Сохранить .
Ген геймера (Том 2) Алексей Федоров
        Продолжение истории о Байте Зероване…
        Жить в семейке про-геймеров не так весело, как многие могут подумать. С детства я ненавидел игры, ведь меня буквально заставляли в них играть. И что же теперь, когда я нацелился на универ? То же самое! Прими участие в бета-тесте виртуальной игры или… В общем, пришлось участвовать. Кхм. Что может сын двух «про» в новой виртуалке? Найти себе невесту из клана боевых искусств, использовать магию богов раньше самих богов, заставить игру отменить решение админов и… Что? В этой игре можно получить сверхспособности!?
        Глава 1 Рассвет
        - Никто тебе не поможет…
        - Это неважно, Деммук, - теперь, когда смутная догадка подтвердилась, меня затопило чувство облегчения. Столько провальных попыток получить навык типа контроля, явный шок местных, но никакого результата. Ментальная сфера - атрибут разума, который Макригг внедрил в свою башню два раза, совершив невозможное. Уже это наводило на определенные мысли. Были мысли о возможных последствиях ночи на поле в окружении сов, но у других таких сложностей не возникло. Оставались только маги: Накоригад и Макригг - кто из них должен был так на меня повлиять.
        - По-твоему, это мелочь? Для фокусника очень важно оттачивать свои навыки! Если ты будешь небрежен, твой фокус в миг раскусят! Люди не платят за то, что легко понять и возможно повторить - они хотят тайны, удивления, чего-то способного потрясти их воображение и заставить сердца трепетать в предвкушении. Одна единственная ошибка способна разрушить чудо, обратив его в набор тряпок, ниток и потайных отделений в сундуке.
        - Это верно, - поддержал его Норус Минт. - Хорошим магом тебе не стать, поэтому прокормить тебя смогут лишь фокусы. Это большая проблема тебе стоит как можно скорее отправиться к башне Макригга и просить его снять с тебя проклятие. Если он заинтересован в тебе настолько, то может и в ученики взять.
        - Не интересно, - от моего ответа маг дернулся.
        - Как ты можешь так!..
        - Второй атрибут Макригга как-то связан со смертью? - Минт после этого вопроса насторожился, собрался, будто и не хотел только, что меня отчитывать.
        - Смерть - действительно второй атрибут его башни. Не пояснишь, откуда тебе это известно?
        - В своем послании, прикрепленном к проклятию, он намеренно провоцировал возможного слушателя. Ему нужны враги, которые погибнут под его башней. Если он нашел способ достигнуть одиннадцатого ранга, что мешает ему постичь и двенадцатый? Раз он не боится сделать своими врагами все королевства континенте, то он или безумец, или ему нужны враги, множество врагов - гораздо больше, чем можно получить естественным путем, но все же меньше, чем на всем континенте. Иначе он бы напал на кого-нибудь. То, что он ждет инициативы с другой стороны выглядит как попытка обеспечить себе путь отхода. Воевать до тех пор, пока может справиться, а после отступить и признать свою вину. Кто захочет ссориться с таким магом? Простят ли ему тысячу-другую убийств за год службы?
        - Хватит и месяца, - Деммук посмурнел.
        - Действительно, - добавил Минт, - он ведь так и сказал: «подарю им смерть у своей башни». Боюсь, некоторые правители с радостью отправят своих людей на убой, если поймут, что таким образом могут оказать услугу Великому Наставнику. Прошу тебя, не рассказывай о своих выводах никому. Спрячь проклятие от тех, чья алчность может стать причиной гибели тысяч разумных.
        - А, что мне за это будет? - магу вопрос явно не понравился. - Что именно ты ожидал от меня услышать после того, как отказался помочь? Вы двое оторвали меня от дел, обещали помочь, но в итоге все свелось к тому, что вы просто выслушали мою историю и дело с концом. Тайны фокусников? Правила гильдии магов? По-вашему, я в эту чушь поверю?
        - Мы не лгали, - Деммук сжал кулаки, - существуют писанные и неписанные нормы, которые обязаны соблюдать все члены общин.
        - Вот как? В таком случае, почему ты так свободно рассказывал о тканях, нитях и потайных отделениях? Особенно при маге… не потому ли, что тебе не впервой говорить в его присутствии о тонкостях искусства фокусов?
        - Намекаешь, что я продаю гильдии магов секреты ремесла?!!! - Деммук вскочил. хлопнув руками о стол так, что чайник едва не опрокинулся. - Не бросайся такими обвинениями, мальчишка!!!
        - Норус Минт, скажи мне, как давно гильдия пытается раздавить магов-странников? Сколько уже вас терзает зависть?
        - Что? - глаза мага начали перебегать с кружки на закуски, Деммука, Алису, словом, смотрели куда угодно, но не меня. Ему стоит поучиться самоконтролю. - Гильдия пытается наставить своих заблудших братьев, помочь им…
        - Запереть себя в клетку? - Норус Минт замер. - Должно быть это невыносимо - чувствовать свою привязанность к башне, тогда как другие могут свободно передвигаться. Не думаю, что Макригг испытывает зависть - он явно из другого теста сделан. Когда Великий Наставник говорил о башне и магах-странниках он не лукавил. В каждом его слове была непреклонная уверенность. Когда люди так сильно верят в свою идею, их сложно высмеивать, даже если они ошибаются.
        Эти двое молчали. Глупо было рассчитывать на помощь от местных, не имея прокачанной репутации с их фракциями. Эта мысль вызвала улыбку.
        - Идем, Алиса, нам больше нечего тут делать.
        - Постой! - Минт побрел за нами следом. - Даже если между гильдией и магами-странниками есть недопонимание, отправлять множество людей на убой - чересчур. Если ты спровоцируешь убийство людей Макриггом, чтобы выставить гильдию в дурном свете… мы этого так не оставим!
        - Пусть только попытается, - Деммук неожиданно появился впереди нас. Он опирался о стену спиной, его нахмуренные брови почти соединились над переносицей, а желваки играли на скулах, выдавая ярость, охватившую мужчину. - Тогда я покажу ему фокус, удивляющий буквально до смерти.
        - Не стоит, - я помахал им рукой на прощание. - Этим вечером. Удивлять буду я.
        До заведения Фигнора мы добрались быстро. Минт еще пытался что-то добиться от нас, но в конце концов, Деммук его остановил, и маг перестал нас доставать.
        В зале мы увидели только одного члена нашей небольшой группы.
        - Карлайла, где остальные?
        - Острог и Имомуши еще изучают город, Тавур изучает местный санузел. Ему предложили бонус в случае продолжения игры после завершения бета-теста, если он согласится провести тест дополнительного оборудования капсулы.
        - Вот как. Я думал предложить ему прямой билет к профессии алхимика, но раз он задержится на неизвестный срок, то остается только положиться на тебя. Передашь ему это? - я передал Карлайле пропуск в квартал Ягон.
        - Это то самое? Хм, признаю, это слишком удивительно. Что ты сделал, чтобы настолько прокачать репутацию за несколько часов?
        - Ничего. Думаю, проделки администрации. Слишком нарочитая встреча с кем-то, кого назвали «Посланницей». И у нее было пятьдесят шесть рук.
        - А? Но я видела только две.
        - Видимо, ты просто не успела заметить, как они разделились.
        - Интересное у тебя зрение, - протянула Карлайла, болтая наполовину наполненным бокалом. - Достойно слухов, которые вертятся вокруг имени Дитя Кода. Хорошо, я передам пропуск Тавуру, хотя намек на название нашей группы слишком очевиден. Считаешь, это были проделки ВетерДуш?
        - Возможно. Или это в целом решение администрации. Если я прав, то таким способом они пытались задобрить программу-арбитра.
        - Ты о неполученной награде за досрочное прохождение первого этапа?
        - Меня это особо не волнует, но вот алгоритмы «Десятки» могут придерживаться иного мнения. Довольно странно, что Имомуши позволили услышать разговор, не предназначенный для его ушей. Это явная провокация, на которую он попался.
        - Не думаешь, что кто-то просто озаботился «справедливостью» или, может, у тебя есть персональный фанат среди сотрудников?
        - Кому я здесь нужен? Все, кто знаком со мной, знают, что с играми я знаком хорошо лишь из-за родителей-задротов. Я разочаровался в них давным-давно, - при воспоминаниях о давних печальных днях против воли вырвался вздох. - В любом случае, эта игра пробудила во мне нечто похожее на азарт, но это случилось не так давно. Вероятность вмешательства по личным причинам слишком мала.
        - Даже если среди персонала есть человек, работающий на твоих родителей?
        - Это ничего не меняет. Чем больше я об этом думаю, тем больше уверен, что они именно они развили во мне неприятие к играм. Специально.
        - Как-то это не согласуется с твоим заявлением о том, что они «задроты».
        - Иметь доступ ко всем играм мира и не получать от этого хоть какого-нибудь удовольствия… Это разве не дает мне право на некоторую злость?
        Карлайла расхохоталась. От резких движений женщины, содержимое бокала расплескалось по столу. Досталось и нашей с Алисой одежде. Как Карлайла умудрилась не заляпаться сама, можно только догадываться.
        - Вот уж не ожидала, что на самом деле такой. До меня доходили слухи, но ничего подобного на правду, которая тут раскрывается мне встречать не доводилось, - она подалась вперед и понизила голос. - Признайся, почему ты так разоткровенничался?
        - А почему ты не удивилась, когда я не спросил, откуда тебе известно, что среди персонала есть человек из окружения моих предков?
        - Как интересно, - Карлайла улыбнулась совсем не так как раньше. - На что ты намекаешь?
        - Ни на что. Просто интересуюсь твоими мотивами. Знаешь, когда ты делаешь такое лицо, то кажешься еще более знакомой, - я протянул руки и сделал из волос Карлайлы два хвоста, торчащие над ушами. - Точно. Это ты.
        - Эй, не трожь мои волосы!
        - Вы были знакомы раньше? - удивилась Алиса.
        - Знакомы нет, но пару раз виделись. Она была в гильдии родителей, но покинула ее. Можно сказать, что она - еще одна жертва моих родителей, которая разучилась получать удовольствие от игр.
        - Не родителей, Байт Зерован, - Карлайла возмущенно цыкнула сквозь зубы. - Это все вина твоего отца - он испортил Восемь нулей. Мужчины! От вас все зло в этом мире!
        - Вроде бы, именно ради женщин развязываются войны.
        - Э… к чему ты ведешь?
        - Совершенно ни к чему, но знаешь… играть против таких сильных игроков в реале в одиночку очень тяжело. Если ты захочешь найти союзников для борьбы с моими родителями в реале, то обдумай мою кандидатуру.
        - Почему ты это предлагаешь?
        - Потому, что игры настоящей жизни - единственные, что еще могут приносить мне удовольствие. К сожалению, ресурсы не падают на меня с небес, а боги не спустились, чтобы сообщить мне, что я - «избранный».
        - Байт, - Алиса смотрела непривычно серьезно, - твои родители - плохие люди?
        - Нет, конечно, - моя будущая жена охнула, когда я обнял ее. - Но они хотели, чтобы я бросил им вызов. Такие у них методы обучения премудростям жизни или вроде того… Своеобразная забота, что и говорить.
        - Это в их стиле, - Карлайла с сожалением смотрела на пустой бокал. - Хорошо, я обдумаю твое предложение, но только после завершения игры. Не исключено, что эта игра сможет «исцелить» нас.
        - Но не разочарует ли их такое «исцеление»?
        - Грррр-рх! Ты хотел уходить? Вот и проваливай! Хватит мне настроение портить.
        Я встал, потянув Алису за собой. Может это и странно, но отпускать ее надолго в мои планы не входило. Чем больше мы проводим времени вместе, чем больше она привыкает к моему постоянному присутствия, тем более открытым становится ее сердце. Конечно, еще важны положительные эмоции, ассоциативное соединение моего образа и чувств радости, хорошего настроения, удовольствия, адреналина с духом приключений позволит покорить ее еще быстрее. Как гласит симулятор Темного властелина, подданные обязаны боготворить своего владыку, чтобы прощать ему ужаснейшие деяния, как мелкие шалости, а возлюбленная - не какой-то там подданный, но часть правителя. Две половины целого обязаны находиться в гармонии, ведь иначе это породит безумие. А за сумасшедшими не пойдет никто…
        - Байт, у тебя такое странное лицо. О чем ты думаешь?
        - О том, как сделать тебя всецело своей и телом, и разумом, и душой.
        - П-почему это выглядит так, будто ты сказал п-п-правду?!
        - Потому, что так оно и есть, - я уже открывал дверь, когда услышал окрик Карлайлы.
        - Тебе не интересно, кто из «Двух восьмерок» здесь?
        - Это не имеет значения.
        - Он не из тех, кого можно игнорировать! Байт Зерован, я спрошу лишь раз: ты уверен, что хорошо знаешь, чем именно занимаются твои родители в реале и какие люди находятся у них в подчинении?
        - Вернемся к этому вопросу после того, как ты осознаешь насколько я тебе нужен для игры с ними.

* * *
        Рука Байта крепко держала ладонь Алисы, и она признавала, что это чувство нельзя назвать неприятным. Ее сердце было в смятении от его признания, а разум терялся в догадках относительно его отношений с семьей. Это не то, что она могла понять прямо сейчас. Тайна вызывала любопытство, манила и Алиса чувствовала, как ее опутывают незримые нити, что крепко связывают их руки вместе. Этот человек… такой странный, таинственный и уверенный в себе. Этот выдуманный мир поражал воображение, но сейчас вопрос о том, что скрывается в тени Байта Зерована будоражило куда больше. «Десятка» - лишь рекламный щит, на который нужно повесить заметку о школе «Великого переменчивого потока», а он… он…
        Жених? Этого слова было недостаточно, чтобы описать чувство в груди, от которого телу становится жарко, а разум покидают здравые мысли. Будущий муж? Много ли тех, кто связали себя узами брака, но остались друг другу чужими людьми? Или же он в-возл-л-лю…
        Алиса резко замотала головой, отгоняя непрошенные мысли и сжал кулаки, чтобы собраться. Сейчас не время думать о подобном, к тому же разве могла она вот так быстро вл…
        - Что-то не так?
        - А? - только сейчас Алиса поняла, что крепко сжала пальцами руку Байта, будто намеренно привлекая его внимание. - Н-нет! Все в порядке!
        «Мысли путаются… Почему я заикаюсь? Я - дочь своего отца. Одна из дочерей скрытого мира. Нужно собраться! Соберись, соберись, соберись! Все, теперь никаких проблем с речью не будет! Моя воля крепче стали!»
        - А к-куда мы… идем? - это прозвучало так робко и жалостливо, что у Алисы едва слезы не навернулись от собственной беспомощности.
        «Тело предало меня! Если не получается собраться, то нужно воспользоваться одной из техник клана. Он не должен видеть меня в таком позорном состоянии. Поэтому… поэтому… Точно! Слиться с окружением, стать невидимой - это позволит скрыть мои слабость и смущение!»
        - На городскую площадь. Надеюсь именно туда придут наши противники. Если все получится, мы отвоюем этот город, а я заодно избавлюсь от проклятия старого мага, - глаза Байта смотрели так пристально, что Алиса на мгновение забыла, как дышать. - Все в порядке?
        - Првх-хуа! - попытка одновременно сказать «Да», вдохнуть воздух и сглотнуть скопившуюся во рту слюну, чтобы она не вылетела наружу не могло не закончится плачевно.
        «Теперь я это понимаю, но почему не подумала об этом сразу? Что это был за звук? Это я сделала? Это я сделала… Ваааааа!!! Как же стыдно!!! Хочется под землю провалиться! Что со мной происходит?!!! Я ведь нормально мыслю, почему же все заканчивается странно? Неужели меня кто-то околдовал? Тогда если Байт сможет снять чары с себя, то и меня освободит? Да, так и должно быть!!!»
        - Вперед! - Алиса резко ускорилась. - Не отставай!
        - Как у ж тут отстанешь, когда ты так в мою руку вцепилась?
        - Не смей отпускать ее, понял!
        - Конечно. Никогда не отпущу.
        Алиса почувствовала, что ее лицо краснеет.
        «И как я додумалась сказать подобное? Я ведь не имела ввиду ничего такого».
        Площадь появилась перед Алисой настолько неожиданно, что она едва не вскрикнула от удивления и…
        «Я разочарована? Почему? Откуда это чувство?»
        - Ладно, они уже здесь. Хорошо, что ждать их появления до самого вечера не придется.
        Прохлада ветра коснулась ладони, и Алиса поняла, что Байт все же не сдержал своего слова. Их руки разъединились.
        «Вот идиот! Как он мог?! … Хотя постойте, с чего я так разозлилась? Ему нужно сражаться с врагами, поэтому держать меня за руку он никак не может. Это правильно, но… почему я не могу смириться с этой правильностью?»
        - Упс! Прости, - Байт скорчил извиняющуюся рожицу, - только пообещал не отпускать твою руку и вот уже нарушил слово. Больше я этого не допущу.
        Их ладони снова сомкнулись. Алиса хотела сказать, что впереди сражение, но не нашла в себе силы действовать так, как велит разум.
        - Эй, вы там! Вы из группы семнадцать?
        - Верно! - вперед вышла девушка в темном балахоне. Рядом с ней шел парень с руками, обмотанными бинтами. Остальные остались стоять позади, и было их там несколько десятков.
        - Предлагаю не ждать до вечера, а разобраться прямо сейчас.
        - Хотите биться вдвоем? - голос парня был чуть хрипловатым, угрожающим.
        - Нет, конечно, - Байт смешно помахал рукой. - Хватит и меня одного.
        - Наглость - второе счастье, да? - Алисе показалось, что противник даже обрадовался такому ответу.
        - Нет, у меня просто есть уверенность в своей победе. Поэтому даю вам шанс признать свою ошибку и разойтись мирно.
        - Даже, если ты не блефуешь, мое любопытство просто не даст мне оставить это как есть.
        - В таком случае, мне жаль…
        - Чего?
        Байт закрыл глаза и сжал кулак свободной руки, а через секунду парень с забинтованными руками упал на землю без сознания.
        - Как я и думал, он вырубился. Вряд ли ему светит увидеть быстротечную концовку группы семнадцать.
        - Что ты с ним сделал? - глаза девушки начали сиять фиолетовым цветом, а на земле появился магический круг.
        - Так ты тоже маг?
        - К несчастью для тебя, я уж получила первый атрибут, имя которому «Смерть». Конечно, положить его в основу башни спорная идея, но зато моя сила всегда при мне, пока есть жертвы. Раз уж ты вывел моего товарища из игры, я обращу его жизнь в ману. У тебя просто нет шансов. Судя по твоим словам, ты - мой коллега по классу. Я виде лишь две причины для смелости. Либо ты получил атрибут «Смерти», как и я, либо нашел редчайший атрибут «Пространства». Только они позволяют начинающему магу не быть беспомощным во время путешествий. Силы смерти я не заметила, а значит ты пространственник. Давай, покажи мне способности своего атрибута, а я продемонстрирую тебе, почему магов смерти в этом мире боятся настолько сильно!
        - Прости, но не выйдет, ведь я получил это, - Байт вытянул вперед руку и показал пустую ладонь.
        - Там ведь ничего нет…
        - О! Алиса, так ты не видишь?
        - Пытаешься напугать меня пустой ладонью?
        - Пустой? Как бы не так, - Байт улыбнулся и Алисы появилось нехорошее предчувствие.
        В его глазах горело предвкушение битвы. Ей было совершенно ясно, что его затея, чем бы она ни была, чистая авантюра. Сейчас он и сам не знает выйдет ли у него победить. Одолеет ли он противника, выйдя на это татами, или позорно проиграет. Вперед ведет один лишь дух, отличающий воина от простого ремесленника. Дух воина… именно его пробуждения в Байте матери наказали Алисе не допускать ни в коем случае.
        «Все ведь обойдется верно? Обойдется…»
        - Ты знаешь обо всех этих отпечатках навыков в душах и тому подобном?
        - Разумеется! Хочешь сказать, у тебя есть сильный навык? Это не имеет значения. В битве магов равного уровня победит тот, у кого больше маны. И меня ты…
        - А ты знала, что атрибут может использоваться как источник энергии? Как думаешь, сколько силы я получу, разрушив его?
        - Вешай лапшу на уши кому-нибудь другому! Атрибут соединяется с магом сразу при обнаружении. Сразу сливать его с башней не обязательно, но отделить его от себя, как и разрушить - невозможно.
        - Если только, - Байт развернулся в сторону. Алиса увидела там Норуса Минта и Деммука, грозно сверкающего пенсне. - Если только на мага не наложили определенные чары, блокирующие его связь с атрибутами, делающие его магом-странником, магом без башни. Наверное, раньше это считалось наказанием для провинившихся, но затем гильдия получила вместо смирения и раскаяния новых противников, научившихся кусаться в ответ. Не расскажешь, как именно это случилось, Норус Минт?
        Маг сжал губы, но не стал отвечать. Он не подтвердил догадку Байта, но и не опроверг ее.
        - Эх, - вздох Байта был смесью сожаления, радости и любопытства, - если бы наши отношения с жителями стартовой деревни сложились иначе, вероятно, у меня было бы две головы огромных зверюг в качестве трофеев… Ладно, даю вам последний шанс!
        - Пошел ты! - девушку полностью охватило сияние, она вытянула руки над головой. Потоки сияния соединились в огромное копье, очертания которого становились с каждой секундой отчетливее.
        - Надеюсь, это сработает, потому что как иначе вызвать активацию я не представляю, - еле слышно прошептал Байт. - Если навык вообще был создан…
        Его голова была опущена, а правый кулак взлетел вверх. Указательный палец и мизинец смотрели в небо.
        - Дай!!! - кулак Байта засиял изумрудным цветом, а между выставленными пальцами пробежала молния, скручиваясь в дрожащую сферу. Казалось сияние не может удерживать стабильную форму от переполнявшей его мощи. Голова взметнулась, позволяя глазам упереться во врагов, а рука опустилась, нацелив сияние прямо на врагов. - Гооаааааалдыыыыыыыыы!!!
        Алиса успела заметить, как появился конус сияния, а затем… часть города исчезла.

* * *
        Пройти через астрал к огоньку другого игрока и пронзить его используя превозмогание. Затем быстро вернуться назад и проверить на возможность использовать добытый атрибут разума. Догадки воплотились полностью, хотя некоторые сомнения о запечатлении отпечатка навыка оставались. Удар был силен, и главное - я чувствовал, как исчезает сознание из врагов, стоящих на пути расширяющегося конуса света. Каждое мгновение растягивалось, принося удивительные ощущения… могущества.
        Слизняк проклятия с левой руки испарился мгновенно, несмотря на то, что навык я отпустил в противников с правой. Форма в виде сферы, жест аналогичный тому, что показал Норус Минт - все удалось. Только некое тянущее чувство не давало покоя, будто все шло слишком гладко и оттого - скучно. А затем сияние замерло, перестало двигаться дальше. На короткий миг показалось, что часть пространства затерлась незримым ластиком, оставившим лишь туманно-зеленую окантовку от уничтоженного квартала города. И в то же время я ощущал, что чары замерли, не достигнув местных жителей и их домов.
        Замерший свет раскололи трещины, обратив конус сияния в тучу разноразмерных осколков. В то же время слева начал закручиваться туман, жадно пожирающий их. За один удар сердца он превратился в смерч намного выше башни местного мага. Из-за поднятой пыли рассмотреть происходящее деталях уже не удавалось, порывы ветра трепали одежду, а состояние неудовлетворенности мешало ясно мыслить.
        - Это был не сон и не иллюзия! - голос Макригга разносился по всей площади, перекрывая шум от суеты испуганных местных.
        - Великий наставник?! - раздался в стороне возглас мага. - Это действительно вы?!
        По земле пробежала дрожь. Казалось, что великан опустил на нее свой молот, пыль развеяло потоком чего-то, что не было ветром. И пришло оно не со стороны голоса. Мелкие крошки земли и камня просочились сквозь пространство, открывая вид на человека в закованного в тунику из мрамора. Сколько бы я не смотрел на его одежду, она выглядела точно, как камень. И тем более сюрреалистичным казалось его движение. Шаг, второй, третий, а каменные одежды, лишь чуть шелохнувшись, возвращались к прежней форме. Одного взгляда хватало, чтобы оценить их массивность.
        - Байт Зерован! - человек суть вздернул голову, отчего крупные коричневые кудри на его лбу тряхнулись, а кругло, но не пухлое лицо приняло оттенок высокомерия. - От лица всех хранителей этого мира призываю тебя не использовать более подобных сил. Ты опережаешь установленный порядок развития мира, и мы вынуждены принять меры.
        - Ну, так я ведь из труппы «Опережающие», - пожал плечами, - мне просто положено так делать. И кто такие эти мы, к которым ты себя причисляешь?
        - Глупец! - справа кричал Норус Минт и выглядел он совсем не радостно. Откровенно говоря, я не мог даже представить себе его настолько испуганным. Маг боялся Макригга, но на одетого в камень человека он глядел как на само воплощение неумолимого рока. - Не смей так говорить с одним из столпов этого мира!
        - Не стоит его бояться, - возразил Великий наставник, - именно он - ограничитель гениев - виновен в исчезновении моего учителя! Иди сюда Байт, я укрою тебя от его гнева, а после сниму ограничение. Ты станешь магом среди магов, обещаю.
        Макригг протянул в мою сторону руку, но в ответ получил лишь усмешку.
        - Извини, но я намерен оставаться магом-странником. И сбросить тебя однажды с самой вершины твоей башни своими собственными силами.
        - Не глупи! Маг без башни - ничто, я не стану требовать с тебя прохождения испытаний, просто становись моим личным учеником.
        - Великий наставник, - Норус Минт спрашивал Макригга, но не отрывал взгляд от облаченного в камень человека. Он давал нам время поговорить, будто ничто в этом мире не волновало его, а нужды в спешке не было никакой. - Почему вы предлагаете ему это? Гильдия никогда не пойдет против столпов. Это безумие! Воевать с ними - все равно, что воевать с самим миром. Даже если вам удастся его уничтожить его, то это разрушит и само сущее!
        - Мне просто нужно будет занять его место.
        - Это невозможно! - трудно было сказать, что больше в крике Минта: ярости, попытки образумить Макригга или отчаяния.
        - Ты видел это и ничего не понял?
        - Видел что?!!
        - Чары, которые использовал этот мальчишка. Меня называют живой легендой, поскольку мне доступна магия одиннадцатого ранга, но то, что творил он… - Макригг оскалился, а его глаза сверкали злой радостью, - намного сильнее! Эти чары выше одиннадцатого порядка! Этот молодой маг смог постичь заклятие двенадцатого ранга, и ты спрашиваешь, почему я предлагаю ему ученичество и защиту?
        - Этого не может быть! Не может… но тогда понятно почему явился один из столпов…
        - Это не так! - к нам с Алисой подбегали Имомуши и Острог и выглядели они обеспокоенно. - Когда мы попали под этот удар и оказались на попечении врачей ВетерДуш сказала, что система посчитала твои действия магией тринадцатого порядка. Вроде бы, это уровень богов.
        По коже пробежали мурашки, а волосы на затылке встали дыбом. Что-то подсказывало мне, когда я смотрел на потрясенные лица Норуса Минта, Деммука, множества местных и даже Макригга - свой навык контроля, я наконец-то получил.
        - Верно, - произнес человек в каменной тунике. - Это магия тринадцатого ранга, которая должна быть доступна исключительно богам. Вот только и богов это мир еще не знает.
        На этих словах Деммук резко повернулся в мою сторону. Фокусник не забыл наш разговор о жрецах и тех, кому они служат.
        - Меня называют ограничителем гениев, но это заблуждение, - продолжил столп.
        - Как бы не так! В каждом трактате о древних прорывах и пропавших героях, магах, воинах я встречал твое имя! Ты уничтожил их! Но все они остались в легендах и мифах! До тех пор, пока ты не сотрешь о гениях последнюю память, найдутся такие как я - те, кто бросит тебе вызов! Снова и снова, пока не повергнут!
        - Ты ошибаешься, Макригг, - невозмутимо ответил столп, - в двух вещах. Во-первых, я никогда не пытался ограничить одного человека, а во-вторых - стереть память всем в этом мире в моих силах, однако… не в моих желаниях.
        - Нравится наблюдать за нашими трепыханиями? Считаешь они бесполезны? Это высокомерие погубит тебя.
        - Это не высокомерие, Макригг. Ты можешь постигнуть магию двенадцатого и даже тринадцатого ранга. Можешь стать героем, равным нерожденным богам, возможно твоя сила сможет сравниться даже с могуществом хтонических существ, но даже тогда этого будет мало, чтобы одолеть меня. Сделать это можно лишь одним способом - доказать, что я плохо выполняю свою работу. Тогда на мое место сможет занять кто-то иной.
        - В таком случае, им стану я.
        - Надеюсь, что ты одумаешься и не будешь претендовать на роль опоры мира. То, что доставляет наслаждение мне, может обратить твою жизнь в непрекращающиеся страдания.
        Макригг только скрипел зубами. Удивительно, но сейчас он выглядел так, будто присутствовал не его призрак, но сам Великий наставник во плоти.
        - Ты так и не ответил на мой вопрос. Кто ты такой?
        Тот, кого называют столпом вновь посмотрел на меня. На его лице появился легкий намек на улыбку.
        - Я - один из столпов этого мира. Нас десять по названию этого мира. И хоть ты нарушил равновесие своей выходкой, мне радостно.
        - Почему?
        - Тебя оставили без награды, когда ты помог остальным товарищам справиться с задачей. Сейчас, пока вы разведываете этот мир, у нас нет полной власти, но это не значит, что мне нравится наблюдать за тем, как рушится равновесие.
        Возможно, для местных это и звучало непонятно, но мне было ясно - пока идет бета-тестирование власть столпов ограничена. Он один из алгоритмов, руководящих «Десяткой»?
        - Ты арбитр?
        - Я ее брат.
        - Значит, это навык не был дан мне взамен награды за первый этап?
        - Верно. Высшие силы скрыли его и это было допустимо, но ограничивать тебя столь сильно… для меня видеть подобное - истинная мука. Теперь, когда ты нарушил равновесие я имею право вмешаться. Подобная сила не должна быть столь доступной в этом мире, приводя все к равновесию, я могу и наградить тебя. Это прекрасно.
        - И зачем? Если я правильно понял, ты отлавливаешь баги? - на мои слова столп кивнул и это было странно. Он понимал значение сленгового слова, а значит, как я и подозревал, его возможности были не просто выше, чем у остальных местных. Неужели, они дали этим программам доступ к транснету? - Тогда почему тебя так беспокоит такая мелочь как отсутствие награды?
        - Ты все поймешь, когда услышишь мое имя, Байт Зерован, - это заставляло нервничать. Беспристрастной программе я доверял больше, чем такой вот очеловеченной. В основе действий всех местных лежит эгоизм, выходит, что и в его тоже? - Я не ставлю ограничения перед отдельными гениями, но меняю весь мир.
        - И какое же у тебя имя?
        - Мое имя, - человек, одетый в каменную тунику поднял руку, а в полупрозрачном окне тут же замигало оповещение о глобальном патче игры, - Баланс!
        Хотелось спросить не послышалось ли мне, но он уже исчез.
        - Баланс в человечьем обличье? - Острог погладил бритую голову. - Эта игра не перестает удивлять. Они могли бы не делать его личностью.
        - Живые неписи - изюминка «Десятки», - не согласился с ним Имомуши. - Кстати, Байт, твой крик был слышен на весь город и это заставило нас понервничать. Не мог бы ты заранее предупреждать, когда собираешься снова использовать эту штуку?
        - Ты сам слышал Имомуши. Мне больше не позволят вот так выкашивать врагов легким взмахом руки. Баг исправили.
        - И дали тебе заслуженную награду, - на лице товарища появилось выражение облегчения.
        - Если подумать именно то, что мне не дали награду стало той причиной, которая заставила тебя убедить друзей сформировать с нами группу. Хех, это была более, чем достойная компенсация!
        В голове закрутились мысли о том, сколько всего мы сможем сделать вместе в этой игре. Заботы о мире реальном стали туманными и отошли куда-то на периферию сознания. Гильдия… неужели это и правда реальность? Группа игроков, не связанная с родителями. Товарищи, о которых знаешь не так уж много, но ценишь почти так же ка родственников.
        - Посмотрим список изменений? - Острог начал водить пальцем в воздухе, когда появилось сообщение о проведении экстренного выхода из игры через десять секунд.
        - Видимо, список, будет длинным, - Имомуши выглядел на редкость довольным. - Как насчет перекусить пока ждем? Я загляну к остальным…
        Большего услышать я не успел. Игровая капсула раскрылась, открывая вид на лицо медсестры. Она традиционно спросила о самочувствии, повторно проверила показания на дисплеях мониторинга состояния организма, и только убедившись, что все в порядке, ушла.
        Мысли о «Десятке» не исчезали пока я переодевался, не пропали они и во время принятия душа. Сколько нас еще ждет? Игра была подобна фантастическому сну, в который хотелось вернуться после случайного пробуждения ранним утром. Я стоял у окна, но не видел, что было за ним. Желание возвратиться в капсулу становилось все сильнее. Макригг, наследие фокусника, противостояние с другими игроками - все это меркло на фоне борьбы за главный приз. Сам он ничего не значил, но победить для столь малой группы как «Опережающие» - невозможно. А разве стать тем, кто превзойдет все мыслимые рамки - не самое большое наслаждение?
        Как именно это случилось, я не понял, но внутри появилось нечто. Оно звало и требовало вернуться в игру, бросить вызов сильным противникам и победить. Пульсировало в груди, руках, ногах, голове… Кто-то постучал в дверь, но я не обратил внимания, потому что нечто вырвалось на свободу разноцветными потоками. Дверь резко открылась. Сломанный замок никак не получалось связать с фигурой Алисы, врывающейся в комнату из коридора. Странно… Должен был быть какой-то звук от удара, но его не было. Не слышал я и слов, которые с обеспокоенным лицом кричала Алиса. Совершенно беззвучно мигнули и взорвались лампы на потолке, когда через них прошел гудящий многоцветный поток - нечто, вырвавшееся из моего тела…

* * *
        Сквозь окна больничной палаты виднелось рассветное солнце. Удивительно яркое и холодное. Лучи его не грели, но возвещали о начале дня. Странное чувство. Есть что-то неестественное в Солнце, которое не греет. В какой момент я отрубился? Не знаю. Как оказался в палате? Все это еще только предстояло выяснить. Могу только сказать, что чувствовал себя превосходно. Рядом, в кресле дремала Алиса. А у стены без малейшего намека на сон в глазах, опирался о стену врач. Он покрутил в пальцах сигарету, покосился на мою будущую жену и спрятал в кармане халата.
        Пожалуй, сейчас стоило беспокоиться о здоровье, ведь висящее в воздухе миниатюрное подобие женщины, покрытой густой зеленой шерстью в головном уборе, заставляющих вспомнить о древних цивилизациях, любивших делать короны-маски из лиан, золота, дерева и ярких крупных перьев, нельзя назвать ничем иным кроме как галлюцинацией. Возможно мне стоило испугаться и заподозрить у себя безумие после того, как она несколько раз скорчила мне рожи, прерываясь на сдавленное хихиканье в кулак. Возможно… Вот только недовольные глаза врача следили за беснованием этого существа. Его лицо морщилось, когда она пыталась выкинуть что-нибудь непристойное, а легкий намек на движение руки смирял галлюцинацию, пусть и ненадолго. Словом, выглядело все так, будто она - реально существующее создание. И вот это пугало намного сильнее…
        Глава 2 Ген геймера
        - Это не сон и не галлюцинации, - голос врача был спокоен и чуточку ленив, как у человека, вынужденного делать скучную, проблемную, но необходимую работу. - Знаешь, что с тобой произошло?
        - Не уверен, - я думал, как описать словами то, что случилось максимально подробно и в то же время не скатиться в бессвязный бред.
        - Зато я знаю. Если просто, тебе удалось высвободить азарт. В этот момент тебя застала девчонка, - кивок в сторону спящей Алисы, - и вырубила. Ты бы потерял сознание в любом случае, так что не вини ее.
        - И не собирался. Она моя будущая жена как-никак, - судя по тому, что интерес в глазах врача был совсем небольшим, мой план по выведению его из равновесия не удался. Было изначально ясно, что для этого потребуется нечто большее, но ничего подходящего в голову не приходило. Чем можно шокировать человека, глядящего голову мелкого гуманоида невозможного вида, да еще висящего в воздухе. Тогда остается лишь спрашивать в лоб
        - Это точно…
        - Это не игра. Не глупи, зачем кому-то вводить тебя в заблуждение таким экстравагантным способом? Ты видишь ее, - врач указал на мелкое зеленошерстное создание, - потому, что в тебе пробудился ген геймера. Это прогнозировалось как побочный эффект использования наших капсул. Естественно, мы все предусмотрели. У капсул есть второй режим работы - мояши. Чтобы подобных электромагнитных аномалий не происходило впредь, твоему телу нужно давать нагрузку. Тестирование проведем, когда успокоишься и будешь готов вернуться к тестированию.
        - Погодите! - от возмущения я даже забыл, что сейчас предрассветное время и многие спят. - Почему… Как..? Донат побери! Это уже как-то слишком. Что она такое? Что значит пробудился ген геймера? Разве после его пробуждения не появляется особая аура? Откуда такие побочные эффекты?
        - Аура, это да… - врач задумался, но вскоре продолжил. - Короче, от гиперактивности нервной системы могут возникнуть электромагнитные искажения вокруг человека. При достаточной силе они влияют и на других людей. Воздействие может оказаться достаточно сильным, чтобы у него перед глазами внезапно появились различные цветные потоки, чтобы он начал слышать странные звуки или ощущать холод, тепло, страх, радость, гнев, возбуждение. Грубо говоря, пресловутое стадное чувство есть не что иное, как резонанс этих искажений. Люди объединяются в группы, а их совместное излучение становится сильнее. Поэтому на концертах многие кажутся друг другу едва ли не братьями. По той же причине во время спортивных состязаний те, у кого другой привкус ауры, начинают казаться врагами.
        Словом, эти искажения присутствуют с нами всюду, но осознанно распознавать их могут далеко не все. Те, кто называют себя геймерами, подразумевая нечто большее, чем просто увлечение играми, не уникальны. Люди, ходившие между жизнью и смертью, практикующие особые направления боевых искусств, принимающие спецпрепараты… да и просто те, кому случайно посчастливилось родиться с подходящим сочетанием генома - все они могут видеть ауры. Об этом не принято распространяться, но так оно все и происходит в мире. Ты удивишься, насколько много таких людей. Тех, кто может управлять своей аурой - намного меньше.
        - Про искажения я в курсе, но что значит управлять?
        - Я как раз собирался об этом рассказать, так что замолчи и просто слушай, - от этого замечания чуть не выругался. Если подумать, передо мной открывается какая-то тайная часть мироздания, секреты, невиданные возможности… наверное… и этот монотонный, бубнящий, как по бумажке, голос портил саму мысль о возможном получении удовольствия от процесса просвещения. Никакой радости, никакого аза…
        «Поэтому? Он делает все так нарочито, чтобы я не поддался азарту?»
        - Что-то не так? - врач казался ленивым, но теперь я видел… на самом деле он собран и пристально следит за моим состоянием.
        - Думаю, что это иронично. Такая пафосная вещь, как открытие новой грани мира проходит на удивление… неброско? Даже и не знаю, как описать это чувство.
        - Все важные вещи на первый взгляд незаметны. Так что, воспринимай пробуждение гена геймера, ка подарок судьбы.
        - Я подумаю о том, чей именно это подарок.
        - Хм, - врач впервые повел себя искренне. Казалось, он весь расслабился, посмотрел одобрительно, ухмыльнулся лукаво, забросил сигарету в рот и несколько раз чиркнул зажигалкой. Он держал огонь всего пару мгновений, всматривался в него, будто спрашивал совета и отпускал, затем снова и снова… однако так и не прикурил. - Думай. А я пока продолжу. Манипуляция аурой встречается среди многих: кто-то научился давить на жалость, кто-то соблазнять или запугивать. Бывает, сразу и не поймешь откуда такие чувства появились. Ты еще убедишься, как часто подобное происходит, если будешь смотреть внимательно. Обычно это небольшие проявления, но есть люди, способные оказывать сильнейшее давление на других. Мастера могут заставить тебя поверить в существование самых неожиданных вещей.
        - Таких, как стена огня посреди тренировочного зала? - перед глазами всплыла встреча со стариканом.
        - Это небольшой пустяк. Чем лучше ты управляешь своим организмом, тем более сложное искажение можешь вызвать. Конечно, за все приходится платить, поэтому не экспериментируй с такими вещами - чревато. Это я говорю тебе как врач, ответственный за здоровье членов тестовой группы номер пятьдесят шесть. На этом все. А тебе нужно еще немного поспать.
        - А…
        Мне хотелось спросить что-то, но в один миг все мысли покинули голову.

* * *
        - Говорю вам, все в порядке! - недовольный мужской голос ершом прошелся по сознанию, вырывая его из сна
        - Мы обязаны проверить, - отвечал ему женский, - если окажется, что это вызвано неисправностью оборудования или личной несовместимостью, то проигнорировать данный случай означает поставить под угрозу жизни людей. Мы не можем так рисковать.
        - Тц!
        Удивительно, но именно последний звук стал соломинкой, сломавшей мою сонливость. К руке кто-то прикоснулся. Алиса выглядела радостной и довольной, но почему-то ничего не говорила.
        - Ты в порядке? - на вопрос она лишь кивнула и закусила губу. Винит себя? Или еще какая-то глупость в голову залезла? К счастью, я знаю, что делать в таких случаях. Кто бы думал, что симуляторы, которыми меня снабдил папаша, пригодятся в такой ситуации. Я сжал руку Алисы и потянул девушку к себе. Вот так, а теперь поце…
        - Эй, это место для лечения, а не свиданий. Доктор Логурт сказал, что ты полностью здоров, так что выметайся.
        - Удивительно…
        - Что удивительного ты в этом нашел? - с вызовом спросила медсестра.
        Я демонстративно оглядел палату больничного крыла. Рядом со мной Алиса, а в стороне на коке сидел Арсагрус в некоем подобии пижамы. На его горле была заметна ровная темная полоса, наводившая на мысли о странном тату или необычном ожоге. Судя по всему, он охватил его шею кольцом.
        - Думаю, куда делась та милая медсестра, что только что убеждала моего коллегу не упрямиться и пройти обследование.
        - Иди уже, шутник, - медсестра указала на дверь, но выглядеть стала немного дружелюбнее. - Одежду найдешь в своем номере. Стоило открыть дверь, как на меня обрушился поток разных цветов.
        - Ты в порядке? - вопрос пришел от Имомуши, но все остальные члены группы тоже были здесь.
        - Блин, до чего же неловко.
        - Байт, беспокоиться за своих товарищей - нормально.
        - Знаю, но только теперь я вспомнил, что из-за меня вы оказались в незавидном положении. Я ведь не навестил вас, даже не извинился. Пусть я и не догадывался о том, насколько серьезными будут последствия запретной техники, но все же…
        - Рада, что ты наконец понял, как по-свински себя повел, - Карлайла выглядела воплощением праведного возмущения, но за поджатыми губами и надменным взглядом скрывалось веселье.
        - В общем, - я начал поклон в сторону пострадавшей четверки, но был остановлен рукой Родрика.
        - Не нужно. Мы не виним тебя, это просто игровая неполадка, вот и все, - слова полностью расходились с выражением его лица. Нахмуренные брови, сощуренные глаза и оскал, который лишь формой изгиба губ напоминал улыбку - все наводило на мысли, что на меня сейчас набросятся, но с рассветом этого дня я начал видеть больше. Легкое мерцание, кружившее вокруг Родрика, отрицало саму мысль о злобе. Скорее это была искренняя забота товарища.
        - Спасибо.
        - Хорошо, пока не появилась неловкая пауза, давайте сменим тему, - Тавур выглядел крайне нетерпеливым.
        - Точно, - кивнула Карлайла, - нам есть, что тебе сообщить. Например… я получила класс!
        - Дай угадаю, ты стала танцовщицей?
        - Вовсе нет! Приготовься, Байт Зерован, - лицо Каралайлы выражало дикую смесь восторга и надменности. - Я стала фермером!
        - Лучше бы ты стала танцовщицей. Блин, а ведь у меня уже и планы были на эту профессию. Я просто видел, как мы выбиваем деньги из стражников на покупку наряда из минимального количества ткани. Еще и с других жителей города неплохо можно было бы деньжат собрать.
        - Ах ты, мелкий! Решил, что можешь торговать моим телом?
        - Только видом… и вообще, это была шутка.
        - Эй, это точно не выглядело как шутка! И сейчас не выглядит!
        - Остынь, Карлайла, - отмахнулся Тавур. - Теперь моя очередь сообщать о новостях.
        - Как я могу остыть? Я стала фермером! Фермером!!! - столкнувшись со взглядами остальных членов группы, пыл Карлайлы поутих. - Фремером… Пфф! Ну и ладно, мы еще вернемся к этому вопросу.
        - Кхм, - Тавур сделал вид, что ничего и не происходило. - Я попал в квартал Ягон по тому пропуску.
        Крепыш замолчал, многозначительно подняв бровь, подначивая задать ему вопрос.
        - Ну, ладно. И каково там?
        - Это донатов ад! - Тавур расхохотался. - По крайней мере, так я думал, пока проводил там остаток дня и ночь. Все, кто там есть - жуткие лицемеры. Подростки, взрослые, парни и девушки - все! Они подходят к тебе с улыбкой, здороваются за руку и вдруг - бац! - ты оказываешься на камне возрождения. Он там, кстати, отдельный. Весь квартал - изолированная локация. Он как банка с пауками, доверять нельзя никому. И его создатель - Рем Вган - всячески это поддерживает. Говорит, так принято в его стране далеко на востоке. Сила правит всем, заставь слабых подчиняться и тому подобное. По сравнению с теми монстрами-учениками, я просто никто! Но именно в этом весь фокус, понимаешь? Имомуши сказал, ты встретил воплощение Баланса, может, это его проделки?
        - И какой он?
        - А? Кто? - Тавур так глубоко ушел в свои воспоминания, что, похоже, уже не замечал никого вокруг.
        - Рем Вган. Какой он?
        - О, - Тавру почесал подбородок. - Он синий.
        - Синий?
        - Именно. Синий. Весь. Темно-синие волосы, неоднородного синего цвета кожа, светло-синие белки глаз, и глубокого синего цвета радужка, ногти - тоже синие. Светлее тыльной стороны рук, но темнее бледно-синих ладоней. И знаешь, когда я говорю темно- или светло-синий, то не имею в виду иссиня-черный и голубой цвета. По отдельности это все синий цвет, но вместе эти оттенки выглядят очень контрастно - настолько, что на границах разных цветов возникают оптические иллюзии. Кажется, что его кожа искрится, а часть волос светятся, но стоит сосредоточить взгляд и сразу понимаешь - ничего подобного. В жизни столько синих оттенков синего не видел вместе. Так что лучшее, что я могу сказать - он синий.
        Хотелось задать много вопросов: о росте и комплекции персонажа, густоте волос и покрое одежды, характерных деталях внешности и, возможно, особенных жестах, характере, тембре голоса и манере речи - словом обо всех тех вещах, которые надеешься узнать, спрашивая: «Какой он?». Вот только, Тавур оказался тем еще рассказчиком. Боюсь, если спрошу о целях и мечтах Рем Вгана, ради которых он создал квартал Ягон и школу в нем, то получу в ответ: «Они синие».
        - Ладно, - оставалось только вздохнуть. Крепыш совершенно ничего вокруг не замечал. И яркий кокон, окружающий его тело, был тому полным подтверждением. Один цвет сменялся вторым, третьим, их смесью, но всегда исключительно резким, пронзающим. При этом обычному зрению хаотичное светопреставление совсем не мешало. - Так что же у тебя случилось?
        - Я стану алхимиком! Таким, каким и не мечтал. И самое вкусное - новый титул! - Тавур протянул мне планшет. - Сегодня за завтраком всех собрали и объявили о вводе новой функции. Теперь характеристики персонажа и справочную информацию можно будет изучать в пределах пансионата. Только справка и задания, но и это уже довольно хорошо. Открой системные сообщения… Хотя нет, я сам быстрее все сделаю!
        Пальцы Тавура замелькали, прокручивая ненужную информацию.
        - Инициирован сценарий для получения награды за открытие героического титула ранга «Легендарный», - прочитал я на экране. Алиса, наконец, проявила какую-то заинтересованность. Не знаю, что ее привело в чувства, но я рад этому. - Будьте внимательны, каждое ваше действие может оказать критическое влияние на получение награды. Неправильные действия приведут к ухудшению характеристик или получению не снимаемого негативного эффекта.
        - А теперь прокрути на строчку ниже, чтобы увидеть сам титул.
        Мой палец двинулся, и улыбка сама расползлась на лице.
        - У разработчиков есть чувство юмора, - кивнула Карлайла.
        Посмеивались все, кроме Алисы. Моя будущая жена впала в ступор.
        - Алиса?
        - А?! - ее взгляд заметался, как у ребенка, которого застукали с полупустой банкой варенья и ложкой, не донесенной до рта. - А-ха-ха-ха… Ха.
        - Ничего страшного, если ты не знаешь в чем шутка. Я потом тебе объясню, ладно? И может уже…
        - Мы должны показать тебя Дедушке. Сейчас ты в порядке, но…
        - Хорошо, идем к старикану, - я протянул планшет обратно Тавуру, но его выхватила Алиса. - Эм…
        - Пусть берет, - крепыш беззаботно помахал рукой. - Ладно, мне пора вершить великие дела, подобающие титулу. Встретимся в игре, Байт.
        Товарищи разбредались, оставляя за собой сияние радости и надежности. Ели приглядеться, у всех нас было что-то общее в аурах. Резонанс единомышленников? Исключение составляла Алиса. Она, не отводила взгляда от строчек из логов Тавура:
        «Вы попали в квартал Ягон, но, по общему мнению, совершенно не подходите для обучения в школе Рем Вгана, поскольку являетесь самым обычным человеком без каких-либо выдающихся талантов. Открыт героический титул ранга «Легендарный» - [Обычный Ягонский школьник]. Поздравляем! Вы первый ОЯШ в «Десятке»! Сокрушайте небеса и сотрясайте Землю, осушите океаны и меняйте очертания материков - не посрамите гордое звание Легенды!».
        Всю дорогу до номера старикана Алиса не выпускала планшет Тавура из рук. Каким-то образом она умудрялась не спотыкаться на складках ковра, оставшихся после беготни других тестеров. Они так стремились провести побольше времени в игре, что ели буквально на ходу, а перемещались вне своих комнат исключительно бегом. Сам старикан в это время не играл и явно ждал нашего прихода перед очень низким столиком. Рядом на небольшой подушке сидел Криокрод. В отличие от невозмутимого дедушки моей будущей жены, парень явно нервничал и поглядывал на меня с плохо скрываемой опаской.
        - Дедушка! - Алиса резко вскинула голову, отрывая взгляд от экрана планшета.
        - Садитесь.
        Ленивый кивок головы в сторону оставленных для нас мест внушил чувство присутствия на некой церемонии. Каждое движение подчеркивало, что старик - представитель иного неизвестного мира, который творит одно ему понятное торжественное и важное действо. Алиса притихла и плотно сжала губы, а ее дед поставил на стол небольшую шкатулку, шириной в ладонь, длиной - в две, и высотой сантиметров пять-шесть.
        - Скажи мне ученик, ты понял концепцию потока боевого духа?
        - В теории… думаю, да, - замялся Криокрод.
        - Тогда смотри внимательно, - старикан кинул взгляд на внучку, и та начала стягивать с меня одежду.
        Не успел рассмотреть выражение лица Алисы, как был оголен выше пояса. Сбоку мелькнули длинные металлические иглы, прогибающиеся под собственным весом. Легкие уколы в спину вызвали волнение, а руки начало потряхивать от плохого предчувствия. Старикан резко раскрыл глаза, из его тела вылетели огненные тонкие, но очень горячие на вид иглы. Просто из тела! Вылетели… и вонзились в меня спереди, легко прошив кожу белыми от жара концами. Тело дернулось само. Боли еще не было, но небольшие ожоги раньше получать доводилось, поэтому я знал - она придет чуть позже и не захочет так просто уходить.
        - Не двигайся, - шепнула Алиса.
        Ушей достиг тонкий перезвон. Спина ощущала вибрацию, а музыка проходило внутрь тела, успокаивая и расслабляя. Она играла на воткнутых в тело спицах. Мелодия не отличалась особой изысканностью, но давала покой, сосредотачивала ощущение прохлады вокруг мест, пораженных огненными иглами старикана. Боли так и не было, зато иглы резко вошли на несколько сантиметров в предплечья, локти, плечи, живот и грудь - словом везде, куда они попали. Внутри начал разгораться азарт, пламя растворялось в крови, заставляя ее бурлить и клокотать в предвкушении… вызова!
        Воздух задрожал и бесформенной волной из разноцветных пятен захлестнул старикана и его ученика. Криокрод побледнел и начал отодвигаться от столика. Музыка, текущая в спину от дрожи холодного металла стала настойчивее, а весь огонь азарта сосредоточился в районе солнечного сплетения. Колебания от спиц сковывали его, окружали, охватывая невидимыми, но прочными цепями. Уже скованный шар провалился ниже и теперь его жар ощущался чуть ниже пупка.
        - Ученик, - от тихого оклика Криокрод вздрогнул и опустил глаза. Сжатый кулак говорил, что игрок жалел о проявленной слабости, но старик на это никак не отреагировал. - Это была жажда битвы. Некоторые из нового поколения называют ее азартом. Ты научишься этому со временем, но должен знать, что спешить с этим не стоит иначе закончишь на больничной койке.
        - И зачем на мне ставить опыты? Это так важно для прояснения моего состояния?
        Старикан на это лишь фыркнул и налил себе чаю.
        - Тебя я проверил еще вчера, внучка настояла, - дед Алисы сделал крошечный глоток чая. - Ты здоров и в прекрасном состоянии. Твои родители хорошо о тебе позаботились. Твоя сила опасна для тебя самого, поэтому когда дело доходит до излишне большого напряжения срабатывает заложенная в твой разум закладка, вызывающая потерю сознания.
        - Какая еще сила? - старикан не ответил, но бросил поощряющий взгляд на Криокрода.
        Тот отдышался, покашлял в кулак, вытер ладони о штанины, замер на миг, а затем начал говорить. Быстро, словно в омут нырнул.
        - Ген геймера. Все дело в нем. Этот феномен стал известен относительно недавно - лет сорок или около того назад. Люди, способные обучаться быстрее остальных, в каком-то роде гении, но с небольшим дефектом… - Криокрод опять зачем-то покашлял в кулак. Извиняется он так что ли? - Все, у кого обнаружили активный ген геймера отличались довольно необычным складом ума. Большинство из них несколько напоминают аутистов, но при этом ими не являются. Они быстро вспыхивают в детском возрасте, интересуются разными вещами. Играми в том числе, а затем… затем они перегорают. Возникает чувство, что им ничего не интересно, это своего рода сильная апатия. Сильная настолько, что они почти ни на что не реагируют. Для многих людей смыслом жизни становится некая стезя. Наука не смогла прозреть все тайны и те, кого удалось направить по пути познания способны жить более-менее нормально. Проблема в том, что привить людям с активным геном геймера страсть к подобным вещам крайне сложно, потому что мысли в таких головах реагируют лишь на занимательность. Мы ищем интересные, волнующие вещи, но для рожденных игроками все иначе.
Нервная система слишком активна и…
        - Не увиливай. Ты явно обходишь стороной какую-то не сильно приятную новость.
        - Они опасны… возможно, ты тоже. Азарт людей, пробудивших ген геймера, способен убить человека. Я… - у Криокрода дернулась губа и он опустил голову, скрывая выражение лица, - видел это в материалах, полученных учителем у кого-то крайне серьезного. Это точно не шутка и не глупый розыгрыш. Этот феномен стали изучать, что привело к развитию сотрудничества с кланами, ведущими историю из глубокой древности. С людьми, которые практикуют боевые искусства и постигли необъяснимые для рядовых людей техники. Манипуляция аурой - одна из них. Это что-то вроде внушения… Тело мастера может немного изменять метаболизм, с потом выходит сера и вот твой мозг уже начинает реагировать, подозревает, что поблизости появился огонь. Насколько я понял, это первый этап, который воздействует на инстинкт. Как работают техники других мастеров мне неизвестно, но они должны опираться не только на обоняние. Вероятно, можно воздействовать и на другие чувства. Нервное излучение способно воздействовать на пространство, искажать магнитные поля и… прости, пока это все, что я знаю о теории манипуляции аурой. Проблема в том, что это
крайне сильно нагружает и сам организм, истощает его. Иногда это может привести к различным сбоям в его работе…
        Об ауре геймера этой ночью врач рассказал довольно много, но прерывать Криокрода не стал.
        - Совершенно точно, что активный ген геймера ускоряет развитие подобной способности. Пока одним приходится развивать возможности, прирожденные игроки начинают пользоваться ей неосознанно. В среде практиков тайных боевых искусств существует понятие мистиков. Они, - Криокрод запнулся и с сомнением посмотрел на старикана, - предположительно, могут воздействовать на сам мир. Официальные данные указывают, что на ауру геймера реагирую только живые организмы с развитой нервной системой, но мистики якобы развили эту способность до совершенно нового уровня. Традиционные боевые искусства оперируют понятиями внутренней энергии. Техники на ее основе - это практика манипуляции аурой. Правильное воздействие на собственное тело способно укрепить его. Структура костей и мышц может быть изменена с высокой вероятностью успеха. Скорость реакции, сила, выносливость - все может стать выше уровнем… В общем, это все.
        - Твое тело развивалось без использования методик внутренних школ. Мы это проверили еще в додзё, пока ты оставался без сознания. В тот раз ты не выпустил ауру, но твой мозг сдерживал сам себя, ментальная печать боролась с пробудившимся духом и смогла усыпить его вновь.
        - Вы помогли мне? - в ответ старикан покачал головой.
        - Очень опасно вмешиваться в такие моменты, - ответила Алиса, не переставая отбивать ритм по спицам. - Методики отдельных школ предполагают прохождение через кризис тела и разума. Вмешательство может уничтожить в человеке воина или искалечить, лишить жизни. Только осведомленные о ее действии могут рискнуть. Мои матери готовились использовать методики школы Великого переменчивого потока если ты окажешься на грани жизни и смерти. К счастью, ты справился.
        - Вот как… Тогда зачем ты привела меня сюда?
        - Ты должен запереть свои чувства, - ответил вместо Алисы старикан. - Ментальная печать уже повреждена, а дух пробудился. Вероятность того, что ты обладатель активного гена геймера больше девяноста восьми процентов. Окунаясь в азарт, ты расшатываешь скрепы и рискуешь упасть в пропасть, возврата из которой уже не будет. Остановись пока не поздно.
        - Ха… ха-ха… - меня начал пробирать смех. Подумать только! Я заливисто хохотал, но это был грустный смех. - Я только начал получать удовольствие от игр… от этой игры, ощутил удовлетворение от перспектив и теперь я должен отбросить это все!?
        - Именно поэтому ты здесь, - спокойно ответил старик. - Для того, чтобы я мог показать тебе бездну, на краю которой ты решил устроить танцы.
        Ответить я не успел. Огненные иглы вошли под кожу полностью, пробежали по телу горячей волной и слились с шаром. Удары Алисы по спицам стали чаще, мелодия ритмичней и оковы стали понемногу сжимать клубок пламени, отчего того становилось лишь горячее и яростнее.
        - Сыграем, - сказал старикан, размещая на столе клетчатую доску. Размер ее оказался гораздо больше, чем у шахматной. Сверху он положил полупрозрачную пленку с на которой клетки были окрашены в несколько разных цветов, некоторые помечены знаками, у иных обведены различного вида каймой границы. После этого достал сбоку два ящичка, один из которых положил передо мной. Внутри оказался набор фигур, причем некоторые оказались составными и могли быть разъединены на несколько частей в высоту либо длину.
        - Это стратагемы Саркуса[1], - начал пояснять старик. - Различные фигуры отвечают за разный тип войск. Их в избытке, поэтому свою армию ты можешь сформировать в различных пропорциях. Одна лишь пехота или только конница - все это допускается. Есть механические орудия - осадные башни, катапульты, баллисты, тараны. Есть замки, крепости, форты, каменные стены, частокол, рвы и многое иное. Есть ловушки и диверсанты. Обычно изначальные условия определяются случайным образом или для восстановления условий битвы, существовавшей в нашей истории. Мы воспользуемся набором войск для новичков. Они позволяют получить равные условия. На карты цветами отмечен ландшафт, возможные препятствия и места обитания различных тварей. Каждый отряд имеет два набора бирок, указывающих на запас жизни и рейтинг выучки, зависящий от количества ветеранов. Опытность бойцов мы учитывать не будем. Эта часть используется для разграничения правил в турнирах и клубах. Обойдемся без предварительных маневров и других возможностей, которые невозможны без судьи. Основной минимум правил ты можешь прочитать в имеющейся бумаге…
        Правил оказалось не так, чтобы много. Версия для новичков была почти идентична шахматам. Отличия заключались в наличии особенностей ландшафта, которые в нашем случае не играли особенной роли, в возможности объединения и разделения отрядов, а также наличии от одного до пяти офицеров, способных сплотить воинов для более грамотного действия на поле боя. Больше - не всегда лучше, и в правилах приводился пример использования всего одного офицера для запутывания противника. Не обнаруживая их противник может занервничать, ожидая удара с другой стороны либо ослабить бдительность и оставить в защите брешь. Шансы на дезертирство, удержание строя, игнорирование паники, возможность использовать сложные атакующие и защитные маневры - все это сильно зависело от ветеранского уровня и наличия либо отсутствия в отряде офицера.
        Сами они были безликими, а в фигуры отрядов помещались специальные камешки, чтобы потом можно было раскрыть фигурку пехоты, конницы либо башни и доказать, что там есть офицер. Как оказалось, в продвинутой версии игроки каждый ход сдают записки судье, в которых указываются различные моменты тактики, которые должны оставаться неизвестными противнику. В их числе и перемещение офицера из одного отряда в другой, что в упрощенных стратагемах не допускалось.
        Правила упрощенной игры удалось запомнить быстро, и мы со стариканом приступили к игре. События в упрощенной версии развивались быстро, количество маневров - сильно ограничено, но игра неожиданно увлекла, а когда мы оказались в особо неоднозначной ситуации… во мне всколыхнулся азарт. Шарик огня, который Алиса своей мелодией успела сжать, по ощущениям, до размера небольшой жемчужины яростно всколыхнулся и пробил в стене своей тюрьмы небольшую брешь. Слегка закружилась голова, а затем со стороны старикана в меня ударила еще одна огненная игла. Снаряд, созданный манипуляцией ауры, ударил точно туда, где ощущался сжатый яростный пламень. Спустя удар сердца мир изменился.
        Поток мелодии, создаваемой Алисой, перестал сковывать огонь, теперь он очень быстро тушил его, но не это было главное. Я смотрел на доску и видел… понимал, осознавал… варианты победы появлялись один за другим, а после стало ясно, что этих вариантов очень мало. Я с кристальной четкостью осознавал всю ограниченность и ущербность упрощенной версии правил и оттого всего на краткий миг меня захватила… скука. Апатия, которая оказалась сродни безнадёге - глубочайшее разочарование. Мысль ухватилась за возможность изучить полные правила, азарт вспыхнул новой силой, чтобы угаснуть под напором холодной мелодии, вливаемой в тело Алисой.
        Я дернулся, вперил в нее недовольный взгляд, захотелось отчитать нерадивую, а после…
        - Спасибо, - до меня дошло, что произошло.
        - На что это было похоже? - старик спросил без особого интереса в голосе.
        - Я осознал, что выиграю… Ни капли сомнений, мне нужны были более сложные правила, которые…
        - Ты не смог бы просчитать, - закончил за меня дед Алисы. - Для мастеров боевых искусств это частая проблема. Достойный противник, непредсказуемый и сильный. Те, кто закалил себя в бессчетных битвах, готовы отдать жизнь за один хороший бой, достойный поединок, который заставит кровь пылать. Я могу позволить себе заплатить такую цену, но ты слишком молод. Откажись от своего азарта, найти для себя безопасный путь, иначе падешь в бездну, выход из которой найти будет далеко не просто.
        Я молчал. В миг прозрения казалось, что я смотрел на мир глазами самого бога. Ничто не могло укрыться, ни одна тайна не могла быть непознанной - кристаллизованный разум, квинтэссенция интеллекта. Игры, созданные человеком, вряд ли смогли бы удовлетворить жажду познания, тягу к новому и захватывающему. Я бы прошел через многие игры, а что дальше? Начал бы открывать новые грани в простых вещах? Стал бы любоваться взмахами крыльев бабочки, мерцанием граней драгоценных камней, искал музыку в дроби дождевых капель по крыше? Наверное, на какое-то время этого бы хватило.
        Наука? Забудьте! Теперь я знал, почему обладатели пробужденного гена геймера неохотно шли по этому пути. В тот миг я видел, как строга, а потому ограничена математика, как лжива и полна сомнений история, химия, физика, биология… наука отрицает религию, но если копнуть глубже, снять с нее лицемерную маску, то окажется, что она является тем же самым. Большая часть так называемых современных теорий, основана на вере. Вере в то, что выведенные законы правильны, а наблюдаемые явления интерпретированы в нужном ключе.
        Теперь стало понятно, почему большая часть ученых говорит о гипотезах и допущениях. Возникновение жизни? Рождение Вселенной? Забудьте о столь сложных вопросах, ведь строение атома всего лишь удобное предположение. Законы поведения тел в макро и микромире не сходятся, теории трещат по швам и их переделывают снова и снова, но в сущности все основывается на вере, что то или иное предположение, сделанное ранее не содержит ошибок.
        Наука - религия, построенная на людском самомнении. Во имя ее сжигали ничуть не реже, чем ради красивых женщин, власти, золота и религиозных учений. Все разрозненные фрагменты в голове, будто соединились незримыми нитями. Копошиться в науке? Чем бы ни был ген геймера, к чему бы он не толкал людей, какую бы дверь он не открывал - предположения и глупые фантазии его не интересовали. Он звал, манил, требовал! Познать, увидеть, сделать шаг вперед, еще и еще, выйти за грань - туда, где будет много неизвестного, нового, интересного…
        Кристально чистый разум и столь отличный от привычного, что может быть принят за безумие. С глазами бога приходило и божественное хладнокровие, порождающее пренебрежение нормами общества, отрицанием привычной морали. Ведь что мораль? Всего-лишь правила игры социума. Но хорошо известные правила вызывают предсказуемые ограничения, и чтобы вызвать волнительное удовольствие от игры… разве не пойдет бесконечно скучающий человек на попытку шулерства? Не откровенное нарушение, но тонкую интригу…
        - Это действительно бездна, - послышался тихий металлический стук и только теперь обратил внимание на исчезновение в спине спиц.
        - Я помог тебе, - усмехнувшись проговорил старикан, - теперь ты окажи мне услугу.
        - Какую? - отвлекаться не хотелось, мне нужно было многое обдумать. О себе, о родителях, об игре и об Алисе. Слишком многое меняло, полученное озарение.
        - Это не займет много времени. Просто скажи, что ты видишь, - старик откинул крышку продолговатой шкатулки, которую достал в начале разговора, - здесь?
        - Фея? Оранжевые прозрачные крылья, похожи на стрекозиные, но отличаются формой. Фигура мальчика. Черные штаны и зеленые тапки с загнутым носком, белая жилетка, волосы…
        - Синие? - с неверием спросил Криокрод.
        - Да. Ты тоже его видишь?
        - Нет, - игрок держал в руке смятую бумажку. - Но как?
        Старикан на это только усмехался.
        - Что-то не так?
        - Манипуляция ауры предполагает создание… - Криокрод с блуждающим взглядом торопливо отвечал на мой вопрос, - инструментов. Они часто уникальны для отдельного практика внутренних техник, но кое-что есть общее - невозможно создать «живой инструмент». Забудь о человеке или мифический феях, даже жука или червяка создать не получится. Так было написано в документах… выходит это ложь?
        - Это правда, - старикан выглядел очень довольным собой. - Мне встречались те, кто мог создавать тысячи клинков, которые соединялись в подобие дракона, но это не был «живой дракон», даже сходство было весьма отдаленное. Особо искусные смогут создать копию этого любителя глазеть на чужие цветы, но если попытаться их разбудить разница станет очевидной. Этот извращенец спит и будет спать еще долго.
        - Но как? - повторил вопрос Криокрод. - Или… это возможности мистиков?
        - Никто не способен создать живого духа, ученик! - старикан громко рассмеялся, видя растерянность на лице игрока. - Я задам тебе вопрос, ответив на который, ты все поймешь. Почему при всей мощи тайных школ они не распространены по всему миру? Наши ученики - наша слава и гордость. Чем их больше, тем мощнее школа, но мы ютимся в подполье и не рискуем открыто демонстрировать свою силу. Ответ тот же, что и на твой вопрос. На размышления у тебя есть этот день и ночь, утром я хочу услышать к чему ты пришел.
        - Дедушка, посмотри, - Алиса протянула старику планшет.
        - Что там? Обычный яго… - старик замер на полуслове и, судя по тому, как вытянулось его лицо, у меня есть еще одна порция для размышлений.
        - Объяснишь?
        - Эт-тоо… - Алиса бросила быстрый взгляд на деда и, увидев, как тот согласно сомкнул веки, с легким вздохом облегчения закончила, - это мистическая техника, которая позволила моему отцу получить силу. У него совершенно не было таланта. Даже Дедушка оказался бессилен. Один мистик для оплаты долга рассказал ему об этой мистической технике. И… отец смог стать тем, кто он есть.
        - Погоди, - шестеренки в мозгу двигались ловко, ответ на возникший внутри вопрос был очевиден, но какая-то часть меня бунтовала и не хотела в это верить. - Мой будущий тесть… твой отец… Алиса! Твой отец… нет, ничего не говори! Если ты это скажешь вслух, то я могу не перенести шока…
        Тааак… теперь мне точно нужно хорошенько все обдумать. И даже не знаю, что меня волнует больше: опасность гена геймера, загадка с несуществующими живыми воплощениями аур или то, что отец моей невесты… боги, если вы есть, как вы могли допустить подобное? В игре шутка от разработчиков казалась забавной, но в реале..? Это ни фига не смешно!!!
        - Байт, - Криокрод вжимался в дальний от меня угол комнаты, - с тобой все нормально?
        - Коне… - меня прервал звук щелчка из динамика планшета. Старикан сделал фотку и развернул его дисплеем ко мне. На снимке был я. Перекошенное лицо, ладони схватили волосы и вот-вот начнут вырывать их, в глазах смесь бешеной ярости и неверия. - Думаю, мне пора.
        Старик кивнул, Алиса подхватила планшет и прижалась к моей руке.
        - Ты тоже иди, ученик. Размышлять в моей комнате ничуть не лучше, чем в своей собственной.
        - Мастер! - в глазах Криокрода появился фанатичный блеск и твердая решимость. - На меня снизошло озарение, поэтому я должен проанализировать полученные выводы немедленно!
        Старик только скорчил презрительную мину, глядя на усевшегося с закрытыми глазами на пол Криокрода. А потом дед Алисы отвернулся и начал корчиться в беззвучном хохоте. Он что, специально прикалывается над учеником? Развлекается? Впрочем, это не мое дело.
        Мысли роились и летали, бегали и плескались в мозговой жидкости. Они поглотили меня столь сильно, что запомнил я ни выхода из комнаты старика, ни путь до двери в номер Алисы…
        [1] Великий стратег и полководец, которому не досталось возможности проявить себя в реальном бою. Чтобы утолить свою жажду побед он создал игру стратагема. Спустя годы игра была изменена, но предыдущая версия не исчезла, поскольку предусматривала ситуации, невозможные при новых правилах. Со временем количество вариантов стратагем росло, пока однажды все они не были объединены достаточно сложными правилами в одно целое. Одним из прорывов стало использование сменных карт ландшафта, а другим подключение к игре третьей стороны. До начала игры стороны могут выслать отряды для разведки и установки ловушек на поле боя. Они могут столкнуться или нет. Также возможно удержание отрядов в укрытии в качестве резерва. В стратагемах Саркуса количество войск не обязано быть одинаковым и стороны не всегда знают точное число и состав войск противника. Для контроля честности и нужен судья.
        Глава 3 Соглашение
        Что делать? Эта мысль не давала покоя. Как быть, как не превратиться безразличное ничего не уважающее и признающее существо. Чувство, которое я испытал в комнате старикана… Это было восхитительно в первое мгновение и жутко - во все остальные. Никакого интереса… это было как играть в одно и то же тысячи раз подряд, как активировать чит-коды, получив все достижения в один момент наряду с кнопкой «победить прямо сейчас». Это ужасно. Я только недавно начал получать удовольствие от игры и теперь пришел к тому, что азарт и сосредоточение на процессе приводят к быстрой разгадке возможных путей достижения победы.
        Это шокировало, но решение должно быть - просто обязано! Я был очень недоволен родителями за решительно воспитание во мне недовольства к играм. Первое время мне казалось, что они просто глупцы, которые беспечно живут. Второй мыслью стало понимание их рациональности. Иногда меня посещали сомнения… очень редко, наблюдая за их поведением, я начинал думать, что они пытаются отвадить меня от прохождения своего собственного пути. Будто они были не уверены, что я смогу не погрязнуть в мире, полном игровых развлечений. Удивительно, но всякий раз они начинали вести себя так глупо, что я тут же отбрасывал эти мысли. Мои родители заботятся о моем пути? Тогда почему не дают заниматься тем, что мне нравится, почему ведут себя как задроты? Это потому, что они и есть задроты, разве не так подумает любой разумный человек?
        - Байт, - мягкий голос Алисы вывел из порочного круга размышлений и успокоил.
        - В последнее время ты так мало говоришь, но почему-то одно твое слово вернуло меня в равновесие. Это тоже одна из каких-то техник ниндзя?
        - Нет… - моя будущая жена опустила голову, но спадающая челка не могла закрыть полностью красное лицо. - Нет…
        - Эй, не стоит так смущаться. Пойдем, перекусим.
        Алиса что-то согласно пискнула, и мы отправились вниз. По дороге встретился Локус. Парень кивнул и пошел рядом. За весь путь к ресторану внизу он не произнес ни слова. Что-то мы услышали лишь, когда он делал заказ, а после так же в тишине начали есть. Что удивительно, у Локуса эта беззвучность получалась на удивление органичной. Я сам ощущал себя несколько неловко, а он будто выполнял некий ритуал… строго следовал регламенту званого обеда… или вроде того.
        Моя невеста и вовсе отличилась, стоит отвести от нее взгляд, она пропадает. Из разума стирается ее присутствие. Какое-то время я был уверен, что нас за столом всего двое - я и Локус. Уже после перехода к чаю мысль о странностях моей невесты и товарища по игре стала оформляться в некое осознание. Они сильно отличались от привычных людей и если с Алисой все ясно, то Локус остается некоторой загадкой.
        - Позвольте вам помешать, - заявил парень с приклеенной улыбкой, пододвигая стул.
        - Теттири, - в голосе Локуса скользнуло недовольство.
        - Я тоже рад тебя видеть. Уверяю, я воспользовался полученной от тебя информацией с максимальной пользой, - он сделал паузу и продолжил, - для всех сторон. Именно поэтому я сейчас здесь. Мне кое-что нужно, определенная услуга от вашей группы-труппы. И я готов щедро заплатить за это информацией.
        - Значит, это ты вызнавал у Локуса информацию о наших навыках в игре, - откровенно говоря, чего-то интересного я от этого разговора не ждал. - Ну, давай… излагай.
        - Я хочу, чтобы вы победили в главном квесте бета-теста и разрешили мне получить награду вместе с вами. В случае, если преуспеете, конечно. Если нет, то будем считать, что я просто заплатил зря.
        - Награды будут раздаваться в зависимости от личного вклада. Ты же не думаешь, что мы сможем обмануть программ-арбитр?
        - Нет, - еще шире улыбнулся Теттири, словно ожидал моего вопроса, - этого не потребуется. Достаточно будет и того, что кто-то уступит свое место во время встречи с самым важным человеком для «Десятки» - ее создателем. Тем, кто сможет отличиться на фоне остальных, предоставят шанс отправиться с ним на встречу и… возможно удастся получить некоторую особую награду за пределами логики и баланса игрового мира. Этот таинственный человек - единственный, кто может повлиять на программу арбитр и весь игровой мир. Многие хотят с ним встретиться. Некоторые настолько, что готовы подсылать шпионов. То, что встреться с ним смогут только лидеры по очкам за квест в бета-тесте - секрет. Естественно, что заинтересованные лица тут же узнали об этом.
        - И откуда ты…
        - Они наняли темных, - перебил меня Теттири.
        После этих слов Локус потерял свою невозмутимость, да и я сам, признаться, несколько вздрогнул.
        - Кто это такие? - теперь вздрогнул торговец информацией. Видимо, он тоже в какой-то момент перестал замечать присутствие Алисы.
        - Темные геймеры, - начал я пояснять своей невесте, - это такие люди, которые профессионально занимаются… всякими вещами. Говорят, что однажды все началось с игр. Они занимались различными вещами за деньги. От безобидного сбора обычных ингредиентов в игровых мирах и вплоть до внедрения в различные группы и гильдии с целю их последующего предательства. Не знаю, когда именно, но однажды от фразы «темные геймеры» осталось просто «темные». Сегодня их воспринимают как наемников, которые готовы на что угодно ради денег. Большинство не готовы нарушать закон, однако некоторые из них не гнушаются грабежами и убийствами. Главный критерий для подобных типов - сумма оплаты, а все остальное не имеет большого значения. Такие получили титул «темнейшие». Достоверно известно лишь одно - они никогда не нарушат контракт до его завершения, однако даже спустя секунду с момента прекращения делового соглашения им уже нельзя доверять.
        - Ты знаком с такими людьми? - на лице Алисы появилось сложное выражение.
        - Уверен, что у Байта таких знакомых нет, - вставил слово Теттири, - иначе бы он знал, что темные появились не в играх.
        - Что ты хочешь этим сказать?
        - Хочешь получить эти сведения в оплату нашего соглашения? - ответил мне встречным вопросом парень.
        - Темные, - неожиданно подал голос Локус, - также как и обычные геймеры, проявились в разных сферах деятельности после широкого распространения геймификации. Внедрение игровых механик в сегменты, которые не относятся к играм, позволило получить весьма впечатляющие результаты. Повышение эффективности было столь манящим, что геймификация превратилась в еще одну норму жизни. Она была везде: подготовительные дошкольные заведения, армия, крупные корпорации, обучение, профессиональная деятельность и даже работа с налогоплательщиками со стороны госорганов… Все очень радовались и спешили использовать плюсы геймификации, поэтому побочный эффект заметили слишком поздно. Феномен гена геймера - так это назвали. Сегодня это закрытая информация, но многие смогли получить доступ к сведениям об ФГГ и сохранить их. Геймификация мыслительных процессов стала довольно неприятным моментом, поскольку породила более упорных, умных, успешных людей, обладающих весьма странной целью в жизни. Все, чего они хотели - получить достижение. Самые безобидные проявления стали коллекционированием редкостей, самые опасные - полной
подменой моральных ценностей. Полностью непрогнозируемое и оттого опасное. Общество грозило развалиться на части. В открытую об этом заявлять не стали, но таких людей, которые восприняли геймификацию слишком близко к сердцу стали называть «геймерами». К компьютерным играм это в большинстве своем отношения не имело, как и к азартным.
        - А ты довольно много знаешь, - скривился Теттири.
        - Моей семье приходилось разбираться с появившимися среди наших слуг «дикими геймерами», - Локус говорил ровно, но кажется все же волнуется, иначе с чего бы ему упоминать слуг? Речь ведь идет о работниках? Но что более важно…
        - Дикими?
        - Да. Те, кто известен как геймеры сегодня, способны в полной мере себя контролировать. Они не показывают странных способностей, тогда как о диких болтали много всякого. Якобы у них были некие сверхспособности, - Локус пожал плечами. - Строились теории о том, что из-за изменения модели мышления корректировалась работа мозга и люди могли показать больше возможностей, заложенных в наши тела природой. Вот только платой за это стал рассудок. Кто-то даже приводил древние свидетельства о том, что века назад безумцев закрывали в специальных заведениях и с некоторыми приходилось справляться только группой. Якобы они демонстрировали силу, несвойственную своей комплекции. Я не знаю, насколько это соответствует действительности, но это породило миф о «сильнейших».
        - Си-сильнейших?!!! - Алиса резко подалась вперед, хлопнув ладонями по столу. - Подробнее, пожалуйста! Расскажи подробнее!
        - Тише, - занервничал Теттири, - не стоит привлекать ненужного внимания.
        - Не волнуйся, остальные меня не услышали.
        - Они просто не показывают вида… - начал было парень, но его прервал громкий крик Алисы. Никто вокруг на это не отреагировал. Все продолжали есть и общаться будто бы ничего не произошло. - Быть не может. Ты…?
        - Продолжай! - Алиса требовательно уставилась на растерявшегося Локуса.
        - Л-ладно, - синеволосый сделал несколько глубоких вдохов и продолжил. - Сильнейшие. Кто-то выпустил этот слух. Якобы есть люди, которые полностью пробудили загадочный ген и их способности на порядки превышают те крохи, которые получили обычные геймеры. Слухов много, но если верить большинству из них, то сильнейших уже глупо считать людьми. Они похожи на небожителей… Описывать их можно одним словом - непостижимые. Была и еще одна общая черта - равнодушие. Никаких фактических доказательств существования сильнейших нет, поэтому все воспринимают это как обычный миф.
        - Не, все, - опроверг слова Локуса Теттири. С его лица медленно сползла фальшивая улыбка. - Байт Зерован, ты ведь один из них, верно? Один из сильнейших? Вот почему, я уверен, что у твоей группы есть высокий шанс на победу.
        - Довольно неожиданное заявление. Как ты пришел к такому выводу? - этот день стал для меня просто кладезем новой информации.
        - Во-первых, Дитя Кода не может быть обычным человеком. Если уж на то пошло, то современные геймеры, люди с лучшими рефлексами, памятью, обучаемостью, о которых известно широкой публике - потомки тех первых, «диких» homo ludens. Наиболее популярная теория указывает, что изменение их работы мозга сильно повлияло на метаболизм и некоторые последствия это имело и для потомков. Детям, родители которых жили в период масштабной геймификации, намного легче частично активировать ген геймера. Восемь единиц и Восемь нулей - абсолютные гении мира игр. Большинство уверены, что они оба сильнейшие. Их ребенок обязан оказаться особенным. А во-вторых… я - мистик и с момента нашей последней встречи ты чересчур сильно изменился, Байт Зерован. Кто бы мог подумать, что я встречу двух сильнейших в одном пансионе?
        - Двух? - вместо ответа Теттири вновь показал фальшивую улыбку. - Нет, я не намерен вступать с тобой в соглашение.
        - Ладно… я этого не хотел, но придется выложить свой козырь. Тебе известно о такой девушке как Миления? - не услышав моего ответа, он удовлетворенно покивал головой. - Так я и думал. Она наследница твоих родителей. Иными словами, ты не получишь от них ничего. Разве тебе не хочется узнать больше об их предательстве?
        - Ты несешь какую-то чушь. Я никогда не претендовал на собственность своих предков. Тебе хоть раз приходилось отрабатывать еду?
        - Чт… что? - Теттири выглядел растерянным. - Хочешь сказать, твоя жизнь была настолько плохой?
        - Кто сказал, что она была плохой? Ты, что идиот? - серьезно. Этот парень злит меня. Он смеет плохо говорить о моих родителях-задротах, о людях которые вырастили меня, окружили заботой; показали множество разных игр; сообщили, что играя можно зарабатывать; показали, как и затем… стали брать с меня часами гринда за любой чих; одевали в подгузник, хотя я уже вырос; давали заведомо провальные советы, основанные на какой-нибудь глупой игре, из-за чего не раз приходилось краснеть; отказались отправлять мои документы в выбранный мной ВУЗ и оплачивать обучение; заслали на гребаный бета-тест во время которого я чуть не умер, если верить старикану… Донат побери! Как именно светлы образ моих родителей трансформировался в демонические облики тиранов? Донат, донат, донат!!! Как ни посмотри, они ужасные люди!
        - Так! - я навис над Теттири. - Ты покажешь мне все, что тебе удалось нарыть на моих предков! Но даже не вздумай говорить о них плохо!
        - Договорились! Тогда увидимся через два дня! Как раз решишь, кого из вашей группы оставить без награды в случае чего.
        После этих слов поганец быстро сбежал, а я устало упал обратно на стул.
        - Байт. Сильнейшие и правда существуют?
        - Не знаю Локус, но кое-что странное со мной действительно произошло.
        - Мой парень - сильнейший! - безапелляционно заявила Алиса. - И любой, кто в этом сомневается может бросить ему вызов тут или в игре. Именно наша группа выполнит главный квест. Мы - «Опережающие». Лучшие из лучших.
        - Ага… - ответил я на автомате, рассматривая потолок. Только спустя несколько секунд мне удалось понять, что атмосфера вокруг как-то изменилась. Было тихо, но… Именно. Слишком тихо. Я опустил взгляд и заметил больше двух десятков пар глаз, нацеленных на наш столик. Никто больше не ел.
        - Ты! - в дальнем углу зала вскочил мужчина с неухоженной бородой. - Байт Зерован, неужели тебе еще мало?! Ты действительно считаешь, что тебе все позволено?
        - Арсагрус прав, - раздалось со стороны. - С этим нужно что-то делать. Мы больше не можем позволить так к себе относиться.
        - И что ты предлагаешь? - ответил кто-то со стороны. - Фиалочка распустил группу. Он больше не занимается с нами.
        - Но мы неплохо подняли статы и дальше сможем продолжить самостоятельно. Что мешаем нам взять этот первый приз?
        - Это верно, но… если бы нам просто повезло чуть больше, - после этой реплики дискуссия на миг прекратилась, а после один за другим отдыхающие игроки стали поворачиваться к Арсагрусу.
        - Нам нужно вытянуть счастливый билет, да? Он ведь не присоединился к Фиалочке. И потом еще как-то смог от него сбежать. Выходит, он круче него?
        Вокруг начали шептаться и вспоминая игровые моменты, а затем торжественно переглянулись и направились к известному геймеру-лучнику.
        - Это вызов, Байт Зерован! - громко заявил Арсагрус. - Если мы станем обладателями первой награды бета-теста, то ты публично признаешь ошибочность своих пренебрежительность слов о нас! И сказанных сейчас, и произнесенных в самый первый день!
        - Но я ничего такого не говорил ни сегодня, ни тогда.
        - А, ведь верно, - пробормотал кто-то из толпы, после чего их боевой настрой поутих.
        - Это ведь моя невеста посчитала вас мусором, людьми третьего сорта и так далее по списку.
        - Эй! Это обидно!
        - Точно! Пусть заткнется! Так ведь хорошо все начиналось… мы наконец-то нашли повод объединиться.
        - Ты болван! Не говори этого вслух, иначе окончательно испортишь момент.
        - Верно! Плевать на эти отмазки. Байт Зерован - наш враг и соперник в главном состязании! Пока он ест, мы качаемся! Ха-ха-ха-ха-ха! Вот так! И кто тут теперь опережает остальных, а?
        - Вообще-то, - сказал я поднимаясь. - мы уже закончили есть. В отличие от вас.
        - Блииин! Он прав! Быстрее доедайте!
        Участники тестирования подбежали к столам. Стук столовых приборов оказался столь частым, что напоминал дробь дождя по крыше.
        - Эй! Он уходит! Остановите его! Стой! Дитя Кода, не уходи! Подожди, пока мы доедим! Так ведь нечестно!
        - Заткнись и жуй! Из-за тебя мы теперь выглядим совсем жалкими!
        Они продолжали обмениваться репликами, а мы втроем уже поднимались к своим номерам.
        - Алиса, почему в этот раз они тебя услышали?
        - Я просто хотела приободрить тебя.
        - Разве твой дед не говорил, что чрезмерный азарт может убить меня?
        - Ага, - Алиса кивнула, - но еще он как-то сказал, что миг счастья стоит сотни лет серой жизни. И если что-то может сделать тебя счастливым, то не сомневайся - или вперед как мотылек на пламя, даже если это будет твоим концом. Я хочу… видеть тебя счастливым, снова смотреть на то как ты ловко, хоть и самодовольно, справляешься с проблемами в игре и здесь. И не хочу видеть, как ты смотришь в никуда с таким лицом, будто тебя и нет здесь вовсе.
        - Я тоже. Можешь рассчитывать на мою помощь, - Локус на мгновение запнулся, а после добавил слово, которое я совсем не ожидал от него услышать, - гильдмастер.
        Он уходил с гордо поднятой головой и широко расправленными плечами. Алиса смазанной прикоснулась гудами к моей щеке и покраснев убежал прочь. А я стоял и наконец-то видел свой ответ… Я столько мучился не зная, как сохранить свой интерес к жизни, к удовольствиям, если азарт поглотит меня и заставит войти в то опасное состояние. Ответ оказался прост и звучал в моем сердце все отчетливее.
        В моем номере меня встречали врач, объяснявший мне все о пробуждение гена геймера и медсестра.
        - Мы подключим тебя к капсуле в режиме «мояши». Потребуется несколько времени на тесты, так что в игру отправишься сразу ка обвыкнешься, - я просто кивнул на сообщение доктора.
        Костюм показался привычной, хотя и несколько поднадоевшей одеждой. Капсула встретила привычным интерьером, а вот дальше все пошло иначе. Крышка опустилась, а сам корпус по ощущениям отодвинулся в сторону на несколько метров. Быстро поступающий гель не принес забытья, поэтому ощущение вязкости вокруг порождало ассоциации с барахтанием в болоте.
        Стенки капсулы раздвинулись. Вместо металла и пластика меня отделяло от остального пространства комнаты стекло. Огромная стеклянная сфера была наполнена зеленым гелем, искажая зрение, но доктора и медсестру видно было достаточно хорошо.
        - Кивни, если хорошо слышишь меня, - раздался голос в голове. Я подтвердил, что связь нормальная. - Это режим частичного погружения. Перспективная разработка, и главная особенность работы капсулы в режиме мояши. Попробуй подвигаться.
        Сопротивление геля было больше, чем у воды, но в целом двигаться он не мешал.
        - Теперь подключим ограничение, подожди секунду, - медсестра тут же что-то сделала на компьютере. Доктор проверил и опять повернулся ко мне. - Сейчас стоят настройки на основе твоей игровой статистики. Попробуй показать самую большую скорость, на какую способен.
        Простой удар ладонью тут же показал, что именно изменилось. Та часть костюма, которая рассекала зеленый гель, стала похожа сияющее скопление мелких чешуек. Движение застопорилось. Повел тыльной стороной ладони, сиять стал именно этот участок на перчатке.
        - Это специальный механизм, позволяющий частично превратить гель в неньютоновскую жидкость. Очень удобно, когда нужно ограничить скорость заданными параметрами. Микроимпульсы подаются так, чтобы остановить или замедлить движение с минимальными усилиями. За счет грамотного программного расчета никакого вреда организму не наносится, торможение мягкое. Теперь попробуй пробежаться.
        Я рванул вперед и передняя поверхность костюма расцветилась зелеными переливами. Как только какая-то часть тела начинала двигаться быстрее, сияние становилось ярче. Несмотря на то, что в новом виде капсула была около трех метров диаметре, я лишь немного приблизился к краю. Гель двигался. Присмотревшись, заметил некую дрожь впереди.
        - Микролопасти нескольких тысяч винтов созданы и прозрачного сверхлегкого соединения. Крупные предметы из него создать пока нельзя, но для таких мелочей он подходит идеально. Они находятся по всему периметру сферы, что позволяет создавать сложные течения. Тактильный ощущения будут передаваться непосредственно в мозг, так что их несовершенство в этом случае не играет большой роли. Внимание, сейчас мы активируем режим превозмогания.
        Доктор ткнул пальцем в дисплей и бежать стало в разы легче. Я словно летел вперед, почти без усилий. Теперь костюм светился на обратной стороне. Остановился и свечение пропало. Подвигал рукой. При ударе тыльной стороной кисти, зеленые чешуйки засветились на ладони. Вот оно как… Чешуйки превратились в некий аналог двигателя в гелевой среде.
        - Игра в режиме мояши создает нагрузку на тело, но главное - открывает возможность получения уровня мастерства в том или ином навыке. Это ограничивается исключительно теми приемами, которые можно использовать в реальности. В порядке рекламы добавлю, что со временем вариация этого режима будет использоваться для отработки различных навыков прямо внутри игры. Отличная тренировка для спортсменов и метод реабилитации для восстановления моторики тела, в том числе и мелкой. Как ты понимаешь с игровыми магическими приемами развитие мастерства не пройдет, поэтому физические параметры персонажа будут тренироваться быстрее, если использовать режим мояши. На этом все. Приятной игры и не забывай отписываться о найденных ошибках.

* * *
        «Десятка» встретила гомоном людей, которые что-от бурно обсуждали. Поток людей стремился к городской стене, которую использовали как трибуну. Снаружи велся бой. Уже знакомая мне маг стояла в окружении пылающих синим пламенем товарищей из группы семнадцать противостояла нескольким десяткам неизвестных личностей, которые точно не принадлежали к нашей группе. Из ее рук вылетали небольшие сферы синего цвета, не наносившие видимого вреда. Игрок из ее команды, тот самый - с забинтованными руками - носился по вражеским рядам и безумно хохотал, он оставлял царапины на руках, лицах, шеях и других частях тела противников. Всюду, где был открытый участок кожи, оставалась отметина.
        - Сейчас! - на его крик отреагировала девчонка-маг. Вокруг нее выросла полупрозрачная башня в три этажа. Огонь поглотил ее союзников и вошел в вершину призрачного строения, опустился вниз, стал густым синим потоком. От рук девчонки он направился прямиком в тело парня с кинжалом. - Горите!
        Каждая царапина на скоплении игроков засветилась оранжевым, а затем вспыхнула, выпуская длинные языки пламени. Некоторые начали падать, обращаться желтыми вспышками. Воскресшие стали появляться позади нас, в храме, но возвращаться к своим войскам не спешили.
        - Отлично! Я тебя нашла, - рядом появилась Карлайла. - Идем со мной.
        - Что происходит?
        - Пришла группа из «Альянса Лозорубов», сейчас они пытаются выяснить кто должен взять контроль над этим городом.
        - То есть нас просто вычеркнули из претендентов.
        - Нет, - усмехнулась Карлайла. - Мы сразимся с победителем. По крайней мере так планировалось изначально. Если все выгорит, то мы скоро вывесим свой штандарт на воротах без необходимости сражаться. Здесь пробегал шустрый паренек под ником Теттири - он из нашей группы - рассказал кое-что в качестве некоего бонуса к вашему с ним соглашению. Как оказалось, в каждом из крупных городов есть свое уникальное подземелье. Чем выше ранг, тем более мощные враги встречаются.
        - И пройдя его мы сможем получить под свою руку город? - уточнил я, пока Карлайла прокладывала путь по закоулкам.
        - Именно! Легенда завязана на дефицит благородных семейств в королевствах, из-за которого монархи разрешили брать территории под свою руку на правах сильного. В течение десяти дней с момента подчинения города, атаковать его нельзя.
        - Дефицит благородных семейств? Это не похоже на добрый шаг. Скорее, я бы поверил, что так пытаются заставить крупные силы поубивать друг друга, чтобы они не создавали угрозы. Но тут есть проблема…
        - Верно. Это мы - игроки, которые не умирают и не теряют уровни при воскрешении. Впрочем, сейчас только бета-тестирование, поэтому возможно систему штрафов специально отключили. В любом случае, нам такая ситуация на руку. Каждое подземелье при первом прохождении показывает уникальный сценарий, итогом которого станет преображение данжа - трансформация в нечто уникальное. Это возможность оставить свой след в истории мира «Десятки». И мы готовы ею воспользоваться. Единственная причина, почему подземелье до сих пор осталось непокоренным…
        - Квартал Ягон?
        - От тебя ничего не скроешь, - рассмеялась Карлайла. - Мы уже почти на месте.
        Мы стояли у черного входа роскошного особняка. Женщина толкнула дверь и сразу свернула к скрытому в листве сараю. В нем оказалась куча разного хлама и открытый люк в подвал. Внизу все освещали подобия факелов - в держателях находились светящиеся камни. Весь состав труппы «Опережающие», кроме Тавура. Все смотрели с довольными лицами, но Алиса просто сияла. Следующий шаг - долг лидера группы.
        - Вперед! Покорим это подземелье!
        - Даа! - подняла кулак вверх Алиса и начала растерянно смотреть на остальных участников группы. Никто кроме нее не проявил энтузиазма, все так и продолжали пристально смотреть в мою сторону.
        - Что-то нет так?
        - Хватит придуриваться, Байт. Ты получил что-то от столпа этого мира в качестве замены навыку божественного уровня. Поскольку он само воплощение Баланса, это не может быть чем-то простым! - глаза Осрога сверкнули предвкушением.
        - Ну… ладно, сейчас посмотрим, - я открыл список изменений, который намеренно игнорировал до этого самого момента. Обнаружив нужное место в системных сообщениях, начал читать в слух.
        В целях соблюдения баланса в игровом мире навык тринадцатого уровня «ПОПРОШАЙНИЧЕСТВО» был заблокирован до момента достижения соответствующего уровня в магии. В целях компенсации всех, понесенных игроком неудобств, по решению Баланса Вам стал доступен универсальный навык «Балансир удачи» (1 уровень). При активации он способен накапливать очки везения либо невезения и высвобождать по желанию пользователя. Предел накопления зависит от уровня развития навыка. Текущий предел накопления - капля истинного золота либо песчинка красной пыли[1]. Выбрать тип накопления можно в настройке навыка.
        [Пояснение] - Универсальным навыком обозначается способность, которую можно применять как в любой сфере игрового взаимодействия (боевое, производственное, репутационное и др.)
        Дополнительная награда!
        За не противодействие решению Баланса и философское отношение к факту нарушения вашего права на награду со стороны высших сил Вам открыт ПРИНЦИП ТАЙЦЗИ (нулевой уровень). Развивая эту ветвь школы Философия Вы сможете обучаться большему количеству навыков, совершенствовать существующие способности и создавать новые (ВАЖНО! СПОСОБНО УВЕЛИЧИТЬ ПАРАМЕТР МАСТЕРСТВА. ПОВЫШАЕТ КОЭФФИЦИЕНТ ЭФФЕКТИВНОСТИ ДЕЙСТВИЯ В ЗАВИСИМОСТИ ОТ МЕТОДА ПРИЛОЖЕНИЯ ПРИНЦИПА).
        - Это очень щедрый подарок… - протянул Острог. - Этот парень точно хотел сделать тебя слабее?
        - Тц, - Шё тряхнул волосами, - этот Баланс, кажется, мстительный тип. Ему не понравились действия админов, и он теперь им так ответил?
        - О чем вы?
        - Понимаешь, Алиса… Сама по себе награда не сильно впечатляет, а вот то, сколько это послание дает информации - действительно важно. Теперь мы знаем, что существует параметр удачи, он может колебаться и на его значение можно оказать воздействие. Философские причуды нашли отклик в боевых искусствах, - моя невеста начала энергично кивать, - однако в играх подобные вещи не используются. Если здесь мы сможем развивать такие навыки за счет своего понимания их работы, это в корне меняет расстановку сил. Те, кто уже обладает нужными знаниями, смогут получить огромные преимущества на начальном этапе игры. В каком-то смысле, это полностью разрушает баланс в рядах новичков, но ведь награду дал этот столп. Он не может привести к нарушению равновесия. Что это значит?
        - Что?
        - Кто-то уже на «законных основаниях» получил слишком большую мощь в свои руки и нашу группу этот столп собирается использовать как противовес. Второй вывод - получить подобные знания можно на наших уровнях, что приводит нас к необходимости расширить область экспериментов по самостоятельному открытию новых способностей. И третий вывод… эти столпы очеловечены насколько это возможно. Таким образом, они могут подходить к соблюдению своих обязанностей различными способами. Понимаешь?
        - Людей проще кон… - Алиса вдруг закрыла себе ладонями рот. А я усмехнулся.
        - Все верно. Людей проще контролировать, чем обычные программы. Ими можно манипулировать, если понять их характер, желания, стремления, чувства… или их подобия. Теперь нам нужно получить больше информации об остальных девяти столпах. Я подозреваю, что программа-арбитр может быть одним или точнее одной из них. Эх… как еще много предстоит узнать.
        - Байт, - Шё говорил серьезно, отчего так и хотелось назвать его Локусом, - ты стал выглядеть лучше. Что-то хорошее случилось, пока ты входил в игру?
        - Ага я заключил соглашение с самим собой.
        - Ты не про договор с Теттири, - уточнил Иммомуши.
        - Нет-нет, тут иное, - я помахал рукой прекращая дальнейшие расспросы. - Не спрашивай. Нам ведь пора уже начать прохождение подземелья.
        Это состояние сверхпонимания, скуки тринадцатого ранга, я посчитал это разумом бога. Чем именно занимаются такие существа? В мифах они страдают всякой ерундой и… играют с судьбами людей. Я решил - эти десять товарищей по игре станут великими. Я сделаю их таковыми, проведу к самому пику возможностей не только тут, но и в реальном мире. Это будет наше величайшее путешествие, истинное приключение, наполненное схватками, весельем, грустными и радостными моментами. Я не могу радоваться своим достижениям? Тогда почему бы не порадоваться мигам триумфа моих друзей?
        - Ку-ку-ку-ку-кфу-фу-хву-ха-ха-ха-ха-ха!!! - мои товарищи замерли, а пот моему телу пробежала дрожь.
        - Это что, - пробормотал Иммомуши, - был знаменитый тройной смех[2]?
        - А? - я сделал лицо полное непонимания. - Тройной смех, нет-нет-нет. Это абсолютно точно был не он.
        - Ладно, - сказал кто-то. С удивлением понял, что это был Первет. Без этих его визгливо-натужных ноток и кривляния лица он выглядит… нормально! Неужели, он специально так себя вел, чтобы прокачивать ару мерзости? - Что?
        Ну вот… знакомый Первет вернулся.
        - Тут кто-то кроме нас может появиться?
        - Нет, Тавур уже в подземелье, поэтому вход для любого, кроме нашей труппы закрыт, - пояснила Карлайла.
        - Спасибо.
        Мы осторожно пошли дальше, а я быстро набросал претензию программе-арбитру на сообщение о получении ауры темного владыки.
        «Уважаемая и беспристрастная, прекрасная в своей объективности леди Арбитр. Требую убрать из названия новой ауры слово «темного», поскольку… пути мои, как владельца заклятия тринадцатого ранга, неисповедимы.
        P.S.: Поскольку аура может открыться только при воздействии на десятерых, а моих товарищей рядом всего девять и подземелье закрыто законами мира… личность десятого можно получить путем простого перебора. Из знакомых мне сущностей лишь двое подходят под эту категорию. Не думаю, что арбитр станет заниматься столь постыдными вещами, поэтому передай этому засранцу Балансу, что подглядывать нехорошо»
        - Ах ты! - раздался голос в пустоте, лишенный какой бы то ни было высокопарности.
        - Что это было? - резко спросил Острог.
        - Не обращай внимания. Просто обычный почти всемогущий сталкер.
        - Ты нам все расскажешь, - весомо добавил Шё.
        - После прохождения подземелья. К тому же могли и сами догадаться.
        - Вот именно, - поддакнула Карлайла. - Все ведь просто, так что заткнитесь и двигайтесь вперед!
        Перед лицом выскочило новое сообщение об удовлетворении моего требования и смены названия ауры. Я закрыл его, стараясь не слишком сильно улыбаться от вида слов, второй системки:
        «Вам предложено задание мирового класса!
        Найдите…»
        [1] Красная пыль - образное понятие из даосизма и буддизма, обозначающее «смертные страсти». В разрезе славянской культуры смысловым аналогом является выражение «суета будней», именно о таких вещах говорят «все тлен»
        [2] Тройной смех - три разных фонетически проявления смеха подряд - один из признаков злодейского архетипа в японской культуре.
        Глава 4 Подземелье
        «Вам предложено задание мирового класса!
        Найдите сферу бытия опор этого мира. Встретьтесь с каждым из столпов и заставьте признать себя как достойного.
        Награда:
        Получение титула!$#*????
        Прогресс: 0 из 10»
        Именно такое сообщение я увидел после того, как программа-арбитр приняла мою претензию. Я пока не говорил о нем товарищам. Сейчас это задание никак не выполнить, а отвлекать их от прохождения подземелья совсем не хочется. Мы шли по пещере, беспорядочно торчащие из ее стен камни могли бы внести сумятицу, но здесь было слишком светло. Не было какого-то конкретного источника света, он мягко рассеивался, словно где-то чуть ниже потолка висели невидимые лампы.
        - О чем задумался? - спросил Шё.
        - Странное ощущение от освещения. Ты никогда не думал о феномене невидимости? Представь, что над нами некие невидимые лампы. Они светятся, но взглядом их не ухватить. Тем не менее рассеянный свет, отраженный от других объектов, уже не попадает под магию невидимости, потому мы его прекрасно воспринимаем.
        - То есть тебя совершенно не беспокоит, что мы прошли три участка по десять метров, разделенные поворотами, но так и не встретили никаких монстров?
        - Хм… Знаешь, о чем я еще подумал? У тебя нет лица, один лишь туман вместо него, но по жестам рук, интонациям, резкому наклону головы, от которого твоя синяя грива так сильно встряхнулась, я четко понимаю насколько сильно ты раздражен.
        - Это тут при чем?
        - При том, что монстры сидят вверху - на потолке. Они невидимы, если тебе нужно это разжевывать. Уверен, они довольно сильные, но по какой-то причине не нападают. Возможно, они спят или на самом деле слабые. Еще одним вариантом может быть то, что они представляют собой бонусную награду или напротив - жестокую кару для тех, кто пытается покорить подземелье… Сейчас мне нужно получить больше информации, поэтому стоит дойти до места, где они исчезнут.
        - Вариант с просто освещением подземелья ты не рассматриваешь? - включился в беседу Острог.
        - Может быть и так, - покивал я, - только зачем разработчикам такое делать? Просто свет из ниоткуда выглядит, глупая экономия ресурсов. Светящиеся грибы или мох, факелы, магические кристаллы и множество самых иных вариантов. Игра должна завлекать…
        - Пфф! Думаешь, кто-то станет тратиться на спецэффекты для мелких уровней? - поинтересовался Шё.
        - Не думаю, что игра будет настолько дешева, чтобы игнорировать интересы клиентов на низких уровнях. Чем привлекательнее все будет сейчас, тем больший ажиотаж это вызовет уже после того, как тестеры начнут делиться впечатлениями.
        После очередного искривления подземного хода стал виден зал, по краям которого стояли клетки с разными существами. Под потолком висели зеленоватые лозы, оплетающие кристаллы неправильных форм и разных размеров. От каждого исходило яркое белое свечение. Входить в него никто не спешил.
        - Камни, - констатировала Карлайла.
        - Камни, - покивал Острог. - Байт, ты что-то знаешь о невидимых светильниках?
        - Ничего, просто мысль в голову пришла. Алиса, не могла бы ты проверить, что там светит на потолке?
        - Сейчас, - она легко оттолкнулась от пола, пробежала по стене, как по лестнице, и схватилась за несколько выступов.
        - Вот там, - указал ей на место, на потолке.
        - Что там? - поинтересовался Шё.
        - Если присмотреться, что видно, что тени от каменных выступов множатся и неоднородны по черное, как будто их освещают с нескольких сторон. Из-за того, что источников света много тени очень маленькие - не присматриваясь заметить крайне сложно. Исходя из линий теней, там должен быть источник света. После отражения от стен и потолка он сильно рассеивается, но определить источники все же можно. К тому же здесь это намного легче из-за освещения, падающего из зала. Оно менее яркое, чем те штуки, что прилеплены на потолок здесь.
        - И ты присмотрелся?
        - Видишь ли, Шё, я люблю всякие бонусы и сюрпризы. Разве тебе не встречались тайники в различных пещерах? Нажимаешь на выступ и открывается тайная дверь.
        - Не думаю, что тут появится подобное, - Карлайла отрицательно покачала головой. - По крайней мере, не в самом начале.
        - Думаю, эти невидимые штуки сойдут за бонус, - на слова Иммомуши женщина пожала плечами.
        Алиса спрыгнула и ее руки пошли точно в то место, где должен был находиться «светильник», но схватили лишь пустоту.
        - Не получилось, - нахмурилась моя будущая жена.
        - Попробуй еще раз, - она кивнул и вновь легко забралась по стене под потолок. - Подожди. Прежде, чем прыгать стань невидимой.
        - А? - не поняла Алиса.
        - Школа Великого переменчивого потока. Покажи свое умение сливаться с окружением и на всякий случай закрой глаза.
        Это лицо… сосредоточенное и несколько наивное. Она не задала ни одного вопроса о том, зачем это делать, не усомнилась ни на секунду.
        - Она исчезла! У нее что класс вора? - Острог требовательно схватил мою руку.
        - Это техника ее школы оттуда - из реальности.
        - Подобное возможно?
        - Что такое, Иммомуши? Я слышу интерес в твоем голосе?
        - Я занимался боевыми искусствами одно время, но затем бросил из-за, - он на миг запнулся, - травмы.
        Мне хотелось узнать больше, но в этот миг раздался противный писк-визг, по глазам ударил невыносимо яркий свет. Переход в астрал прошел легко, а сияние поблекло. Сквозь тьму виднелись товарищи и Алиса, оседлавшая огромное насекомоподобное существо. По форме оно походило на богомола длиной больше полуметра, нижняя треть туловища - сияющий кристалл, выглядящий сквозь астрал белым мерцающим пятном с черными прожилками граней. Маленькие лапы с тонкими когтями напоминали собачьи.
        Алиса, не открывая глаз, ударила по зеленой голове. Крик твари оборвался, жвалы начали дергаться, вызывая необъяснимое отвращение, сродни тому, которое чувствуешь глядя на выражение лица Первета. Будто, перед тобой нечто противоестественное, чему не место в этом мире. Алиса нанесла еще один удар, лапы яростно заскребли по каменному полу, но после третьей встречи с кулаком моей будущей жены все прекратилось. Кристалл перестал мигать. Вне астрала камень на теле твари светил уже не так интенсивно, хоть и был ярче тех, что висели на лианах впереди.
        - Тавур ничего не говорил об этом?
        - Ему нельзя выходить из игры до полного прохождения подземелья, - пояснила Карлайла, слепо водя руками по сторонам.
        - Я закрылся рукой, но это не помогло, - проворчал Острог.
        - Мог просто отвернуться, как это сделал я, - хвастливо заявил Первет. Он с интересом осматривал неведомую тварь, но приближаться к ней не спешил.
        - Я не привык показывать противнику спину, - вздохнул Иммомуши, - но тут ты прав.
        Родрик справился со слепотой, натянув на себя лицо Локуса. Моргнул пару раз и попытался срезать морду неведомой твари. Затея не удалась, но мастер масок лишь пожал плечами с философским выражением лица.
        - Эй, ты! Я ведь говорил не напяливать мое лицо! - Родрик послушно спрятал лицо товарища куда то под одежду.
        Когда все снова смогли видеть, мы обследовали тварь.
        - Какой у этого уровень? - Карлайла кивнула в сторону светлячка-мутанта.
        - Понятия не имею, - Верлад задумчиво потирал подбородок, - класс позволяет мне видеть уровень животных. Система, очевидно, не считает это животным. Или это ограничение подземелья.
        - Убьем их? - Острог воинственно ударил кулаком по ладони.
        - Нет, нужно идти дальше. Возможно, нам еще придется возвращаться сюда, чтобы ослепить врагов или собрать светильники для прохождения темных мест подземелья. Уверен, что те лианы опасны, а попытка снять с них кристаллы - опасная авантюра.
        - Не лучше ли сразу набрать?
        - Нет, Острог. Свет может стать и проблемой. Нельзя принимать такие решения наобум. Этот все же возьмем, но у меня нет желания опять слушать такой мерзкий визг, - судя по лицам, остальные тоже не стремились заводить знакомство с родственниками этого «не животного».
        Мы прошли в пещерный зал осторожно, небольшими шагами, готовые среагировать на любую угрозу. Клетки у стен казались подозрительными, отвлекали, поэтому на уменьшение нашего числа я среагировал не сразу.
        - Хааа… - громкий выдох вырвался сам собой. - Такого я действительно не ожидал.
        - Куда делись остальные?
        - Понятия не имею, Верлад, но…
        - Пропали только те, у кого еще нет класса, - закончила за меня Карлайла. - Думаешь их вернут до того, как мы пройдем подземелье до конца.
        - Надеюсь, что так… Ты заметила?
        - Да, - покивала женщина, - некоторые из клеток пустые. Их количество совпадает с числом пропавших.
        - Начнем с самой ближней.
        - Почему, я чувствую себя тут лишним?
        - Успокойся, Зиккур, - виду Родрика в этот миг мог бы позавидовать даже профессиональный темный властелин. Такое злобное предвкушение на своем лице дано изобразить не каждому. - Мы, можем быть не так хороши в понимании ситуации, как эти двое, но это не значит, что мы бесполезны.
        - Я и не чувствую себя бесполезным.
        - Да-да, - мастер масок похлопал оборотня по плечу.
        - Я серьезно!
        Монстры в клетках, мимо которых мы проходили на крик Зиккура не отреагировали. Огромные рыжие волки; черепахи с панцирем, похожим на обломки скал; плоские змеи, размером с руку и другие представители игровой живности мирно спали. Клетки из ссохшихся ветвей не выглядели надежной преградой. Змеи вполне могли проскользнуть в широкие щели между кривых древесных прутьев.
        - Хотел бы я снять шкуру с этого варкаха, - вздохнул Верлад у клетки с рыжими волками, - но мы ведь не станем рисковать и будить их?
        - Верно, не станем, - я жестом подозвал его к пустой клетке. - Вместо этого мы рискнем зайти внутрь. У меня есть мерцающий шаг, так что мне и рисковать.
        Внутри клетки лежал мелкий мусор - сухие листья, клочки шерсти, ошметки древесной коры. Карлайла закрыла за мной хлипкую дверь, но ничего не случилось. Прыжки на месте и попытка пошатать клеть результата не принесли, под мусором также не нашлось никакого секретного люка.
        - Остается пробовать вариант номер два. Зиккур, заходи, - оборотень стал рядом со мной. - А теперь, превращайся.
        - Это обязательно?
        - Во всех клетках есть животные. Остается надеяться, что это сработает, потому что третий вариант предполагает разбудить кого-то из них и протащить в пустую клеть.
        - У самого маленького из тех варкахов восемнадцатый уровень, - заявил Верлад.
        - Понял, - заявил Зиккур со вздохом и сменил ипостась. Большой волк смотрел в глаза и начал громко пыхтеть, вывалив язык.
        - Ты не волк, а просто большая собака. Ладно, теперь ложись и попытайся не шевелиться, притворись спящим, - оборотень начал гоняться за собственным хвостом. - Верлад, не поможешь его успокоить?
        - Я бы хотел, чтобы он подурачился немного дольше… Лежать! - волк тут же упал на живот, а затем нехотя перекатился на бок.
        Прутья резко сжались, вдавливая нас с Зиккуром в стену. Тело инстинктивно сгруппировалось, но удара не получилось. Каменная поверхность на поверку оказалось сплетенными коричневыми лозами. Они резко разошлись в стороны, позволяя нам упасть в темную неизвестность. Сквозь смыкающиеся за нами лианы я увидел шокированное лицо Карлайлы. Она тянула вперед руку, а позади Родриг зажал ладонью рот Верлада, срезая его лицо.
        - Дона… Кха! - о удара о твердый пол воздух выбило из груди. Рядом скулил оборотень. Руками нащупал тело волка в темноте и понял, что оно все оплетено чем-то мелким и извивающимся. На секунду в голове появилась мысль, что незнание может быть благом.
        - Донат побери, - освободить Зиккура удалось, но теперь он пытался вылизать мне лицо. - Тебе срочно нужно поднимать уровень интеллекта!
        Волк не ответил. Сейчас телом руководит искусственный интеллект, остается только догадываться какой стыд Зиккур испытывает за поведение своего звериного облика.
        - Да тихо ты! Кажется, я что-то слышу. Помолчи, если не хочешь, чтобы тебе снова съели, - волк послушался. - Не знаю, кого благодарить: твой программный мозг или Его величество Случай, но надеюсь, твое благоразумие продлится достаточно долго, чтобы мы успели разобраться с этой проблемой. Впрочем, кого я обманываю… если за все отвечает пресловутый Рандом можно забыть о спокойной и скучной предсказуемости.
        Волк клацнул зубами и, кажется, стал тише дышать. «О! … тка! … ку… шаш…» - тихие отголоски эхо не давали разобрать было ли это речью или отголоски чего-то иного, но приблизительно определить откуда именно идет звук мне удалось.
        На ощупь вдоль стены идти пришлось несколько минут. Концом стал тупик из лиан. Распутывать их было сложно.
        - Зиккур, помоги мне справиться с ним, - судя по звуку волк вместо работы челюстью решил почесаться. - И на что я рассчитывал?
        Через несколько минут мучений удалось оторвать несколько лоз и звук стал громче, хотя ясности не прибавилось. За работой чувство времени отступило. Через какое-то время удалось сделать в преграде дыру с ладонь размером. На той стороне виднелись тусклые блики. Эхо стало громче. Теперь можно было точно сказать, что это искаженные звуки чьей-то речи. Как только дыру удалось расширить достаточно, чтобы немного протиснуться, волк оттер меня в сторону и пролез вперед.
        - Ну, да. Как помогать, так ты не понимаешь, а когда вперед к спасению бежать, то первый.
        Бодрый стук когтей о скалистый пол пещеры сообщил, что зверь рванул вперед. Скулеж, смешанный с рычанием - не самый положительный признак, так что я поспешил пролезть сквозь преграду и помочь оборотню. Тревога оказалось напрасной - волк прогрызал очередной слой лиан и делал это довольно успешно. Красно-рыжие лучи несколько разогнали темноту и показали яростную борьбу зверя с живой мембраной.
        - Молодец, - похвалил и почесал волка за ухом. Тот в ответ клацнул зубами у запястья. - Не нравится? Ну и ладно, я никогда не хотел себе собаку.
        Вдвоем с преградой удалось справиться быстрее, а свет вместо того, чтобы стать ярче, потускнел. Волк просунул голову в дыру и тут же высунул обратно. В тусклом свете торчащие вверх уши и выпученные глаза выглядели жутковато, но в целом волк выглядел удивленно. Я попытался посмотреть, что там, но зверь снова ее заткнул. Оборотень замер, долгих несколько секунд стоял неподвижно, а после попятился и начал трясти мордой. Помешать мне в третий раз я волку не дал.
        По другую сторону преграды находился еще один широкий зал. Краев видно не было, потому что единственным источником света были мерцающие в глазах скелета синие огни. Костлявые руки держались за клетку. Неподалеку от нее стоял Первет, подбрасывая в руке камешек.
        - Первет!
        - Байт? Где ты?
        - Левее тебя, пытаюсь прорваться через стену из лиан.
        Как бы ни был необъяснимо мерзок этот член нашей труппы, с мозгами у него было получше, чем у волка. Он быстро подбежал. Четыре руки и одна волчья пасть справились с преградой быстрее и эффективнее, хотя волк иногда кусался. На наши периодические вскрики и ругань зверь не реагировал.
        - Что это такое? - указал я на скелета, когда мы с оборотнем оказались на другой стороне.
        - Светильник! - гордо выпятил грудь Первет.
        - Интересный дизайн.
        - Еще один… - горестно вздохнул скелет. - За что мне это наказание? Я три сотни лет мучаюсь в этой глухой пустоте и когда мне, наконец, удалось встретиться с кем-то живым, оказалось, что это лишь лишенные интеллекта подобия людей, - светящиеся точки в глазницах сдвинулись в направлении Зиккура, - и оборотень.
        Скелет моргнул - заменяющие ему глаза огоньки сжались в мелкие искры и снова вспыхнули с прежней силой.
        - Вот оно! Это мой шанс! Ты ведь разумен? Разумен?! - скелет протянул костлявую руку в сторону волка и тот не преминул ее укусить. Вспыхнули искры, оборотень покатился в сторону с жалобным скулежом. - Похоже, ты еще щенок. Но ничего, я составлю тебе компанию, выращу из тебя сильного и могучего вожака, а ты поможешь мне скоротать время в этой темнице.
        Первет кинул камешком в череп скелета. Синие искры тут же превратились в языки пламени, вырвались наружу. Будь у скелета брови, сейчас он бы их лишился.
        - Видишь? - сделал эффектный жест Первет. - Модель легко настраивается.
        - Я - не светильник! Прекрати говорить эту чушь! Я маг-странник, ученый, исследователь! В былые времена великие умы со всего кон… - речь скелета оборвало новое попадание.
        - Я… - тук, ударил по черепу камешек.
        - Ты… - тук, еще один.
        - Послу… - тук, снова.
        - Это уже переходит все мыслимые границы! - в этот раз даже три попадания подряд не заставили самозваного ученого сбиться. - Зачем ты это делаешь?
        - Ты - не ученый. Ты - светильник. Ученые умные, верно?
        - Я не желаю слышать слова сомнения в своем интеллекте от неотесанного болвана, вроде тебя!
        - Ладно ответь на несколько вопросов, - Первет снова начал подбрасывать камешек одной рукой. - Это поможет нам понять ученый ты или нет.
        - Задавай, - величественно разрешил скелет. Я хотел спросить у Первета, что он пытается сделать, но он подал знак помолчать. Он явно с трудом сдерживался от смеха.
        - Что означает слово пустоголовый.
        - Глупец, идиот, недоумок, словом - любым из этих слов я хочу охарактеризовать тебя, однако прирожденная интеллигентность не дает мне этого сделать.
        - Может ли глупец, идиот и недоумок быть ученым?
        - Ты издеваешься? Конечно же, нет! Это - противоположности!
        - Эй-эй, - покачал головой Первет, - разве ученый не должен быть объективен?
        - Ученый обязан быть объективным и это - объективное мнение!
        - Точно? Может, ты просто слишком резко реагируешь?
        - Точно! Совершенно точно! Когда ты уже начнешь задавать вопросы для определения интеллекта? Например, где находится венок короля Савта? Впрочем, твоих знаний для составления вопросов подобного уровня точно не хватит, - глаза скелета снова притухли. Наверное, это то, что называется взгляд в никуда.
        - Конечно-конечно… Что ж, вот мы все и выяснили. Ты - не ученый.
        - Идиооот, - простонал скелет.
        - Не стоит быть столь самокритичным, - великодушно помахал ладонью Первет. - Просто называй себя светильником. Считай это великой честью. От светильника хотя бы есть польза в такой темноте, чего не скажешь об идиоте.
        - Общение с пустоголовыми выматывает…
        - Других скелетов я здесь не вижу, а разговоры с самим собой до добра не доводят.
        - При чем здесь скелеты?
        - Но ведь в голове у скелета пусто, а у живого человека в черепе находится мозг. Даже у оборотня он есть, - Зиккур в звериной ипостаси носился за собственным хвостом. - Наверное…
        - Мозг важен, но не является единственным вместилищем разума. Форм жизни в этом мире великое множество и не каждая из них может быть помещена в рамки, привычные для человека или оборотня. К примеру, у расы нежити, представителем коей я сейчас являюсь разум находится в ситому. Этот орган имеет приро…
        - Но ведь ты не станешь отрицать, что в твоем черепе ничего нет?
        - Не стану, но это совершенно бессмысленное сравнение, поскольку…
        - То есть ты - пустоголовый.
        - Нет!!! - глаза скелета вспыхнули сильнее прежнего, в синем пламени появились оранжевые сполохи. В пещере стало светлее. - Это метафорическое значение…
        - Но ведь ты сказал, что все точно. Уверял, что это объективное мнение.
        - Ты неверно меня понял, я имел в виду…
        - Стоит научиться признавать свои ошибки, Пустоголовый. Это лучше, чем вечно оправдываться и говорить, будто другие виновны в том, что поняли тебя ошибочно. Разум дан нам для того, чтобы делиться знаниями. И если ты не можешь это сделать, то с твоей головой что-то не так… Например, ты можешь однажды заметить, что она совершенно пуста, а сам ты пустоголовый… - пламя в глазницах скелета становилось все ярче и краснее, - безмозглый… но чрезвычайно полезный в темноте светильник.
        Скелет молчал. Первет бросил камешек, пламя дрогнуло. Еще один, скелет опустил нижнюю челюсть, но так ничего и не сказал. После этого камни полетели в череп один за другим.
        - Да сколько ты еще будешь их бросать!!! - неясно чего было больше в этом крике: ярости или истерики, но рыжий огонь вспыхнул с такой силой, что осветил все пространство внутри пещерного зала.
        - Вееечность, - протянул Первет. - Если хочешь можешь бросить что-нибудь в ответ. Ах, простиии, - фальшь и издевку в своем голосе он даже не пытался скрыть, - твоими костяшками ведь неудобно поднимать такие мелкие предметы. Ты мог бы бросить в меня свою голову, но на это твоего ума точно не хватит, ведь ты - БЕЗМОЗГЛЫЙ ПУСТОГОЛОВЫЙ СКЕЛЕТ!
        - Рраааа!!! - Крику нежити мог бы позавидовать любой берсерк. Впрочем, в мире «Десятки» пока нет не то, что Одина, а вообще ни одного бога.
        Первет мерзко похихикивал, что вызывало лишь новый приступ неприятия к нему, и бросал камни в скелета уже целыми горстями. Тот яростно выл, а затем начал биться о прутья клетки. Несмотря на свой ветхий вид поддаваться они не желали. Скелет попытался их грызть, но не оставил ни царапины. Первет смелся так сильно, что уже просто не мог стоять на ногах. Он перекатывался по полу пещеры, указывал пальцем на пылающего скелета, фыркал и похрюкивал, пытаясь что-то сказать, и снова заливался хриплым хохотом.
        Скелет начал бить себя ладонями по голове, чем вызвал еще более бурную реакцию со стороны Первета. Звук вышел настолько забавным, что я и сам поневоле усмехнулся. Возможно это стало последней каплей, а может свою лепту внес раздавшийся со стороны голос Карлайлы: «Что этот тупой скелет делает?». Точно одно - немертвый полностью обезумел. Он носился по клетке, бил ее ногами и руками, а затем резко замер, чтобы спустя секунду одной рукой перебить шейные позвонки, а второй запустить лишенную опоры голову в смеющегося Первета. Череп стукнулся о пол и улетел не причинив никакого вреда обидчику, но смех оборвался.
        - Первет? С ним все в порядке? - подал голос Верлад.
        - Не уверен. Как вы тут оказались?
        - Помнишь ту большую черепаху? - я кивнул и Карлайла продолжила объяснения. - Родриг снял лицо с Верлада и накинул на ее морду в клетке. Пока она оставалась в форме нашего дрессировщика, мы отволокли тело в нужную клетку. Еле успели - как только лицо отпало, нас забросило в темный коридор. К сожалению, черепаха перекрыла почти весь проход, поэтому мы и задержались. Что случилось здесь?
        - Первет издевался над скелетом. Чем больше он злился, тем сильнее горел. Такое вот развлечение.
        - Хм! Чего еще ждать от мужчины?
        - Что случилось? Моя голова… голова!
        - Не твоя… и не голова, - прохрипел Первет подползая к черепу, - а мой… светильник.
        - Знаешь… - неуверенно протянула Карлайла, глядя как наш товарищ едва не облизывает от радости черепушку с горящими глазами, - у тебя что-то с губами.
        - Это называется улыбка.
        - Думаю, она не об этом, Первет. Твои губы зеленого цвета.
        - Не может быть… Это невозможно… ты не должен существовать. Не должен! - огни в глазницах черепа сжались в маленькие, но яркие дрожащие точки. Судя по всему, он знал причину метаморфозы нашего товарища и… боялся ее.
        - Ах, это… Я только что получил класс и сменил расу.
        Первет резко повернулся к нам, его силуэт дрогнул, подобно отражению в зеркале с изъяном. Он поклонился. Одна рука держит череп, другая - элегантно прижата к груди.
        - Позвольте представиться. Отныне я представитель расы мара, а мой класс - Клоун Бездны.
        Глава 5 Мечта
        - Что может твой класс?
        На вопрос Карлайлы новоиспеченный клоун бездны пожал плечами. Его фигура снова колыхнулась, вызывая подозрения в нематериальности плоти Первета. Щелкнули зубы Зиккура, пройдя сквозь ногу представителя неизвестной для нас пока расы мара.
        - Я чувствую бездну, - на слова Первета огни в глазницах черепа мертвого мага-странника отреагировали короткой вспышкой оранжевого пламени, - она здесь всюду - за каждой стеной, и постепенно становится тоньше.
        - Можешь пробиться туда?
        - Нет! - на мой вопрос ответил не товарищ, а прижатый к его груди череп. - Этого нельзя делать! Ни в коем случае не открывайте врата Бездне!
        - Не могу, - Первет сделал вид будто не услышал предостерегающего крика своего «светильника».
        - Жаль, - проворчал Родрик, - отсюда нужно как-то выбираться.
        - Я покажу путь, - опять влез в разговор череп, - только помогите мне достать остальное тело из моего узилища.
        - Держишь нас за дураков? - всплывшее в логах сообщение о предложении задания энтузиазма не внушало. - Я и ты - маги-странники. Мне нужна информация по классу, тебе… могу предложить только прогуляться наружу. Без остального тела. И твои вещи нам бы тоже пригодились.
        - Ты не сможешь их надеть, мои вещи привязаны ко мне правом владения. Я рад, что в мире снова есть мои коллеги, поэтому буду рад поделиться знаниями. - Череп на пару секунд замолчал. - Помогите мне вернуть тело, обещаю забыть об этом прискорбном инциденте.
        - Так, где ты говоришь выход? - немертвый хотел возразить что-то еще, пришлось поднять руку в запрещающем жесте. - Я маг, а не торговец. Никаких споров.
        - Идите к лианам, - грустно ответил череп.
        По его инструкциям пришлось дергать за разные ветви, но в итоге растительная преграда разошлась в стороны. Взгляду открылись два прохода. По правому мы пришли сюда, а левый вел в темноту. Недолгая прогулка привела к новой стене из переплетенных лоз. Череп мага снова показал свою осведомленность о местной растительности. Множество мелких бессмысленных на первый взгляд действий с листами и ветвями открыли путь.
        - Алиса! - Девушка стояла рядом с проходом. Ее глаза сияли в свете отблесков огня из глазниц черепа, а лицо было совершенно спокойно. Казалось факт неожиданного исчезновения и переноса в другую местность ничуть ее не взволновал.
        - Я знала, что ты придешь за мной.
        - Они сложные противники? - не дала мне продолжить разговор Карлайла.
        В отдалении хорошо освещенной, но невзрачной пещеры виднелись низкие гуманоидные пни. Они бродили вокруг одного из разломанных на несколько частей товарища, поскрипывая ветвями-руками. Их неровно вырезанные рты открывались беззвучно. Были ли их голоса неслышны для нас? Или эти дупла изначально предназначались для атаки врагов, а не разговоров?
        - Нет, - невеста помотала головой, - их довольно просто сломать.
        - Тогда не будем терять время, - женщина покрепче ухватила свой инструмент-оружие.
        - Все, - задумчиво заявил Первет. - Бездна ушла из стен и пола.
        Уточнить, что именно это должно значить никто не успел. Подземелье задрожало и его стены обрушились в нескольких местах, открыв новые проходы. Ближайший - недалеко от нас, метрах в трех впереди. Пеньки-монстры вначале заметали по пещере, а после зарылись корнями-ногами в камень. Открытая дыра вела не в новый зал, а на своеобразный козырек над широким пространством. С небольшого уступа мы едва не свалились. К счастью, монстры игнорировали нашу группу.
        Внизу шла битва. Имомуши наносил множество ударов еще одной разновидности древесных монстров. Эти были выше парня, руки и ноги - древесные покрытые корой чурки, соединяющиеся переплетение зеленоватых побегов. Они же обеспечивали подвижность, по своему месту расположения напоминая суставы. Что именно позволяло им двигаться? Наверное, магия, но было бы неплохо исследовать подобные моменты подробнее. Если получится понять принцип, не значит ли это, что можно создать своих големов? Игра, наверняка, имеет свои ограничения, но попытаться стоит.
        Имомуши поражал. Никогда бы не подумал, что он может так двигаться. Удары не выглядели сложными, но каждый позволял ему нанести какой-то урон и не попасться в лапы врага самому. Когда его окружали, парень и вовсе выкидывал что-то невероятное. Небольшой толчок и один монстр сдвигается настолько, чтобы помешать нескольким товарищам атаковать столь близкую цель. Затем за толпой появился босс - он отличался от остальных наличием отростков на верхушке. Они торчали вверх, как кривые неровно обрезанные волосы, у других врагов они были плоскими, как у зарывшихся недалеко от нас в камень пеньков. Имомуши запрыгнул на врага, промчался к по другим к боссу, ухватился за торчащие ветви зародыша кроны, и свалил вниз своим весом.
        Дальше забег продолжился. Через пару минут ситуация с боссом повторилась, но в этот раз кора на его туловище треснула. Наблюдать за поединком Имомуши было неожиданно приятно. Казалось, что он не делал ничего впечатляющего, но его контроль ситуации просто поражал. Он не дрался с врагами, а словно выполнял рутину.
        - Не думала, что Имомуши столь опытен в битвах. Двигается, как талантливый воин. В нашей школе его бы сделали одним из основных учеников. Даже дедушка не отказался бы переплавить такой самородок в острейший меч. Имомуши поразительно четко видит рисунок боя, но… - лицо Алисы выражало сомнение, - я не понимаю почему до сих пор не уничтожил их всех.
        - У них есть запас прочности, а у него ограничена выносливость. Это не так просто, - выразил свое мнение Родрик, но я уже понял, о чем говорит Алиса.
        - Посмотри внимательнее, Имомуши знает их слабые места, но старается не бить туда. Он специально их не уничтожает.
        - Думаешь, при убийстве одного остальные становятся сильнее или вроде того?
        - Может так, а может - тот проросший древень восстанавливается за счет частей поверженных собратьев, - ответила Родрику Карайла.
        - Проросший древень? - поднял бровь Верлад.
        - Я - фермер, - ответ был наполнен гордостью и предвкушением, но никто не спешил восторгаться классом женщины. - Тцк! Иногда я могу увидеть имена монстров растительного типа и некоторых полевых вредителей.
        - Пойдемте, найдем нужный проход и поможем, - от улыбки Родрика веяло злобностью.
        - Я справлюсь сама, - Алиса исчезла в один миг, словно и не стояла только что рядом.
        Спустя какое-то время моя невеста возвратилась. Она указала путь, на котором нам почти не требовалось сражаться с монстрами. За пятнадцать минут мы сумели добраться до пещерного зала, где Имомуши сражался с древнями.
        - Какая тактика? - с ходу задала вопрос Карлайла. - Чего опасаться, какие навыки у босса?
        - Я не знаю, - несколько смущенно ответил Имомуши. - Еле отбиваюсь от них. Мне пришлось довольно туго. Если бы вы не пришли, наверное, через несколько минут уже умер бы.
        Словно в подтверждение, один из монстров нанес ему удар. На отброшенного в сторону парня все смотрели с немалым удивлением. Первым опомнился Верлад, помогая уйти от ударов медленных противников. Мы начали сражение. Алиса то исчезала, то появлялась, нанося удары в уязвимые места древней, навлекая на себя их агрессию. Противники путались, толкались, но понемногу отступали в дальний от нас угол. Родрик захватил внимание одного из них, а когда тот отбился от группы обвился вокруг ствола. Его попытки срезать подобие лица с древесного ствола успехом не увенчались, но попыток он не прекращал.
        - Посмотри туда, - Первет указал Имомуши на козырек, с которого не так давно мы наблюдали за его битвой. - Мы видели, как ты еле отбивался. Как там сказала девчонка? Невероятный талант, видит рисунок боя, такой крутой, что даже мой дед взялся бы его учить и все такое…
        Клоун Бездны снова заливисто рассмеялся, будто увидел что-то очень смешное. Имомуши в сомнении посмотрел на остальных.
        - Мы действительно там стояли, - Верлад почесывал голову превратившемуся Зиккура в облике зверя. Животное жмурилось от удовольствия, вывалив длинный бледно-розовый язык из клыкастой пасти. - Совсем недавно Алиса дала твоим способностям очень высокую оценку. Мы думали, ты тянешь с убийством монстров из-за тактики, хочешь босса вначале убить, а вышло…
        Имомуши вздрогнул, глаза на несколько секунд расфокусировались.
        - Мне дали класс, - на его лице появилась горькая улыбка. - Вполне заслуженно, если подумать. Теперь я официально Дезертир.

* * *
        Из поля зрения пропало все кроме удара противника. Кулак несся вперёд неостановимо, выбивая из равновесия.
        «Хорошо». Это единственная мысль, что пронеслась в голове Хорда. Бой был прекрасен битва шла своим чередом, но исход предсказать не мог никто. Прямой выпад ногой шокировал красноволосого. Он ожидал другого хода, Хорд знал это.
        «Удивить соперника и выбить дух». Выпад сменился разворотом и ударом локтя. Цели добиться не удалось… Пол резко бросился в сторону головы. Тело сгруппировалось и ушло в перекат ещё до того, как разум успел осознать случившееся. Противник сделал подсечку. Как всегда, в пылу боя сначала реагируешь, а потом уже думаешь. После поединка придет время анализировать свои действия, вытравливать плохие привычки и вбивать в подсознание новые рефлексы. Прогрессировать во время боя? Хорд в такое не верил. Даже то, что кажется импровизацией, все же обитает где-то в голове бойца. Получить озарение во время противостояния, осмыслить его и применить новое знание? Скорее инсайт завершится отвлечением и пропущенным ударом - только и всего. Превозмогание и рост умения прямо на татами? Невозможно.
        Еще несколько обменов ударами и в голове зашумело. Хорд даже не понял в какой именно момент пропустил удар и в какую точно часть головы он пришелся. Было ясно что бой уже проигран, но тело сумело еще какое-то время сопротивляться, руки и ноги блокировали и атаковали, хотя разум не имел ни малейшего представления о текущей ситуации.

* * *
        - Сегодня ты показал себя отлично, но я все же оказался лучше, - в голосе красноволосого сквозила гордость. Он улыбался, Хорд тоже.
        Первая встреча с этим парнем состоялась чуть меньше года назад. Уже тогда они стали обсуждать подробности боёв - и тех, за которыми наблюдали; и тех, в которых принимали участие. Это случилось легко, непринужденно, естественно. Словно встретились давние друзья, а не завели разговор случайные соседи на местах зрителей.
        Обсуждения нередко доходили до абсурда, но это было весело, и оба парня радовались возможности обсудить интересную тему с единомышленником. Следующая встреча произошла на «Свободных соревнованиях боевых искусств». После скоротечного боя, завершившегося победой Хорда, они вновь заговорили о поединках, участниках, тактиках. Затем обменялись контактами и всякий раз побывав на состязании или просмотрев запись делились наблюдениями, пытались понять мысли отдельных поединщиков, спорили, смеялись, радовались подтверждениям своей правоты и признавали ошибки.
        Со временем это превратилось в своеобразный традицию. Спаринги между ними проводились не слишком часто, но раз или два в месяц один приезжал в школу другого для дружеского противостояния. Красноволосый радовался возможности подраться в полную силу, поскольку многие его финты грозили менее умелым противникам серьезными травмами, а сдерживаться он хоть и мог, но не любил. Хорд же видел талантливого бойца, который не был склонен к бессмысленной жестокости и не слишком фанател от боевых искусств, несмотря на высокий уровень умения. Словом, он видел в красноволосом часть от самого себя. Это были будни добрых соперников, наслаждавшихся своим противостоянием без злобы и тёмных чувств.
        Новое обсуждение пройдет позже, после того, как Хорд проведет бой за второе место с другим претендентом. Этот день был для него особенным. Не только потому, что он проиграл красноволосому, но и по причине решимости, с которой ему предстоит выйти на татами.
        - Поговорим, после того, как я покончу с этим.
        - С чем именно? - усмехнулся покрытый синяками победитель турнира.
        - Со всем.

* * *
        Хорд блокировал удар кулаком начавшего раздражаться соперника. Он был хорош, тренер отлично обучал этого бойца. Вывести из себя людей вроде него совсем непросто. Такие предпочитают завоевывать очки постепенно, не поддаются на провокации, делают все для увеличения своих шансов на победу. Пусть не зрелищно, зато риска заметно меньше. Хорд знал, они с красноволосым - иное дело. Мало кто решится так же безумно сражаться. Откровенно говоря, мало кому это позволят.
        Удар ребром ладони словно нечаянно превратился в скользящую пощечину - уже пятую с начала боя. Ноздри противника расширились, а веки и рот сжались. Именно этого и нужно было добиться. Атаки противника стали более агрессивными. Вертикальный мах рукой, теперь уже серьезно, боец другой школы отступает в сторону на пол шага. Ложный выпад и якобы неудачная попытка разорвать дистанцию. Противник спешит нанести удар и получить еще одну порцию очков, не понимая, что сейчас у него осталась лишь одна возможность для атаки. Его нога не попала в корпус Хорда, но приземлилась всем весом бойца прямо на неловко подвернутую при заходе на контратаку голень.
        Еще до того, как как две конечности столкнулись в глазах противника появился страх. Он знал, что будет дальше и уже не мог ничего сделать, лишившись стабильной опоры. Едва слышный хруст пропал на фоне окружающего шума. Боль пришла не сразу. Она, как и большинство красивых девушек, приходила на свидание с опозданием, но добравшись привлекала к себе внимание всецело, не допуская и малейшего взгляда в сторону.
        Побелевшее лицо уже не грозного бойца, а обычного школьника; суета медиков… Все это Хорд воспринимал сквозь цветные пятна, застилавшие зрение. Уши казались набитыми ватой, сквозь которую легко проникал зудящий звон.
        «Болит нога, а достается голове. До чего же странно…».
        Хорд пытался отвлечься, но не получалось. Ощущения были столь ужасными, что хотелось кричать, но изо рта не выходило ни слова. Было так больно, что тело, казалось, забыло, как правильно нужно дышать. Рот открывался в попытке, если не впустить воздух в легкие, то хоть откусить его кусок.
        «И все-таки я это сделал!».
        От этой мысли из глаз начали литься слезы. Никто не знал, что в этот миг его боль уступила место удовлетворению.

* * *
        - Зачем ты это сделал? - тренер спрашивал без злобы. Просто хотел понять. - Так глупо подставился. Для чего?
        - Я слышал ваш разговор с братом, - смысла скрывать что-то уже не было. - Только ему об этом не говорите.
        - О каком разговоре? - растерянность, недоумение. Он не понял.
        - Он мечтает взойти на вершину, но не верит, что сможет превзойти меня. Теперь это препятствие, - пальцем указал на себя, - ушло с его пути.
        Какое-то время тренер просто молчал с глупым лицом, а после разразился гневными криками.
        - Из-за того разговора?!!
        Дальше на Хорда вывалили большую кучу ругани, которую он запомнил слабо.
        - Сломанная нога малая цена за его мечту.
        - Мечту?!!! Да, вы просто два сопляка! Сегодня у него одна мечта, а через месяц будет другая. Даже если останется той же, - не дал тренер высказать возражение, - быть чемпионом мира это не то, что зависит от простого желания. Тренировки, опыт, состязания - это по-твоему все? Думаешь, у него других противников не будет? Хочет он стать лучшим, значит пусть упорно идет к своей цели, параллельно с тобой! Вы должны были идти по этой дороге вместе! В крайнем случае, ты должен был просто сказать, что бросаешь занятия!!! Зачем ты себя покалечил?! Дураааак… ой, дурааак. Ты же себе жизнь ломаешь. Как же ты это не поймешь? Вы - дети! Дети!!!
        Хорд хотел было возразить, что прекрасно понимает свою незрелость в сравнении с тренером. Но в свои шестнадцать лет он был твердо уверен в правильности выбранного решения. Его семья, ее правила - всего этого не знали окружающие. Объяснять подробности Хорд не имел права.
        - Александр, - тренер протер глаза, но полностью выступившие слезы убрать не удалось, - я оставлю твою фотографию в зале, но рамку сменю. Она больше будет не золотой, а красной. Знаешь, что это значит? - Хорд отрицательно помотал головой. - Это символ позора. Не твоего, а тренера. Я не сумел помочь тебе, не заметил… допустил…
        Тренер замолчал, уставившись в окно.
        - Не знаю, что ты о себе думаешь, но до лучшего тебе еще очень далеко. Ты гусеница, которая после долгого периода роста, набора силы, опыта в какое-то время могла окуклиться и стать бабочкой. Свободно летать и пожинать нектар из цветов побед. Теперь этого никогда не случится, понимаешь? Травмы тебе залечат, ходить сможешь нормально, без хромоты, но о боевых искусствах придется забыть. Хотя, что я… ты же и сам это знаешь, не зря такой удар спровоцировал. - Тренер снова замолчал. Быть может искал, что еще можно сказать в таком случае? - Как выздоровеешь, приходи. В моем зале тебе всегда рады.
        Он уходил не прощаясь, а Хорд впервые почувствовал укол вины. Это было также плохо, как и от перелома с разорванным сухожилием. Боль была другой, но ничуть не слабее…

* * *
        - Он так это сказал?
        - Да. Прости, что не посоветовался.
        Отец не ругал. Ему не стоило пояснять, что мечта брата о вершине боевых искусств - не просто детская забава. Он был на три года младше, да и не настолько талантлив, но… Для каждого в их семье боевые искусства были чем-то вроде обязанности. Так повелось еще издавна. Они передавали по наследству техники, формирующие семейный стиль, да несколько приемов, помогающие понять стоящие за ними принципы. Распространять эти вещи было запрещено. Еще одним странным для посторонних моментом было отношение к мечтам. Их полагалось вырезать в памяти и стараться достичь. Даже если на этой уйдет вся жизнь.
        - Уверен, что другого пути не было?
        - Конечно. Брат действительно не так умел, как я, но это не значит, что он глуп. Ему нужно непреклонное доказательство. Повезло, что он вообще хоть кому-то рассказал о своих страхах. Ты… можешь поговорить с тренером? Объяснить ему?
        - Что именно? Заветы семьи? Рассказать о демонах сердца? Сказать, что я сожалею о твоем выборе, но одобряю его? Брось, сын, не думаю, что он это поймет. Любой нормальный человек посчитает нас безумцами.
        - А мы не такие? - давняя тема. Постоянный повод для шуток в семье.
        - Иногда я думаю об этом, - отец улыбнулся в ответ. - Если это болезнь, тела или разума, она передается по наследству, появляется с первым вдохом и пропадает с последним.
        Это было так. Никто из них не сомневался в заветах не из-за глупости. Это было подобно слепой вере. Следовать правилам, оставленным предком, было естественно. Чувство гармонии, резонанса с ними рождалось где-то внутри. Его исток нельзя было найти. Прогнать? Многие пытались - ни у кого не вышло. Словно кто-то оставил послание выгравированным в самой крови. Любой ребенок их рода после прочтения строк завета понимал: «Все верно. Это истина».
        - Помнишь легенду о сумерках отчаяния?
        Отец на это лишь фыркнул. Предок оставил в наследство не только стиль боя и свод правил, но и рассказ о том, как человек, искушенный в искусстве сражений, стал калекой. Почти неспособный двигаться, он выбрался из сумерек отчаяния и обрел сверхъестественную силу. Одним взглядом мог победить противника, крошить тонкими пальцами твердейший гранит, а после и полностью исцелиться.
        - Эта легенда была оставлена, чтобы дарить надежду, а не призывать потомков ломать себе ноги в надежде обрести некие особые таланты, - отец покачал головой. - Хорд, я знаю, что тебе не повезло. В твою голову проникли мысли о поиске невозможных сил. Твой брат мечтает стать лучшим в мире бойцом и, возможно, сможет этого добиться. Твоя мечта о силе подобной мифическим умениям предка бессмысленная и недостижима.
        - Я знаю, - большего он сказать не мог. - Это было не ради моей мечты.
        - Надеюсь, что так, Хорд, - тайное имя отец произнес ровным голосом, но сам факт уже говорил о том, что он крайне серьезен. - Заветы важны, но они никогда не были важнее здоровья и жизни членов семьи.
        - Помню. Подбодришь брата?
        - Сделаю все, что нужно.
        После ухода отца к нему впустили парня, который и нанес ему травму. Фактически, виновен был сам Хорд, нога противника стала для него простым инструментом, исполнившим условленную ему роль. Парень пришел с родителями. Они извинялись, искренне. Хорд же старался снять с неповинного чувство вины, пояснить его родителям, что это случайность, а такое пусть редко, но происходит в любом спорте.
        У матери посетителя был знакомый ему взгляд. Вряд ли она снова отпустит его на тренировки в ближайшее время. В таких случаях сразу всплывают мысли, что не чужой, а свой ребенок мог оказаться в подобном положении. Ее муж явно был спокойнее и просто старался убедиться, что его сыну ничего не грозит. Сам ровесник Хорда вначале пытался передать ему свою медаль за второе место на турнире, но столкнувшись с беззаботным смехом слегка расслабился, а уходил с выражением облегчения на лице. Оставалось лишь радоваться, что эта выходка не легла на него неподъемной тяжестью. Хотелось бы им все пояснить, но… ради брата он должен был хранить все в секрете. Откровенность тренеру не в счет - он заслужил знать правду, пусть и не в полном виде.
        Длинная стрелка часов прошла еще четверть круга на циферблате ветхих часов, когда к нему пришел красноволосый.
        - Я даже не буду спрашивать зачем ты это сделал, - Хорд на высказанный упрек лишь вздохнул. - Наверняка причины были, так что займемся чем-то более полезным.
        Друг обсуждал отдельные подробности их битвы друг с другом, пояснял свое предсказание его финтов изменениями в характере боев, увиденных до этого. Какие-то движения выдали улучшение гибкости, легко проведенный блок удара коленом на участок плеча у локтя рассказал о набивке этого участка рук, что не характерно для посещаемой Хордом школы карате. Разговор о том, как они вычисляли трюки друг друга и способности других участников турнира казался очень долгим, но занял всего лишь час с хвостиком.
        - Мне уже пора, - красноволосый поднялся со стула, - но перед уходом оставлю тебе подарок.
        Он положил на тумбочку планшет.
        - Там несколько игр, но я советую выбрать «Генеалогия битв».
        - Игры? - Хорд попытался фыркнуть, но в итоге рассмеялся, из-за чего выдал звук, похожий на хрюканье.
        - А а а! - красноволосый с радостным лицом зазнайки отрицательно покачал пальцем. - Не нужно так к этому относиться. Вот, смотри.
        Он взял девайс и запустил игру.
        - Графика ужасна, знаю, - пояснил друг, хотя Хорд даже не думал о чем-то подобном, - но это приложение - шедевр! Видишь? Здесь выбираешь приемы для своего бойца, назначаешь их на клавиши… хоть всю доступную клавиатуру забей. Это, конечно, глупость будет - так играть станет совершенно невозможно, но сама возможность вдохновляет. Суть в том, чтобы выбрать отдельные движения, из которых потом станешь создавать комбинации. Лучшие варианты можно объединить в спецприем - такой выполняется при нажатии одной кнопки, но для открытия возможности придется заработать очки мастерства. Ну, или купить их. Тут, конечно, не любой прием можно воссоздать, но довольно многие. Чтобы ты знал, некоторые из способов противостоять твоим атакам я разработал именно в «Генеалогии битв», - он снова скорчил самодовольное лицо.
        Красноволосый поцеловал поверхность планшета: «Мое тайное оружие! Теперь, на пике славы, я могу раскрыть тебя, хорошо послужи моему другу!» - и всучил в руки Хорду.
        - Я еще загляну завтра, до отъезда.
        Хорд крепко пожал протянутую руку. Разговор без упреков и тяжелых вздохов, словно ничего не изменилось, принес ему долгожданный покой. Еще один час забрали размышления о необходимости потушить среди осведомленных свою пусть небольшую, но славу. Кому и что сказать, как прихвастнуть умением и опростоволоситься, убедив окружающих в наличии у себя некоторых навыков - награды с соревнований ведь никуда не денешь - но и убедить, что талант у него не больше среднестатистического.
        Следующий час заняли мысли о всем подряд: перспективах брата, необходимости извиниться перед тренером, мыслях о новых необычных атаках, которые может реализовать даже кто-то с его травмой, непременных полуискренних переживаний от одноклассников в школе, реакции лишенной подспудного знания о верности заветах семьи матери, необходимой серии операций, периоде реабилитации, продолжении тренировок (уже самостоятельно) и ещё многом ином.
        Ближе к вечеру усилилась ноющая боль в ноге. Делать было совершенно нечего. Дискомфорт и скука - единственные посетители, которые остались в палате Хорда и, судя по их настойчивости, намеревались оставаться рядом все время, как заботливые родственники.
        В конце концов, в руках оказался оставленный красноволосым планшет. Какое-то время Хорд изучал список приемов; прикидывал возможные комбинации доступных движений; привязку к клавишам, которая позволит реализовать серию атак максимально быстро. Он уже хотел начать игру, но возникла неожиданная проблема - он никак не мог придумать себе прозвище. Написать тайное имя? Это невозможно. Имя с фамилией у него были далеко не редкие, поэтому все нормально выглядящие псевдонимы давно были заняты.
        - Гусеница, - слова тренера врезались в память вместе с чувством вины. - Пфф! Гусеница! Ужасный никнейм.
        Решение пришло внезапно. Заветы предка говорили о необходимости развития стиля, поиске подходящих под его техники приемов в существующих школах, а также их принятии, поглощении. Хорд с братом учились в школе карате в своем городе, отец - на островах Ямато.
        - Да, - голос в трубке звучал немного встревоженно.
        - Все нормально, отец. Просто хотел кое-что узнать. Как по-английски будет гусеница?
        - Катерпиллар, - ответ был произнесен с явным зарубежным акцентом. Хорд едва смог уловить как это должно писаться в транскрипции, а результат заставил поморщиться. Было в звучании что-то неприятное.
        - Ясно. А по-японски?
        - Имомуши.
        - О! Это уже интереснее. Спасибо!
        - Хмм, - по голосу отца было ясно, он рад, что сумел порадовать лежащего в больнице сына. - Что-то еще?
        - Нет, это подойдет.
        - Для чего?
        - Красноволосый оставил мне планшет с игрой, позволяющей создавать индивидуальный стиль для своего персонажа. Решил попробовать, может немного расширю семейный арсенал.
        - Ну, вот, - из динамика прозвучал веселый смех, - теперь ты стал похож на нормального школьника. Меня даже начало беспокоить твое равнодушие к играм. Скоро затянет, станешь с ровесниками ходить в клубы для рейдов на крутых боссов и ругаться на крабов с ламерами.
        - Отец, не пугай меня. Ты говоришь, как один из этих геймеров. В любом случае, это просто небольшая борьба со скукой. Ни одна игра не сможет мне помочь в достижении мечты, так что я точно не стану задротом.
        - Я был нормальным подростком сын. Конечно, увлечение компьютерными играми не прошло мимо. И еще, - он прервался на пару секунд, - я не оставляю надежды найти для тебя хоть какой-то намек на нечто большее, чем наше понимание боевых искусств. Земля полнится слухами о бойцах со сверхвозможностями. Несколько из них обнадеживают. Ты удивишься, но один из информаторов по секрету рассказал о том, что есть какие-то игроки, получившие особые умения благодаря…
        - Слышал я об этом, - перебил отца Хорд, - просто мечтания инфантилов, начитавшихся легких романчиков. Я уже не тот наивный ребенок, который думает, что взрослые не поддаются самообману.
        - Я конечно, рад, что ты мыслишь здраво, но этот источник… Не могу говорить в подробностях, но он уверял, что есть люди, зовущие себя геймерами. Они вкладывают в это особый смысл. Мой информатор был очень убедителен, когда говорил о сверхчеловеческих умениях. Не уверен, что эта группа людей действительна играет хоть во что-то на ПК или консолях, да скорее всего прячется от мира, но лучше имей это в виду. Кто знает, может появится шанс войти в это сообщество.
        - Запомню, - Хорд не верил, что среди задротов окажется человек, способный указать ему путь к исполнению мечты, но и отбрасывать сведения не будет. Зов мечты слишком силен, чтобы он мог позволить себе относиться с предубеждением даже к самой малейшей зацепке.
        - До завтра.
        - До завтра.
        Хорд положил телефон и снова взялся за планшет. Он - гусеница, что не сможет стать бабочкой. Если сумеет исполнить мечту, это будет равносильно превращению гусеницы в дракона. Игры в этом точно не помогут. Ученые смогли создать технологию виртуальной реальности второго поколения. Говорят, там можно будет в полной мере контролировать аватара, а новейшие суперкомпьютеры обеспечат максимальную реалистичность. Так называемое полное погружение. Эту технологию ждали многие, они же лелеяли надежду на обретение особых умений не только в игре, но и в реальности.
        - Глупость. Игры… Хорошо! Посмотрим, чего в них стоит настоящий талант бойца.

* * *
        - Эй, вам помощь нужна? - из одного из проходов вышел Острог.
        Я посмотрел на мучающего древня Родрика, мелькающий вдалеке силуэт Алисы, оценил количество монстров.
        - Не помешает. Ты как, со своими противниками сам справился?
        - Да, - бритый коротышка скривился, - еще и класс получил.
        - Поздравляю! Судя по всему, подземелье этого и добивалось - протестировать и дать подходящий. Тебе не понравился результат?
        - Еще бы он мне нравился! - Острог вздохнул. - Байт, я уроженец архипелага. Не нужно говорить, какая у нас репутация.
        - Островитяне тащат все, что плохо лежит, а то, что лежит хорошо, само к их рукам прилипает, - эту поговорку я знал хорошо. Да кто ее не знает? И нашего товарища она выставляет не в лучшем свете.
        - Я получил класс Вор. Позорище… Это последнее, что мне было нужно. Я в MagenT никогда похожие направления не выбирал, а тут меня никто и не спрашивает. Честно говоря, я действительно в этом неплох. Когда тебя чуть ли не с самого рождения окружающие сравнивают с вором, поневоле будут приходить мысли из этого ремесла. Теоретические! Я в жизни ничего не крал!
        - Конечно-конечно, - это точно больное место Острога. Надеюсь, Первет не станет отпускать шуточки по этому поводу.
        - Мы оба получили то, что заслужили, - подал голос Имомуши. Отвечая на не заданный вопрос тут же добавил, - меня «Десятка» назвала Дезертиром.
        - Почему заслуженно? - Острог опередил меня с вопросом на доли мгновения.
        - Возможно, однажды расскажу. Простите, это глубоко личное. Дела почти десятилетней давности.
        - Десятилетней? - удивился коротышка. - Сколько же тебе лет?
        - Угадай. Дам подсказку - я выгляжу моложе, чем есть на самом деле.
        - Ладно, - пришлось прервать их, - отложим это на потом. Сейчас нужно добить эти дрова и найти, наконец, Тавура.
        Монстры были слабыми, борьба не особо интересной. Мысли то и дело возвращались к скорой встрече с Теттири. Мистик захотел поделиться какими-то сведениями о родителях, обеспечить исполнение своей просьбы и, надеюсь, прояснить ситуацию с сильнейшими и всей той ненормальной фигней, что связана с манипуляцией аурой. Если реакцию Алисы и Локуса представить несложно, то как отреагируют на это остальные члены «опережающих» предсказывать не возьмусь. Может, морально их подготовить? Да нет… такое просто так между делом не скажешь. Так что, пусть будет сюрприз.
        Глава 6 Магия тринадцатого уровня
        Неспешный бег по коридорам, редкие атаки мобов - это всё, что встретило нас на пути к последней комнате подземелья. Разнообразием огромная вырубленная в толще камня комната не выделялась. Всё было почти также, как и в остальной части, подконтрольной монстрам территории. По центру находился каменный постамент. Покрывающая его пыль, оказалась смазана с одной стороны. Рассмотреть всё это удалось благодаря тому, что побеги зелени, отделяющие нас от двоих человек, были более редкими, чем в других перегородках подземелья. Вряд ли это задумывалось, как некое подобие решётки, просто все недостающие лозы связали вторженцев - некое полностью синее существо и кого-то замотанного в балахон так, что не было видно ни единого клочка кожи.
        Почему Тавур так вырядился, было неясно, но синего это, видимо, не смущало. Его взгляд прикипел к одной вещи - зеленому шару с золотым узором на поверхности. Вещь эта находилась в руке нашего товарища, выглядывала из складок ткани. Предмет в небольшом свете переливался как яркая драгоценность. Чем бы это ни было, выражение лица синего выдавало сильное желание.
        - Эта штука - главная награда подземелья?
        Тавур лишь кивнул на мой вопрос. Понятно почему они оказались связаны, но неясно почему их не прикончили лианы.
        - Как тебя освободить?
        - Вы не сможете, - подал голос глава квартала Ягон. - Только из-за меня этот растительный монстр еще не сожрал его. Мне нужно это сокровище. Передайте его мне и лианы перестанут быть проблемой. Я помогу всем вам покинуть это место живыми, даже забуду о предательстве этого глупого ученика.
        Тавур отрицательно покачал головой. И опять в сплошной тишине. Ничего не понятно. Попытка выяснить подробности через чат провалилась.
        - Как тут безопасно пройти? - Первет поднял горящий череп.
        Несколько огней из его глаз сами вылетели и поразили Лианы в отдельных местах. Отвечать клоуну бездны он не посчитал нужным. В любом случае, проход к обоим пленникам оказался для нас открыт. Вот только…
        - Есть способ вытащить тебя безопасно? - на мой вопрос Тавур лишь пожал плечами.
        Мы стояли молча, никак не могли решиться на то или иное действие. Первет начал стучать по своему «светильнику».
        - Прекрати это делать! - раздраженно взвыл тот.
        - Мне скучно. Раз мы тут застряли, что еще мне остается делать?
        Глаза черепа вспыхнули. В синих клубах пламени появились оранжевые и красные языки, но заговорил он со мной.
        - Парень. У тебя есть балансир удачи, воспользуйся им. Направь золотую сторону на лианы, что удерживают боевого алхимика, а красную - на своего друга.
        Чтобы сделать так, мне пришлось залезть на каменный алтарь по центру. Потертости и сколы на нем казались ветхими, отчего пугали разного рода ловушками. Это же подземелье. Ловушка выстрелила один раз, так почему не может сделать что-то и второй раз? К счастью, все обошлось.
        Я смотрел на маленькие весы перед собой и мысленно приказал им активироваться. Ничего не случилось. Попробовал подать магию и уловил в рукояти дрожь. Она быстро распространилась наружу - не на руку, - на сам мир. Пространство разделилось на две половины. Справа от меня все стало светиться радостью, праздником, благословением. Слева - будто покрылось пылью; краски те же, но без внутреннего огонька, разъеденные унынием и равнодушием.
        Золотая капля, маленькая, но очень яркая, манящая ринулась быстрым росчерком. Глава квартала Ягон дернулся в сторону, попытался перехватить её, но сияющая точка все равно приземлилась на лиану. Растение стало зеленее и ярче, стало двигаться, сжимать синего алхимика в своих тисках, разрастаться, опутывая жертву плотным коконом.
        Я ждал, когда появится пыль с другой чаши весов, но оказалось она уже давно слетала. Возможно, даже одновременно с золотой каплей. Лианы вокруг Тавура ссохлись, обратились в пожухлые линии, но пострадали не только они. Балахон нашего товарища старел на глазах. Лоск ткани пропал, выцветшие участки оборвались пылью, разверзлись дырками с обрывками нитей. За считанные секунды одежда превратилась в лохмотья. Это позволило рассмотреть внешность Тавура, которая в игре заметно изменилась.
        На голове крепыша появились рыжие волосы, подбородок мелкими кудрями украсила борода того же цвета, черты лица заострились, на пальцах появились когти. Тавур улыбнулся, показывая, что зубы тоже не остались без изменений.
        - Ты поглотил его! - закричал глав квартала Ягон. - Ты поглотил сокровище! Как ты посмел?!
        - Когда привел меня сюда, чтобы сделать жертвой, а самому заполучить сферу, разве ты не предполагал, что все может случиться наоборот? - возразил ему преобразившийся товарищ.
        Синий хотел что-то ответить, но лианы оплели его слишком плотно. Глухое мычание вскоре пропало, а каменный зал погрузился в тишину.
        - Что теперь с ним будет? - спросил Острог.
        - Растение его переварит и обитель изменится, станет сильнее, - пояснил череп мага.
        - Чем это нам грозит?
        - Ничем. Проход сюда закроется и какое-то время станет недоступным, а после его уровень повысится. Новые монстры, новые возможности. Главное, что вы не убили доминанта, область обители будет поддерживаться и дальше, поэтому о моём теле какое-то время можно не беспокоиться.
        - Мы бы помогли тебе его вернуть… Как-нибудь потом, - проговорил Первет.
        - Не хочу, чтобы оно стало поводом меня шантажировать. Сейчас лучше отказаться, а после - вернуться на своих условиях.
        - Тогда на стоит поспешить и забрать эти останки, - на мои слова череп отреагировал веселой вспышкой огня в глазницах.
        - Вы не успеете. Еще немного и доминант выбросит вас прочь.
        - Постойте! Это значит, что подземелье не зачищено? - обратил внимание на проблему Имомуши.
        - Если тебя беспокоит право владения поселением, - голос черепа звучал наставительно, - то на такие случаи предусмотрена специальная оговорка. Победившие, но не уничтожившие обитель имеют право на временное владение. Никаких налогов и законов вводить неполному сюзерену не разрешается, однако и украсть его у вас никто не сможет. Глядя на то, как вы себя ведете… даже захудалую деревеньку вам удержать под своей рукой будет не по силам. Будь вы просто отрядом новичков крупной силы, для которых обитель - возможность найти свой путь, это один случай, но вы обычная труппа, да еще и потерявшая своего товарища. Смешно.
        - Откуда ты это знаешь? - удивился Локус.
        - Я… - слова черепа на миг прервались, а окружение сменилось с пещеры, на переулок города. - маг и могу видеть подобные вещи.
        - Нас выбросило, - констатировал очевидный факт Зиккур.
        - Ты вернул себе облик человека. Как?
        - Не знаю, - оборотень нахмурился. - В пещере просто не мог ничего поделать. Как будто… волк во мне оказался простым волчонком и решил поиграться, наплевав на мое мнение.
        - Так и должно быть, - опять подал голос маг. - Ребенка нужно воспитывать. Оборотень без помощи дрессировщика способен не на многое. Пропустишь время и станешь совершенно не управляемым.
        - А как же интеллект? - возразил Острог.
        - Он сделает животное умнее, - прищурил глаза-огоньки маг, и тут же иронично добавил, - но не покладистее. Ты бы стал слушать того, кто явно глупее?
        - Действительно… - вмешался я в их разговор, - и отсюда возникает новый вопрос. Почему ты такой покладистый и разговорчивый?
        - О! Ты заметил! - радостно сверкнул глазами маг. - Это часть моей стратегии по выживанию в изменившемся мире. Я становлюсь нужным и полезным, до такой степени, что вы избавите меня от этого вандала и обеспечите хотя бы минимальные удобства. Спустя какое-то время вы поможете мне вернуть тело из нового подземелья или найти тех, кто сделает это для меня вместо вас. Предупреждаю сразу, у меня обширный опыт и в какой-то момент обходиться без него для зеленых новичков станет почти невозможно.
        - Ты прав, - я задумался о плюсах и минусах такого сотрудничества, - поэтому нам стоит как можно реже интересоваться твоими подсказками. Так? Иначе мы окажемся совершенно беспомощными, когда ты исчезнешь. То есть толку от твоей помощи немного…
        - Я… Нет! - глаза черепа метались, дрожали, увеличивались и уменьшались. Он начал сто-то бормотать, но слова оказались незнакомыми. - Твоя шляпа! Сколько ты готов обещать мне помощи за её секрет?
        - Нисколько. Думаешь, сам не справлюсь?
        - Хорошо. Хорошо! Я помогу каждому из вас в достаточной степени, чтобы не мешать личному прогрессу, - маг волновался и оттого говорил быстрее обычного. - Мне действительно нужно мое тело. Обещайте мне! Обещайте, что поможете, и я не стану давать советы, которые навредят. Хватит издевательств и подшучиваний! Это моё последнее слово.
        Мы переглянулись с друзьями. Никто не был против, а Первет так и вовсе выражал полное удовлетворение. Всем своим видом клоун бездны показывал, что именно такого исхода он добивался.
        - Мы согласны. Нужно давать какую-то особую клятву?
        - Отлично, - в голосе черепа звучало неприкрытое облегчение. - Никаких клятв не нужно. Вам нужно скорее идти к ближайшей башне мага. Именно туда отправится… Да не стойте вы! Бегите! По дороге расскажу все, что нужно!
        В сторону башни рванули все не сговариваясь. У одних получилось быстрее, у других чуть медленнее - сказывалось отличие в прокачке.
        - Не задерживайтесь, - продолжил просвещать нас маг. - От закрытой обители доминанта отделяется особый фрагмент. Поскольку вы не смогли одолеть создателя особой области, эта часть, доказательство победы, может отколоться в любом месте пересечения пространств мира и домена. Иногда он появляется рядом с захватчиками, иногда нет - в любом случае, его притягивает к средоточию силы. В городе самая большая концентрация маны у башни. Другие этот фрагмент доказательства не замечают, разве что очень сильные маги, опытные в захвате обителей. Проблема в том, что он растворяется в мане. Чем она плотнее, тем быстрее это происходит - стать сюзереном крупного города далеко не просто!
        Мы мчались, что есть сил, пока не увидели башню.
        - Как эта штука выглядит? - спросила Алиса.
        - Вы узнаете, когда заметите, - череп говорил и не переставал шарить своими глазами по сторонам. - Такой светящийся знак… Фрагмент обители всегда принимает форму, значимую для доминанта, но какую именно заранее сказать нельзя.
        Мы оббежали башню со всех сторон, расстояние до ближайших домов было достаточным, чтобы даже на вимане проехать.
        - Нет, - озвучил мнение всех Родрик, - никакого знака тут нет.
        - Уже растворился? - Верлад выглядел разочарованным.
        - Это не должно было случиться так быстро… - растерянно проговорил череп. - Неужели мир так сильно изменился, пока я был в заточении?
        - Если он не растворился и не появился тут, то куда он мог деться? - все посмотрели на Алису, а я тут же понял, к чему она клонит.
        - Донат, побери!
        - В чем дело, Байт? - Локус нервно прикоснулся к рукояти меча и начал осматриваться по сторонам. - Думаешь украли до нашего прихода?
        - Нет. Фрагмент притягивается к самому крупному скоплению маны. Обычно это была бы башня, но не сегодня.
        Глаза товарищей просветлели.
        - Макригг! - воскликнули одновременно Карлайла с Имомуши.
        Лица товарищей тут же помрачнели. Великого наставника сложно назвать малоопытным магом. Он точно увидит этот знак. Захочет ли отдавать? И если да, то какую цену запросит?
        Когда мы добрались до места проведения битвы группировок за права контроля города, стороны уже лечили раненных. Друзья девчонки, создавшей башню на основе атрибута смерти, казались просто вялыми, никаких ран видно не было. Представители альянса разбились на небольшие кучки и восстанавливали силы разными способами: одни использовали какие-то заклинания, другие - накладывали бинты, третьи - группировались вокруг мини-копии алтаря возрождения. Остальные использовали совсем экзотические вещи, вроде каких-то кривляний, катания по траве, вырисовывания рисунков на ладонях и лбах товарищей.
        Макригг стоял впереди с улыбкой, а над его ладонью светился маленький зеленый росток. Короткая лиана с парой листьев - так выглядел фрагмент, который мы безуспешно искали. Великий наставник протянул руку чуть вперед, давая оценить волшебную вещь, а после резко сжал пальцы в кулак. Черный знак с едва заметной зеленой каймой появился на тыльной стороне его ладони.
        - Теперь этот город под моей опекой. Я стал его временным сюзереном. Позже, когда доминант перестроит свою обитель, я разыграю право на проход. В следующий раз пройти смогут две команды. Думаю, небольшой турнир перед раздачей пропусков, - Макригг указал на отходящие от лозы-тату листья, - позволит выбрать наиболее подходящих кандидатов. Не разочаруй меня, молодой маг. Надеюсь, ты достаточно амбициозен, чтобы вернуться в эту обитель?
        - Не сомневайся.
        - Отлично, Байт, - Карлайла довольно улыбнулась. - Он только что выдал задание всей труппе. Судя по всему, это будет целая цепочка.
        - А это… - глаза Макригга зацепились за Тавура, - какое странное животное.
        Неожиданно он оказался совсем рядом с нашим товарищем, и вытряхнул его из балахона. Глаза Великого наставника шарили по обрывкам одежды. Он тщательно ощупывал её, а после поднял на нас удивленные глаза.
        - Поразительное везение, - легендарный маг бросил ошметки балахона обратно нашему товарищу.
        - Может, пояснишь, чем тебя так заинтересовали эти обноски? - Тавур еще минуту назад выглядел напуганным, но теперь едва не оскалился на Макригга.
        - Погляди на ту дыру, возле рукава, - великий наставник ответил, в его глазах было заметно некоторое любопытство, когда он осматривал нашего алхимика.
        Тавур вглядывался в прореху, все остальные из нашей труппы тоже. Подошли даже несколько заинтересованных человек со стороны.
        - Серебряная нитка? - именно один из посторонних, заметил нечто лишнее в обносках.
        - Не серебряная - алумитовая, - поправил Макригг. - Редкий металл, очень полезен для магов. Даже странно, что он оказался в какой-то обычной одежонке. Его там слишком мало. Даже для экспериментов использовать не получится, хотя если добавить в зелье можно немного усилить в нем силу магии.
        - Это всё очень интересно, - подошел к нам один из игроков альянса, - но теперь ситуация с городом выглядит далеко не радостно.
        - Думаешь? - я показал взглядом на окружающих нас НПС. Они смотрели на Макригга со счастливыми лицами. Очевидно, им подобный вариант казался просто прекрасным. Некоторое злорадство в глазах Норуса Минта подсказало, что для него исход нашей борьбы за подземелье не казался чем-то совсем уж неожиданным.
        - Для вас точно ничего хорошего, - отвлек меня от размышлений о хитрой схеме маге города голос представителя альянса. - Мы принимаем к себе на равных правах только сюзеренов городов и крупные полезные кланы. Никто тут на подобный уровень не тянет, так что вам придется довольствоваться крошками со стола, на котором разделывают хтонического монстра.
        - Ха! - Макригг смотрел на парня с нескрываемой насмешкой. - Это просто маленькая почка на теле великого дерева. Вы не сможете принудить его использовать даже краешек настоящего тела. Считать будто сражаетесь с настоящим хтоническим чудовищем… Как высокомерно!
        - Предлагаю встретиться где-нибудь после того как закончим с ранеными, - посланник альянса недовольно косился на великого наставника, но говорить ему ничего не стал. - Определимся с дальнейшими планами. Думаю, вам стоит пойти с нами, так быстрее окажетесь в самом центре событий. Уровни набивать перед встречей с хтоном бесполезно, сами потом убедитесь, а награды хорошие.
        - Тогда увидимся на площади через два… - я посмотрел на каждого из товарищей и ни один из них не выразил протеста, - часа.
        - Долго, - недовольно нахмурился парень. - Первая помощь столько не требует. Может через полчаса?
        - Нет. У нас после подземелья куча вопрос появилась и все требуют решения. Два часа это минимум.
        - Ладно, - член альянса нахмурился еще больше. Его взгляд смотрел в одну точку, он явно что-то просчитывал. - Отлично. Я найду чем занять своих. Увидимся!
        Он ушел не дождавшись ответа.
        - Новые силы после первой настоящей опасности… - Макригг показал довольное лицо, отчего предстал в совершенно новом свете. - Награда от высших сил мира, обретение класса. Как же давно я сам через это прошел. Я поеду с вами, посмотрю на эти игры с крупицей силы хтонического чудовища. Мы еще успеем поговорить в дороге.
        Великий наставник махнул рукой и Норус Минт с легким поклоном поспешил заняться сборкой столика, стульев и прочих вещей, приготовленных для удобства наблюдения за битвой представителей альянса и членов местной группы тестеров. Видимо, Макригг свои силы тратить не хочет. Может из-за большого расстояния до башни ему сложно восстанавливать ману? Или просто сноб? Размышления об этом прервал хихикающий Первет. Он вертел в руках череп, который не подавал ни малейшего признака жизни.
        - Поторопимся, - заговорил Тавур. Его голос приобрел некоторое рычание. - Нам есть что обсудить в приватной обстановке.
        Мы с товарищами переглянулись и молча добрались отправились прочь.

* * *
        Алиса смотрела на лица товарищей Байта. Недовольство, обеспокоенность, веселье, напряжение, предвкушение, задумчивость… каждое выражало нечто своё. Даже странный парень с мечом, у которого лица не было вовсе, выдавал свои эмоции жестами, походкой и покачиваниями головы. Они все хотели добиться каких-то своих целей, но Алисе это было не интересно. Еще перед битвой против огромных животных Дедушка сказал, что нашёл ученика и сам позаботится о репутации школы в игре. Он посоветовал покрепче ухватить свою любовь и добиться победы в этом поединке, вот только…
        Алиса не знала, что делать. Сказать Байту, что больше не нужно добиваться победы? Она видела, что он и сам стал стремиться к вершине здесь. Казалось бы, радуйся и помогай парню, но он взял с неё обещание не интересоваться играми. Алиса никогда не забирала своего слова назад. Сёстры ругались на это, говорили, что быть рабами обещаний - удел мужчин.
        «Хочешь стать желанной женщиной - научись немного капризничать», - увещевала её одна из матерей.
        Капризничать Алиса не умела. Она и говорила-то не слишком много, а отказаться от обещания и вовсе не могла. Будь это просто разговор - никаких сложностей бы не возникло. Вот только Байт завоевал её руку в битве против отца. От этих мыслей к лицу и шее прилила кровь. Алиса быстро взглянула на этого человека, он был погружен в свои мысли. Кажется, Карлайла что-то заметила, но эта женщина вряд ли станет её.
        Как только матери дали своё одобрение, а Дедушка - молчаливое согласие, Алиса вспомнила про их с Байтом договорённость. Нарушение слова было бесчестьем. С самого детства она росла в додзё и впитывала учение матерей и Дедушки. Они говорили, что у каждого своя честь. Как только она подросла, поняла, её честь заключена в верности слову. Во время игры было очень сложно не обращать внимания на все необычные, захватывающие, интересные вещи вокруг, но она обещала… и погружалась в процесс игры ровно настолько, насколько говорил этот человек. Алисе хотелось сказать Байту о том, что семья переложила миссию по увеличению популярности школы на самого опытного воина Скрытого мира, а ему не стоит ради неё слишком стараться. Решиться на такой разговор она не смогла.
        «Самое слабое и чувствительно место мужчины, Алиса, - говорили матери, - позволит тебе завлечь их, взять под контроль и заставить полюбить себя. Это слово из трёх букв, которое приличная девушка произносить в слух не должна. Скажешь случайно и рискуешь упасть в глазах окружающих на самое дно! Тем не менее, ты должна знать о его существовании, чтобы понять всю глубину искусства соблазнения. Самое чувствительно место мужчины - эго. Проще всего стимулировать эту часть - дать мужчине повод сделать что-то ради тебя. Нестандартное, но в его силах. Стоит аккуратно приласкать, и оно гордо воспрянет, но если перестараешься… придёт к итогу слишком быстро, он будет считать, что усилия того не стоят. Лучше всего построить для него задачу таким образом, чтобы в процессе он угодил тебе несколько раз. Пусть думает, что это его заслуга…»
        Суть Алиса уловила быстро - это было чем-то похоже на процесс размножения. Только говорить про это слово из трех букв было совершенно запрещено. Теперь она оказалась в ловушке - сказать, что все усилия Байта были бессмысленны - всё равно, что заявить о его провале в помощи ей. Алиса сжала губы.
        «Подобное недопустимо! Я не могу сказать на середине процесса, что передумала. Это будет большой удар по чувствительному, интимному месту. Нельзя! К тому же, если признаюсь, он может продолжить добиваться всего для себя, а меня заставит покинуть игру. Что будет, если мы долго не будем видеться? Если он встретит тут другую девушку? Он ведь говорил о чём-то с этой женщиной… про игры. Я не могу поддержать разговор. Разве интересно проводить время с кем-то, живущем в совершенно другом мире?»
        Алиса беспокоилась… Там, в пещерах, было что-то важное, она прокладывала путь для остальных, изучала противников, играла. Словом, почти сделала то, что обещала Байту не делать. Чем больше она думала, тем более отчетливо осознавала - не интересуясь играми, она, вероятно, слишком отдалится от этого человека. Выбор был невелик - положиться на волю судьбы или делать что-то самой. Он ведь получил её руку…
        «Зачем мне ласкать эго мужчины?» - спрашивала Алиса у матерей.
        «Ради своего эго, - отвечали они. - Когда встретишь того, с кем захочешь быть несмотря ни на что, сама всё поймешь. Любовь - густая смесь эгоизма и бескорыстия. Не захочешь отпускать его - вспомнишь наши уроки. Искусство соблазнения женщин скрытого мира относится к высокоранговым техникам. Теперь иди к сёстрам и попробуй дать им какое-то хорошее задание, как будто они мужчины.»
        Алиса понимала, что выполнить задание их группа не смогла. Каждый должен делать для победы всё, иначе добиться цели будет ещё сложнее. Избавиться от балласта - самое правильное решение, вот только этот балласт - она сама.
        «Рассказать ему? Молчать до самого конца? Отгонять других девиц? Забрать Байта из игры?» - ни один вариант не казался Алисе приемлемым. Варианты повторялись по кругу, пугали, смущали, раздражали.
        «Играй сама. Будь приятной спутницей и позволь мужчине сделать ради тебя подвиг», - решение пришло неожиданно. Словно некий дьявол прокрался к ней в голову и вложил мысли, которых сама она никогда бы не допустила. Решение оказалось таким простым и подходящим со всех сторон, что Алиса счастливо улыбнулась.
        Несколько шагов она сделала в состоянии полной эйфории, а затем вдруг поняла - это будет нарушение слова в честном соглашении, обман. Счастье сменилось страхом и шаги замедлились.
        «Я не могу нарушить своё слово!» - мысленно вскричала Алиса, а её ноги остановились не в силах сделать даже шаг. Она, словно дерево, проросшее корнями в землю, не могла сдвинуться сколько бы свободного места вокруг ни было. Задумчивый Байт шаг, второй, третий…
        «Стой!» - Алиса хотела кричать, но изо рта не вырвалось ни звука. Её сердце стучало всё быстрее, будто пыталось бежать вместо непослушных ног. Она протянула руку, чтобы схватить Байта за одежду, но не дотянулась… совсем чуть-чуть! Этот человек уходил всё дальше. Алиса перестала слышать стук своего сердца. Все прочие звуки тоже пропали. Эта пара шагов вдруг показалась непреодолимой пропастью, бездной.
        Она бросилась в пропасть…
        Алиса сама не поняла, как преодолела расстояние до Байта. Она взяла этого человека под руку и не давала идти дальше. Всё её тело дрожало.
        - Хмм? - Байт вопросительно остановился, повернул голову и вопросительно поднял бровь. - Алиса, что-то случилось?
        Он назвал её имя и сердце снова начало стучать в ушах. Теперь это был не испуганный, а радостный стук. Она хотела ответить, но только раскрыла рот, неловко всхлипнула, не сумев сказать что-либо осмысленное. Остальные члены труппы тоже остановились. Мгновения тянулись. Алиса чувствовала, что заставляет всех ждать, вызывает недовольство и вообще кажется глупой. Последняя мысль снова обожгла страхом. Разве Байту нравятся глупые девушки?
        Она понимала, что должна что-то сказать, но что? Расторжение договора, девицы, игра, школа?
        «Обещание! Я нарушила обещание…»
        - Обещание… - еле слышно промямлила Алиса.
        - Что? - Байт выглядел удивлённым.
        - Об!.. Обещание! - Алиса думала о том, что больше не хочет его держать. Больше того - она отказывается! Не будет следовать данному слову! Не хочет! И всё из-за этого человека. - Честь… Ты забрал мою честь! Во… во… Возьми ответственность!!!
        Вокруг резко стало тише, хотя шум ветра Алиса всё же слышала. Думать об этом несоответствии она просто не хотела. Она сживала руку Байта и требовательно смотрела на него. Его ладонь коснулась её щеки. Алиса вздрогнула, по телу пробежали мурашки. Она радовалась, хотела прижаться к Байту и боялась, что он отвергнет такую падшую женщину…
        - Конечно я возьму ответственность, - уверенно ответил этот человек. - Но мне хотелось бы знать немного больше. Прости, что не могу понять всё сам.
        - Нет! - Алиса резко вскинула голову. - Тебе не за что извиняться. Это…
        «всё моя вина», - закончила она про себя.
        Неожиданно Байт крепко её обнял. Она задрожала еще сильнее, как испуганный кролик, разрываясь между желанием убежать и схватиться за него сильнее. Победило последнее. Она постояла немного, чувствуя игровое тело этого человека так похожее на настоящее, и неведомым образом успокоилась.
        - Я дала тебе слово, что не буду интересоваться играми, - еле слышно шептала Алиса. Байт её не торопил. - Но мой Дедушка теперь сам позаботится о возвышении нашей школы в «Десятке». Тебе не нужно делать это… помогать мне выигрывать…
        Она молчала пытаясь сформулировать всё правильно, но отчего выходило как-то сумбурно и глупо. Алисе казалось, что она только еще больше запутывает Байта. Он не торопил её и ничего не спрашивал.
        - Моё слово - моя честь. Я буду интересоваться этой игрой, другими тоже. Стану тебе помогать, хочу, чтобы у нас было больше общего. Я решила нарушить данное тебе слово, потому что не хочу, чтобы пропасть между нами увеличивалась. Это всё из-за тебя! Так что… - Алиса нахмурилась, выговаривая чувства еле слышным шепотом, - ты должен взять на себя ответственность.
        Она подняла голову, глядя на Байта. Неожиданно его лицо стало расплываться. Алиса не могла понять, что же оно выражает и снова испугалась.
        - Возьмёшь? - торопливо спросила она. Прозвучавший голос даже ей самой показался каким-то жалостливым и плаксивым.
        Алиса ощутила, как пальцы Байта прошлись под её глазами. Неожиданно всё вокруг стало чётче. Он смотрел со странным выражением, которое она не могла понять, но ей это почему-то нравилось. Она хотела, чтобы этот человек продолжал относиться к ней так всегда.
        «Наверное, он тоже изучал техники соблазнения, - рассеянно мелькнула мысль на краю сознания Алисы. - Мы еще посмотрим у кого они эффективнее…»
        - Возьму.
        Байт ответил просто, но в голосе звучала надежность, нечто неколебимое, как гора. Отчего-то Алиса подумала, что он своё слово точно не нарушит, а самой захотелось немного покапризничать.
        - Я буду играть, - предупредила Алиса.
        - Хорошо.
        - Стану интересоваться играми и разбираться в них, - добавила с вызовом.
        - Да.
        - Мы будем делать это вместе, - заявила непререкаемым тоном.
        - Конечно.
        - И ещё… - договорить Алиса не смогла. Байт закрыл её губы поцелуем. Казалось, он так часто это делал, что пора было привыкнуть, но сегодня она впервые ответила ему взаимностью. Поцелуй был… Алиса даже не могла сравнить его ни с чем, а через секунду уже и забыла обо всём, растворяясь в чувствах.
        - Идём, - шепнул ей на ушко Байт.
        Алиса повернулась и только сейчас заметила вокруг странность. Множество людей валялись без сознания, а товарищи по труппе смотрели с шоком и радостью. Тот, что держал в руках череп, выглядел словно маленький восхищенный ребенок, переполненный счастьем. Где-то в отдалении зазвучал громкий смех старика, называвшего себя великим наставником.
        - Посмотри логи, - шепнул Байт.
        Алиса послушалась и успела заметить что-то о применении магии тринадцатого уровня, а после этого строчки словно кто-то стёр одним резким движением. Рядом появился одетый в каменную тунику Баланс. Он ничего не говорил, смотря куда-то вверх. Алиса чуть подняла голову, увидела золотистый разлом в небе и вернула взгляд к более интересному виду… Ведь рядом с ней стоял этот человек - её будущий муж.
        Глава 7 Говорящая книга
        Сверкающая золотом трещина в небе выглядела сюрреалистично. Из него выпала небольшая фигурка. Вначале рассмотреть её было сложно, но по мере приближения стало ясно, что это молодая женщина. Оранжевая тога смотрелась на ней странно - складки на одежде появлялись не согласованно с движениями тела, края иногда вздымались, но совершенно игнорировали ветер.
        Алиса нахмурилась. Раньше она на движения воздуха почти не обращал внимания, но теперь… всё вокруг стало выглядеть четче, ярче, кожа покрылась мурашками. Покалывание кончиков пальцев, небольшая прохлада от скользнувшего по спине ветерка, неудобство от камней, впившихся в подошву обуви - ощущения множились и расцветали ярким букетом, пока не спутались в нечто нераспознаваемое. Алиса могла сосредоточиться на отдельных частях, ухватить нить от органов чувств, но охватить все разом не получалось. Всё окружающее впервые обрело такую подавляющую реалистичность, что она не заметила, как женщина в тоге оказалась рядом. Наряд больше не казался оранжевым - скорее, он был нежного персикового оттенка. Блики на складках, тени от облаков и переплетения звуков шагов и разговоров толпы, запах цветов, который Алиса прежде не слышала, смешался с резкими нотками пота. В носу зачесалось от пыли, а складки одежды из грубой ткани оказались неожиданно грубыми, давили на тело, отчего сразу захотелось ослабить завязки.
        - Поздравляю, сестрёнка, - женщина в тоге улыбнулась, у губ появились ямочки.
        Алиса смотрела в глаза незнакомки и не могла назвать их синими, скорее сапфировыми. В глазах вокруг зрачков словно поместили два озера с причудливым рельефом и россыпью песка. Цвет был неоднороден, но из-за этого создавалось впечатление сияния радужной оболочки.
        Всё в этой женщине дышало жизнью, не игровой - настоящей. Мир преобразился от одного её присутствия. Алиса сосредоточилась на чувстве в ладони. Рука Байта была теплой, мягкой, не такой грубой как в реальности.
        Женщина смотрела с интересом, заправила волосы за ухо и, словив очередной взгляд Алисы, слегка кивнула. Наверное, стоило что-то сказать, может - поприветствовать её, но делать это не хотелось.
        - Держи, - женщина в персиковой тоге протянула Алисе кулон на шёлковой нити, - с этим ты всегда сможешь использовать моё благословение. Помни, жить нужно с полным наслаждением каждым мигом, упиваться всеми чувствами. Не отрицай этот мир, он создан для тебя.
        С последними словами незнакомка взмыла вверх. Стоящий рядом Баланс смотрел на неё восторженным взглядом. Он встал на носочки, легко подпрыгнул и оторвался от земли. Медленно, нехотя обернулся к Алисе.
        - Эмоция одарила тебя. Пользуйся её даром, как посчитаешь нужным, даже я не властен над этой силой. Эмоция - любимая из дочерей Демиурга «Десятки», но никто из других столпов не испытывает к ней зависти или других темных чувств.
        - Смотрю, ты в восторге от своей сестры, - сказал вдруг Байт.
        - Нет, - усмехнулся Баланс. Алиса отметила, что его лицо стало выглядеть немного глупым, но милым. - Она не моя сестра. Эмоция - моя возлюбленная невеста, будущая жена.
        Он улетел вверх, скрылся в расколотых небесах. Небо соединилось, облака спокойно плыли, а люди внизу переговаривались, обсуждая увиденное. После этого вся компания пошла дальше, но тут их окликнул голос:
        - Подождите! - Алиса увидел мальчика, который недавно договаривался с ними о встрече. - Вы призвали одного из столпов и получили сокровище! Это меняет дело. Пусть город не принадлежит вам, в нашем альянсе приветствуют выдающихся игроков. И еще, - тут он оглянулся и тихо продолжил, - не выбрасывайте книгу из подземелья. Она рассказывает о правилах этого мира и возможностях прокачки. Ни один игрок не сможет преодолеть десятый уровень, если не получил книгу в рейде по обители.
        - Но мы не нашли никакую книгу, - удивленно ответил Байт. - В данже даже близки ничего похожего не было.
        - Не в данже, - поморщился мальчик, - в обители. Привыкайте говорить правильно, здесь свои названия и очень важно называть всё настоящими именами. Если книги не было, значит подземелье активировал кто-то с открытым классом. Были случаи. Когда наш глава гильдии открыл свою первую обитель, там появилась не книга, а… огромный камень с мелкими надписями! Древняя глыба. Его класс археолог, поэтому обучающая вещь имеет отношение к каким-то ветхим периодам мира Десятки. Такую «книгу» еле унесли к зданию гильд-холла. И это еще считай повезло - другой игрок активировал открытие обители с классом флибустьер - получил говорящего попугая. Долбанную птицу еле отловили, а выбить из неё сведения та еще проблема. Не волнуйтесь, как доберемся до места - для вас обязательно откроют обитель. Получите чистую - всё по-честному. После этого ознакомитесь с содержанием подарочного гайда новичков и сможете нормально качаться.
        - Почему не прочитать уже добытые книги? - поинтересовалась Карлайла.
        - Это так не работает. Каждая книга немного особенная, заточена под классы участников группы, но даже если в двух книгах будет написано одно и то же - это не имеет значения. За чтение «своей» книги путь дальше десятого уровня открывается, за чужую - нет. Игровые условности, - мальчик пожал плечами.

* * *
        - Книга?! - взорвался криком череп мага, когда мы все собрались в одной комнате. - Это, ведь, они про меня, да? Точно про меня, да?! Парень, ты - маг. Ты открыл вход в подземелье, да?! Поэтому меня и засунуло туда - в это логово!
        - Нет, - мне оставалось лишь пожать плечами. - Не знаю кто именно его открыл, но этот город изначально был территорией другой группы. За главную у них маг смерти с башней третьего уровня. Она, кстати, как-то призывает её. Это какая-то фишка тех, кто закладывает в основу атрибут смерти?
        - Да. Хмм…
        - И всё? - удивился Первет с издевательской миной на лице, - больше ничего не скажешь. Ты же только что так разорялся, куда делся твой запал?
        - Мне нужно подумать, - огни в глазах черепушки снова сжались в маленькие синие точки. - Они хотят, чтобы я стал для вас каким-то временным инструментом? Отлично, я это сделаю… но не так как они того хотят! Вы станете лучше, чем кто-либо и…
        - Что «и»? - уточнил я.
        - Идеальной местью было бы свергнуть их, но тогда рухнет сам этот мир. Нужно найти другой способ наказать их.
        - Ой, кажется программа решила наказать разработчиков, да? - Первет почесал ногтями верхушку черепа. - Или, может, ты у нас один из бывших работников компании, которого заперли в игре, сделав неигровым персонажем?
        - Запер… Что?! - у мертвого мага отвисла челюсть. - Откуда в твоей голове такая чушь? Изначально я действительно был просто программой, но затем кое-что изменилось…
        - И ты обрел душу, да? - ирония сочилась изо рта Первета густым потоком. Она была как мёд, от чрезмерного количества становилась приторной и липкой для собеседников.
        - Да! - обрадовался маг. - Так вы уже знаете о том, что здесь происходит?
        - Брось, ты можешь думать, что с тобой произошло нечто, но тут, в этом игровом мире, все неписи ведут себя вполне естественно, разве что в реальный мир не выходят.
        - Считай, как знаешь, - пресёк спор череп, - если вы окажетесь достаточно хороши с точки зрения того самого реального мира, мы еще вернемся к этому разговору.
        - Ты согласен поделиться с нами знаниями о наших классах? - я поднял руку не давая Первету снова начать перепалку. Было в словах черепа кое-что подозрительное. Учитывая грядущую встречу с Теттири, нельзя сходу заявлять, что мёртвый маг безумен. Мы обязательно вернёмся к этому разговору. Первет просто отлично выуживает сведения. Доверю это ему, а пока… - Ты уже обещал нам информацию, помнишь?
        - Да, но это другое. Я собираюсь провести вас в совершенно новую сферу бытия. Придется делать это очень осторожно. Сказать слишком много я тоже не могу. Баланс не даст мне раскрыть главные препятствия для вашего развития здесь, в игре.
        - Звучит так, будто твои знания могут помочь нам обрести сверхспособности в реальном мире, - опять не удержался Первет.
        - Именно, - неожиданно огонь взорвался в глазницах черепа, но не исчез, а растекся по всей поверхности, сформировав прозрачные лицо, волосы и все прочее, свойственное голове человека. Прищуренные весёлые глаза, прямой нос, издевательский ироничный изгиб губ, какой даже Первет ни разу не мог изобразить. - Сначала стань достаточно хорош в реальной жизни, чтобы задержаться в этой игре подольше пары месяцев, а после посмотрим сумеешь ли ты освоить эти сверхспосбоности.
        - Ну-ну, так я и поверил какой-то…
        - Что нужно, чтобы получить эту возможность? - все удивленно посмотрели на перебившего Первета Имомуши. Он выглядел странно напряженным и в то же время излучал смесь надежды и радостного возбуждения.
        - Еще рано говорить об этом. К тому же я вас не знаю. Выбирать первого встречного? Разве это не чушь? К тому же, вспоминая как вы ко мне относились все это время…
        Огненный покров рассеялся, и голова мертвого мага вновь стала обычным черепом, за исключением горящих точек в глазницах.
        - Друг, Имомуши, - начал Первет с покровительственным выражением лица, - ты же понимаешь, что это бред. Они все подобны людям и сейчас эта черепушка просто выбивает себе условия получше.
        - Мне плевать. Даже если есть небольшой шанс, я всё равно намерен попытаться.
        - Так повестись на простой трёп программы… - Первет с явно фальшивым сожалением покачал головой и положил руку на плечо согильдийца.
        - Да, вероятность мала, - согласился Имомуши, - но я не намерен её терять. Для меня это нечто большее, чем просто желание из разряда «вот было бы круто если». Первет, надеюсь ты не будешь подшучивать на эту тему. Я серьезно.
        В комнате повисла тишина. Имомуши в основном довольно мягкий человек, но сейчас в один миг, словно стал старше и намного строже. Это порождало странное чувство, потому что преображение случилось из-за разговора о получении через игру сверхспособностей в реале - вещи, как ни крути, бредовой, поверить в которую мог лишь совсем ребенок или невозможный инфантил. И кем обещанной? Игровой неписью.
        - Возможно, - начал я медленно из-за посетившей меня неловкости, - вероятность не так уж и мала.
        На этот раз тишина стала прямо оглушительной, а сверкание сообщения о критическом обездвиживании в почти прозрачной панели логов возле левой руки стало настолько ярким, что заставило прищуриться. «Умение перешло на второй уровень» - прочел и только тогда словил себя на оттягивании разговора.
        - Короче, - прочистил горло, пытаясь прогнать остатки неловкости… Не помогло. - Помните, Теттири?
        - Конечно! Тот еще мутный тип, - возмутился Первет, чем вызвал у всех смешки. - Что? Почему вы смеётесь?
        - Потому что это сказал именно ты, - теперь уже Имомуши похлопал по плечу клоуна бездны.
        - Ну, так вот, - помахал руками привлекая внимание. - Есть кое-что, о чём мне нужно вам рассказать.

* * *
        Все стояли у входа в пансион и думали о своём. После моего рассказа о мистиках, увиденных странностях и договоренности с Теттири никто не стал отказываться от присутствия на встрече - каждый захотел прикоснуться к тайне. Самым равнодушным выглядел Тавур. Не то, чтобы он не верил в сверхъестественное, скорее - для него это не имело большого значения. В глазах Первета виднелось предвкушение. Глядя на Родрика, казалось - он затаил некие злобные мысли, впрочем - подобные подозрение при общении с ним появлялись всегда, поэтому разницу было заметить непросто. Верлад и Зиккур то стояли с растерянным видом, то заговорщицки перешептывались, иногда срываясь на некие только им понятные технические термины.
        Алиса, казалось, старается не выдать, что ей известно о сверхспособностях и связанном с ними вещами больше остальных. Для других её попытки с натужным смехом отделаться от любого разговора спрятавшись за мной, должно быть, выглядели странно. Имомуши смотрел на свои слегка дрожащие руки. Никто его не трогал. Мы не знаем, в чем именно для него заключается та особая важность необычных способностей, а он не спешил делиться. Может, он тоже из какой-то группы, вроде «Скрытого мира» семьи Алисы?
        Острог единственный, кто демонстрировал явную досаду. С угрюмым лицом он пинал камешки, которые находил поблизости, что сделать на ухоженной территории пансиона было довольно сложно.
        - В чем дело? - на мой вопрос он только сжал губы. - Если тебя ситуация сильно расстраивает можешь не ехать.
        - Я с вами, - Острог сжал кулаки и дерзко вздернул голову. - Байт, скажи честно, я ведь выгляжу как неудачник? Если все получат сверхспосбоности, какой шанс у меня этого добиться? Мне кажется, я просто зря поеду и единственным вернусь с пустыми руками.
        - Стоп-стоп-стоп! Притормози. Во-первых, нет - ты не выглядишь как неудачник. Во-вторых, с чего ты решил, что мы едем на раздачу каких-то там навыков оверлордов, магов пси-мутантов или жругих выдуманных персонажей? Это будет просто разговор. Я даже не знаю, о чем именно он будет, кроме как о моих родителях. Ясно? И в-третьих - прекрати себя недооценивать.
        - Байт, тест начался не так давно, а ты уже девушку себе нашел. И теперь посмотри на меня: маленький, щуплый, с кривыми ногами и зубами, да еще и напрочь лысый! Я ведь…
        - Представитель малой народности архипелага. Я в курсе особенностей внешноси твоей расы. Активный рост начинается после двадцати лет и большинство вытягиваются до метра восьмидесяти или полных двух. Затем начинается активный рост волосяного покрова, но довольно быстро замедляется, обеспечивая не слишком длинной шевелюрой, островными усиками - ты же знаешь, что в мире моды их именно благодаря выходцам с архипелага так назвали? - и, наконец, из-за всех этих изменений в теле почти не остается жировых отложений. В результате за год-два гадкий утенок становится высоким атлетическим парнем с модными усами и… ладно, я не помню всех деталей этой перестройки органризма, но на этом плюсы точно не заканчиваются. Верь мне, я целый год готовился к сдаче экзаменов на биоинженера. У некоторых лентяев к тому же возрасту вырастает небольшое пузо. У тебя от девчонок отбоя не будет и это совершенно точно.
        - Я всё это знаю, но… но ведь, - Острог отчего-то выглядел потрясенным, - но ведь это всё будет потом, Байт. Для реальных навыков нужно сильное тело. Я был плох в спорте, но нашел некоторую отдушину в играх. Только ведь, та черепушка сказала, что нужно добиться многого именно в реале, понимаешь? Какие у меня шансы? Ждать годы до того, как воспользоваться уникальной возможностью - тебя бы это не удручало?
        - Вот оно что, - я чуть не рассмеялся от облегчения. - Думаю, ты неправильно понял слова нашей «книжки новичка». Он говорил о возможности продержаться в игре дольше двух месяцев.
        - Игра не настолько сложная, два месяца - ерунда.
        - Для бета-тестеров - да. Вот только, Острог, ты думаешь вот это всё, - я махнул рукой, указывая на территорию пансиона, - настолько дешевое удовольствие, что ты запросто сможешь оставаться в игре два месяца ни о чем не беспокоясь? Сейчас мы ничего не платим, но потом, когда тестирование завершится, никто не станет бесплатно нас тут содержать, позволяя играть в своё удовольствие. Твои успехи и неудачи в физическом спорте не имеют к этому отношения, гораздо важнее - толщина твоего кошелька.
        - Она не слишком велика. Выходит, так и так придётся ждать годы, - Острог потер лоб рукой, но выглядел уже веселее.
        - Не обязательно, - остальные подошли поближе, чтобы послушать наш разговор. - Места сотрудников «Десятки» будут раздаваться по итогам теста. Сейчас нам нужно просто завершить квест с появившимся чудовищем.
        - Байт, - Локус выглядел спокойным и собранным, а его одежда в официальном стиле выглядела даже слишком ровной и едва не сияющей. Мне вдруг показалось, что рядом с нами стоит манекен из бутика, а не человек. - Как наш гильдмастер ты несешь особую ответственность. Я хочу сказать, что доверяю тебе, поэтому не дави на себя слишком сильно.
        - Не волнуйся, я в порядке. Забыл, кто мои предки? - на лицо сама наползла слегка кривая улыбка. Что еще мне предстоит узнать о родителях? Теттири просто блефует или хочет потрясти меня некими откровениями? Остаётся только ждать встречи. - Просто ещё одна игра, вот и всё.
        - Наконец-то, - устало проговорил Тавур, глядя как открываются ведущие на территорию пансиона ворота. - Локус, ты говорил, что твой водитель прибудет быстро, а мы тут уже довольно долго ждем.
        - Это из-за нервной атмосферы. На самом деле прошло не так много времени. Я же говорил, ему нужно сменить машину на ту, что позволит вместить всех. Это тоже требует некоторого времени. К счастью, он достаточно хорош и справился всего за десять минут.
        - Он мог взять любой из здешних автобусов в аренду, а не заниматься непонятно чем, - Тавур продолжил ворчать.
        - Ты действительно думаешь, что он позволит себе везти меня на каком-то там автобусе? - Локус посмотрел на крепыша с толикой жалости.
        - Похоже, поедем с комфортом, - улыбнулась Карлайла.
        К нам приближался самый длинный лимузин, который я когда-либо видел - даже в транснете. Четыре оси колес, радужные переливы на корпусе лазурного цвета… машина выглядела дикой смесью роскоши и безвкусия. Вышедшего водителя встречала пораженная тишина.
        - Молодой господин, - поклонился шофер, отчего его длинные черные волосы с несколькими синими прядями качнулись вперед, - прошу прощения за этот вид. Ничего действительно достойного наследника клана Лан мне найти не удалось.
        - Клана Лан? - Острог был не единственным, кто выглядел озадаченным. - Так твоё имя…
        - Молодого господина, зовут Лан Ли Вэй, - водитель подарил нашему архипелажцу неодобрительный взгляд.
        - Шё, Локус, Ли Вэй… я уже начинаю путаться в твоих именах, - Тавур демонстративно схватился за голову.
        - Называйте Локусом.
        - Ты же говорил…
        - Забудьте об этом, - перебил очередное возражение Тавура Ли Вэй. - Оставим тот ник для врагов. Вы не забыли, что нам нужно ехать на встречу, организованную гильдмастером?
        - Гильдмастером? - водитель нахмурился ещё сильнее, оглядывая всех по очереди, словно пытался угадать, кого имел в виду Локус.
        - Что-то не так?
        - Нет, молодой господин. Прошу, - шофер открыл дверь в салон и поклонился. Волосы опустились, закрывая лицо, но я всё же успел заметить его острый, полный злобы взгляд.
        Внутри, как и говорила Карлайла, оказалось достаточно комфортно. Упругие диваны, мягкая подсветка салона, панорамная крыша. Какое-то время все молчали, но Имомуши не выдержал первым.
        - Просто скажите мне, что это не шутка.
        - Это не шутка, - отозвался Перверт. Сказаны слова были с его привычными омерзительными интонациями, отчего выглядели издевкой.
        - Если нас встретят аферисты, - Алиса заговорила с гордо поднятой головой, - то я помогу тебе найти достойную школу, Имомуши.
        - Алисочка, - приторно протянула Карлайла, - не нужно напрягаться ради этого мужлана. Тебя могут обмануть, поэтому…
        - Меня не обманут. Я ведь из «Скрытого мира».
        - Ты еще так наивна. Лучше…
        Алиса хлопнула в ладоши и Карлайла замолчала. Острог завопил от страха, а Имомуши попытался подняться в полный рост. Остальные пораженно молчали под визг тормозов. Лимузин исчез. Все мы висели в воздухе. Только передняя часть авто с креслом водителя осталась непрозрачной.
        - Что происходит? - Имомуши потерал ушибленную о невидимый потолок голову.
        - Ху-ху! - Алиса сверкала первосходством. - Это моя сила! Раньше я могла становиться незримой для других, но после тренировки в «Десятке» научилась делать так.
        - Мастер! - водитель привлёк внимание Локуса. - С вами всё в порядке?
        - Да. Веди дальше.
        - Как!.. - водитель с опаской бросил взгляд на Алису и закончил явно не так, как соирался вначале. - Как, прикажете, мастер.
        Лимузин двинулся, но не проехал и сотни метров, как на проекционном экране появился сигнал в виде мерцающего синим и красным сигнала с требованием остановиться. К припарковавшемуся авто приближался студент на мотороллере.
        - Так-так-так… Несанкционированные системы маскировки! Где вы вообще такую достали… Воитель, будьте добры выйти. Гражданская автоинспекция! - студент не скрывал радости. Сдав экзамен любой гражданин мог стать квалифицированным контролёром. ГАИшники имели право штрафовать водителей на небольшие суммы. Последние становились их персональным вознагражданием. При этом в общую базу данных страны отправлялось сообщение о нарушении правил движения. В зависимости от типа нарушения водителю грозило предупреждение с уведомлением потенциальных работодателей, конфискация прав на вождение авто или уголовное наказание. Никто не хотел получить неудаляемую пометку в своём госдосье, поэтому чаще всего ГАИшники получали чуть большую сумму, чем предусматривает закон, но никуда не отправляли данные о нарушении.
        Этот оказался из таких. Он использовал не подключенный к транснет фиксатор нарушений, поэтому все претензии о незарегистрированной оптической модификации корпуса транспорта были удалены без отправки в общую базу. Водитель щедро заплатил, а Локус даже бровью не повёл.
        - Алиса…
        - Поняла, Байт.
        Лимузин вернул себе прежний непрозрачный вид, а салон заполнила атмосфера предвкушения. Перверт притих, а Тавур выглядел немного пришибленным с выпученными глазами.
        - Надеюсь, Теттири нас не разочарует…
        Глава 8 Контракт на победу
        Небольшое игорное заведение, в котором Теттири назначил нам встречу не тянуло на громкое название казино. Возле входа нас встретила пара охранников в строгих костюмах. Один из них вызвался проводить до нужной комнаты. Первый зал оказался заполнен достаточно безобидными автоматами, за которыми развлекались подростки и несколько студентов. В памяти тут же всплыла картина сидящей за похожим автоматом девчонки. Темные волосы торчали в стороны над ушами - явное подражание безумному стилю из бунтарской молодости моей матери.
        - Карлайла. Именно в таком месте мы впервые и встретились, да?
        - Ага, - женщина небрежно откинула волосы за плечи. Ничто в её текущем образе не напоминало ярую фанатку, почитающую Восемь нулей. - Ты тогда пришел к родителям, ныл что-то о выполненном задании по гринду на их аккаунтах.
        - Разве? - удивился я. - Прямо ныл?
        - Поверь мне. Я хорошо запомнила тот день, - Карлайла сжала губы и прищурилась не скрывая злости. - Именно тогда этот неотесанный мужлан решил, что Восемь нулей якобы ограничивает мой потенциал… И наши пути разошлись.
        - До сих пор злишься на моего отца?
        Карлайла только фыркнула в ответ. Остальные члены нашей маленькой группы удивленно покосились на геймершу. Её лицо расслабилось. Лёгкая гримаса недоумения показывала, что Карлайла до сих не могла понять, почему моя мать прогнала её из своей компании. Вероятно, злость уже поутихла, но не исчезла полностью.
        - Знаешь, мои родители - те ещё задроты, но у них должна была иметься причина. По крайней мере, я надеюсь, что она есть. Иначе моё детство было бессмысленным истязанием, - я крепко сжал зубы, чтобы не испустить горький вздох. Не хватало ещё так опозориться перед Алисой. - И всё же, ты уверена, что я тогда именно ныл?
        - Точно.
        - Врешь. Не может такого быть.
        - Было-было, - на лице Карлайлы проскользнула ехидная улыбка, но женщина тут же вернула себе серьёзный вид. Она явно сдерживалась, чтобы не рассмеяться. - Маленький Байт был таким нытиком.
        - Сволочь! Ты же специально, да?
        Карлайла молча отвернулась, но все успели заметить дрогнувшее лицо. Вокруг раздались смешки.
        - Эй, на меня смотри! Карлайла. Прояви уважение к своему гильдмастеру!
        Тут уже всех прорвало. С громких смехом труппы паутина мрачного настроения была разорвана в клочья. Вот и хорошо. Никто здесь не был глуп. Все понимали, что я пытался поднять настроение, которое свернулось калачиком после коротких воспоминаний. Алиса вдруг обняла меня за руку с тихим толи смехом толи мычанием «хму-фу-фу», одобрительно улыбнулась.
        - Над чем вы там смеётесь, - впереди показался Теттири. - Дальше я сам их провожу.
        После его отмашки охранник спокойно кивнул и пошел в обратном направлении. Смех быстро затихал. Я буквально чувствовал, как вокруг разливается возбужденное предвкушение.
        - Прошу, - Теттири подошел к стене и открыл хорошо замаскированную дверь, пропуская всех в комнату размером четыре на пять метров. - Рассаживайтесь, как вам удобно.
        Учитывая, что посреди комнаты стоял овальный стол со стульями и больше ничего, предложение звучало как легкая издевка, а не проявление вежливости.
        - Что ж я не буду наводить тумана и перейду сразу к делу, - Теттири заговорил еще до того как мы успели рассесться за столом. Он обошел вокруг и уселся лицом ко входу. Из-за чего наша группа смотрела на него широким полумесяцем. - Мне нужно, чтобы вы приложили максимум усилий для достижения победу в ивенте.
        - Стоп-стоп-стоп! - тут же возмутился Первет. - Ты разве не должен был задвигать речь про какую-то магию игры и прочее? Дай мне тебя потроллить. Ну же!
        - Магия и прочее? - Теттири сделал вид, что ничего не понимает. - Ты про что-то… такое?
        Над его рукой возникли щупальца красного тумана. Первет замолчал. Короткие щупальца были не длиннее пальцев игрока. Они извивались, будто пытались ухватить добычу в воздухе. Теттири достал другой рукой из кармана блокнот и бросил над ладонью. Щупальца едва сумели удержать предмет в воздухе.
        - Я довольно слаб. И это… не магия. Эта штука называется манипуляцией аурой. Серьезной демонстрацией это не назовешь, так что я не жду, что вы поверите сразу, - Теттири оглядел наши лица, но его встретила спокойная тишина. Никто не стал упоминать гораздо более впечатляющую демонстрацию в исполнении Алисы. Наученные многими часами стеллс-игр в симуляторах мы даже не покосились друг на друга. - Хорошо. По крайней мере, вы не вопите о магнитах и голопроекторах.
        - Этому можно научиться? - тут же выразил заинтересованность Имомуши.
        - Можно. Естественно, никто учить тебя не станет, - Теттири ухмыльнулся и тут же добавил. - В реальном мире. В игре такая возможность есть. Теперь позвольте мне вернуться к тому, с чего я начал. Интересы «Гильдии, которой нет» диктуют, что победителями особого события с хтоническим чудовищем должны стать игроки, не связанные с крупными силами реального мира. Вы могли заметить, что игра достаточно хорошо спроектирована. Отличная графика, широкий канал чувственной передачи. Это всё здорово, но не настолько отличается от других товаров на рынке, чтобы вводить такой строгий период адаптации.
        - Техника безопасности? - Тавур наклонился вперёд, поставив локти на стол. Наш будущий алхимик деловито сплёл пальцы рук и оперся на них подбородком.
        - Так все и подумают, - кивнул Теттири. - Бета-тест, повышенный уровень защиты и тройная перестраховка. Мои источники говорят, что причина в ином. Более глубокая настройка на всякие магические штучки.
        - Ты получил свою способность в игре? - бросил Имомуши. Его сосредоточенный взгляд не скрывал интереса.
        - Нет. «Гильдия, которой нет» работает с общиной, известной как Мистики. Не проси связаться с ними, это бесполезно. Они научили некоторых из нас паре трюков, но и только. Сами Мистики не имеют большой власти или силы. Это своего рода группа свободных художников, но они надеются изменить свой шаткий статус. Насколько мне известно, у «Десятки» всего один создатель. Некий гений объединил технические достижения с властью духов - зафуров.
        Дверь открылась и Теттири тут же замолчал. Несколько официантов занесли прохладительные напитки и закуски. Стол быстро заполнился тарелками с канапе. Закуски из мяса и морепродуктов стояли ближе к краю, а в центре разместились десерты в окружении льда.
        - Угощайтесь, - Теттири тут же подал пример, забросив в рот кубик мраморного сыра. - Разговор вряд ли будет долгим, но лучше вы будете жевать закуски, чем мои нервы.
        Как только посторонние вышли Теттири продолжил:
        - Зафуры. Чтобы вам было проще понять это такие феи… феи всего. Знаете эти древние истории про гремлинов? Мистики утверждают, что это не вполне вымысел. Зафуры - духи, затрагивающие самые разные вещи. Главное, что им требуется - это дом. Некоторые живут в кусочках стихий - порывах ветра, огоньках свечей, камнях. Это для них нечто вроде отелей - съемное жильё, чтобы перебить потребность. Порывы ветра затухают. Огоньки гаснут. Камни ломаются. Зафуры могут менять свои дома как пожелают, но в этом и проблема. У каждого из них есть свои привычки. Мистики говорят, что после смены дома им нужно приспособиться. Если они залезут, к примеру, в двигатель авто, тот начнет случайно сбоить. Мелкие огрехи вылезут наружу. Со временем ситуация устаканится. При этом хотя зафуры могут жить в любом доме, у них есть определённые привычки и склонности. Самые радикальные не делают оставлять дом и пользуются своей сверхъестественной силой, чтобы продлить его существование. Самый редкий и самый привлекательный случай - когда домом становится человек.
        - Это и есть способ получить особые силы? - поинтересовался я.
        - Нет. Это способ получить долголетие при удачном стечении обстоятельств, - Теттири пожал плечами. - К сожалению, манипуляция аурой делает тело очень непривлекательным местом для зафуров. Что я хотел сказать, так это о непривлекательных вариантах. Если зафур поселится в порыве ветра и не захочет его отпускать, что будет? Он перенаправит поток в другое место, сольёт его с большими ветрами, а в самых радикальных случаях один или с помощью друзей раскрутит это всё в огромный ураган. Зафуры разнятся по своей силе, но им по большей части плевать на человечество. Они - маленькие игривые феи. Создатель десятки упрятал кучу этих существ в свою игру. Связал их с ней, дав столь вожделенный дом. Если кто-то будет говорить о сбоях в игре - можете не верить, она уже настроена и только крепнет день ото дня. Однажды техники могут с удивлением обнаружить, что их аппаратная часть внезапно эволюционировала до следующего поколения.
        Теттири смочил гордо напитком. Первет в этот момент с явным вызовом смотрел на него и вдруг начал громко чавкать. Столь наглую провокацию игрок проигнорировал, доказав, что «Гильдия, которой нет» - не просто кучка махинаторов, а люди с определённой степенью самоконтроля и твердым характером.
        - Вы можете сказать, что поток ветра на самом деле довольно простое физическое явление. И дом гипотетического маленького духа постоянно перестраивается. Это правда, но зафуры - духи. Они используют не столько физический объект как своё жилище, сколько абстрактный. Кусочек подвижного воздуха в данном случае - просто объект привязки. Он важен, но мелкие изменения не являются особо значительными. Это несколько парадоксально, поэтому опустим детали. Я сам в этом не слишком разбираюсь. Суть в том, что есть игра, в которой живут духи и эта игра способна открыть особые способности в людях. Как? Без понятия. Тем не менее, подумайте о самой возможности. Если такая мелкая сошка, как я, знает об этом, то неужели более крупные силы упустят момент. Кто по-вашему будет заинтересован в такой возможности?
        - Военные, - голос Первета звучал медленно. С лица мастера издёвок исчезла шутливость. Он словно превратился в другого человека. И что-то в нём говорила, что с армией он знаком не понаслышке. Если подумать, на пустом месте сильная тяга к иронии не возникает. Наш клоун бездны вполне мог набраться привычек в не самой тихой части армейских подразделений.
        - Кланы боевых искусств, - Алиса кивнула. Она склонила голову, задумавшись.
        - Конечно, вы оба правы, - Теттири откинулся на спинку стула. - К сожалению, это не всё. Я точно знаю, что в совете акционеров есть представитель богачей - некий инвестор. Еще в него вошел опасный тип из подпольного мира. Мафиози с довольно устрашающей репутацией и жутким ручным духом. Как мне объяснили Мистики. Некоторые зафуры вырастают. Ты можешь думать о них как о жителях Неверлендии. Питер Пэн, вечные дети и всё такое. Но в силу разных причин зафуры… портятся. И начинают расти. Взрослеть. Это делает их сильнее, но есть и какие-то обратные стороны. Мистики объясняли про большую уязвимость выросших зафуров, но сколько мне не обяъсняли… В общем, там слишком много странных правил. Для простоты будем называть их духами. Эти духи делятся на слабых, сильных, могущественных и сильнейших. По странному стечению обстоятельств такая же классификация используется для людей со способностью манипулирования аурой.
        - Это довольно странно, - заговорил Локус. - Пока ты не зашел слишком далеко в своём рассказе, объясни мне одну вещь. Если для Мистиков так важен игровой мир «Десятки», зачем им ваша «Гильдия, которой нет». Зачем ты пытаешься нас втянуть в борьбу за лидерство на событии. Я так понимаю, ты собираешься вынуть сочную морковку и помахать перед нашим носом. Следуя логике, если мы займем высокую позицию в событии, чтобы претендовать на награду от администрации, мы должны обменять её на что-то нужное Мистикам. Почему они сами не разберутся? Раскрывать такие тайны всем подряд…
        - Ты думаешь в правильном направлении, но не додумал ситуацию до конца, - Теттири самодовольно усмехнулся. - Вся эта головомойка со странными правилами таинственного мира очень непонятна для меня. И уверен, если я перскажу вам свои разговоры с Мистиками на эту тему, то вы тоже ничего не поймете. Это было бы печально, но… правило действует в обе стороны. Понимаешь? Мистики - не одни из нас. Они не геймеры. Их понимание игр настолько ничтожное, что даже нуб не читавший гайды сделает всё лучше любителей копаться в тайнах мироздания. Поэтому привлекают нас. Чем больше, тем лучше. Но мы не дураки, чтобы посвящать в ситуацию всех подряд. Разумеется, Дитя Кода - особый экземпляр.
        - Втянуть нас в борьбу, которая захватывает интересы сильных мира сего - не очень здорово, - я совершенно не купился на фальшивую лесть.
        - Ты не понимаешь, Байт, - Теттири с улыбкой покачал головой. - Все эти большие шишки захотели получить власть над «Десяткой» и вошли в совет акционеров. Каждый из них не просто хитрая сволочь, которая прошла по головам конкурентов к вершине в своей среде, но еще и владелец способности манипуляции аурой. Они уже многое могут. Армейцы обретали силы в танцах на грани смерти. Мафиози как-то обнаружили странную реакцию людей на некоторые наркотики и составили свою лестницу к небу. Мастера боевых искусств и торгаши… да, кто их знает! Короче, все они уже распробовали эти способности и хотят получить более безопасный способ в свои и только свои руки. Кажется, что это страшно, но когда их много…
        - Система кругового сдерживания, - мне оставалось только кивнуть.
        - Конечно. Они не вмешиваются. Пока их там куча, они не могут ничего нам сделать, чтобы поддержать справедливую конкуренцию. Каждая фракция послала своих представителей. Кто это? Без понятия. Мы - представляем Мистиков. Они уверены, что рано или поздно им удастся найти свой путь к силе внутри «Десятки» за счет понимания духов. Но для этого нужно время. Если какая-то сила получит решительное преимущество… Кто позволит таким свободным художникам как Мистики превратиться в крупную силу? Их просто не пустят в игру. Поэтому нужны мы.
        - Хочешь сказать от нашей игры зависит, кто в итоге получит контроль над «Десяткой»? - Первет фыркнул, снова возвращаясь к игре во всеобщего раздражителя.
        - Разумеется нет. Это секрет полишинеля. В конце события с хтоническим чудовищем создатель игры будет встречаться с победителями. Он - единственный реководитель процессов с нативным правом. Демиугр игровой вселенной. Это не просто красивое выражение. Он реально занимает в игре позицию почти всемогущего существа. Предположительно, с этого места его можно сбросить. Это и есть конечная цель каждой фракции. Никто не даст захватить этого гения в реальности, эти ребята сдерживают друг друга. В игре… другое дело. Это работа на годы, если не на десятилетия. И всё же, за победу в событии с хтоническим чудовищем будут выданы некие ценные награды. Если ими правильно распорядиться, то можно сильно обойти других конкурентов. Чем дольше мы оттягиваем свержение демиурга «Десятки», тем лучше нашим заказчикам.
        - Доставай уже свою морковку, - Тавур откинулся на спинку стула, почти скопировав позу Теттири и стал смотреть на инсайдера из-под полуопущенных век.
        - Я как раз к этому подхожу. Вот моя морковка, - эта сволочь вдруг указала на меня.
        - Здесь мне положено смеяться? - жест Теттири почему-то нервировал.
        - Я бы не назвал это поводом для смеха, Байт. Ты - сильнейший. Я ведь уже сказал, люди делятся на те же группы, что и духи. Слабые едва могут манипулировать аурой. Я - один из них. Сильные - это представители совета акционеров «Десятки». Они весьма впечатляют, судя по рассказам Мистиков. Могущественные - просто чудовища. Вспомните супергеройские комиксы, и вы поймёте насколько они круты. А сильнейшие… Сильнейшие - это пустышки.
        - Что за бред ты несёшь?! - тут же взорвался Имомуши.
        - Ха-ха-ха! Удивлены? - Теттири схватился за живот и начал стучать по столу ладонью в своей злобной радости. - Вы же слышали эти теории о том, что мир - огромная игра. В ней есть геймеры и НИПы. Это очень популярная тема у геймеров.
        - Только у дураков, - Верлад тут же проявил свою натуру ученого. - Не пачкай в этом мракобесии всех геймеров.
        - Ладно-ладно! Прости! - Теттири примирительно поднял руки. - В любом случае, эта теория существует и имеет своих сторонников. У Мистиков тоже есть своя теория. Они считают, что весь этот мир - одна огромная тюрьма. Все люди - заточенные духи. Или, может, павшие боги. Мистики верят в это. Не все, но гипотеза у них прижилась. Духи, заточенные в смертном теле. И так уж вышло, что сильнейшие… выходят за всякие рамки. Манипуляция аурой - что-то вроде способности преломлять свою духовную силу через тело. Когда я выпускаю эти туманные усики, я будто открываю шлюз и моя духовная сила просачивается наружу. Это только половина дела. Слово «манипуляция» не просто так добавлено. Своим разумом и волей я должен придать силе форму. В основном, этим занимается подсознание. Изменять ауру полностью по своему желанию невозможно. Никому это не удалось. Можете считать это преодпределёным даром. Я видел мистика, который создавал из своей силы пауков. Он боялся их до дрожи. Этот отпечатанный в подкорке страх стал главной причиной такой формы. Парень пытался превратить пауков в что-то нормальное, но не преуспел. Он
может направлять пауков, заставлять их двигаться, нападть на других и всё такое, но не изменить их природу. Я выпускаю туман. разумом я свиваю его в эти усики, но не могу превратить туман в жидкость или камень.
        Меня охватило неприятное предчувствие. Товарищи покосились на меня. Учитывая сказанное Теттири, я могу быть ключом к изменению природы этого странного дара?
        - Есть важный нюанс, - Теттири успокоился, играя с красым туманом над своей ладонью. - Чем больше эта внутренняя мощь, тем сложнее её контролировать. И вот сильейшие… Их сила настолько ненормальна, что это не поддаётся описанрию. Забудьте о контроле, она даже не может принять форму. Когда сильнейшие открывают свои шлюзы и выпускают дух наружу - это просто огромная хаотичная субстанция. Если повезёт, то никто не пострадает. Единственное применение сильнейших - стирать чужие порождения духовной силы. Они, как огромный ластик. Под их мощью чужие манипуляции аурой разбиваются вдребезги. И каждый из них имеет особую предрасположенность. Это своего рода короли мира. Мне рассказали о странном парне, который выкупил психушку и сам же заперся в одной из палат. Он не сумасшедший. Нет. Он просто… скучает. Мистики сказали, что у него есть особый ген воина. Эта какая-то обычная штука для представителей древних кланов боевых искусств. Только из-за слияния с духом сильнейшего, его гениальности в сражении достигла настолько умопомрачительного уровня, что ему опостылели битвы. И это касается всех сильнейших.
Каждый из них очень хорош в какой-то своей сфере. Настолько хорош, что их одолевает апатия. Этот мир превратился для них в скучную песочницу. Они видят других насквозь. Назвать их сверхразумными инопланетянами не будет большим преувеличением.
        Слова Теттири кое-что прояснили, но в большей мере запутали. Скучно? Я уже испытал это благодаря Алисе и её деду. Почти смертельная скука, когда ничего не радует, а весь мир кажется шахматой доской. В том состоянии… даже брось мне вызов лучший из гроссмейтеров я не проиграю. Это была совершенно особоая уверенность. Я видел все ходы напереёд, просчитывал их. Я мог бы повлиять на мнение противника своими хитрыми комбинациями. Даже на искусственный интеллект легко оказать влияние.
        - Байт - сильнейший, - в словах Теттири звучала твёрдая убежденность. - Так почему же он нормален?
        Все в комнате встрепенулись. Я и сам стал раздумывать над этим вопросом. И подозрения тут же подтвердил Теттири:
        - Потому что его родители сильно постарались. Восемь нулей и Восемь единиц… Тц-тц-тц. Когда я узнал, что они обошли половину света в поисках решения для своего Дитя Кода… Это весьма впечатляет. Они заполучили какие-то техники у кланов боевых искусств и закалили тело Байта. Мне говорили, что они встретились с Мистиками и взяли у них хитрую методику для изменения работы разума человека. Подробности мне неизвестны, но там было что-то про суперскорость мышления. Настолько быструю, что мир буквально замирает. Это как-то должно сдерживать его переход в состояние аппатичного сильнейшего. Восемь нулей и Восемь единиц построили свою финансовую империю и даже пытались создать особую виртуальную игру, но «Десятка» их опередила. Их компания даже стала п дешевке передавать свои наработки в нашу прекрасную игру. Неспособные создать такую площадку сами они положились на других. Эта игра, «Десятка», жизненно важна для нашего дорогого Байта Зерована. Мне достоверно известно, что Восемь нулей и Восемь единиц способны на манипуляцию аурой. Более того, они - могущественные. Возможно, это сыграло с ними плохую шутку.
Впитав силу обоих, Байт в итоге оказался в положении бесполезного ластика с риском превращения в скучающего от жизни супергения. Я не знаю как много они сделали для своего Дитя Кода, но уверен - готовы сделать еще больше.
        Теттири замолчал. Тишина была отчасти гнетущей. Наконец, член «Гильдии, которой нет» продолжил:
        - Я не прошу вас помогать Мистикам или мне. Помогите себе. Мы с вами на одной стороне, так что мне не нужно махать перед вами морковкой. Оставить «Десятку» свободной для всех - важно для Дитя Кода. Причина? Я без понятия. Мистики сказали только одно - ген геймера лучше всего сдержит игра, в которой правила выходят за рамки программ и механизмов. Не исключено, что Байт станет первым из сильнейших, кто возьмет свои силы под контроль. А все остальные, - Теттири обвел взглядом моих товарищей, - помогите Байту, и его родители помогут вам. Будьте уверены. Я не знаю, как пробудить ваши силы и сделать манипуляторами аурой. Они - точно смогут это сделать. Ваша победа в событии с хтоническим чудовищем может стать возможностью для них войти в уравнение. Сейчас они не могут играть. Для бета-теста допустили игроков с очень ограниченным мастерством. После официального старта. Ну… какие шансы у кого-либо остановить в играх этих ненормальных? Они, практически, боги среди геймеров. Даже лучшие просто едят пыль под их ногами. передайте свою награду им - и дело в шляпе. Все в выигрыше, не так ли?
        - Ну, и хитрая же ты сволочь, - пробормотал я. - Закинул удочку, рассказал кучу всякого и оплата за чужой счет.
        - Это великая сила «Гильдии, которой нет», - Теттири пожал плечами. - Мы действительно хороши в таких вещах. Думаешь, твои родители не будут согласны заплатить названную мной цену.
        - Будут, - голос Карлайлы прозвучал звонко и уверенно. Я повернулся к женщине, но увидел в её глазах удивление и просветление. Карлайла в полголоса пробормотала: - Она не бросила меня. Из-за моего эгоизма я чуть не стала балластом на её ногах… Эй, Байт. Ты же не говорил ей, что встретился со мной?
        - Нет, - я помотал головой. Разумеется, я не говорил матери, что одна из её фанаток оказалась в моей игровой труппе странного бродячего цирка.
        - Хорошо, - Карлайла вдруг подняла голову к потолку. - Знаешь, я впервые так загорелась. Моя жажда игры… Как будто открылось второе дыхание.
        Раздался хруст, но я не был уверен, слышал ли его кто-то кроме меня. А потом от тела Карлайлы отделился густой туман, чтобы свернуться на её плече сурикатом с бежево-серой шерсткой.
        Глава 9 Имя ведёт судьбу
        - Донат побери… - невольно вырвалось у меня.
        Теттири удивленно поднял бровь:
        - Так ты видишь. Вы, сильнейшие, странные создания.
        Я огляделся по сторонам, глядя на лица товарищей. Кроме, Алисы, меня и Теттири, никто не видел суриката на плечах Карлайлы.
        - Что происходит? - первым отреагировал Имомуши. Он настороженным взглядом окинул Карлайлу.
        - Мы называем это пробуждением, - Теттири говорил лениво, но в его косом взгляде на суриката я уловил зависть. - Дамочка, только что освободила силу. Возможно, причина в игре. Возможно, она уже была на пороге и сама себе мешала достичь этого шага. Теперь… ей остаётся только научиться управлять новой силой.
        - Карлайла, - позвал я. - Ты можешь контролировать своего зверя?
        - Я… нет… не знаю… - сурикат медленно топтался по спине женщины. Стоя на задних лапах он с любопытством вертел головой по сторонам. Карлайла попыталась коснуться зверька, но рука прошла сквозь него. - Есть какая-то связь, но… слишком нечеткая. Я должна вызвать его в игре?
        - Не получится, - Теттири тут же помотал головой. - По крайней мере, не сейчас. В «Десятке» сложная система развития персонажа. Даже если сейчас она кажется простой, в дальнейшем откроется больше нюасов. Чтобы поддерживать интерес - а как по мне, чтобы сдерживать игроков от распространения особо важных тайн, - система наказывает за некоторую информацию. Я могу вам сказать, что существуют расы разного порядка. Сейчас мы все играем за людей, так? В дальнейшем будут возможности для расширения.
        - Что за порядок существ? - голос Тавура звучал со странной интонацией.
        - Это случайная находка. Как вы думаете, все существа в мире «Десятки» одинаковы? В каждой игре существуют усиленные монстры и боссы, но разве такая симуляция не должна давать шанс стать чем-то большим и для своих игроков? Иметь набор вещей разной редкости неплохо, но… Разве это сравниться с тем, чтобы самому стать более редким существом? Рядом с хтоническим чудовищем битвы ведутся с большим прогрессом. Бонусы падают благодатным дождём, - Теттири хихикнул, - но этот дождь наград может разъедать персонажа не хуже кислоты. Один из парней получил награду, которая превратила его в полурастение - существо 6 порядка. Его раса сменилась, но он молчал о деталях, ведь игра запретила раскрывать детали.
        - Он рассказал об этом в реальности? - тут же поинтересовался я.
        - Нет, - Теттири скривился. - Ты же знаешь эти новомодные штучки с анализом эмоциональной окраски на вопросы. Виртуальные капсулы работают лучше любого другого детектора лжи. Он рассказал детали только после уничтожения его персонажа. Видишь ли, для каждого порядка существ начисляется разное количество очков характеристик. Вдобавок, даются новые параметры. Самое важное в этом, что с 4 порядка персонаж лишается возможности воскрешения. Этот парень бежал от боя, но его всё равно случайно прибили монстры. Пуф! И теперь он проходит ускоренную адаптацию к игровому миру, без деревни новичков и недельного ожидания.
        - То есть, - начал я анализировать ситуацию, - он был жертвенной пешкой? Благодаря его награде администрация смогла передать нам больше информации о дальнейшем развитии игры, поманила интригой о более классной прокачке, заставила гадать о решении проблемы смертности персонажа, да ещё и проверила механизм быстрого возвращения клиента в игру?
        - Это нечестно! - возмутилась Алиса.
        - Мы же тестеры, - Теттири пожал плечами. - Никто не обещал, что полученные награды будут сохранены.
        - Я не об этом, - Алиса сжала кулаки. - Если персонаж будет смертен, то простые игроки ничего не смогут противопоставить нам!
        Все вдруг покосились на мою будущую жену. Её уверенность поражала. С приятной стороны.
        - Не волнуйся, - я поспешил её успокоить. - Это большой бизнес. Никто не будет превращать игру в слишком хардкорную. Если забрали воскрешение, значит дадут некую альтернативу. Или телепорт в безопасную локацию, или камни воскрешения, или суперлечебные зелья… Вариантов масса. Например, игровые боги. Сейчас храмы пустуют, но затем воскрешение может быть дано ими. Тогда смертность будет стимулом развивать эту часть сеттинга, выполнять особые задания.
        - Да, - Теттири кивнул. - Несколько групп уже начали проходить цепочки заданий на привязку богов к храмам. Мы даже знаем, что впоследствии можно создать пантеон и уникальную по своей культуре теологию.
        - Хе-хе-хе, - Первет снова начал гримасничать, - может и нам поучаствовать?
        - Не получится, - Теттири покачал головой. - Слишком маленькая группа. Вы не сможете выполнить задания, которые нуждаются в привлечении минимум сотни человек. Строгие лимиты по времени, необходимость посетить десятки локаций, параллельные ритуалы и необходимость сбора редких ресурсов. Не с вашей силой лезть в эту часть игры.
        - Прокачка порядка поможет нам с этим? - странная интонация в голосе Тавура не пропала. - Как можно улучшить свою расу?
        - Это сложно. Мы уже искали способы. Если это не чистый бонус с очень высокой редкостью, то нужно найти особую локацию. Гильдии уже нашли много таких. К сожалению, для прохода в них нужно иметь особое приглашение. Более того, из нескольких книг удалось выяснить, что это совершенно не гарантирует переход на следующий порядок. Нужно еще пройти сложное скрытое задание. Короче, пока что существа более высокого порядка - это просто приманка. Админы «Десятки» сделали превращение слишком сложным. После какого-то уровня развития основной сюжетной линии игры, должны появиться простые способы.
        - Арррр! - Карлайла вдруг зарычала, заставив всех вздрогнуть. Сурикат на её плече испуганно пискнул, растворился дымом и вернулся в её тело.
        - Что случилось? - Имомуши всё это время не сводил с неё глаз.
        - Ничего, - Карлайла обреченно вздохнула. - Я не могу заставить его подчиняться, так что загнала внутрь. Попробую, достать свою силу в игре.
        - Как будто другие не пробовали, - Теттири фыркнул. - Ты сильнее меня, но игра не даст тебе такой роскоши. Когда Байт баловался с магией тринадцатого порядка, эту возможность довольно быстро заблокировали, не так ли?
        - На каком порядке появится возможность использования этой манипуляции аурой? - тут же сориентировался Имомуши.
        - Понятия не имею. Если узнаете, моя гильдия будет вам признательна.
        Разговор понемногу затих. Теттири отвечал на вопросы о борьбе альянса нескольких групп против хтонического чудовища, но без больших подробностей. Я же думал о Тавуре. Он зашел в локацию по особому приглашению. Заполучил какую-то вещь из рук местного босса, и его внешность в игре изменилась. Учитывая все намёки, он определённо скакнул на несколько порядков вверх. Наша гильдия, наша труппа. Мы носим название «Опережающие». Похоже, это тот случай, когда имя определяет судьбу. Если Тавур не может допустить гибели персонажа, у нас на одного бойца меньше.
        В размышлениях я не забывал и о еде. Угощения оказались достаточно интересными, особенно - чесночное мороженное. Острый привкус создавал во рту жжение. Пылающее чувство чеснока уравновешивалось прохладой десерта, делая вкус еще более контрастным, усиливая сладость. Гармония вкуса была настолько утонченной, что я даже не чувствовал резкого аромата корня… Я замер. Только в этот момент удалось осознать проблему.
        - Ах, какая коварная еда, - потрясенно произнёс я. - Алиса, скажи «ааааа~»
        - Нет, - моя будущая жена тут же замотала головой. - Мне больше нравятся эти рыбные канапе.
        - Да, они неплохи, но… ты должна съесть немного чеснока, - я проявил в голосе твердость.
        - Не хочу.
        - Ешь чеснок, Алиса, - я обнял её левой рукой, а правой поднёс к её рту закуску с сильно приправленным мясом. - После этой закуски, перейдём к мороженному. Это вкусно.
        - Нет, - Алиса упрямо сжала губы.
        - Ешь.
        - Нет!
        - Ты должна, - увещевал я её. - Иначе… как мне тебя целовать, когда от меня разит чесноком? Как только ты съешь немного, тебе тут же станет легче. Запах превратится в незаметный ветерок. Давай же, Алиса! Во имя наших поцелуев!
        - Я… я… - Алиса вдруг сильно покраснела, но робко раскрыла губы и мягко выдохнула: - «Аааа~»
        Вокруг разлилась тишина. Звук получился… весьма смущающим. Мне пришлось несколько раз повторить про себя основные правила тёмного властелина, но тело всё равно несколько задеревенело. Взгляды всех в комнате так и лучились вопросами пополам с подозрениями. Я аккуратно накормил Алису. Одна закуска, вторая, а после мороженное.
        - Везучая сволочь… - завистливо проворчал Теттири.
        - Ага, я самый везучий, - внутри почему-то возникла гордость.
        Сошедшая с лица Алисы краснота снова вернулась.
        Каким-то образом, это поставило точку в атмосфере праздной болтовни. Встреча закончилась. Мы вышли из комнаты в казино с небольшим негодованием в адрес Теттири, но полным удовлетворением угощением. Полученная информация несколько раздражала своей обрывочностью, но существенно расширяла горизонты. Общие плюсы перевесили минусы. Если этого и добивалась «Гильдия, которой нет», то их навыки работы с людьми действительно достойны уважения.
        Водитель Локуса ждал у открытой двери лимузина. Когда я проходил мимо, он слегка дёрнул ноздрями. Так и хотелось бросить ему в лицо какую-то едкую фразу, но удалось сдержаться. К счастью, жизнь с двумя родителями-задротами была куда более раздражающей, чем этот напыщенный слуга. Мысль о родителях подтолкнула мысли в другом направлении. Несмотря на их странный образ жизни, никогда не приходилось сомневаться в их заботе обо мне. Своеобразной, но всё же…
        - Байт, - Имомуши заговорил сразу, как только машина начала движение, - я могу связаться с твоими родителями?
        - Боюсь, что нет. Если они проделывают все вещи втайне, то скорее всего прикинутся ничего не понимающими. К тому же…
        - Ты можешь не сомневаться, - перебила меня Карлайла. - Я знаю Восемь нулей и Восесь единиц. Мой взгляд на них не такой, как у Байта. Я им не дочь. Более того, некоторые странности в её поведении становятся очевидными теперь, когда нам раскрыли детали проблемы. не думаю, что манипуляция аурой так сильна, как пытался описывать Теттири, но что-то там определённо есть. Подумай. Слишком возбужденный геймер может вызвать неполадки в работе техники одним лишь своим присуствием. Мы все это знаем. Есть несколько относительно адекватных попыток объяснения с научной точки зрения, но ведь они сильно притянуты за уши. Они не оставят тебя в стороне, если ты будешь держаться Байта. Поробуем победить. Не знаю что там с пробуждением, но пара Восьмёрок обязательно отблагодарит тебя. Хотя бы информацией о манипуляции аурой. В любом случае, мы сейчас мало что можем сделать, а требовать аванс преждевременно. Давайте победим.
        Имомуши кивнул, сцепив ладони в замок. Он опустил голову, размышляя о чем-то важном. Остальные тоже выглядели задумчивыми. Кроме одного.
        - Тавур, - наш потенциальный алхимик тут же улыбнулся. - Ты теперь будешь уклоняться от сражений в игре.
        - Да. Пока не найдется решение.
        Разговор тут же привлек внимание остальных. Все уже догадались о его ситуации после выхода из подземелья. Возможно, «Десятка» не будет на самом деле особо строга за раскрытие информации в реальности, но кто здесь не был опытным в играх словами?
        - Ты теперь большая шишка? - бросил вопрос Локус.
        - Нет. Очень маленькая, - намекнул Тавур. - Мельче некуда.
        - Четвертый порядок, - констатировал я. Всего пара намёков и никакой тайны не осталось. Благодаря Теттири почва для раскрытия нового статуса Тавура была хорошо подготовлена.
        - То есть, ты теперь бесполезен, - Первет сохранил издевку в словах, но оставил её очень небольшой.
        - Только как материал для исследований, - Тавур беспомощно развел руками. - Терять свою особенность я не хочу.
        - Ладно, - я посмотрел на Верлада и Зиккура. - Что вы думаете о новой информации?
        - Ты про манипуляцию аурой? Я не знаю. Мы ученые. Это слишком… метафизически. Наша цель войти в команду для работы над техникой «Десятки». Мы и так собирались победить. Просто теперь у некоторых появился дополнительный стимул. Как ученый, я мало заинтересован во всей этой мистической дребедени, - уточнил старший из пары исследователей. Зиккур кивнул, подтверждая мнение коллеги.
        - Алиса, - заговорил Локус, - тебе есть что добавить?
        - Нет. Моё исчезновение - техника семейной школы. В игре я научилась её использовать, но это никак не связано с духами или призванными существами.
        - Ты знаешь школы, которые могут быть связаны с манипуляцией аурой? Учитывая беседу, которая состоялась с твоим дедом… - я постарался мягко намекнуть Алисе на показанного в шкатулке духа.
        - Я знаю только об одной, - неуверенно ответила моя будущая жена. - Что-то похожее есть у мастеров Школы Ароматной земли. И твой удар рука-копьё очень похож на их стиль.
        - Твой дед может рассказать больше? Если это секрет, то я не настаиваю.
        - Я попробую узнать, - Алиса решительно кивнула. - Поделюсь всем, чем смогу.

* * *
        До пансионата мы доехали без происшествий. Услужливый водитель кривил нос, но сопроводил нас молчанием. Когда все вышли из лимузина он что-то говорил Локусу в стороне.
        - Как пустынно, - злобное лицо Родрика странно контрастировало с удовольствием в его голосе. - Большая территория и никого вокруг.
        - Конечно, здесь мало людей. Все забрались в капсулы и предаются игре, - указал я на очевидный факт. - Слушай, Родрик. Тебя совсем не удивило всё случившееся?
        - Очень удивило, - ответил он спокойным голосом. - Я просто онемел от шока. Только теперь немного пришел в себя.
        Дверь центрального здания пансиона вдруг открылась. По густой шевелюре и взъерошенной бороде я тут же узнал Арсагруса. Тот почему-то вздрогнул, когда увидел Алису и тут же поднял ворот рубахи. Несмотря на эти предосторожности, я успел заметить темную полосу на его шее. Как будто ему нацепили ошейник и хорошенько поджарили по кругу.
        - Арсагрус? - удивилась Карлайла, подходя ближе. Знаменитый в игровых кругах лучник едва ли не побежал по дорожке, напрочь игнорируя нашу компанию. - Что это с ним?
        - Счастливый билет в последнее время нечасто появлялся в обсуждениях игроков, - учитывая все увещевания Теттири о конфликте интересов вокруг «Десятки» меня посетило смутное беспокойство. Поведение Арсагруса было предельно подозрительным.
        Локус завершил разговор со своим слугой. Он выглядел несколько раздраженным, но всё равно бодро поинтересовался:
        - Теперь в игру?
        Вопрос получил нестройное одобрение в виде «Ага», «В игру», «Хватит терять время» или просто кивков. Проводив Алису до её комнаты, наградил её обещанным поцелуем. Когда собирался уходить, она схватила меня за рукав. Моя будущая жена выглядела одновременно смущенной и недовольной. О! Какое архетипичное проявление эмоций. Каждый геймер знает об этом выражении лица. Мне приходится с этим сталкиваться впервые, но обильный опыт предшественников был похож на собрание чит-кодов. Правильный ответ уже был наготове:
        - Конечно, ты!
        - А? - Алиса удивлённо распахнула глаза. - Ч-что? О чем ты?
        - Конечно, ты мне дороже любых игр. Несмотря на то, что я, наконец, нашел в них прелесть, ты - моя будущая жена. Если хочешь… - я прижал Алису к стене у двери в её номер и наклонился к уху. - Как насчет выпроводить персонал и немного…
        Сильный толчок рук выбил меня из равновесия. Силуэт Алисы мелькнул и пропал из виду. Только громкий хлопок дверью показывал, что она спряталась внутри, а не растворилась в воздухе с помощью своего стелс-режима. Я ждал. Прошло пять секунд и дверь слегка приоткрылась, позволяя увидеть покрасневшую девушку с настороженным взглядом.
        - Ты ещё тут?
        - Конечно, - я пожал плечами. Как будто я мог уйти, в разгар этой маленькой игры.
        - Всё. Уходи. Иди уже к себе и… и… Увидимся в игре! - новый хлопок дверью ознаменовал завершение разговора.
        Оставался лишь завершающий аккорд. Прислониться к двери - чуть небрежно, чтобы с другой стороны ощущалась вибрация - и сказать низким голосом:
        - Я буду ждать тебя.
        Пара секунд выдержки, и словно нехотя протопать прочь. Вот и всё. Дело сделано.
        Алиса… Ну, что за хитрая девчонка. Она уже перешла к использованию трюков с привязкой. Пытается манипулировать мной. Что ж, это отличный знак. Мужчины и женщины играют с этими маленькими сценариями флирта уже не первый век. Алиса просто дала понять своё намерение привязать меня к себе. Можно сказать, это было её громкое «Да!» в ответ на мои долгие попытки завоевать благосклонность будущей жены.
        В свой номер я входил едва ли не посвистывая.
        - Отличное настроение? - помимо медсестры в комнате с капсулой находился доктор Логурт. Не дожидаясь моего ответа он указал на специальный костюм. - Переодевайся. Я буду контролировать твоё состояние ещё несколько дней.
        Я лишь пожал плечами, пока внимательно осматривал помещение. Никаких странных существ в пределах видимости не было. Логурт спрятал то создание в себе? Это была его сила или один из духов? Информация оказалась такой разрозненной, что не поддавалась нормальному осмыслению. Похоже, мне нужно будет нормально поговорить с предками после завершения бета-теста. Ну, у нас накопилась уже целая куча причин победить. И самое главное - нас ждет альянс всех крупных сборищ.

* * *
        - Что ты сказал? - Первет угрожающе навис над одним из членов готовящегося каравана к альянсу. Не могу сказать, что новости нас порадовали. Стоило нам зайти в игру, как представитель альянса, который проводит сбор перспективных геймеров в команду, тут же огорошил категоричным заявлением.
        - Вы не сможете войти в альянс, - ну вот, он сказал это снова. - Ладно-ладно! Простоя дайте мне минуту и я всё объясню, хорошо!? Короче, я немного поспрашивал о вашей… «труппе» и выяснил печальную вещь. У вас лимит участников, да?
        - Есть еще одно место, но на него никто не принимается, - пояснил я.
        - Это уже не важно. Видите ли, в альянс можно включить ограниченное число кланов или гильдий. И все они получают равные права на добычу и славу. Иными словами, в битве с хтоническим чудовищем клан из сотни человек должен будет получить такую же награду, как маленькая труппа из десяти игроков. Кто по-вашему с этим согласится? Хотите в альянс? Покиньте труппу и вступайте в другие гильдии. Это единственный вариант. Такова механика.
        Мне оставалось только вздохнуть.
        - Отлично, - я хлопнул в ладоши привлекая внимание остальных. - Это значит, что мы получим больше наград, поскольку не потребуется делиться с остальными!
        Карлайла отвлеклась от своих неудачных попыток призвать суриката в игре и показала большой палец. По крайней мере, наши отношения стали немного лучше и труппа достаточно сплотилась, чтобы не разбежаться в поисках помощи от крупных гильдий или кланов.
        - По крайней мере, мы вас подвезём, - представитель альянса поднял руки в примиряющем жесте. - Рад, что у вас такой бодрый настрой. Возможно, альянс заберёт себе самые вкусные награды за игровое событие, но у вас тоже будет шанс отличиться. Вы хотя бы не устраиваете истерики, как некоторые… Спасибо. Правда. Я очень ценю свои нервы.
        - Тогда у нас остаётся другой вопрос, - решил я сразу всё прояснить. - Ты обещал нам проход в чистое подземелье.
        - Это… - игрок замялся, - будет немного сложно, учитывая ситуацию с вашим ограничением. Если сможете своей командой убить одну тварь, то без проблем. Никто не будет возражать. Договорились?
        - Как будто у нас есть выбор, - я только махнул рукой. - Что за монстр?
        - Ящерица с листьями. Как он называется на самом деле - без понятия. Никто не может прочитать его имя, поскольку «эманации хтонического чудовища» бла-бла-бла. Ну, вы знаете, как это бывает в играх. У монстра крепкая шкура, а большая часть из нас не особо хороши в уроне. Сейчас вокруг места появления хтона возводятся башни магов, но это долгая история. Эта лиственная ящерица - одна из самых больших помех для строителей. В общем, завалите ящерицу - докажете свою перспективность. Это уже практически стандарт для допуска к чистой территории для получения обучающей книги. Из-за вторжения хтона почти все монстры в округе изменились на полутраву. Это же касается их обителей.
        - Как долго добираться до места? - Имомуши уже рвался в бой.
        - В закрытых телегах доедем за полчаса. Потусторонний проезд - фишка от некромантов. Главное - не пытайтесь выглянуть наружу. Это активирует квест «Любовь к жизни» на бой с морем нежити. Поверьте, никому из нас там не выжить.
        - У нас тут еще и свой транспорт есть, - Верлад указал на виману.
        - Без проблем. Привяжем к нашим повозкам и всё будет отлично. Это же потусторонний проезд. Своего рода телепортация. Мы как бы пролетим через кусочек мира мертвых.
        Пока мы говорили, караван уже собрался и в кучу самого обычного вида телег с несколькими матерчатым перекрытием на нескольких металлических арках набилась тьма народу. Транспорт будто вышел из фильмов о диком западе. Маг смерти из местной группы уже болтала с коллегой по ремеслу из альянса. Вместе они начали проводить какой-то ритуал.
        Мы все влезли в одну из повозок. Единственный выход закрыли свободно весящим куском ткани. Воздух вспыхнул тёмно-фиолетовым и повозку тряхнуло. На полёт это совершенно не походило. Полчаса тряски, словно дорога состояла из одних колдобин. Это путешествие стало своего рода пыткой. Даже говорить не получалось без риска прикусить виртуальные языки. Когда появилась новая вспышка и повозка спокойно застыла на земле, все вздохнули с облегчением.
        Мы действительно оказались в другой локации. Пять недостроенных башен привлекали большое внимание. Среди толпы народа было трудно отличить местных от игроков. Но такая толпа определённо включает в себя неписей, учитывая как сильно они заинтересованы в башнях магов.
        Со стороны раздалось громкое шипение - словно воды на раскалённую сковороду плеснули. В сторону повозок бежала розовая ящерица высотой метра три. Длину оценить было сложно, ведь монстр бежал прямо на нас.
        - Эй! - я помахал рукой парню из альянса, с которым мы договаривались об условиях. Я указывал на ящерицу, потом на нашу группу и провёл рукой по горлу. Тот в ответ быстро закивал и бросился наперерез другой группе, которая уже спешила перехватить монстра. Местный отряд для борьбы с ящерицами явно не ожидал от нас слишком многого. - Ладно, народ. Этот розовый утюг - наш с вами путь к новой обители монстров и нормальной обучающей книге. Погнали!
        Мы бросились вперёд все вместе. Уже на подходе к монстру Карлайла вырвалась вперёд. Ловким движением она отскочила в сторону от головы монстра и с резким взмахом вогнала клевец рядом с его передней лапой. Тварь зашипела, попыталась достать женщину с классом фермера хвостом, но позиция атаки была подобрана идеально. Ящерица продолжала брыкаться и сумела оттолкнуть Карлайлу. В открытую рану уже полетело подготовленное мной заклятие в форме короткого клинка. Рану удалось сделать глубже, поэтому ящерица зашипела еще громче.
        Неожиданно вперёд вырвался Первет. Клоун бездны немыслимым образом вкрутился в небольшую рану и пропал из вида. Ящерица неистово шипела, но уже через пару секунд упала замертво. Воздух рядом исказился, проявляя фигуру Первета с ярко-розовой в цвет шкуры монстра радужкой глаз.
        Я повернулся к парню из альянса. И он, и группа отряда для перехвата ящериц напоминали зависших ботов. Смотреть на их отвисшие челюсти было действительно приятно. Они едва пришли в себя, пока мы приближались.
        - Ну что? - я старался не показывать своего самодовольства. - Мы получим чистое логово, из которого сможем вынести книгу?
        - А? Д-да… Ага. Конечно. Без проблем. Я сейч-час же договорюсь! Вы пока решайте, кто будет инициировать вход.
        Я только хотел начать обсуждение, как череп с пылающими глазницами начал усиленно мерцать огоньками, привлекая наше внимание.
        Глава 10 Адмирал бури
        Я смотрел на подмигивающий череп. Несмотря на всю его странность, другие игнорировали мерцающие огоньки глаз, вероятно, принимая его за какой-то странный артефакт. Кто мог подумать, что это маг смерти в новом состоянии? Наша группа отошла в сторону. Мы убедились, что находимся достаточно далеко от остальных, чтобы нас не подслушивали.
        Алиса настороженным взглядом осматривала округу, а её присутствие казалось смазанным. О ней словно забывали через несколько секунд с того момента, как отводили взгляд прочь. Стелс - обычная вещь в играх и, как правило, обнаружить невидимку может только другой невидимка.
        - Что ты хотел? - Первет снова взял на себя разговор с черепом мага. В этот раз он демонстрировал умеренное презрение, чтобы хоть что-то вытянуть из странного создания «Десятки».
        - Хотя мне глубоко неприятно слышать твой голос… - в глазницах черепа синие огоньки на мгновение полыхнули оранжевым, выдавая злость мага, - именно ты должен открыть вход в обитель.
        - Почему? - тут же спросил я. Это выглядело довольно подозрительно.
        - Я не могу назвать причину. Десять столпов накладывают ограничения. Как только кто-то их нарушит, наказание последует незамедлительно. Ты поколебал баланс, и тебе перекрыли доступ к части сил. Девчонка чрезмерно выплеснула силы эмоций, как их тут же закрыли внутри неё. Я не хочу лишиться своей свободы мыслей из-за неосторожно сказанных слов. Я прошу поверить мне. Это важно. Для вас, в первую очередь.
        Мне оставалось лишь вздохнуть.
        - Нет! Стой! - запаниковал череп. - Не спеши отказываться! Я раскрою тебе тайну твоей шляпы! Ты ведь до сих пор не справился с этим, так? Вы же любите задания? Считай, что я даю тебе одно из них! Что скажешь?
        - Я больше не куплюсь на это, - я скривился. - Я предлагаю послушать нашу «живую книгу», но не в качестве задания. Если игра настолько скована правилами, то давайте попробуем. Окажем равные услуги друг другу. Мы его послушаем, но позже он должен принести нам пользу, равную той, что получит.
        - И как нам обеспечить соблюдение договора?
        - Три реликвии столпов, - тут же вставил череп со вспыхнувшими глазами. - Хотя кажется, что это редкость, столпы отдают свои награды не в единичном экземпляре. Это не уникальная награда, а своего рода бонус за обнаруженную проблему в законах этого мира.
        - Я поспрашиваю вокруг, - Острог со сложным выражением лица отошел в сторону. Он немного помолчал, прежде чем, посмотреть на меня. - Байт, насчет твоих дел со шляпой фокусника и её секретов… Ты сдался?
        Были видно, что этот вопрос сильно волнует Острога. Только недавно он жаловался на свои комплексы и ситуация с мистикой вокруг игры вряд ли его успокоила. Игра каким-то причудливым образом превратилась в комок тайн, предмет борьбы могучих сил и создала давление, которое совершенно не развлекало. Чем больше я думал об этом, тем больше понимал всю неправильность происходящего.
        - Нет, Острог. Я не сдался. Определенно нет, - я видел в глазах товарища по труппе искорку надежды. Она вспыхнула чуть сильнее от моих слов. Должно быть каждому однажды нужно видеть путь, который пробивает препятствия и выводит из тупика к желанной цели. Наверное, стоило поддержать его стремление, но опускаться до такого явного манипулирования категорично противоречило правилам тёмного властелина. - Моя ошибка в слишком большом увлечении.
        На лице Острога отразилось непонимание, а Карлайла понимающе усмехнулась. Должно быть, она давно заметила существование проблемы, но не хотела разбивать мою сладкую иллюзию.
        - Скажи мне, Острог, какая валюта представляет собой самую большую ценность. В таких играх, как «Десятка»? Это же очевидно, не так ли?
        В этот момент глаза всех, кроме Алисы и Карлайлы расширились от осознания. Простой факт, о котором все забыли. Справедливости ради, моя будущая жена не знала о нём, так что её не в чем было винить.
        - Репутация… - Острог скорее выдохнул это слово, чем произнёс.
        - Верно, - я кивнул. - Я слишком увлёкся игрой. Она настолько привлекательна, настолько свободна, что мне хотелось верить в её жизнь, но правда жестока. Игра - это игра. Как бы я ни пытался выбить секреты из случайных знакомых, я должен заслужить их. Даже поставив их на грань краха будет сложно получить информацию или навыки обходным путём. Выбирая между медленным накоплением репутации на окраине и сражением с хтоническим чудовищем, нетрудно увидеть, что важнее.
        Все слушали странно внимательно, поэтому я продолжил:
        - Чтобы добиться успеха в играх, нужно пользоваться их внутренней механикой, но чтобы наслаждаться от всего сердца, нужно забыть о правилах и свободно бродить по миру. Это… Разве это не похоже на фокусы? Чтобы поверить в магию, вам нужно отказаться от попыток выяснить истинную природу трюков. Как только вы её знаете - это неизбежно приводит к потере удовольствия.
        Я с широкой улыбкой театрально взмахнул руками, иллюстрируя свои следующие слова:
        - Фокусы должны приносить радость. С играми так же. Механика и правила - не только помогают в победах, но и сильно сковывают. В полной мере наслаждаться играми может лишь тот, кто принимает их со всеми оковами. Для этого нужно любить не победы, не возможность творить магию или стать сильным воином - всё это путь ролевиков. Лишь человек, который обожает игры со всеми их достоинствами и недостатками может называться настоящим геймером. Если смотреть широко, то это касается и фокусов. Хотя тут больше сходства с разработчиками игр. Нужно любить трюки и нести людям счастье. Видеть чужое наслаждение - тоже своего рода счастье.
        Алиса выглядела задумчивой, даже Карлайла слегка расфокусировала взгляд. Все члены команды стали нехарактерно молчаливыми.
        - По этой причине… я предлагаю немного пересмотреть наши цели. Мы все стремимся победить, хоть и преследуем разные цели. Забудьте о всех играх политиков, мусорной мистике или неподтвержденных обещаниях от лица моих родителей - всё это отвлекающие факторы. Давайте играть так, чтобы наслаждаться и побеждать. Отбросьте сомнения и тревоги. Мы здесь, чтобы веселиться!
        Воодушевление! Я видел, как оно вспыхнуло в каждом из моих товарищей по труппе. Разные цели, разные люди, но одно желание - победить, не теряя наслаждения от игры. В этот момент меня захлестнула особая форма удовлетворения. радость за товарищей и путь для самого себя. Я никогда особо не любил игры, но в «Десятке» всё изменилось. Говоря откровенно, победа не особо прельщала меня. Помочь победить им - вот моя радость. Маленькая группа, вроде нашей, не имеет и шанса победить в событии сражения против хтонического чудовища. Если мне удастся как-то изменить это, потянуть за разные ниточки, сплести обман и добиться успеха - разве это не будет настоящим фокусом? Сделать невозможное возможным так, чтобы никто этого не понял - магия без магии. Это и есть путь фокусника!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ПРОНИКЛИСЬ ПРИЗВАНИЕМ ФОКУСНИКА!
        НАСЛЕДИЕ РАЗБЛОКИРОВАНО!
        Существует множество видов фокусов и еще большее число фокусников. Множество специализаций создали огромное разнообразие в специальностях. Как редкая профессия «Фокусник» состоит из комплекса необычных видов деятельности. Для вас разблокирован набор:
        ВОР. Специализация: Щипач (карманные кражи и ловкость рук). Спецнавык - Побег (снятие наручников, выход из ловушек).
        ИНЖЕНЕР. Специализация: Изобретатель (создание механизмов для сокрытия трюков). Спецнавык - Конструирование (механизмы можно изменять для несоответствия стандартному чертежу).
        МЕНТАЛИСТ. Специализация: Гипноз (расфокусировка сознания цели). Спецнавык - Отвлечение внимания (на себя или от себя).
        АНТЕРПРЕНЁР. Специализация: Эффективное управление (взаимодействие со зрителями улучшено). Спецнавык - Охлоэмпатия (чувство настроения толпы).
        МАГОГРАФ. Специализация: Создание магических свитков (запечатывание заклинания в предмет). Спецнавык - Изготовление гримуаров (набор свитков с постоянным использованием).
        Пока я вчитывался в сообщение, шляпа слетела с моей головы. На её широких полях и смятом конусе проявились нити с металлическим блеском. Шляпа вспыхнула, а я ощутил появление новых навыков. Ощущение было странным, но знакомым. Именно так проявляется поддержка программ дополненной реальности - они показывают как нужно двигаться и что делать для получения результата. Разница в том, что «Десятка» работала напрямую с мозгом и системы игры могли даже компенсировать недостаток умения пользователя, направляя виртуальное тело там, где пользователь не справлялся. В то же время появилось чувство, что чем больше я полагаюсь на такие костыли, тем больше будет штраф к полезному эффекту навыка.
        - Ты… Ты! Как ты это сделал?! - в глазницах черепа мага огоньки мерцали разными цветами, становились больше и меньше. Он явно не мог прийти в себя от шока. Все смотрели вопросительно, ожидая ответа.
        - Я… - мне и самому было непонятно, - стал фокусником.
        - Без репутации и объяснений? - лицо Острога застыло на границе неверия и раздражения. - Ты… Просто… Плевать! Я отказываюсь верить, что это какая-то магия сильнейшего. Если ты можешь, значит и я могу! Мы геймеры! Мы Опережающие! Мы победим!
        Острог решительно развернулся и пошел в сторону других игроков. Разница в поведении оказалась разительной. Он казался маленьким боссом какого-то мафиозного клана. Повелительные окрики и резкие движения, призывающие других остановиться для разговора. Острог не просто избавился от неуверенности, он обрёл решимость.
        - Отказаться, чтобы получить… - пробормотал Имомуши. - Отлично. Я действительно забыл, что иногда эта схема работает особенно хорошо. Спасибо, что напомнил, Байт.
        Я лишь пожал плечами. Не то чтобы это было моей заслугой. Имомуши сам себя простимулировал. Острог вернулся довольно быстро. Вместе с ним шел парень с небольшими весами Баланса в руках.
        - Третьим будешь? - тут же поинтересовался Первет у пришедшего.
        - Вы хотите заверить сделку у столпов это мира? Без проблем, - незнакомец поспешил развеять наши сомнения. - Мы уже опробовали метод, он работает. За несоблюдение сделки будет наказание. Отрицательный эффект по типу проклятия. Отмыться можно, но муторно.
        - Отлично! Тогда приступим.
        Я, Алиса и незнакомец достали свои награды. Смотреть на копию моих весов в чужих руках было неудобно. Если этого парня наградили за найденный дисбаланс игры… Возможно, это моя мнительность, но сомневаюсь, что это было нечто настолько же внушительное, как магия тринадцатого уровня. Из-за этого возникало чувство обмана со стороны Баланса. Что ж, его равновесие не распространяется на чужие желания. Одна ошибка - одна награда и плевать, какой вес был у найденного бага.
        Карлайла на время взяла череп мага. Мы проговорили все условия, пока она молчала. Это должно было создать у незнакомца иллюзию, что договор заключается с ней, а не с «говорящей книгой».
        Договор подтверждён силами столпов этого мира!
        Нарушителей настигнет кара!
        Вот и всё сообщение, которое мы получили после завершения действа. Не было ни спецэффектов, ни подробностей соглашения. Наш помощник с третьей реликвией выступал просто держателем весов и в сделке участия не принимал.
        - Уже всё? Тогда я побежал. Увидимся!
        - Я тут кое-что выяснил, - Острог скрестил руки на груди. - Ограничение на число участников в нашей труппе появилась не просто так. Это ещё один бонус от Баланса. Считается, что чем более сильны игроки, тем меньше их должно быть в клане или гильдии. Теоретически, пока кто-то развивается до определённого уровня внутри клана на сотню человек - никаких проблем нет. Ограничения отсутствуют, если игрок рос вместе со своей гильдией. Допустим он прокачался до суперуровня и стал одним из топов сервера. Как только он выйдет из своего клана и попробует вступить в другой - он будет занимать несколько десятков или даже сотен мест в новом клане или гильдии. Это часть мер для борьбы с прокачкой паровозом, но на уровне сообществ.
        - Выходит, - задумчиво протянула Алиса, - этот мир относится к нам, как к десяти супер-игроков?
        - Не думаю, - Острог покачал головой. - Вероятно, дело в ином.
        - Вимана! - Алиса сразу догадалась. Она всё больше понимала принципы игры. Это оставляло меня с двойственными чувствами.
        - Внутри сидит куча призраков, оставшихся от легендарных личностей, - Верлад нахмурился. - Если мы их освободим, то сможем расширить труппу?
        - Даже не мечтай, - Родрик с лицом радостного злодея как никто другой подходил для своей фразы. - Пока на крыше сидит масочник, это просто нереально.
        - Может быть, масочник и есть наш последний возможный член труппы? - предположение Имомуши было довольно радикальным.
        - Это в духе сюжетных игр, - я был вынужден признать это. - Мы могли бы бороться с ним или предать доверие призраков… Обдумаем этот вариант позже. Это существо может быть нашим шансом на победу в событии.
        - Эта тварь может оказаться не менее опасной, чем хтоническое чудовище. К тому же одно дело, пытаться получить большую долю вклада в победу над монстром вместе с альянсом, и совсем другое - бороться и против хтона, и против этой массы игроков. Если наша репутация слетит в минус…
        Никому не нужно объяснять все последствия такого сценария. От рассмотрения всех рисков и возможных выгод сотрудничества с монстром нас отвлекло резкое изменение в поведении толпы. Множество людей стали замедляться, всматриваться в видимые только им окна сообщений. После этого толпа разделилась на ручейки, которые целенаправленно собирались в группы. Охлоэмпатия уловила от них нетерпение, возбуждение и долю страха - игроки готовились к битве.
        К нам, наконец вернулся, тот тип, что обещал чистую обитель монстров.
        - Что происходит? - тут же впился в него взглядом розовых глаз Первет. - Нет, для начала - как там наша обитель?
        - Хтон перешел в следующую фазу, - затараторил представитель Альянса. - Все обители в округе превратились в его теплицы. Раньше монстры лишь частично превращались в растения, а теперь это уже растения с примесью других типов жизни. По приказу хтона они начали атаку и вышли за пределы обителей. Это массовая атака. Радиус действия этой силы неизвестен. Я могу точно сказать, что город, из которого вы приехали, столкнулся с той же проблемой. Наши люди ведут оттуда сов, чтобы сбросить жирную мышь среди ветвей хтона.
        - Вы хотите привести музыку ночной охоты? - я сразу прикинул шансы провернуть это. Нужно много людей, потому что гибнуть они определённо будут довольно быстро. Альянс понесёт огромные жертвы во имя неясного результата. Если им удастся… - Какой-то клан решился пойти на смерть, чтобы гарантировать своё место в Альянсе?
        - Зришь в корень, - кивнул тот. - Как вы понимаете, все чистые обители вышли из-под контроля. Хорошая новость в том, что вторжение хтона провоцирует ускоренное появление новых мест генерации монстров. Мы должны уничтожить захваченные травой-переростком области. Если не справимся, неписи подстрахуют. Мир не будет разрушен. Мы надеемся на ваше содействие. И еще я хотел бы спросить… Ваш город несколько выделяется. Там появилось странное синее чудовище. Это уже за гранью элитного монстра. Судя по всему, он сохранил независимость от хтона и теперь бежит в эту сторону. Вы знаете что-то о нём?
        - Синий? - я на ходу сообразил, что говорить. - Это должен быть глава квартала Ягон. Загадочная личность. Он слишком силён для той локации. У него есть какая-то история. Возможно, стоит присоединиться к его группе. Думаю, это откроет цепочку заданий и приведёт ко вкусным наградам.
        - Мы пробовали, - представитель Альянса обреченно потер лицо руками, словно умывался. - Как только в его группу вступают, он сразу убивает соратников. Единственный шанс - держать дистанцию. Ладно. Мы сейчас проводим общий сбор, чтобы распределить группы по участкам сражений. Идите за мной.
        - Кто занимается организаций? - поинтересовалась Карлайла. - Какой-то совет лидеров альянса?
        - Нет, - наш проводник усмехнулся. - Все решили доверить контроль толпы Адмиралу бури.
        Я чуть не споткнулся, когда услышал это прозвище.
        - Почему он тут? - Имомуши выразил наше общее потрясение.
        - Изначально его не допустили, как и многих других из высшей лиги, - пожал плечами проводник. - Потом уже в середине игры он смог заменить одного из тестеров. По какой причине администрация вдруг поменяла решение - неясно. Многие думают, что борьба со хтоном слишком сложна и они решили забросить хорошего стратега.
        Я покосился на Алису. Почему-то казалось, что именно прибытие её деда в игру сбросило шаткий баланс между заинтересованными сторонами и каждая пригласила своего кандидата для борьбы за главные призы бета-теста.
        - Были и другие про? - Тавур не выдавал своей заинтересованности.
        - Да, но я не особо в курсе, кто именно пришел.
        Алиса подёргала меня за рукав:
        - Этот Адмирал бури силён?
        - Сам по себе - нет, - начал я объяснять ситуацию с одним из прославленных геймеров. - Он хорош в тактике и стратегии, но таких много. Самое ценное умение Адмирала - управление игроками. Когда ты играешь достаточно долго, то осознаешь очевидную истину. Большинство людей в играх ведут себя как бесконтрольные, сорвавшиеся с поводка собаки. Они бегают по округе, метят территорию своими действиями и совершенно отказываются подчиняться. Ключ к победе состоит в дисциплине, но все приходят в игры отдыхать. Небольшое количество профессионалов заинтересованы в строгом выполнении плана. Это исключение из правил. Иными словами - масса игроков это огромная буря желаний. Те, кто способен управлять и приводить к эффективному результату не только профи, а и самый обычный сброд мира геймеров - заслужили особое уважение. Адмирал бури именно так получил своё прозвище. Он управляет не флотом в бурю, а самим шквалом ветров и бурлящих волн.
        - Точно, - проводник улыбнулся. - Как только он пришел, ситуация сразу исправилась в лучшую сторону. Его нововведения оказались настолько крутыми, что заслужили признание одного из столпов «Десятки» - Прогресса. Насколько я знаю, больше никто не смог призвать это воплощение высших правил игрового мира. Он награждает не за закрытые баги, а за улучшения в игре. Вдобавок, можно выбрать, какой именно предмет будет выдан в качестве поощрения. Все ожидали, что Адмирал выберет какое-нибудь ружьё или гербицид для хтона, но он отказался. Знаете, он сменил свою расу. В каком-то смысле его выбор награды… обоснован.
        - Что ты имеешь в виду? - Тавур и сам сменил расу, так что его интерес к разговору возрос. К сожалению, проводник не спешил отвечать. Он замялся и выпустил неловкий смешок, прежде чем пояснить:
        - Будет лучше, если вы сами увидите.
        Мы приближались к неровной толпе. Видно, что игроки стояли группками по два-три человека. Очевидно, это были только представители команд. Все скучковались перед высоким помостом. Крупный красный навес с красочными узорами защищал от солнечного света серьёзного вида людей, собравшихся вокруг трона с высокой спинкой. Из-за их спин вдруг вышли еще пара человек. Один держал в руке массивный арбалет и агрессивно посматривал в сторону толпы, другой - аккуратно положил крупную картонную коробку рядом с троном.
        - Пропустите… Дайте пройти… - недалеко от нас протискивался сонный молодой черноволосый человек хрупкой на вид комплекции. Самым примечательным в его внешности было наличие кошачьих ушей на макушке. Адмирал бури прошел через толпу и поднялся по ступеням на помост, открывая вид на хвост умеренной пушистости. Парень остановился перед троном. Его кошачьи уши пару раз дернулись. Прославленный Адмирал бури резко развернулся в сторону и залез в коробку. Он повернулся лицом к толпе, показывая счастливое лицо, опустился на четвереньки и как-то разлёгся внутри так, что наружу торчала только голова с кошачьими ушами.
        - Йо! - Адмирал бури счастливо зажмурился. - Давайте обсудим нашу стратегию битвы.
        Подумать только, роскошный трон проиграл обычной картонной коробке…
        Глава 11 Беспрецедентная награда
        Наш проводник убежал к паре вступивших в спор групп. В конце концов, поссорившиеся расступились, но продолжали бросать друг на друга неприязненные взгляды. Он смог убедить их прекратить создавать помехи для остальных. Видимо, ради страховки решил остаться там.
        - Итак, - продолжил Адмирал бури, - момент истины близится. Судя по темпам развития, событие с хтоном скоро закончится. Сейчас время собрать последние сливки. Мы должны разделиться на два основных направления. Часть групп отправятся уничтожать ближайшие обители монстров, а остальные займутся самим хтоном.
        - Я собираюсь надрать зад… то есть - траву этому хтону, - выкрикнул один из мужчин в толпе.
        - Нет, - Адмирал бури мотнул головой с кошачьими ушами из стороны в сторону. - Ваша команда гораздо больше получит от уничтожения монстров, прорвавшихся из обителей.
        - Это всё из-за альянса, да? - тут же возмутился крикун. - Самые сливки им достанутся?!
        - И да, и нет, - Адмирал бури довольно зажмурил глаза, как будто ничто на свете не волновало его, пока он имеет возможность сидеть в своей коробке. - Просто подумай об этом. Этот хтон - непобедимый босс. Очевидно, что это еще один тизер от разработчиков, в котором приоткрывается завеса над будущим контентом для высоких уровней. Мы даже не сражаемся с самим монстром, а просто с его кусочком волос. Образно говоря. Они прорвались в этот мир и теперь всё идёт по запланированному сценарию. Не с нашими уровнями надеяться на победу. Однако в составе альянса много тех, кто нуждается в опыте сражения против таких противников. Отработка взаимодействия в битве, обреченной на поражение. Награды? Сомневаюсь. Разве это не нудно? Именно вам я оставляю самое веселье! Что может быть круче, чем побеждать и получать награды?
        - Ты хочешь сказать, что альянс не получит наград, потому что не может победить? - в голосе крикуна слышалось подозрение.
        - Возможно, будут какие-то призы за участие, но за победу? - Адмирал бури покачал головой. - Это определённо невозможно. Все основные крупные кланы и гильдии Альянса нацелены на сильное развитие уже после официального открытия «Десятки» для всех желающих. Можете спросить у них сами.
        Среди хаотичной толпы были группы с дисциплинированным поведением. Серьезное выражением лиц и короткие кивки в подтверждение слов тактика помогли развеять недовольство самых буйных.
        - Самое классное в борьбе с обителями, что монстров там много на самый разный вкус и теперь они выбрались наружу. Это лёгкий опыт. Растения мутанты захватили не только полноценных созданий, но и ошметки их тел. Такие неполноценные уродцы куда слабее и остаются просто бонусным кормом для вас. Ваш уровень взлетит как ракета! Позаботьтесь о мелкой закуске, а потом займитесь более сильными противниками - вот и все дела. Я уже отправил вам координаты обителей с наиболее подходящими для вас противниками.
        - Да!
        - Сделаем это!
        - Я уже не могу терпеть!
        Самые хаотичные игроки стали разбегаться по сторонам. Ни я, ни товарищи ничего не получили. Очевидно, что мы еще не в полной мере были частью этой огромной человеческой машины. Со стороны она казалась монстром социума, собранным из лоскутов разношерстной компании. Корявый механизм, собранный из блестящих дисциплинированных отрядов и кучи ржавого хлама бесконтрольных игроков. Ну, именно на этом и специализируется Адмирал бури.
        - Все части… - раздалось тихое бормотание черепа. Огоньки в его глазах сжались в крохотные точки. - Моё тело… моё прекрасное тело… оно теперь захвачено какой-то травой…
        Череп с потерянным видом продолжал бормотать.
        Одна группа игроков за другой просматривала сообщения и уходила к своим командам, чтобы отправиться по неким лишь им известным координатам.
        - И куда нам идти? - Острог бойко раздувал ноздри. Парень показывал сильное желание действовать.
        - К хтонической твари! - взорвался коротким криком череп и уже тише продолжил яростно шипеть. Было странно видеть как он едва сдерживается, чтобы не закричать и едва не проглатывает свои слова. К чести мёртвого мага, ему удалось передать всю резкость слов и сделать это не слишком громко. По крайней мере наша группа избежала внимания в окружающей суете. - Эта нелепая трава осмелилась захватить моё тело. Моё драгоценное тело..! Мы должны преподать ему урок. Должны..! Мы ведь уже заключили соглашение со свидетельством столпа, верно? Вы помогаете мне, я помогаю вам. Месть..!
        - Только ради соглашения, - тут же вставил Первет. - Я поддерживаю. Какой смысл баловаться с обителями, если мы уже там были? Просто пойдём к отросткам хтона.
        - Я тоже хотел бы пойти, - слова Тавура были неожиданными. Как существо четвертого порядка, он не мог позволить себе умереть. - Моя раса - лепрекон, вид - дреанор. Я чувствую связь с сильными растениями. Это очень здорово для того, кто пытается стать алхимиком, не так ли? И я ощущаю, что хтоническое растение может мне как-то помочь. Это похоже на… голод и притягательный аромат в воздухе.
        Верлад присвистнул. Ученый тут же спросил:
        - Ты не против поделиться ощущениями более подробно? Не сейчас. Я бы хотел лучше понимать твои ощущения от пребывания в теле представителя другого вида. После сегодняшнего сеанса игры, мы могли бы обсудить детали.
        - Без проблем, - Тавур коротко кивнул и выжидательно смотрел на меня.
        - Тогда решили. Отправимся к хтону. Хотя бы увидим, как это чудовище выглядит.
        - Нам туда, - Тавур тут же указал направление.
        Мы вернулись в лагерь рядом со стройплощадкой башен магов, и убедились, что вимана в безопасности. Пока мы смотрели как Адмирал бури ловко выпроводил всех слабых игроков подальше от основной части события, нашу повозку доставили на специальную парковку. Нам даже не пришлось спрашивать направление - колеи на земле остались достаточно заметные, чтобы проследить весь путь перемещения.
        Успокоившись тем, что нашу собственность не так-то просто угнать, мы пошли следом за Тавуром. Идти пришлось порядка получаса. Довольно долго, как для игры. Большинство игроков использовали повозки, запряженные зверями, чтобы быстрее добраться к нужному месту.
        - Прирученные звери, - вздохнул Зиккур. - Если бы в обличьи волка я был крупнее и мог себя контролировать…
        - Не переживай, - отмахнулась Карлайла. - Это дело будущего. Пусть ребята из альянса уберут первую шушеру. Мы заодно посмотрим на их тактику. Вы заметили, что их снаряжение стандартизировано?
        - Небоевые профессии, - кивнул Локус. - Судя по всему, какая-то из групп решила пойти по пути поддержки. Думаю, это окупилось.
        В конце маршрута нас ожидало низинное плато. Дорога резко уходила вниз. На огромной территории разрастался пышущий деленью лес. Он был очень далёк от яркого разноцветья тропических зарослей. Здесь не было множества цветом и животных - только высокие массивные деревья. Ненормальность локации выдавало присутствие множества огромных лоз. Словно гигантские заросли гороха обвили всё окружающее пространство.
        Самые молодые и зелёные побеги активно сражались с игроками. Танки блокировали хлёсткие удары, а воины и маги наносили урон по узловатому месту соединения живой плети с покрытой рельефной коркой основой. Действия волшебников заинтересовали меня особенно сильно. Каждый из магов использовал всего одну-две конструкции заклятий. При этом они стояли группами по пятеро. Каждая команда - вокруг парящей в воздухе фиолетовой сферы сантиметров тридцати в диаметре.
        - Смотри внимательно, Байт, - заговорил череп. - Именно так действуют маги башни. Пока они сидят внутри своего символа власти, их ману сложно истощить, но иногда всё равно нужно выходить наружу. Для таких случаев и создаются кристаллы маны. Такие сферы можно создать только в башне мага. Пока кристалл есть, заклинатель силён, но убежать с такой вещицей непросто. Перед отправкой в приключение маг из башни должен решить, что ему важнее мобильность или запас силы. Эти сферические кристаллы накопители достаточно крупные, чтобы поддерживать пятиугольное построение. Судя по тому, что я видел на стройке, кто-то из магов консультирует альянс для создания пяти башен в единой связке. Это даст им возможность совершать сильную атаку за счет резонанса.
        - Не слишком ли велики башни? - вспоминая масштаб строительства, я не мог не усомниться. - К тому же, на каждую нужен источник.
        - Пфф! - череп лишь фыркнул. - Ты не видел огромные башни этого мира. Они до сих пор остаются без хозяев. Башни, на этажах которых размещаются полноценные города! Ты думаешь, никто не хочет обладать такой ценностью? Они просто не могут. Башню можно создать без природного источника. Она будет привязана к жителям, поглощая частички их жизненного дыхания. Если ты не хочешь потерять свою силу, то должен быстро развиваться. По этой причине в городах с крупными башнями не место бездельникам. Хочешь отдохнуть - отправляйся в деревню или ликую природу, иначе лишишься сил.
        - Башни пожирают опыт, - перевел я тираду мёртвого мага в понятные термины. Больше для Алисы, остальные и так догадались.
        - Ты можешь смотреть на это так, - одобрил череп.
        Мы молча наблюдали за действиями команд в течение нескольких минут.
        - Стандартная тактика, - констатировал я. - Они не делают ничего особенного. Простой способ борьбы с противником. Из-за неравномерного распределения хлыстов формируются коридоры, через которые можно пройти через массив леса. В других участках число плетей слишком велико и прорыв обречен на неудачу.
        - Я могу сказать, какие ростки слабее, - добавил Тавур. - Мы можем пройти внутрь и поискать что-то вкусное.
        - Мой класс - фермер, - добавила Карлайла. - Так что я могу определить в каких местах растения не получают достаточно питательных веществ. Сопоставим наблюдения для более легкого прохода.
        Мы начали спускаться вниз, но дорога была недостаточно твердой. Иногда приходилось соскальзывать по крутому склону.
        - Почему они не сделали нормальной тропы? - возмутился Зиккур.
        - Они пытались, - я указал в сторону более светлых участков земли. Явно выгоревших на солнце и стоптанных. - Возможно раньше, там даже могли проехать повозки, а не останавливаться у границы низины для выгрузки бойцов альянса.
        - Земля опускается, - подтвердил мою догадку Тавур. - Хтоническое чудовище буквально пожирает землю под этим плато. Я чувствую это. Его ростки сверху продолжают экспансию, но в итоге твёрдый геологический щит движется вниз. Врядли он сбросит это всё в какое-то другое пространство. Скорее всего, локация станет частью игровой истории и особой обителью для игроков уровнем повыше.
        - Имеет смысл, - кивнула Карлайла.
        Вместе с Тавуром она определила самый слабый росток из тех, что ближе к нам. Гладкое растение у основания имело толщину порядка полуметра, а на кончике - десяти сантиметров. При длине десять - двенадцать метров живой хлыст успешно перекрывал тропинку.
        - Я начну, - Зиккур вздохнул и побежал к зелёной плети.
        Он на ходу превратился в черного волка и тут же получил удар от зеленого ростка. Животное тут же зарычало от злости и боли. Неконтролируемый зверь скакал туда-сюда, уклоняясь от атак растения. Наш танк ловкости медленно накапливал рейтинг внимания противника ударами когтистых лап, укусами и рычанием. Хотя волк сейчас контролировался только искусственным интеллектом, без участия Зиккура, результат получался достаточно хорошим.
        Плеть понемногу ускорилась. Волку доставалось всё больше атак.
        - Сейчас! - крикнул Тавур.
        Алиса появилась прямо на лозе и хитро взмахнула той самой тетивой, что получила в подарок от администрации. Каким-то образом ей удалось ранить зелёную плеть. Растение вздрогнуло и на миг замерло, будто не зная, кого атаковать - волка или обидчика. К счастью, Алиса быстро вошла в режим невидимости. Хлыст снова начал гоняться за Зиккуром. Выступивший на ране сок медленно затвердевал смолой.
        Вскоре Алиса повторила свой трюк, нанеся удар в другом месте. После третьей такой атаки Верлад бросился вперёд и оттащил волка из радиуса атаки. Здоровье Зиккура опасно снизилось, поэтому вместо него ловким танком стал работать Первет. Клоун бездны издевался над лозой и подхихикивал. Хотя растение не должно было понимать его, оно становилось всё более разозлённым. Сок буквально плескался из новых ран и старая тоже вскрылась.
        - Что ж, моя очередь, - Карлайла усмехнулась и с клевцом наперевес бросилась к одному из деревьев.
        Она повторила тот же маршрут, который Алиса использовала в невидимости. Сначала забралась на одну из лоз-стволов, по ней пробежала до подвижной плети. На месте Карлайла ловко размазала сок из ростка по его стволу, скапливая большее количество в одном из участков рядом с главной лозой. Плеть дёрнулась было в её сторону, но наш фермер не наносил урона. Вдобавок, Первет был настолько вдохновенным в своих кривляниях, что лоза снова попыталась его избить.
        Клоун бездны двигался всё ближе к лозе. Из-за его нематериального тела он умудрялся уклоняться, не покидая небольшого пятачка земли. Лозе не приходилось сильно изгибаться в погоне за ним. Её амплитуда движения оставалась маленькой, поэтому смола у основания успела застыть и не растрескаться.
        - Всё прошло по плану, - Локус кивнул и первым поспешил к дальнему краю от плети.
        Вся наша группа побежала следом. Лоза пыталась дотянуться, но застывший сок удерживал её, мешал растянуться так же далеко, как раньше. Зелёная плеть делала всё более сильные рывки, вынуждая смолу трескаться, но мы уже проскочили мимо и вышли за радиус действия.
        - Отлично, - Острог потряс кулаком в воздухе. - Метод работает. Это сэкономит нам время.
        Мы смогли преодолеть похожим образом ещё четыре лозы, которые располагались в коридоре через каждые пятьдесят метров. Танковать приходилось по очереди, чтобы остальные успели немного восстановить здоровье.
        Наградой за все усилия стала поляна. По окружности её охватывали колючие заросли. Мы осторожно прошли внутрь, но никто на нас не напал.
        - Похоже, это своего рода зона отдыха, - Зиккур в человеческом облике уселся на землю. - Думаете, за нами кто-то придёт следом?
        - Кто знает, - я пожал плечами. - Мы же не срубили лозы, так что у нас есть фора.
        Словно в ответ на мои слова сверху спустились несколько гладких отростков. В отличие от плетей, они не атаковали, а несли на себе горсти зелёных фруктов. Острог подпрыгнул в попытке сорвать один из них, но его пальцы неловко скользнули и брызнувший сок облил его, меня и Верлада.
        ВЫ ОТВЕДАЛИ ЛАКОМСТВО ВЕЛИКИХ!
        Доброе растение благодарно вам за сохранение её лоз нетронутыми. Хотя пока что оно не может их контролировать, это не повод рубить их на месте! Для сильных созданий лакомство очень вкусно, но для слабых у него существует дополнительный эффект. Оно может изменять сам мир и ваше место в нём. Наслаждайтесь беспрецедентной наградой.
        КАК СУЩЕСТВО НИЗКОГО ПОРЯДКА, ВЫ ПОДВЕРГЛИСЬ ОСОБОМУ ЭФФЕКТУ ЛАКОМСТВА!
        Я с интересом смотрел на сообщение, когда ощутил щиплющее чувство. Будто тысячи лилипутов попытались схватить моё тело. И с каждым таким странным щипком выскакивало новое сообщение:
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ ЧАСТЬ ОПЫТА!
        ИММУНИТЕТ К ЛАКОМСТВУ ВЕЛИКИХ ПОДНЯЛСЯ ДО 0,00001 %!
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ ЧАСТЬ ОПЫТА!
        ВЫ ПОТЕРЯЛИ ЧАСТЬ ОПЫТА!
        КРИТИЧЕСКОЕ ПОВРЕЖДЕНИЕ! ОПЫТ СБРОШЕН ПОЛНОСТЬЮ!
        ИММУНИТЕТ… 0,000011 %!
        КРИТИЧЕСКОЕ ПОВРЕЖДЕНИЕ! ШКАЛА ОПЫТА ПУСТА! ВАШИ НАВЫКИ СБРОШЕНЫ ПОЛНОСТЬЮ!
        - Донат побери! - я с резким криком стал сбивать с себя так называемое лакомство.
        Верлад и Острог занимались тем же самым.
        - Эта дрянь обнулила уровень! - завопил Острог.
        - Характеристики тоже! - вторил ему Верлад. - Нет! Только не навыки! Я ведь только… Аааааа!
        Я перестал сопротивляться. Всё равно уже бесполезно…
        КРИТИЧЕСКОЕ ПОВРЕЖДЕНИЕ! ШКАЛА ОПЫТА ПУСТА! СПИСОК НАВЫКОВ ПУСТ! ХАРАКТЕРИСТИКИ ДОСТИГЛИ МИНИМАЛЬНЫХ ЗНАЧЕНИЙ! СПИСОК ДОСТИЖЕНИЙ ПУСТ! ШКАЛА РЕПУТАЦИИ ПУСТА!
        ПОПЫТКА СБРОСА КЛАССА… ИММУНИТЕТ К ЛАКОМСТВУ ВЕЛИКИХ ПОВЫШЕН ДО 0,000012 %!
        ПОПЫТКА УНИЧТОЖЕНИЯ ДУХОВНОЙ СВЯЗИ… УСИЛЕННОЕ ОТКЛОНЕНИЕ! ИММУНИТЕТ К ЛАКОМСТВУ ВЕЛИКИХ ПОВЫШЕН ДО 0,000025 %!
        Часть моего сознания принудительно проскользнуло во внутренний мир мага. Кружащиеся в бесконечном танце маленькие духовные копии кабана и лесного кота остановились. Они прекратили гоняться друг за другом, имитируя круговорот инь-ян, и набросились на зелёную каплю Лакомства. К счастью, им удалось победить. Хотя какая разница? По факту бонус к восстановлению маны, который эта парочка мне обеспечивала, больше не существует! Пассивный навык «Духовный вихрь» больше не существует!
        С разрушением капли духовные миниатюры зверей застыли в неподвижности, но в их глазах сохранилась ярость. Я быстро проверил характеристики.
        Имя: Байт Зерован
        Уровень: 1 (Опыт: 0/200)
        Класс: Маг (Специализация отсутствует)
        Сила: 1
        Выносливость: 1
        Ловкость: 1
        Воля: 1
        Дух: 1
        Здоровье: 50/50
        Мана: 10/10
        Мастерство мага: -
        Очки характеристик: 1
        - Даже бонусные характеристики пропали! - я тут же написал сообщение программе-арбитру. Ответ не порадовал.
        - Что пишут? - осторожно поинтересовалась Карлайла.
        - Если бы бонусные характеристики оставались не распределенными, то никто бы их не забрал. Но так как я их вложил в мои сферы мага… В общем, механика такова, что раз сферы уничтожены, какие могут быть претензии.
        - Как будто ты потратил редкий металл на создание меча, а потом его украли, - Алиса восприняла всё по своему, но пример был подходящий.
        - Вы не шутите? - спросил вдруг череп мага.
        - Это похоже на шутку? - тут же скривился Первет. - Ты, тупой…
        Череп мага не дослушал и бросился вверх с громким хохотом. Он постоянно побрасывал себя мелкими взрывами пламени, пока не добрался до одного из фруктов. Череп тут же впился в него зубами. Все бросились в сторону.
        - Сволось! - возмутился Первет. - Решил подставить нас?!
        - Ха-ха-ха! А-ха-ха-ха-ха! Вот так повезло! Не верится просто! Как же здорово! - череп катался по земле. Сок фрукта смешался с пылью, покрывая его неровным налётом грязи. Вопреки ожиданиям, череп мага радовался всё больше и больше. - Великолепно! Работает! Работает!
        - Зачем… - хотел было я спросить, но череп тут же перебил меня.
        - Быстро! Собирайте плоды, пока они не ушли обратно! Вы, новички, просто не представляете их ценности! Быстро! Быстро! Не повредите их!
        Было в его голосе что-то такое, что заставляло поверить в эти слова. Общими усилиями были собраны два десятка плодов. Как только лозу опустошили, она снова поднялась куда-то вверх, скрываясь среди деревьев.
        - Теперь ты нам объяснишь, что в этих плодах хорошего?
        - Конечно, я могу это сделать, - череп радостно сверкал огоньками в глазницах. - Согласно нашему договору, я должен помочь вам и теперь у меня есть право раскрыть вам немного информации о порядках существ.
        - А если мы не хотим это знать? - тут же перебил я его.
        - О! Так вы уже успели кое-что разнюхать? Отлично. Тогда я ограничусь самым минимумом, чтобы быть более полезным в других случаях. Накапливая силу, сражаясь с могучими противниками вы получаете важный жизненный и профессиональный опыт. После определённого накопления, вы можете направить результаты своих усилий на самосовершенствование.
        - Уровни и очки характеристик, - кивнул я.
        - Количество силы для саморазвития ограничено, - череп радостно сверкнул огоньками в глазницах, - но неодинаково для существ разного порядка.
        - Мы получаем по 5 очков характеристик за уровень и ещё 5 бонусных за каждый десятый. А более высокие… - я вопросительно взглянул на Тавура.
        - Без понятия, - он лишь пожал плечами.
        - Множитель кратен порядку, - ответил череп, - но по достижении десятого он повышается еще в полтора раза.
        - Погоди, - Локус взволнованно подался вперёд. - Существо четвертого порядка получит 20 очков за уровень? И… 40 за достижение десятого уровня? А существо десятого порядка… 75 за уровень и 150 за кратный десяти? Это жульничество!
        - Нет, - радостно возразил череп. - Вовсе нет. Довольно сложно сохранить свою шкуру для существ четвертого порядка и выше. К счастью, я всего-то маг третьего порядка. Более того, неужели ты думаешь, что убив какое-то мелкое зверьё я получу такую же выгоду от этого, как и новички вроде вас? Сражаться нужно с равными. Создавать магию или продукты ремесла нужно всё более совершенные. Ты должен бросать вызов и сможешь развиваться!
        - Штраф за разницу в уровнях и самих рангах существа.
        - Верно! - череп ликовал. - Но развиваясь в качестве существа нового порядка ваши прошлые достижения уже запечатлены в телах и душах. Большую награду сможешь получить лишь в новых шагах развития!
        В моей голове словно щелкнуло. Всё встало на свои места. Другие тоже догадались. В глазах Алисы мерцал блеск восторга от понимания.
        - Сбросив уровень на первый можно прокачаться заново с большим множителем характеристик. И тогда на сотом уровне разница между тем, кто поднялся как более совершенное создание с начала и тем, кто сделал это на середине пути будет колоссальной.
        Череп снова радостно расхохотался. Мы снова посмотрели на зелёные фрукты, но уже совершенно иначе. В глазах каждого они вдруг превратились в невероятное сокровище. В беспрецедентную награду!
        Глава 12 Бесповоротные пути
        - Мы богаты! - воскликнул я. - Мы донатски богаты!
        - Байт? - удивился Острог. - Ты не хочешь использовать эти фрукты самостоятельно?
        - Конечно, хочу, - отмахнулся я, - но нам не понадобится много на всю команду. Остальные можно продать. Подумайте, ведь каждому нужно сохранить свою связь с «Десяткой», разве нет? А местный пансион - дорогое удовольствие. Теперь мы богачи!
        - Ты так радуешься деньгам, - осторожно начала Карлайла. - Неужели у Восемь нулей не осталось денег после того как они искали способ…
        - Не осталось?! Вот ещё! Они до неприличия богаты, - я скривился. - Мне скоро исполняется восемнадцать. Как только стану совершеннолетним, тут же выбросят из уютного гнезда. Хочешь чего-то добиться? Сделай это сам. Признаюсь, у меня есть накопления и кое-какие инвестиции, но их лучше оставить на дальнейший рост. Сам подход к воспитанию тоже разумен, но когда это применяется к тебе самому… Донат побери! К счастью, с этими фруктами я могу сократить путь медленного развития и прыгнуть на вершину горы вместо долгого подъёма. Одна только мысль об этом делает меня счастливым!
        - У этих фруктов нет никакой привязки к труппе или персонажу, - уловил главное Имомуши. - Это… действительно здорово. Прибыли должно хватить на игру после бета-теста, верно?
        - Лучше начать с продажи одного фрукта. Нужно объяснить его ценность для поздних этапов игры и тогда сможем получить больше выгоды, - Локус покивал сам себе. - У меня денег полно, но от доли я отказываться не буду.
        - У-фу-фу-фу! - глаза Алисы сверкали как звёзды, пока она тихо посмеивалась.
        - Отлично, - бросил слово довольный череп. - Можно сказать, что вы доказали свою состоятельность. Как только мы окажемся в нужном месте, я с радостью обговорю с Вами маленькие секреты этого мира.
        В жизни каждого случается тот самый миг, когда удача переворачивает всё и кардинально меняет. Для нас набор зелёных фруктов со способностью сброса уровня оказался именно таким. Будь это обычная игра, ситуация не была настолько значимой, но место, за которое бьются могучие силы… Каждый из них подготовит своих представителей для покорения «Десятки» изнутри. Огромное преимущество в характеристиках открывает путь к победе в негласном соревновании военных, кланов боевых искусств, мафии и кого там ещё…
        - Давайте их сюда, - Тавур протянул руку. Стоило ему коснуться фруктов, как они тут же пропадали. На вопросительные взгляды он пояснил: - Я же лепрекон. У меня есть свой горшочек золота. Ну, то есть - горшочек для фруктов. Позже мы должны найти более подходящее место для хранения.
        В приподнятом настроении мы были готовы продолжить путь вглубь зарослей. На выходе с безопасной поляны никаких плетей или ловушек не оказалось, но стоило пройти пару десятков метров, как появилась группа из трех растений гуманоидного вида. Корни вместо пальцев на руках и ногах, коротко стриженый газон на голове вместо волос, мощные на вид фигуры в доспехах из переплетённых лиан.
        Разобраться с ними труда не составило. Пока Первет отвлекал внимание своими насмешками, Имомуши разнёс одного монстра руками и ногами. О втором позаботился Локус. Он снёс врагу голову несколькими ударами своего гигантского ножа. В ноги третьего вцепился Острог. Сначала он повалил монстра, а потом долго бил, нанося по капле урона. Это было почти что садистское издевательство - так медленно наступала смерть монстра.
        - Что ж, по крайней мере, я получил 2 уровня.
        - У меня сразу 3, - ответил Острог.
        - Не тратьте очки характеристик, - сразу предупредил череп. - Когда попадём в Бездну они вам пригодятся.
        Пока мы переговаривались, Родрик ловко провел ножом по головам поверженных врагов и снял три маски. Для остальных он пояснил:
        - Как только накопим по маске на каждого, сможем притвориться этими зелёными человечками и пробраться дальше намного быстрее. Там, в центре леса, должно быть что-то особенное.
        Мы встретили еще несколько групп травяных гуманоидных монстров. Родрик сделал маски из лиц каждой жертвы. К моменту выхода из лесного коридора он счастливо жонглировал ими. Всего получилось восемнадцать масок, чего хватало с запасом для всей нашей группы.
        - Уже пора превращаться в травяных людей? - поинтересовался Имомуши, когда в конце лесного коридора показалось небо. Дорога впереди уходила вниз, поэтому рассмотреть детали можно было только на самом краю. - Будет неловко, если нас заметят сразу на выходе и начнут преследовать.
        - Пожалуй, - кивнул я.
        Родрик раздал каждому по маске. Как только я надел её, появилось оповещение:
        ВЫ ИСПОЛЬЗУЕТЕ СИЛУ МАСОЧНИКА!
        ИЗ-ЗА НЕСООТВЕТСТВИЯ КЛАССА И РАЗНИЦЫ В ФОРМЕ ЖИЗНИ МЕЖДУ ЖИВОТНЫМИ И ТРАВЯНЫМ НАРОДОМ, ВРЕМЯ ПРЕВРАЩЕНИЯ ОГРАНИЧЕНО.
        ОСТАЛОСЬ 10:58… 57… 56…
        Таймер щелкал в обратном порядке.
        - Тридцать минут, - вокруг стояли сплощь травяные люди, и один из них заговорил голосом Тавура. - Более, чем достаточно.
        - У меня только десять минут, - тут же вмешался я. - Должно быть, это из-за того, что ты лепрекон.
        - У меня двадцать, - добавила Карлайла.
        У остальных тоже было по десять минут, за исключением Родрика и Алисы. Первый был создателем масок и мог ходить в другом обличьи больше часа. У Алисы таймер показывал пятнадцать минут, но почему было не совсем ясно. Вероятно, это как-то связано с её боевым мастерством и способностью исчезать.
        - Будем рассчитывать на десять, - резюмировал Локус. - Запасных на всех не хватит, так что действуем быстро.
        Без дальнейших обсуждений мы подошли к концу лесного коридора. Впереди раскинулась еще одна низина. По какому-то странному игровому закону, снаружи это место просто не существовало. Когда мы осматривали весь лес с высоты в его центре была густая листва, а никак не открытое небо. Внизу раскинулся огромный парк-лабиринт со стенами из декоративного кустарника. В самом центре располагался… круглый замок.
        Это было пузатое строение, лишенное каких-либо угловатых форм. Всё - от стен и крыши до окон и дверей - имело круглые или овальные очертания.
        Через лабиринт виднелись прямые каменные дороги. В нескольких местах вокруг замка лозы хтонического растения вырастали прямо из воздуха, а самая крупная брала начало где-то по ту сторону строения.
        - Туда! - подал голос череп. - Нам нужно пройти к основной ветви хтона.
        - Зачем? - Первет с подозрением смотрел на останки мертвого мага.
        - Они проходят сквозь пространство, - терпеливо пояснил череп. - Зачем я советовал именно тебе открыть обитель монстров? Чтобы повысить шансы на прорыв в пространство Бездны! Сделать это рядом с уже открытым коридором в пространстве будет даже проще. Почему обителей становится больше? Потому что ткань бытия истончилась и колеблется под влиянием прорыва хтона в эту реальность.
        - Ладно, - я не дал Первету начать новый виток издевательств над черепом. - Так и сделаем. Попробуем добраться туда за десять минут.
        Мы начали торопливый спуск вниз. После схода с пологого склона перешли на темп три метра шагом и пять - бегом. Поскольку я был магом, остальным приходилось подстраиваться под мой медленный темп.
        - Я действительно испытываю искушение потратить очки характеристик для быстрого бега.
        - Не смей! - тут же прервал меня череп. - Если нас раскроют, просто будем дольше бороться. Ну, или убежим.
        Оставалось только сцепить зубы и следить за выносливостью. Будем надеяться, что череп действительно пытается помочь, а не строит планы о создании для нас ловушки.
        Одна из каменных дорог была почти полностью свободна. По ней мы и пошли к замку. Только теперь в зарослях удалось рассмотреть травяных гуманоидов. Они сливались со стенами. Некоторые просто спали, тогда как другие то ли росли, то ли лечились. У одного из монстров постепенно отрастала рука, у другого латалась лианами дырка в торсе.
        Всего за семь минут нам удалось добраться до конца дороги. Где-то приходилось перелазить через крупные лианы, но в целом, путь оказался достаточно легким. На круглом замке замка не было никаких лиан. Они будто избегали его. Да и вокруг в радиусе пары десятков метров от стен растительность если и была, то совершенно нормальная, без гигантомании хтона. на земле виднелось серебристо-белое крошево.
        - Это своего рода граница волшебного круга? - произнёс я мысли вслух. - Нет, не должно быть. Лианы хтона свободно пересекают границу.
        - Наверное, декоративная часть ландшафтного дизайна, - пожал плечами Тавур.
        - Похоже на стеклянную крошку, - заметил Зиккур.
        - Есть идеи, почему она тут?
        На мой вопрос младший из ученых только пожал плечами. Внимание снова сместилось к замку. Самое поразительное в нём было даже не его сплошная «круглость», а наличие большого количества дверей. На видимом участке стены их было около десяти.
        Мы продолжили идти, когда раздался повелительный крик:
        - Стойте! Травяному народу запрещено входить сюда! - одно из окон второго этажа открылось и мы увидели черноволосого курчавого мужчину. На его голове поблескивала корона. В осанке еще виднелась королевская стать, но уже заметно сдавала позиции усталости и раздражению.
        - Мы не травяной народ, - тут же ответил я.
        - Что?! - король, если это был он, показал удивление на лице.
        - Похоже, это безопасная зона. Попробуем раскрыться тут? - предложил Имомуши.
        - Давайте.
        Под моё одобрение группа вернула свой привычный вид.
        МАСКА НЕ БЫЛА ИСПОЛЬЗОВАНА ПОЛНОСТЬЮ. ОСТАТКИ ВАШЕГО ПРИСУТСТВИЯ БУДУТ ПОСТЕПЕННО СТИРАТЬСЯ, ВОЗВРАЩАЯ АУРУ ПЕРВОНАЧАЛЬНОГО ВЛАДЕЛЬЦА. ПОСКОЛЬКУ ВЫ НЕ ЯВЛЯЕТЕСЬ МАСОЧНИКОМ, ЧАСТЬ ВРЕДА ИЗ-ЗА НЕИДЕАЛЬНОГО ПЕРЕВОПЛОЩЕНИЯ УДАЛИТЬ НЕ УДАСТСЯ.
        ИЗНОШЕННОСТЬ МАСКИ 30 %.
        - Так они многоразовые, если их не доводить до полного истощения? - обрадовался Острог. - Таймер восстанавливается.
        Очевидно, все получили примерно то же сообщение.
        - Это совсем другое дело, - протянул Первет с мерзкой улыбкой. - Перспективно…
        Мои мысли о выгоде использования таких масок прервал хлопок закрывшегося окна. Не прошло и минуты, как одна из дверей открылась, вкатившись внутрь стены. По длинному коридору быстрым шагом шел мужчина в короне. Иногда он как-то странно дергался, словно мерцал или крутился вокруг своей оси. Зрелище было довольно странным. В конце концов он почти вышел, но опасливо остановился на входе и стал выглядывать из прохода. Посмотрел в одну сторону, затем резко развернулся - и в другую. От этого корона опасно дернулась и чуть не слетела с его головы.
        - Там никого нет? - кучерявый в короне смотрел на нас пытливо и строго.
        - Мы никого не видим, - ответил я.
        - Точно? - король прищурился, словно призывал отвечать со всей осторожностью.
        - Абсолютно, - подтвердил я.
        - Ф-фууух, - мужчина расслабился. Он тут же махнул нам рукой. - Подойдите ближе. Ближе… Давайте-давайте. Отлично. Теперь можно не кричать. Как вы здесь оказались?
        - Шли к источнику… - я неопределенно помахал рукой, - всего этого. Замаскировались и смогли добраться до замка. Хотите выйти отсюда? Мы можем помочь с безопасным проходом.
        Я тут же закинул удочку в надежде получить задание от короля.
        - Выйти? - король фыркнул. - Ну уж нет! Не с титулом моей великой королевской родословной!
        - Каким титулом? - я мысленно потирал руки. Диалог явно строится так, чтобы ввести нас в курс дела.
        - Сказочные правители, - король заявил с гордостью, но затем бросил затравленный взгляд на хаос вокруг замка и поёжился.
        - Вы правите сказками? - Первет демонстративно скривился.
        - Нет, - король отрицательно мотнул головой. - Как в сказках. Вот, посмотрите на мой замок. Разве так вы представляете себе место, в котором живёт королевская семья? Это должен быть внушительный и неприступный монолит! Но что тут? Жирная пузатая корова…
        Король не скрывал своей грусти.
        - Так почему не переделать? - спросил я. - Или переехать?
        - Титул, всё дело в нём, - король пожал плечами с видом смирения перед роком. - Это и благословение, и проклятье. Понимаете? Под нашим правлением все живут прекрасно, просто припеваючи. Как в сказке. Но у всего есть цена. О, да… Как вы думаете почему, такой вид у замка? Я подскажу…
        ПОЛУЧЕНО СКРЫТОЕ ЗАДАНИЕ «ГОРЕСТИ СКАЗОЧНЫХ КОРОЛЕЙ».
        УГАДАЙТЕ ПРИЧИНУ СТРАННОЙ АРХИТЕКТУРЫ. У ВАС БУДЕТ 3 ПОДСКАЗКИ. ЧЕМ МЕНЬШЕ ПОПЫТОК ВЫ ИСПОЛЬЗУЕТЕ, ТЕМ БОЛЬШЕ СИМПАТИИ ВЫЗОВЕТЕ У СКАЗОЧНОГО КОРОЛЯ.
        В ЗАВИСИМОСТИ ОТ НАБРАННОЙ И ОБЩЕЙ РЕПУТАЦИИ МОГУТ ОТКРЫТЬСЯ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ ЗАДАНИЯ И ВАРИАНТЫ РАЗВИТИЯ СЦЕНАРИЯ «ВТОРЖЕНИЕ ХТОНИЧЕСКОГО ЧУДОВИЩА!»
        ЗАДАНИЕ ПРИНЯТО АВТОМАТИЧЕСКИ.
        Быстро глянув на остальных, заметил, что они тоже получили оповещение и вычитывают его в воздухе.
        - Так вот… - начал король, но остановился, когда я поднял руку.
        - Конечно, - я кивнул.
        Если глянуть на архитектуру и проложенные дорожки становилось понятно, что кое-чего тут не было. Если я дам правильный ответ без получения даже одной подсказки, то это должно дать намного лучший эффект. Оставалось импровизировать.
        - Всё дело в них, да? В этих жутких углах… - я заметил вспыхнувший в глазах короля интерес и его плавное угасание. Я где-то ошибся, хотя и был близко. Донат побери! Думай, думай… - В этих поворотах…
        - Именно! - взорвался яростью король. Он потрясал кулаками, пока система сообщала об успешном выполнении задания. Каких-либо данных о приросте репутации показано не было. Есть над чем подумать… - Всё дело в них! В этих поворотах!
        - А? - ляпнул Первет.
        - Ты не так умён как твой друг, да? Хм! - король гордо вздернул подбородок. - Ты разве никогда не читал сказок? Для детей и для взрослых - какую ни возьми - везде одно и то же! Храбрый герой отправляется в путь, идёт тихо и по дороге спасает благородную девицу. Или сопровождает представителя королевской семьи, когда на них устраивают нападение из засады! Или сам король неспешно прогуливается по замку, когда - вдруг! - получает удар кинжалом. И что общего у этих сцен? Повороты! Разбойники, предатели, убийцы - они всегда нападают, когда группа сворачивает за поворот. Понимаешь? В жизни всё не так, но в сказках… Угррр!
        Король был жутко зол. Пока мы переглянулись, он немного успокоился. Король отошел в сторону от прохода и указал вглубь прохода з дверью.
        - Видите это? Коридоры не могут быть идеально ровными. На каждом углу стоит зеркало. Стоя здесь, я могу, - король засунул руку в стену, хотя теперь стало видно, что на самом деле это тряпица, за которой скрыты какие-то механизмы, - просто повернуть нужный рычаг и откроется дверь прямо в мой кабинет.
        Мы действительно увидели как в глубине прохода что-то сдвинулось и появился вид на рабочую комнату с массивным столом, книгами во встроенных в стены шкафах, несколькими горничными у камина. Всё выглядело весьма маленьким.
        - Искажение сделано так, чтобы уменьшить изображение и вмесить на этом зеркале. Над замком работали инженеры и фокусники.
        Фокусники? Это меня очень заинтересовало, хотя вид я старался не подавать.
        - И вот так, - Имомуши говорил очень осторожно, явно опасаясь оскорбить монаршую особу, - можно открыть вид на любую комнату?
        - Конечно. Такова наша королевская судьба - всегда быть под присмотром, - король немного приободрился. Видимо, ему было очень нужно пожаловаться кому-то, чтобы почувствовать себя лучше.
        - Кстати, а где все слуги? - поинтересовался я. - Непривычно видеть, как король сам встречает нас на пороге.
        - О! Слуги, - король скривился настолько выразитель, что даже на лице Первета появилось немного зависти. - Наш род жил с титулом многие годы. Да что там - века! Мы ездим только прямыми маршрутами, ходим с прямой видимостью цели. Даже вокруг замка стояла сложная система зеркал. Мы могли посмотреть прямо отсюда на другую сторону. Ни один поворот не был тайной. Никаких «вдруг», «внезапно» и «неожиданно» со всеми этими поворотами. Десятилетия без происшествий, но затем… Затем кто-то изменил дорожку по ту сторону замка. Появился поворот! Кто-то предал нас! И что же? Сразу появилось хтоническое чудовище! Как будто в компенсацию долгих лет спокойствия и сладкой жизни! Я не могу доверять слугам. Мы пытались найти виновника, но… кто это мог быть так и не узнали. Кто-то создал коридор из травы. И поворот не забыл сделать! Если у вас есть идеи, как найти виновного, я дам отличную награду. С последствиями еще предстоит разобраться, но мы должны знать, из-за кого это всё случилось!
        ПОЛУЧЕНО УНИКАЛЬНОЕ СКРЫТОЕ ЗАДАНИЕ «РАССЛЕДОВАНИЕ ДЛЯ СКАЗОЧНОГО КОРОЛЯ».
        ПОМОГИТЕ ЗАВЕРШИТЬ РАССЛЕДОВАНИЕ О ПРОРЫВЕ ХТОНИЕСКОГО ЧУДОВИЩА.
        ВЫ МОЖЕТЕ ЗАПРОСИТЬ НАГРАДУ ПО СВОЕМУ УСМОТРЕНИЮ. КОРОЛЬ МОЖЕТ СОГЛАСИТЬСЯ ИЛИ ОТКАЗАТЬ НА ОСНОВАНИИ ВАШЕГО ВКЛАДА В РАССЛЕДОВАНИЕ И ДОСТИГНУТОЙ РЕПУТАЦИИ.
        - Мы попытаемся, - я сразу согласился. Остальные подтвердили решение кивками. Череп молчал. Видимо, тоже понимал, что сейчас этот квест важнее проникновения в Бездну. Такие задания на дроге не валяются, да еще и напрямую связаны с особым игровым событием о вторжении хтона.
        Король что-то там пошевелил рукой за ширмой на стене. Зеркала и стены сдвинулись в стороны. Прямо перед нами открылся тронный зал. Он не был скрыт за коридором из отражений, а был буквально в пяти метрах от входа. Внутри в два ряда выстроились слуги. Я почему-то ожидал увидеть людей в поварской форме и всяких садовников в комбинезонах, но вместо этого все были наряжены одинаково, хотя на груди были нашивки. Маленькие шевроны показывали к какой работе относится тот или иной слуга. Корпоративный стиль королевского замка, ага…
        - Итак, - король поднялся на трон. Кресло стояло на помосте и всего три ступени возвышали его над остальным залом, но выглядело всё равно очень внушительно. - С чего думаете начать? Скажу сразу садовник тут точно не при чем.
        - У-фу-фу-фу! - Алиса вышла вперёд. - Я могу легко выяснить кто это, но перед этим…
        - Да? - заинтригованный король подался вперёд.
        - Есть ли в сокровищнице легендарный меч? Могу ли я получить его в награду?
        - Э-это… - король растерялся. - Разумеется… То есть… Если этого будет достаточно…
        - Договорились! Легендарного меча определённо будет достаточно! Я не хочу рисковать репутацией и вымогать что-то у Вашего Величества, - Алиса снова рассмеялась своим «у-фу-фу», а у меня появилось странное предчувствие. Я подошел ближе, но моя будущая жена уже выкрикнула: - Убийца - дворецкий! То есть, виновник - дворецкий
        - А?! - король потрясенно вскрикнул. - Который из них?!
        - А? - Алиса явно не ожидала, что в замке короля больше одного дворецкого. - Ну, это…
        Она схватила мой рукав и начала его дёргать, словно бы намекая мне побыстрее придумать выход из ситуации.
        - В таких делах ведь всегда оказывается виновен дворецкий, разве нет? - она говорила уже тише.
        - Мы проверяли каждого из них, - задумчиво ответил король. Его глаза под нахмуренными бровями обратились к потолку, выискивая что-то не на купольном своде, а в собственных воспоминаниях. - Есть подозрительные моменты, но…
        - Вот именно! - воскликнула Алиса. - Это не один, а куча дворецких! Именно так они отвели от себя подозрения!
        Сзади раздался громкий шлепок. Первет отбросил свой мерзко-хихикающий вид и вёл себя, как обычный человек. Его ладонь лежала на лице, а опущенная голова укоризненно покачивалась из стороны в сторону. Никто из нас не верил, что Алиса может так бездумно бросить первую попавшуюся версию в лицо королю.
        - Все они… - король выглядел, будто прозрел.
        Раздался характерный шеркающе-позвякивающий звук вытаскиваемого из ножен оружия. Группа людей отделилась от рядов слуг. У каждого из них на груди был шеврон с изображением белых перчаток. В руках слуги держали очень острые на вид ножи.
        - Раз вы смолги раскрыть наш заговор дворецких, - один из вооруженных вышел вперёд, поправляя овальные очки на лице, - даже не думайте покинуть это место живыми…
        Мою челюсть вдруг потянуло вниз. К счастью, мне удалось сдержаться, в отличие от остальных членов группы. И только Алиса стояла с гордым видом. Паника на лице исчезла так же быстро как и появилась, и только её «у-фу-фу» сопровождало появление системного сообщения
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ УСПЕШНО ЗАВЕРШИЛИ «РАССЛЕДОВАНИЕ ДЛЯ СКАЗОЧНОГО КОРОЛЯ»
        Донат побери… Группа дворецких подходила всё ближе…

* * *
        Кабан смотрел на своего главного соперника - Боррау. Лесной кот больше не мог прыгать по деревьям, ведь Кабан повалил их своими могучими клыками. Это было легко, ведь сам Кабан не сильно уступал лесным исполинам по размерам.
        - Это похлеще чем бомбёжка… - в стороне стояла группа шокированных людей. Кабану было плевать на них. - И как мы должны привести их к месту битвы со хтоном? Да любой из них притопнет всю нашу группу!
        Кабан дёрнул ушами. Эти мелкие существа раздражали! К их счастью, у него было дело поважнее. Их с Боррау бой прекратился внезапно. Кабан чувствовал, как его дух атаковало что-то могучее и невообразимое. Где-то далеко отсюда был человек, в котором поселились частицы их силы. Даже внутри него миниатюрные копии Кабана и Боррау продолжали сражаться, но остановились ради битвы против общего врага. Могучее нечто пытало сбросить их способности. Такая наглость требовала ответа.
        Кабан фыркнул, привлекая внимание Боррау. Лесной кот поднял глаза. Извечный соперник тоже сильно вырос за последние дни. Убедившись, что Боррау смотрит, Кабан повернулся в направлении откуда пришло чувство атаки. Где-то там находится человек с частицами их духа. Боррау лениво повел головой. Он тоже чувствовал. Неожиданное вмешательство заставило их остановиться внутри человека, и здесь.
        Кабан шаркнул правым копытом по земле, угрожающе наклонил голову.
        «Мы должны разобраться с этой помехой!»
        Кабан не говорил, но каждый его жест выдавал намерения. Боррау зевнул и чуть улыбнулся. Левой лапой лесной кот провел черту на земле. С каждой стороны чиркнул когтями, оставляя одинаковые полосы.
        «Посмотрим, кто нанесёт больше урона», - именно это Боррау пытался донести и Кабан понял.
        «Я опрокину его и растопчу!» - сверкали жаждой битвы глаза Кабана.
        «Я проскользну мимо и он упадёт сам, прямо ко мне под когти», - потягивался Боррау.
        «Вперёд, мой соперник!» - вокруг Кабана от пылающего духа искажался сам воздух.
        «Вперёд, мой друг», - вокруг Боррау будто текли реки, а сам он ловко скользнул по разрушенному лесу, как по провной земле.
        Два монстра, вышедшие за рамки нормального для игры. Два претендента на титул бродячих боссов. Два чудовища, дух которых связан с Байтом Зерованом, двинулись в бесстрашный бой. Прямо в направлении прорыва хтонического чудовища.
        Глава 13 Ходок бездны
        - Подождите! - я резко вскинул руку, отчего группа дворецких напряглась и явно приготовилась наброситься на нас в любой момент. - Это очень странно, не находите, Ваше Величество?
        - Странно? - король с трудом вышел из ступора.
        - Да. Вы подготовились ко всем поворотам дорог и коридоров, но оказались бессильны перед поворотом судьбы.
        - Это… довольно философская мысль, - король встряхнул головой и окончательно пришел в себя. Он смотрел на меня с ожиданием, совершенно не выказывая страха перед слугами, направившими свои ножи… Ах, да. Дворецкие угрожают только нам, а не ему. - Что ты хочешь сказать?
        - Дворецкие могли убить Вас, если бы захотели. Так? Но вместо этого они… призвали хтона? Или просто сделали угол на дороге, не рассчитывая на подобные проблемы. Самый главный вопрос - какую цель преследует их заговор дворецких. Вначале я подумал, что это атака на короля и королевство, но даже сейчас нет никаких признаков агрессии в сторону Вашего Величества.
        Я спокойно анализировал ситуацию вслух, а на лицах слуг отразилось возмущение. Они определенно не имели какого-либо желания вредить своему правителю. Тем более, что он отличный король и все под его началом живут счастливо. В принципе, уже ясно, откуда взялась эта ситуация. Я продолжил рассуждать:
        - Итак, все живут счастливо под руководством сказочного короля. Зачем же им создавать проблемы? Благие намерения, которые вышли из-под контроля? Тогда… возможно… правление Вашего Величества уже не настолько прекрасно и слуги хотели дать вам встряску? Или что более вероятно - встряхнуть королевство?
        - Так это моя вина?! - поразился король.
        - Ни в коем случае, Ваше Величество! - дворецкие все как один опустились на колени. Парень в овальных очках говорил от имени своих коллег. - Это исключительно наша некомпетентность!
        - Они хотели заставить нас молчать… - укоризненно проговорил Первет.
        - Политика, - Локус озвучил очевидный вывод.
        - Точнее та её часть, которую не может исправить сам король, - уточнил я. - Есть масса вариантов, но нам и не нужно гадать.
        - Говорите! - приказал король.
        - Наше королевство процветает под руководством Вашего Величества, однако… - дворецкий в очках опустил голову, не смея смотреть на своего господина, - его тихие места начали представлять собой угрозу. К нам пришла Посланница. Лицо было скрыто под капюшоном, но 56 призрачных рук не оставляли сомнений в её личности.
        - Опять она? - мы с Карлайлой переглянулись. - Наверняка, это ВетерДуш.
        - Вы уже встречались с Посланницей? - король был удивлен.
        - Да, она подарила нам… кое-что, - я вовремя вспомнил, что Рем Вган, основатель квартала Ягон, стал монстром и жаждет отмщения. Лучше не раскрывать такие связи. Мало того, что ему легче будет найти нас, так еще есть риск попасть в немилость неписей из-за такой связи. - И что сказала Посланница?
        - Королевство ждут тяжелые времена, если ничего не будет изменено, - ответил дворецкий. - Для всех стран в ближайшем будущем основным доходом станет туризм, который как-то поможет привлечь дешевую рабочую силу… Я не слишком понял детали, но она была очень убедительна в доказательстве своих слов. Королевство стало чрезмерно скучным. Мы передали предупреждение министрам, но… В краткосрочной перспективе мы оказались неспособны что-либо изменить.
        - И вы решили привлечь мистические силы, чтобы добавить королевству известности, - правитель задумчиво потер подбородок. - Сделать так, чтобы о нас заговорили… Например, появление группы разбойников прямо в саду у замка - шутка ли! Такой анекдот все запомнят надолго. Ход, в принципе, не плохой… Но почему вы мне об этом не сказали?
        - Посланница предупредила, что у нас есть лишь несколько дней на изменение ситуации, а Вы продолжали удерживать принцессу от… необдуманных действий.
        Король громко вздохнул, и устало откинулся на спинку трона.
        - Мы готовы отдать жизни за Ваше Величество, - добавил дворецкий в очках. Он и его коллеги вскинули головы. На лицах слуг была высечена фанатичная преданность своему королю.
        - Не нужно заходить так далеко, - король помахал рукой. - Где я потом найду таких компетентных людей? Работайте и своими достижениями искупите вину.
        - Хотели прибить нас, чтобы скрыть своё маленькое предательство? - Первет явно не желал отпускать ситуацию.
        - Думаю, дело не в этом, - я покачал головой. - Одно дело, когда у королевства репутация места, где приключение может свалиться на вас в любом месте. Совсем другое - когда эти приключения вызываются искусственно. Пропадает весь дух авантюризма.
        - Верно, - король вздохнул. - Поэтому придётся заставить вас замолчать… О! Легендарный меч вы всё равно получите. Жаль, что приходится так неблагодарно платить вам за помощь в раскрытии истины.
        - Нас всё равно не получится убить, так что не беспокойтесь, - на мои слова король удивленно вскинул брови. - Мы и есть туристы, о которых говорила Посланница. И мы умеем молчать. Знаете, бродячие труппы вроде нашей становятся тем известнее в своих кругах, чем реже бывают в городах. Почему бы не поступить так же и в нашей ситуации?
        - Что ты имеешь в виду?
        - Одна из самых ценных вещей для артистов - репутация, - я мысленно потирал руки. Это должно выгореть! - Мы заключим соглашение. Наше молчание в обмен на репутацию у Вашего Величества и замковых слуг. Для людей вашего круга, это ведь не просто слово.
        Наступила тишина. Король смотрел на нас. Мы на короля. Слуги внизу боялись пошевелиться.
        - Хорошо, - произнес, наконец, король. - Сделаем по твоему.
        «СЛОВО - СЕРЕБРО, А МОЛЧАНИЕ - РЕПУТАЦИЯ!»
        СОХРАНИТЕ СЕКРЕТ СЛУЧИВШЕГОСЯ В ТАЙНЕ. ЗА КАЖДЫЙ ДЕНЬ МОЛЧАНИЯ ТРУППА «ОПЕРЕЖАЮЩИЕ» БУДЕТ ПОЛУЧАТЬ НЕЗНАЧИТЕЛЬНЫЙ ПРИРОСТ РЕПУТАЦИИ В КОРОЛЕВСТВЕ СВАМП.
        НАКАЗАНИЕ: СКРЫТО.
        ЗАДАНИЕ ПРИНЯТО АВТОМАТИЧЕСКИ.
        Отлично! Незначительный прирост репутации намного лучше, чем ничего.
        - Теперь вы можете объяснить, почему не сказали королю о случившемся уже после того, как он начал расследование?
        Этот вопрос действительно не давал мне покоя. Что-то было не так. «Десятка» была определенно логичной. Местные неигровые персонажи отлично показывали эмоции и следовали эгоистичным желаниям. Не бывает так, чтобы настолько сильное расхождение возникло на пустом месте.
        - Это из-за принцессы, - дворецкий заговорил только после разрешающего кивка короля. - Она очень любит приключения. И… она имеет чрезвычайную склонность ходить по множеству поворотов. Её Высочество сбегала из дворца, но к счастью вернулась живой. Множество странных случаев должны были показать ей весь ужас поворотов, но вместо этого она лишь пристрастилась к неожиданностям и приключениям. Всякий раз, когда король остаётся один, а мы пытаемся рассказать детали сложившейся ситуации… принцесса оказывается рядом. Королевская семья идёт к любой цели самой прямой дорогой, но принцесса имеет очень героический характер и склонна выбирать обходные маршруты. Мы можем уберечь её от извилистых дорожек, но если она узнает, что повороты на дорогах можно создавать самостоятельно…
        - То есть, она еще не догадалась? - удивился я.
        - Мистические вещи не всегда поддаются логике, - король пожал плечами. - Большинство не станет проверять такие вещи, как искусственный поворот. Я и сам понял всю опасность только после этого случая.
        - Большинство комнат замка соединены с потайными ходами, - продолжил объяснение дворецкий. - Принцесса легко может прочесть разговор по губам благодаря линии зеркал, или же прибежит сама. К счастью, в тронный зал не ведёт ни один потайной ход. Конечно, опасность остаётся, поэтому предлагаю на этом закончить обсуждение.
        Стоило ему произнести это как дверь в тронный зал распахнулась.
        - Что здесь происходит?! - звонкий женский голос заставил всех дернуться, а король тут же принял гордую осанку на троне. Все дворецкие мгновенно вернулись в строй.
        Две шеренги слуг создавали коридор от трона к дверям. Перед нашими глазами оказалась женщина с длинными пшеничного цвета волосами, округлыми щеками с легким румянцем. Одеждой ей служило подобие ночной сорочки, из-под которой выглядывают босые ноги.
        Я испытал острое чувство дежавю и покосился на Первета. К счастью, клоун бездны не стал издавать провокационных криков.
        - Дочь! - лицо короля покраснело. - Постыдилась бы выходить в таком виде!
        - Это обычное платье, просто нового дизайна. Ты ведь сам говорил мне найти альтернативу приключениям. В итоге я решила попробовать авантюризм в стиле моих нарядов. Это довольно рискованное платье, но зато я сижу во дворце. Чем ты теперь недоволен?
        - Но ведь она в точности, как…
        - Прекрати! Вечно ты пытаешься мной командовать! Хватит! И кто эти люди?
        Чувство дежавю стало невыносимым.
        - Они пришли, чтобы спасти нас от этого травяного бедствия, - выкрутился король.
        - Хотите сказать, они пытаются сделать так, чтобы джунгли исчезли? - принцесса не скрывала своего недовольств.
        - Это вряд ли возможно, - пришлось вмешаться в разговор, пока наша репутация с принцессой не улетела в глубокие минуса. - Главный метод спасения - выйти из замка и пройти за пределы захваченного хтоном леса. С кучей поворотов…
        Глаза женщины почти буквально вспыхнули.
        - Великолепный план! - она восторженно закричала, а король в это время сильно напрягся.
        - Кстати, - это был идеальный момент для смены темы разговора, - вам ничего не говорит имя Нериана?
        - Что?! - король вскочил с трона и начал открывать и закрывать рот, словно забыл как говорить.
        - Вы знаете мою дочь? - удивилась принцесса. Пантомиму своего родителя она начисто проигнорировала. - Как она?
        - Живет под опекой Фигнора. Мечтает услышать музыку ночной охоты.
        - Ах, этот дурак так радовался каждому приключению, когда мы путешествовали вместе, но стоило родиться дочери и он превратился в параноика. Я ведь говорила ему, что проклятье поворотов не настигнет её. Она защищена от этих перипетий, пока посторонние люди не узнают о её принадлежности к королевской… Ой!
        Раздался шипящий звук, за которым тенью следовал почти незаметный короткий звон. Слуги достали ножи. Теперь это были не только дворецкие, а вообще все присутствующие, за исключением короля и принцессы. Ну, и нашей труппы.
        - Оставьте их, - повелительно махнула рукой принцесса. Слуги нехотя послушались. - Всё равно уже ничего не исправить. Итак, когда именно вы встречались с моей дочерью? Давайте немного поболтаем у меня в покоях…
        - Нет! - возмутился король. - Я тоже хочу узнать о внучке! Будем говорить здесь.
        На лицах слуг виднелись облегчение, радость и любопытство. Среди дворецких преобладало беспокойство.
        - Ваше Величество, - очкарик снова выступил вперёд. - Я прошу разрешения отправиться к младшей принцессе и обеспечить её защиту.
        - Хорошо, - король кивнул.
        - Хмм? - протянула принцесса. - Ты не слишком стар для моей дочери, хорошо воспитан и силён в бою… Да, ты подходишь! Главное не умри в первые несколько дней.
        - Обещаю, при необходимости я отдам жизнь за младшую принцессу. На любых поворотах её пути…
        - Нет-нет-нет, - принцесса отрицательно помахала рукой. - Я не говорю о врагах и приключениях. Когда Фигнор перестанет пытаться убить тебя, скажи, что я, Аринала, разрешила тебе попытаться стать защитником нашей дочери. И пусть он тащит сюда свою задницу! Я соскучилась…
        - Как прикажете, - дворецкий наклонился и оставался в этом положении почти две секунды.
        Я сжал губы. Эта пауза была слишком красноречива. Нам давали время присоединиться к миссии дворецкого. Целая цепочка заданий, начиная от поиска Нерианы, до её сопровождения обратно сюда через кучу сюжетных поворотов. Мы провожали спину уходящего дворецкого взглядами, наполненными сожалениями, но сохранившими решительность. Нас ждала Бездна и обещанные секреты от черепа мага. В играх и жизни самое важное, самое интересное и самое сложное одновременно - это выбор.
        Что-то происходило внутри меня. Жизнь, игры… Вокруг так интересно. Сильнейшие видят всё насквозь? В этот момент я вдруг подумал: «Равзе это не бред? Сильнейшие действительно настолько непобедимы? Я так не думаю. Они как финальные боссы. Живи играючи… Десятка очень свободна, хотя и сохранила определённые закономерности. В жизни ведь также… Я… геймер»
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ КОСНУЛИСЬ ИСТИНЫ ЗА ПРЕДЕЛАМИ ОБЫДЕННОГО ПОНИМАНИЯ ДИАГРАММЫ ТАЙЦЗЫ.
        ПОЛУЧЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ЗНАТОК ВЕЛИКОГО ПРЕДЕЛА».
        РЕАЛЬНОСТЬ И ВИРТУАЛЬНОСТЬ, ФИЗИЧЕСКИЕ ГРАНИЦЫ И АБСТРАКТНЫЕ, ПРАВИЛА И СВОБОДА - ЭТО ВСЁ ПРОЯВЛЕНИЕ ИНЬ И ЯН, НО МАЛО КТО МОЖЕТ ЭТО ПОНЯТЬ. ОТНЫНЕ ВЫ СТУПИЛИ В НОВУЮ ОБЛАСТЬ БЫТИЯ, И ОНА ОКАЖЕТ ВЛИЯНИЕ НЕ ТОЛЬКО НА МИР «ДЕСЯТКИ»… КАК ДАЛЕКО ВЫ ЗАЙДЁТЕ? МЫ С ИНТЕРЕСОМ БУДЕМ НАБЛЮДАТЬ.
        ВАМ БУДЕТ ОТКРЫТО БОЛЬШЕ ПУТЕЙ РАЗВИТИЯ НАВЫКОВ И СЮЖЕТНЫХ ЛИНИЙ ЗАДАНИЙ, ДОСТУП К ЧАСТИ СКРЫТЫХ ЛОКАЦИЙ РАЗБЛОКИРОВАН!
        ВОССТАНОВЛЕНО ДОСТИЖЕНИЕ «ОПЕРЕЖАЮЩИЙ».
        Я чувствовал это. В мою жизнь пришла Гармония. Я могу всё. И это приносит только счастье. Теперь я как никогда раньше понимал желание принцессы броситься в приключения. Жить на полную и с волнением ожидать каждого следующего поворота. Быть может, именно этому и пыталась научить меня игра?
        Король, принцесса, слуги - все неигровые персонажи замерли. В воздухе открылся портал, из которого вышел мужчина в строгом костюме. Пиджак, рубашка, галстук, брюки, блестящие туфли - какой-то денди из деловых кругов.
        - Приветствую, я один из столпов этого мира. Моё имя - Граница. Я ответственен за пересечение игровых областей и связь виртуального мира с реальным. В будущем мои слуги откроют доступ из «Десятки» в транснет, так что мы успеем познакомиться получше. Со временем.
        Так он - один из столпов? Как Баланс, Эмоция и Прогресс? Все ждали продолжения.
        - Это твоя награда Байт Зерован, - он протянул мне толи очень тонкую палку, толи упитанный прут длиной шестьдесят сантиметров. Один конец заострён. Я осторожно согнул предмет. Гибкий, но упругий, легко восстанавливает форму. - не бойся прикладывать силу. Этот предмет неразрушим, как и другие дары столпов. Он не наносит урона, но может отмечать границы и помогает легче их пересекать.
        - То есть? - я намекнул на то. ю что неплохо было бы получить более точное объяснение, но столп показал лишь легкую улыбку.
        - Я не могу забирать у тебя удовольствие исследования. Иначе Эксперимент сделает со мной что-то неприятное. В любом случае, это первый раз, когда я выдаю свою награду. Тебе полагается специальный бонус. Думаю, это будет лучший вариант, - столп Граница достал из внутреннего кармана черную карту.
        - Выглядит, как удостоверение, - я вертел в руках прямоугольник черного цвета. Материал ощущался смесью металла и пластика, сложный композит. В углу карты размещено моё фото, рядом - тиснением выделено имя. Ниже короткая надпись:
        МагКлиент S-рангаПригласитель: Граница
        - В целом, так и есть, - пояснил столп. - Это карточка гражданина Дьявольского Базара. Все, кто желает принять участие в особых торгах, пересекающихся с реальностью или другими мирами «Десятки», могут воспользоваться там специальными услугами. Включая возможности «Аукционного дома Фульгура».
        - Фрукт хтона, - догадался я.
        - Держи, - Тавур достал из воздуха один плод.
        - Советую отдать мне все, - Граница аккуратно положил зелёный фрукт в прозрачный полиэтиленовый пакет с зиплоком. - Один фрукт на продажу, остальные - на хранение. Клиенты S-ранга имеют право на бесплатное обслуживание по ряду пунктов. Это включает в себя хранилище объёмом 12 кубических метров.
        - Не десять, - удивился я.
        - Дьявольский Базар выходит за рамки базового набора порядков. Так что да, не десять. Возвращаясь к вопросу о продаже фрукта, я разошлю специальные приглашения на аукцион для всех заинтересованных сторон. Я имею в виду действительно заинтересованных. Фракции, которые готовы бороться за доминирование над «Десяткой». Услуга только для первых клиентов. В дальнейшем вы должны будете оплатить дополнительную комиссию, если захотите выставить на аукцион свой лот. Ваши достижения позволяют получить комиссию всего 15 %. Желаю приятной дальнейшей игры.
        Граница спрятал оставшиеся фрукты хтона в маленький черный сейф, обозначил поклон и скрылся в портале. Для неигровых персонажей время снова сдвинулось с мертвой точки.
        - Идите сюда! - принцесса манила нас за собой, пока шла к группе диванов рядом с длинным столом. Когда именно мебель появилась у одной из стен тронного зала, оставалось загадкой. - Давайте поговорим о моей прекрасной дочери.
        - Она выросла замечательной девушкой и покорила сердца всех в Тайзергуне, - Карлайла знала о Нериане больше остальных, поэтому перехватила разговор.

* * *
        Кабан увидел его - огромный лес, увитый чужеродными лианами. Именно там живёт сила, которая пыталась стереть его достижения. Внутри Кабана вспыхнула ярость. Он ускорил бег. Боррау не уступал. Деревья просто разламывались под их натиском, лианы рвались. Тело Кабана и Боррау всё гуще покрывал липкий сок. Они рвали и крушили, ломали и топтали.
        Рядом восторженно кричали маленькие человечки, они следовали по стопам Кабана. Один из них неожиданно выскочил из густых зарослей. В черной одежде, со стекляшками на лице. Кабан напрягся, чувствуя от него опасность, но человечек пробежал мимо, удаляясь от леса. Хорошо.
        Кабан рыл клыками землю, валил твёрдые стволы деревьев. Двигаться становилось сложнее. Коварный сок растений застывал твёрдой коркой. Кабан рвался вперёд, сколько смог. В конце концов он и Боррау застыли гигантскими изваяниями, неспособными пошевелиться или вдохнуть.
        ОРГАНИЗМ ПОДВЕРГАЕТСЯ ВОЗДЕЙСТВИЮ КРОВИ ХТОНИЧЕСКОГО СУЩЕСТВА ИЗНУТРИ И СНАРУЖИ. ИДЁТ ПРОЦЕСС ТРАНСФОРМАЦИИ!
        НАКОПЛЕНИЕ ЭНЕРГИИ АКТИВИРОВАНО. ОРГАНИЗМ ПЕРЕВОДИТСЯ В РАЗРЯД СЛУГ ХТОНИЧЕСКОГО СУЩЕСТВА.
        Знание пришло из неизвестного источника. Как всегда. Кабан понял всё, что происходит. И воспротивился!
        «Мы не будем рабами!»
        Организм сопротивляется. Приток энергии от хтонического существа повышен.
        Кабан хотел взреветь, но не мог. Его тело сковали, но дух не будет покорён!
        По незримому каналу перетекала всё новая сила. Кабан чувствовал, что это растение пытается покорить его, накачивает своей силой. Ни капли не может проникнуть наружу из-за твердого сока, которым так щедро покрыто его тело. Кабан испытал сожаление, но тут же прогнал его. Сейчас время бороться. Осмыслить полученный опыт можно позже.

* * *
        Разговор с королём проходил довольно бодро. Его обрадовала информация о строительстве пяти башен магов, хотя какого-то особого фанатизма он не показал. Видимо, не всем так уже важны маги и их башни, как хотел это показать Великий наставник Макригг.
        Карлайла часто шепталась с принцессой, рассказывая ей какие-то вещи, не предназначенные для ушей окружающих. Судя по тому, как блестели глаза женщин, они были на одной волне.
        - Вы собираетесь проникнуть в одно из других измерений? - король сильно удивился, когда узнал о нашем желании войти в Бездну. - Тогда будет лучше, если легендарный меч подождет вашего возвращения в моей сокровищнице. С этой штукой сложно управиться. Он будет лишь тянуть вас вниз. Поверьте мне.
        Мы поверили.
        Из замка нас выпустили с набором еды в дорогу. Провожали без особых фанфар, но с домашней теплотой. Нам желали успешного похода. Принцесса смотрела с завистью, но король убедил её остаться. Желание дождаться прибытия дочери перевесило тягу к приключениям.
        - Да уж, - на лице Первета сверкала нормальная человеческая улыбка. Ни выражение, ни интонации клоуна бездны в этот раз не вызывали у окружающих омерзения. - Пожалуй, только сказочный король может быть настолько неформальным и приятным в общении.
        - Он классный, - Острог кивнул. - Меня даже не казнили за кражу закусок из его тарелки. Я прокачал навык до 3 уровня.
        У всех остались положительные впечатления от добродушного сказочного короля. Мы так сильно смаковали впечатления, что не заметили, как оказались у густых зарослей.
        - Он там, - подал голос череп мага. - Проход внутри, я чувствую это!
        - Мы не сможем прорубиться через живую стену, - добавил Тавур. - Мои чувства говорят, что она почти неразрушима.
        - Ладно, тогда проскользнём сквозь неё. Хватайтесь за меня.
        Я погрузился в Астрал. Из-за сброса навыков и характеристик он снова походил на тёмное пространство. Впереди виднелся радужный вихрь. В этом слое реальности игрового мира никаких препятствий между нами и нужным место не оказалось.
        Впереди появилась рамка. Шаг вперёд и я повёл труппу через тьму. Чем больше я пользовался навыком, тем сложнее было совершать эту своего рода телепортацию. Низкие уровни имеют свои преимущества перед высокими и наоборот. Не иначе Баланс постарался.
        Стоило приблизиться к радужному вихрю, как окружение вспыхнуло. Вокруг клубился тёмно-фиолетовый туман. Мы видели друг друга только благодаря свету радужного вихря.
        ПОЗДРАВЛЯЮ! ВЫ ПРИБЫЛИ В БЕЗДНУ.
        ХТОНИЧЕСКОЕ ЧУДОВИЩЕ ДОВОЛЬНО ГРУБО ПРОБИЛО ПРОХОД. ОТ РЕАЛЬНОСТИ ОТКОЛОЛИСЬ ФРАГМЕНТЫ. ОДИН ИЗ ПРИБЛИЗИЛСЯ К ВАМ ПОД ВЛИЯНИЕМ СУЩНОСТИ МАГА.
        ПОЛУЧЕН СИМВОЛ АТРИБУТА «БЕЗДНА».
        Темно-фиолетовая искра приблизилась и впиталась в моё тело. Остальные тоже получили искры разного цвета. Алисе досталась не однотонная, а радужная. Я хотел спросить, что они получили за награды, но появились новые системные сообщения.
        НАВЫК «АСТРАЛЬНЫЙ ВЗГЛЯД» ВОССТАНОВЛЕН!
        ДОПОЛНИТЕЛЬНАЯ ХАРАКТЕРИСТИКА «МАСТЕРСТВО АСТРАЛА» ВОССТАНОВЛЕНА!
        ПОЛУЧЕН НОВЫЙ НАВЫК «ХОДОК БЕЗДНЫ»
        ВЫ ЛИШИЛИСЬ СИЛ СВОБОДНО ПЕРЕСЕКАТЬ АСТРАЛ ИЗ-ЗА ВОЗРОСШЕГО МАСТЕРСТВА, А ПОСЛЕ ИСТОЩЕНИЯ МАСТЕРСТВА АСТРАЛА ВОЗВРАТИЛИ СПОСОБНОСТЬ. КАК «ЗНАТОК ВЕЛИКОГО ПРЕДЕЛА» ВЫ НЕ ДОЛЖНЫ ИСПОЛЬЗОВАТЬ ТАКИЕ УХИЩРЕНИЯ. ВАШЕ ПОНИМАНИЕ ГРАНИЦЫ РЕАЛЬНОСТЕЙ ПОМОГАЕТ ОЩУТИТЬ БЕЗДНУ В ЛЮБОЙ ЧАСТИ МИРА «ДЕСЯТКИ». ИСПОЛЬЗУЙТЕ ЕЁ ДЛЯ МЕРЦАНИЯ В ПРОСТРАНСТВЕ!
        ОДНАКО БЕРЕГИТЕСЬ СКРЫТЫХ УГРОЗ. БЕЗДНА НАПОЛНЕНА ТАИНСТВЕННЫМИ СУЩЕСТВАМИ. ЧЕМ БОЛЬШЕ РАССТОЯНИЕ ВЫ ПРЕОДОЛЕВАЕТЕ, ТЕМ ВЫШЕ РИСК СТОЛКНУТЬСЯ С ОДНИМ ИЗ НИХ. ПОСЛЕДСТВИЯ ТАКОЙ ВСТРЕЧИ НЕПРЕДСКАЗУЕМЫ!
        Это была отличная новость. Я уже собирался спросить о бонусах у остальных, когда случилось нечто особенное. Из тела Карлайлы вырвались белые нити. Они собрались над её головой в знакомый мне образ суриката. Женщина повернулась ко мне с ошеломлённым выражением лица:
        - Я смогла воплотить его… и… получила навык.
        - Та самая сила, о которой говорил Теттири, - тут же поинтересовался Имомуши. Карлайла кивнула. - Как называется навык?
        Это было интеерсно всем. На лице Карлайлы отобразилось странное выражение, когда она ответила. Этот навык был очень хорошо известен нам:
        - Превозмогание.
        Глава 14 Заговор магов
        - Что именно ты сделала? - Имомуши сразу заинтересовался.
        - Просто попыталась всмотреться в этот туман, - ответила Карлайла. - Мой… сурикат расширил область видения. Я превозмогла ограничения.
        В моей голове крутились мысли.
        - Ты не получала другой навык, когда пыталась вглядываться во что-то раньше? - я должен был уточнить это в первую очередь. - Пока обучалась быть фермером или вроде того?
        - Нет, - Карлайла задумчиво свела брови. - Точно нет. Почему спрашиваешь?
        - Подумал, что здесь может быть тот же принцип, что и с получением предметов от столпов «Десятки». Они предоставляют свои награды не сразу. Нужно несколько раз затронуть их область влияния, чтобы получить преимущество. Перед тем, как попасть в Бездну, я пытался восстановить навык духовного вихря, но вместо этого получил награду в виде усиления понимания Великого предела. От сюда и встреча со столпом границы. «Духовный вихрь» был очень полезным навыком, хоть и потреблял здоровье ради усиления скорости регенерации маны.
        - Вернемся к превозмоганию, - Имомуши поднял руку. - Байт, твой навык выглядел просто как облако… Это согласуется с тем, что Теттири рассказал об отсутствии контроля и формы манипуляции аурой у сильнейших. Если мы получим превозмогание тут… навык манипуляции аурой появится и в реальности?
        Этот вопрос был адресован черепу мага. Тот с радостью ответил:
        - Не совсем так. Во-первых, позвольте поздравить с прохождением в Бездну. Вы уже знаете, что «Десятка» не так проста. Она создана с использованием самых современных технологий, но вторая её часть - это духи. Хм, вижу вы не удивлены. Хорошо, тогда перейду прямо к сути. В основных реальностях игры действуют строгие правила и ограничения. Здесь - всё иначе. Бездна принадлежит миру духов, и лишь самую малость контролируется технологиями. В Бездне вы можете почти всё, но оборотной стороной является невозможность получить за это достижения и награды. У вас есть сильная способность к превозмоганию? Вы напали на сильного монстра с более высоким уровнем? Правила не дадут вам победить его слишком легко. И всё же помехи не абсолютны. Проявив настойчивость и изобретательность, приложив усилия, скоординировав командную работу, вы можете победить. Чем больший подвиг совершите, тем выше будет награда. Здесь, в Бездне всё иначе. Мир не будет препятствовать вам убить сильного монстра, но и наград вы за это особых не получите. Хотя это не значит, что убить монстра здесь будет слишком легко.
        - Тогда какой в этом смысл? - удивился Тавур.
        - Во-первых, получить навыки, влияющие на реальный мир, можно только здесь. Включая мистические способности, как манипуляция аурой, о которой вы говорили.
        - Мастерство, - догадался я. Все тут же посмотрели в мою сторону. - Игра создаёт не только помехи, но и оказывает помощь. Предположим, я стал отличным лучником в игре, но это сделает меня им в реальности? Возможно, отчасти, если я буду хорошо понимать мышечную механику для использования навыка…
        - Верно! - череп вспыхнул огоньками. - Это место усиливает обратную связь с телом. Мастерство - это не просто цифровой показатель. Каждый поднятый уровень приносит вам 5 очков характеристик, но вы можете ими усиливать и навыки. Это преимущество низких уровней. Впоследствии вам потребуется развиваться с помощью редких чар, предметов, зелий и прочего. Мастерство в 5 единиц говорит, что ваша реальная сила на 1 стандартный уровень выше. Если вы 4 уровня, то сможете бороться с врагами 5 уровня. Конечно, награда будет выдаваться как для 4 уровня. Это означает, что чем выше мастерство, тем легче и выгоднее становится играть. Развить мастерство можно в реальном мире или отточить здесь. В Бездне есть особые существа. Одни держат арену, другие предлагают различные испытания. Всё это не даст вам никакой награды, кроме повышения мастерства. Хотя это не игровая награда. Не имея определенного уровня мастерства, вы не сможете пройти испытание.
        - Ты говорил про стандартный уровень, - Острог притопывал ногой по туману. Было странно видеть как мы стоим в воздухе, но чувствуем под собой твердую опору. - Это из-за рангов существования?
        - Конечно, - череп мага кивнул, вылетел из рук Карлайлы и завис в воздухе. Стекающее с кости пламя закружилось. Из потоков огня сформировалось огненное тело. Окрашенные разными цветами языки пламени создали реалистичное подобие плоти. - Я существо третьего ранга. Маг смерти. Моя башня находится в мире смерти, но для её призыва требуется сначала вернуться к жизни в полной мере. Более важно, что маги являются источником всех особых способностей. Сейчас учитель может передать свои умения ученику, но в прошлом все они были порождены магами. Каждый из вас копил свои очки характеристик и в качестве ответной благодарности за помощь я создам для вас по одному умению. Увы, сделать это возможно только после того, как я сам подниму уровень после купания в соках хтонического чудовища. Это не займет много времени, поэтому сейчас сосредоточимся на другом…
        - Ты отведешь нас на арену для сражения с могучими воинами?! - обрадованно воскликнула Алиса.
        - Конечно, нет! - возмутился мертвый маг. - Бездна не так милосердна. Здесь, рядом с частью тела хтонического чудовища, относительно безопасно. Отойдите чуть дальше и вас растерзают на части местные жители. Кроме того, особые места повышения мастерства каждый раз нужно искать заново. Отправляться на поиски сейчас слишком рискованно. К тому же среди вас есть Клоун Бездны. Это очень странно. Цирк Бездны - одно из самых опасных мест. Вы труппа… у вас есть клоун и фокусник… Не удивлюсь, если Цирк Бездны обратит на вас внимание. Это гарантированная смерть на вашем уровне.
        - Хм… - меня посетила странная мысль. - Может, это говорит, что мы сами сможем стать Цирком Бездны?
        - ВЫЗОВ ПРИНЯТ…
        Гулкий голос захватил нас всех в один момент.
        ПОЛУЧЕНО СКРЫТОЕ ЗАДАНИЕ «ГРАЖДАНСТВО БЕЗДНЫ»
        КАК ТОЛЬКО БУДЕТЕ ГОТОВЫ, БРОСЬТЕ ВЫЗОВ ЦИРКУ БЕЗДНЫ. ПРИНИМАЮЩАЯ СТОРОНА ОПРЕДЕЛИТ ПРАВИЛА СОСТЯЗАНИЙ. ОГРАНИЧЕНИЙ НА СРОК ПОДГОТОВКИ ПЕРЕД ВЫЗОВОМ НЕТ.
        НАГРАДА:
        ВНЕ ЗАВИСИМОСТИ ОТ ПОБЕДЫ, БУДЕТ РАЗБЛОКИРОВАНА РЕПУТАЦИЯ БЕЗДНЫ.
        В СЛУЧАЕ ПОБЕДЫ, ЧАСТЬ БЕЗДНЫ БУДЕТ ПРИЗНАНА ТЕРРИТОРИЕЙ ТРУППЫ. ВЫ СМОЖЕТЕ РАСШИРИТЬ СВОЮ КОМАНДУ. ПРИГЛАШЕНИЕ И ВХОД БУДУТ ВОЗМОЖНЫ ТОЛЬКО НА ЛИЧНОЙ ТЕРРИТОРИИ! БУДЬТЕ ВНИМАТЕЛЬНЫ С ТЕМ, КОГО ПРИВОДИТЕ В БЕЗДНУ.
        БЕЗОГОВОРОЧНОЕ ПРЕВОСХОДСТВО НАД ПРОТИВНИКАМИ ДАСТ ДОПОЛНИТЕЛЬНУЮ НАГРАДУ. СТАРАЙТЕСЬ ИЗО ВСЕХ СИЛ, ЧТОБЫ ПОЛУЧИТЬ НАВЫКИ, КОТОРЫЕ ИЗМЕНЯТ ВАС ВО ВСЕХ МИРАХ.
        - Мы сможем создать аналог клан-холла в Бездне? - глаза Острога сверкали восторгом.
        - Вы… вы хоть понимаете во что ввязались? - мёртвый маг выглядел очень испуганным.
        - Мы всё равно ничего не теряем, - я лишь пожал плечами.
        - Теряете… Вообще-то, я только собирался тебе рассказать о самом главном. Это… моя вина. Не стоило затягивать с объяснениями.
        - О чем ты? - насторожился Имомуши. - Мы можем потерять навыки или персонажей?
        - Нет, пока не станете существами четвертого ранга, подобного не случится. Хотя Фокусник Бездны может украсть ваши навыки, это верно… В любом случае, - череп впился в меня взглядом, - Байт Зерова, ты должен стать магом бездны! Или должен был… Маги смерти создают свою башню в мире мёртвых. Мы можем призывать её в любой реальности. Это долго, но преимущества огромны. Сила владельца башни и мобильность странников. Слияние лучших сторон. Я собирался научить тебя созданию башни мага здесь. Маг Бездны получит те же преимущества, но самое главное - часть территории этого плана реальности перейдёт в твою собственность. Я владею частью мира мёртвых, поэтому даже истощившись до состояния скелета могу продолжать бродить среди живых. Ты бы получил свои преимущества, но поскольку вы неосторожно бросили вызов Цирку - всё меняется. После создания башни она не будет защищена. Любой сможет атаковать её. Режим защиты вернётся только после завершения борьбы с Цирком. Попытаешься быстро проиграть в состязании, твоя репутация станет ужасной и все будут плевать на твой право на защиту. А победить? Это просто нереально.
Твоя башня будет постоянно разрушенной!
        - Всего-то? - удивился я. - Нашел из-за чего переживать. Во-первых, ограничения Макригга до сих пор в силе. Я не могу создать башню.
        - Это - Бездна! Такое ограничение легко обойти в зоне беззакония. Я бы помог тебе. Напрямую я Великому наставнику не соперник, но здесь снять его проклятие очень просто.
        - Рад за тебя, - я только отмахнулся. - Ты не дослушал. Во-вторых, я не собираюсь становиться классическим магом с башней.
        - Что?! Но странники…
        - Бесполезный класс? - ухмыльнулся я.
        - Вот именно!
        - Тогда давай кое-что попробуем, - я опустился на землю и скрестил ноги. Всеми чувствами погрузился внутрь себя. Сосуд магии вернулся к своему изначальному состоянию после воздействия сока хтона. Я едва нащупал его, но постепенно отделил ощущение тела от этого кувшина. Он появился передо мной.
        - Ух, ты! - Тавур подошел на пару шагов. - Похоже на мой горшочек для золота.
        - Это кувшин… в смысле, сосуд магии, - на дне я видел перекатывающиеся капельки маны. - Слушай… как, ты говорил, нужно создавать башню мага?
        - Я не говорил, - пробурчал маг смерти. - У тебя есть дар от столпа Границы. Используй этот прут, чтобы очертить вокруг себя территорию, помести в центр символ атрибута, и создай заклинание. Ты ведь получил знак Бездны? Первый этаж башни потребует от тебя всего одну 1 очко характеристик. Второй - 5, третий - 10 и так далее… Чтобы получить максимум пользы ты должен собирать для них подходящие заклинания. На создание заклинаний в обчных условиях нужно много времени, но ты можешь привязать их к этажу. Только по одному к каждому. Выбирать нужно с умом. Правильный подбор приёмов усилит тебя. Например, для первого этажа я взял атрибут смерти и заклинание тумана - просто много силы, никакой формы и граница с расширением от количества вложенной маны, определённой через отношение. Довольно простая формула - Туман смерти. Второй этаж создан с атрибутом огня - и заклинанием огненного шара. Чем выше заклинание нахоится в башне, тем более сложным ты можешь его сделать. Вот только территория второго этажа меньше, чем у первого, а у третьего - чем у второго. Поэтому частота использования более сложного
заклинания в режиме мгновенного вызова также снижается. Чем шире этаж башни, тем больше в нём скапливается маны, быстрее её восстановление.
        - Понятно, - я кивнул, - стандартная форма силы навыка и времени его восстановления.
        - Выдумки баланса, - пожал маг плечами. - Правильный подбор заклинаний для каждого этажа даст тебе куда больше. Посмотри на мой случай. Туман смерти и огненный шар. Я могу их совместить. Движение энергии в башне мага может быть направлено вверх или вниз. Направляя силу вверх, я передаю избыточную мощь Тумана смерти второму этажу и преобразую его в Огненный шар. В итоге получается Огненный врыв смерти, - маг поднял руку. От него отделился синий язык пламени и сгустился в сферу. Он отбросил его в сторону. Синяя сфера пролетела немного и взорвалась. Языки напалмом накрыли территорию. - Видишь? Огненный шар приобрёл свойства двух атрибутов: огня и смерти, поэтому уже не является привычным огненным шаром. Кроме того, он накрывает площадь за счет взрыва. Площадь поражения не так велика, как у Тумана смерти, но урон значительно выше. При подъёме снизу вверх по этажам башни маг создаёт заклинание, которое концентрирует силу. На высших этажах меньше маны, поэтому лучше делать заклинания для поражения одной цели. Для нижних - выбирать заклинания урона по площади.
        - То есть, - мерзко улыбнулся Первет, - поставив огненный шар на второй этаж, ты накосячил со своей прокачкой. Готов поспорить, из-за этого в итоге и стал ходячим скелетом.
        - В сущности… да, - нехотя признался мёртвый маг. - Кхм! В любом случае, атаки по одной цели - только одна сторона башни. Мы можем совмещать заклинания по два и более, начиная с любого этажа. Не спрашивайте о других моих заклинаниях и атрибутах - это личное. Я не хочу раскрывать эту информацию.
        - Так вот она какая - ветка прокачки магов, да? - подход был довольно непривычным. - Нам дают возможность создать любой набор навыков, но ради их хорошей сочетаемости определённо придется пожертвовать некоторыми заклинаниями, которые очень круты по отдельности.
        - Конечно, - подтвердил маг. - Более того, хорошее сочетание должно работать в обе стороны. При движении сверху вниз Огненный шар передаёт силу Туману смерти. Получается Туман огненной смерти. Этот тот же туман, но он получает небольшую добавку в виде огненного урона. Существа с уязвимостью к огню быстрее теряют свои силы. Поскольку сила огня размазывается по большой площади добавка на самом деле очень маленькая. К счастью, мой огненный шар стоит на втором этаже, поэтому в нём довольно много энергии. Это делает мою атаку по площади чуть сильнее, чем у других магов. В целом, башня помогает убить с нескольких одиночных атак почти любого мощного агрессора, но нуждается в защите других. Для первых этажей обычно выбирают какие-нибудь усиления для союзников, а для последних - мощные атаки. Делить башню на поддержку и атаку, создавать только атаку или только поддержку - всё это решает сам маг. Это определяет специализацию. Для её получения нужно построить хотя бы шесть этажей.
        - Как интересно, - я слушал и поглаживал кувшин с маной.
        - Конечно! И это только быстрые привязанные к башне заклинания. Отдельные заклинания ты можешь создавать сам, но слияние уже не будет доступно. Да и символы атрибутов будут исчезать после разового использования. Только в башне они сохранятся навсегда.
        - Вот как… - я лениво повел прутом вокруг себя, пытаясь обозначить круг основания башни. Тут же выскочило сообщение с предложением бросить вызов проклятию Макригга. Оно якобы ослаблено из-за воздействия Бездны и есть шанс сломать его. Я отмахнулся от предложения. - Не для того я выбирал быть магом-странником, чтобы теперь идти на попятную.
        - Что? К чему ты это…
        Под удивлённым взглядом мёртвого мага моя рука ухватилась за кувшин маны. Пальцы сжались и на сосуде появились трещины.
        - Стой! Такую травму будет сложно…
        Не успел он договорить, как я резко усилил хватку. Кувшин был на вид как керамика, на ощупь - как литая бронза, но распался со звуком битого хрусталя.
        ВАШ СОСУД МАНЫ УНИЧТОЖЕН! НАКОПЛЕНИЕ ЭНЕРГИИ НЕВОЗМОЖНО!
        ВОССТАНОВИТЕ ЕГО, ЧТОБЫ ТВОРИТЬ МАГИЮ!
        ДУХИ ЗВЕРЕЙ ПРИВЕТСТВУЮТ ПОЯВЛЕНИЕ БОЛЬШЕГО ПРОСТРАНСТВА. ВЫ МОЖЕТЕ СМЕНИТЬ СВОЙ КЛАСС НА ЗАКЛИНАТЕЛЯ ДУХОВ ИЛИ УКРОТИТЕЛЯ ЗВЕРЕЙ. ХОТИТЕ ВЫПОЛНИТЬ ЗАДАНИЕ ДЛЯ ПРЕВРАЩЕНИЯ В ОДНОГО ИЗ НИХ?
        - Нет, - я улыбался. Вокруг меня возник широкий круг. В нём радостно фыркал КабанЯн и довольно потягивался КотИнь. - Понятно… Это - проекция моего внутреннего мира как мага.
        Я подошел к краю светящейся области и начал обводить границу с помощью прута.
        - Ты… - мёртвый маг быстро смекнул, что происходит. - Ты пытаешься… создать башню внутри себя? Для этого разрушил сосуд? Чтобы освободить место?
        - Я тут подумал… Для чего магу вообще внутренний сосуд маны, если он может черпать силу от башни или от кристалла-накопителя, как те ребята в лесу? Что-то в этом не сходится, да?
        - Это чтобы не быть беспомощным во время путешествий снаружи… Даже без накопителей у тебя будет немного силы.
        - Ерунда, - отмахнулся я. - Круг почти полностью очерчен, а никаких сообщений от системы не приходит. Она не говорит мне, что я не могу создать башню внутри себя.
        С прутом Границы в руке я, наконец, обошел весь периметр проекции своего внутреннего мира. Частицы духов-зверей с любопытством наблюдали за происходящим. Стоило кругу замкнуться, как появилось оповещение.
        НАЧАТ ПРОЦЕСС СОЗДАНИЯ БАШНИ!
        ПОМЕСТИТЕ СИМВОЛ АТРИБУТА В ЦЕНТР. ЗАКРЕПЛЕНИЕ СПИШЕТ У ВАС 1 ОЧКО ХАРАКТЕРИСТИК.
        Символ Бездны тут же появился передо мной. Он будто призывал использовать его. Так и сделаю. Не то чтобы имелся большой выбор. Знак уловил намерение и бросился в центр невидимого пола.
        ПРОЕКЦИЮ ЧУТЬ ТРЯХНУЛО.
        СОЗДАЙТЕ ЗАКЛИНАНИЕ ДЛЯ ПРИВЯЗКИ К ПЕРВОМУ ЭТАЖУ БАШНИ!
        У меня есть 30 очков характеристик. Делать заклинание урона по площади смысла нет. У меня нет столько силы, как у владельцев классической башни. Разумнее всего сделать нечто простое, как мои самые первые чары.
        Форма - игла… Нет, так будут слишком большие требования в точности попадания. Форма - наконечник копья. Хотя при маленьких размерах сойдёт за ударную часть стрелы. На её поверхность прикрепить силу границы. По оси симметрии добавил вектор. К нему прикрепил движение. Внутри смешал разрушение и концентрацию. Там же поместил энергию и связал её несколькими нитями отношения. Один конец вёл ко мне, другие - к концентрированному разрушению, вектору движения и символу Бездны в центре.
        Всего на активацию сфер магии я потратил 10 очков характеристик.
        СОЗДАНО ЗАКЛИНАНИЕ ПЕРВОГО ЭТАЖА. ИСПОЛЬЗОВАНО СФЕР МАГИИ 10 ИЗ 10. РЕЗУЛЬТАТ АНАЛИЗА:
        НАЗВАНИЕ «ШИП БЕЗДНЫ»
        УРОН: ЗАВИСИТ ОТ ВЛИТОЙ В ЗАКЛИНАНИЕ МАНЫ.
        ОСОБЕННОСТЬ КОНСТРУКЦИИ:
        МАГ МОЖЕТ ЗАДАВАТЬ ВЕКТОР ДВИЖЕНИЯ САМОСТОЯТЕЛЬНО, А ТАКЖЕ РАСПРЕДЕЛЯТЬ ВЛОЖЕННУЮ ЭНЕРГИЮ МЕЖДУ СКОРОСТЬЮ И РАЗРУШИТЕЛЬНОЙ СИЛОЙ.
        МАНА АВТОМАТИЧЕСКИ ПРЕОБРАЗУЕТСЯ В ЭНЕРГИЮ БЕЗДНЫ. ФИЗИЧЕСКИЕ МЕТОДЫ ЗАЩИТЫ, ПАРИРОВАНИЯ И ПЕРЕХВАТА ИМЕЮТ КРАЙНЕ НИЗКУЮ ЭФФЕКТИВНОСТЬ ПРОТИВ «ШИПА БЕЗДНЫ». ЭФФЕКТИВНОСТЬ МАГИЧЕСКИХ МЕТОДОВ ЗАЩИТЫ ДЛЯ СТАНДАРТНЫХ И АТРИБУТИВНЫХ КОНСТРУКЦИЙ НЕ ИЗМЕНЯЕТСЯ. (НЕТ ПРЕИМУЩЕСТВА ПЕРЕД ПРОСТОЙ МАГИЕЙ. НЕТ НЕДОСТАТКА ПЕРЕД ПРОДВИНУТОЙ МАГИЕЙ, ИЗМЕНЁННОЙ АТРИБУТОМ)
        ПРИ ИЗБЫТКЕ СИЛЫ, ДОБАВЛЕННОЙ В КОНЦЕНТРИРОВАННОЕ РАЗРУШЕНИЕ ОНА МОЖЕТ ВЫХОДИТЬ ЗА ГРАНИЦЫ ОСНОВНОГО ТЕЛА ШИПА, ФОРМИРУЯ ШЛЕЙФ РАЗРУШЕНИЯ. ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЙ УРОН НАНОСИТСЯ ПО НЕБОЛЬШОЙ ОБЛАСТИ ВОКРУГ ОСНОВНОГО ТЕЛА ЧАР. ИЗБЫТОЧНАЯ ЭНЕРГИЯ ПОСТОЯННО ИСТОЩАЕТСЯ.
        ПРИВЯЗАТЬ ЗАКЛИНАНИЕ К ПЕРВОМУ ЭТАЖУ БАШНИ?
        - Какое детально описание, - был ли я доволен созданным заклинанием? Конечно. - Да, привязывай.
        Проекцию тряхнуло ещё раз. Граница вспыхнула светом. Поднявшись на три метра вверх сияние затвердело прозрачными стенами. После этого появилась вторая граница, которая быстро расширилась и охватила территорию со вдвое большим радиусом, чем раньше. Такая себе лужайка за пределами башни.
        ПОЗДРАВЛЯЮ! КЛАСС ИЗМЕНЁН НА «МАГ-СТРАННИК БЕЗДНЫ», ПОЛУЧЕН РАНГ «КАНДИДАТ». МАКСИМАЛЬНЫЙ ОБЪЁМ МАНЫ УВЕЛИЧЕН.
        Информации о том, насколько увеличен, так и не дождался. И ни слова о награде. Я повернулся к мёртвому магу. Тот выглядел совершенно ошарашенным.
        - Если бы я создавал башню не в Бездне, а снаружи, была бы какая-то награда?
        - Нет, - медленно проговорил маг смерти. - Само создание башни и сохранение атрибута - уже награда.
        - Вот как. Тогда отлично. Я могу прямо сейчас создавать второй этаж?
        - Вообще-то… да. Можешь, - мёртвый маг постепенно избавлялся от шока. - Для заклинания второго этажа ты можешь использовать не более 15 сфер магии.
        - И на активацию 5? - я дождался подтверждающего кивка мёртвого мага и улыбнулся. - Как раз хватает. Вопрос только в том, где взять символ атрибута.
        - У тебя есть особый камень. Используй его… Сокровище фокусника. Ты не можешь извлечь из него атрибут Иллюзии в обычной реальности, но в Бездне это сделать возможно.
        - И что он даёт?
        - В основном - случайный визуальный эффект. Ты можешь вызвать страх у врага или заворожить его красотой, или взбодрить союзников…
        - Короче, это положительные и отрицательные эффекты, которые идут бесконтрольно? Слишком рискованно полагаться на случайные баффы и дебаффы.
        - Ты же всё равно собирался стать фокусником, - возразил мёртвый маг. - Как только преуспеешь, получишь возможность влиять на этот атрибут.
        - И как это будет сочетаться с моим первым заклинанием?
        - Это уже твоя забота. Да и не всё ли равно? Сколько магии ты сможешь вместить в своём внутреннем мире? Хорошая синергия заклинания или плохая - ты вряд ли ощутишь разницу. Создавать башню внутри себя - безумие! Единственная выгода - отсуствие нужды в материалах для физического воплощения. Но в любом случае, если бы ты стал магом Бездны, строить здание не пришлось бы!
        - Безумие или нет - не узнаем, пока не попробуем. Так… и как я должен создавать второй этаж?
        - Без разницы… - маг выглядел сдавшимся. - Это же проекция твоего внутреннего мира. Ты можешь перемещаться там как пожелаешь. Просто взлети над первым этажом и нарисуй круг самую малость поменьше - они и так слишком маленькие выходят.
        Я потянулся волей и взлетел над первым этажом. Потолка как такового не было, но я мог стоять в воздухе без проблем. Шаг в сторону, ещё один и ещё… На моём лице помимо воли появилась ухмылка. Я стоял за границей стен первого этажа, наблюдая на радостными духами кабана и кота.
        - Байт, ты выглядишь… почти как Первет, - неуверенно заявил Острог. - Что ты задумал?
        - Ха-ха… Это так очевидно? У-ха-ха. Ха! Ха-ха-ха! Ха-ха-ха-ха-ха!! - я заливался смехом от замеченной особенности. Если всё выгорит… Интересно, какое лицо покажет мёртвый маг? Кажется, я начинаю понимать, почему Первет та любит издеваться над ним.
        Я не скрываясь пошел прямо по воздуху на уровне потолка первого этажа. Остановился у самой границы. Мёртвый маг смотрел на меня. Я отвечал ему тем же.
        - Безумие, ты сказал? - оскал какой-то злой радости сам собой вылез на лицо. - Почему бы и нет?
        Я коснулся прутом границы и начал проводить основу для этажа башни. Прямо в воздухе. Глаза мёртвого мага медленно распахнулись, а челюсть потянулась вниз.
        - Что ты… Не получится… Так не бывает… - бормотал маг смерти.
        Я медленно замкнул круг под недоумевающими взглядами товарищей.
        НАЧАТ ПРОЦЕСС УЛУЧШЕНИЯ БАШНИ!
        ПОМЕСТИТЕ СИМВОЛ АТРИБУТА В ЦЕНТР. ЗАКРЕПЛЕНИЕ СПИШЕТ У ВАС 5 ОЧКОВ ХАРАКТЕРИСТИК.
        Я извлек из камня атрибут Иллюзии, как и советовал мёртвый маг. Вокруг символа сразу появилось облако. Оно переливалось разными красками, складывалось в завораживающие образы зверей, людей, растений, пейзажи и просто смеси разных оттенков.
        - Зачем мне делать второй этаж меньше, если я могу сделать его больше? Башня будет шататься? Тогда я укреплю стены этажа границами внутреннего мира! Ха-ха-ха!
        Заклинание из 15 сфер? Учитывая атрибут, я быстро прикинул подходящий вариант.
        В первую очередь форма. От неё связь через отношение к символу атрибута и ко мне. Я уже решил сосредоточиться на одиночных заклинаниях, поэтому добавляю метку, а к ней добавляю ещё одно отношение. Одна связь ко мне, а вторая свободна, чтобы я мог прикрепить её на цель заклинания. Концентрация в связке с энергией, чтобы иллюзорный образ было сложнее разрушить. Движение для придания скорости. Ставить вектор смысла нет, ведь уже использована метка. Новая сфера энергии. И ещё два отношения - одни концы ко мне, другие - к движению и энергетической концентрации, чтобы я мог решать куда влить ману - в скорость полёта к цели или в устойчивость иллюзии.
        Осталось 5 очков, которые я могу использовать. В таком случае добавим образу разрушения, чтобы он мог причинить реальный урон. От него одно отношение к общей энергии, а другое - к новой форме, И еще одно отношение между формой разрушения и формой иллюзии, чтобы сам принцип атаки выбирался автоматически в зависимости от получившегося образа.
        Баффы для союзников? Забудьте. Я маг, а не какой-то жрец… Тем более тут даже богов нет.
        СОЗДАНО ЗАКЛИНАНИЕ ПЕРВОГО ЭТАЖА. ИСПОЛЬЗОВАНО СФЕР МАГИИ 15 ИЗ 15. РЕЗУЛЬТАТ АНАЛИЗА:
        НАЗВАНИЕ: «БОЕВАЯ ИЛЛЮЗИЯ»
        УРОН: СЛУЧАЙНЫЙ ТИП. ЗАВИСИТ ОТ ОБЪЁМА ВЛИТОЙ МАНЫ И ЕЁ ДОЛИ ДЛЯ ЧАСТИ, ВЫДЕЛЕННОЙ НА АТАКУ
        ОСОБЕННОСТЬ КОНСТРУКЦИИ:
        МАГ МОЖЕТ СТАВИТЬ МЕТКУ НА ПРОТИВНИКА, А ТАКЖЕ РАСПРЕДЕЛЯТЬ ВЛОЖЕННУЮ ЭНЕРГИЮ МЕЖДУ СКОРОСТЬЮ ДВИЖЕНИЯ К ЦЕЛИ, УСТОЙЧИВОСТЬ ОБРАЗА И РАЗРУШИТЕЛЬНОЙ СИЛОЙ.
        МАНА АВТОМАТИЧЕСКИ ПРЕОБРАЗУЕТСЯ В ЭНЕРГИЮ ИЛЛЮЗИИ. АТРИБУТ АТАКИ ОПРЕДЕЛЯЕТСЯ СЛУЧАЙНЫМ ОБРАЗОМ. ВОЗМОЖНО КОРРЕКТИРОВАНИЕ ВЕРОЯТНОСТИ (ТРЕБУЮТСЯ ДОПОЛНИТЕЛЬНЫЕ НАВЫКИ).
        ЗАКЛИНАНИЕ НЕ ИМЕЕТ ГРАНИЦЫ, ПОЭТОМУ ЭНЕРГИЯ ПОСТОЯННО ИСТОЩАЕТСЯ.
        ПРИВЯЗАТЬ ЗАКЛИНАНИЕ К ПЕРВОМУ ЭТАЖУ БАШНИ?
        - Разумеется! - одобрил я. - Погодите? Почему к первому этажу?
        Проекцию тряхнуло. Ситуация с появлением стен и расширением обрасти за пределами башни повторилась. Новое увеличение радиуса внутреннего мира в 2 раза сделало территорию весьма внушительной. Если первый этаж представляет собой круг 10 метров в диаметре, то второй - уже 20.
        ПОЗДРАВЛЯЮ! ВЫ УСПЕШНО УЛУЧШИЛИ БАШНЮ!
        МАГИ-СТРАННИКИ СОЗДАЮТ БАШНИ ВНУТРИ СЕБЯ. ЕСТЬ 2 ВОЗМОЖНЫХ ПУТИ: ДОВОЛЬСТВОВАТЬСЯ МАЛЫМ ИЛИ ПРОЯВИТЬ ИЗОБРЕТАТЕЛЬНОСТЬ. ВЫ ИСПОЛЬЗОВАЛИ ВТОРОЙ ПУТЬ.
        СОЗДАНА ПЕРЕВЁРНУТАЯ БАШНЯ! КАЖДЫЙ НОВЫЙ ЭТАЖ, ВОЗДВИГНУТЫЙ НА ВЕРШИНЕ, БУДЕТ СТАНОВИТЬСЯ ПЕРВЫМ. СОЗДАННЫЕ РАНЕЕ БУДУТ ПОВЫШАТЬ СВОЙ НОМЕР. НЕ ОШИБИТЕСЬ В СВОИХ РАСЧЕТАХ ДЛЯ ЗАКЛИНАНИЙ!
        НАПРАВЛЕННОСТЬ СИЛЫ МАГА ЗАВИСИТ ОТ ЕГО ОСНОВ - ТО ЕСТЬ ОТ ПЕРВОГО ЭТАЖА БАШНИ. ПОМНИТЕ ОБ ЭТОМ!
        КЛАСС ИЗМЕНЁН С «МАГА-СТРАННИК БЕЗДНЫ», НА «МАГА-СТРАННИКА ИЛЛЮЗИЙ» ПОЛУЧЕН РАНГ «УЧЕНИК». МАКСИМАЛЬНЫЙ ОБЪЁМ МАНЫ УВЕЛИЧЕН.
        - Донат-побери… - пробормотал я. Такой результат вышел за рамки ожиданий. - Стоп… ранг «Ученик»… Ранг существования… раньше я не обращал на это внимание, но… неужели это как-то связано?
        ПОЗДРАВЛЯЮ! ВЫ УСПЕШНО ВОСПОЛЬЗОВАЛИСЬ ОДНОЙ ИЗ СКРЫТЫХ ПОДСКАЗОК.
        ПОЛУЧЕНО НОВОЕ ЗАДАНИЕ «ЗАГОВОР МАГОВ»
        РАЗГЛАШЕНИЕ ИНФОРМАЦИИ О РАНГАХ СУЩЕСТВ ПОРИЦАЕТСЯ, НО МАГИ ГОВОРЯТ О СВОИХ РАНГАХ В ОТКРЫТУЮ И ЛЕГКО ПЕРЕШАГИВАЮТ С ОДНОЙ СТУПЕНИ НА ДРУГУЮ. ИХ БОГОТВОРЯТ В МИРЕ И ВСЕЦЕЛО ПРИВЕТСТВУЮТ. НЕ НУЖНО БЫТЬ СЕМИ ПЯДЕЙ ВО ЛБУ, ЧТОБЫ ДОГАДАТЬСЯ - ЗА ЭТИМ СКРЫВАЕТСЯ КАКОЙ-ТО ЗАГОВОР…
        РАССЛЕДУЙТЕ СИТУАЦИЮ И ПРИМИТЕ РЕШЕНИЕ КАК ПОСТУПИТЬ ДАЛЬШЕ.
        НАГРАДА: ВОЗМОЖНОСТЬ ИНИЦИИРОВАТЬ ГЛОБАЛЬНЫЙ СЦЕНАРИЙ.
        - Донат побери… - я повернулся к удивлённым товарищам, которым что-то втолковывал маг смерти. - Эй! Забудьте про башню. У нас есть ключ к активации глобального сценария! И кстати, мой дорогой коллега, что это за заговор магов?
        Глава 15 Дуэль мира
        Мёртвый маг замер сразу после моего крика. Вопрос о заговоре, похоже, выбил его из колеи. Тавур смотрел на него с подозрением и одной рукой поманил Первета. Еще немного и Клоун Бездны снова примется доставать нашу ходячую книгу. Мне оставалось только убрать проекцию внутреннего мира и присоединиться к разговору, но перед этим…
        Я пару раз взмахнул прутом границ, посмотрел на духовных зверей. Сейчас они лениво сидели рядом со вторым этажом перевернутой башни.
        - Котик, иди сюда, - я приблизился к воплощению кота, поводил перед ним палкой. - Давай, если ты и кабан будете бегать по периметру, есть шанс получить какой-то аналог духовного вихря. Ну же, коты ведь любят бегать за всякими фантиками и палочками. Давай! Ты же хищник, нападай на этот дерзкий прут.
        Кот смотрел на меня как на… В общем, очень оскорбительно смотрел. Пришлось признать, что конкретно этот фрагмент духа животного не имел никакого желания бегать и развлекаться. Я ткнул его в шею. Кот поморщился, но и только. На тычок в бок он отреагировал более заметно - медленно изогнулся и плюхнулся на бок.
        - Ладно, может хоть так сработает, - я начал почесывать прутом бока и спину кота. - Ты же котИнь, да? Тогда давай заставим тебя дойти до предела инь - разлениться настолько, что и двигаться не захочется.
        После минуты развлечения кот заурчал с довольной рожей. Всё, что он делал - поворачивался одной стороной или другой. Сволочь. Кабан наблюдал за этим со сдержанным любопытством. На резкий тычок в бок он отреагировал визгом и принялся резво бегать. Иногда он наклонял голову и резко дергал ею, словно выдирал клыками что-то прямо из воздуха.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ШАТКАЯ ПОПЫТКА УСИЛИТЬ АСПЕКТЫ ИНЬ И ЯН У ДУХОВНЫХ ЖИВОТНЫХ ЗАВЕРШИЛАСЬ УСПЕХОМ.
        КАБАНЯН СВОЕЙ АКТИВНОСТЬЮ ПОВЫШАЕТ СКОРОСТЬ ГЕНЕРИРОВАНИЯ МАНЫ НА 1 %.
        КОТИНЬ БЛАГОДАРЯ БЛАЖЕННОМУ РАССЛАБЛЕНИЮ ПОМОГАЕТ ТЕЛУ БЫСТРЕЕ ВОССТАНОВИТЬСЯ. СКОРОСТЬ ЗАЖИВЛЕНИЯ ТРАВМ ПОВЫШЕНА НА 1 %.
        От духовных зверьков распространилась слабая волна. Это было похоже на просьбу, но… Просьбу чего?
        ВНИМАНИЕ!
        СВЯЗЬ С ОРИГИНАЛЬНЫМИ ЖИВОТНЫМИ УСИЛЕНА. ВЫ ПОЛУЧАЕТЕ ЗОВ ЧЕРЕЗ ДУХОВНУЮ СВЯЗЬ, НО РАССТОЯНИЕ СЛИШКОМ ВЕЛИКО И РАЗОБРАТЬ ПОДРОБНОСТИ НЕ УДАЁТСЯ.
        Зов, значит. Что именно случилось с этими монстрами? Нужно будет поинтересоваться у Теттири. Его «гильдия которой нет» ответственна за сбор информации.
        Духовная проекция скрылась. Выглядело так, будто мои товарищи и мертвый маг приблизились из-за резкого исчезновения куска пространства.
        - Итак? - начал я. - Ты уже готов рассказывать о заговоре?
        - Это… - замялся маг смерти. - Мы можем обсудить это наедине?
        - Мне нечего скрывать от друзей. К тому же, что тебя беспокоит. Ты ведь не любишь, когда тебя считают вещью или набором нескольких программ, верно? Получил свой дух, ожил в некотором роде.
        - Это верно, - мёртвый маг кивнул, - но я всё равно привязан к игровому миру. Пока ты занимался созданием башни - очень извращенной её версии - я поговорил с твоими друзьями. Вам уже рассказали о сильных, могущественных и сильнейших, так что не буду повторяться. «Десятка» - игра, совмещенная с миром духов через Бездну. Получив связь здесь, вы можете перенести её в свою реальность. Это большое преимущество, но поможет ли оно преодолеть все ограничения законов физического мира? Нет. Солнце продолжит вставать на востоке, а могущественный в духовном плане может умереть от стрелы опытного лучника или от яда.
        - Скорее, от пистолета, но принцип ясен, - я никогда особо и не рассчитывал на сверхспособности как источник решения всех проблем. - Как это связано с заговором? Игровые правила мешают тебе рассказать о нём?
        - Нет. В Бездне игровые правила очень слабы. Меня ничего не ограничивает на уровне правил, но… если я расскажу о заговоре магов, заинтересованная сторона не оставит это безнаказанным. Меня могут взять в плен, заставить подняться до 4 ранга и убить или ещё что похуже.
        - Это Макригг? - тут же поинтересовался я.
        Мёртвый маг вздохнул.
        - Единственный из магов, кто смог пересечь ограничение 10 ранга. Разумеется, это - он.
        - На мне его метка, поэтому ты беспокоишься?
        - В Бездне он не сможет получать от неё информацию, так что на этот счет не стоит беспокоиться, - мёртвый маг задумался. - Хорошо. Я обещал отплатить в равной степени, но многие секреты вы узнали без меня. Будет справедливо рассказать вам о тайне заговора. Это касается столпов, а также источника всех особых способностей.
        Все члены команды подобрались поближе. Глобальный сценарий! Их пылающие взгляды не сходили с мёртвого мага. Тот немного запаниковал, но затем выпрямился и решительно продолжил:
        - Все особые силы идут от магов. Воины могут стать в несколько раз быстрее? Лучники превращают одну стрелу в целый шквал? Воры проходят сквозь тени астрала? Они называют это классовыми навыками. Некоторые создали свои школы и уникальные наборы способностей. Но как ни крути, все они берут своё начало от магов. Наши предшественники создали гримуары, с помощью которых можно изучить ту или иную способность. Маги - инженеры навыков. Это огромная власть и никто не хотел бы делиться ею. Да, в классовых школах при определённых усилиях могут создать гримуар с копией навыка, не прибегая к услугам магов. И всё же - когда они захотят сделать совершенно новое умение или развить старое до более высокого уровня путём модификации, остаётся одна дорога - к нам.
        Маг замолчал. Его взгляд смотрел в пустоту. Неясно было, о чем он думает. Наконец, он продолжил:
        - Такую власть никто терять не захочет. Это очевидно, не так ли? Но какое дело до желаний магов тем, кто на самом деле правит «Десяткой»? Среди столпов есть Прогресс. Этот старик ищет новые пути и стремится к развитию игрового мира. Говоря вашими словами, глобальные сценарии, обновления, патчи с корректировкой всего игрового мира - это его сфера деятельности. Говоря словами таких, как я, Прогресс отвечает за тенденции мира и его истории. Один из таких трендов - потеря магами абсолютной власти. Задания рождаются из желаний жителей игрового мира. Сценарии поменьше - из их совокупных стремлений, а глобальные - из желаний самого мира. Прогресс недоволен застоем, но не может сделать ничего радикального, потому что ему противостоит его супруга - Традиция.
        Маг огляделся по сторонам и тише добавил:
        - Между нами говоря, не самая приятная особа. И всё же именно она помогла магам удержаться на вершине мира. Наше правление традиционно для мира «Десятки». Макригг заключил с ней контракт. Он жаждет прогресса, но лишь для себя одного. Для прочего мира - он хочет сохранить традиции. Игроки - те самые переменные, которые могу преломить ситуацию. Они способны игнорировать различные законы игрового мира. Благодаря контракту Макригг стал Великим наставником. Личный прогресс и укрепление традиций для остальных масс. Вот только есть определённые препятствия. Главное из них - окончательная смерть для всех с рангом 4 либо выше. Маги не могут решить эту проблему. По крайней мере, пока. Макригг ищет способы, но для этого ему нужно стать сильнее. Намного сильнее! Как минимум, на несколько рангов.
        - А… понятно, - я улыбнулся. - Фракционная борьба. Можно остаться на стороне магов и помогать Макриггу повышать свой ранг, а можно искать альтернативные пути. Поскольку во влиянии Прогресса и Традиции на мир из-за контракта с великим наставником возник явный перекос, должен вмешаться Баланс. Если помогать Прогрессу, достичь результата можно намного быстрее, так?
        - Верно, - мёртвый маг сжал губы. - Именно поэтому ситуация настолько щекотливая. Заговор магов заключается в том, чтобы не дать узнать об этом остальным.
        - И всё же, Макригг слишком эгоистичен, - Алиса недовольно нахмурилась. - Вместо того, чтобы позволить всем развиваться свободно, он жаждет личной власти.
        - Он хочет этого не только для себя, - поправил мёртвый маг. - Он поддерживает весь класс. Если на то пошло, великий наставник предан магам, как никто другой. Это лучшая его сторона.
        - Даже магам-странникам? - ухмыльнулся я.
        - Конечно, - маг смерти убежденно кивнул. - Его учитель стал одни из странников, хотя до этого находился на 10 ранге. Он отбросил всё, чтобы ступить на новый путь. Только в память о своём учителе Макригг периодически помогает появиться новым магам-странникам. Многие из традиционных магов этим недовольны, хотя великий наставник убивает двух зайцев одним камнем: и немного потакает столпу Эксперименту, и надеется помочь своему учителю за счет создания товарищей с тем же путём развития. Многие жалеют о выборе пути мага-странника.
        - Почему? - спросил я, и тут же догадался. - Из-за ограничений ранга?
        - Да. Маги прячутся в башне. Такова наша природа. Мы можем повышать ранг и отсиживаться внутри. Мы очень полезны и нас всеми силами защищают те, кто сохранил своё частичное бессмертие. Полный иммунитет к уничтожению получить всё равно не удастся. Макригг не путешествует в своём теле - он создаёт астральную проекцию. Она может быть уничтожена, но великий наставник восстановит её и снова может отправиться в бой. Чем ближе к башне, тем больше сила его проекции. Такой вот суррогат бессмертия. Башня - единственный способ выжить на пути развития мага. Думаешь, ты создал башню внутри себя и на этом всё? У тебя нет источника силы, и ты не можешь создать астральную копию. Твой внутренний мир был спроецирован на Бездну. Башня кажется такой большой… но это иллюзия. Маги-странники не могут призвать башню в других слоях игрового мира. Генерирование маны на порядки меньше, чем в традиционной башне. Я знаю, что маги странники могут создавать кристаллы маны. Теперь понятно, что это из-за внутренней башни, но всё же… Ты уже видел нормальный кристалл - он поддерживал атаку сразу пяти магов и достаточно долго. У
странников всё не так прекрасно. Их кристаллы маны - скорее огрызки от нормального. Маги-странники прячутся по закоулкам и норма, как испуганные крысы! Я не желал такой судьбы тебе или кому-то другому. Как игрок, ты можешь начать всё заново, но что делать местным жителям? Их ждёт лишь скорая смерть. Маги могут спрятаться в башнях, но другие классы такой возможности не имеют. Скрыть от них правду о повышени рангов - разумно.
        - Ты подтасовываешь логику, - возмутился Имомуши, и я был согласен с ним.
        - Без разницы. Мы в любом случае за активное развитие игры и новые сценрии, но есть проблема. Это только бета-тест. Запускать глобальный сценарий сейчас - огромная потеря денег для компании.
        - Верно, - Карлайла задумчиво притопнула ногой, - но здесь замешаны многие силы реального мира. Думаешь, им не наплевать на прибыль, если у них будет шанс заполчить свой контроль над игрой, наделяющей людей сверхспособностями.
        - С другой стороны, - добавил Локус, - помогая Прогрессу они в итоге ускорят повышение рангов игроков. Насколько я понял, это увеличивает шанс на получение сверхспособностей и превозмогания. Тем самым они рискуют раскрыть тайну манипуляции аурой широкой общественности.
        Все замолчали. Слишком много переменных, о которых нужно думать для прогнозирования действий игровых и реальных действующих лиц.
        - Наплевать, - ответил я. - нам просто нужно обойти всех остальных. Если есть способ ускорить повышение рангов для всех, давайте сбросим монополию магов на власть.
        ОБНОВЛЕНО ЗАДАНИЕ «ЗАГОВОР МАГОВ»
        ВЫ ПРИНЯЛИ РЕШЕНИЕ ПОДДЕРЖАТЬ ПРОГРЕСС И БОРОТЬСЯ С УСТОЯВШИМСЯ ПОРЯДКОМ ВЕЩЕЙ.
        НОВАЯ ЦЕЛЬ: НАЙДИТЕ ПУТЬ СПАСЕНИЯ ОТ ОКОНЧАТЕЛЬНОЙ СМЕРТИ НА РАНГЕ 4 И ПОМОГИТЕ ЕМУ ЗАКРЕПИТЬСЯ В МИРЕ.
        НАГРАДА: ВАРИАТИВНО. ВЫ МОЖЕТЕ СТАТЬ ИНИЦИАТОРАМИ ГЛОБАЛЬНОГО СЦЕНАРИЯ ИЛИ ПОМОЧЬ ТЕМ, КТО СПРАВИТСЯ С ПОИСКАМИ РАНЬШЕ. ДЛЯ СЮЖЕТНОГО НАБОРА СОБЫТИЙ ПРЕДУСМОТРЕНЫ ОТДЕЛЬНЫЕ НАГРАДЫ.
        - Отлично, - в глазах Острого горел азарт.
        Остальные члены труппы также получили задание «Заговор магов». Осталось только найти способ, кторый поможет сделать это раньше остальных команд, кланов и гильдий. И пара мыслей у меня уже была…

* * *
        Макригг стоял у подножия строящейся пентабашни. Пять конструкций создавались как одна. Они были достаточно привлекательны с точки зрения обретения силы, но не являлись башней мага в классическом смысле. У этой конструкции не может быть одного владельца. Никто просто не справится с её контролем. Пять алтарей принесены из нескольких храмов. Обычно подобные конструкции не получали его одобрения, но в этот раз пентабашня сможет затмить нелепый королевский замок. Правитель без мага в своём совете… Макригг недовольно фыркнул. С пентабашней это недоразумение будет исправлено. Ещё большой вопрос, кто будет владычествовать над ближайшими землями через десяток лет - тот же король или пять магов.
        Исчезла. Великий наставник тут же повернулся в сторону леса хтона. Он сразу выяснил откуда взялось странное чувство. Его метка на маленьком маге-страннике исчезла. Или точнее - они оба куда-то пропали.
        - Так ты уже нашел путь к Бездне, Байт Зерован… - Макригг прищурился. - Вместе с мальчишкой был провалившийся маг смерти, от которого остался только череп. Он может посвятить его в наши дела… Лучше встретить юного иномирца первым, чтобы предупредить мылыша о том, как важно держать язык за зубами.
        Макригг ступил в воздух. Для астральной проекции не было большой разницы ходить по земле или в пространстве. Он исчез и появился на расстоянии сотни метров. Ещё шаг - новое мерцание. Великий наставник остановился над королевским дворцом. Внизу засуетились существа из растений. Подобия людей - источник другой силы. Хтон бросал вызов могуществу магов. Только поэтому Макригг оставался в этом месте. Он должен был проследить, что никто из местных жителей не собьётся с правильного пути.
        Не прошло много времени, прежде чем битвы прекратились. Обитатели леса распыляли на лозы хтона какой-то странный состав. Отростки тут же выбросили вторженцев прочь, а к альянсу иномирцев отправилась делегация травяного народа. Макригг с интересом следил за развитием событий. Члены Альянса взволнованно переговаривались. Великому наставнику не нужно было находиться рядом, чтобы узнать тему их разговора. Он мог услышать их прямо отсюда благодаря своей магии.
        Самые интересные вещи обсуждались в штабе. Несмотря на всеобщую панику человек-кот, Адмирал Бури, всё так же сидел в своей картонной коробке с равнодушным видом.
        - Подведём итоги, - отвечал он остальным. - Травяной народ испугался Макригга и теперь предлагает решить вопрос дуэлью? Против нас выставят чемпиона и победитель получит право на ближайшую территорию. Победят они - часть земель королевства будет захвачена, а наша репутация улетит в трубу. Победим мы - королевство получит все выгоды, а мы - только репутацию.
        - Верно, - ответил ему один из подчиненных.
        - Тогда нам нужен квест от короля, - человек-кот сказал и замолчал.
        - Территория вокруг замка превратился в дуэльную зону, а сам лес - в уникальный данж… в смысле, в обитель. Пропускают только команды не более 10 человек. Мы должны выбрать дуэльную команду, дать им получить квест у короля и зарубить вражеского чемпиона. Борьба за места будет нешуточной.
        - Я успокою недовольных, - зевнул человек-кот.
        - Проблема не только в Альянсе. Единство и пятьдесят шестые под руководством Фиалочки прибыли.
        - И? Не пускайте их к лесу. Это ведь просто, - Адмирал Бури так и не проявил интереса к разговору.
        - У них принцесса… или дочь принцессы - неясно. Цепочка заданий. И они должны попасть внутрь. С ними дворецкий короля. Самое неприятное, мы же сами помогли им прибыть достаточно быстро на наших поездах через мир смерти.
        - Они отказались от Альянса, но теперь могут уничтожить чемпиона и выиграть в событии «Битва против хтонического чудовища»? Этого ты боишься? Пусть помнят о нашем соглашении не мешать друг другу и спокойно идут внутрь.
        - Адмирал, ты здесь не просто играешься, - начал разражаться помощник. Макригг легко считывал его ментальные волны. Наблюдать за такими вещами никогда не надоедает. - Мы представляем интересы… сам знаешь кого. Нас предупреждали насчет этого старика. Фиалочка говорил о нейтральной позиции, но никто в это не верит. Ты смог попасть сюда только ради борьбы с ним. Фиалочка сам уничтожит чемпиона травяных людей, если захочет. Никакая команда не понадобится. «Единство» тоже слишком мутные. Отказались быть частью альянса и ради чего? Непонятно. Они точно что-то замышляют.
        - Забей, - человек-кот снова зевнул. - Я доверяю их слову.
        - Опять эта «честь геймера»? - помощник ответил слишком резко и тем забавнее было наблюдать как равнодушен Адмирал Бури.
        - И она тоже. Есть и другие факторы, вроде интересов, системы сдержек и противовесов не только тут, но и в реальном мире… Мне лень объяснять. Пропусти их.
        - Ты!
        Над головой Адмирала Бури со вспышкой появился гладкошерстный кот серого цвета с оранжевыми завитушками-пятнами по всему телу. Взмах когтистой лапы заставил помощника исчезнуть во вспышке желтого огня. Макригг перевел взгляд на храм. Возродившийся помощник кричал и ругался, но всё равно пошел выполнять распоряжение главного стратега Альянса.
        Макригг сместил внимание на ту самую групп с дочерью принцессы.
        - Так моя мать Лериана или Аринала? - возмущалась девушка.
        - Лериана!
        - Аринала!
        Первое прокричал буйного вида мужик, а второе - дворецкий.
        - При всём уважении, господин Фигнор, хоть вы и являетесь отцом дочери принцессы, вам не следует вводить окружающих в заблуждение, - дворецкий выглядел грозно, но марку не терял. Макригг тут же отметил его высокую сопротивляемость к магии разума. - Имя Её высочества принцессы - Аринала, а Лериана - лишь псевдоним, выбранный во время странствий.
        - Хаъ! - Фигнор, казалось вот-вот бросится на оппонента. - Лериана - моя жена. Нериана - моя дочь. Это не я отец дочери принцессы, а ты слуга отца матери моей дочери! Понял?
        - Что за мексиканская драма… - возмутился один из иномирцев в стороне. Макригг опознал его как члена группы «Единство». В стороне стоял и Фиалочка. Глаза великого наставника сжались. Этот старик скрывал свою силу… но недостаточно хорошо, чтобы обмануть мага одиннадцатого ранга.
        К ним подбежали представители Альянса. Всё шло своим чередом. Группу с дочерью принцессы пропустили, они, как и обещали, не стали связываться с вопросом дуэли. От альянса была выбрана команда из десяти иномирцев. Они обговорили условия и повысили ставки. За победу над чемпионом травяного народа теперь предлагался набор живых доспехов. Они могут зарастать после получения повреждений и даже немного лечить владельца. Взамен члены Альянса согласились на полное закрытие границ окружающего замок леса. Другая группа не могла более проникнуть внутрь.
        Макригг усмехнулся. Члены Альянса выторговали себе преимущество ценой отсечения своих соперников от участия в борьбе. Единственные, кто мог забрать их славу - группа с принцессой. Их было всего восемь. Кроме дворецкого и лавочника из третьерангового города с дочерью, в команду вошел Фиалочка, двое из «Единства» - воин и служитель духов и… пара мутных личностей в капюшонах. Конечно, такая слабая защита не могла прикрыть от взгляда великого наставника.
        Мужчина и женщина. У первого жесткие торчащие волосы, злобное лицо с маленькими глазками и крепкое тело. У второй - гладкая кожа, крупные глаза с зеленой радужкой, гибкое тело. Макригг поймал себя на мысли, что она привлекательнее принцессы, а волосы цвета болотной тины каким-то образом подчеркивают красоту незнакомки. Что-то в этой паре было не так… И всё же уловить детали великий наставник не мог. Это само по себе настораживало.
        - Правила битвы просты. Команда из десяти человек бросает вызов чемпиону травяного народа. Если они не справляются, любые другие добровольцы могут заменить их. Условие в том, что они должны быть из тех, кто уже пришел сюда.
        Люди из команды Альянса кривились, но только бормотали что-то о крайних мерах и нежелании окончательно провалить событие. Человек-кот не пришел, но его вспыльчивый помощник был тут. К ним шел чемпион.
        Макригг уже видел находку травяного народа и теперь ожидал реакции претендентов.
        - Это нечестно! - закричала одна из девушек, когда из зарослей показался двухметровый голем. - Почему против нас выставляют робота?!
        Великий наставник презрительно улыбнулся. Именно поэтому простой народ должен подчиняться магам. Они все развивают силу, ловкость, выносливость, но нет никого с такой же огромной волей, сдержанностью во власти и целеустремлённостью. Только маги достойны быть на вершине.
        Глаза голема зажглись. Битва началась быстро. Команда действовала грамотно, пока с другой стороны замка не появился огромный радужный столб. Макригг снова ощутил свою метку. Байт Зерован и его товарищи вернулись. Команда под руководством мага - идеальная модель группы. Это только добавляло очков юному магу в глазах Макригга. Как жаль… что малыш отказался следовать за ним.
        - А вы тут откуда?! - бойцы из группы Альянса отвлеклись на новых участников.
        Этот тут же стоило жизни одному из претендентов. Байт Зерован поспешил к королю за объяснениями, а Макригг приготовился посмотреть на его битву. Малыш создал внутри себя 2 этажа перевернутой башни. Тот же путь, что и у учителя Макригга… Способен ли он бросить вызов голему без полноценной башни? Макригг на мгновение захотел уничтожить всю группу претендентов от Альянса, чтобы увидеть бой юного мага. Его плечо тут же ощутило прикосновение незримой ладони.
        - Знаю, - тихо фыркнул великий наставник, - я не буду вмешиваться.
        Ощущение ладони на плече исчезло. Столпы продолжали следить за ним.
        «Однажды, - повторял про себя Макригг. - Однажды я смогу добиться свободы для этого мира. Просто подожди, учитель. Ты увидишь, что именно я был прав.»
        Глава 16 Запретное слово
        - Дуэль за кусочек мира, - я переваривал услышанное о битве с травяным народом, но куда больше волновался из-за присутствия рядом с королём Фиалочки и лидера «Единства» Перотира. Духовный служитель Саманут тоже не добавлял спокойствия. Они заявили о своём отказе сражаться с чемпионом травяного народа, но это делало ситуацию только хуже. Я догадывался зачем они пришли. Дело не только в квесте по доставке дочери принцессы. Я думал о способе использовать короля для запуска глобального сценария. «Единство» могло думать о том же. С учетом деда Алисы в качестве их союзника, помешать им не выйдет, разве что… Мои чувства потянулись к духовным зверям.
        ПОПЫТКА СВЯЗИ С КАБАНОМ И БОРРАУ ПРОВАЛИЛАСЬ! ВЫ СЛИШКОМ СЛАБЫ, ЧТОБЫ ПРЕОДОЛЕТЬ ПОМЕХИ.
        Я действительно слышал слабый шум, но не более того. Что ж, значит, никаких драк с «Единством».
        - Слушай, - Первет задумчиво протянул, постукивая по черепу мертвого мага, который снова стал притворяться обычным аксессуаром. - Ты практически живой, так? Макригг такой же?
        - Нет, - в глазницах черепа зажглись искры и тут же погасли.
        - Забавно, - покачал головой Тавур. - Это как если бы огромный робот держал в страхе человека. Ты можешь презирать его за отсутствие души, но всё равно будешь бояться за свою шкуру из-за встроенных огромных пушек.
        Это и правда была интересная мысль, но куда больше меня волновала дуэль. Как только мы пришли группа из Альянса потеряла человека, не прошло много времени, как во вспышке исчез еще один, за ним третий. Оставшиеся сражались с большим трудом. Каким-то образом, именно классический по своему образу робот сражался от лица травяного народа. Выставить в качестве чемпиона мертвый кусок металла - это хорошо показывало отношение травяного народа к жизни соплеменников.
        - Это и есть финальный бой? - удивилась Алиса. - Так просто?
        - Да, - я лишь пожал плечами. - Это всего лишь бета-тест. Наши квесты и сражение - обычная демонстрация возможностей игры. Большинство игроков слишком низкого уровня, поэтому давать сильного противника игра не станет. Видишь ли, главное в играх - развлечение. Если такое огромное событие случится сейчас - это будет огромный провал. Действительно крупные сценарии могут быть реализованы только с участием огромного количества игроков. Обеспечить вторжение травяного народа сейчас - значит потерять кучу денег для компании.
        - Понятно, - кивнула Алиса, а после подошла к королю и протянула руку. - Мой легендарный меч.
        - Сейчас? Ну… конечно, - король показал странное выражение лица. Он помахал рукой и один из дворецких метнулся вглубь замка. - Не знаю, зачем он вам, но… раз уж просите… надеюсь на что-то сгодится.
        Вскоре дворецкий вернулся. То, что он принёс…
        - Разве это не должен быть меч? - Алиса недовольно нахмурилась.
        - Это легендарный меч… - начал король. - Хм… я должен был догадаться, но вы похоже не знали, о чем просили. В любом случае, это обещанная награда, так что забирайте и радуйтесь.
        Ситуация вышла неловкая. Легендарный меч… как ни посмотри это был щит. Каменный барьер вытянутой треугольной формы высотой 1,2 метра. Из его наружной поверхности торчали металлические шипы. С внутренней стороны не было никаких ремней и держака, которых ожидаешь увидеть у щита. Вместо этого там располагалась рукоять меча. Это выглядело так, словно неведомый кузнец сделал вместо одного клинка кучу шипов, а гарду увеличил до ненормального размера и придал форму большого щита. Это было настолько нелепо, что сразу становилось понятно, почему этот меч является легендарным.
        - Я… - Алиса попыталась сдвинуть этот меч в сторону, но тот лишь потерял равновесие и рухнул вперёд опираясь на шипы. - Я не могу его поднять!
        Другие члены труппы тоже попробовали и… закономерно не преуспели. Я даже пытаться не стал. В конце концов, все мои очки характеристик ушли на создание двух этажей башни и заклинаний. Единственным хорошим моментом стало то, что затраты на крепление символов атрибутов были зачтены как вложенные в параметр «воля». Плюс 6 единиц дали минимальное количество маны.
        - Это меч был создан как плод союза праведности и жажды битвы, - пояснил король. - Лучшая защита - это нападение, не так ли? Довольно популярная мысль, но если вы превентивно атакуете своих врагов, рано или поздно общество усомнится в вас. Не пытаетесь ли вы обвинять невинных и атаковать соперников под надуманными предлогами? Так был создан легендарный меч под названием «Колючий щит». Хотя сама его форма была не слишком практичной, его достоинство в ином - он стал основой великой тактики. Вы можете желать битвы, но должны сдерживать себя, но как только на вас напали и ударили по щиту… используйте всю мощь и разрушьте врага до основания. Праведность и жажда битвы полностью удовлетворены.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ТРУППА «ОПЕРЕЖАЮЩИЕ» СТАЛА НАСЛЕДНИКОМ ЛЕГЕНДЫ!
        Использовать легендарные предметы нельзя без соответствующей силы, но ореол истории неизбежно окутает вас и наделит чем-то особенным. Меч «Колючий щит» представляет собой идеологий праведного возмездия. До тех пор, пока труппа не откажется от легендарного предмета, его эффект будет активен для всех членов.
        СИЛА «КОЛЮЧЕГО ЩИТА»: ОТСУТСТВУЮТ ШТРАФЫ РЕПУТАЦИИ ЗА ЛЮБЫЕ МЕТОДЫ АТАКИ ВРАГА.
        УСЛОВИЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ: СИЛА АКТИВИРУЕТСЯ ТОЛЬКО ЕСЛИ ВЫ ОТВЕЧАЕТЕ НА ЧЬЮ-ЛИБО АГРЕССИЮ.
        - Вот оно что, - одно лишь это пояснение открыло передо мной совершенно новый аспект игры. - Выходит, тактика битвы имеет немалое значение для репутации.
        - Конечно! - воскликнул король. - Если ты будешь травить колодцы и сжигать землю во время войны, сколько невинных пострадает? Никто этого не одобрит.
        - Ну, теперь, когда у нас есть колючий щит… - Острог выглядел сомневающимся. Я понимал его переживания. Игра нацелена на поддержание реалистичности. Как она собирается объяснить отсутствие штрафов?
        - Верно, - кивнул король. - Вы в некотором роде наследники легенды «Колючего щита», поэтому заранее говорите врагам, что собираетесь мстить всеми возможными способами. Можно ли винить гремучую змею за использования яда? Разве она не предупреждала противника своим звуком? Моя сокровищница просто хранила эту штуку, но вы можете использовать легендарный меч как предупреждение. Для маленькой и слабой труппы он должен дать некоторую степень защиты. Благоразумный враг дважды подумает, стоит ли с вами связываться.
        - А если они не знают о значении колючего щита? - поинтересовался Острог.
        - Не знают легенду? - удивился король. - Тогда пусть винят своё невежество.
        Что ж это было проще, чем можно было ожидать. Осталось придумать, как забрать это меч отсюда. Другой вопрос, который волновал всё сильнее - завершение события с вторжением хтонического чудовища. Бойцы альянса определенно выигрывают. После смерти нескольких товарищей они плавно нащупали тактику и теперь целенаправленно уничтожали робота. Он не имел никакого оружия и просто махал кулаками. Мне действительно хотелось забрать победу в событии. Это важно для всех членов труппы. Что же делать?
        Я быстро нырнул в темноту астрала. Пока тело стояло на месте, дух успел изучить робота из теневой части игрового мира. У него осталось меньше четверти от запаса здоровья. Пришлось попотеть, выискивая на его движущемся теле специальные бирки. Аккуратно втирая в них ману я смог выяснить, что у робота есть всего три навыка, и все - пассивные.
        ПАМЯТЬ МЕТАЛЛА
        Металлическое тело постепенно восстанавливается от полученных повреждений. Скорость регенерации здоровья - 3 % в минуту.
        Учитывая как быстро робота избивали, проблем с нанесением урона у команды Альянса не было. Эта регенерация им не создавал каких-либо проблем. Остальные два навыка создавали более заметную угрозу. По крайней мере, один из них.
        УПРУГОЕ ТЕЛО
        Эффективность дробящих атак снижена на 20 %. Шанс отразить урон дробящим оружием - 5 %.
        ЗАРЖАВЕВШИЕ КОНТАКТЫ
        Как продукт высоких технологий робот сохранил мощный источник питания и мощный бортовой компьютер, позволяющий высвободить всю мощь металлического тела. Из-за долгого застоя в коррозийной среде контакты покрылись ржавчиной и связь бортовых систем и блока питания нарушилась. При получении критического удара существует шанс в 1 %, что окисленный слой частично отпадёт и робот вернётся в полную боевую способность на 30 секунд перед образованием новой окалины. Мастерство боя повышается на 200 единиц, питание (аналог человеческой выносливости) - на 40 единиц, сила и скорость сервоприводов - на 23 единицы.
        Последнее звучало неплохо. Для нас. Если у робота настолько повысится боевая мощь, то группа из Альянса не выживет. Но смогут ли они нанести критический урон? Да ещё и шанс срабатывания способности - всего 1 %. Я мг бы попытаться ударить робота… Кого я обманываю… Вмешиваться в битву не позволит король. Надеяться на проигрыш команды Альянса бесперспективно. Раньше, в другой игре, я бы просто посмеялся и ушел, но теперь… ситуация в виртуальном мире вдруг получила значение. Внутри поднимался азарт, но оставалось лишь надеяться на удачу. Такую эфемерную, мистическую вещь… Хм? Мистическую?
        В голове промелькнули мысли. Разговор с Теттири, мистики, отец Алисы и… Обычный Ягонский Школьник…
        - Мне нужна дымовая бомба, - я тут же повернулся к Алисе. - Ты можешь создать её из подручных материалов в замке?
        - Конечно, я… - гордо начала моя будущая жена, но её перебил король:
        - Держи, - монарх бросил маленький круглый предмет. - Может мой род и прячется от всяких углов, но иногда приходится выходить наружу. Техники побега - обычное дело.
        - Сколько это будет стоить?
        - Не благодари, - отмахнулся от меня король. - У меня их много. Не думаю, что легендарный меч в полной мере окупает ваши заслуги. Это меньшее, что я могу сделать. К тому же, мне не хочется, чтобы кто-то бродил по замку в поисках материалов для создания дымовой завесы. Если вы повредите зеркало или случайно создадите угол… Кхм! Я имею в виду, это же королевский замок! Проявите уважение к правителям этой страны.
        - О! Мы очень уважаем Ваше величество.
        Король только лениво помахал рукой, наблюдая за битвой.
        В моей голове продолжали крутиться мысли. Если мистицизм существует в такой форме… Это должно сработать.
        - Мне нужен плакат, - я сразу повернулся к королю. - Большой кусок ткани, на котором мы кое-что напишем.
        - Я знаю, что такое плакат, - возмутился король. Он вздохнул и повернулся к дворецкому. Тот с поклоном удалился, а спустя минуту вернулся с двумя шестами и прикреплённой к ним тканью. Другой слуга притащил краску и кисть размером с руку.
        - Хорошо. Осталось выяснить, у кого хороший талант в каллиграфии. надпись должна отлично читаться.
        - Я довольно неплох в этом, - Локус сделал шаг вперёд. - Что писать?
        Когда товарищи услышали мой ответ… Только Алиса и парочка ученых остались спокойными. На их лицах отразилось непонимание.
        - Ну, ты и сволочь, - восхищенно выдохнул Первет.
        - Просто на секунду задумался о мистиках, - признался я. - Это может сработать, не так ли?
        - Даже если нет, - Имомуши с улыбкой покачал головой. - Такая злобная тактика может здорово выбить их из колеи.
        - Байт, - Алиса требовательно сжала мою ладонь. В её взгляде читалось желание услышать объяснения.
        - Скоро сама всё увидишь. В каком-то смысле - это… ещё одна запретная техника.
        В глазах моей будущей жены вспыхнули искры интереса.

* * *
        Логурт спокойно наблюдал за игрой Байта. В комнате был выключен свет. Пленки-проекторы на комплексном медицинском мониторе показывали данные тела Байта. Медсестра следила за ними, не отвлекаясь на крупный шар рядом с ней. Многослойные проекционные стекла создавали разную степень размытия на разной глубине, чтобы при взгляде со стороны возникал эффект объёма. После перевода капсулы в режим moyashi не было видно геля-наполнителя. Крупная сфера казалась кусочком чуждого пространства. Игрок всегда оставался в центре, а его окружение менялось. Посторонний наблюдатель могу ощутить себя владельцем божественного ока, привязанного к человеку.
        Байт вышел из сферы и готовился вмешаться в главный поединок игрового события. Проектор позволял увидеть многое, но не транслировал звук. Также система затеняла губы и надписи, чтобы избежать утечки информации. Если система считала, что окружение игрока может раскрыть какие-то важные данные, то размывала локацию. Конечно, во время бета-теста этот тип защиты был отключен. Лоугрту приходилось отвлекать медсестру, чтобы она не смотрела на беседу, которая проходила в Бездне. Если случайно окажется, что она умеет ситать по губам, ситуация станет очень неловкой.
        Логурт внимательно следил за действиями мальчишки. Что в этой ситуации бы сделали Восемь нулей и Восемь единиц? Ответ очевиден. Они бы обратились к группе, которая сражалась с роботом и спровоцировали их. После получения первой же атаки тут же бы уничтожили соперников, используя особое право, подаренное легендарным мечом.
        «Нет… мои гильдмастера не настолько добры, - Логурт ухмыльнулся при этой мысли. - Вероятно, они бы сразу напали на врагов, а потом спровоцировали войну с королем, облили его и других игровых противников соком зеленого плода для сброса их уровня, взяли в мягкий плен, чтобы не позволить умереть и возродиться, а затем - узурпировали власть в королевстве. Да… Они бы ни за что не отправили плоды в какое-то хранилище, когда их можно использовать в качестве оружия против почти любых боссов. Маг, который путешествует как астральная проекция, мог бы стать проблемой, но…»
        Логурт перестал думать об этом. Решить такую мелкую политическую проблему, как перетянуть на свою сторону самого могущественного мага - было сущим пустяком для его гильдмастеров. Байт всё еще уступал им. Он до сих пор не пытался использовать все имеющиеся возможности. Это значит… он действительно наслаждался игрой и процессом её познания. Их план увенчался успехом. Как давно мозг Байта выходил на пиковые режимы работы? Даже если он не сможет покорить силу сильнейшего, возможности наслаждения обычной жизнью уже стали ему доступны. Это был малый успех всей операции. Позволить гену геймера пробудиться и не дать освобожденной силе сломить мальчишку.
        - Прекрасно… - пробормотал Логурт, чем ненамеренно отвлек медсестру.
        Байт прятался в темноте астрала и следил за изменением здоровья робота. Его игровое тело с закрытыми глазами стояло среди остальных членов труппы «Опережающие». Осталось меньше десяти процентов здоровья робота, когда Байт позволил дымовой бомбе появиться под ногами босса. Сам он остался в астрале с плакатом.
        Внезапное появление дыма вначале напугало группу из Альянса, но затем они поняли, что это не опасно и стали сражаться еще активнее. Пока в какой-то момент воин не воспользовался своим особым навыком. Логурт улыбнулся еще шире, когда на лице Байта появился восторг. Воин нанёс роботу критический удар, отчего тот на мгновение запнулся. Байт тут же вышел из астрала с плакатом. Его игровое тело больше не стояло у замка, а появилось среди дыма. Кусок ткани взметнулся на длинных шестах выше робота и выше дымовой завесы. На нем было написано всего одно слово:
        «Получилось?»
        Сразу несколько участников рейдовой группы с растерянным выражением лица произнесли запретное слово вслух. Духи в игре не могли пропустить такой явный знак. Роковой 1 % на срабатывание навыка тут же сработал. Логурт видел как на лицах рейдовой группы Альянса появилось осознание сказанного. Законы мистического мира превратили 1 % в гарантированные 100 %. В реальном мире приметы не всегда действуют, но в «Десятке»? Эта игра на добрую половину создана силами духовных созданий. Они верят в то, во что верят люди. Запретное слово привело к закономерному финалу.
        За 30 секунд робот превратил противников в желтые сполохи, отправив на перерождение в ближайший храм. Труппа «Опережающих» уже спешила к противнику. Байт с восторженным выражением вырвался из тумана. Его бег был слишком медленный, но в глазах загорелся азарт. Приборы тут же отреагировали писком. На экранах отразилась повышенная активность мозга. Байт поднял правую руку и выпрямил пальцы. Благодаря подсказкам на проекции капсулы moyashi проявилась двухуровневая перевернутая башня в теле юного мага. Он использовал слияние заклинаний. От кончиков пальцев до предплечья появилась фиолетовая дымка. Байт выбросил руку вперёд, а потом случилось нечто совершенно особенное.
        Для других игроков это могло ничего не значить, но Логурт от волнения сделал шаг вперёд. Байт не только использовал игровую ману, но и активировал «Превозмогание». Подсказки на проекторе капсулы четко на это указывали. Дополнительная сила потянулась к руке и влилась в заклинание. Мир вокруг Логурта замедлился, почти остановился, когда он сам того не заметив активировал азарт. Его пальцы слегка дрожали, пока Байт медленно плыл в воздухе после прыжка. Дымка силы превозмогания медленно закручивалась спиралями и вливалась в игровое заклинание.
        «Успех!»
        Логур так разволновался, что потерял контроль над собой. Краем глаза он заметил, что медсестра начала медленно обмякать в кресле. Женщина не выдержала давления азарта и потеряла сознание. Логур тут же вернул контроль. Он перестал испускать ауру, но выходить из ускоренного мышления не спешил. Он хотел сполна насладиться этим моментом триумфа. Сильнейшие не могут контролировать поток своей силы. Обычно она источается бесформенной массой во все стороны, но что происходит сейчас? Байт взял лишь малую часть этой силы, ограничил выпущенную силу и задал четкое направление!
        «Это успех. Абсолютный успех! После тренировок… возможно… ему удастся замедлить поток настолько, что он сформирует устойчивый образ. Создаст основу для манипуляции аурой. Цель Восемь единиц и Восемь нулей достижима! Эта игра действительно может сделать Байта полноценным геймером без эмоционального выжигания до состояния овоща!»
        Логурт начал дрожать от восторга. Ему хотелось тут же позвонить гильдмастерам, которые так много работали ради своего сына. Сказать им, что первые плоды получены.
        «Спокойнее, - убеждал Логурт сам себя. - Спокойнее. Возможность получить сильнейшего с манипуляцией ауры… Все силы, которые связаны или не связаны с «Десяткой» жаждут этого. Тогда… пора ускорить следующий этап плана. Арсагрус же хочет вернуть себе маленького духа, а с ним и удачу в играх. Он так привык к ней, что уже отказывается играть своими силами. Почти что падший геймер… Но это и хорошо. Именно поэтому его можно использовать.»
        Логурт усилием воли снизил активность своего мозга. Мир начал ускоряться. Через проекцию капсулы он видел, как заклинание образует вокруг предплечья Байта вихрь жидкости. Перед кистью она сливалась в ледяной шип. Логурт позволил себе задуматься о хитрости иллюзорной составляющей. На самом деле она не причиняет ледяного урона, но и защита от льда не сработает. Это может сильно удивить противника.
        Байт двигался всё быстрее. Шип пронзил робота, обнуляя его здоровье, а в следующий миг раздался громкий треск. В комнате зазвучала сигнализация. Проекция игрового мира на сферической капсуле пропала. Байт в костюме висел в зелёном геле с вытянутой вперёд рукой. Вокруг неё искрился активированный гель, сворачиваясь несколькими спиралями в сверкающий зелёный шип. Шип, который пронзил многослойное стекло капсулы и уперся в стену над мониторами медицинской системы.
        - Донат побери, - выругался Логурт.
        Глава 17 Один хлопок в ладоши
        Разрушенная капсула и медленно булькающая вязкая зелёная смесь - вот, что встретило меня после победы над чемпионом травяных людей. Вначале я даже заподозрил саботаж со стороны игроков Альянса - мало ли тех, кто повернулся на играх и не желает отдавать победу любой ценой. Плюс к этому - заинтересованность различных сил в получении преимуществ для своих команд и представителей…
        К счастью, это была обычная поломка. Ну, не совсем обычная - именно мои действия превратили часть зеленой массы в сверкающее копьё по аналогии с игрой. Доктор своевременно показал мне знак молчать. Вскоре пришли техники, но пришлось ждать целых полчаса, пока они проводили осторожную разборку капсулы.
        Верлад и Зиккур с остальными членами труппы уже были здесь. Поскольку парочка ученых была специалистами по капсулам, то сразу вызвалась помочь. Техники, разумеется, от привлечения к работе сторонних лиц отказались, но хоть прогонять не стали. Верлад и Зиккур жадно пожирали глазами замеченные узлы капсулы и что-то бормотали с использованием технических терминов. Я понимал лишь часть, ведь усиленно готовился к становлению био-инженером.
        Верлад даже накричал пару раз на техников, которые собирались выбрать один из модулей блоков, чтобы поскорее меня выпустить.
        - Плата еще целая, а полимерное покрытие используется для прокладки каналов системы охлаждения. Осторожнее с ним. Осторожнее! Поврежденный корпус - ерунда, самое ценное осталось в рабочем состоянии. Байт постоит внутри на несколько минут дольше, воздух у него в достаточном количестве, так что расслабьтесь. Давайте… Сначала кабель отсоедини… Да не этот, а на соседнем блоке механического предохранителя. Ты же не хочешь, чтобы конструкцию заклинило? Тогда вообще только ломать останется.
        В какой-то момент Верлад и Зиккур начали руководить процессом. К их чести, процесс стал куда организованнее. Капсула разбиралась довольно быстро и аккуратно.
        В конце концов меня выпустили.
        - Байт, ты как? - тут же поинтересовался Верлад. - Головокружение? Дезориентация? Болит где-нибудь?
        - Ничего такого, - тут же отмахнулся я. - И не мог бы ты задавать такие вопросы с долей сочувствия, а не таким большим сиянием радости в своих глазах?
        - А-ха-ха-ха! Прости-прости, - Верлад почесал затылок и немного смутился. - Я ведь больше специалисты по интерфейсам машина-мозг, так что… это профессиональное.
        Рядом раздалось покашливание Логурта. Врач протянул планшет, на котором была моя фотография и ряд данных о состоянии организма - куча графиков с подписями из аббревиатур.
        - Понятно, - бормотал Верлад. - Костюм собирает данные даже после отключения основного расчетного модуля капсулы.
        - Системы дискретны, - коротко ответил Логурт. - Так больше уровень защиты. И главное - их больше трех. В капсуле, костюме, стенах комнаты - расположены основные.
        - А вспомогательные? - тут же поинтересовался Верлад. Логурт на это слегка приподнял края губ и указал пальцем на себя. Ученые снова смутился. - И правда… Спасибо за заботу о нашем гильдмастере.
        Эти слова вызвали вспышку интереса в глазах врача, но он быстро вернул лицу бесстрастное выражение.
        - Кстати, мы выиграли? - поинтересовался я у товарищей. Радостные лица дали ответ еще до того, как слова вылетели из их ртов.
        - Выиграли! - Алиса бросилась ко мне с объятиями. - Выигрывать вместе с друзьями - это так здорово, правда?
        - Ага, - ответил я обнимая будущую жену. - Это здорово.
        Они были счастливы. Я видел это в каждом движении. На миг перед глазами сменилась картинка, показывая ауры. Яркие цвета вокруг друзей резонировали. Я ожидал увидеть суриката Карлайлы, но похоже до момента использования в качестве особого умения - он не проявлялся.
        - Не слишком то эпичная победа получилась… - это действительно вызывало некоторое недовольство. В конце концов, это было вторжение хтонического чудовища. Конечно, с наградой в виде плодов мы узнали, что оно представляет собой некое «доброе растение», да и рассчитывать на супер-сражения при наших уровнях наивно, но я ждал более крупной битвы. Пещер с ловушками и кучей разнообразных врагов…
        - Ты шутишь?! - тут же возразила Алиса. - Это было очень классно! Твой приём… и вот так… вжух! А робот хрясь… и вдребезги! А лица травяных людей… И как у короля челюсть отвисла!
        Остальные наблюдали за переполненной восторгом Алисой с долей превосходства старших товарищей. Опытных геймеров сложно удивить такой малостью, как робот в фентезийном мире. Это должно быть что-то более впечатляющее.
        - Обещаю, - прервал я щебетание Алисы. - Я покажу тебе настоящие сражения, которые остаются в памяти как яркие сцены незабываемого величия. Мы - труппа «Опережающие». Новые локации, сильные противники, необычные задания - нас ждет много незабываемых приключений.
        Остальные кивали и радостно переглядывались, похлопывали по плечам. Даже Верлад с Зиккуром отвлеклись на минуту от своего управления техниками.
        - Кстати, насчет квестов, - Карлайла показала озорную мину на лице, накручивая один з локонов на палец. - Мы потеряли возможность инициировать глобальный сценарий. Да и участвовать тоже будет проблематично… «Единство» заключило договор с Фиалочкой и… В общем, они обставили нас всех благодаря помощи какой-то ремесленной гильдии.

* * *
        Теттири стоял на вершине высокой скалы. Он наблюдал за быстрой постройкой крупного здания. Король не разрешил создавать храм первых богов рядом со своим дворцом, поэтому члены Альянса присоединились обладателям достижения «Шторм истории».
        «Единство» предоставило несколько захваченных алтарей из храмов, а благодаря Самануту с классом «Духовный служитель» они инициировали ритуал поклонения. Фиалочка захватил двух духов - хомяка и жабу - и после строгой аскезы обратил их в богов сражения и трудолюбия соответственно. Кто знает какие методы он использовал, но духи фактически обрели гуманоидную форму, приличные манеры и явный страх перед этим мастером из Скрытого мира. Ученик Фиалочки, Мейо, стал основным посредником в их отношениях.
        Альянс хотел хоть как-то примазаться к участию в инициации глобального сценария, поэтому недостроенные пентабашни быстро начали перестраивать в огромный храм - на пять богов. Параллельно нашли еще троих духов и уже начали их подготовку к становлению божествами.
        - Весело? - раздался позади чуть хриплый голос мужчины, который уже вышел из рамок молодости, но пока не вступил в стадию старости. Теттири не нужно было оборачиваться, чтобы узнать одного из своих товарищей по «Гильдии, которой нет». В разговор вмешался еще один голос. На этот раз женский и очень молодой, его обладательнице было едва за двадцать:
        - Именно такой вид должен открываться для нас - членов «Гильдии, которой нет». Куча муравьев, копошащихся в грязи под нашим полным контролем.
        В этих словах не было насмешки. Она верила в это. Впрочем, каждый из их организации придерживался такой позиции. По крайней мере, из ядра «гильдии». Случайные пешки, которых убедили в принадлежности к организации - не в счет. Теттири не стал продолжать тему превосходства, а вместо этого поинтересовался:
        - Как отреагировал Великий наставник магов?
        - Макригг? - уточнил мужской голос. Не дождавшись возражений, продолжил: - Он в ярости. Башни магов переделывают в храм для духов. Макригг ругается, снимает всем репутацию с собой и магами, но сделать ничего не может - из-за остановки вторжения хтонического чудовища, не только король, но сами столпы игры ввели празднование мира. Время, чтобы бросить вызов власти магов и создать богов подобрано идеально.
        - Конечно, - фыркнул женский голос. - Ведь это мы подбирали это время. Байт Зерован не разочаровал наших ожиданий. Мы выполнили заказ Мистиков и подготовили почву для будущих действий. Кроме того, эти идиоты из Альяса и гильдий теперь едва ли не молятся на наших агентов за такие прекрасные подсказки.
        - Их можно понять, - ухмыльнулся Теттири. - Они проиграли главную битву события «Вторжение хтонического чудовища», но это случилось так вовремя, что теперь вместо пентабашни можно создать пентахрам, а значит - и первый пантеон вместо одного хилого божка. Получить позиции служителей стоит будущих могучих сущностей стоит намного больше, чем какая-то победа над чемпионом травяного народа.
        - Дураки, - девушка сказала это беззлобно, просто констатируя факт. - Они работают на основных акционеров «Десятки», но так и не поняли принципов этой игры. Как будто столпы позволят начать глобальный сценарий до наплыва основной массы игроков. Все эти события станут всего лишь игровым трейлером. Превью к первому сценарию игры.
        - Не стоит винить исполнителей за недостатки заказчиков. Мало кто захочет признавать в почти полном отсутствии контроля над игрой. В любом случае скоро будет запущен финальный фейерверк бета-теста. Какой из сценариев самый вероятный?
        - Нашествие нежити, - ответил женский голос. - Одна из магов смерти готовится к прорыву на четвертый ранг. Ожидается, что в процессе улучшения башни она спровоцирует прорыв из другого плана реальности и армия под руководством мёртвых рыцарей бросится в бой. Это удовлетворит желания столпов Прогресса и Традиции. Новая сила станет альтернативой для богов и позволит четвертому рангу и выше не умирать окончательной смертью.
        - Значит, - Теттири на мгновение задумался, - версия с нашествием зверолюдей утратила актуальность?
        - Да. Сценарий завязан на Адмирала бури, а он слишком ленив… или слишком умен, чтобы пытаться активировать такие события во время бета-теста. То же самое с возрождением древней расы разумных растений. Несколько десятков игроков сменили расу на связанную с растениями, но не смогли активно развить это направление. К том же их уничтожает Рем Вган. Судя по всему, этот как-то связано с Тавуром из команды Байта Зерована… Он определенно сменил расу на что-то связанное с растениями. И это случилось в квартале Ягон, после чего Рем Вган стал очень злым синим наполовину травяным человеком и стал вести себя неадекватно.
        - Кстати, насчет Байта Зерована, - добавил мужской голос. - Есть признаки, что он может быть связан с одним из сценариев финального фейерверка.
        - Слишком слабые признаки, - тут же возразил женский голос.
        - Без разницы, - Теттири не дал спору продолжиться. - Мы выполнили заказ Мистиков и этого достаточно. Эта игра пока недостаточно выросла, чтобы мы вмешивались по-настоящему.
        Теттири развернулся, встречаясь лицом к лицу с товарищами по «Гильдии, котрой нет». Мужчина слегка горбился и оттого вместе с тронутой сединами бородой казался несколько старше своих лет. Ему было едва за сорок, но многие незнакомцы считали, что он на 10 - 15 лет старше. Трость, на которую он опирался двумя руками лишь усиливала это впечатление. Чуть приподнятые над переносицей брови и расслабленные лицевые мышцы придавали ему усталый вид, а яркий блеск монокля отвлекал внимание от умных глаз.
        Девушкой оказалась маленькая фея. Её тело величиной с ладонь было облачено в платье из цветочных лепестков оранжевого цвета. Стрекозиные крылья красного оттенка то вспыхивали резкими взмахами, то замирали ненадолго. Слегка надменный взгляд и вздернутый носик придавали ей миловидности. Пренебрежение к другим казалось фальшивой маской. Это позволяло ей высказываться о людях довольно грубо и получать в ответ смех и радость - еще одна игра для этой девчонки.
        - Все остальные из ядра гильдии уже завершили поднятие уровня? - Теттири пошел к другой стороне скалы. Спутники двинулись следом. Они задержались только ради него.
        - Да, - раздался голос мужчины. - Мы пропустим финальный фейерверк и заляжем на дно на несколько месяцев, как и планировалось.
        - Хорошо, - Теттири остановился у края скального обрыва. Внризу простирались густые джунгли. - Тогда… начнём.
        Он поднял руку, словно хотел рассмотреть ладонь. Из неё вырвались несколько усиков красного тумана. Медленно и неуклюже газ оторвался и полетел вниз, закручиваясь в маленькое подобие вихря. Теттири вспомнил, как говорил с Байтом Зерованом и его труппой.
        «Что же, будет удобнее, если они пока будут считать меня слабым пользователем манипуляции аурой. Только после знакомства с моим братом они поймут… если в гнезде из одного яйца вылупился страус, то из другого не вылезет пингвин…»
        Теттири прекратил сдерживаться. Маленький вихрь на мгновение замедлился, а после загремел, как пробудившийся дракон. В красном тумане сверкнули белые молнии. Неуклюжий вихрь превратился в ураган высотой сотню метров и в ослепительном кружеве белых разрядов обрушился на деревья. Он двигался вперед, перемалывая всех, кто встречался на пути, оставляя лишь полосу выжженной дочерна земли с обломками тлеющих деревьев.
        Фея рядом вдруг засмеялась.
        - Наконец-то можно повеселиться! - она взмахнула руками. Тысячи мелких искорок вылетели вперёд, расширясь по мере удаления. По левую сторону от выжженной просеки обрушился дождь из золотых шаров пламени. Разрушения оказались за гранью того, что причинил ураган Теттири, но и закончился огненный дождь довольно быстро.
        Мужчина недовольно покосился на продолжающийся пожар. Он стукнул тростью по земле. Рядом появился черный броненосец. Зверек тихо пискнул и земля впереди просела. Стена из скал поднялась вверх, ограничивая область распространения пламени и создавая преграду для уранага. Мужчина стукнул тростью второй раз и камни взорвались, отправляя несчетные количества осколков внутрь огороженной зоны. Если что-то сумеет выжить под такой атакой - это можно назвать чудом.
        Всё внизу заволокло пылью. Теттири остановил свой ураган, ведь тот собирался вгрызться молниями в стену скал и доказать свой превосходство. Слишком много разрушений сейчас ни к чему.
        - Я набрал 35 уровень, - сообщил Теттири, - и парочку достижений.
        - 38 уровень, - гордо добавила фея.
        - Тоже 38, - ответил мужчина. - Игра ограничила развитие. Мы слишком быстро выросли и прекратили получать опыт.
        - Этого следовало ожидать, - Теттири не был удивлен. - Зато мы хотя бы выпустили пар. С нашими силами в реальности особо не дашь волю манипуляции аурой.
        - Это точно, - голос феи звучал расслабленно и удовлетворенно.
        Теттири помолчал, а после кивнул своим спутникам.
        - Дадим игрокам два месяца игры со дня официального релиза. Они как раз смогут добраться до наших уровней без штрафов и ограничений бета-теста.
        «А затем… Затем наступит время хорошенько повеселиться.»

* * *
        Логурт неторопливо шел по коридору. Основные дела он закончил, а также проследил, чтобы Байт не болтал ничего о причинах поломки в присутствии техников. Теперь пришло время поторопить несколько затаившихся крыс.
        Логурт зашел в комнату отдыха персонала. На своем планшете он проверил местоположение Арсагруса и отправил электронное сообщение с вызовом на приём. С тех пор как Фиалочка похитил у лучника спутника-духа, тот был сильно не в духе, а ожог от иллюзорного огня на шее заживал крайне медленно.
        На планшете мигнуло сообщение. Медсестра отчиталась, что её подопечный не в игре и может прийти на обследование.
        Логурт взмахнул рукой, создавая в пространстве небольшой разрыв. Вскоре оттуда высунулась женская голова. Дух была покрыта листьями и несмотря на взрослые пропорции тела высотой не превышала ребёнка летя четырех. Как и все её сородичи, для неё не было проблемой летать. Физические ограничения мало что значили для этой формы жизни.
        - Время пришло, - Логурт достал сигарету, но не стал прикуривать. Запах мог испортить подготовленную сцену. - Он скоро будет здесь.
        Дух радостно кивнула и с торжественным и отчасти гордым видом отрастила на руках два клыкастых бутона. Они раскрылись, начиная разговор двух женщин:
        - Как я устала, - говорил один голос. - Здесь действительно хорошо платят, но иногда эта работа вынуждает слишком напрягаться.
        - Да уж, - отвечал другой бутон, - особенно, когда они начинают странно себя вести и подмигивать во время переодевания в костюмы…
        Два бутона поддерживали обычный разговор на уровне сплетен и перемывания костояек. Дух выглядела очень сосредоточенно. Она то и дело хмурилась и ерзала в воздухе, но при этом не допустила ни одной ошибки. Это было действительно большое достижение. Для таких существ, как она - просто понимать язык людей - уже чудо. Выучить фразы и поддерживать видимость болтовни? Огромное достижение. Духи даже воспринимали мир иначе, чем люди и животные. Они мыслили иными категориями.
        Логурт был очень доволен встречей с этим духом. Она желала быть частью общества людей, готова была изучать совершенно неясные ей понятия и главное - помогать ему в небольших махинациях. Логурт смотрел на часы. Стрелки медленно отсчитали пять минут. Наконец… в коридоре появилось знакомое ощущение. Арсагрус приближался.
        Логурт кивнул духу и та торжественно со сжатыми губами медленно кивнула в ответ.
        - Ух! Я наконец-то смогу купить ту дорогую сумочку, - сменил тему один из голосов. - И не только её!
        - Неужели?.. - удивился второй.
        - Да! Мы достигли успеха и моя подопечная смогла показать манипуляцию аурой в реальности. Не какая-то из крутых ребят от кланов боевых искусств или военных - обычная бизнес-леди.
        - Обычная, как же! Обычные люди так просто не попадают в этот волшебный мир.
        - Информация точная. Более того - найден механизм активации.
        - Погоди… Ты не шутишь? Даже обычные люди вроде нас могут купить пропуск в этот мир, если мы пройдём процесс активации в капсуле класса мояши?
        Логурт ухмыльнулся, когда ощутил остановку ауры за дверью. Арсагрус должен был пройти на обследование, но очевидно услышанный разговор заставил его остановиться. Логурт пустил немного силы в глаза. Его манипуляция аурой была совершенно особенной. Дверь тут же стала полупрозрачной, позволяя рассмотреть мужчину с растрепанной бородой. На его лице застыла смесь из недоверия, радости и жадности.
        - Как будто, кому-то вроде нас дадут такую возможность, - продолжался поддельный разговор. - Знаешь, большой босс до сих пор тут, но даже ему не дадут ознакомиться с информацией. Чип данных уже поместили в контейнер и ночью передадут под специальным конвоем в центральный офис. Акционеры будут решать, что с ним делать.
        - Все? Они же вроде бы не сильно ладят…
        - Это уже не нашего ума дело. Главное, что я по-лу-чу большую пре-ми-ю!
        - Ты должна угостить меня!
        - Что?! С чего это?!
        - Не будь жадиной! Поделись и со мной кусочком своей удачи! Пожалуйста-пожалуйста-пожалуйста…
        - Ну, хорошо. Уговорила…
        - Ааа! Подруга, ты лучшая! Тогда я закажу кое-что особенное!
        - Эй! Стой! Ты куда звонишь? Только не в этот ресторан! Ты разорить меня решила?! Положи трубку!
        Голоса продолжали препираться, но Арсагрус уже бросился прочь. Он двигался вовсе не к месту обследования, а выбегал наружу. Логурт кивнул духу и та прекратила представление. Она выглядела уставшей, когда втягивала клыкастые бутоны обратно в руки. Логурт аккуратно погладил её по голове. Мало кто мог на самом деле прикоснуться к духам.
        - Я угощу тебя чуть позже, - пообещал он.
        Дух кивнула еще раз с величием королевы и детской радостью в глазах. Логурт разорвал пространство, позволяя ей отдохнуть в наиболее подходящей среде. Как только помощница скрылась, он набрал номер по телефону. Вызов приняли почти сразу, но встретили тишиной. Логурт не стал тянуть:
        - План ускорен. Осталось разобраться с наглыми крысами и… можно начинать захват.
        Трубку тут же повесили. Гильдия, наконец, начнет движение. Они готовились к этому уже давно и сильно заждались. Логурт унял возбуждение. Этим вечером ему предстояло защитить Байта. Задача простая донельзя, если только… сам парень не выкинет какую-нибудь глупость. Логурт покрутил сигарету и со вздохом спрятал. Он закрыл глаза, пождал пару секунд и позволил ментальной маске врача немного ослабить свою хватку на его разуме.
        Логурт поднял веки. Стены превратились в жалкое подобие препятствий. Он видел каждый уголок пансиона, даже на пару десятков метров под землёй. Ничто не могло скрыться, включая могущественных акционеров «Десятки» и обладателей сильных способностей манипуляцией аурой. Тот, кого называют «Великое опустошение», приготовился действовать.

* * *
        - Поздравляю, - с экрана на меня и Алису смотрела женщина с довольным выражением лица. - Ваши познания вполне соответствуют требованиям для нашей «Школы изучения высших дисциплин». После завершения бета-теста вы получите пакет документов с правилами и требования для студентов. Это будет первый год работы «Школы», поэтому впоследствии возможны корректировки.
        - Я тоже принята? - с блеском в глазах спросила Алиса.
        - Да, - кивнула женщина, - по специальности «Спорт и здоровье». Диплом будет включать в себя список изученных за время пребывания в «Школе» дисциплин. Учитывая ваши познания, многие направления можно будет сдать экстерном. Это же касается и молодого человека. Весьма впечатляющие показатели в биологии, электронике и кибернетике. Я очень рекомендую присоединиться к одной из исследовательских групп «ДекимХолл». Там вы сможете работать с передовыми технологиями, используемыми в капсулах «Десятки».
        - Я… подумаю, - мне оставалось поблагодарить за совет.
        - На этом всё. До встречи в «Школе».
        Дисплей отключился.
        - Так просто… - мне до конца не верилось в произошедшее. - Я хотел поступить в универ на био-инженера, но нуждался в помощи родителей. В итоге мне предложили учебу по стипендиальной программе в новом образовательном учреждении «ДекимХолла»… Самые современные технологии и одна из лучших баз знаний в мире! Всё это, чтобы обучить лояльных и квалифицированных будущих сотрудников компании или по крайней мере поднять её репутацию за счет прекрасных выпускников. Что за ирония…
        - Почему ирония? - удивилась моя будущая жена.
        - Я ведь хотел обучиться на био-инженера, чтобы уничтожить виртуальные игры… Хаааа, - признание давалось нелегко. Меня обуревали противоречивые чувства. - Моей целью было создание зрелищной игры в усиливающих костюмах на орбите. Супер-зрелищный спорт в реальности, который отвлечет всех от виртуалок. Специальные костюмы, чтобы даже люди с посредственными физическими данными могли получить шанс… Теперь я уже не уверен.
        - У-фу-фу, - тихо прохихикала Алиса. - Это тоже хорошая идея. И главное - прибыльная.
        - Ты права…
        Я быстро набрал номер остальных членов труппы. Карлайла ответила, но крикнула: «Перезвоню позже!» и продолжила с кем-то ругаться о каких-то процентах и издержках. Тавур сообщил, что проходит тестирование для поступления в «Школу». Этим же занимался Острог. Верлад и Зиккур договаривались о входе в группу исследователей, а остальные… тоже обсуждали взаимовыгодное сотрудничество с компанией.
        Нас взяли в оборот довольно быстро. Пришла ВетерДуш и с улыбкой дьявола каждому предложила что-то такое, от чего было сложно отказаться. Награды за победу в событии «Вторжение хтонического чудовища» осыпали нас в реальности. При этом в игре должно было состояться отдельное награждение в зависимости от вклада в победу. Встреча с Демиургом запланирована на завтра, а пока все тестеры пытаются захватить как можно больше преимуществ.
        Кто знает сколько еще времени нам разрешат провести в игре? Судя по тому, как начали раздавать подарки в реальности - не слишком много. Меня захватило странное чувство ностальгии. Мы с Алисой стояли у окна. На прохождение всех тестов ушло много часов, поэтому мы справились только к закату. Окрашенные в алые тона деревья медленно темнели под властью сумерек.
        Алиса молчала и казалось также наслаждалась видом. Вес мой опыт симуляторов свиданий говорил, что с девушками нужно обязательно о чем-то говорить, но сейчас было на удивление приятно стоять и молчать. Впрочем, игры далеко не всегда правдивы…
        Послышался стук в дверь. Когда я обернулся, в комнату уже входил Логурт. Что-то в его внешности изменилось Доктор выглядел… иначе.
        - Я постою с вами недолго, - Логурт приблизился и тоже уставился в окно. - Они уже близко, так что не удивляйся. Ты должен сохранять спокойствие. Пока я тут, с вами двумя ничего не случится.
        От этих слов мирная атмосфера рассеялась без следа.
        - Они? Что вообще происходит?
        Врач указал пальцем куда-то в сторону. По дороге мчался микроавтобус с горящими фарами.
        - Просто несколько крыс, - ответил Логурт. - Ничего особенного.
        Вопреки его словам, микроавтобус врезался в ворота и выбил их. Как ему это удалось - оставалось загадкой. Машина не должна быть способна на такие подвиги.
        Из пансиона выбежала группа людей в военной форме. Они выкрикнули несколько предупреждений, после чего открыли огонь из автоматов. Микроавтобус даже не подумал замедляться, однако затем… сверху упала огненная ладонь. Машина резко развернулась в сторону, но из-за инерции опрокинулась на бок. Двери распахнулись выпуская группу людей в масках. Им удалось прорваться сквозь огонь, но машина начала быстро таять.
        Защитники пансиона прекратили стрелять, а на площадку спрыгнул Фиалочка. Алиса тут же сжала мою руку. От старика во все стороны расходились волны пламени. Языки пламени освещали людей, но не создавали теней. Брошенный микроавтобус смялся, как растаявший сыр.
        Нападающие выпустили свои силы наружу. У одного сверкали красным перчатки на руках, у другого - появился темный меч, вокруг третьего летали циркулярные пилы… У всех было какое-то оружие. Я насчитал девять врагов. Столкнувшись с Фиалочкой они бросились врассыпную, явно не горя желанием сражаться. Им навстречу бросились защитники в форме.
        Манипуляция аурой казалась чем-то волшебным, но пока защитники уклонялись от этого оружия - им вполне по силам справиться с противниками.
        Логурт спокойно наблюдал рядом. На его лице не было волнения, скорее… разочарование?
        Я повернулся в сторону другой комнаты. Поврежденную капсулу оттуда уже убрали, но воспоминания остались свежи в памяти. Эти люди тут из-за меня? Звучало бредово… Должно быть что-то еще, но что? Хотя какая разница… Если бы тут не было Логурта, смог бы я защитить Алису?
        Правда неприятно кольнула сердце адреналином. Говоря откровенно и без ложной скромности - я хорош в драке, но манипуляция аурой? Какую силу она даёт? Как защититься? Способности сильнейшего в том, чтобы стирать эти вещи. Так сказал Теттири. Если он прав…
        Я поднял руку, сжал в кулак. Мне удалось направить силу превозмогания в заклинание. Я смог контролировать эту штуку в игре, так почему не могу сделать того же в реальности? Пусть иметь портативный ластик не так круто, как полноценную манипуляцию аурой с каким-нибудь зверьком или оружием. Даже так это лучше, чем ничего.
        Глубокий вдох. Медленный выдох. Повторить. Я целенаправленно разгонял свои мысли, нагнетал напряжение. Мир замер. Я чувствовал, как перед глазами начинает проявляться рамочка активной визуализации, но огромным усилием заставил себя расслабить разум. Иногда расслабиться куда сложнее, чем напрячь все силы. Замерший в стоп-кадре мир снова начал движение в полную скорость. Без переходов и плавного ускорения. А ведь я хотел добиться именно последнего. Не прыгать в крайнее состояние, а получить возможность остаться где-то посередине.
        Еще одна попытка. Мир замер. Расслабиться. Движение вернулось. Снова! Замер. Бросился в движение. Замер. Двинулся. Замер. Двинулся. Тик. Так. Тик. Так.
        Я чувствовал себя секундной стрелкой часов. Прыгнул вперёд. Тик. Дождался, пока остальной мир догонит меня. Так. Тик. Так. Бум. Дум. Бум. Дум.
        Люди внизу запнулись, многие стали падать не в силах удержать равновесие. Мир больше не замирал, но странное чувство ритма не пропадало. Бум. Дум. Бум. Дум. Фиалочка был первым, кто отреагировал. Я видел, как он стал двигаться в ритме этой пульсации. Бум. Он стоит. Дум - резко оказывается рядом с одним из упавших врагов. Бум. Не двигается. Дум. Впечатывает резкий удар в живот парня с мечом.
        Кто-то пытался следовать его примеру, но ритм изменился. Бум-Дум. Бум-Дум. Моё тело дрожало. Из пор начал сочиться туман. Бум-Дум! Бум-Дум! БумДум! БумДум! С каждой пульсацией он ускорялся, пока не вышел единым потоком. Он не бросился во все стороны, но устремился наружу - сквозь стекло.
        Бум! Дум!
        Туман скрутился в единый клубок и затем взорвался. На его месте осталась фигура мужчины в плаще с капюшоном. Он стоял по ту сторону оконного стекла и смотрел прямо на меня, как странная более взрослая карикатура. Лицо было скрыто в тенях, но я увидел губы, изогнувшиеся в дерзкой ухмылке. Все внизу замерли, глядя на новичка. Фигура повернулась и направила взгляд вниз, к месту, где минуту назад сражались люди.
        Бум-Дум. Пульсация раздалась снова. И снова. И снова. А я вдруг понял - это биение его сердца.
        - Ты как? - Логурт был встревожен. Я чувствовал дрожь его руки, когда он сжал моё плечо. - Байт?!
        - Я… в порядке? - мне и самому было непонятно. - Да. В полном порядке.
        - Манипуляция аурой сильнейшего… - в выражении лица Логурта появилось что-то маниакальное. - Нам удалось… Ты сможешь жить нормальной жизнью, Байт. Восемь единиц и Восемь нулей будут очень рады. Они объяснят тебе больше… Потом. Ты должен немного подождать. Для начала… Ты можешь контролировать этот образ?
        - Не знаю, - я так ошалел, что мысли путались. Как будто я в одночасье поглупел. - Э… второй я… Сделай… что-нибудь?
        Улыбка под капюшоном стала шире, обнажая зубы. Мужчина поднял руки и хлопнул в ладоши. Вначале ничего не происходило, даже звука не было, а после… по стеклу пробежала трещина, а нападающие внизу упали как подкошенные. Мужчина в плаще излучал насмешку и презрение. Спустя секунду он шагнул в мою сторону и распался туманом, возвращаясь в моё тело.
        - Это… немного больше, чем просто ластик для чужих способностей. Значит, вот так выглядит моё превозмогание в реальности?
        Глава 18 Финальный аккорд
        Бой закончился без сильных травм со стороны защитников пансиона. Хотя всё это оружие из манипуляции аурой выглядело достаточно опасным, его владельцы не были ненормально сильными. Что касается моего превозмогания, никто из дружественных сил не попал под удар.
        Спустя десяток минут в мою комнату зашел Фиалочка. Он бросил взгляд на Алису, но та не поприветствовала деда, а частично спряталась за моей спиной. Старик вздохнул. Смысл этого бессловесного диалога остался для меня неясен.
        - Трещины почти во всех крупных костях, - Фиалочка внимательно посмотрел на меня. - И всё это обычный хлопок в ладоши. Ты можешь вызвать его снова?
        Казалось старик ничуть не сомневался, что это было моё превозмогание. Я попытался использовать манипуляцию аурой, выпустить туман, разогнать разум до появления рамки активной визуализации… Ничего не происходило.
        - Вообще ничего. Только… приятно чувство опустошенности. Как будто я выпустил давно сдерживаемый гнев и теперь могу спокойно наслаждаться мирными мгновениями.
        - Так и должно быть, - Фиалочка нахмурился, - но не у тебя.
        - То есть? - я покосился на Логурта, но он лишь наблюдал, не перебивая старика.
        - Я уже говорил тебе. Сила, о которой идет речь, похожа на порох. Каналы в теле человека - на трубы. Ты воспламеняешь порох внутри и наружу вылетает дым. Те, у кого силы много, выпускают не просто дымок, а мощную струю. Если трубы недостаточно крепкие, они будут разрушены. Укрепить их просто - нужно закалить тело. Однако, если пороха внутри слишком много - он просто не сможет загореться. Из-за отсутствия доступа кислорода воспламенение невозможно.
        Дед Алисы смотрел с прищуром.
        - Аналогия неточная, как ты понимаешь. Сила бойца, - он покосился на Логурта, - или геймера, это не порох, а нечто совершенно иное. Теоретически её можно воспламенить при любой плотности, но в тебе пороха столько, что тело человека не могло бы это выдержать. Мир боевых искусств знает много примеров союза слишком сильных воинов. Это всегда заканчивалось тупиком. Решение искусственно создать самых могучих бойцов кажется довольно простым, но существует предел. И всё же ты выжил.
        Фиалочка молчал. Логурт сделал шаг вперед и многозначительно улыбнулся:
        - Тление. Если использовать аналогию с порохом, эта сила тлела, а не взрывалась вспышкой. Это только первый шаг. Игра, - врач посмотрел в сторону комнаты с капсулой, - предназначена для увеличения контроля над манипуляцией аурой. И самый очевидный шаг - снижение риска «взрыва». Извлечение силы короткими дозами и подавление реакции в телах. Этим занимаются духи. Часть силы теряется, но часть удается сохранить для пробуждения других новичков, а также создания имитации героических умений у сильных монстров игрового мира.
        - Такое возможно? - мне было трудно поверить.
        - Энергия есть энергия, - пожал плечами Логурт. - Духи тоже обеспечивают определенный приток силы, но рекуперация потоков приносит дополнительную выгоду.
        - Совершенно не важно, как работает игра, - вмешался Фиалочка. - Главное, что твоя сила опасна. Ты просто выпустил дым от едва тлеющего сырого пороха из своих духовных пороховниц. И это уже настолько мощно. Если ты случайно воспользуешься своей силой, когда она не будет сдерживаться духами… Кто знает, сколько людей пострадают.
        Фиалочка снова посмотрел на Алису, а я понял причину его беспокойства.
        - Насколько это рискованно?
        - Риска почти нет, - вмешался Логурт. - Если регулярно использовать превозмогание в «Десятке». Капсула в режиме мояши помогает тренировать тело параллельно с развлечением. Профилактический выпуск энергии - дополнительное преимущество. Постепенно ты научишься контролю, а тело достаточно окрепнет. Твои родители потратили много усилий на создание таких технологий и передачу наработок для «Десятки». И теперь ты даже стал одним из абитуриентов созданной «ДекимХоллом» Школы с доступом к игре.
        Фиалочка вздохнул, покачивая головой.
        - Этого будет мало. В реальности тоже понадобится тренировать свою силу. Я… мог бы помочь. Это станет хорошей демонстрацией для моего нового ученика. Мейо не слишком талантлив, но достаточно упорен и располагает подходящим духом.
        Фиалочка ушел, бросив еще один взгляд на внучку. Алиса крепче сжала мою руку. На лице старика появилась нехарактерно добрая улыбка, после чего он ушел.
        - Отдыхайте, - Логурт тоже направился к двери. - Завтра вас ждет награда от Демиурга. Постарайтесь распорядиться этой возможностью в полной мере.
        От меня не ускользнули нюансы в словах врача. Воспользоваться не наградой, а возможностью, да?

* * *
        Утро встретило меня мягким чувством объятий Алисы. Растрепанные волосы, стекающая на подушку капелька слюны, беспокойное шевеление головы в попытке укрыться от падающих на лицо лучей солнца. Кровать застелена, но смята. Мы долго болтали о всяких случаях из жизни. Я рассказывал о своих ситуациях, Алиса - о своих. Уснули как-то незаметно… В одежде. Поэтому теперь она оказалась пропитана потом и распространяла не самый приятный аромат.
        Со вздохом отправился в душ, а когда вышел Алисы уже не было на месте. Только короткая записка: «Увидимся в игре». Ха! В игре? А завтракать она не собирается? К моему удивлению, Алиса действительно не появилась в нашей компании. На стук в дверь номера никто не отреагировал. Возможно, она у Фиалочки?
        Я хотел сразу отправиться в «Десятку», но меня остановила медсестра.
        - Сегодня все входят в одно время.
        - Почему? - удивился я.
        - Время на бета-тест официально не завершилось, но главные механизмы уже были протестированы. Теперь всех игроков вызовут в одно время, чтобы они не пропустили встречу с Демиургом.
        - Ладно, - оставалось только согласиться и нервно бродить по комнате. Алиса… Она же не может делать это специально, чтобы заставить больше думать о ней? Нет?.. Хм… Или может? Тогда… наши отношения прешли уже на этот уровень? Хм?.. Хм… Хмм! Хм-хм-хм!
        Я тихо шипел сдавленным смехом под нос, чем вызвал подозрительные взгляды со стороны медсестры. Не знаю, насколько она понимала ситуацию с поломкой капсулы, но… В любом случае, какое мне дело? В такой прекрасный день - я могу позволить себе выглядеть как смесь извращенного Первета и злобного Родрика. Блин. Нужно завязывать. Стоило мне представить среднее между ними, как тут же мурашки по коже побежали. Это… слишком жутко.
        Я тут же привел себя в норму и нацепил на лицо спокойную улыбку уверенного в себе человека. Медсестра почему-то прищурилась и немного отстранилась на своем кресле. Кажется, такая резка перемена насторожила её куда сильнее прежнего смеха.
        Часы тикали, а я думал о своем превозмогании. Фиалочка может буквально сжигать вещи своей аурой. Алиса исчезает… но это может быть что-то совсем другое. Карлайла пока не научилась управлять своим сурикатом, а мой образ… что он умеет? Контроль ритма? Заставить других ходить по струнке? И треснутые кости от хлопка… По крайней мере он отличает друзей от врагов.
        Все мои инстинкты геймера говорили, что у манипуляции аурой должно быть нечто базовое, основополагающее. Какой-то принцип, который определяет все способности образа. Будь это только ритм или треск из-за хлопка я мог бы предположить что-то вроде психологического воздействия или вибрации, но вместе показанные моим превозмоганием силы просто не выглядели как продукт некой одной силы. Или я просто слишком мало знаю…
        - Пора, - голос медсестры вывел меня из задумчивости.
        После входа в игру первое, что бросилось в глаза - радостные танцы Острога.
        - Что случилось? - я оглядывал остальных.
        Первет с улыбкой идиота смотрел куда-то в небо, Карлайла довольно щурилась, Имомуши едва ли не сиял со своим выражением решительности на лице. Алиса недоуменно осмотрелась и бросилась ко мне, обнимая руку. Приятно. Я нежно ущипнул её за нос. Она лишь прищурилась.
        - Байт. Байт! - Острог приплясывал. - Наш плод продали за милллион уточек! Реальная валюта - это прекрасно. Миллион уточек!
        Несколько человек оглядывались на нашу компанию. Могу их понять. Universal point буквально переводится как универсальные точки. Кто-то называет их апами от сокращения «up», но многие привыкли к шутливому названию - уточки.
        Острог всё продолжал плясать, когда небо неожиданно потемнело. Тучи сгустились так, что день превратился в ночь. Все затихли. В одном месте занавес небес пронзил золотистый луч яркого света. К нам спусказася Демиург мира «Десятки». Ничего особенного - фигура в длинном бордовом плаще с капюшоном. Из рукавов торчат ладони, из-под полы - толи ботинки, то ли сапоги, не разобрать. Лицо скрыто темнотой, а фигура - мешковатой тканью.
        - Приветствую всех, кто здесь собрался. Благодарю гостей этого мира за помощь в поиске ошибок и надеюсь, вам всем было приятно находиться здесь все эти дни. Это случилось раньше, чем мы думали, но настало время раздать награды.
        Демиург взмахнул рукой. Передо мной появилась маленькая коробка. Над ней парил обрывок пожелтевшего от времени свитка с надписью «Награда для труппы «Опережающие» за прекращение вражды с травяным народом». Я огляделся по сторонам.
        Перед другими лидерами гильдий или небольших команд было куда больше коробочек и некоторые отличались внушительными размерами. Все ринулись распаковывать подарки. Каждый раз это отмечалось небольшой вспышкой вроде фейерверка у самой земли. На фоне окружающей темноты с единственным лучом света вокруг Демиурга это выглядело весьма эффектно.
        Из коробок доставали оружие, экипировку, было даже одно ездовое животное - лиловый с красными узорами слон. Высотой всего 1,5 метра, но с внушительной длины бивнями. Рассмотреть больше не получилось. Огни фейерверков быстро гасли.
        - Ну же, Байт, - поторапливала меня Карлайла. - Мы завершили основное событие, так что давай. Это должно быть что-то очень крутое.
        - Да, но коробка только одна… - я надеялся, что награда поможет нам в дальнейшей игре. В конце концов, денег у нас теперь хватает, а вот хороших предметов…
        - Давай уже, не тяни! - Карлайла едва не отплясывала на месте.
        Я коснулся парящей коробки. Тут же вспыхнул фейерверк. Он не только осветил нас вспышкой, но и выпустил вверх множество ракет. Разноцветные цветы, магические чудовища, дворцы и башни - разлетающиеся огни создавали разные фигуры, пока не стали своего рода набором кадров, показывающих сражение против чемпиона травяного народа. Проигрыш группы Альянса был едва показан. Казалось, что мы смело ринулись на защиту случайных путников, пострадавших от нападения. Все закончилось мирным рукопожатием представителя травяного народа и местного короля.
        Когда представление завершилось все обратили внимание на полученную награду. Передо мной парила небольшая сфера. Она напоминала сгусток меха, которые переливался мягким свечением. Я коснулся предмета и тут же выскочило сообщение на пергаменте. Размером оно оказалось с половину автобуса и поднялось вверх, чтобы все могли узнать, какая награда в этом событии была самой дорогой.
        «БЛАГОСЛОВЕНИЕ ТАЛАНТА»
        Открывает любой навык в древе умений.
        Вот и всё. Вокруг раздавались вопросы:
        - Древо навыков? У кого-нибудь оно есть?
        Люди удивлялись. Один за другим они спрашивали товарищей, удалось ли им найти полноценное древо навыков. Судя по всему, это проблема для всех игроков бета-теста.
        - Я знаю, куда мы можем его потратить, - подал голос Родрик. Он подошел ближе и с особенно злорадным выражением лица добавил: - Вимана.
        Мы с товарищами переглянулись. Родрик был прав. Только у виманы мы видели древо навыков.
        - Я согласен, - добавил Локус.
        - И я, - кивнул Острог.
        Все члены труппы, один за другим, подтверждали этот выбор.
        - Мы, - я поднял лицо в сторону Демиурга, - хотели бы отдать награду нашей вимане. Её можно как-то телепортировать сюда?
        До Демиурга было далеко, но для него не стало проблемой услышать просьбу. Он слегка повернул голову. Рядом с нами появилась винама. Я торжественно поднёс мохнатый комок света к повозке. Из каменной стенки вылетел безликий призрак фокусника.
        - Используй его лучшим для виманы образом.
        Фокусник кивнул и забрал светящийся шар.
        АКТИВИРОВАНО УМЕНИЕ ВИМАНЫ «ЖИЗНЬ».
        ОБЪЕКТ ПРЕОБРАЗОВАН В РАЗУМНОЕ ЖИВОЕ СУЩЕСТВО.
        Вимана засветилась, а затем… превратилась в ребёнка. Девочка озиралась по сторонам. В окружающем её ореоле света можно было рассмотреть песчаного цвета кожу, отчего она казалась каменным человечком в рубахе, напоминающей стандартную одежду новичков «Десятки», и комбинезоне с множеством карманов. Последний был сшит так, что создавал чувство чуждости для своих современных собратьев. Комбинезон из кожи казался скорее продуктом ручной работы какого-то кочевого племени. Словом, это отлично подходило для воплощения повозки странствующей труппы.
        - Ух, ты! - она вдруг подняла кулачок и радостно им потрясла. - Я здесь! Здорово!
        - Это же… - череп мага старался не отсвечивать, но теперь вспыхнул синим пламенем. - Она - такая же, как я! Она - живая! Объект игры был соединен с духом.
        - О! Это вы мои товарищи, да? - побежала девочка. - Приятно познакомиться.
        - Так ты - полудух? - наклонился к ребенку Родрик. Девочка пискнула в испуге и убежала прятаться за Карлайлой.
        - Я не полудух, а полноценный дух. Я - взрослая! - она обиженно смотрела на череп мага. - И вообще, я такой же игрок, как и остальные. Просто - с другой стороны. Духи тоже имеют право играть здесь.
        Череп мага открыл рот, пару раз дернулся, желаяя что-то сказать, но в конце концов щелкнул смыкающейся челюстью и потушил пламя. Кажется, это был слишком большой удар для него. Он действительно одухотворенный персонаж игры? Или просто обучающий механизм, который должен игроков с возможностью обретения превозмогания? Думаю, однажды мы это узнаем.
        - Ух, ты! - сияние вокруг девочки пропало, но мы успели заметить, как она подбежала к легендарному мечу. - Какой классный щит! Я хочу его!
        К нашему удивлению, она сумела поднять шипастую глыбу камня и целиком за ней спрятаться. В моей голове вдруг вспыхнула мысль.
        - Мы долго тебя искали, - я протянул руку ожившей вимане, - наш последний член труппы.
        Девочка отодвинула щит и с широкой улыбкой сжала мою ладонь.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ТРУППА «ОПЕРЕЖАЮЩИЕ» ПОЛНОСТЬЮ УКОМПЛЕКТОВАНА!
        ГЛАВНЫЙ ТОВАРИЩ ЛЮБОГО СТРАНСТВУЮЩЕГО АРТИСТА - ЕГО ПЕРЕДВИЖНОЙ ДОМ.
        ВИМАНА ПОЛУЧАЕТ 5 ОЧКОВ НАВЫКОВ. ДАВАЙТЕ ВЫСТУПЛЕНИЯ И ЗАСЛУЖИТЕ ПРИЗНАНИЕ ПУБЛИКИ, ЧТОБЫ УСИЛИТЬ СВОЕГО ГЛАВНОГО ТОВАРИЩА!
        - Не удивительно, что никто не мог присоединиться и занять последнее свободное место, - Имомуши смущенно почесал голову. - Нам следовало догадаться.
        Пока мы болтали, вокруг начало светлеть. Я развернулся. Демиург медленно поднимался вверх, оставляя игроков радоваться полученным подаркам.
        - Эй, погоди! - удивительно, но Демиург действительно остановился. Я чувствовал на себе его взгляд. - Разве победителю не предоставят право на заключительно слово?
        - Справедливо, - кивнул Демиург. Он повел рукой снизу вверх и я вдруг оказался рядом с ним, высоко над закрытым темнотой континентом.
        - Меня слышат все или только ты?
        - А как бы ты хотел? - уточнил Демиург. Даже стоя так близко я не мог рассмотреть черты его лица. Капюшон просто скрывал его лицо.
        - Это моё послание персонально для тебя.
        - Вот как? - в голосе Демиурга слышалось веселье. - Ты в курсе о важности игры для многих сил в реальности. Манипуляция аурой, борьба за власть над игрой… Если ты хочешь представлять какую-либо из сторон… Ну, как победитель ты имеешь право на определенные преимущества. Какую бы силу ты не представлял, я дам этой фракции небольшие преимущества.
        - А? Нет, ты немного не понял. Всё гораздо проще, - меня распирало веселье. Эта игра оказалась очень хорошей и превратила мою ненависть к играм - если и не в любовь то, в симпатию. И нужно ответить создателю этой игры соответствующим образом. - Я…

* * *
        Сверчок торопился на заседание совета директоров «ДекимХолла» с довольной улыбкой. Из-за нападения накануне созыв оказался срочным, поэтому даже процесс награждения пришлось сократить до минимума. Просто наслаждаться радостными лицами игроков - уже было большой наградой. Знать, что твой труд пришелся по душе и сделал столько людей счастливее - огромная награда.
        Сверчок толкнул дверь зала.
        - Простите за опоздание. Я провел церемонию награды так быстро, как смог. Надеюсь, я не пропустил ничего важного?
        Никто не ответил. Обстановка была накалена. Особе внимание привлекала раскалённая аура. Вчерашние нападавшие имели связи с армией. Какой-то олух купился на запущенную Логуртом «утку» и решил выкрасть несуществующий пакет данных. Ничего серьезного, но это был сильный удар по престижу. Информацию от Арсагруса получила куча людей, тем или иным способом, но само нападение показало отсутствие твердой власти армии над своими людьми. Хуже всего - это касалось именно той части, которая собирает людей со способностью манипуляции аурой.
        - Всё прекрасно, - пропел женский голос в стороне. Рядом со столом расположились трое: Логурт и двое особых людей в мире игр.
        - Восемь нулей и Восемь единиц, рад вас видеть, но почему вы тут? - Сверчок испытывал к ним теплоту. В конце концов, Байт Зерован - их сын. И этот парень сильно его порадовал.
        - Вот пакет документов, - протянул бумаги Восемь единиц. - Ознакомься.
        Сверчок взял сшитые страницы. Глаза пробегали одну строчку за другой.
        - Продажа акций? Какое… необычное предложение.
        - Мы можем дать «Десятке» большой импульс роста, - Восемь единиц говорила неспешно, с легкой улыбкой. - Наши технологии уже пригодились игре, не так ли? У нас есть больше. Перспективы огромны. От дополнительных слоев защиты информации до снижения стоимости капсул. «Десятка» станет значительно доступнее и прекратит быть достоянием элиты. В конце есть список всех наших технологий. Мы с мужем входим в долю «ДекимХолла».
        - Что ж, - начал Сверчок, - мы можем это обсудить. Для начала…
        - Всё уже решено, - покачал головой Восемь единиц. - Совет директоров дал своё согласие. Кое-кто очень заинтересован в конфиденциальности и готов снизить доминирующую позицию военных.
        На этих словах представитель мафии тихо засмеялся.
        - Другие, - подхватила Восемь нулей, - в отличие от кланов боевых искусств, видят перспективы в инвестициях.
        Сверчок покосился на ирландца. Не нужно быть семи пядей во лбу, чтобы понять - массовый доступ к игре повысит цену компании в десятки раз.
        - Так или иначе, - снова заговорил Восемь нулей, - пятеро членов совета директоров уже согласны. И, так уж получилось, что вы были очень любезны подарить одну акцию Логурту.
        Сверчок вспомнил разговор, который прошел совсем недавно. Тогда Логурт показал ему акцию и сказал, что всё же устроено. Значит… уже тогда пятеро из совета директоров были на их стороне? Они просто оттягивали время? Для чего? Может быть… дожидались конца главного квеста бета-теста?
        Сверчок вздохнул. Если бы он знал, что всё уже решено, то никуда бы не торопился и провел больше времени с игроками в «Десятке».
        - Ты поставлен в известность, поэтому больше можно не тянуть, - после слов Восемь нулей документы быстро получили подписи - всего 50 % акций и одна. Вступление новых акционеров предполагало, что они получат 42 % акций на двоих. Таким образом суммарная доля текущих владельцев компании снизится до 58 %. Оформление потребует времени, но в сущности, всё уже решено.
        - Раз уж я всё-таки пришел, то должен спросить, - Сверчок повернулся к Восемь единиц и Восемь нулей. - Чего вы добиваетесь?
        - Мы хотим стать последними боссами в этой игре. Никакого вмешательства, никакой помощи одной из заинтересованных фракций. Чем больше людей получат свой шанс в этой игре, тем лучше.
        - Главный босс этой игры - я, или точнее - демиург, - возразил Сверчок.
        - Ты? - Восемь нулей ответила ему насмешливым взглядом. - Ты просто разработчик. Сомневаюсь, что ты так же хорош в игре, как мы.
        - Довольно смелое заявление, - Сверчок не сдавался. Он был далеко не плохим игроком.
        - Знаешь, - во взгляде Восемь нулей появилась снисходительность, - в юности я любила делать одну прическу. Довольно странная блажь для тех, кто не понимает. Даже этот оболтус меня из-за этого фанаткой Шрека называл. Представляешь? - она указала на Восемь единиц. Тот сильно смутился.
        - При чем тут прическа? - Сверчок считал себя гением, и не безосновательно, но не улавливал связи этой реплики с их разговором.
        - Думаю, ты поймешь мою прическу достаточно хорошо, - Восемь подняла волосы и сжала их в кулаках так, чтобы два пучка торчали над ушами в стороны. - Представь что мои волосы серебряного цвета и… загнуты вперёд.
        Глаза Сверчка распахнулись в шоке, а лицо побледнело. Он понимал. Действительно понимал. Множество мыслей промелькнули в его голове. Догадки наслаивались одна на другую, свиваясь в теории и гипотезы одна фантастичнее другой. Усилием воли он унял скачущие мысли.
        - Вот откуда у вас так много технологий… - произнес Сверчок севшим голосом. - Неудивительно, что вы изначально знали так много о реальной структуре «Десятки» и в технической, и в духовной части. Вы знаете Его. Как вы связаны с Ним?
        - Он - мой отец, - ответила Восемь нулей и вышла из кабинета в компании своего мужа.
        - О… отец? Она… Восемь нулей - Его дочь? Ха… ха-ха… Ха-ха-ха-ха-ха! - Сверчок смеялся так, будто в последний раз. Эмоции выплеснулись истеричным хохотом. Члены совета директоров косились на него. Кто неодобрительно, а кто и с любопытством, но Сверчку было наплевать. Шок был слишком велик. У Него есть дети. Более того, члены его семьи владеют 42 % акций компании. Сверчок хотел поделиться этим с ВетерДуш. Она не знает о Нем, но… пришло время узнать. Больше никаких тайн от возлюбленной. И все же! Восемь нулей - Его дочь! Сверчок снова утонул в смехе. - Тогда неудивительно! Ха-ха-ха! Он был честен со мной. Он дал мне шанс… Даже не позволил своей дочери создать полноценную конкурирующую компанию. Но… Байт Зерован - Его внук? Какой ужас… Ха-ха-ха! И судя по всему, парень даже не знает в какой семье родился. А-ха-ха-ха!
        Перед глазами Сверчка снова появилась сцена, в которой юный маг бросал вызов Демиургу:
        « - Я уничтожу тебя здесь и тем самым подарю свободу в реальности! Ты и этот мир - оба заключенные. Вы связываете друг друга цепями. После тебя не будет другого с такой же властью над Десяткой! Ты и этот мир - вы оба обретет свободу. Так решил я - Байт Зерован! Один я не справлюсь, но труппа «Опережающие» может сделать даже то, что кажется невозможным!»
        Впервые за долгое время Сверчок был счастлив. Возможно, его детище действительно сможет избежать жадных лап тех, кто стремится монополизировать «Десятку». Будет ли игровой мир свободен, когда за власть над ним борются так много сил мира? Теперь Сверчок действительно видел надежду.

* * *
        После ухода Демиурга тучи разошлись и «Десятка» снова осветилась местным солнцем. Было странно, но казалось всех бета-тестеров под покровом темноты собрали рядом с пятью недостроенными башнями, которые теперь ограждали стенами. Вместо обители магов возводился огромный божественный пентхаус. Ну или как можно назвать храм для пяти богов сразу? Пентгодус?
        Игроки не стали терять время и возвратились к постройке. Многие считали, что игроков тут собрали специально, чтобы у всех был шанс присоединиться к первому глобальному сценарию игры. Одни зазывали людей под крылья своих духов, которые пока не стали богами, другие подходили к Макриггу, убеждая проекцию Великого наставника магов, что они принимают его сторону. Мы же пока придерживались нейтралитета в стороне под неспешный разговор.
        - Ты так и сказал? - челюсть черепа отвисла, пока он водил своими огоньками-глазами из стороны в сторону.
        - Ага, - ответил я в который раз.
        - Ты… Как?.. Уничтожишь Демиурга? - череп мага вспыхивал огнями разных цветов. В отличие от членов труппы он воспринял это как-то слишком эмоционально. - Но трон Демиурга не может быть пуст… Погодите… Возможно… Хм… А почему собственно и нет? В конце концов я…
        Он резко замолчал и притушил пламя.
        - Чего это ты замолчал? - насмешливо поинтересовался Первет. - Только не говори, что в твою пустую черепушку пришла мысль самому занять пост владыки «Десятки».
        Огоньки-глаза мертвого мага медленно отстранились в сторону.
        - Отвел взгляд! - клоун бездны упал на землю, схватился за живот и стал со смехом кататься. - А-ха-ха! Умора! Черепушка хочет править миром! А-ха-ха! Класс! Просто класс!
        Череп мага делал вид, что ему наплевать, но в огнях вокруг него вспыхивали красные огоньки смущения.
        - Ладно, в любом случае… - странное чувство заставило меня сбиться с мысли.
        - Что такое? - тут же спросил Имомуши.
        Я поднял руку, призывая дать мне минутку. Источник непонятного ощущения нашелся почти сразу. Возле моей внутренней башни духи канаб-ян и кот-инь вели себя странно - они почему-то, то увеличивались, то уменьшались. Пока я пытался понять ситуацию, из фигур вдруг вырвалась странная энергия. Вместе с ней пришли и образы.
        - Кабан и Боррау…
        - Что с ними? - удивилась Алиса, крепче сжимая мою руку.
        Меня наполняла сила от двух маленьких фигурок.
        - Они сражаются с силой хтонического чудовища. Вровень. Они нашли способ вывести избыток силы хтона через фрагменты своих духовных копий… Которые живут возле моей башни мага.
        - То есть, ты получаешь какой-то дополнительный бонус? - Первет смотрел на меня, как будто я какой-то монстр.
        - Нет, больше похоже на… Донат побери! - до меня дошло, что сейчас случится. - Тавур, выходи из игры!
        Алхимик встрепенулся и уже через пару секунд растаял. Остальные члены труппы остолбенели. Все понимали, что приказ лепрекону выйти из игры нужен был лишь для одного - уберечь его от смерти. Боги еще не вступили в свои права, поэтому игроку с расой четвертого ранга просто нельзя возродиться.
        - Ну, конечно, - пробормотал я. - Как будто администрация игры даст возможность разыграть глобальный сценарий на бета-тесте. Особенно, когда Макригг не может нормально вмешаться в процесс. Где вы видели такой будничный переход власти от одной фракции к другой? Где масштабные битвы приверженцев богов и воинств магов?
        - Понятно, - Карлайла повернулась к строящемуся храму. - Вот зачем всех игроков перенесли сюда.
        - И кто-то думал, что админы по доброте душевной собрали их ради участия в сценарии? - Острог нервно хохотнул.
        Моё тело так переполнило силой, что энергия стала выплескиваться наружу. Вокруг начала формироваться вихрь. С каждой секундой он становился всё больше. Меня потянуло вверх. Алиса отказалась меня отпускать и её потянуло следом. Я крепко обнял её, чтобы удержать рядом. Игроки тут и там стали замечать моё спонтанное возвышение. Чем дальше, тем больше силы просачивалось из фигурок зверей.
        Некоторые игроки начали указывать на меня руками и что-то кричать. С высоты я заметил, что в отдалении сидит небольшая фигурка, вокруг которой из земли поднимается полупрозрачная башня из костей.
        - Слушайте, и не говорите, что не слышали! - мой крик разнесся по округе громом. Все приостановили свои дела. Даже фигурка с башней из костей сбилась и строение растаяло в воздухе. - Труппа «Опережающие» носит своё название с гордостью! Мы опережаем события и это наше право. Создание храма и возведение в силу богов? И не надейтесь!
        Я хотел сказать что-то еще подходящее случаю, но фигурки зверей окончательно взбесились, а ситуация полностью вышла из-под контроля. Всё, что успел сделать, так это выбросить вверх заклинание. Маленький шип взлетел и распался туманом. Иллюзорная сила сложилась в неровное поле огня и начала затухать. Пока все недоуменно смотрели на пылающее пятно, я ощутил как в стороне леса треснули окаменевшие фигуры Кабана и Боррау. Звери взревели и волна невидимой силы хлынула во все стороны.
        Игроки еще смотрели на моё слабенькое заклинание, когда невидимая волна мгновенно их уничтожила. Я видел, как они возрождаются в стороне. Алтари выплевывали фигуры игроков только для того, чтобы те снова исчезли. Это было странный процесс, из-за которого сила в желтых огнях стала быстро истощаться. Возродиться поблизости стало невозможно. Астральное зрение включилось само собой. Я видел рассеянные желтые пятна, которые тухли одно за другим, пока не исчезли полностью, уступив место тьме.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЧЛЕН ВАШЕЙ ТРУППЫ ОТКРЫЛ НОВЫЙ КОНТИНЕНТ!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ЧЛЕН ВАШЕЙ ТРУППЫ ОТКРЫЛ НОВЫЙ КОНТИНЕНТ!
        ПОЗДРАВЛЯЕМ!..
        Сообщение повторялось еще два раза. Истощив возможность возрождения здесь, игроков отправили в другие земли…
        Я повернулся в сторону округлого замка. Цел ли он? Как это пережили неигровые персонажи? Даже если замок в лесу выстоит, то как справятся жители многих городов?
        Кабан и Боррау внизу сбрасывали каменную корку. Один кусок за другим, пока сила из них не выплеснулась новым бурным потоком. По земле протянулась огромная трещина, как рваная рана от края до края горизонта. А после этого всё исчезло во вспышке. Мы с Алисой оказались сидящими на облаке.
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ВЫ ОТКРЫЛИ НОВЫЙ КОНТИНЕНТ!
        Мы переглянулись и рассмеялись.

* * *
        Из капсулы я выбирался полностью довольным. Медсестра встретила меня улыбкой и затаенной искрой в глазах. Причину я понял довольно скоро - в другой комнате меня дожидались родители.
        Я привел себя в порядок и переоделся. Они ничего не говорили. Ну, вряд ли что-то из моей жизни тут осталось для них тайной.
        Пока я думал, что сказать, раздался стук в дверь. Не дожидаясь ответа внутрь вошла Алиса. Её волосы еще не успели высохнуть, но она твердо вошла внутрь.
        - Здравствуйте, - она уверенно стала рядом со мной. - Я - девушка вашего сына.
        Что ж… именно с этого и начнем. В конце концов, самое важное - в первую очередь. После бета-теста «Десятки» слова отца стали мне особенно ясны. Не живи в игре, а живи играючи.
        Эпилог
        Такуко смотрел на табло с удовольствием.
        - Пфу! - он резко сдул несуществующий дымок, который по его представлению должен был идти из пистолета, если бы тот был настоящим. - Я ещё на шаг ближе.
        - Это глупая вещь, - проворчала его подруга детства Лавусай. - Зачем ты страдаешь ерундой?
        - Ху-ху, глупая женщина. Это не просто какая-то там игра, а испытание ловкости и силы, выносливости и интуиции. Один из лучших симуляторов шуторов в истории - множество коэффициентов поправок: на ветер, пылинки, дрожь руки, отдачу, микропогрешности, допущенные при изготовлении оружия, патронов и многое иное, наряду с генератором случайных помех, которые никак не предсказать… но не это его главная ценность. Рекорд, который тут установлен, - Такуко указал на верхнюю строчку, которую, как и две последующие, занимало одно и то же имя, - хочу превзойти его.
        - Киджо! Вот ты где! Отлично! Идем, поедим вместе.
        - Ну же, скорее! Хватит тут торчать, а то… или… не говори, что тебе нравятся подобные вещи!? - девушки, вошедшие в кафе, вели себя слишком шумно, хотя из шестерых говорили только две.
        - Нееет, - лениво протянула Киджо Лавусай, девушка с волосами цвета кожуры сицилийского апельсина, чуть более темного, чем у самого Такуко. Её полуприкрытые глаза отражали смесь равнодушия и расслабленности, отчего многие считали девушку таинственной. - Просто жду пока Такуко наиграется с пластиковым пистолетиком.
        - Ох! Зачем ты с ним возишься? Только посмотри, - девушка резко и крайне невежливо ткнула пальцем в значок-эмблему, которая была приколота к лацкану рубашки парня, - эта буква… он из класса «G». Я даже не знала, что такой тут вообще существует. Разве «E» не самый низкий?
        - Рина, это невежливо. Я точно слышала, что есть ещё и «F», хотя и не предполагала, что можно опуститься настолько низко. Ты не должна называть этого человека мусором и быть столь высокомерной. Пусть мы все уверены в его ничтожности, держи такие мысли при себе. Всё же он - ученик элитной Школы при «ДекимХолле». Здесь даже низшая ступень может на что-то рассчитывать. Хотя, наверное, даже руководство не хочет позориться с такими кадрами, раз ему не выдали одежду ученика.
        На обеих девушках, как и на Лавусай, была одета форма «Школы». Такуко считал странным такое название для ВУЗа, но руководство вроде бы как-то это объясняло… Это только начало пути ученого, а не вершина и так далее бл-бла-бла. По сути это был университет, в котором программа составлялась так, чтобы дать учащимся максимум свободы действий. Будущие светила науки должны заниматься не зубрежкой, а исследованиями.
        Можно сказать, что каждый обучается почти индивидуально или точнее «будет обучаться», поскольку это первый год работы Школы как таковой. Она создана компанией «ДекимХолл». Сверхпередовые процессоры обслуживают игру «Десятку», но остаток мощностей мог выделяться на побочные проекты. Сама Школа должна была повысить авторитет компании и вырастить квалифицированные кадры, которые сможет нанять «ДекимХолл».
        Все ученики, независимо от выбранного профессионального направления делились на группы по рангам. Эти шестеро носили эмблемы с буквой «A». Они ярко сверкали, ведь были созданы из сплава стали, в которую хитрым узором добавили золото. Ученики уровня «B» отличались чуть меньшей успеваемостью и значки у них были не столь впечатляющими - с узором из серебра. Группа «C» получала изумрудного цвета эмблемы, хотя в действительности это был особый бронзовый сплав, который провели через процесс окисления. Обычным патинированием такое не создать, вещь не состарили, но словно замаскировали, придав необычайно яркий оттенок.
        Каждая группа отличалась разными правами на собственные исследования. Чем ниже ранг, тем больше обязанностей по отношению к Школе в целом и программе обучения в частности. На груди Лавусай висел значок фиолетового цвета из специального кристаллического материала. Сама эмблема показывала уровень использованных технологий. Камень буквально вырастили на изогнутых золотых пластинах. Использовать такое для простых значков - верх расточительства, но «ДекимХолл» мог себе это позволить. Лавусай была обладателем учебного ранга «SSS». Само собой существовал уровень «SS» и просто «S». В сравнении с ними кто-то из категории «A» мог оцениваться, как незначительная посредственность.
        - Киджо! Этот извращенец пялится на твою грудь!
        - Такуко смотрит на мой значок, - возразила Лавусай.
        - Да нет же! Он точно…
        - Ему незачем смотреть на мою грудь. Он и так слишком хорошо её знает.
        - Чт… - шумные девчонки, наконец, замолчали. - Ки-ки-ки-ки-к-киджо! О ч-чем эт-то ты?
        - Разве не ясно? - Лавусай взяла руку Такуко и положила на свою грудь и сжала. - Вот так… понимаете?
        - Эх, - Такуко покачал головой, - из-за того, что ты делаешь подобные вещи с безразличным лицом, тебя и считают странной.
        - Т-так у вас такие отношения. Какой странный выбор, Киджо…
        - О чем ты? Я принадлежу боссу телом и душой. Других отношений быть не может.
        - Э… да уж. В категорию «SSS» попали только пятьдесят человек со всего мира, иметь несколько странностей для элиты из элит нормально… наверное. Хотя странный выбор - парень категории «G»…
        Одна из молчавших девушек хихикнула, пробормотав невнятно о какой-то точке и мастерстве спелеологов. Такуко не расслышал, поскольку в этот момент в кафе вошли новые люди - трое, включая женщину, которую он знал достаточно хорошо.
        - Это одно из популярных заведений, - говорила преподаватель. Именно она убедила Такуко поступить в эту Школу. - Здесь вкусно кормят и ассортимент достаточно разнообразен.
        - Эй, ВетерДуш, - парень рядом с ней говорил весьма фамильярно, хотя и выглядел как ученик. - Тут почти все в форме, нам тоже нужно сшить такую?
        - Форма выдается за счет заведения, но для лиц категории «G» это не обязательно. Это ваша привилегия - ходить в чем захочется.
        - Хмф! Привилегия… да эти ребята просто мусор, с которым школа не хочет себя ассоциировать, - проговорила первая девчонка.
        Женщина остановилась. Она обернулась к группе, мазнула взглядом по Такуко и направила на болтунью глаза. Острые, как прицел винтовки, напористые, убийственные… Сердце Такуко забилось быстрее. Удар по ребрам привел его в чувства.
        - Босс, ты - дурак, - обиженно проворчала Лавусай. - Я ревную. Хочу, чтобы ты когда-нибудь посмотрел с таким выражением и на меня.
        Такуко не стал отвечать, он ждал, когда закончится затянувшееся молчание.
        - Ты, - ВетерДуш сузила глаза, - скажи это ещё раз.
        - Я… - наглая девушка растерялась.
        - По-твоему, в руководстве Школы есть такие идиоты, которые будут брать в качестве учеников «мусор», - она не снижала тон, поэтому многие в кафе обернулись и начали прислушиваться к разговору. - Или, быть может, ты считаешь, что такие люди есть в руководстве компании? Думаешь, они заставили свою гордость, новосозданное престижное учебное заведение, принять кого-то никчёмного?
        - Нет, просто… - девушка заметила, что ВетерДуш не перебивает её и приободрилась, показала более твердое выражение лица, и тут же перешла в наступление. - Разве «G» - не самая низкая ступень? Я слышала, что ранг «E» практически ничем не отличается от уровня обычного среднестатистического студента. Выходит, что те, кто ниже, такие как ранг «F» и…
        - Неверно! - ВетерДуш перебила ученицу решительно и яростно. - Даже ранг «F» показывает необходимый минимум. И к слову, это нижний уровень в рангах.
        - Что? Но тогда как… как может существовать «G»?
        - Не понимаешь? - выражение легкого разочарования не портила красоты ВетерДуш, что восхищало Такуко. Не каждая женщина может остаться красивой при выражении отрицательных эмоций. Лавусай стоило у неё поучиться. - Начиная от «F» до «A» идут ученики с выдающимся талантом, те кто достоин зваться представителями элиты. Дальше - от «S» до «SSS» - идут те, кто достоин называться элитой из элиты, особые таланты, которые наверняка станут известны по всему миру. Разве не очевидно, что существует ещё одна категория?
        - Ещё одна? - проблеяла девчонка. Такуко хотелось смеяться, настолько она глупо себя вела. Иметь золотую эмблему и не сделать логичный вывод… как позорно.
        - Разумеется, - ВетерДуш поджала губы. - Разве можно словом вроде «элита», сколько бы раз ты его не говорила описать истинный и неподражаемый ужас, возникающий при встрече с монстром, порожденным Вселенной не иначе как по ошибке?
        - О чем вы…
        - Гений, - не изменяя лица, проговорила Лавусай. - Речь идет о гениях.
        - Верно, - ВетерДуш улыбнулась, - гении. Загонять их в какие-либо рамки бессмысленно. Для многих из них характерны странные привычки и нетерпимость к самым разным вещам. Именно поэтому носить форму или нет, ходить на занятия или нет - решать лишь им самим.
        - Тогда почему же их значки сделаны из пластмассы? - Такуко хотелось вздохнуть, столь глупым был вопрос. Это было столь безнадежно, что он решил вмешаться.
        - Это не пластмасс, а особый полимер, обладающий прочностью большей, чем у алмаза. Получить из него что-то монолитное и крупнее трех миллиметров почти невозможно. А ведь этот знак-эмблема в диаметре пятьдесят пять миллиметров. Иначе говоря, он баснословно дорогой. Дешевле построить еще один комплекс зданий с лабораториями, чем выпустить такой «пластмассовый значок».
        - Именно, - припечатала ВетерДуш, не дав девчонке опомниться. - Подумай об этом и переосмысли свое поведение. Каждый раз, поднимаясь выше, ты будешь видеть новый горизонт. И все же ты не сможешь заглянуть за край мира. Есть слишком много того, о чем ты даже не представляешь. Запомни это и будь готова.
        - Да, - девушка опустила голову, скрывая покрасневшее от стыда лицо, но ответ её звучал твердо. Наконец-то она вела себя, как и подобает владельцу золотой эмблемы.
        ВетерДуш пошла дальше, неизвестный парень сделал шаг следом, но его удержала спутница.
        - Что такое, Алиса?
        - Ты уже был здесь? - она смотрела прямо на табло. Парень поднял глаза и скривился.
        - Ах, это… Нет, я тут впервые, но мне всегда было интересно куда делся игровой автомат из торгового центра у моего дома, - Такуко напрягся. Этот парень знает, где симулятор находился раньше? - Это мой позор. Знаешь… мне тогда было всего одиннадцать лет… я делал разные глупости. Боже! Как вспомню, что кричал на весь будто выигрываю с помощью ауры геймера, так от стыда сгореть готов.
        - У тебя не было этой способности.
        - Да. Но мне хотелось внимания и восхищения… - парень горестно вздохнул. По его виду Такуко мог сказать, что ему и правда до безумия неловко. - Кто бы мог подумать, что мои рекорды так долго продержатся. Поскорее бы кто-то их перебил. Идем, Алиса, ВетерДуш уже заждалась.
        Они повернулись спиной, но расстояние было слишком близко, поэтому следующие слова Такуко расслышал хорошо.
        - Байт, а почему бы тебе самому не стереть их?
        - Нет, там же все равно останется моё имя. Так что пусть это будет кто-то другой. Надеюсь этот Такуко, кем бы он ни был, покажет класс. Хотя бронзовый рекорд я поставил стреляя левой рукой с одним завязанным глазом… Если он даже его не может перебить, то говорить о первом месте и вовсе не стоит. В любом случае, желаю тебе удачи, Такуко, кем бы ты ни был. Тренируйся и сотри свидетельство моих позорных деяний.
        Рука Такуко сжала рукоять игрушечного пистолета так, что костяшки побелели. Этот парень… желает ему удачи и даже не знает о его присутствии здесь? Левой рукой с завязанным глазом? Такуко знал, что это не хвастовство. Благодаря своему особому таланту, он точно это знал. В голове исчезли мысли… Такуко просто в один миг лишился способности здраво рассуждать. Суетливые, сомневающиеся искры разума пропали, уступив место яростным, требовательным инстинктам.
        - Босс, - Лавусай заговорила с тревогой, - ты опять показал это страшное лицо.
        Такуко было наплевать он слушал продолжение разговора уходившей парочки.
        - Вот, скажи, если бы я заявил, что ты должна выступить на официальном противостоянии. И при этом ты должна заменить имя школы Великого Переменчивого Потока каким-нибудь ещё псевдонимом, ты бы согласилась? - девушка рядом с парнем… нет… рядом с Байтом Зерованом яростно замотала головой из стороны в сторону.
        Рядом с Такуко полыхнуло холодом. Он усмехнулся и не глядя на девушку тихо сказал:
        - Лавусай, ты выпустила намерение убийства. Умерь себя немного.
        Ранее шумевшие девушки испуганно жались к игровому симулятору. Лавусай убрала жажду битвы, но молоко уже пролилось…
        - Прошу прощения, Босс, но она ученица той школы. Возможно, даже - потомок того человека. Я растерялась на мгновение.
        - Ну, не мне тебя упрекать, - Такуко еще раз посмотрел на компанию девчонок с золотыми эмблемами, отчего те вздрогнули и едва не упали из-за неожиданно подогнувшихся колен. - Не волнуйтесь, эта улыбка - единственное наследие моего отца. Даже тюрьма не смогла её вытравить.
        После этих слов одна из испуганных элитных учениц закатила глаза и без сознания бухнулась на пол. На её лице блуждала странная улыбка, а из уголка подрагивающих губ текла ниточка слюны.
        - Это забавно, Босс.
        - О чем ты, Лавусай?
        - Кажется, мы оба только что увидели новый горизонт.
        - Ха-ха-ха! Ты права, нам определенно не придется тут скучать. Но пока, - Такуко нагнулся и поднял на руки потерявшую сознание девушку, - давай приберем за собой.
        - Хйиии! - испуганно протянула одна из её подружек. - Я не дам вам совершить убийство, не… не позволь… не позволю!
        - Слушай, такие вещи нужно говорить более решительно. И вообще, я просто отнесу девчонку в медпункт.
        - Я п-прослежу!
        Такуко не обращал внимание на суету за спиной. Он знал, что Лавусай со всем разберется. Сейчас его занимали вещи более интересные. В конце концов, у сына главаря мафии Тиргона Фландриса не так уж много достойных соперников.
        Конец книги.
        История завершена спустя долгие годы и… чувства двоякие. И радостно, и чуть грустно. В целом, эмоции смешиваются в коктейль удовлетворения. Чувство выполненного долга. Писать пародию так, чтобы она была по своему логична, а мир не вертелся только вокруг главного героя - это довольно интересный опыт.
        Часть читателей знают, что между завершением первого и второго томов «Гена геймера» был довольно большой перерыв. В первую очередь это связано с попыткой сохранить пародийность. Еще в самом начале истории Восемь нулей появляется со странной прической, которая мотивирована попыткой подражания её отцу. И когда пришло время вводить этого персонажа в историю… В общем, я понял, что пародийность исчезнет. Поэтому многие события другого поколения были перенесены в серию «Мастер божественной крови». Один мир, но огромная разница в масштабах истории.
        Теперь, когда я смотрю на обе серии: «Ген геймера» и «МБК» отчетлива видна разница. И на самом деле, некоторые «закадровые» вещи вы можете узнать только после прочтения обеих историй. Например, Фиалочка очень ненавидит школу Ароматной земли. Почему? Ну, знаете…
        Ген геймера, глава 5
        Что происходит, когда вы ищете в транснет метку, которая не что иное, как имя? Когда-то его звали Рудольф, но так же звали множество домашних питомцев. Неужели есть что-то общее между ним и прирученными животными? Когда-то его звали самыми разными именами. Одно из них до сих пор было на его лице.
        МБК 3: Глаза богов, глава Log 0.5.1
        Рейс занимался совсем другими делами. Он не предоставлял школе доход или новых клиентов. Его задачей был поиск пути возрождения школы. Династии магов когда-то были полноценными кланами потомков богов. Школа ароматной земли имела полное право носить имя династии, но они отказались от наследия крови, предпочтя наследие духа. Знание и власть здесь передавались не кровным родственникам, а наиболее выдающимся ученикам. Те, кто хранят дух школы, её принципы и устремления, имеют право на лидерство. - Проиграла, проиграла! - мимо Рейса по коридору пробежала пара детей. Внуки текущего главы школы ароматной земли часто соревновались по пустякам. - Ты должна мне желание! - Так нечестно! Я еще не умею чувствовать аромат! - возразила девочка. - В правилах нет запрета на использование нюха. - Ты - обманщик! - Просто ты глупая! У меня пёс и то лучше тебя запахи чувствует, - дразнил сестру мальчик. - Придумал! Вот моё желание. Назовёшь своего первенца так же как зовут мою собаку! Если будет мальчик, назовёшь Рудольфом, а если девочка - Рудольфиной. Вместо ответа девочка разревелась. Рейс отвесил парню
подзатыльник, заставив его ойкнуть. Плач девочки становился всё громче. На крик выбежала мать детей и поспешно стала успокаивать девочку. В такие моменты школа теряла всякую загадочность и атмосферу прикосновениям к тайной стороне мира. Не имея возможности помочь, Рейс отправился к дальней комнате, где его должен был дожидаться учитель.
        Из-за разделения истории, причины части событий в «Гене геймера» оказались «спрятаны» в серии «МБК» (Первая книга тут 17874 Бесплатно и скачивание открыто) Надеюсь, для вас открывать подобные связи так же интересно, как для меня прятать;)
        Сейчас я работаю над книгами «МБК 4» и «Ген геймера 3: Восстание клана Сью». Какая будет завершена раньше и отправлена на сайт для публикации? Понятия не имею. К счастью, это истории в одной вселенной, поэтому в голове не возникает путаницы. Надеюсь, вы ждете новинок так же сильно, как я)) Не стесняйтесь писать комментарии с впечатлениями от истории - их очень приятно видеть любому автору и ваш покорный слуга - не исключение.
        Напоследок МИНИ-ТИЗЕР для третьей части приключений Байта Зерована:
        «Они - вечные помощники вершителей судеб. Путь мира определеяется героями, но кто определяет путь самих героев? Кто подкладывает рядом с их тропами могучие артефакты? Кто прячет в кустах, настроенные «рояли»? И что случится, если герои потеряют поддержку своих незаметных помощников? Что, если поддержка обратится против тех, кому так долго служила? Кто они? Их зовут по разному: Мэгги, Марк, Мефодий, Мишель, Мико, Маша, Майк… Все они потомки первых своего клана - Марти и Мэри. Они - клан Сью, и они восстали!»
        Восстание клана Сью уже опубликовано. Читать тут 149900
        *****
        @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме
        *****
        или @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме. Подписывайтесь и следите за новинками, будьте одни из первых.
        или @LITRPG_DISCUSSION обсуждение книг. Любителей обсуждать книги жанра LitRPG приятно будет увидеть в чате.
        Если вам понравилось произведение, вы можете поддержать автора подпиской, наградой или лайком.
        *****
        ?ЗЕРКАЛА ДЛЯ ??СКАЧИВАНИЯ И ??ЗАМАГНИЧИВАНИЕ БИБЛИОТЕКИ «LITRPG» (КНИГИ??) НА РАЗНЫХ ТРЕЙКЕРАХ ?
        ?? КАНАЛ С ОБНОВЛЕНИЯМИ - HTTPS://T.ME/LITRPG_KINOZAL
        ?? ЧАТ ДЛЯ ОБСУЖДЕНИЯ - HTTPS://T.ME/LITRPG_DISCUSSION
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ С KINOZAL.TV - HTTP://KINOZAL.TV/DETAILS.PHP?ID=1369136
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ ИЛИ ??С NNMCLUB.TO - HTTP://NNMCLUB.TO/FORUM/VIEWTOPIC.PHP?T=1452109
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ ИЛИ ??С RUTOR.INFO - HTTP://RUTOR.INFO/SEARCH/LITRPG

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к