немытые!"

   Решетка, ранее перегораживающая вход во внутренний двор оказалась сломанной. Осторожно войдя внутрь двора, она огляделась. В окнах нет света. Тихо, темно и воняет по-прежнему!

   "Теперь тут все загажено по колен, не меньше! С другой стороны, значит, здесь никто не живет им можно отсидеться до утра! Вот бы Лорана-каменщика найти, и попросит о помощи. Он, кажется, мужик адекватный с виду."

   Найдя, практически наощупь дверной проем, конечно же, без двери, Мишель осторожно вошла вовнутрь и прижалась спиной к стене. Вовремя.

   Во дворе забрезжил свет от факела. Свет, проникающий в выбитые окна едва озарил пустое захламленное помещение не малых размеров.

   Трое разговаривали во дворе негромко, но в тишине, в пустых помещениях звуки разносились далеко.

   -Точно говорю-баба была!

   -У тебя от дешевой бормотухи, Одуванчик, мозги заклинило! Какая баба в нижний город припрется на ночь, глядя, да еще одна?!

   -Баба, зуб даю! Задом вертела, сучка и голос тонкий!

   -Кончай базар! В эту сральню ни одна баба добровольно не войдет - пошли дальше!

   -Тут она! Чую ее!

   Мишель затаила дыханье.

   А вдруг заметят ее следы?

   Пауза. Кто-то протяжно, со вкусом зевнул.

   -Пошел ты в задницу, Одуванчик! Тут только говном воняет! Серый, двинули!

   -Дай факел, я сам ее найду!

   -На, ищи, а мы спать пойдем.

   -И найду! Точно найду...

   Свет замерцал еще сильнее, но стал удаляться. Некий Одуванчик с факелом отправился в противоположный конец двора. Мишель стала подозревать, что Одуванчик-тот самый, первый встречный абориген с причала.

   "Трудно жить без пистолета!"

   Пригнувшись, она прошла под окнами и вышла в следующую комнату, такую же пустую и обшарпанную. Мягкий, гнилой мусор пружинил под ее шагами и глушил их звук совершенно.

   Она решила найти лестницу и подняться этажом выше. Тогда будет преимущество. Полезет этот бродяга, треснуть по макушке, чем потяжелее. Вот только чем? Шарить руками по трухлявому полу среди дерьма? Бр-р-р!

   Факел упорного Одуванчика отдалился так, что опять наступила полная темнота. Мишель осторожно брела, держась за стену одной рукой.

   Когда под ногами просел пол и опора исчезла, она даже крикнуть не успела. Растопыренные руки ухватили воздух ....Сердце ушло в пятки. Но пятки тут же шмякнулись о твердое. Сверху на голову сыпалась прелая труха.

   Мишель зажмурилась и замерла. Прислушалась. Тихо и пахнет сладковатым табачным дымом. Дымом, здесь?

   Она сжала пальцы на запястье. "Что там с моим "фонариком"?

   Сапфировый браслет засветился, разгораясь все ярче.

   Через минуту Мишель увидела, что находиться в каменном коридоре. Над головой в далеком полу первого этажа дыра с неровными краями. Туда не допрыгнуть.

   Она стряхнула с головы мусор и пошла на запах дыма. Коридор через десятка два шагов привел ее к двери. Деревянная дверь в глубокой нише. Причем дверь оказалась ей по пояс.

   "Для гномов что-ли сделали?"

   Мишель оглянулась. Не возвращаться же обратно к провалу! Она наклонилась и принюхалась. Дымом тянуло табачным именно отсюда.

   Будь в руках автомат или граната. Как учил Хрипой: пинком распахнуть дверь, гранату вперед, а сразу после взрыва ворваться и длинной очередью от бедра...

   -Вот этого не надо!- ворчливо заметил мужской голос за дверью.

   Мишель отпрянула от двери и превратилась в статую. Сапфиры на браслете погасли все разом.

   Невидимый хозяин подвала продолжил:

   -Добрые люди, сначала стучаться в дверь, а когда разрешат войти, вытирают ноги, входят и желают здравствовать хозяину. Чего стоишь, оглобля? Заходи, коли пришла!

   Мишель так и поступила. Постучала в дверь и пошмыгала сапожками по полу.

   Дверь открылась без скрипов. Входить пришлось на корточках, почти касаясь, пола коленями.

   В очаге над рдеющими углями висит пузатый черный чайник. Вся остальная комната от углей кажется темно-багровой. Угловатая, грубая мебель, маленькая, как в детском саду...От табачного дыма защипала в носу.

   Мишель чихнула в рукав.

   -Будь здорова!- все тот же ворчливый голос.

   -Спасибо.

   Обернувшись на голос, она сначала ничего не разглядела, но потом, привыкая к тусклому багровому свету, разглядела кучу тюфяков или перин в углу.

   На них и восседал хозяин комнаты, маленький, голый и багровый...Лица не разглядеть...Кожа блестит как намазанная маслом. Большой кувшин рядом с перинами оказался кальяном. Трубка змеится от кальяна прямо в руки коротышки.

   Человечек выдохнул клуб дыма и его немедленно потянуло к очагу.

   -Садись рядом, красавица. Давненько я не видел у себя в гостях девушек!

   Мишель осторожно разогнулась, опасаясь удариться головой о потолок, но с облегчением убедилась в том, что комната обычных, человеческих размеров.

   -Лучше я здесь сяду.

   Мишель пододвинула к себе низенький стул и села, неловко вытянув ноги.

   Страха не было. Было забавно и любопытно.

   -Желание гостя-закон! Меня зовут - Катэр.

   -А меня-Мишель.

   -Очень приятно, Мишель. Может быть чаю?

   -Спасибо, не надо.

   -Тогда, может быть глоток дыма?

   -Не курю.

   -Как скучно и печально....Чего же ты ищешь здесь, девушка по имени Мишель?

   -Я случайно сюда попала.

   -Но, тем не менее, тебе нужен Лоран-каменщик?

   -Откуда...

   "Он читает мои мысли!"

   -Да и уже давно. Как только ты вошла во двор я тебя услышал.

   -Ты- колдун?

   -Боже упаси! - человечек поднял руки вверх. - Я-сибарит и бездельник. Чтение мыслей-это мой врожденный дар. Чтобы меня не доставали те мужланы сверху, я и живу здесь, внизу.

   -В дыму, в темноте, без солнечного света?!

   -Ты еще подумала "Разве это - жизнь".

   -Да, подумала.

   -У каждого своя жизнь, Мишель. Главное жить в мире с самим собой, а что думают и говорят о тебе другие-это третьестепенная вещь. Люди-суетливые создания. Мысли ваши очень похожи: еда, совокупление, страх, жажда почестей и власти...Скучно жить рядом с людьми....Как долго я здесь живу? С тех времен как существует Торино.

   Сколько мне лет? Не помню. Зачем это помнить?

   Зря ты полагаешься на Лорана, он правая рука Гурона и абсент как делать ему неизвестно.

   -Но он...

   -Он солгал. Он всегда лжет, этот крепкий парень. В Чикаго на земле он был капо в семье Карлизи. Очень успешным капо с большим потенциалом. ФБР подпалило ему крылышки и вот малыш Лоран оказался в мире Саргона. Как и всякое дерьмо, он не утонул и здесь...Они что-то затевают с Гуроном. Какую-то пакость против безумных сестер Лукреции. До меня доходили мысли их шестерок, но кое-что я уже просек!

   Коротышка хихикнул и опять пыхнул дымком.

   Глаза у Мишель уже не резало и к дыму она притерпелась.

   -Кто такой Гурон? Индеец из вашей Америки. Хваткий парень и очень скорый на руку. Появился здесь год назад и всех построил. Выпивка, бордели, продуктовые лавки-все это ему принадлежит. Дамочки из верхнего города пытались его прищучить не раз, только не вышло ничего. Гурон-хозяин Нижнего города. Без его одобрения никто пальцем не шевельнет. Кого он осудит на смерть - до следующего утра не протянет. Чего пригорюнилась? Как выбраться отсюда? Тем же путем как прибыла. К воротам не дойдешь. Сотни глаз сразу тебя заметят. Попадешь в бордель Гурона, как и намечалось. А может и в его личный гарем.

   Не нравится? Что поделать-такой расклад выпал.

   -А если...

   -Выйти из города можно только по реке. Снаружи по земле патрули из девок Лукреции и потому все ворота на суше заделаны людьми Гурона наглухо.

   По реке вниз по течению? В лапы живопыров-кройларов?

   Как интересно! Ты было там уже! Да ты не промах девчонка! Да ты и не девчонка вовсе?! Вот дела...

   -Вылезь из моей головы иначе долбану сейчас этим кальяном по темечку! - разозлилась Мишель.

   "Убить малявку, чтобы не разболтал!"

   -Эй, уймись, Мишка! Я тебе еще пригожусь! - в голосе коротышки впервые прорезался страх.

   Мишель вскочила и схватила стул, твердо намереваясь шарахнуть опасного мыслеведа по темечку.

   -Осторожно сзади!-рявкнул коротышка.

   Мишель мгновенно обернулась.

   Маленькая дверь распахнулась в тоже мгновение. Внутрь просунулась рука с факелом, а следом и морда бродяги с пристани.

   Мужик не успел и рта раскрыть .Глаза округлились при виде Мишель.

   А она с размаху бабахнула его по голове стулом. Факел выпал на пол и зашипев , отух.

   Мишель бросилась за факелом.

   "Зажгу от углей..."

   За ногу ее крепко ухватили обеими руками. Она рухнула на пол, прикрыв лицо рукой.

   Обошлось. Тут же свободной ногой замолотила куда попало. Хорошо иметь сапожки с каблуками...

   Крепкоголовый Одуванчик рычал в темноте и тянул ее за собой, прочь из комнаты.

   Под руку попалась узкая полоса металла. Кочерга?

   Торжествующий рев бродяги под ударами кочерги тут же сменился на вой. Причем, удаляющийся! Нога Мишель освободилась из ручищ. Она отползла к очагу и сунула кочергу в кучу рдеющих углей, разворошила, чтобы прибавить света. В распахнутой дверце темнота. Скулящий Одуванчик спешно удалялся по коридору. К провалу в полу?

   Мишель подхватила погасший факел и сунула в угли.

   При свете разгорающегося пламени оглянулась. Кальян еще дымился, но на перинах, засаленных до черноты никого не оказалось.

   Мыслевед Катэр поспешно удрал, воспользовавшись суматохой.

   Она протиснулась в коридор, поспешив за убегающим Одуванчиком.

   "Приведет помощь, сволочь!"

   В одной руке факел, в другой-кочерга. Славно вооружилась!

   Добежав до провала, никого не обнаружила.

   Как выбрался этот поганец?

   Наверху тишина.

   Она вернулась в комнатку Катэра. Осмотрела внимательно его лежанку, морщась от бомжиной вони и за ковриком ветхим на стене обнаружила лаз. Глубокая и широкая нора вела во тьму. Лезть туда совершенно не хотелось.

   Мебель в комнате: кривой столик и два стульчика.

   Притащить к провалу и сделать пирамиду?

   Крики из коридора направили мысли Мишель в другом направлении.

   -Здесь она! Здесь! Я нашел! Башку мне разбила, сука!

   "Ага! Остается кроличья нора!"

   Мишель, не теряя времени, заперла дверь на деревянный засов и залезла в нору, двинулась по ней на четвереньках. Нет, на двух коленках и одной руке. Скакала на трех конечностях как больная обезьяна...Факел то нужно было держать. Пламя от факела тянуло вперед.

   "Это хорошо, значит, впереди есть выход!" Она прибавила скорости. Лаз найдут быстро и в погоню попрутся сразу же. Удары и грохот двери за спиной сообщили о том, что преследователи не теряют времени.

   Пол и стены норы из плотной красноватой глины, без трещин. Словно огромный крот пробурил!

   За спиной все гремела дверь, не уступая друзьям Одуванчика.

   Мишель едва не упала в колодец, возникший на ее пути, в последний момент успела отшатнутся!

   Нора открылась в камнем выложенный колодец. Внизу, далеко, так что не разглядеть, шумела вода. Нет, судя по запаху, не вода, а канализация!

   На противоположной стороне колодца нора продолжалась.

   "Как же Катэр здесь пробежал?!"

   Мишель посветила факелом вниз, лежа на животе, на самом краю.

   Доска, застрявшая метрах в трех внизу подсказала ответ.

   "Сукин сын пробежал по доске, а потом скинул ее вниз!"

   Грохот и треск издалека сообщили о том, что дверь в комнатку не выдержала напора.

   Мишель выругалась вполголоса.

   До норы ей не добраться...Вниз? Утонуть в нечистотах? Сидеть на доске и ждать погоню?

   Она подняла руку с факелом, посмотрела наверх. Метра через два колодец завершался чернотой. Крышка люка? Какая разница? Туда тоже не дотянуться!

   Камни, из которых был выложен колодец, были крепки, а вот раствор между ними во многих местах выкрошился.

   Оставив факел в норе, прислонив к стене, чтобы не погас, Мишель протянула руку и нащупала удобный уступ между камнями. Потом еще и еще...Она с сожалением сняла сапожки и швырнула их вниз.

   Оставив нору и стараясь не думать про поток с нечистотами далеко внизу, Мишель распласталась на стене, цепляясь руками и ногами в швы межу камнями. Протянула руку выше, и она попала в пустоту.

   Еще минута и она втиснулась в узкий каменный желоб. Такой узкий, что по нему можно было только ползти. Подтягиваясь на руках, упираясь локтями, коленями, пальцами ног она поползла вперед. Через пару метров услышала голоса. Остановилась и затихла.

   -Ну, чо там? Чо встали, ослы? Где девка?

   -Ушла! Вон доска валяется! Б...не достать!

   Трое мужиков, сгрудившись в норе, взялись поливать друг друга отборным матом. Злосчастному Одуванчику досталось еще и тумаков.

   Мишель двинулась дальше только когда неудачливые охотники убрались от колодца и их голоса стихли.

   Она тут же рискнула сжать рукой сапфировый браслет. При голубом свете ползти было конечно легче, чем в темноте. Камень мягче, понятно, не стал. И суше тоже не стало.

   Влажность и плесень на стенах говорили о том, что канал этот используется для слива воды или чего еще похуже...Вони правда, не было и то радость!

   "На коленках и локтях будет сплошной синяк!"

   Она упорно ползла все дальше по каменной кишке, ругая себя и свою несчастливую судьбу.

   В конце концов, она выбилась из сил. Колени и локти горели огнем, на грязные руки с грязью под ногтями не хотелось смотреть.

   Она опустила голову на руки, лицом вниз. Сапфиры погасли, и пришла тьма. Страха не было. Усталость и тоска...

   "Я словно проглочена каменным удавом! Полежу немного и дальше двину. Не может же этот канал не иметь конца или начала!?"

   ...На ржавых конструкциях иней и сосульки. Изо рта при выдохе вылетает парок. Она идет по узкому проходу между сваленными кое-как кучами непонятного старого металла. Решетчатые фермы над головой и далекий потолок в дырах...

   Снег скрипит под ногами. Много сюда намело. Свист сквозняков и далекий вороний гортанный крик.

   Она идет в пальто нараспашку, руки в карманах.

   Скрипит, вжикает снег под изящными ее сапожками. Она идет без колебаний и сомнений...

   Впереди свободное пространство. В нем на высоте человеческого роста покачивается на цепях клетка...Она пуста, и она ужасна....От нее смердит ужасом, отчаянием и лютой злобой....Здесь кто-то умирал долго ,цепляясь за жизнь и моля богов о помощи...

   Она подходит ближе, обходит клетку по дуге. Клетка покачивается на цепях, беззвучно и мерно...

   Там впереди проход между створками покосившихся ворот.

   Она выходит из здания и видит в трех шагах на полуразвалившихся ящиках продолговатый предмет, укрытый мешковиной с черными заскорузлыми пятнами. От мешковины боком отскакивает черная ворона. Смотрит черными пронзительными глазками и оглушительно каркает!

   Ей становится страшно. Грудь сжимает, словно тисками и воздух не желает идти в легкие.

   Она деревенеющими ногами делает шаг...еще......

   Протягивает дрожащую от нестерпимого ужаса руку и отдергивает край дерюги.

   Она смотрит на лицо мертвой девушки, белое, припорощенное инеем, с раскрытыми глазами в которых намерз лед и не может оторвать взгляда...

   Это она лежит мертвой! Она сама! В уголке рта запеклась черная кровь и ссадины черные на правой щеке. Как такое может быть?

   Она касается твердой ледяной щеки трупа и отдергивает руку, пораженная нестерпимым холодом.

   Смотрит в свое мертвое лицо и не может отвести взгляд. Мертва...Как? Почему?

   Рука сама тянет дерюгу вниз, открывая грязное синее платье с пятнами на груди и животе...

   На животе зияет рана распахнутым кривым рвом. В глубине ее стальной блеск.

   Она протягивает руку, и пальцы удивительно легко погружаются в мертвую плоть... Словно в рыхлый, сырой снег...Что-то твердое и холодное в ладони...Она тянет с усилием руку вверх.

   В руке ее зажат кинжал, узкий кинжал с короткой гардой....

   Мишель проснулась и, дернув головой, больно ударилась затылком о камень. Сразу припомнила где она есть.

   "Странный сон...Однако, я заснула, здесь..."

   Она шевельнула пальцами правой руки и услышала металлический звяк.

   Притихла, прислушиваясь. Осторожно активировала сапфировый свой браслет.

   При разгорающемся синем свете увидела, леденея, у себя под носом кинжал с узким лезвием и короткой гардой. Пятна засохшей крови на лезвии бросились в глаза и заставили поперхнуться воздухом.

   Мишель осторожно потрогала кинжал кончиками пальцев. Холодный, темный металл. Никаких иллюзий, настоящее оружие...

   "Он тут лежал, а я не заметила сразу..."

   Только и самой в это не верилось. Тягостный, неприятный сон лег тяжелым грузом на душу. Во рту пересохло. Хотелось пить, да и живот напоминал о себе. Мочиться под себя, в одежду...Мишель передернуло от таких мыслей.

   "Чего тогда лежишь, дура? Двигай вперед свои мослы!"

   Она обхватила рукоятку кинжала и двинулась вперед.

   Она ползла без остановки долго, совершенно потеряв ощущение времени.

   "Я буду ползти пока не умру от жажды и мой труп съедят крысы..."

   Она вспоминала страшный сон, пытаясь понять его и растолковать. Саргон прислал мне его как угрозу или это просто отрыжка моего подсознания?

   Она сжала зубы и ползла, отрешившись от боли в содранных локтях и коленях. На одном упрямстве....Вперед...вперед...Синий от сапфирового света камень перед глазами...еще один...еще... еще...Макушкой ткнулась во что-то твердое!

   Решетка! Черная решетка. Литая...

   За решеткой тьма...

   Камня не видно за нею и ...не может быть! В лицо повеяло свежим прохладным воздухом.

   "Я добралась до конца! Я добралась!"

   Она сжала свободной рукой прут решетки, отделявшей ее от свободы, от солнца, от чистого воздуха и заплакала...

   Заплакала от облегчения, от радости. Она не стыдилась своих слез. Никто не мог ее увидеть сейчас...

   Пошатав решетку, убедилась, что она держится крепко. Подтянулась ближе и кончиком кинжала взялась отковыривать раствор по краям, там, где решетка прилегала к камню. Раствор поддавался маленькими кусочками.

   Она долбила как сумасшедшая, забыв про ссадины, про боль в ногах.

   Кричать и звать на помощь после вчерашних приключений было бы верхом глупости.

   Решетка поддалась примерно через час, когда там, снаружи стало светлеть. Приближался рассвет.

   Она вылезла из каменного слива для дождевой воды прямо у стены здания, у водосточной трубы.

   Рядом раскидистый куст, дальше дерево и еще. Где-то журчит вода и пахнет... ветами? Журчание воды напомнило кое о чем. Она тут же торопливо присела за кустом. .

   Потом она встала и, выйдя из за куста оказалась в саду. Сад располагался во внутреннем квадратном дворе. Галереи с перилами и колоннами тянулись по всем трем этажам дома. Темно и тихо.

   "Тоже заброшенный дом?"

   Подстриженная живая изгородь вдоль дорожки, вымощенной светлым камнем, заставила ее усомниться.

   Кусты подстригают, значит, кто-то здесь живет или иногда бывает, чтобы проследить за порядком.

   Она по дорожке быстро дошла до фонтанчика. Здесь напилась, помыла руки и умылась. Холодная вода показалась нектаром, пищей богов!

   Ссадины на руках и локтях защипали с новой силой. Оглядев себя, Мишель хмыкнула.

   Рубашка превратилась в тряпку. Рукава на локтях порваны и испачканы. Брюки тоже пришли в негодность. Одни прорехи на коленях чего то стоят!

   "Я как огородное пугало!"

   Она пригладила волосы мокрыми руками и осторожно двинулась по саду, намереваясь найти вход в дом. Дальше по обстановке. Кинжал сунула за пояс брюк, за спину, на всякий случай. Сразу будет не видно, а потом любая сволочь горько пожалеет, если осмелится лапы протянуть!

   Свернув за поворот живой изгороди, мимо кустов белеющих роз, Мишель встала как вкопанная. Первый этаж дома не имел стены. Тонкие каменные колонны перерастали плавными линиями в стрельчатые арки.

   Дальше была большая зала с высоким потолком и...бассейн в полу! Размерами примерно десять на пять шагов.

   От гладкого зеркала воды поднимался пар.

   Мишель подошла ближе. Не удержавшись от соблазна,потрогала кончиками пальцев. Вода чистая и горячая!

   Оглядевшись по сторонам, увидела поблизости альков с подушками, а рядом низкий резной столик.

   На чеканном серебряном подносе лежали, видимо, остатки ужина. Фрукты, некоторые надкусанные и заветревшиеся куски булочек, наполовину растрепанная кисть винограда, медный чеканный кувшинчик и бокалы светлого металла.

   Мишель проглотила слюну.

   За вчерашний день ни крошки не было во рту.

   Не теряя времени села на подушку, поближе и взялась за фрукты, начав с винограда.

   В кувшинчике оказалось легкое белое вино. Зачерствевшие булочки им хорошо запивались!

   Да, это чужие объедки, но есть хотелось невероятно! Она ела, но прислушивалась как зверь, как косуля, хрумкающая травку на лесной поляне. Тих был дом. Парила вода и еле слышно журчал далекий отсюда фонтанчик.

   "Надо поискать в доме одежду..."

   Мишель, сытая и осоловевшая, откинулась на мягкие подушки. Вино, виноград и сладкие, сдобные булочки закончились.

   Идти никуда не хотелось. Хотелось закрыть глаза и плыть по волнам неги, погружаясь в сон...

   "Не спи, дура! Ты не знаешь где ты...Не знаешь, кто вокруг тебя...Не спи...не спи..."

   -Я не верю своим глазам! - негромко сказал мужчина.

   Мишель подскочила как ужаленная, выхватив из-за спины кинжал.

   У входа в альков стоял каменщик Лоран и дружелюбно улыбался. На бедрах цветастое полотенце, босой, на широкой груди литые пластины мышц....

   -Как вы меня нашли?!

   -Я нашел? Я и не искал. Решил искупаться утречком, вышел и что же вижу? Госпожа Мишель, собственной персоной!

   Мишель опустила руку с кинжалом.

   -Знаете, а я очень хотела найти именно вас. Мне нужна помощь.

   -Вижу что нужна. Вами словно двор подметали! Составите мне компанию? Здесь есть душистое мыло и спину обещаю потереть. Как мое предложение?

   -Мне нужна новая одежда и мне нужна помощь, что добраться до Верхнего города. Вы мне поможете?

   -Безусловно. Спускайтесь в бассейн, там и поговорим.

   Лоран повернулся к Мишель спиной, отбросил в сторону полотенце, продемонстрировав широкие мускулистые плечи и не менее мускулистую задницу.

   Спокойно спустился по подводным ступеням и без всплеска нырнул. Вынырнул у противоположного дальнего края бассейна. Волны, возникшие от его движений расплескали излишек воды в специальные желоба по краю.

   Мишель прикусила губу.

   После приключений под землей искупаться не помешало бы! Вот только не белья, ни купальника у нее не имелось. Ее старую одежду у нее забрали при появлении в Торино, а сестры не носили белья принципиально, ни трусиков, ни набедренных повязок, ни лифчиков.

   "Женское белье выдумано самцами для нашего порабощения! Мы должны быть естественными!"-объяснила Амели.

   Показаться перед Лораном голой, Мишель не боялась, только вот как бы чего не взбрело в голову мускулистому каменщику...Мужчины нередко воспринимают вежливую любезность со стороны девушек как доступность...

   "Какие-то странные мысли меня посещают...Не мои совершенно!"

   Мишель торопливо разделась и потрогала еще раз воду пальчиками ноги.

   -Не горячо?

   -Вы быстро привыкнете. Спускайтесь смело! - отозвался Лорана, разглядывая голую Мишель без тени смущения.

   "А мне-то чего смущаться? Фигура хорошая-пусть полюбуется!"

   Она медленно вошла в воду, вздрагивая и замирая при каждом шаге. Три ступени и она погрузилась по грудь в горячую ,ласковую воду. Поплыла неторопливо к Лорану. Села рядом на подводную ступеньку. Насмешливо заглянула в его глаза.

   -Ну и где же ваше мыло? Вы же хозяин этого дома?

   -Хозяин дома-я! - ответил рокочущий мужской голос.

   Мишель резво обернулась.

   Совершенно голый, рослый мужчина, брозовокожий, динноволосый, стоял, скрестив руки возле одной из колон. Из-за его спины выглядывали две девушки: мулатка и белокожая, также абсолютно голые, с полотенцами и простынями в руках.

   Ни развитая мускулатура, ни выразительное лицо и иссиня-черные волосы мужчины привлекли внимание Мишель. На обоих плечах незнакомца красовались большие тату знаков туза бубен.

   "Уж не Гурон ли сам пожаловал?! Кто бы еще здесь осмелился ходить с такими тату?! Вот, хрень, куда же меня занесло?!"

   -Госпожа Мишель-королева пик, я тебе о ней рассказывал. - Тут же вылез вперед Лоран. - Госпожа Мишель, Туз бубен -- Гурон- лорд Нижнего города.

   Гурон коротко кивнул. На его малоподвижной индейской физиономии Мишель не заметила ни малейших эмоций. Девчонки за его спиной только округлили глаза. Право слова здесь имели явно не все.

   Гурон молча подошел к бассейну и с бортика нырнул, устроив большой фонтан брызг.

   Вынырнул рядом с Лораном и Мишель, откинул мокрые волосы назад.

   -Королева пик с неофициальным визитом к нам?

   -Вот именно... - вклинился Лоран.

   Гурон, не сводя глаз с Мишель, резким жестом его остановил.

   -Я рад. Чувствуйте себя как дома.

   Скользнув взглядом по груди Мишель, Гурон опять нырнул, но уже без брызг. У противоположной стенки бассейна за него тут же принялись голые девочки, намыливая и растирая крепкое тело.

   -Вы не вовремя сюда попали... - тихо сказал Лоран.

   -Почему?

   -Гурону надоели его девочки, и он ищет свежую...

   -Он на самом деле здесь все управляет?

   -Абсолютно.

   -А вы его советник или адъютант?

   Лоран усмехнулся.

   -Я его поводырь.

   -Он вроде не слепой?

   -Зрячим тоже нужна направляющая рука. Вот мыло. Головы вымойте пару раз. Как вы сюда прошли?

   -Проползла по канализации....

   Мишель зажмурилась и намылила голову чем-то вроде жидкого мыла.

   -Смеетесь надо мной?

   -Честное слово.

   -Расскажите?

   -Немного позже, хорошо?

   -Позже может затянуться. Гурон на вас наложил глаз. Как вы относитесь к сексу с индейцем? Учтите -- он любит брать женщину сзади.

   -Идите к черту!

   -Лесбиянка? Что ж, я вас понимаю и вполне сочувствую, но от Гурона вам сегодня не уйти. Придется потерпеть.

   -А если я пошлю его к черту?

   -Не поможет. Гурон как избалованный ребенок следует своим капризам очень упорно.

   -Лоран, вы обещали мне помочь!

   -Я помогу вам выбраться наверх к вашей подруге. Я обещал, и слово свое держу. Не сразу, конечно. Думаю, что Гурону вы надоедите через десяток дней. Вот тогда...

   Мишель проглотила комок в горле и с возмущением прошипела:

   -Я не хочу никакого секса с Гуроном, будь он хоть император!

   Лоран пожал плечами.

   -Этого не избежать. Не впадайте в истерику.

   Мишель открыла один глаз, второй залило мыльной пеной.

   -У меня есть веская причина...Я не женщина, я мужчина.

   Лоран расхохотался.

   -Мишель, милая, это самая дикая отговорка, которую я когда либо слышал!

   Она пробурчала ругательства под нос и опустила голову под воду, смывая мыло и грязь...

   "Мужики - скоты! Все для них просто-раздвинь ноги и получи удовольствие! Да лучше обратно, в канализацию!"

   Когда она подняла голову и убрала волосы с лица, то увидела что лорд Нижнего города Гурон, закончив с массажем и мытьем занялся темнокожей девицей. Их было видно выше пояса, но их позы и движения ...

   Девица облокотилась о край бассейна и выгнула спину, а Гурон цепко ухватившись за ее талию, энергично двигал бедрами. Монотонно и размеренно, как спортсмен на тренировке.

   Мишель сжала колени. Ей стало дурно от мысли, что и ее вот так могут использовать на глазах других, как ...как дешевую блядь!

   Она опустила пылающее лицо вниз. Волны, поднятые Гуроном плескались об ее грудь. Захотелось немедленно выбраться из этой воды и вообще удрать подальше...

   "Хейо, помоги мне, умоляю!"

   -Извините, Мишель, но вы раньше были с мужчиной?

   -Какое вам дело? Любуйтесь на своего босса и не лезьте ко мне!

   -Простите.

   "Вежливый, сволочь..."

   Кинжал лежал на полу под грязной одеждой там, где Гурон наслаждался подводным сексом. Сейчас от нее очень далеко...Рука загудела от нестерпимого желания сжать тяжеловатую рукоятку. А еще лучше бы револьвера...Одну пулю Гурону в узкий лоб, а вторую Лорану в накачанную задницу!

   С трудом сдерживая ярость, Мишель процедила сквозь зубы:

   -Скажите вашему лорду, что я ему не шлюха. Пусть развлекается со своими потаскушками, и про меня забудет, а иначе пожалеет, что на свет родился.

   -Пойти и сказать прямо сейчас?

   -Нет, лучше, когда он кончит. Может, размягчится, паскуда!

   Лоран тихо присвистнул.

   -Марк писал, что с вами сложно, но не писал да какой степени...

   -Что?!

   Мишель заглянула в насмешливые глаза каменщика-мафиози Лорана и в голове пронеслась фраза: "Во всех королевствах у меня есть доверенные люди и информацию я получаю очень быстро. Азбука Морзе не такая уж сложная штука!"

   "Лоран- человек Марка?! Я дура! Он же назвал меня королевой пик! Откуда смог узнать? Я же ему не представлялась так!"

   -Марк знает, что я здесь?

   -Да.

   -Что он просил передать?

   -Ждите. Он придет и очень скоро.

   -Скоро? Не пройдет и года?

   -Гораздо раньше.

   Мишель протянула руку под водой и ткнула указательным пальцем Лорана в волосатую грудь. Сказала твердо и напористо, четко выговаривая каждое слово:

   -Я хочу сегодня же вернуться в Верхний город. И вы мне поможете.

   -Здесь для вас безопаснее.

   -Лежа под Гуроном? Не смешите меня!

   Громкий рык прервал их беседу, известив о том, что лорд Нижнего города достиг финала.

   Лоран наг