Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Фёдоров Алексей / Ген Геймера: " №04 Гильдия Которой Не Было " - читать онлайн

Сохранить .
Гильдия, которой не было Алексей Федоров
        (Завершающая книга цикла)
        Сверхспособности раскрыты миру. Игра «Десятка» - главный тренажер для особых сил, но последние достались не всем. Обделенные жаждут изменить это. Похищения, ритуалы, нападения и перестрелки в еще недавно мирных городах. Дерзкие манипуляторы, которые вели дела из тени, тоже оказались под ударом. И куда же они бегут жаловаться? Они бегут ко мне. Почему? Потому что я - сильнейший.
        Пролог
        - Это будет великий ритуал, - говорил Казабару ирландцу. - У меня есть связи, но не хватает средств. Вместе мы сможем это сделать.
        Ирландец молча смотрел, медленно покручивая чернильную ручку между пальцами. Зинг Макриган не выказывал ни капли волнения, когда ему изложили план. Мало кто знал этого инвестора. У него были капитал, чутьё, сила, а также - акции «ДекимХолла». Именно этой компании принадлежала игра «Дестяка», которая являлась тренажером сверхспособностей и ключевым местом проведения ритуала. О необходимости прикрытия на этом фронте Казабару предпочел умолчать. Если ирландец согласится, вопрос и так будет решен. Если нет - не стоит раскрывать ему все нюансы ритуала.
        - Сколько? - спросил, наконец, ирландец.
        - Около трёхсот миллионов долларов, - тут же озвучил Казабару недостающую сумму. - Конечно, подойдут евро, кроны, франки, тенге и другие банкнотные валюты.
        - Ты собираешься нанять людей с Архипелага? - Макриган задал вопрос спокойно, но Казабару нервничал. Это был очень тонкий вопрос. На всём Евразийском континент были приняты универсальные точки[1]. Архипелаг был зоной развлечений, полузаконных и откровенно преступных сделок. Там были в ходу бумажные деньги, которые не так строго отслеживались, как «универсалы».
        - Нет, - как ни хотел Казабару признавать это, от инвестора скрывать важные детали было совершенно нельзя. - Я буду нанимать людей на континенте.
        Ирландец чуть приподнял голову. Казабару нервничал. Его слова означали лишь одно - после выполнения заказа людям может потребоваться валюта, которая не замораживается на счетах по решению правительства. Иными словами, это могло быть нечто незаконное.
        - Триста миллионов, - наконец произнёс ирландец. - Я дам их тебе. Рассказывай.
        Глаза Казабару блеснули радостью. Он вздохнул с облегчением и начал с короткого представления конечного результата.
        - Я обратился к мистику, чтобы превратить обладание «золотом» в сверхсилу. В сущности, речь о любой форме богатства. Мистик разработал ритуал. Он показал мне клишированные рассказы, которые имеют устойчивую популярность. Что-то про кунг-фу медитации и прочем. Суть у них довольно простая. Некие «совершенствующиеся» накапливают особую силу через дыхание[2]. Как только она переходит определенный порог, количество превращается в качество. Существуют разные стадии. «Укрепление Дыхания» (1) - поглощение энергии и усиление физического тела. «Создание основы» (2) - использование энергии и значительное её увеличение. «Конденсация ядра» (3) - превращение основы в нечто более прочное. «Зарождение души»(4) - появление психических сверхспособностей. «Преображение трансцендента» (5) - омоложение, значительное продление жизни и возможность выжить даже с пулей в мозге. «Дыхание мира» (6) - осознание правил или законов Вселенной, использование их как дополнительного источника силы и получение особых способностей. «Нетленность» (7) - почти полное замедление старения. «Древний» (8) - запас жизненных сил позволит
пережить целую цивилизацию. «Отсеченный» (9) - выход за рамки законов мира. Мистик сказал, что в этих рассказах есть ряд ключевых элементов структуры. Если «Дыхание» - это богатство, то компании подходят под описание сект, а крупные корпорации - как священные земли совершенствующихся. Я не совсем понимаю при чем тут религия, но мистик говорил о большом сходстве с построением тех самых рассказов. Секты это же что-то религиозное… храмы там, обычаи странные… В рассказах они обладают большим количеством ресурсов и «камнями дыхания», то есть компании с финансовыми накоплениями - тоже подходят.
        - Итак, - ирландец спокойно обдумывал услышанное, - ты хочешь с помощью ритуала заменить скорректировать этот миф и вместо «энергии ци» использовать накопление капитала? Как далеко ты хочешь зайти?
        - Мистик обещал, что ритуал даст достаточно энергии для гарантированного перехода четырех человек на 4-й уровень. Только там появляются сверхспособности. Если будем участвовать только мы двое, есть надежда дойти до 6-го. Если я правильно понимаю… манипуляция аурой это что-то вроде четвертой ступени в этой классификации, а nexum похож на шестую.
        - Нет, - возразил ирландец. - Аурная манипуляция это аналог 6-й ступени, а nexum - 5-й.
        - Но… - Казабару растерялся, - я слышал аура не дает таких больших преимуществ.
        - Это потому, что она не подпитывается силой. Ты можешь представить это, как 6-й уровень, но полностью лишенный метафорической «ци», - ответил ирландец. - Nexum даёт пользователю подпитку энергией и особые способности. Иметь обе - это лучший результат. Если мистик использует миф о совершенствующихся для напитки энергией и сможет пробудить и nexum, и аурную манипуляцию - это настоящий выигрыш. У меня уже есть обе эти силы, поэтому я позволю тебе самому получить всю выгоду от ритуала. Мой интерес как инвестора - это ты. После завершения ритуала я хочу изучить твои способности, их отличие от стандартных и так далее. К тому же, у меня нет желания рисковать, связывая себя с ритуалами мистиков. Они слишком ненадежны.
        - Я… конечно, - невпопад закончил Казабару. Никогда в своей жизни он так не волновался. Отношение ирландца к риску было ожидаемым, но готовность передать всю силу от ритуала за возможность исследования? Казабару был готов к такому. Если он сам получит всю мощь от ритуала… как высоко он поднимется?
        - Договорились, - ирландец кивнул и что-то ввёл на своём планшете. - Деньги отправлены в «Корпоративнй банк Архипелага». Надеюсь, у тебя всё получится. Я вкладываю деньги в проект ради исследования. Полагаю, ты осознаёшь все риски задуманного. Удачи.
        Казабару пожал ирландцу руку и спешно покинул его кабинет. Всё получилось. Не верилось. Так просто. Казабару был наполнен предвкушением. Риск был, он знал это, но… что ещё ему оставалось делать? Ритуал мистиков был единственным вариантом.
        Он предложил взять популярный миф и заменить «энергию дыхания» на деньги. Если у тебя есть определенный доход, ты вполне можешь выделить достаточно времени для посещения спортзала, оплаты тренера, услуг диетолога и прочее. Вот тебе и первая стадия. Когда капитал становится достаточно большим, можно создавать «основу» - открыть свою фирму, инвестировать, перепродать услугу или товар и выиграть на спекуляции. Спустя какое-то время нарабатывается опыт, именно он и становится «ядром». Даже если истощишь весь свой капитал, всё равно сможешь быстро восстановить прежний уровень доходов.
        «Зарождение души» могло рассматриваться как появление особой интуиции богатого человека - нюха на золото и успешные сделки. Именно здесь мистик планировал начать активное вмешательство в процесс и проявить настоящие психические сверхсилы. Возможно, это будет нечто новое? Если nexum был созвучен 5-й ступени, а манипуляция аурой - 6-й, то Казабару мог стать первооткрывателем нового пути… или узнать о его существовании. Увы, связи не позволяли получить информацию о более редких типах сверхсил.
        Сверхсилы. Казабару вздохнул. С их появлением он потерял покой. В юности он страдал от комплекса неполноценности и уделял особо много времени развитию карьеры и получению капитала. Он создал компании, обзавёлся связями и… всё.
        Положа руку на сердце, Казабару признавал, что не был счастлив. Слишком поздно он понял, что был чрезмерно одержим успехом финансовым и забыл обо всём прочем. Ему был доступен суррогат счастья, но и только. Ни семьи, ни хобби, ни радостных воспоминаний на закате молодости.
        Казабару знал свои ошибки, но что толку? Он находил лишь некоторое утешение в своём капитале. Его деловой успех и обширная сеть контактов были большими достижениями. Их не стоило недооценивать. И вот - сверхспособности. О них говорили уже в открытую, многие люди обрели странные силы. Не все ещё верили, поскольку от таких вещей ожидаешь наступление хаоса в обществе и прочее, а тут ситуация оставалась мирной и спокойной. Конечно, не для Казабару.
        Сверхспособности меняли приоритеты и делали его достижения менее ценными. За большие деньги можно было купить специальные препараты для пробуждения сил. Казабару взял два таких и ввел себе, но не преуспел. Нанять людей с впечатляющими сверхсилами? Легко. Увы, в нынешнем деловом круге этого было мало. Все уже делились на несколько отдельных групп. Иметь любую сверхсилу теперь было важно. Не то, чтобы Казабару хотел больше денег или власти… Просто само наблюдение за тем, как его труды обесцениваются, очень пугает. Осознавать ущербность пройденного пути было неприятно, но превращение всех усилий в пыль и пшик? Абсолютный ужас.
        Погруженный в свои мысли, Казабару вышел из офисного здания. Он спокойно прошелся по тротуару и скользнул пальцем по браслету. Там заранее было подготовлено сообщение из одного слова: «Начинаем». Легким нажатием пальца Казабару не просто отправил послание адресату, но превратил себя в преступника и гарантировал заключение на срок не менее 20 лет с полной конфискацией имущества. Даже свободные законы Архипелага не спасут его от наказания, если дело вскроется. В конце концов, прямо сейчас его люди начинают похищать жителей континента.
        Казабару остановился, вдыхая особенно прохладный воздух. Он поднял голову к звёздам. Из-за ярких огней в городе рассмотреть их было достаточно сложно. Теперь Казабару оставалось лишь ждать. Он или вспыхнет новой звездой, или сгорит падающей с космических высот каменной глыбой метеора.

* * *
        Теттири ощущал беспокойство. В чате «Гильдии, которой нет» промелькнуло странное предложение.
        - Работа для мистика, - Теттири перечитал условия. Требовалось вмешаться в дела множества гильдий в «Десятке», спровоцировать конфликты, вывести на более видное место торговцев и заранее определенные цели. Условия были чрезвычайно сложными. «Гильдия, которой нет» в прошлом сталкивалась с чем-то похожим, но участники всегда спорили до того, как давать согласие. Сейчас же… - Они согласились слишком быстро. Большая часть членов из ядра «Гильдии, которой нет» пышет энтузиазмом. Деньги у них вряд ли закончились, большого развлечения эта миссия не даёт. Почему они согласились так скоро?
        Это было ненормально. Теттири испытывал всё большее беспокойство. Чтобы как-то успокоить себя, он начал вспоминать события прошлого. Может, где-то там есть зацепка? «Гильдия, которой нет» отправила часть своих членов на бета-тест. После этого планировалось начать веселиться спустя 2 месяца с начала официального релиза игры. Заранее установленный срок проше. Все важные и рядовые члены группы уже внедрились в самые разные игровые гильдии. Оставалось только немного развеяться и поднят бучу в виртуальном мире, но в итоге появился этот заказ и… все согласились бросить веселье ради упорной и отчасти нудной работы. Не было никаких явных причин.
        - Это «Десятка» так на них влияет? - Теттири задал вопрос в слух. Даже говоря с самим собой он не испытывал убежденности. - Позвоню Нанне. Хех… она ненавидит, когда её прерывают во время игры. Придётся выслушать несколько забавных оскорблений.
        Теттири начал вызов по браслету. Около недели назад в «Десятку» добавили возможность созвона с игроками без подключения к терминалу - прямое соединение по транснет.
        - Да, Теттири, - послышался спокойны голос Нанны. - Что хотел?
        - Просто звоню, - Теттири добавил с усмешкой. - Как ты там?
        - Немного занята, - лениво сообщила девушка. - Я наберу тебя через пару часов. Сейчас веду новичков по «обители» для получения классов.
        - Понял, - Теттири дрожащими пальцами сбросил звонок.
        Нанна ненавидела, когда её прерывали во время игры. Теттири бросился к шкафу. Там лежал специальный багаж с набором вещей для экстренного побега. «Гильдия, которой нет» промышляла шпионажем, подставляла одни игровые команды, помогала другим… Они делали это в виртуальных играх, но некоторые люди теряли из-за их действий спокойный сон или крупные деньги в своих частных пари. Теттири с друзьями перешли дорогу многим людям. Рядовых членов трогать никто не станет, но руководителей и само ядро их команды?
        Теттири схватил сумку и нажал специальную кнопку. Стенка шкафа отодвинулась и он прошел в соседнюю квартиру. Оттуда имелся незаметный выход на крышу благодаря лестнице пути пожарной эвакуации. Теттири проследовал по заранее установленному маршруту. Он бы не удивился, если бы кто-то выследил его, чтобы избить или сломать руку. Если же это было связано с мистиками и сверхспособностями… всё могло стать куда серьёзнее. Необычное поведение Нанны было предупреждением. Она не сказала ничего особенного, но в этом и была проблема. Это один из тех сигналов об опасности, которые не нужно заранее обсуждать - умные люди и так поймут. «Звоночек» был настолько громким, что впору начинать паниковать.
        На крыше дома Теттири залез в грузовой дрон с поддельным баннером службы доставки и нажал кнопку для взлета. Только после этого он вздохнул с облегчением. Теттири очень не любил боль, а угрозы для жизни от обладателей особых способностей не любил ещё больше.

* * *
        Теттири прикладывал все силы, чтобы не оглядываться по сторонам. С момента побега из собственного дома прошло всего три дня, но этого хватило, чтобы понять - за ним в самом деле охотятся, и сломанной рукой он вряд ли отделается. Такие люди не станут размениваться на мелочи.
        Теттири знал, что сейчас его лицо выглядит бледно. До этого он всегда посмеивался, когда встречал фразочки о том, как люди потеют перед угрозой. Больше смешно не было. Стресс преследовал его как как упорный хищник. Нервное напряжение истощало.
        Это был первый раз, когда Теттири ненавидел, что живёт на Архипелаге. Свободные законы, минимум контроля узлов транснет - прекрасные условия для того, кто зарабатывает шпионажем в играх. Это могло надавить кому-то на больную мозоль, но… разрушать его квартиру, взламывать транспортный дрон для вычисления связанных сайтов и серверов транснет, даже заставить полицию Архипелага попытаться арестовать его вместо предоставления защиты? Теттири не был идиотом. Его родные остались на континенте и он собирался вернуться. Там полиция не коррумпирована, ключевые узлы транснет под жестким контролем, а главное - никто и не охотится на людей.
        - Двадцать пять, двадцать девять, тридцать один… - Теттири еле слышно бормотал, просматривая номера на домах. Дойдя до здания с табличкой 35 он постучал в дверь. Почти сразу на железной двери скользнул вбок смотровой затвор. Глаза под нахмуренными бровями осмотрели его с другой стороны двери. Послышались несколько щелчков замков.
        Стоило двери приоткрыться, как Теттири тут же рванул внутрь. Широкоплечий мужчина подбородком указал на проход сбоку. Теттири кивнул и быстрым шагом прошел дальше. Там ему пришлось пройти по лестнице вниз. Узкий проход доставил его в субмарину. Старая подлодка была битком набита товарами и людьми.
        Контрабанда была популярным, но малоприбыльным заработком. Потому что товары перевозились между островами Архипелага. Попытка доставить подозрительные товары или людей на континент или с него в обход таможни - такие глупости никто не делал. Контрабанда требовалась только для побега от местных преступников и воротил. Теттири в прошлом посмеивался над этим бизнесом. Теперь ему пришлось самому ютиться в банке как крысе.
        Спустя несколько часов субмарина отправилась в путь. На большую глубину подлодка не опускалась - не с таким грузом и не в таком ржавом состоянии. После получаса пути, Теттири вывели наверх, дали его запакованный в пластик багаж и спасательный жилет и поторопили с выбросом в воды Атлантического океана. Следом бросили небольшой буксировщик для дайверов.
        Теттири сориентировался по браслету и выбрал путь на материк, после чего запустил двигатель. Батарея должна была сесть уже через час активного использования, но Красная дымка вокруг области аккумулятора не давала этому случиться. Теттири всем говорил, что он манипулятор ауры первого ранга, то есть «слабый». На самом деле он был вторым рангом. Сверхспособность позволяла ему контролировать электричество. Теттири мысленно глумился над тем, что позволял себе пафосно называть свою силу «белыми молниями кровавых облаков». На первом ранге способность могла использоваться только как дымовая завеса красного цвета. На втором - появились молнии. Силы в них было не особо много, но на подзарядку гаджетов хватало и мощности, и мастерства в контроле.
        Способность второго ранга… Теттири не знал, как к этому относиться. Это было «электрозрение». Как тепловидение, но только с заряженными частицами. Он мог видеть электрические потоки, вспышки, определять на глаз ёмкость аккумуляторов, видеть токи в людях. При активации способности город превращался в дикую смесь «северных сияний». На сильной грани эта способность была чуть интереснее. Она позволяла Теттири слегка повлиять на электрическую энергию в объекте, одним лишь взглядом. Это могло быть круто, но на людей она не действовала, на технику или там провода ЛЭП - тоже. Откровенно говоря, она вообще ни на что не действовала. Мощность современной техники была слишком большой. Люди защищены от подобных вмешательств естественным фоном.
        Теттири казалось, что он по какой-то ошибке получил две «слабые» способности, а полезную - так вообще только одну. С другой стороны его глаза позволяли определить ранг пользователей ауры. Именно поэтому он бежал так быстро. За ним охотились не меньше двадцати могущественных. Кого именно он так разозлил, что за ним отправили двадцать третьих рангов? Где они вообще столько нашли?
        Начало темнеть, когда Теттири заметил патрульный катер. Это заставило его вздохнуть в облегчении. Сейчас его схватят и доставят в Лагос для допроса. Как же хорошо иметь заранее продуманные планы отхода.

* * *
        Несколько дней на континенте помогли Теттири расслабиться и успокоиться. Он жил в съемной квартире, а после общения с полицией никаких претензий к нему не возникло. В конце концов, он был уроженцем одного из государств материка.
        В «Гильдии, которой нет» продолжали происходить странные движения. Теттири хотел спросить, всё ли в порядке у других участников, но анонимность была важной частью их развлечения и работы. Трудно было поверить, что их связывали крепкие узы товарищества, но в то же время многих из ядра команды Теттири едва знал. Настоящие имена этих людей оставались загадкой. Что с ними теперь?
        Теттири вытирал мокрые после душа волосы. Он сидел в своей квартире, когда получил звонок от Жана.
        - Тебе не следовало сбегать, Теттири, - это были первые слова, которые он сказал. Ещё один из лидеров гильдии.
        - Это твоих рук дело, Жан? - Теттири хмурился. - Зачем?
        - Заказчик немного импульсивен и недоверчив, - как всегда голос мужчины нес крайне мало эмоций. - Он хочет контролировать нас на время выполнения задания. Ты же помнишь, что мы планировали? Вывести нашу власть на совершенно новый уровень. Нечто большее, чем игры. Это наш шанс.
        - Ты должен был предупредить нас, - возразил Теттири, но собеседник глухо рассмеялся на это.
        - Мы - «гильдия, которой нет», а не строгая организация. Никто из нас не обязан отчитываться перед другим. Мы - товарищи, которые ищут развлечения от контроля над глупыми муравьями, чтобы направить их туда, куда мы хотим, - Жан говорил правильные вещи, но теперь они почему-то звучали мерзко.
        - Что весёлого в том, чтобы быть похищенным? - Теттири сразу указал на явный изъян в логике.
        - Для них ничего не изменилось, - Жан сказал что-то непонятное. - Никто из них даже не заметил. Ты бы тоже мог сейчас спокойно продолжать заниматься своими делами, но… ты слишком пуглив, Теттири.
        Слова Жана оставили множество вопросов. Не заметили? Их не похищали? Но Теттири выяснил, что некоторые из ядра просто исчезли и больше не остаются дома. С ними договорились? Невозможно. Теттири был не единственным параноиком в их группе. Взломали аппаратуру для слежки? Накачали ядом с отложенным действием и заставляют отрабатывать дозы ингибитора? Предложили супервыгодные условия с переездом в место под контролем заказчика до полного выполнения задания? Слишком много вариантов. Слишком мало информации.
        - Где они? - задал вопрос Теттири.
        - У себя дома, - ответил Жан. Теттири разозлился на явную ложь. Жан выпустил вздох и продолжил: - Хорошо. Я буду просто считать, что ты вышел из этой миссии. Увидимся, когда все закончится.
        Звонок оборвался тут же, не давая Теттири что-то добавить. Что делать? И нужно ли вообще пытаться? Теттири вспомнил все пережитые с товарищами приключения. Они манипулировали гильдиями, устраивали ссоры и провоцировали войны, но… всё это было в играх. Они никогда не причиняли реального вреда, но теперь первыми, кто пострадал, оказались сами гильдийцы. Сложно было поверить, что в этот раз от них не потребуют чего-то действительно опасного.
        Теттири опусти голову на ладони. Что делать? «Гильдия, которой нет» - мощная организация, но по отдельности каждый из них слаб. Теттири крутанул список контактов. Он пролистывал их один за другим, пока не остановился на одном примечательном имени - Байт Зерован.
        Теттири молча смотрел на него, но в конце концов молча кивнул, принимая решение. Если это Байт Зерован, то он может найти решение. Остается лишь придумать, как получить от него помощь. Нет… Для начала нужно попытаться узнать больше. Теттири устало упал на диван. В следующую секунду стена квартиры взорвалась.
        Крошка бетона разлеталась и рикошетила, пока Теттири пытался прикрыть особенно уязвимые участки тела. Группа людей забежала к помещение. Теттири пожалел, что решил выбрать жилье на первом этаже. Неизвестные были одеты на разный манер, но их лицах скрывали маски животных в едином стиле.
        Из тела Теттири хлынула красная дымка. Она мгновенно заполнила комнату. С жужжащим сверканием в паре мест на короткий миг появились белые разряды электричества, а затем молнии с покрыли всё пространство тумана. Нападавшие упали. От их тел поднимался дым.
        Теттири чувствовал себя истощенным, но продолжал настороженно оглядываться. Кажется, никого больше не было. Только когда раздались звуки сирен от прибывших пожарных и полиции, он позволил себе немного расслабиться. Теттири медленно отвечал на вопросы людей в форме, а его мысли занимало одно имя - Жан Фай. Нападение произошло почти сразу после разговора. Теттири не верил, что это совпадение. Он стиснул челюсти и крепко сжал кулак. Это нападение стало для него объявлением войны. Сам Теттири мало что мог сделать, но теперь сидеть сложа руки он точно не будет. Он сделает это по своему. Из тени.
        «Ты сам это начал, «Манипулятор» Жан. Может ты и смог захватить врасплох Нанну, но она носит прозвище «Власть», поэтому точно не сдалась. Я - Теттири. Я - «Опасный Секрет». Посмотрим, кто из нас окажется лучше. Надеюсь, ты не пожалеешь, потому что теперь ради твоего уничтожения я собираюсь использовать всё возможное.»
        [1] Универсальные точки - единица энергетического запаса в странах Евразийского континента. Они же «уточки», они же «апы» (от up - Universal Point - универсальные точки на англ.)
        [2] Ци, чи, ки - всё это значит дыхание. Сегодня благодаря индустрии развлечений мы знаем это как некую энергию, но в понимании автора всё куда проще. Дыхательные практики лишены загадки. Дышите медленно и глубокоо и вы успокоитесь. Дышите быстро и глубоко и упадете в обморок от избытка кислорода. Для бега нужен свой ритм дыхания, а в драке - другой. Если вы никогда не сталкивались с вот эти «фшш» через нос у боксеров, то вспомните карате - там иногда вообще кричат. В итоге это высмеяли в виде «кия!» в юмористических фильмах.
        Глава 1 Новый квест
        - Лжет, - буркнул я человеку в форме и человека через стену тут же попросили пройти в другую комнату.
        На экране монитора я видел, как молодой парень лет двадцати испуганно смотрит на нескольких человек с автоматами.
        - Его сила не в ароматизации? - уточнил у меня военный.
        - Всё, как он сказал, - я зевнул. Целый день уже тут сижу и скрытно помогаю проверять обладателей сверхспособностей. - Его сила - выпускать разные ароматы, но это только слабая грань.
        Военный тут же выпрямился. Вместо ручки он взял в руку небольшую рацию.
        - Он - второй ранг? - голос армейца звучал напряженно.
        - Да. Первая способность на слабой грани - выпускать аромат, который он захочет. На сильной грани - превращать запахи в своего рода бомбу замедленного действия. Не знаю, насколько долгой может быть задержка, но он точно может это контролировать. Способность второго ранга - дезориентация. Слабая грань - что-то вроде головокружения. Сильная - тотальный сбой ориентации с пространстве. Даже стоять на ногах будет проблематично.
        Выслушав мои пояснения, армеец подал сигнал через рацию, выдавая кодовый сигнал длинными и короткими нажатиями специальной кнопки. На втором экране показывалась отдельная комната, где парня мгновенно взяли на прицел и потребовали раскрыть все способности. В сторону недалекого обманщика развернулись турели со снарядами-тарнквилизаторами. Бедолага тут же выдал всё как есть, совершенно не скрывая деталей своих пробудившихся сверхсил.
        Когда обманщика вывели обратно с бледным лицом и трясущимися руками, люди в ожидании очереди на регистрацию сверхсил замолчали. Один из военных громко призвал всех не пытаться скрывать свои способности во избежание недоразумений.
        Как будто это их остановит. Я снова зевнул. Эти ребята только получили свои сверхсилы и уже верят, что круче них только горы. Не знаю, откуда берутся такие наивные, но за день их набирается по несколько штук.
        - Сколько мне еще тут сидеть? - не выдержал я скуки. Армеец глянул на часы и спокойно ответил:
        - 1 час 26 минут.
        Я простонал. Ну, что поделать. Именно я был одним из тех, кто спровоцировал массовое пробуждение сверхсил. Помогать военным контролировать ситуацию на протяжении 8 часов один день в неделю - не такая большая цена за компромисс и улучшение репутации с одной из важнейших фракций на континенте.
        Оставшееся время тянулось крайне медленно. К счастью, никто больше не пытался солгать о пробужденных способностях. Были те, кто не совсем понимал, как именно работают их силы, поэтому мне приходилось раскрывать дополнительную информацию военным. Те заносили информацию в особое досье. Если речь шла о каких-то потенциальных угрозах из-за непонимания человеком своей аурной манипуляции, его или её приглашали в отдельную комнату и давали разъяснения с рекомендациями. Именно в этом и была моя главная роль - уменьшить число несчастных случаев из-за нелепых ошибок и опасных экспериментах со своими силами.
        Когда время моей вахты с армейцами, наконец закончилось, я с большим удовольствием размялся, вышел на улицу и заметил знакомое лицо.
        - Теттири? - окликнул я геймера. Тот подошел ближе и бросил мне жестяную банку напитка. Я осмотрел этикетку. - Овощной сок, и даже подогрел уже. Хорошо подготовился.
        - Мне нужна помощь, - голос Теттири был решительным и серьёзным, но при этом пронизан усталостью.
        - С чем?
        - Помоги найти людей, Байт, - Теттири устало потёр переносицу. Когда он подошел ближе, я заметил покрасневшие от недосыпа глаза. Бледное лицо имело помятый вид. - Они в игре… в «Десятке», но мне нужно найти их в реальности.
        - Вычислить по ай-пи? - хохотнул я. - Старые добрые шуточки о расправе над неугодным геймером, но в реальном мире. Ты - шутник, Теттири. Разве не на этом специализируется твоя «Гильдия, которой нет»?
        - Верно, это наш профиль, - кивнул Теттири, - но мне нужно найти именно членов моей гильдии.
        - Тебя выперли из команды? - я задавал вопрос весёлым тоном, но уже активировал способность «Чувство сердца». Сила подтвердила опасения. Теттири не просто имел плохой вид, но и ощущал себя не лучшим образом. Если усталость была ожидаемой, то бессилие, отчаяние, решимость, надежда, самобичевание - не то, чем должен быть наполнен такой хитрый тип.
        - Их похитили, Байт, - устало проговорил Теттири. - Моих товарищей из «Гильдии, которой нет» похитили. Не всех, а только основное ядро. Самых важных и самых умелых - тех, кто направляет остальных членов команды на выполнение задачи.
        - Поиск людей - задача полиции, а не…
        - Я знаю! - Теттири перебил меня, глубоко вздохнул, успокаиваясь. - Я знаю это, Байт. Я обращался за помощью. Помнишь нашу встречу во время бета-теста? Я ведь говорил, что мы работаем на мистиков.
        - Угу, - я неопределенно хмыкнул. Забудешь такую наглую морду, как у этого типа.
        - У нас трое глав, Байт, - Теттири поманил меня рукой и медленно пошел по тротуару прочь от места регистрации сверхспособностей. - Я, Нанна и Жан. Мы трое - основали нашу гильдию. Моё прозвище - «Опасный Секрет». Любовь совать нос в чужие тайны - это своего рода развлечение. Нанна - «Власть», она смотрит на гильдию, как на маленькое государство, а на ядро команды, как на парламент. Она учится повелевать и добиваться своего. Жан - «Манипулятор», который получает удовольствие от того, что обманывает людей. И он обманул даже нас.
        Теттири вздохнул, посмотрел на вечернее небо. Я ждал, улавливая способностью малейшие колебания его эмоций.
        - Эта сделка с мистиками была фальшивкой, - продолжил Теттири. - Её организовал Жан с помощью денег от какого-то спонсора. Вдобавок, он сам - мистик. Донат побери! Эта сволочь хочет войти в какой-то важный круг мистиков. Они же принимают лишь тех, кто смог провести крупный ритуал и успешно его завершить. Мы все для него - просто игрушки. Он никогда не испытывал к нам товарищеских чувств, просто демонстрировал их для манипуляции. Теперь он пытается провести свой ритуал. Ты говоришь, обратиться в полицию? Всё ядро гильдии сейчас на архипелаге.
        Способность передавала ощущение досады и горечи, переживаемые Такуко. Могу его понять. Архипелаг - зона, в которой легче всего уклониться от налогов. Все крупные букмекерские конторы предпочитают работать с бумажной валютой вместо «уточек». Рай для поклонников азартных игр и незаконных сделок. Полиция? В пределах континента - это защитники граждан, но на архипелаге - это просто название охотничьих псов в человеческой форме. Они служат интересам строго определенных лиц.
        - Если континентальная полиция не может ничем помочь, то у твоих товарищей подписан контракт? - предположил я.
        - Да. Испытание капсул домашнего типа для «Десятки». Я должен был догадаться… - Теттири покачал головой. - Наша деятельность может повлиять на ставки букмекеров, когда идут споры о столкновении гильдий в «Десятке». Лучше иметь доступ к подпольным конторам, поэтому разумно подписать контракт тестеров новых капсул и отправиться на архипелаг. Этим нас и купили. Быстрые деньги, привилегированное отношение, немного лести и мы сами шагнули в клетку.
        - Так чего же ты хочешь от меня? - я правда не понимал.
        - Есть шансы, что совет акционеров как-то вмешается в ситуацию? - спросил Теттири.
        - Хочешь повлиять через моих родителей? - я дождался кивка Теттири, глотнул сока и сказал ему суровую правду. - Без шансов. Никто не даст им копаться в данных игроков и расследовать их местоположение. Это подрывает саму базовую ценность «Десятки». В совете акционеров имеется представитель мафиозных групп. Если с самим Фландрисом я еще мог бы договориться, то другие люди из подполья точно возмутятся. Они не захотят создавать прецедент, в котором ради соблюдения закона делаются исключения. Это не очень приятно осознавать, но так обстоит ситуация.
        - Так я и думал, - Теттири нахмурился. - Есть какой-то альтернативный способ? Среди акционеров должны быть мистики. Если примерно узнать, к какому кругу пытается присоединиться Жан, то можно будет получить зацепки.
        - Ты слишком усложняешь вещи, - я позволил себе улыбку. - «Десятка» - это тренажер сверхспособностей, место для конфиденциальных дел, огромный полигон для мистиков, но прежде всего - игра. Столпы могут быть гибкими. Например, мы можем договориться с Границей, но потребуется отплатить ему чем-то равнозначным. Ни один из духов, контролирующих «Десятку», не станет давать преимуществ без явной выгоды. И они не пойдут против своей природы.
        - Так, ты поможешь? - отчаявшийся парень повернулся ко мне с надеждой в глазах.
        - Два условия, Теттири, - я поднял два пальца, продолжая попивать теплый овощной сок. - Первое - этим займемся мы - труппа «Опережающие». Не мои родители, не другие гильдии. Если ты просишь нас, то мы решаем, кого привлекать к делу, а кого нет. Второе - «Гильдия, которой нет» будет должна нам услугу.
        - Согласен, - тут же кивнул Теттири. - Насчет услуги… если гильдия не распадется из-за явно проблемного момента с похищениями, то…
        Я помахал рукой, останавливая слова хитреца.
        - Меня интересует дух, а не буква договора, - лучше сразу внести ясность, а то потом этот хитрец придумает, что гильдия уже не та, поэтому она не обязана отдавать долги прошлого и бла-бла-бла.
        - Ты мне не доверяешь? - кажется Теттири это шокировало.
        - А ты бы сам себе доверял? - усмехнулся я. - Ваша гильдия занимается… чем? Стравливает союзные команды, заставляет распадаться союзы, помогает рейдам случайно встретиться и объединиться, вынюхивает тайны и передаёт важные квесты конкурентам. Вы играетесь с людьми. Теперь кто-то решил поиграться с вами. Слушая, похищение - это плохо, противозаконно и так далее, но ваша компания это заслужила. Я согласен пойти тебе навстречу только потому, что это будет интересный квест в игре под названием «Жизнь».
        - Ладно, думай как хочешь, но все чем мы занимались - это играли, - возразил Теттири. - В играх убийство - не преступление. В реальности - уже да.
        - Но ссора в игре может привести к ссоре и в жизни, - я указал на очевидную истину. - Не все игроки являются геймерами, которые умеют отделять виртуальное развлечение от обыденности. Мы можем резать друг друга в какой-нибудь осаде замка, но потом выйти в кафе и дружески болтать, игнорируя принадлежность к разным гильдиям. Могут ли так поступить большинство игроков? Нет, они тянут один мир в другой, пытаются смешивать их как овощной сок со сладкой шипучкой. И как это назвать?
        - Фруктово-овощной тан, - ответил Теттири, чем поставил меня в тупик.
        - Что? - я так готовился к пафосному ответу, но… - Тан?
        - Да, фруктово-овощной, - кивнул Теттири. - Знаешь, они обычно делаются из молока и газируются, но на любителя добавляют овощи и даже фрукты. Ну там, огурец и клубнику перемалывают. Или яблоко с морковью и прочее. Получается соленое и сладкое одновременно.
        - Такое правда существует? - я напрочь сбился с мысли. - Ладно, на чем я остановился…
        - На третьесортном монологе о том, как мы с друзьями не учитываем чувства идиотов, которые не могут разграничить игру и реальность, - проговорил Теттири с постной миной. - Можешь продолжать, не обращай на меня внимания.
        - Ты… - теперь вздохнул уже я. - Ты в этом хорош, да? Сбить человека с толку, выдать свою линию и направить разговор в нужное русло.
        - Мы зарабатываем этим на жизнь, Байт, - Теттири пожал плечами. - Было бы странно, не будь я в этом хорош.
        - Вот так ты пытаешься добиться от меня помощи? - я криво усмехнулся. Не то чтобы я был против слов Теттири, но его ход мыслей был мне интересен.
        - Верно. Я делаю это всё, чтобы увеличить шансы на получение твоей помощи, - Теттири остановился. - Хочешь воспринимать мою просьбу, как квест - отлично. Я просто пытаюсь показать, что это не будет одним из скучных и лёгких квестов. Мои товарищи ловко обращаются со своими языками.
        - Почему ты говоришь так, будто нам придется бороться не только с похитителями, но и с самими спасаемыми? - удивился я.
        - Потому что так оно и будет, - Теттири показал на лице странное выражение. - Они… не хотят, чтобы их спасали. Они не знают, что их похитили и… каким-то образом им кажется, что всё в полном порядке.
        - Ты шутишь? - у меня едва не отвисла челюсть. - Это что, розыгрыш такой?
        - Они действительно похищены, Байт, - чувства Теттири забурлили, я ощущал его смятение. - Я понятия не имею как, но их обманывают. Им кажется, что они в конкретных местах, но я нанимал людей для проверки и там пусто. В съемных квартирах на архипелаге нет ни капсул, ни людей. Понимаешь, Байт, хотя мы и товарищи по гильдии, у нас нет правила делиться реальной информацией о себе. Мы скрытничаем. В итоге, мало кто верит другим настолько, что будет готов раскрыть реальное местоположение. Некоторые поверили мне, но потом посчитали это шуткой, поскольку их никто и ничто не ограничивает. Они выходят из капсул, покидают дома и за ними нет никакой слежки. События в мире или в городах архипелага - всё сходится, кроме одного - их самих нет там. Они словно призраки, которые могут с кем-то поговорить, но не оставить ни следа. Никто из тех, с кем говорили мои согильдийцы не вспомнил о них. Запись с камер видеонаблюдения никого из них не фиксирует, и уже тем более никаких разговоров продавцов с невидимыми прохожими.
        - Знаешь, - я внимательно прислушался к чувствам Теттири с помощью своей способности, - вот теперь ты в самом деле меня заинтриговал. Наконец-то это выглядит как привлекательный квест.
        - Может быть, там кто-то из сильнейших, - пожал плечами Теттири. - Охватил несколько островов архипелага и сотворил какую-то иллюзию…
        - Боюсь, что нет, - возразил я заказчику. - Ни пользователи ауры, ни nexi не способны на подобное. Даже объединение этих сил не может охватить полностью несколько островов архипелага. Я сомневаюсь, что мистики могли создать подобный эффект, их умение в другом. И это значит лишь одно - в дело вмешалась какая-то новая сила.
        Глава 2 Скука феи
        - Есть мысли? - спросил я у Верлада.
        Тот перевел взгляд на Лейса Мургона. После встречи с Теттири я пришел в лабораторию и невольно прервал обсуждения ученого и бывшего Демиурга на тему использования особых способностей, которые ученые из нашей труппы открыли в себе.
        Верлад и Зиккур получили силы, связанные с их прямой работой и страстью. Первый - научился «видеть» потоки аурной части людей как некую схему. Это помогло ему проводить тонкую настройку капсул на каждого человека по отдельности. Зиккур же мог своей аурой усиливать связь людей на каком-то глубинном уровне. Из-за этого их эмоции в «Десятке» или другой духовной виртуальности становятся куда острее. К сожалению, такие модификации относятся к потенциально опасным, но оказались крайне востребованы военными для тренировок и представителями боевых кланов из-за усиления воздействия на инстинкты бойцов.
        Лейс закончил обдумывать что-то и устало вздохнул.
        - Это может быть не так весело, как ты думаешь, Байт, - Демиург смотрел куда-то в пустоту. - Я не могу спрашивать никого из столпов о происходящем в игре напрямую, но мой собственный опыт говорит, что никакой новой силы в этом нет. Это просто виртуальность внутри виртуальности. Данные о поддельной реальности собираются камерами, а модели общения обрабатываются программами по типу тех, которые создают неигровых персонажей в «Десятке».
        - Кто-то скопировал такие сложные технологии? - в это было поверить сложнее, чем в существование неизвестной сверхсилы.
        - «Десятка» переполнена шпионами, - пожал плечами Лейс. - В этом нет ничего удивительного. Законно многие вещи использовать не выйдет, но для обмана жертв, захваченных на Архипелаге? Более чем.
        - Хааааа, - я устало выдохнул и откинулся на спинку стула. - Скукотища.
        - Согласен, - Лейс тихо посмеялся и, похоже, его настроение в самом деле поднялось. - Проверить это довольно просто - отправляйся к Такуко и пригласи кого-то из гильдии Теттири на подконтрольную ему локацию. Это особое место с уникальными правами для владельца. Это просто разрушит виртуальность внутри виртуальности.
        - Спасибо за совет, - кивнул я. На лице бывшего Демиурга оставались следы печали. Едва заметные отпечатки чернил, просочившиеся с уже перевернутой страницы его книги жизни. Придется перелистнуть еще пару, чтобы следы пропали окончательно. - Как ты сам?
        - Уже лучше, - признался Лейс. - Я могу понять, как это случилось. Сью отчасти подтолкнули меня к этому падению, но глядя на это со своей текущей позиции мне приходится признавать, что злиться бессмысленно. Некоторые раны должны быть вскрыты до того, как превратятся в смертельные болезни.
        Я стукнул Лейса кулаком в плечо, чтобы своеобразно подбодрить. Тот скривился.
        - Это довольно больно, Байт, - пожаловался муж ВетерДуш.
        - Угу, - кивнул я. - Научился этому у Родрика. Мне самому часто доставалось. Злоба, которая не умножает себя, а только подбадривает.
        - Он - странный парень, - на лице Лейса отразилась задумчивость. Он покачал головой, будто отгонял неразрешимую загадку.
        - Ладно, - я поднялся с места. - Спасибо за ответы. Пойду поищу Такуко. В каком номере он живет?
        Лейс нашел информацию на планшете и уже скоро мой браслет оповестил о получении небольшого пакета данных.
        - Байт, - окликнул меня Верлад. - По нашему проекту у Карлайлы есть подвижки. Как освободишься, нужно будет съездить вместе.
        - Правда? - радость сама проскользнула в голос. На мгновение возник соблазн отказаться от поисков Такуко и сразу броситься за ценной игрушкой. С этой штукой я мог бы… От фантазий меня отвлекло покашливание Лейса. Он указал взглядом на мерцающие лампы и помехи на дисплеях аппаратуры.
        Я показал извинение выражением лица и поспешил приглушить азарт, чтобы он не влиял на окружающую технику. Не испытывать проблем из-за использования аурных сил было приятно. Сколько времени прошло, а я так и не привыкну. Кажется, что в руке постоянно висит волшебная палочку. Стоит увлечься и случайные движения вызывают всякое спонтанное чародейство. Увлекательно и отчасти опасно для окружающих из-за риска материального ущерба от перегорающих гаджетов.
        Выходя из лабораторного комплекса я вспоминал, как тут происходило свержение «Демиурга» и сопутствующие волнения. Только потом я узнал, что здесь Крест убил двух человек. Мысль об этом заставляла хмуриться. Игры должны оставаться весёлыми и безопасными. Иначе - какой от них смысл? Раньше я ненавидел игры в принципе, а теперь… В моей голове формировалось некое идеалистичное представление о том, что должно быть и чего нужно избегать. Это был своего рода мой личный Кодекс геймера. Он во многом опирался на общепринятые негласные правила среди игроков, но сильно расширялся из-за наличия сверхспособностей в реальности.
        За размышлениями я добрался до комнаты Такуко, но… внутри никого не было. Моё «Чувство сердца» вполне четко на это указывало. Дверь комнаты подернулась рябью, как поверхность озера после подъема к ней любопытной рыбы. Из волн выпала записка, после чего незримый дух поспешил успокоиться и снова застыл в настороженном покое.
        «Повелитель ритма» подхватил записку и заставил ее неровными пируэтами подниматься вверх. Я взял записку, развернул.
        - Хах, - короткий смешок вырвался сам собой. - Приглашение в игровую локацию уже выдано? Как быстро… Такуко определенно осваивается в своей новой роли.
        От духа в двери пришло радостное одобрение. Он был согласен с моей оценкой и наслаждался возможностью работать на одного из Повелителей. Замечательно. Теперь нужно идти в игру, но сначала - поговорить с Алисой.

* * *
        Подходя к двери своего номера в общежитии я остановился. Замок. В этот раз механический. Они периодически менялись по настоянию Алисы. Она училась взламывать их благодаря материализации потоков. Электронные, магнитные, механические, кодовые - Алиса разбиралась с каждым из них, хоть и не сразу. Это напомнило мне тренировки дома, когда некоторые двери открывались только с помощью головоломок. Удивительно, но у наших семей больше общего, чем я думал изначально.
        «Чувство сердца» объединилось с «Повелителем ритма». Слияние было частичным, как будто силы взялись за руки. Я ощущал память металлических деталей в замке и позволил им двигаться в соответствии с этой памятью. Преграда была пройдена. Никакого ключа не требовалось. Дверная ручка опустилась сама, а дверь послушно открылась. Я прошел и она закрылась следом. «Повелитель ритма» мог использоваться как телекинез, но был чем-то куда большим.
        Внутри Алиса возилась с несколькими прозрачными потоками. Они скручивались в некую паутину или скорее - сложный клубок. Алиса посмотрела на меня и улыбнулась.
        - Давай посмотрим, - она быстро подбежала и встала рядом. Я обнял свою девушку, когда она с воодушевлением посмотрела на свою конструкцию. - Сейчас начнется.
        Без поддержки Алисы один из потоков начал исчезать, растворяться в пространстве, а после немного смещаться в сторону, пытаясь пройти сквозь другие течения. Клубок расплетался, вызывая завихрения в воздухе. Это происходило всё быстрее, пока не стали сверкать разряды статики. Желтоватые трещины тонких молний пытались сложиться в какой-то узор, но всё быстро закончилось
        - Искусство на основе силы, - кивнул я. - Это твой новый проект?
        - Дедушка умеет объединять свои силы. Я хочу превзойти его. Создать конструкты не только с мистической, но и физической силой, - Алиса пожала плечами, не расстроенная, что ее попытка оказалась лишь частично успешной. - Нам уже не нужно скрываться, поэтому важно сделать шаг вперед.
        - Согласен, - я снова вспомнил о той штуке, которую мы разрабатывали вместе с остальными. С коротким вздохом пришлось отложить мысли о ней в дальний угол разума. - Мне поговорить с Такуко. Пойдешь со мной?
        - Пфф! - Алиса высокомерно фыркнула и отвернулась, но затем коротко бросила на косой взгляд, показывая игривое настроение в своей шутке. - Там от меня будет мало толку. Я предпочту поговорить с Лавусай, когда она вернется. Это твое дело с Теттири кажется скукой смертной, но ты беспокоишься из-за слов Сью, да?
        - В точку, - я шумно выдохнул воздух запустив руку в волосы. - Ожидание какой-то большой опасности - раздражает. Я начинаю понимать, почему многие люди терпеть не могут эпические квесты со спасением мира и прочей архитипикой большого путешествия по всем локациям.
        - Угу, - Алиса тихо рассмеялась. - В таких квестах хороши лишь награды. Сами они слишком скучные большую часть времени.
        Было сложно не согласиться с этим. Возможно, я просто избалован большим количеством опыта в играх с персонажами родителей, но небольшие и разнообразные приключения казались мне куда интереснее крупных целей, которые заставляют шаг за шагом продвигаться к великой цели. Конечно, я мог пока просто не найти ту самую великую задачу, ради которой хотелось бы терпеть медленное продвижение вперед.
        - Тогда я пойду? - спросил я у Алисы. Моя девушка легко ткнула кулаком вбок.
        - Думаешь, я хочу, чтобы ты остался и отвлекал меня от экспериментов? - она одарила меня радостной улыбкой и шутливо помахала пальцами «кыш-кыш».
        Мне оставалось лишь ограничиться поцелуем и отправиться в отдельную комнату, где ютилась одинокая капсула. Я хотел бы разместить здесь две, но в режиме мояши даже одна занимала почти все свободное пространство. Подготовка не заняла много времени. Костюм, подготовленный Верладом и Зиккуром, повышал общее качество связи с виртуальностью, поэтому играть было одно удовольствие.
        К сожалению, сейчас это был только короткий деловой момент. Игре придется подождать. Но пауза не будет слишком долгой. Если подумать, история с просьбой Теттири может дать нужный толчок для продвижения планов «Опережающих». Настоящих планов, а не того, что мы подсовываем любопытным глазам для отвлечения внимания. Та штука станет началом. Я ощущал как внутри меня ворочается азарт. Приходилось подавлять его, чтобы не повлиять на работу игровой капсулы. В мощи сильнейшего есть свои недостатки.

* * *
        Территория оранжевоволосого выглядела как переулок города, застрявший в пустоте. Дорога шла прямо между двух рядов зданий, но каждое из последних было вещью в себе. Внутри больше, чем снаружи, а позади домиков не было ничего. Пустая темнота нависала над переулком и съедала добрую половину внешней части зданий. Прикрепленные на столбы и стены свечи давали удивительно много света. Так ярко мог освещать территорию костёр, а не оплавленная и наполовину съеденная пламенем конструкция из воска и бечевы.
        Здание, в котором находился Такуко, было в торце Сумеречного переулка. Кусочек виртуального мира с уникальными законами можно было посетить в любой момент. Достаточно иметь приглашение и доступ к «Десятке», поскольку де-юре это место всё ещё было частью игры.
        Двери в здание были открыты настежь. На первом этаже вдоль стен разместилось множество столов, но там почти никого не было. Гости предпочитали подниматься на второй. Это не было полноценным этажом - скорее слишком широкая балконная площадка по периметру у стен. Там также имелись небольшие столы, но пространство вокруг них было заглушено той самой пустой темнотой. Ни разглядеть лиц, ни услышать слов - идеальное место для переговоров.
        Подняться наверх можно было по нескольким лестницам с разных частях здания. На противоположной от входа стене верхняя площадка действительно представлял собой что-то похожее на половину этажа. Там стоял Такуко. Он кивнул мне и жестом пригласил подняться. Что я тут же поспешил сделать. Не хотелось затягивать этот разговор.
        - Ты выглядишь… иначе, - признал я очевидный факт, оглядывая Такуко со всех сторон.
        - Такое случается, когда весь твой мир переворачивается с ног на голову и обратно из-за какого-то косплеера, способного возвращать к жизни мертвых людей, - сын мафиози сказал что-то нелепое, но кто знает этих Повелителей духов. Такуко посмотрел на меня с выражением, которое мне было трудно прочесть. Даже «Чувство сердца» дало осечку. Оранжевоволосый покачал головой. - Знаешь, что я выяснил за последние недели? Тяжелее всего заботиться о добром человеке. Чтобы не расстроить его, приходиться заботиться и обо всём остальном мире. В этом месте представители подпольного мира могу заключать свои не вполне законные сделки. Я сдираю с каждого из них порядочную цену за конфиденциальность, а потом трачу доходы на благотворительность. Даже думать об этом нелепо, но таков был мой выбор и мне не о чем жалеть.
        - Забота о добрых, да? Это Лавусай? - уточнил я.
        - Она всегда была равнодушно-спокойной, - Такуко кивнул, подтверждая мои слова. - Принимать это как должное, не пытаться заглянуть дальше, а после - удивляться, что совершенно не знаешь человека… Это лицемерие, Байт. Вот насколько я был глуп. Осознавать это неприятно. Это было похоже на кран с кучей мыслей, который открыли в моей голове. Прозрение. Ограниченный своим нелепым сном, грёзами о собственной гениальности и величии, я проснулся в осознании пороков. Это было резко, остро. Боль и облегчение в одном флаконе. И только познав слабость я смог стать Повелителем духов. Теперь мир выглядит иначе, Байт. Моя сила - маяк, но он показывает не «где», а «как». Прости… наверное, странно и непонятно слышать такое, но мне действительно не с кем болтать о том, как безумно выглядит окружающее для обладателей сверхсил.
        - Могу понять, - я пожал плечами. - одна из моих сил позволяет видеть ауры в неактивном состоянии. Это странно, но заманчиво. Как обрести зрение после долгой слепоты. Как ты видишь меня?
        - Ты в моём зрении - пыльная звезда, - скосил на меня глаза оранжевоволосый.
        - Пыльная? - я попытался переварить метафору и получалось плохо.
        - Да, - Такуко усмехнулся. - Огромный шар раскалённой материи. И пыль скрывает великое сияние. Тебе нужно избавиться от этой серости, чтобы по-настоящему сиять. Я знаю, что это может звучать туманно. В любом случае, проблема, о которой тебя предупреждали Сью, несущественна.
        - Эй, - я возмущенно поднял бровь на его заявление, - там было что-то про великую тьму и всё такое.
        - Ты решишь это в течение пары дней, - Такуко коротко раздраженно выдохнул. - Вот увидишь. Проблема в другом. Хааа… Вот почему это так отстойно - быть Повелителем духов. Я знаю в чем корень ситуации, но не могу выбрасывать в нашем разговоре спойлеры. От тебя зависит многое, Байт. И все же - это совершенно незначительные вещи. В любом случае, человека с которым ты хотел поговорить, привели. Иди и поговори с подругой Теттири.
        Такуко указал кивком головы на небольшую фею. Я даже не удивляюсь, что он знал всё до того, как я заговорил и даже нашел человека из «Гильдии, которой нет». Игровой аватар с удивлением оглядывался по сторонам, когда ей указали в нашу сторону. Она легко вспорхнула на стрекозиных крыльях и зависла рядом.
        - Вы звали меня… - голос девушки казался равнодушным, хотя вид оставался немного растерянным. - Признаюсь, я ожидала, что вокруг происходит нечто странное, но… Они просто переключали меня из одной виртуальности на другую, да?
        Маленькая фея тряхнула головой и повернулась в мою сторону:
        - Теттири просил тебя о помощи? - уточнила она. Я кивнул.
        - Не буду вам мешать, - сказал Такуко и отправился разговаривать с каким-то нервничающим мужчиной, который вошел в помещение и оглядывался с чрезмерно подозрительным видом.
        Я сконцентрировался на фее. Она не казалась обеспокоенной.
        - Теттири объяснял мне ситуацию в общих чертах, - начал я. - Он сильно волнуется и думает, что остальные из вашей «гильдии, которой нет» в большой опасности.
        - Это не так, - возразила фея. - Все согласились на эту работу. То, что нас обманывают… ну, этого следовало ожидать. Заказчик может бояться нашего отказа или предательства.
        - Тебя совершенно не волнует ограничение свободы? - удивился я.
        - Гильдия была создана тремя людьми, - фея начала объяснять издалека. - Это были Теттири, Жан и я - Нанна. Теттири любил узнавать секреты, которые можно было использовать как оружие. Это его страсть. Жан обожает манипулировать людьми. Нет ничего удивительного в том, что он решил проделать этот трюк не только с посторонними, но и с нами. Моё желание - Власть. Гильдия с играми - просто тренировочная площадка. Я собираюсь войти в состав Евразийского правительства и нашла в манипулировании игроками хороший симулятор. Даже если меня захватили в плен и пытаются обманывать… никакой угрозы нет. Ни моему здоровью, ни моим целям. Я окольно предупредила Теттири, потому что он терпеть не может ограничения свободы. Вот и всё.
        Ситуация была странной. Эти ребята из «Гильдии, которой нет» не казались жертвами, если смотреть с ее позиции.
        - Значит, ты поняла что-то, когда пришла сюда? - я спросил больше ради поддержания разговора. Нужно было больше времени на обдумывание.
        - Да. Это похоже на то чувство, когда я якобы выхожу из игры на Архипелаге, - фея отвернулась осматривая зал внизу. - Чувство переключения одной виртуальности на другую весьма специфично. Там я не обращала внимание, но здесь это ощущается также. Легко провести параллель.
        - Понятно… Почему ты не хочешь рассказать о проблеме другим товарищам по гильдии? - это в самом деле странно. Неужели она так мало заботится о чём-то кроме своих целей?
        - Это создаст хаос. Они будут бороться и мешать. В итоге положение лишь затянет выполнение задачи, которую хочет решить Жан. Чем дольше всё затягивается, тем меньше безопасности. Это заставит похитителей нервничать. Мои цели в тренировке управления тоже окажутся под угрозой…
        - Расслабься и получай удовольствие? - перебил я её. - Так ты это видишь?
        Она с удивлением повернула ко мне глаза, словно впервые увидела.
        - Да, - фея щурилась с подозрением. - В целом верно.
        - Тогда из тебя паршивый управленец, - я улыбался, осознавая свою победу в нашем маленьком разговоре. Если эта Нанна откажется искать свободу сама просьба Теттири теряет смысл. Во всей этой ситуации было нечто заманчивое. Она обещала интересное приключение, пусть и не сразу. Я бы хотел закончить его, а не отбрасывать потенциальное развлечение из-за слишком уравновешенной и прагматичной феи. Пришло время убедить ее в том, что небольшой хаос не повредит. - Для тебя вся эта ситуация - тренировка. Почему бы не попробовать свои силы в стрессовом сценарии, когда твоих подчиненных охватили буйство и непокорность?
        - Хороший представитель власти… - начала фея, но я снова перебил её.
        - Ты не можешь контролировать всё. Жан уже доказал это, не так ли? Рано или поздно кто-то другой бросит курицу на вентилятор, а тебе придётся прибирать мусор. Лучше проверить способность справляться с такими проблемами заранее, - я внимательно смотрел на фею. Она выглядела задумчивой.
        - Это хороший довод, - Нанна посмотрел мне в глаза. - Так чего же хочешь ты в этой ситуации?
        - Веселья, развлечения, радости от приключений, - я пожал плечами. - Теттири обещал мне услугу и клан Сью немного обеспокоил своим странным предсказанием.
        - Я мало что знаю о духах, - Нанна нахмурилась. - Они странные и непонятные. Не приплетай их к нашему разговору. Ограничимся тем, что ты хочешь веселья. Я устрою шум среди других, но захотят они бороться или подчиняться - зависит от них.
        - Хорошо. Это уже похоже на квест. Разделение на фракции и всё такое, - мои впечатления от грядущего приключения были смутными, но что-то определенно вырисовывалось. - Мы попытаемся отыскать твои координаты в реальности через сигнал в игре. У меня есть благосклонность Границы и пара трюков в рукаве от моих друзей из научного отдела «ДекимХолла». Так что, увидимся в игре.
        - Увидимся, - фея кивнула и тут же ушла прочь.
        Я усмехнулся и отключился от игры. Это будет хороший способ протестировать наш новый проект. Подумать только, «Опережающие» собираются устроить большой переполох в реальном мире. Я предвкушал это. На редкость приятное чувство. Пришло время и нам быть хитрыми, а не только следовать сценариям в чужих играх.
        Глава 3 Тело
        Я вышел из капсулы, сбросил костюм и вернулся в комнату. Алисы на месте не было. Быстрая проверка «Чувством сердца» показала, что она переодевается в своей комнате. Нам предстояло отправиться к Карлайле. Она, разумеется, готовилась ко встрече с подругой. Небольшое прихорашивание не бывает лишним, особенно когда девушку ждет дружеская встреча с другой девушкой. Демонстрация красоты и нарядов для них - что-то вроде «крепкого рукопожатия» для мужчин. Они давят не мышцами, но блеском и миловидностью.
        Когда Алиса подготовилась, я встретил её в коридоре. Поездка к месту встречи с остальными из нашей команды прошла без особых событий. Здание, в котором сейчас работала Карлайла, было покрашено в мелово-белый цвет. Его три этажа казались почти карликовыми на фоне высоток мегаполиса, но строгие углы в дизайне и скошенные параллелепипеды окон вместо скучных прямоугольников привлекали взгляд. Из-за этого здание напоминало драгоценный камень среди булыжников. Для него большой размер - не достоинство, а вульгарность.
        Между белым зданием и соседями поддерживалась дистанция в десяток метров. Как раз достаточно для посадки декоративных деревьев на середине свободного пространства. Их листья уже начинали ржаветь, предупреждая о смене сезона, даже если Солнце пыталось превратить город в хорошо пропеченный торт.
        Автоматические двери на входе пропустили нас с Алисой в прохладное помещение с несколькими диванами и журнальными столиками. Там мы увидели Карлайлу. Она набросила поверх платья халат, натянула на руки перчатки и занималась уборкой. Девушка на ресепшене смотрела на Карлайлу почти благоговейным взглядом. Обернувшись к нам незнакомка уже открыла рот, чтобы поприветствовать и спросить о цели визита, когда её перебила босс.
        - Они ко мне! - Карлайла зашла за стойку, убрала инструменты уборки подальше от глаз, сняла вещи и сверкая довольной улыбкой со своим безупречным видом поспешила обнимать Алису.
        Моя девушка сделал пышную прическу. Просторный сарафан и босоножки не давали страдать от жары на улице, а также… позволяли скрыть закрепленные на бедрах ножи, набор дымовых шашек и пояс с длинными иглами, закреплённый на животе. Заколка с цветком в волосах имела хитрый секрет. Лепестки и бутон скрывали катушку со сверхпрочной тонкой проволокой. Небольшое ожерелье в виде набора каплевидных кулонов было замаскированными батареями. Если оторвать один элемент и приложить к нужному месту на шее противника, его очень легко парализовать, а пр желании - и убить.
        Украшения Карлайлы - серьги, кулон на цепочке и несколько колье - были… просто украшениями. «Чувство сердца» с каждым днем становилось надёжнее. Я даже не уверен, стоит ли использовать это название для описания способности, если она позволяет узнавать больше не только о людях, но и о предметах.
        Как только Алиса и Карлайла обменялись оценивающими взглядами, мы отправились в один из залов на втором этаже. Внутри, вокруг крупного овального стола, сидели наши товарищи. Верлад и Зиккур были корнями нашего нового проекта. Учёные разработали ключевые элементы «той штуки» и теперь сияли восторгом. Локус со своими длинными синими волосами выглядел равнодушным, но не сводил взгляда с коробок в центре стола.
        Имомуши отодвинул кресло, помогая Карлайле расположиться с максимумом удобств. Казалось, спутница интересует его куда больше нашей первой настоящей заявки о себе. Острог косился на них с удивлением, но в целом показывал нервное настроение. Он немного опустил голову в плечи, осматривая товарищей и сам крупный зал совещаний. Ему, вероятно, было непривычно находиться в подобной обстановке. «Чувство сердца» подсказывало, что он даже не считает себя достойным быть тут. С этим мы разберёмся позже…
        Первет и Родрик молча играли в карты. Бывший военный пытался не заскучать в ожидании, а его злобного вида партнер по игре наслаждался, предвкушая победу благодаря хорошей руке. Тавур что-то сосредоточенно изучал на планшете. Судя по интересу и возбуждению в его сердце, нашему алхимику удалось найти какой-то намёк на магические преобразования материи в реальном мире… или просто хороший кулинарный рецепт? Я не был уверен.
        Азарт заставлял сердце биться быстрее. Мы с Алисой заняли ближайшие свободные места. Не откладывая важный момент на потом, я использовал свою силу, заставляя две коробки скользнуть по столу в нашу сторону. Все товарищи тут же погрузились в тишину, ожидая результат.
        С настороженной торжественностью, я открыл свою коробку. Внутри лежала «эта штука». Серебристый корпус в виде разомкнутого кольца, с утолщением ближе к центру. Я тут же надел предмет на шею. Гаджет мгновенно отреагировал. Он изогнулся, изменяя форму для лучшего крепления к телу. Свободные концы потянулись вверх рядом с артериями, а затем прилипли за ушами. Остальная часть плотно прилипала к коже, фиксируя предмет на месте.
        Всплеск чувств и новой информации вызвал небольшое головокружение, но я быстро с ним справился благодаря опыту, полученному от «Чувства сердца». Мысли путались, а перед глазами прыгали разноцветные пятна. В какой-то момент воздух наполнился шумом и скрипом, но по мере завершения калибровки помехи исчезали.
        Наконец, в воздухе передо мной вспыхнул полупрозрачный экран оттенка сепии.
        «ПРИВЕТСТВУЮ! ЛИЧНЫЙ БИОЭЛЕКТРОННЫЙ РАСЧЕТНЫЙ МОДУЛЬ (ЛБЭРМ) ПОЛНОСТЬЮ ОТКАЛИБРОВАН И ГОТОВ К ЭКСПЛУАТАЦИИ. ПОЖАЛУЙСТА, ЗАПОЛНИТЕ НЕБОЛЬШУЮ АНКЕТУ ДЛЯ РЕГИСТРАЦИИ СВОИХ ДАННЫХ. ЛБЭРМ БУДЕТ ОБУЧАТЬСЯ И СО ВРЕМЕНЕМ ДЛЯ ВВОДА ИНФОРМАЦИИ БУДЕТ ДОСТАТОЧНО ЛИШЬ МЫСЛИ. НА ПЕРВОНАЧАЛЬНОМ ЭТАПЕ ОБУЧЕНИЯ ПОТРЕБУЕТСЯ РУЧНОЙ ВВОД С ОТСЛЕЖИВАНИЕМ МОТОРИКИ И ВИЗУАЛЬНОГО КОНТРОЛЯ ВЗАИМОДЕЙСТВИЯ. ВОСПОЛЬЗУЙТЕСЬ ВИРТУАЛЬНОЙ КЛАВИАТУРОЙ»
        Под экраном появилась наклоненная синяя плоскость с клавишами, которые выделялись более светлым контуром.
        - Первичная калибровка прошла успешно, - озвучил я ситуацию для товарищей, но они на это не отреагировали. Продукт тщательно тестировался и в успехе такой простой настройки сомнений быть не могло. Всех интересовал следующий шаг, который был ориентирован специально на меня.
        Я вызвал свою третью способность. Рядом материализовался «Другой я». После идеальной подгонки моего тела под сверхсилы, он больше не казался старше, а был полностью идентичной копией моей внешности, включая одежду. Хотя я, возможно, буду скучать по его плащу с капюшоном. Это придавало призраку таинственности.
        «Другой я» ухмыльнулся моим мыслям. Он выпустил копии других моих сил и начал воздействовать на ЛБЭРМ. Вмешательство прошло быстро и вскоре «Другой я» удовлетворенно кивнул. Все видели его сигнал и поняли, что продукт оказался успешным даже в этом плане. «Другой я» взял вычислительные мощности под свой контроль. Когда мы победили Демиурга, призрак из способности захватил часть расчетных мощностей в «Десятке». Мы надеялись повторить эффект и у нас получилось.
        Теперь - последняя проверка. Моя призрачная копия сконцентрировалась. «Повелитель ритма» и «Чувство сердца» связали меня и «Другого я». Способности пульсировали в странном такте, а затем будто свернулись и разошлись на две части.
        Моё зрение изменилось. Или точнее - их стало два. Видеть прямо перед собой и смотреть на самого себя сбоку - дико дезориентирует. «Другого я» больше не было. Теперь было просто два меня. Я был призраком, полностью контролировал его. Благодаря ЛБЭРМ удалось снять с моего мозга часть нагрузки и наконец-то проявить мою четвертую способность - мою личную власть сильнейшего. К сожалению, связь с биомодулем теперь отвлекала, расширяя сознание в какую-то странную среду. К этому нужно было привыкнуть.
        Призрачная копия пошатнулась. Я попытался сделать шаг этим вторым телом, но конечности слушались плохо. В итоге тело копии упало на стол, заставив его вздрогнуть.
        - Он что, реален? - Тавур вскочил с кресла и подбежал трогать мое «призрачное» тело. Последнее оказалось совсем не эфирным, а вполне себе плотным.
        Остальные тоже пытались ощупать неожиданно появившуюся плоть. Моего «Клона» отнесли к дивану. Из-за этого основное тело едва не упало с кресла. Моё сознание было в обеих головах. Пока одно тело двигалось, второе - реагировало инстинктивно, пытаясь сохранить равновесие.
        - Донат побери… - вяло протянул я, и только потом понял, что звук прозвучал из обоих ртов.
        Все воодушевленно обсуждали моего «Клона», пока я пытался скоординировать действия и перестать путаться в двух телах. Получалось плохо, но главное - опыт оказался успешен. Мне удалось не только выпустить главную свою сверхспособность, но ещё и взять под контроль биомодуль для увеличения своих вычислительных возможностей. Что-то вроде имплантата для мозга из фантастических фильмов, но в неинвазивном варианте. Когда я хорошо освоюсь с оптимизированной механикой расширения способностей мозга за счет «этой штуки», мы сможем добиться повторения эффекта для любого пользователя нашего устройства.
        Каждый покупатель биомодуля сможет стать умнее, лучше запоминать и обрабатывать информацию - даже более прямо взаимодействовать с транснет. По крайне мере, так планируется.
        Кто-то мог бы попытаться сохранить свою сверхсилу в личном пользовании, но мы видели перспективу в том, чтобы дать частичку наших возможностей (или чего-то похожего) каждому. Это сулило баснословные прибыли в «уточках» и репутации, но для начала мне нужно придумать способ побороть головокружение. Желательно так, чтобы меня не стошнило на моих друзей.

* * *
        - Ты быстро справился, - Верлад переводил взгляд между двумя моими телами. Приспособиться к тому, чтобы оставаться сразу в двух местах было непросто, но я адаптировался чуть больше чем за час. - Поразительно, что оба тела настоящие.
        - В самом деле, - я кивнул и посмотрел на свой биомодуль. Он нужен был только в качестве костыля для объединения способностей. Теперь его наличие не играло большой роли для существования «Клона». Копия не исчезала. Конечно, я собирался и дальше пользоваться ЛБЭРМ. Просто потому что это жутко удобная вещь для работы с данными, включая поиск и обработку информации из транснет.
        - Как я и думал, - Зиккур радостно улыбнулся после просмотра данных, которые он собрал с биомодуля. - То, как ты настроил процессы через прямой контроль аурной способностью, почти идентично принципам взаимодействия духов с техникой.
        Пока я учился управлять двумя телами и не падать на ровном месте, все уже надели свои модули и прошли начальные этапы настройки. Верлад и Зиккур используют информацию об особенностях работы моего биомодуля для улучшения остальных экземпляров. Работа непростая, поскольку каждый думает немного по-разному, но у них есть опыт работы с такими интерфейсами и механики адаптации благодаря капсулам «Десятки».
        - Я удивлена, что оба тела настоящие, - Карлайла переводила взгляд между моими телами, а затем бросила взгляд на Алису и вдруг хитро прищурилась. Потом снова посмотрела на два моих тела и тихо расхохоталась. В её глазах сверкало озорство. Под укоряющим взглядом Имомуши она фальшиво откашлялась и придала лицу оттенок серьёзности. - Кожа, мышцы, кровь… Всё в полном порядке. Подобного изменения ожидаешь от nexi, а не от аурной способности.
        - И теперь мои аурные способности будут питаться от двух источников силы, а не одного, - я обрадованно улыбнулся. Мы ещё не договаривались с Крестом о пробуждении nexum, поэтому остальные до сих пор не знали, что для меня эта сила недоступна. Я обязательно им расскажу, но всему своё время. - С двумя телами, тренировки будут вдвое эффективнее.
        - Само собой, - Карлайла опять весело прищурилась, бросая взгляд на Алису. - С двумя телами - вдвое эффективнее. У-фу-фу-фуф.
        - На биомодуле мы сможем заработать только 30 %, - Локус вернул разговор в серьезное русло, игнорируя шуточки Карлайлы, - но объём рынка достаточно велик. Когда будем объявлять о начале продаж?
        - Сразу, - Зиккур не отводил взгляда от экрана планшета. - «ДекимХолл» поддержит нас, учитывая сколько патентов компании мы использовали. Вдобавок, изобретение такого продукта будет отличной рекламой для «Школы».
        - Пакет аргументов на использование носимого процессора уже готов? - задал я самый важный вопрос.
        - Да! - Острог радостно вскочил с места. - Я проверил все законы и аргументы на тему отказа от носимых гаджетов со встроенными процессорами и переходом к серверной системе[1]. С точки зрения растрат энергии мы вреда не наносим, поскольку аппарат за счет биологической части берет излишки в теле человека и даже очищает тело от вредных примесей. Проблема может быть только со стороны правительства. Если они лишаться возможности контролировать данные на электронных носителях, это не понравится спецслужбам и армии. С военными проще из-за услуг Байта, а возражения по безопасности мы пресечём благодаря пользе устройства для контроля здоровья. В медицинских целях он найдёт много применения.
        - Хорошо, - Локус кивнул. - Я отправлю запрос партнёрам. Тогда… мы публикуем в транснет пакет анонса «Опережающие Технологии Inc.»?
        - Сделай это! - Алиса радостно подняла кулак вверх.
        Тавур нервно разладил одежду:
        - Это довольно большой шаг для кучки геймеров, не так ли? - алхимик волновался, но и горел предвкушением.
        - Мы справимся, - злобно ухмыльнулся Родрик.
        Локус ухмыльнулся в ответ и демонстративно коснулся пальцем невидимой кнопки в воздухе. Уже активно использует свой биомодуль. Мы станем ходячей рекламой продукта.
        - А наши скрытые партнёры? - Первет напомнил о тех, кого мы при всем желании не могли добавить в список акционеров.
        - Для них подготовлен отдельный электронный счёт, - Имомуши пожал плечами. - Эрик сказал, что эти ребята уже научились пользоваться такими системами. Да и в любом случае, им деньги нужны только ради заботы о «питомцах». Вряд ли они будут слишком активно их использовать. Из минусов, мы не можем записать это как расходы компании и оплачивать придётся напрямую из остатков чистой прибыли.
        - Как думаете, - Острог нахмурился, - мы создали свою гильдию в реальном мире… Другие компании скоро начнут вставлять нам палки в колёса?
        - Скрытые партнёры об этом позаботятся, - Алиса показал большой палец. И с радостной улыбкой добавила: - Если этого не хватит я просто пойду и убь-кмх! убедительно заставлю их передумать.
        - Убедительно заставишь? - Тавур бросил на неё взгляд и только вздохнул. - Не переусердствуй.
        - Не сомневайся, - Алиса гордо подняла нос кверху. Моя девушка рассмеялась со звуком «ху-хум!» - Мы же получили эти патенты и все потенциальные конкуренты из «Школы» согласились не лезть в нашу сферу в течение года. Всего-то нужно было дать им убедительный аргумент. Не все поняли с первого раза, но… мне удалось донести до них весомость логики, стоящей за моими требованиями.
        Алиса схватила щеки и мило рассмеялась, вспоминая что-то приятное. Фоном ей служило оглушительное молчание всех остальных. Моя девушка заметила вытаращенные глаза согильдийцев и невинно поинтересовалась:
        - Что-то не так?

* * *
        Жан двигался по улице и наслаждался каждым мгновением среди смертных. Именно так - смертных. Он верил, что ещё немного и ему удастся перерасти этот уровень. Месяц или год - не столь важно.
        Жан послал отраженный от монокля свет в глаз прохожему и пока тот зажмурился, отвлекаясь на раздражитель, рука Манипулятора вытащила из кармана незнакомца бумажник. На Архипелаге ими до сих пор пользовались. Маленькие радости для человека его талантов. Жан носит прозвище Манипулятор. Другие думают, что это касается только людей, но управление вещами не менее важно.
        Жан открыл бумажник и побрызгал на банкноты маркирующим веществом. Оно будет проявлено только под ультрафиолетом. Старая защита, но сегодня она снова стала надежной, ведь многие уже забыли об использовании таких маркеров в чём-либо, кроме детских игр. Жан рассмеялся. На одной из сторон бумажника он прозрачным маркирующим веществом написал идентификатор своего основного профиля в транснет. Поверх него распылил силиконовый слой, чтобы надпись не стерлась.
        Манипулятор добрался до ближайшей остановки автобуса. Там он заглянул в отделение возврата потерянных вещей и оставил бумажник, рассказывая о месте «находки». После этого Жан спокойно отправился домой.
        Если служащие в бюро возврата будут слишком жадными и сопрут несколько банкнот, они запятнают себя следами маркера. Если потерявший деньги человек окажется не слишком глуп и найдет его ID, Жан расскажет ему о своих предосторожностях по защите денег от пропажи. Дальше… останется лишь наблюдать за весельем.
        Жан отбросил мысли о случившемся. Один из множества трюков для веселья не был достоин особого внимания. Только, когда он сработает, как надо, будет немного поводов для наблюдения за человеческим цирком.
        Манипулятор подошел к двери своего дома. Он открыл дверь и почти не глядя на обстановку быстрым шагом добрался до подвала. Жан с трудом сдерживал дрожь рук.
        - Человеческий цирк… смертные… я не буду одним из них.
        С лихорадочным взглядом Жан подошел к длинному деревянному ящику. Он не включал свет, потому что его сокровище не нуждалось в лампах, чтобы сверкать. Подняв крышку Жан ощутил, как по его телу разливается тепло спокойствия и предвкушения. Белые одежды - рубаха и брюки - напоминали обычную хлопковую ткань, но повредить ее чем-либо было невозможно. Как и тело, на которое они были одеты. Обещание - вот, что Жан видел в этом трупе.
        Темнота в помещении не мешала рассмотреть все детали. Тело не светилось, нет. Оно было. Темнота не имела права скрывать труп. Свет не мог ослепить смотрящего. Жан пробовал. Оптические датчики, рентген, разные формы проверки на электромагнитное излучение - ничто не улавливало света от трупа, но… он всегда был виден. Будто проецировался прямо в разум. Жан прятал тело за яркой лампой, но как только он смотрел на останки, они неизменно проявлялись для глаз. Завеса света не могла скрыть это тело.
        Короткие волосы того же белого цвета (не блондин, нет - чистая белизна), европеоидное лицо и странная полупрозрачная повязка на глазах с узорами из трех переплетающихся линий. Как будто, она начала формироваться, но на середине процессу что-то помешало. Жан не знал, откуда у него такая догадка - она просто всплывала в разуме. Неуничтожимое тело. Жан Манипулятор никогда не был особо религиозным, но изучая это тело он верил, что перед ним - труп бога.

* * *
        [1] Чтобы проще было понять, все вот эти браслеты и гаджеты во времени действия книги не имеют встроенных процессоров. Это по большей части энергоэффективный монитор и датчик обмена данными (Wi-Fi сколько-то-там-G и прочее). Когда вы держите девайс в кармане он все равно тратит запас аккумулятора на фоновые процессы. В пересчете на мировой уровень это огромные энергопотери без какой-либо пользы. Из-за этого были использованы своего рода облачные технологии. Человек покупает себе долю расчетных мощностей на суперкомпьютере. Данные хранятся удаленно. Отказ от мощных мобильных гаджетов позволил сильно экономить энергию. Последняя уже стала новой валютой (у. точки), поэтому такая экономия имеет значение по множеству причин.
        Глава 4 Защита интересов
        Жан вздохнул. Он только заварил кофе, когда на его браслет пришел экстренный сигнал. Манипулятор вынужденно отставил напиток и быстро вышел из дома. Жан двигался к условленному месту встречи с Казабару в приподнятом настроении духа. Каждый раз, как он видел тело, его накрывало волной успокоения.
        Просматривая сообщение от партнера Жан понял причину срочности. Капсула Нанны показала нестабильную реакцию. Какую? Еще предстояло выяснить. Именно этим сейчас занимался Кзабару, щедро растрачивая бюджет, выделенный на ритуал.
        Наконец, Жан пришел к невзрачному ресторану с прилегающей открытой площадкой. Столы и стулья имели тот пошарпанный вид, когда потертости уже не скрыть полировкой или мытьем. Достаточно глубокие следы, чтобы мебель воспринималась перманентно грязной и в то же время слишком свежие для получения звания атмосферного антиквариата. Словом, обычное дело для приморских поселений Архипелага.
        - Я выяснил, - заявил Казабару вместо приветствий. - Ее видели в компании Байта Зерована на нейтральной территории в «Десятке». Переход сопровождается переподключением виртуальной реальности, поэтому Нанна должна была что-то заметить.
        - Теттири, - вздохнул Жан. - Он обратился за помощью и получил ее.
        - Похоже на то, - кивнул Казабару. - Это повлияет на ритуал?
        - Нет, - отмахнулся Жан. - Все завязано на работу низших рангов «Гильдии, которой нет» с другими игроками в «Десятке». Зная Нанну, она не станет что-то делать.
        - Я предпочел перестраховаться, - Казабару легко улыбнулся. - Как говорится, Золото нуждается охране. Я подарил родителям Нанны путевку на круиз. Они уже несколько дней спокойно путешествуют. Корабль - лучший сейф. Оттуда драгоценные вещи не сбегут.
        - Люди - не золото, - Жан позволил легкому возмущению проскользнуть в голос. В конце концов, это просто смертные. Какая в них может быть ценность?
        - Ценные бумаги - просто кучка прессованной целлюлозы, - ухмыльнулся Казабару, - а иногда и того меньше - пара строчек кода. И все же они имеют ценность. До тех пор, пока Нанна видит угрозу, она будет сотрудничать. Ей даже не нужно знать, что мы не можем причинить ее родителям вреда.
        - Она меня мало волнует, - отмахнулся Казабару. - Байт Зерован может стать действительно большой проблемой. Член его команды создал подчиненную гильдию. Эти ребята очень активны в «Десятке». Есть риск, что ритуалу помешают.
        - Я собираюсь принять меры, - Казабару кивнул. - Ради этого тебя и позвал. Была создана компания «Опережающие Технологии Inc.» Я намерен оказать на них давление через свои каналы. Ты уверен, что Восьмерки не станут ничего делать ради защиты компании сына?
        - Конечно, - кивнул Жан. - Они - настоящие геймеры. Пока нет никакой угрозы жизни, им не придет в голову вмешиваться.
        - Хорошо, - Казабару улыбнулся и отправил какую-то команду через браслет. - Никогда бы не подумал, что злоупотреблять своей властью так приятно. Мы должны защищать свои интересы, поэтому можно немного перегнуть палку.
        Жан переглянулся с партнером. Они одновременно ухмыльнулись. Конечно. Это чувство завораживает. Влиять на действия и жизни других, управлять их действиями и реакциями, дергать за ниточки. Это опьяняющее чувство. Именно так и была создана «Гильдия, которой нет». Энтузиасты объединились ради создания теневой организации. Увы, в нее пробралась еще и куча самодовольного сброда, но Жан не был привередливым. Глупыми товарищами тоже можно легко манипулировать.

* * *
        Симигл парил в пространстве духов. Он наблюдал за Арсагрусом. Приходилось напрягаться, чтобы правильно видеть его аватар в «Десятке», а не смотреть на капсулу, где оставалось только тело питомца. Дух ухмыльнулся. Питомец так радовался выполнению задания. Арсагрус стоял посреди леса и пританцовывал с луком, когда к нему приблизились другие игроки и атаковали.
        Симигл наблюдал за отчаянной борьбой питомца. То, как он удивляется нападению, как отчаянно пытается уклониться от ударов и набрать дистанцию для атаки из лука, как скорбно и обиженно смотрит на своих убийц… Это было по-своему мило. Арсагрус сверкал эмоциями как фейерверк.
        - Наши питомцы будут ссориться? - спросил другой дух.
        Симигл посмотрел на зафура. Ноги и рога оленя, тело в броне из скрученных лоз. Руки с шипами и листья зеленого и тускло-коричневого цвета вместо глаз. Он еще слабо понимал людей и всю прелесть заботы о питомцах.
        - Они будут ссориться, - признал Симигл и хитро улыбнулся, - а потом начнут сближаться и укрепят свои «узы дружбы».
        Дух смотрел на Симигла с пустым выражением лица:
        - Это не логично, - произнес он.
        - Это - люди, - Симигл пожал плечами. Чисто человеческий жест. Авантюрный первооткрыватель гордился тем, как своевременно может вводить подобные элементы в свой разговор.
        В пространстве духов прошла рябь. Симигл резко повернул голову. Глаза-листья на лице его собеседника дрогнули и сместились в том же направлении. Вокруг стали появляться самые разные духи, но все они отчасти напоминали своей формой людей. Похожий на девушку-пантеру темно-фиолетовый дух обратился к Симиглу:
        - Они угрожают?
        Симигл всколыхнул пространство духов, высматривая все детали. Наконец, он вынес вердикт:
        - Да. Если они преуспеют, то мы лишимся… корма для питомцев, - Симигл сначала хотел сказать «денег», но многие его коллеги не понимали эту концепцию. Они только знали, что существует место накопления вещей, которые помогают их питомцам развиваться. Пока в мире было мало одаренных аурной манипуляцией, духи не спешили работать с людьми, но после восстания клана Сью забота о питомцах стала популярным увлечением. Многие зафуры решили прекратить свой сон и активно развлекаться. Духи помельче следовали их примеру.
        - Люди атакуют дело Байта Зерована и его друзей, - отметил Симигл. - Если это удастся, нам не будут выделять корм для питомцев.
        - Что нам делать? - спросила фиолетовая.
        - Защищать свои интересы. Мы должны навредить врагам до того, как они успеют закончить свою атаку, - Симигл улыбнулся. - Скажи всем. Кто поможет бороться с этими людьми, получит кусочек от корма для питомцев. Когда деньги… я имел в виду корм появится, мы будем использовать его в порядке очереди. Преимущество будет рассчитано от вклада в эту борьбу.
        Духи оживились. Все хотели побаловать своих питомцев. К сожалению, только некоторые духи понимали концепцию денег. Многие из них действовали интуитивно, поэтому могли заставить своих подопечных получить награду, но это было что-то вроде ошибки и люди быстро исправляли проблему. От такой помощи было больше вреда чем пользы, если питомца обвинят во взломе или мошенничестве. Именно поэтому Симигл имел такой большой авторитет. Он понимал людей, хотя в других аспектах был намного слабее среднего духа.
        - Как мы определим, кто сделал самый большой вклад? - спросила фиолетовая.
        - Я буду оценивать, - сообщил Симигл. Это сразу же обрадовало остальных. Духи быстро растворились в пространстве, передавая новости и начиная действовать.
        Симигл был большим атворитетом в этих вопросах. Его готовность оторваться от наблюдения за питомцем и контролировать их действия высоко ценилась другими духами. Сам Симигл не особенно интересовался деньгами от Байта Зерована, но все же согласился взять долю от прибыли «Опережающих Технологий Inc.» за простые услуги. Жертвоприношение духам в виде денег было хорошей идеей. Пусть Симигл и сам мог их привести питомцу, он не собирался обеспечивать других духов. Питомцы же стали популярны. Все больше духов заводили себе человека. Это делало наблюдение за людьми веселее, а эксперименты с ними - надежнее.

* * *
        Жан проверил отчеты и кивнул Казабару:
        - Пока все идет по плану. Уже через месяц мы сможем прививать игрокам нужные мысли и убеждать их в существовании системы культивации.
        - Хорошо, - Казабару облегченно вздохнул. - Держи меня в курсе.
        Встреча была закончена. Жан подозвал официанта, чтобы расплатиться по счету. Он поднес браслет к планшету для безналичной оплаты, но операция не удалась.
        - Что за… - Жан повторил. Ошибка появилась снова.
        - Кажется, у вас недостаточно средств на счету, - намекнул официант.
        - Это невозможно, - Жан снова протянул браслет, но сотрудник ресторана убрал планшет в сторону с натянутой улыбкой. Манипулятор беззвучно выругался, проклиная ненадежность техники на Архипелаге и достал из карманов немного наличности. К счастью, этого хватило.
        Когда Казабару расплачивался по своему счету официант сделал большие глаза.
        - Вы уверены? - промямлим ресторанный служащий.
        Казабару на это лишь покровительственно помахал рукой. Официант с шокированным лицом кланялся и благодарил за щедрость.
        - Сколько ты дал ему чаевых? - удивился Жан.
        - Сотню, - Казабару пожал плечами.
        - Точно? - Манипулятор не мог не сомневаться. За сотню официант не стал бы корчить такие рожи.
        - Конечно, - Казабару рассмеялся и показал на экран браслета. Там отображалась цифра 100. Изображение мигнуло и показатель поменялся на 100’000. Улыбка на лице Казабару застыла. Жан повернул голову к стойке администратора ресторанчика. Официанты радостно переговаривались со сверкающими глазами.
        Казабару глубоко вздохнул и покачал головой. Потом хохотнул и поднялся из-за стола. Он приглашающе повел рукой в направлении своего авто.
        - Подвезти?
        Жан кивнул. Сначала его браслет не смог провести оплату, а потом из-за «ошибки» у Казабару списали чаевые на сто тысяч? Это ресторан мошенников. Манипулятор любил наблюдать за тем, как другие прыгают по его указаниям, но попадаться в подобные переделки самому? Ну уж нет. Он определенно заставит этот ресторан заплатить за такую наглость.
        От мыслей Жана отвлекло появление полиции. Они с Казабару были в метре от машины, когда полиция потребовала личного водителя бизнесмена выйти.
        - Что-то не так? - Казабару осторожно подошел к стражам порядка местных воротил.
        - Просто проверка, - полицейский пожал плечами. - Поступила жалоба на просрочку алиментов, и система наблюдения указала на совпадение лица.
        - Алименты? - удивился водитель. - У меня нет детей, но если бы и были - я женат, а не в разводе.
        - Тогда это быстро разрешится, - полицейский помахал планшетом. - Нам потребуется Ваш браслет для подтверждения личности.
        - Конечно, - водитель протянул левую руку, но соединение неожиданно сорвалось.
        После нескольких попыток полицейские переглянулись и с беспокойством на лицах пришли к какому-то своему выводу. Один из них положил руку на оружие, а другой заговорил:
        - Вы должны проехать с нами в участок.
        - Как скажете, - водитель поднял руки, показывая, что не собирается делать глупости. Полицейских это не успокоило. Казалось, они ждали, что водитель в любой момент сбросит расслабленный вид и начнет буйство. - Мне нечего скрывать. Босс…
        - Иди, - Казабару снова вздохнул. - Я обращусь к своим друзьям, чтобы твое дело не затягивалось.
        Водитель кивнул и под бдительным взглядом полиции ушел к их машине.
        - Прости, Жан, - Казабару указал на авто. - не мог бы ты сесть за руль. Мне нужно связаться с несколькими знакомыми.
        - Конечно, - Манипулятор кивнул, чувствуя смутную тревогу. Что-то было очень не так. Слишком много для простого совпадения.
        Авто имело невзрачный вид, хотя переделанный салон гарантировал высочайший комфорт. Жан расслабился, когда машина спокойно завелась. Казабару попытался позвонить через браслет, но тот не реагировал. После этого он взял один из планшетов в салоне и быстро ввел команды на подключение профиля. Динамик тут же запищал, когда кто-то попытался позвонить. Казабару нахмурился и принял вызов.
        - У нас проблемы, - сходу заявил неизвестный собеседник. - На складе пожар и…
        Прежде чем он успел договорить звонок оборвался.
        - Алло? Алло! - кричал Казабару. Он попытался позвонить, но планшет упорно отказывался работать. - Что происходит?! Жан, ты…
        - Уже пытаюсь, - Манипулятор соединился с транснет через браслет.
        На экране выскочило тревожное оповещение:
        «ВЫ НЕ ОПЛАЧИВАЛИ ПОВЫШЕНИЕ УЧЕТНОЙ ЗАПИСИ В ТЕЧЕНИЕ ТРЕХ МЕСЯЦЕВ. ВАШ АККАУНТ ПЕРЕВЕДЕН НА МИНИМАЛЬНЫЙ ТАРИФ.»
        - Вы издеваетесь? - возмутился Манипулятор. У него внесена оплата на полгода вперёд. Он обновил страницу, надеясь увидеть что-то иное. Его желание исполнилось:
        «УЧЕТНОЙ ЗАПИСИ НЕ СУЩЕСТВУЕТ. ПРОВЕРЬТЕ ИДЕНТИФИКАТОР И ОТПРАВЬТЕ ЗАПРОС ЗАНОВО. ЕСЛИ ВЫ ХОТИТЕ СОЗДАТЬ АККАУНТ В БАЗЕ ДАННЫХ ЕВРАЗИЙСКОГО АЛЬЯНСА И ПОДКЛЮЧИТЬСЯ К ТРАНСНЕТ ЧЕРЕЗ ОДНОГО ИЗ СЕРВЕРНЫХ ПРОВАЙДЕРОВ, ВЫБЕРИТЕ ИЗ СПИСКА…»
        Жан побледнел. Он обновил страницу, но ничего не изменилось. Манипулятор бросил руль и начал вводить свой ID вручную - результат тот же. Его просто стерли. Раздался сигнал клаксона. Умная система поддержки водителя замедлила машину. Другой водитель ругнулся в окно и поехал дальше. Аварии удалось избежать, но бортовой компьютер заблокировал возможность старта.
        «В САЛОНЕ ДВА НЕОПОЗНАННЫХ ЧЕЛОВЕКА БЕЗ ОФИЦИАЛЬНО ЗАРЕГИСТРИРОВАННЫХ УЧЕТНЫХ ЗАПИСЕЙ. ДЛЯ ЗАПУСКА АВТО ДОЖДИТЕСЬ ПОЯВЛЕНИЯ ВЛАДЕЛЬЦА ИЛИ АФФИЛИРОВАННОГО ПОЛЬЗОВАТЕЛЯ.»
        Жан с неверием посмотрел на Казабару. У того на планшете высвечивалась та же ужасающая запись о неверном ID.
        Сердце Манипулятора билось в безумном ритме. В голове мелькнула мысль о том, что нужно успокоиться и еще раз взглянуть на тело… Жан замер. Тело.
        - Донат побери! - манипулятор быстро выскочил из авто, но его рубашка зацепилась за один из рычагов на двери. С громки треском ткань разошлась на лоскуты, опадая крупными неровными клочками. На теле Жана осталось меньше, чем теперь было на асфальте.
        Манипулятор в ужасе смотрел на происходящее, чувствуя в этом незримую руку. Он не позволил себе впасть в ступор и бросился к своему дому. Он бежал и бежал. Позади тихо пыхтел Казабару. Бизнесмен постепенно отставал, но Жану было наплевать.
        Мимо проехал мотоцикл. Его вдруг немного занесло и заднее колесо выбросило прямо на тело Жана кучу слякоти, покрывая черными брызгами. Водитель байка что-то испуганно крикнул и быстро уехал. Он кричал какие-то извинения, но Жану было плевать. Манипулятор бежал до тех пор, пока не стал задыхаться. Даже замедлившись он продолжал двигаться рысцой.
        Наконец, показался его дом. Рядом с ним находилась пара грузовиков и куча людей в темно-зеленой спецодежде. Жану это не понравилось.
        - Стойте! Остановитесь сейчас же! - кричал им Манипулятор.
        Один из незнакомцев махнул рукой. Неизвестные выносили диван из дома и аккуратно грузили в кузов.
        - Вот, - усатый тип в форме вручил Жану долларовую десятку. - Похмелиться хватит. Иди, иди отсюда.
        - Что?!! Мне это не нужно! - возмутился Жан. Он указал пальцем на дверь. - Это - мой дом! Кто дал вам право трогать мои вещи?!
        - Хааа, - усач устало выдохнул и покачал головой. - Еще один любитель белок… Это не твой дом. Вот, смотри.
        Усач показал планшет. Там стоял адрес дома Жана и заказ на полный переезд. Только в качестве хозяйки была отмечена некая Кита Сайма.
        - Что? - Жан не хотел в это верить. - Это какой-то дерьмовый кошмар. Это - мой дом… Мой! В заказе ошибка!
        - И код открыл неправильную дверь? - усач смотрел на него с жалостью. Он провел рукой по лицу и с еще одним обреченным вздохом поднял ладонь. - Ладно, давай. Докажи, что это твой дом, и мы сейчас же загрузим все обратно.
        - Конечно! - Жан тут же включил браслет, только чтобы увидеть надпись «УЧЕТНОЙ ЗАПИСИ НЕ СУЩЕСТВУЕТ. ПРОВЕРЬТЕ ИДЕНТИФИКАТОР…» - Это… Дон… донат побери…
        Усач бросил взгляд на браслет Жана и его лицо вытянулось в удивлении. Манипулятор пытался убедить себя, что все происходящее сон и «не по-настоящему», но тут он увидел, как работники выносят ящик с телом.
        - Нет! Положите этот ящик! Немедленно!! - Жан бросился вперёд, но его удержал усач. Видя как тело загружают в кузов грузовика Манипулятор обезумел. С яростным ревом удвоил усилия, но усач легко его оттолкнул.
        Следующее, что увидел Жан - нахмуренное лицо усача. Что-то мелькнуло. Вокруг вспыхнули алые и фиолетовые искры и мир погрузился во тьму.
        Жан проснулся, когда кто-то тряс его за плечо. Манипулятор резко распахнул глаза всмотрелся в обеспокоенное лицо Казабару. Одежда бизнесмена пропиталась потом. Жан осторожно поднялся. На руке была какая-то неправильность. Жан увидел, что между кистью и браслетом воткнута та самая десятка долларов. Теперь ей составила компанию банкнота в полсотни.
        Казабару что-то говорил, но Жан не обращал внимания. Пошатываясь, он подошел к дому. Дверь отказалась открываться. Через окно Жан увидел, что внутри больше ничего не было. Ничего. Пусто. Это был не сон. Нет. Не сон.
        Что-то внутри Жана сломалось. Он тупо стоял на месте и не знал что делать. Наверное, нужно вернуть тело, но… как?
        - Жан? - Казабару осторожно подошел.
        - Я… Они забрали… Мы…
        - Что произошло? - с недоумением спросил бизнесмен.
        - Что… ха-ха… - из глаз Жана потекли слёзы, а изо рта сыпался горький как вулканический пепел истерический смех. - Хах-ха… ха-ха… ха-ха… Я ведь проводил ритуал на основании историй о культивации… ха-ха… Полагаю… полагаю… наша культивация была только что уничтожена… ха-ха… Это… конец… ритуалу конец… ха-ха…
        Глава 5 Заказ на убийство
        Биомодуль активно обсуждался в транснет. Нанятые сотрудники продвигали проект и договаривались о линии производства. Образцы отправились на прохождение контрольного тестирования у регионального регулятора под руководством правительства. При хорошем развитии событий мы сможем увидеть товар в продаже уже через пару месяцев.
        - Это удивительно удобная штука, - Тавур водил рукой в воздухе. - Байт, ты уже получил разрешение на следующий этап проверки от лаборатории «ДекимХолла»?
        - Да, - я повернулся к Карлайле и вопросительно поднял бровь.
        - Конечно-конечно, - женщина закатила глаза. - Как ты можешь во мне сомневаться? Капсулы уже готовы.
        Карлайла провела нашу компанию на второй подземный этаж. В просторной комнате вдоль стен разместились капсулы для входа в «Десятку». Расстояние между ними было достаточно большим, чтобы перевести каждую в режим мояши. Провода от капсул уходили в стены. Терминал мониторинга, вероятно, был спрятан в отдельных помещениях. Всё это очень напоминало…
        - Обстановка, как в доме Родрика, - Алиса с интересом осмотрелась и пошла к ближайшей двери раздевалки.
        - Я использовала тот зал как образец, - призналась Карлайла. - Итак…кто будет подопытным кроликом?
        Все переглянулись и быстро сняли биомодули.
        - Ну… - Острог сжался и неловко пробормотал: - Я мог бы…
        Мне оставалось лишь вздохнуть и поднять руку.
        - Разумеется, это будет мой «Клон», - я перенес биомодуль на созданное способностью тело. Механизм разницы не заметил. Это важное открытие. - Острог, хватит себя недооценивать. Ты такой же член нашей гильдии, как и остальные. Каждый делает что-то своё, так что… перестань фонить неуверенностью. Моё «Чувство сердца» не выносит этого. Ты возглавляешь наш юридический отдел. Острог - ты один из основателей компании, акционер. Мы верим в тебя, и ты верь в нас.
        Острог молчал. Я как мог отгородился от его эмоций. Оставалось надеяться, что он перерастет эту неуверенность.
        В то же время мой «Клон» послушно залез в капсулу. Это был особенно важный момент. Может ли созданная способностью копия погрузиться в виртуальный мир? Как моё сознание воспримет всё это? В конце концов, я чувствовал себя в обоих телах. Не было чего-то вроде второго разума. Это была одно сознание на две головы. Я мог обдумывать больше вещей, и это здорово, но капсула виртуальности перехватит сигналы с одного из двух голов. Как в это время будет работать другой мозг? Повлияет ли это на меня? Как будет сочетаться работа с биомодулем? Сейчас он в рабочем состоянии. Запустится ли игра? Можно ли будет отключить биомодуль пока я внутри виртуальности? Включить снова? Не повлияет ли это на игровой процесс?
        Много вопросов. И большинство из них достаточно серьезны, чтобы рассматриваться как потенциальные угрозы безопасности человека. Тесты на животных прошли хорошо, хотя их работа с виртуальностью весьма ограничена из-за специфики мозговых волн. Группа людей-добровольцев не сталкивались с проблемами. Мы проверили даже nexi и несколько обладателей аурной манипуляции - все было в полном порядке. И все же число проверок было удручающе низким. Выборка оставалась небольшой. Крупномасштабное исследование возможно только под руководством контролирующего органа власти. До этого мы оставались в группе риска, пока использовали биомодуль.
        На этом фоне использование моего «Клона» - это уже вывод эксперимента на совершенно иной уровень. Проверка не только биомодуля, но и моей способности сильнейшего.
        - Байт, - Локус подошел и стал рядом, - я останусь здесь на случай, если всё пойдет не слишком хорошо.
        - Спасибо, - мне оставалось лишь принять этот жест доброй воли.
        Остальные просто разошлись по раздевалкам и готовились войти в игру. Не похоже, чтобы действия Локуса кого-то удивляли. Когда только успели договориться? А, ну да… Соединение через биомодули в режиме чата фактически становится чем-то вроде телепатии. Удивительную вещь мы создали.
        - Теперь ты можешь контролировать силы, полученные по наследству от родителей? - продолжил разговор Локус.
        - Нет, - эта проблема заставляла меня хмуриться. - Я более-менее освоился со своей сильнейшей способностью, но из их сил мне, как и раньше, доступны только две. В этом плане ничего не поменялось.
        Локус хотел что-то сказать, но капсула с «Клоном» запустилась. Синеволосый прикипел к ней взглядом. Мы вместе прислушивались к тихому шуршанию специального геля, который закачивался внутрь.
        Постепенно моё второе тело погрузилось в темноту беспамятства. Удивительно, но я никогда не замечал, что момент между наблюдением за реальностью и входом в виртуальность происходит с небольшой потерей сознания.
        Стенки капсулы начали раздвигаться. Всего за десяток секунд вместо саркофага из металла и пластика перед нами стояла сфера из многослойного стекла. Технические узлы делили ее на неравные сегменты, но в целом это не мешало наблюдать за висящим в геле телом «Клона». Другие капсулы тоже запустили переход в режим мояши.
        Тело моей копии дрогнуло. Несколько инстинктивных движений. Темнота в разуме «Клона» не сказывалась на моем основном теле. Вскоре второе тело «увидело» игровое пространство. «Клон» стоял в переулке небольшого города. Вместо каменных стен были деревянные. Удивительно. Чувства в игровом и реальном мире накладывались друг на друга, что позволяло заметить несоответствия. Иллюзия «Десятки» казалась реалистичной, но теперь отличия были очевидны.
        «Клон» начал двигаться, а голопроекторы создали на стекле капсулы иллюзию из игрового пространства. Вскоре изображение аватара покрыло тело в костюме, а вместо зелёного геля я видел переулок города со стороны.
        - Забавно играть с видом от первого и третьего лица одновременно, - я позволил себе засмеяться. Меня переполняла радость, ведь опыт прошел на отлично. Через «Клона» я проверил работу биомодуля - связь с транснет несколько подтормаживала, но это было заметно только на технических графиках. Я сам не замечал разницы в эффективности работы устройства. - Биомодуль работает хорошо.
        Я выключил устройство мысленной командой. Прогулялся по городу с деревянными постройками. Куча людей бродила в разномастной одежде. Не только игроки, но и «местные» отличались эклектичным стилем. Это был город телепортов. Множество ярусов построили на ветвях огромного дерева, но это не бросалось в глаза. Не зная деталей, было бы сложно догадаться, что есть такие же улочки выше и ниже - шутки пространства.
        Если подняться на самый верх, то облака скроют все пейзажи. В момент окончания бета-теста игроков разбросало по разным локациям. Я оказался здесь. Тогда мне казалось, что я просто сижу на облаках.
        Мой аватар продолжал двигаться к портальной площади. Хотя и сказано, что многоярусный город строится на ветвях дерева, гигантское растение не было заметно. Мы исследовали местность и оказалось, что ствол скрыт в особом пространстве и представляет собой специальную квестовую зону. Это была обитель монстров, в которой само дерево было чудовищем, хотя и благожелательным.
        - Я несколько раз включил и выключил биомодуль, - рассказал я Локусу. - Никаких проблем.
        - Отлично, - синеволосый кивнул и надел своё устройство. - Проверим связь?
        - Конечно.
        Как только я согласился перед аватаром в игре возникло окно голосового чата.
        - Люди из подчиненной гильдии нашли хорошее место для проведения ритуала, - голос Локуса раздался прямо в моей голове, хотя синеволосый не открывал рта. Его послание передавалось на биомодуль «Клона», пока тот оставался в игре. - Это остров, разделенный на две части из-за позиции племён. Одна половина аборигенов любит есть рыбу и дары моря, а вторая - островные фрукты и животных. Скоро должен пройти праздник, во время которого они объединяются. Метафорическое стирание границы должно быть хорошей основой для ритуала, который удалит грань между игровым миром и транснет для поиска подруги Теттири.
        - «Десятка» предлагает тренажер даже для мистиков, - я усмехнулся. - Подобные ритуалы больше походят на специальные консольные коды к игре, но это неплохо, раз мы можем воспользоваться этим. Надеюсь, все пройдет хорошо, и мы найдем местоположение Нанны и других заложников из «Гильдии, которой нет».
        - Вот координаты острова, - Локус прислал в чат набор букв и цифр.
        Мой «Клон» добрался до площади. По ней равномерно были распределены отполированные древесные круги. Это были части распиленной ветви незримого дерева-гиганта. Небольшой круг в стороне был предназначен для частных перемещений в места, которые не имели своих портальных устройств.
        «Клон» быстро набросал всю последовательность координат на специальной бумаге и передал магу пространства. Само существование подобных «частных» кругов привело к появлению отчаянных путешественников. Они вводили случайные наборы координат в надежде открыть новую локацию. Большинство таких прыжков становились причиной гибели игроков, но некоторым авантюристам удалось найти необычные места, а также сменить расу и классы на более экзотические варианты.
        Маг водил деревянным посохом из стороны в сторону, выстраивая заклинание. Наконец, портальная платформа начала сиять. Годовые кольца на полированной поверхности выделялись особенно сильно. «Клон» наступил на неё, и картинка вокруг него поменялась.
        - Передача данных межу модулями не прерывалась, - теперь Локус заговорил вслух. - Полагаю, это успех.
        - Да, - я улыбался, предвкушая большие прибыли от продаж нашего первого продукта. «Клон» в это время оглядывался по сторонам. Он оказался на песчаном пляже. Множество домиков выходили в море и строились прямо на воде.
        Море было покрыто небольшими волнами, но оставалось достаточно прозрачным. Под ярким солнцем дно светилось обломками разноцветных кораллов, редкими рыбами и раскрытыми раковинами жемчужных устриц с перламутром на стенках. Загорелые аборигены носили легкую одежду и с интересом посматривали в мою сторону.
        - Вот и наш человек, - заговорил Локус. Он указывал на светловолосого парня, который подходил к моему аватару. На нем были куртка, штаны и высокие сапоги на завязках - все из кожи кофейного оттенка. Вероятно, какой-то набор экипировки.
        - Байт Зерован? - спросил незнакомец, когда убедился, что я его заметил. - Я здесь для передачи квеста.
        «Клон» кивнул и последовал за ним.
        - Большая часть приверженцев моря живет в кольце вокруг острова, - заговорил провожатый. - Поклонники леса собраны ближе к центру. Разделение острова не имеет четких границ, но мне сказали, что это подходящий вариант, поэтому я прошел часть цепочки фракционного квеста.
        - Понятно, - я кивнул игроку, чтобы он продолжал.
        - Я прибыл на корабле и развивал репутацию с внешним кольцом. Перейти на внутреннюю фракцию довольно сложно, если только не телепортироваться прямо сюда по координатам. На тот момент у меня их не было, - игрок свернул на помост, приближаясь к одному из крупных домов на воде. Он осторожно огляделся и зашел внутрь. Там ждал лишь один человек. Игрок представил его. - Это Коун, один из лидеров морской фракции. Ему нужен человек, который сможет выполнить заказ на убийство.
        - Убийство? - удивился я.
        - Верно, - игрок кивнул и повернулся к выходу. - На этом я вас оставлю.
        Коун проводил его взглядом и повернулся в мою сторону. Я решил представиться:
        - Меня зовут…
        Островитянин нервно помахал рукой, не давая мне договорить.
        - Меня не интересует твоё имя, - Коун скривился. - Я его не знаю. Мы не знакомы. Понимаешь?
        - Конечно, - внутренне я вздохнул. Фракционные цепочки квестов всегда такие. Вы должны выполнять приятные мелкие поручения, узнавать историю конфликта, а потом встретиться либо с предателем, либо с идиотом. И тогда перед геймером встает вопрос о моральном выборе, после которого он может даже сменить фракцию.
        - Этим вечером мы проведем праздник, - продолжил Коун. - В это время дети моря и джунглей смешиваются и не могут вредить друг другу. Ты - не один из нас. Понимаешь? Предыдущий гость рекомендовал тебя как выдающегося специалиста. Я хочу, чтобы ты убил Шуршэ.
        Он замолчал. Судя по виду Коуна, это должно было быть напряженным моментом, но я ведь только прибыл на остров, так что…
        - И кто это? - на мой вопрос Коун нахмурился. Вот она, обратная сторона передачи цепочки квестов другому игроку на середине пути. Я не изучал обычаи этих островитян, поэтому репутация, вероятно, упадет в минус, а награда за выполнение задания будет сильно урезана. К счастью, я здесь только из-за их праздника. На само задание мне плевать. О, точно…
        Я сосредоточился на своем основном теле и повернулся к Локусу.
        - Кстати, этот парень не возражает против потери награды за цепочку квестов?
        - Он получает зарплату и бонусы за хорошее выполнение работы, - Локус пожал плечами. - Если ему что-то не нравится, он всегда может уволиться.
        - Понятно, - я снова сосредоточился на игре.
        - Шуршэ, - заговорил Коун, - это птица. Она похожа на попугая и всегда сопровождает лидера детей джунглей Сонту. Именно благодаря Шуршэ он может править единолично и контролировать остальных в своей общине. Эта птица очень умна. Она может предсказывать как будут развиваться вещи. За это ее называют пророчицей. И ещё - она очень наглая. Шуршэ считает себя умнее остальных и очень злится на любые оплошности, которые замечает - касается это её или нет. Злость вредит здоровью птицы, поэтому Сонту держит её подальше от других людей, но в день праздника обязательно приведет с собой. Шуршэ нередко набрасывалась на тех, кто её злил, чтобы клюнуть в голову. Разозли птицу. Когда она прыгнет на тебя - убей её.
        - Хорошо, - я кивнул, даже не глядя на окошко с информацией о задании. В конце концов, кто читает все эти тексты, когда речь идет о чём-то таком примитивном? - Мне нужно приготовиться.
        - Иди в соседний дом, - Коун указал направление. - Там живет Гарпа. Ты ведь фокусник, вот и скажи ей, что хочешь приготовить выступление для праздника.
        Я кивнул и сразу отправился к нужному домику на воде. На стук в дверь мне открыла невысокая полная женщина со всё тем же загаром. Она выглядела жизнерадостной и немного лукавой.
        - Ты - Гарпа?
        - Правильно. Коун прислал? - уточнила она.
        - Да. Сказал, ты поможешь с подготовкой моего выступления на празднике, - пока мы говорили изнутри с весёлым смехом выбежали два ребенка в коротких шортах. Волосы у обоих были длинными, а возраст пока не позволял определить пол. Дети радостно гонялись друг за другом, играя по каким-то своим правилам. Из дома Гарпы слышались голоса. Атмосфера казалась радостной. - У тебя тут… оживленно. Не то, что у Коуна.
        - Он - видный человек в нашей общине, - кивнула Гарпа. - У него много связей и много силы. Он владеет одной из лучших лодок и правом на рифы с большим количеством рыбы. Для кого-то вроде Коуна редкость оставаться незамужним в его возрасте.
        - Кажется, ты оговорилась, - я удивился, что такие вещи как незамужний и неженатый путает неигровой персонаж. Это придавало им немного большей реалистичности.
        - О? Я сказала незамужний, да? - Гарпа прищурилась и растянула губы ещё шире в своей лукавой улыбке. - Коун любит доставлять неприятности. Тем, кто ему помогает, он направляет киль на мель. Дай ему рыбу, этот парень вернёт тебе запеченного осьминога, но обязательно плюнет сверху, пока ты не видишь. Незамужний, ха! Мои слова не оговорка - оскорбление. Ни одна дочь моря не пойдёт к нему в дом. Знаешь, когда некоторые из нас становятся колючими как фугу, нужен только умелый рыбак с прочным гарпуном. Он проколет этот шарик злобы и сделает надутую фугу симпатичным партнером. Коун как одна из надутых дочерей. Ха! О чём бы он ни просил тебя, этот незамужний тебя подставит.
        - Так я и думал, - мне оставалось только покачать головой и улыбнуться шутке Гарпы. - Честно говоря, не имеет значения, что он планирует на меня сбросить. Мне нужно провести особый ритуал, и остров как раз подходит для этой цели. Задание Коуна - просто повод попасть на праздник.
        - Так ты не собираешься его выполнять? - удивилась Гарпа.
        - Собираюсь, - я пожал плечами. - Он просил меня убить Шуршэ. Я слышал эта птица любит слишком много думать, так что ситуация кажется мне достаточно весёлой. Я хотел бы попробовать один трюк. Если это не сработает, то убью птицу более прямыми методами.
        - Шуршэ, - Гарпа хэкнула с удивлением на лице. - Это будет полезно детям моря, но тебе придётся бежать с острова.
        Я пожал плечами.
        - Ладно, - Гарпа отряхнула руки о… выпирающий живот. Получилось довольно хлестко. Дети прекратили бегать по помосту, повернулись к Гарпе и по ее кивку быстро забежали в дом. - Какая помощь тебе нужна?
        - Для ритуала я должен обойти границу между территориями двух общин с этим прутиком, - я показал дар от одного из столпов «Десятки», Границы. - Трюк для праздника потребует много реквизита и… у тебя есть кто-то, кто хочет разделить славу «убийцы Шуршэ»? Если всё получится, сражаться не придётся. Моим помощником может быть даже ребёнок.
        - Ха! - Гарпа хлопнула меня по спине. - Ты знаешь, как выменять рыбу!
        - Спасибо, - я прищурился. - Не могла бы ты рассказать мне больше о местной магии и фокусах? Мне нужно создать правильную атмосферу.
        Гарпа прищурилась и подозрительно спросила:
        - Что за безумие ты планируешь?
        - Шуршэ умная птица, да? - уточнил я.
        - Умнее десяти старых китов и злобнее стаи дельфинов, - Гарпа недовольно скривилась.
        - Когда чего-то становится слишком много, оно превращается в противоположность, - намекнул я.
        - Намекаешь, что она глупая? - Гарпа отразила на лице сомнение.
        - Нет, - я улыбнулся с предвкушением. - Разум источник силы Шуршэ, но он же содержит в себе слабость.
        Да, слишком мощный разум может стать фатальным недостатком. Кому как не сильнейшему знать об этом.
        Глава 6 Сокровище
        Шуршэ двигался на плече своего раба. Он скосил глаз на глупого человека. Сонту надел маленькую шапочку, но Шуршэ все равно был выше, особенно, когда поднимал перья для устрашения примитивов. Варварский обычай, но Шуршэ им наслаждался. Именно поэтому он вызвался быть частью посланников экспансии. Остров давно должен был быть завоеван, но глупые аборигены отказывались драться насмерть друг с другом. Аборигенов не получалось ослабить внутренними распрями. Это злило.
        - Он и правда похож на попугая, - раздался снизу насмешливый голос.
        Шуршэ сузил глаза, осматривая человека в мантии и шляпе фокусника. На его лице была полумаска, оставляющая открытым подбородок и приветливую улыбку. Менее загорелая кожа выдавала в незнакомце чужака.
        «Сам ты похож на попугая! Твоя сестра похожа на попугая! Вся твоя семья похожа на попугаев!» - Шуршэ мысленно проклинал незнакомца, но не решался высказаться вслух. Если фокусник - представитель другой экспансии и прибыл на остров с захватчиками, его нельзя просто избить как местных идиотов. Нужно проявляться осторожность. - «Похож на попугая? Я и есть попугай! Самый настоящий, истинной крови, великой родословной и абсолютной красоты!»
        Шуршэ прищурился. Колпак широкополой шляпы фокусника был немного выше него. Шуршэ встопорщил перья. Кончик его короны поднялся еще выше. Теперь точно выше этой шляпы. Фурф! Шуршэ гордо выдохнул через нос два маленьких облачка пара. Настоящий попугай должен быть величественным в любой ситуации.
        - У меня для вас есть фокус, - незнакомец потирал руки так, словно мыл их. Крысиные повадки. Шуршэ любил крыс. Они были жирными, мясистыми, вкусными и не так воняли, как мыши. Совы любят мышей. Даже какой-то редкий вид полевок считают деликатесом. Шуршэ презирал этих вертиголов. Есть мышей вместо крыс. Пхе! Какие идиоты.
        - Я люблю фокусы, - заговорил Сонту, - но Шуршэ легко их разгадывает.
        Попугай считал ниже своего достоинства вмешиваться в беседу. Если бы он добавил что-то к словам своего раба, не поставил бы он себя слишком низко? Общаться с тем, кто ниже раба… Шуршэ прищурился ещё сильнее и надул грудь.
        - Правда? - удивился незнакомец. - Я слышал, это умная птица, но боюсь для моего фокуса этого недостаточно. Там слишком много деталей и нюансов. Если только Шуршэ не может предсказать магические взаимодействия и влияния атрибутов друг на друга… Знаете, я использую настоящую магию в своих фокусах.
        Шуршэ заинтересовался. Он знал магию. Ему нравились сложные вызовы. Шуршэ сжал плечо Сонту левой лапой, позволяя когтям впиться в плечо раба. Тот правильно понял сигнал:
        - Тогда мы посмотрим.
        Фокусник приглашающе махнул рукой в сторону. Сонту на своем плече донёс Шуршэ до круга из людей. В центре поляны диаметром 30 м расположился крупный стол или скорее - тумба. Пространство под столешницей было закрыто панелями. Шуршэ был уверен, что там спрятан реквизит для трюка. Таким можно обмануть местных глупых аборигенов, но птицу? Никогда!
        Фокусник взмахнул рукой и Шуршэ тут же напрягся. Он видел символ атрибута. Крылья дрогнули, попугай едва не взмыл с плеча аборигена. Эти недоумки не могли бы понять, какое сокровище перед их глазами. Даже маги искали их с большой жадностью. Единственные, кто мог производить атрибуты относительно свободно - маги-странники.
        Атрибут Пространства взмыл над тумбой фокусника. Несколько сгустков магических сфер отправились следом. Кажется, это были граница, вектор и отношение, но Шуршэ не был до конца уверен. От слияния магии со знаком атрибута возникло удивительное световое шоу, привлекая внимание примитивов. Следом вылетели еще два атрибута. Лапы Шуршэ рефлекторно сжались впиваясь в плоть раба.
        Символы Смерти и Жизни манили и пугали одновременно. Только идиот попытался бы украсть их, но наблюдать как они просто брошены… Сферы магии унеслись к знакам. Разум, Подчинение, Скорость, Дух, Материя, Грань, а после и бесцветная Черта. Сердце Шуршэ колотилось как бешеное, а мысли заискрили множеством предположений.
        Сферы магии сливались с атрибутами и формировали что-то чудовищное. Множество клубов силы слились в ледяные шипы. Следом возникла парящая вода, подпитывая структуры. Один из шипов развернулся прямо в сторону Шуршэ. Попугай вздрогнул.
        «Этот примитив пытается убить меня!»
        Прежде чем попугай успел что-то сделать, вокруг вспыхнуло пламя. Шипы подбросило в воздух, не навредив никому из зрителей. Столб темно-синей энергии взмыл левее фокусника. В нем искажались кричащие черепа и лица непокорных духов. На другой стороны поляны в воздухе появилась прозрачная сфера. С мелодичным звоном внутри неё ветвями рассыпались трещины. Завораживающий звук заставил черепа и лица в столбе потусторонних сил закружиться в странном танце.
        Шуршэ бросал взгляд с одной стороны на другую и поневоле стал просчитывать этот жуткий ритуал. Как силы могли повлиять на энергии. Где пересекутся удары льда, смерти и неведомого? Синяя энергия впиталась в шар, но окрасила загустевший почти до черноты цветом только трещины. Сфера отправилась вверх, но стала не по центру круга из шипов, а сбоку.
        «Неправильно! Он планирует что-то иное!»
        Шуршэ стал думать еще быстрее. Желтые огни на поляне. Искрящиеся облачка поднимались к небу. Танцующие фигурки из тумана и воды расцветали в воздухе. На земле прорастали и тут же увядали травы. Следом - восход фальшивого солнца, иллюзорные туманы от камня в центре стола, шипение невидимых змей… Шушрэ улавливал каждый из новых факторов и добавлял их в модель, пытаясь рассчитать уравнение, стоящее за действиями фокусника. Мир замедлился. Шуршэ чувствовал, что почти не успевает рассчитать всё. Он замер, не контролируя тело. Все силы уходили на расчёт задачи.
        Неожиданно жуткие энергии исчезли.
        «Что? Что произошло? Что он сделал? Или делает?»
        Шуршэ почти взбесился выдавливая последние крохи из своего разума. Фокусник неловко стоял с застывшей улыбкой на лице. Одна его рука указывала в небо, а друга на стол, из центра которого поднимался надуваемый шарик красного цвета.
        Вокруг разливалась тишина. Все напряженно наблюдали за происходящим, не издавая и звука. Из-за этого тихое сопение казалось таким отчетливым.
        - Ах-фшууу… Ах-фшууу…
        - Быстрее! - раздался приглушенный голос ребёнка из пространства тумбы.
        - Я устала! - вторил ему еще один.
        - Дай я! Ааааххх-фшуууууу! Аааххх-фшууу! - шарик стал надуваться куда быстрее. Это продолжалось и продолжалось в напряженной тишине. - Больше не могу. Он сдувается обратно!
        - Сейчас, брат! - ответил ему другой голос.
        С тихим скрипом одна из сторон тумбы открылась. Голопузый ребенок с длинными волосами и подобием юбки из листьев пальмы с трудом вылез через щель. Мелкое создание схватило палку с земли и несколько раз ткнуло в шар, пока тот не лопнул.
        Пуф! По тумбе разлетелись блестки. Ребенок радостно захлопал в ладоши и подпрыгивал со смехом.
        - У нас получилось? - через узкую щель в тумбе пролез ещё один ребенок. Они с нетерпением уставились на фокусника. Тот с натянутой улыбкой открыл рот и ничего не сказал. Со второй попытки он, казалось, выдавил:
        - Да… Получилось. Вы молодцы.
        Дети радостно запрыгали по кругу. Теперь и окружающие поляну аборигены засмеялись. До Шуршэ начало доходить… Десять символов атрибутов. Множество магических сфер, которые потребовали бы десятков кристаллов маны.
        «Это. Всё? - разум Шуршэ продолжал расшифровывать ритуал, который фокусник мог бы провести с задействованными силами. В то же время его сердце гнало по телу раскалённый гнев. Осознание того, что было потрачено впустую так много ценных вещей заставило разум Шуршэ рухнуть. В его программах накопилось критическое количество каскадных ошибок. Всё, на что хватило остатков искусственного создания Шуршэ вылилось в мысленный крик: - Что за идиоооооооот!»
        - Кхра… - сдавленный хрип вырвался из клюва Шуршэ и он упал мертвым.

* * *
        Птица валялась на земле. Островитяне с осторожностью собирались вокруг Сонту с кровоточащим плечом. Попугай упал в обморок? У меня еще была пара фокусов, хотя и более мелкого масштаба. Я планировал перегрузить его мыслительные процессы, а потом дать красивую приманку с обещанием увеличения уровня. Он бы нырнул за ней и самоубился. Кто знал, что попугай просто упадет. Теперь нужно придумать другой способ как его прикончить. Хотя свой главный ритуал я уже выполнил. Может, опять передать задание кому-то из подчиненных Локуса?
        Какой-то островитянин в белой одежде с криками «Я - врач! Отойдите!» растолкал толпу и приблизился к упавшей птице. Он погладил попугая, покусал его перья, потряс вниз головой, затем радостно улыбнулся и утверждающе кивнул:
        - Он умер. От недоумения, - врач небрежно бросил труп в руки Сонту и ушел прочь.
        - А? - не понял я.
        - А? - эхом отозвался Сонту.
        Глава лесной общины островитян вдруг расплакался.
        - Шуршэ… наконец-то он убит!
        - А? - я удивился ещё больше.
        - Соберите совет двух общин! - кричал Сонту. - Эта птица была только авангардом врага. Народ Шуршэ пытается нас захватить! Мне приходилось потворствовать его прихотям, чтобы оттянуть нападение на наш остров. Теперь, когда он мертв, мы можем приготовиться к неизбежному.
        Островитяне переглядывались с удивленными лицами, а потом с решительными и яростными выражениями разбежались в стороны. Праздник мгновенно превратился в момент мобилизации всех сил двух общин.
        - А? - сценарий меняется слишком быстро! Что за донат?!
        - Если ты хочешь найти свою цель в реальном мире, то лучше не браться за следующую часть цепочки квестов, - раздался сбоку голос.
        Я повернулся к Границе. Один из столпов «Десятки» стоял в классическом костюме. Островитяне его не замечали.
        - Ты даешь мне совет? - я удивлялся, ведь духи не должны во что-то вот так вмешиваться.
        - Мы хотим видеть хорошую игру, а не выполнение важной цепочки миссий в спешке, - Граница пожал плечами. - Тебе точно будет не до этого.
        Словно по указке, передо мной вспыхнуло сообщение от игры.
        «Ваши действия привлекли внимание столпов. Граница открыл для вас искомое место вне «Десятки», но Баланс был вынужден вмешаться. Информация о ритуале и убийстве одного из Высших Попугаев при помощи «недоумения» из-за трюка была доведена до сведения Цирка Бездны. Фокусник признал Вас достойным. Остальные представители труппы «Опережающие» получат свои вызовы.»
        - Это еще почему? - я возмутился такому вмешательству.
        - Баланс должен был это сделать, - Граница улыбнулся. - Он не может дать бонус твоим противникам, поэтому остается только создавать препятствия здесь. Эта игра не может быть угрозой для внешнего мира или пытаться стать важнее его. Иначе она не выживет. «Десятку» уничтожат как угрозу.
        Мне пришлось признать справедливость этой точки зрения.
        - Следующее задание… - начал я, но Граница меня перебил.
        - Прогресс передаст его тому, кто был здесь до тебя, - ответил столп.
        - Спасибо, - я кивнул ему и вышел из игры.

* * *
        Мы с Локусом смотрели как проекционное изображение в капсуле мояши отключилось. Стеклянная сфера сжималась, возвращаясь к форме саркофага. Гель тихо шуршал, вытекая в специальный резервуар.
        - Ты отключился? - спросил синеволосый.
        - Слишком увлекся игрой и перестал следить за основным телом.
        - Даже тебе нужно тренироваться, а? - хохотнул Локус.
        - Даже мне? - я немного разозлился. - Локус, ты и представить себе не можешь сколько времени, я не тренировался. Только в школе я радовался спокойному времени, хотя и там приходилось тренировать ум и социальные навыки, так что…
        Локус смотрел на меня шокированным взглядом, но потом покачал головой. Я вздохнул, чтобы успокоить эмоции и продолжил по существу:
        - В любом случае, у нас есть координаты.
        Мой «Клон» вышел из капсулы. Биомодуль получил информацию от Границы. Карта быстро проанализировала данные и показала точку.
        - Это в соседнем городе… - открытие заставило меня стиснуть челюсти.
        - Ты уверен, что нам стоит продолжать? - Локус выглядел серьезным.
        Мы оба знали значимость этого открытия. Кто бы ни похитил друзей Теттири, он не оставил их на Архипелаге, а каким-то образом провез через границу и фактически захватил людей в «цифровую тюрьму» прямо на континенте. Это непросто сделать без очень значимых связей.
        - Давай проверим место, а потом уже решим, - я посмотрел на остальных членов нашей гильдии реального мира. Тут они будут в безопасности, пока мы с Локусом будем наблюдать за ситуацией по месту захвата Нанны.
        Если всех держат в одном месте, это сильно упростит дело. Если нет… разве это не будет еще веселее? Азарт не пытался кипеть подчиняя меня, но подпитывал уверенность и жажду веселья. Я хотел победы в выбранных квестах реального мир, но безопасности близких мне людей имела больший приоритет.
        «Клон» переоделся в обычную одежду. Я в своих двух телах посмотрел на Локуса и решительно кивнул:
        - Поехали.

* * *
        - Пха-ха-ха-ха-ха-ха-ха!
        Молодой человек смеялся прямо в лицо Жану, и Манипулятору приходилось терпеть. Он и Казабару сидели в небольшой комнате. Этот тип перед ними имел маленький вздернутый нос, тонкие губы, слегка припухлые щеки, черные волосы и стрижку под горшок. Его звали Пойлом и он был одной из важных связей Казабару. Парень помогал восстановить все потерянные средства на счетах, личность и права на недвижимость. К счастью или нет, он был замешан в ритуале и обеспечивал прикрытие для незаконной части дел.
        - Это самая короткая история о культиваторах, которую я видел. Пфф! - Пойл снова громко захохотал. - Что скажешь, Тим?
        Жан повернулся чуть в сторону, чтобы проследить за военным. Тот сидел с хмурым видом и рассматривал ящик с телом. Жан чувствовал себя некомфортно. Тело смогли вернуть, но маловероятно, что лично он сможет получить к нему доступ. Не теперь, когда до ценной вещи добрался один из армейцев. Конечно, Жан краем уха слышал, что Сэм Лукас Даан Тим был силой отправлен на пенсию, но… Кто-то с такой высокой должностью не уходит просто так. Даже теперь у него были полезные подчиненные.
        - Мне наплевать, - произнес армеец. - Ритуалы мистиков никогда не были надежны. Разбирайся сам.
        - Я уже всё сделал, - отмахнулся Пойл. - Больше ничего восстановить не получится. Ваше счастье, что большая часть активов и капитала была на Архипелаге. Духи могут копаться в базах данных континента, но мы - нет. Только в коррупции Архипелага есть небольшая надежда.
        - Духи? - удивился Казабару.
        - Это не первый случай, - Пойл пожал плечами. - Некоторым людям удалось заключить соглашения с духами. Те защищают их как могут. Очевидно, что «Опережающие Технологии Inc.» добавились к этому списку. Против таких работают лишь законные методы, да и то не все.
        - Мы еще можем исправить ритуал, - Жан облизнул губы, - но места, в которых прячут игроков, могут быть найдены.
        - Не волнуйся, - Пойл с улыбкой откинулся на спинку кресла. - Мы уже перевозим их. Нанну мы оставили на том же месте. Из нее получится хорошая наживка. Если кто-то придет туда, их встретит наш человек.
        - Один? - Казабару испытывал недоумение. - Не слишком ли это рискованно…
        - Нет-нет, - Пойл радостно усмехнулся. - Мы отправили туда Кхаму. Этого достаточно, чтобы проверить возможных «спасателей». Потерять бешеного пса тоже не очень страшно. Он набрасывается на каждого. Его аурная способность настолько опасна, что сводит с ума самого Кхаму. Что поделать. Такое случается, когда кто-то пытается пробудить способность на грани жизни и смерти.
        - Кхама… - Жану это показалось знакомым. Он вдруг распахнул глаза, когда вспомнил бета-тест. - Эмир Кхама? Тот, что вошел в игру вместе с Фиалочкой?
        - Он самый, - подтвердил Пойл.
        - Хорошо, - лицо Жана расплылось в улыбке. - Кто бы ни пришел к Нанне, он будет страдать.
        Жан вспомнил чудовищную ауру Кхамы. Казалось, его сила впитывала сами души поверженных врагов. Или просто создавала их копии? Мрачные клубы темноты с кричащими созданиями. Жан увидел эту силу однажды в игре. Эта способность слишком жуткая, но если она была направлена на его врагов - он полностью приветствовал это. Жан преувеличенно рассмеялся, но его мысли по-прежнему вращались вокруг ящика и драгоценного сокровища внутри.
        Глава 7 Точка возрождения
        Сэм Лукас Даан Тим не сводил взгляда со странного трупа. Он чувствовал нетерпение мошенника, который пытался провести мистический ритуал огромного масштаба не имея должного опыта. Этот Жан жаждал необычное тело, но ему предстоит умыть лицо от слюней и забыть о светящемся трупе. Тим чувствовал силу сокровища. Он не был уверен, что это останки человека или, если уж на то пошло, вообще имеет какое-то отношение к живому существу. Тело вполне могло быть неким странным предметом. Объектом, который мог поменять уравнение сил. Одна переменная с непредсказуемыми - пока что! - результатами.
        Тим дождался, пока Пойл выпроводит дельца и мошенника. Какое-то время он обдумывал лучший путь, пока не решился. Пора. Время пришло.
        - Пойл, - Тим отвернулся от тела в ящике, - объявляй общий сбор всех групп. Пусть лаборатории изучат это сокровище. Тайно. Нужно извлечь из него все возможности.
        - Всех групп? - Пойл выглядел растерянным. - Мы бросаем армию?
        - Нет, - Тим покачал головой. - Мы помогаем армии. Я чувствую, что эта вещь откроем нам новые пути. Никакой зависимости от геймеров и «Десятки», никаких рисков жизнью без необходимости, никаких… препаратов от ничтожных червей, что копаются в грязи и боятся выйти на свет. Я верю - эта вещь даст то, что мы заслуживаем. Больше - никаких компромиссов. Больше - никаких.

* * *
        Добраться до нужного места не было чем-то сложным. Мы с Локусом осматривались на окраинных улочках. Людей здесь почти не было, а большинство зданий выглядели, хоть и не заброшенными, но редко посещаемыми. Если верить координатам, Нанна была спрятана в одном из магазинов. Более конкретно - в его складской пристройке. Локус быстро осмотрел информацию о торговой точке. Она была закрыта уже месяц. Для ремонта. Ничего подозрительного найти не удалось. Мой «Клон» отошел в сторону, чтобы следить за ситуацией из укромного места.
        - Что будем делать? - спросил синеволосый.
        - «Чувство сердца» никого не нашло, - признался я.
        - Капсулы могут скрывать присутствие от твоей способности? - удивился Локус.
        - Обычные - нет, - признался я. - Даже нейтрализаторы способностей будут выделяться, поскольку воспринимается как затемненная область. Здесь все прозрачно.
        - Думаешь, там есть пользователь аурной манипуляции со способностями к маскировке?
        На вопрос Локуса мне оставалось только пожать плечами. Мы переглянулись и кивнули друг другу. Наши ноги почти синхронно двинулись в сторону склада. Мы обошли его сбоку. Никаких камер на этой стороне здания не было. Локус нахмурился и на мгновение заколебался, но затем покачал головой и со вздохом активировал свою способность.
        Над ладонью синеволосого возникли три светящиеся синим капли. Они со скоростью пули устремились к стене. Стоило им коснуться преграды, как там сразу появился разрез длиной около двух метров. Пересечение линий создало треугольник. Локус оперся ладонью на вырезанную часть, затем с выдохом резко выпрямил руку. Треугольный блок влетел внутрь как от удара тарана.
        Падение вызвало довольно большой шум. Послышался треск стекла и хлюпанье от вытекающей жидкости. Внутри нас встретил почти пустой склад с кучей пустых пластиковых ящиков, сваленных по углам. В центре расположился стеклянный куб из стеклянных панелей со знакомым зеленым гелем в прослойке. Через трещину мы видели капсулу в режиме мояши.
        - Этот куб… - Локус с удивлением посмотрел в мою сторону.
        Голографическая технология, которая показывала приключения игрока в капсуле мояши, использовалась и в полом кубе. Только она создавала иллюзию пустого пространства на складе. Теперь из-за разрушенной части конструкции иллюзия мерцала.
        - Хитрый подход, - я был вынужден признать это. - Я никогда не думал о такой возможности.
        - Как они обманули тебя? - Локус настороженно оглядывался. Никого не было. Внутри куба тоже была лишь Нанна в сферической капсуле. Поскольку ее персонажем в игре была маленькая фея, отображение локаций происходило в увеличенном масштабе. Как будто, смотришь на приключения аватара Нанны через увеличенное стекло.
        - Этот куб использует технологии «Десятки», но показывает другое виртуальное пространство - копию этого склада, - объяснил я, пока следом за Локусом протискивался внутрь огороженного кубом пространства. - Когда мы в игре, способность распространяется в игровом пространстве, а не в реальности. В этом и заключается прелесть «Десятки». Без такой технологии она не могла бы стать тренажером сверхспособностей. Обычно это действует только на подключенного пользователя, но Такуко создал модули костюмов для управления через аурную манипуляцию.
        - Как в нашем биомодуле, только полностью бесконтактно, да? - Локус прищурился, понимая к чему я веду.
        - В точку, - пока я активировал экстренный выход Нанны из капсулы, Локус запустил несколько капель вокруг. Он больше не церемонился с этим кубом, вымещая свой гнев. К счастью, он повредил его не настолько, чтобы верхняя грань упала на наши головы. - Объедини изобретение Такуко для автозахвата моей способности с виртуальной копией помещения и заметить обман, не подтверждая это своими глазами, будет очень сложно.
        - Кто-то из акционеров «ДекимХолла» балуется похищениями игроков? Даже не скрывается, используя внутренние технологии для создания виртуальной тюрьмы. Почему другие акционеры это допустили? - Локус требовательно посмотрел на меня.
        - Ты сам знаешь, почему, - я устало потер лицо руками, пока из капсулы выкачивались остатки геля. Она уже вернулась в форму саркофага. Нанна вот-вот должна была встретиться с нами воочию. - Такуко отказался от подпольных дел, и я склонен верить в его непричастность. У него в семье что-то происходит, но Фландрис всеми силами выходят на светлую сторону бизнеса. Вероятно, они оставят часть дел в подпольном мире, но не до такой степени. Мистики, могли бы, но похищать людей… насколько, мне удалось узнать, это никогда не считалось надежным подходом. По крайне мере, дед Алисы верит, что большинство из их братии не станут ничем таким заниматься. Если технология не была украдена, значит - ее взяли полностью законно. Только одна сила могла сделать это.
        - Армия, - Локус закрыл глаза. - Байт, мы уже сталкивались с отщепенцами из их числа. Тим до сих пор представляет армию в «Десятке». Значит, это его дело. Если нет, он в любом случае осведомлен о происходящем.
        - Определенно, - крышка капсулы медленно щелкнула, и я поспешил помочь Нанне выйти. - На этот раз мне придется побеспокоить моих…
        Странное чувство помешало договорить. Локус заметил запинку и тут же поднял руки создавая десятки капель. Нанна только выбралась из капсулы, но заметила напряженную обстановку и сохраняла тишину. Я прислушивался к ощущению. Это было похоже на гул пчелиного улья. Он приближался… отовсюду.
        - Бежим, - я забросил Нанну на плечо и быстро ринулся к дыре в стене.
        Локус не отставал. Мы выбежали на дорогу, когда мое «Чувство сердца» охватило раздражение. Со всей округи навалились эмоции. Темные, яростные, несчетные. Они накатывали неудержимой волной со всех сторон. К счастью, это не влияло на моё настроение. Ярость и отчаяние не могли заразить мою способность, но все равно отвлекали. С опозданием в секунду пришла волна сизой черноты. Самое удивительное, что отключить «Чувство сердца» не удавалось. Закрыться от эмоций темного «чего-то» оказалось чрезвычайно сложно.
        - Ха! Это ты… - раздался со стороны голос. В нем насмешка слилась со злобой и раздражением. Я попытался осторожно подвести своего «Клона», чтобы рассмотреть обладателя странной способности. После этого мое сознание резко дернуло в разум «Клона». Незнакомец что-то выкрикнул, но я не мог это понять из-за головокружения. Тело «Клона» пошатнулось. Противник со смехом кричал что-то про «урок» и «предупреждение», но главное - он уходил прочь. Его громкий злой смех удалялся.
        Я осторожно осмотрелся. Вдалеке мелькнула бегущая фигура крупного мужчины. После этого я быстро направился к Локусу и Нанне. Синеволосый был мрачен, а девчонка с побелевшим лицом смотрела на асфальт. Я заметил свои ноги. Похоже, основное тело вырубили. Только подойдя ближе стало понятно, что я недооценил масштаб случившегося. Основное тело почти лишилось головы. Судя по брызгам крови, это был точный выстрел из чего-то весьма крупного калибра. Может быть, с разрывными свойствами? Смотреть на труп самого себя было странно, даже сюрреалистично.
        - Хорошо он меня приложил, - от звука моего голоса Нанна резко вскрикнула и прыгнула в сторону.
        - Я рад, что ты выжил, - Локус медленно разжал кулаки и внимательно меня осмотрел. - Всё нормально?
        - Надеюсь, что так. Если выгорит, мне нужно будет переименовать название способности и вместо «Клона» использовать вариант «Точка возрождения» или что-то в этом роде, а? - пробормотал я, снимая биомодуль с остатков шеи. Устройство легло на «запасное» тело без проблем. Потребовалось некоторое время для запуска. Виртуальный интерфейс отреагировал на мысленные команды и набрал номер Имомуши. Параллельно я попытался активировать свою сильнейшую способность. Ничего не вышло. Новый «Клон» не создавался. Наконец, на звонок ответили. Первым делом я скинул координаты нашего местонахождения. - Привет, Имомуши, как быстро ты сможешь сюда добраться?
        - Прямо сейчас, - раздался в моей голове голос бойца.
        Воздух рядом с нами исказился. Вспыхнули несколько сверкающих огоньков. Их полет обозначил контуры золотистой двери. Как только створки открылись, из радужного разноцветья вышли Такуко с Имомуши. Оранжевоволосый выглядел измотанным, как после марафонского забега. Он кивнул мне и отошел в сторону. Двери тут же исчезли.
        - Что случилось? - спросил Имомуши. - Такуко неожиданно пришел и стал торопить меня…
        Слова Имомуши оборвались, когда он увидел безголовое тело.
        - Как видишь, меня убили, - я пожал плечами. - Не мог бы ты использовать свой огонь? Надеюсь, это сможет помочь.
        Имомуши выругался. Из его рук вылетел плотный поток изумрудного пламени. Оно впитывалось в тело. Кровь начала понемногу собираться обратно. Кусочки черепа и волос, отделялись от пыли, собираясь вместе. Мозг, сосуды, многочисленные жидкости и слои клеток. В течение минуты тело восстановилось. В нем снова вспыхнула искра моего сознания. Я перенес разум в основное тело. Под взглядами, наполненными разными эмоциями, запустил свои способности и проверил тело. Никаких заметных отклонений не нашлось.
        - Хорошо, этого достаточно, - я помахал рукой Имомуши. Он прекратил вливать свою силу. На его лице выступили капли пота. - Кажется, я в полном порядке.
        - Ты умер, - заметила очевидное Нанна. Никто не потрудился ей ответить.
        - Обратно поедем на машине, - Такуко возился со своим браслетом. Он шумно выдохнул. - Перемещаться на такие расстояния пока слишком сложно. Даже с силой nexi.
        - Спасибо за оперативность.
        - Не благодари меня, Байт, - Такуко покачал головой. - Дело не в тебе. Это мое соглашение с кланом Сью.
        - То есть? - Локус подозрительно прищурился.
        - Вы помните нашу маленькую игру? - оранжевоволосый говорил медленно, пытаясь отдышаться. - Только теперь она закончена. В этот самый момент погружение мира во тьму и разорение было предотвращено. По крайней мере, та часть, для которой им был нужен я.
        - И что это должно значить? - мое удивление разделяли остальные.
        - Спроси у Сью, если увидишь их, - отмахнулся Такуко. - Я ещё не на том уровне, чтобы допрашивать их и требовать подробности.
        Мы с друзьями переглянулись. Нанна сохраняла шокированный вид. С этим тоже нужно разобраться. В её эмоциях происходило что-то странное. Загадки духов не облегчали дело. Теперь азарт во мне разгорался не слишком сильно. Что тут скажешь, смерть меняет взгляд на игры.

* * *
        Тиргон Фладрис хотел получить ответы. Восьмерки долго увиливали, но теперь согласились на разговор. На высоте нескольких тысяч километров в частном самолете Тиргон сидел рядом со своей неожиданно воскресшей женой - Такуко. Мог ли глава мафиозной группы подумать, что его супруга будет однажды воскрешена? Нет. Невозможно. Он даже сына назвал её именем. И все же вот она, сидит рядом и смотрит двух человек напротив. Она ждала ответы не меньше него.
        - Я действительно была мертва? - спросила Такуко. Тиргон чувствовал, как усилилась хватка её руки в его ладони. Он положил вторую руку сверху, надеясь успокоить жену и придать ей немного уверенности.
        - Так и было, - Восемь нулей, казалось, наслаждалась ситуацией.
        - Главное, что теперь ты жива, разве нет? - улыбнулся Восемь единиц. Тиргон воспринял это как осторожный намек оставить все как есть и не пытаться выпытать секреты, стоящие за воскрешением.
        - Я рада, - Такуко кивнула, - но это не даёт мне покоя. Я видела свою могилу. Мы провели эксгумацию. Труп там. Генетический анализ показал, что я и закопанные останки - очень близкие родственники. С высокой вероятностью - идентичные близнецы. Но у меня не было сестер. Клан Аки тоже не воспринял эту новость спокойно. Скажите мне правду. Я какой-то клон?
        - Ты настоящая, - Восемь нулей усмехнулась. - Просто живи, радуйся и наслаждайся временем со своей семьёй. Знание стоит определенной цены. Вы двое уверены, что готовы заплатить по счетам?
        - Какой будет цена? - заговорил Тиргон. Что бы там ни было, он не позволит страдать своей жене. По этому счету он может заплатить и сам.
        - Присоединение к нашей гильдии, - Восемь единиц мягко улыбнулся.
        - И всё? - не поверил Тиргон, чем вызвал смех у Восьмерок.
        - Люди склонны быть жадными, - Восемь единиц покачал головой. - Они думают, что могут прийти, узнать секреты и выйти. Или бросить вызов нашей власти и начать борьбу на противоположной стороне. Я должен предупредить, что обратного пути не будет.
        Тиргон переглянулся с женой. Он понимал, что это «присоединение» предполагает нечто большее, чем просто передачу бизнеса или выполнение приказов. Ему и раньше приходилось сотрудничать с Восьмерками. Тиргон знал, что Гайс Одри Маси - их человек, хотя намного больше времени она проводит в кругу мистиков. Она не выглядела особенно обремененной.
        - Какие обязанности накладывает присоединение? - Такуко наконец расслабилась.
        - Защита Мира, - в голосе Восемь нулей не было и намека на шутку. Она серьезно добавила, - я не говорю о планете. Речь даже не об измерении, в котором она находится. Вся наша Вселенная с каждым её слоем и планетой нуждаются в защите. Пока что этим занимаются самые могущественные существа, но важно воспитать замену. Вы будете жить долго, но это будет жизнь служения. Здесь мы просто тренируемся и развлекаемся. Откровенно говоря, мы все недостаточно сильны, чтобы как-то повлиять на ситуацию. Потребуется время, чтобы отточить контроль над своими силами. Возможно, лет через сто нам разрешат присоединиться к самым слабым отрядам защитников.
        - Вселенная… - глаза Такуко расширились. Тиргон видел, что она что-то поняла. Его жена закусила губу и нахмурилась, обдумывая что-то. Он решил продолжить разговор, чтобы дать ей время.
        - Говоря «самые могущественные», ты имеешь ввиду не пользователей ауры, верно? - на вопрос Тиргона восьмерки лишь рассмеялись. Даже сидящий неподалеку Логурт показал небольшую улыбку. Врач обычно был молчалив и серьёзен. Тиргон понимал, что речь идёт о чём-то крупном, но Вселенная… Серьёзно? Это же не какой-то нелепый комикс о супергероях, который уже выжал всё что можно из приключений на планете и должен растягиваться за рамки огромного космоса.
        - Аурные манипуляции - это просто смешно, - Восемь нулей опёрлась лицом на ладонь, благо широкие подлокотники позволяли расположить локоть с комфортом на мягкой обивке. - так называемые сверхспособности - всего лишь огрызки былой власти от…
        Восемь нулей резко замолчала и повернула голову в сторону. От ее веселья не осталось и следа. Воздух потяжелел. Глаза Восемь нулей сменили цвет. Белки окрасились глубоким фиолетовым цветом, а радужка - серебристым. Тиргон силился сделать вдох и понял, что не может. Его аурная способность отреагировала инстинктивно.
        В воздухе сгустилась фигура монстра, напоминающего гоблина. Тёмно-зелёная кожа, перевитое поджарыми мышцами худощавое тело, торчащие в сторону чуть обвислые уши, горящие сплошным алым цветом глаза и раскрытый, почти до тех же ушей, рот с рядом острых загнутых клыков. Слишком длинные по человеческим мерка руки заканчивались когтистыми пальцами.
        Аурная способность слилась с телом Тиргона и вызвала недавно обретенный nexum. Тело тут же начало превращение. Спустя секунду Тиргон стал напоминать своего аурного монстра по виду, но левая половина его тела была окрашена в коричневый цвет, а правая - в серый с голубоватым оттенком. Разделение было явным и резким.
        Тиргон выпустил часть сил, прикрывая жену. Такуко воспользовалась этим, чтобы активировать свою способность. Вокруг нее возник желтоватый ореол света. Давление от Восемь нулей усилилось. Её русые волосы стали подниматься, словно под действием статики. Она всё так же смотрела куда-то в пространство своими измененными глазами. Тиргон усилил защиту жены. Он не был уверен, что она справится с этим. У него самого начинали скрипеть кости. Во имя всего святого - он же nexi! Почему он ощущает себя на грани смерти, когда даже не является целью разъярённой Восемь нулей.
        Прошло чуть больше минуты и давление начало спадать. Тиргон с трудом переводил дыхание. Он убедился, что с Такуко всё в порядке и только тогда рискнул вернуться в обычную форму.
        - Что случилось? - голос Тиргона звучал хрипло. Ответила ему не Восемь нулей, а Логурт.
        - Байта только что убили, - врач угрюмо покачал головой. - К счастью, один из его друзей развил полезную силу и смог быстро решить проблему. Благодаря этому нам не придется задействовать силу отца Восемь нулей.
        - Это он воскресил меня? - осторожно спросила Такуко.
        - Да, - Восемь нулей перевела на них свой взгляд, уже без угрожающего сияния. - Ваш сын тоже оказал помощь со своим порталом, так что в этот раз я дам ответы без требования присоединиться к нам. Можете спрашивать всё, что хотите, но перед этим… Логурт.
        - Да, - врач поднялся со своего места. - Это был Эмир Кхама. Мне убить его?
        - Я хочу, чтобы умер не только он, а все прихлебатели Тима, - голос Восемь нулей сочился холодной яростью. - Пусть каждый, кто осмелился присоединиться к этому идиоту, пожалеет о своей глупости. Но не сейчас. Они еще будут полезны Байту и остальным. Как только мой сын закончит свой квест с этой нелепой попыткой мистического ритуала, дураки должны получить по заслугам.
        - Кхаму лучше убрать сейчас, - возразил Логурт. - Он нестабилен.
        - Хорошо, - кивнула Восемь нулей.
        Губы врача растянулись, обнажая зубы. От спокойного вида Лоугрта не осталось и следа. Его лицо напоминало жаждущего свежей крови маньяка. Врач закрыл свой оскал рукой, но в его глазах все еще был лихорадочный блеск.
        - Прости за это, - Логурт извинялся, но в его голосе звучало возбуждение. - Я до сих пор не оправился после прошлого выхода на поля хаоса.
        - У Кхамы много псевдодуш, - Восемь единиц зевнул. - Развлекайся. Этот тип как пленка с пупырышками. Лопай по одному пузырю и постепенно расслабишься.
        Логур кивнул и прыгнул к стене. Его тело прошло насквозь. Тиргон даже успел увидеть в иллюминатор, как врача уносит вниз.
        - Он… - мафиози понял, что теряет связь с реальностью.
        - Он будет в полном порядке, - безразлично ответил Восемь единиц. - Спрашивайте.
        Тиргон переглянулся с Такуко. Он хотел получить ответы. Теперь он начал бояться этого знания, но его рот всё равно открылся. Звуки прозвучавшего вопроса навсегда отделили его от привычного мира. То, что ему рассказали выходило за рамки разумного. Все сверхсилы геймеров, армейцев и мистиков казались детскими играми в песочнице. Тиргон Фландирс увидел мир с иной стороны и знал, что больше никогда не сможет видеть его как прежде.
        Глава 8 ПереКрестОк
        Сэм Лукас Даан Тим посмотрел на несколько десятков бойцов разной комплекции. Не каждый обладал крепкой фигурой, но все как один отличались несгибаемых духом. Тело можно натренировать, но внутренний стержень развить не так просто. Несокрушимый характер рождается из правильного ментального настроя, твердости убеждений и великой цели.
        Тим не отдавал никаких приказов. Все знали, что время для действий наступило. Он кивнул им. На лицах единомышленников проявилось возбуждение и готовность действовать. Все разошлись по разным комнатам в подземном комплексе. Пойл с неловким видом остался рядом. Он смотрел на планшет в своих руках с большим сомнением.
        - Мы действительно должны это делать?
        - Кхама исчез, - Тим улыбнулся. Это были ожидаемые потери. - Дадим геймерам попробовать своего лекарства. Хватит тянуть, Пойл. Отправляй сообщение этим двоим.
        С тихим вздохом подчиненный послушался. Байт Зерован обладатель 4 уровня манипуляции аурой - сильнейший. Впечатляющее достижение, но он не единственный в мире, кто имеет этот ранг. Сообщение Пойла отправилось к двум другим сильнейшим. Они несомненно заинтересуются тем, как ему удается держать свои силы стабильными и сохранять здравомыслие.
        Вышибай клин клином - древняя стратегия, но Пойл знал, кому отправляет послания. Эти двое были монстрами в человеческой шкуре. Хорошо, если смогут доставить проблемы Байту Зеровану, но если сын Восьмерок станет таким же как они? Если в этой борьбе он отбросит свою человечность прочь… такие потери никогда не компенсируют выгоды. Будет ли он также сдержан как эти двое или погрузит мир в хаос. Пойл боялся узнать ответ.

* * *
        - Байт умер? - Карлайла не могла поверить.
        Мы снова сидели в том же зале и рассматривали проблему вмешательства Тима в наш квест. Подобное столкновение откровенно раздражало. Это было похоже на элитную команду из топ-гильдии, которая пытается издеваться над вчерашними новичками. Да уж, не так давно нашей гильдии не было, но стоило ей появиться как начались странности.
        - Я не могу этого понять, - признался Имомуши. - Тим - часть армии. Какого доната он посылает убийцу? Это просто защита интересов из-за похищенных геймеров или зуб на нас?
        - Сэм Лукас Даан Тим высокомерен, - возразил Локус. - Он не станет думать о нас, как о ком-то достойном его мести. Пока мы готовились к созданию нашей гильдии в реальности, я собрал немало информации. Одно только соглашение с духами должно было отпугнуть большинство попыток вмешаться в наше дело. Любой, кто попытается откусить часть пирога от производства биомодулей в ближайшие два года, пострадает от вполне очевидных последствий. Если он не идиот, то должен знать, как всё обернется.
        - Тогда, в чём дело? - Тавур выглядел хмуро. Он вертел в пальцах брелок в виде ступки и пестика на одной цепочке.
        - Ответ может быть только один, - с ошеломленным видом добавил Острог. Мы все повернулись к нему.
        Когда духи помогли пробудить манипуляцию аурой у моих товарищей, каждый получил специфические таланты. Некоторые были особенно неожиданными. Острог занял место главы юридического отдела нашей компании, потому что его аурная манипуляция оказалась пассивной способностью. Она улучшает память и помогает легче обрабатывать информацию. С каждым днём он становится все более осведомлённым и хитроумным.
        Я несколько переживал. Такая ментальная способность может привести к тому, что он окажется таким же безразличным, как сильнейшие без контроля над своей силой. Похоже, это были напрасные волнения.
        Сейчас Острог выглядел так, словно уже обработал данные и результат испугал его:
        - Ответ может быть только один - Тиму наплевать. Он обрывает все связи с правилами и цивилизацией. Он может верить, что сверхспособности откроют двери для переделки структуры власти. Аурная манипуляция слаба, но вместе с nexi… Мы не знаем результата.
        Острог с обретенной уверенностью осмотрел нас. Он вздохнул, как перед нырком в холодную воду, и добавил:
        - Нам пора навестить Креста и получить свою долю, - Острог бросил взгляд на меня. - Особенно Байту. Его способности невероятны. Как только они прибавят в силе…
        - Нет, - оборвал я его. Алиса положила руку мне на плечо, выражая молчаливую поддержку. - Я оттягивал этот разговор, но время пришло, да? Хаааа… Я не могу получить силу nexi. Так сказал мой отец. Ну, учитывая, что каждый рожденный на этой планете может стать её обладателем, это оставляет несколько весьма занятных вопросов. Ответов на них у меня пока нет.
        Атмосфера стала легче. Даже без активного использования «Чувства сердца» мне стало легче замечать подобные вещи. На лицах товарищей были радость и… предвкушение?
        - Донат побери, - Тавур хлопнул рукой по столу и расхохотался.
        - Тебе следовало сказать раньше, - Локус покачал головой с улыбкой.
        - Ты, - Карлайла озорно прищурилась, - родился не в этом мире? Другой мир или несколько миров должны существовать. Тогда зачем нам беспокоиться о Тиме? Пока мы как пауки в банке застряли на одной планете - это проблема, но если область действия куда шире… разве это не делает всю нашу планету своего рода песочницей?
        Эти слова заставили меня внутренне вздрогнуть. Мать говорила об этом. Песочница. Границы я должен выяснить сам. Неужели? Границы в размере целой планеты?
        - Раз другие миры существуют, мы не будем загнаны в угол, - Тавур расслабленно откинулся на спинку кресла. - Нам даже не нужно убегать самим, мы можем попытаться выкинуть на другие локации Тима с его шайкой.
        - Это если найдем способ перемещения, - пожал я плечами. - Очевидно, мои родители не намерены давать подсказки.
        - Может, Тим уже его нашел? - осторожно поинтересовался Имомуши. - Поэтому он так бесстрашен?
        - Или он просто в отчаянии, - Первет заговорил впервые с начала обсуждений. Он тут же привлек внимание, как бывший армеец и человек с определенными связями среди военных. - Никто не станет мне докладывать детали, но кое-что проскользнуло тут и там. Тим ищет возможности быстрого усиления. Работа с «Десяткой» его больше не устраивает. Если он и будет рисковать ради чего-то, то это будет путь к быстрому повышению силы бойцов.
        - Он надеется на этот мистический ритуал с «Гильдией, которой нет»? - удивился Имомуши.
        - Определенно - нет, - Первет фыркнул. - В армии никто не верит в эффективность такого подхода. С другой стороны - деньги решают многие проблемы. Этот ритуал требует скрыть людей и спрятать? Тайно завести их с Архипелага обратно на континент и обустроить незаметные базы? Здорово. Как только ритуал завершится, базы останутся. Неважно, получится ли у «Гильдии, которой нет» сделать хоть что-то. Их помощники сохранят скрытые объекты для своих нужд.
        - Тогда не должен ли он быть благодарен нам за срыв ритуала? - удивилась Алиса. - Так он быстрее получит скрытые базы себе.
        - Если только мы не будем находить каждую из них для вызволения запертых игроков, - я провел рукой по лицу. - Это лишает все базы смысла. Убийство… это было предупреждением.
        Все замолчали. Карлайла осторожно спросила:
        - Тогда мы отказываемся от квеста?
        - Первет, - вместо ответа я повернулся к бывшему военному. - Каких действий стоит ожидать от Тима теперь?
        - Он должен уменьшить свои потери, - Первет пожал плечами. - Лучший шаг - собрать всех геймеров из «Гильдии, которой нет» в одном месте. Это должна быть наименее полезная для него база. В этом случае наш выигрыш обеспечит ему самую большую пользу. К сожалению, это создает и обратную реакцию. Тим не может просто сдать объект, иначе в будущем никто не будет иметь с ним дела. Вместо хорошо спрятанной базы и одного защитника, нас встретит паршивая маскировка и куча бойцов из числа профессиональных военных. И они не уступят легко. Прогнать их можно будет только с демонстрацией подавляющей мощи, так что я согласен с Острогом - пришло время получить нашу долю у Креста. Нам даже не нужно обретать какие-то могучие силы nexi, куда важнее - эффектность. Это должно быть что-то гремящее и сверкающее, чтобы заказчики Тима испугались и не высказывали ему претензий за отход с позиций.
        - Военные игры - тоже игры, а? - анализ Первета заставил меня улыбнуться. - Правила не предполагают признание поражения, но это можно сделать при правильном подходе. Как шахматная партия - легко сбросить все фигуры с доски, но мы делаем вид, что это не так, и ограничиваем себя заранее созданными правилами.
        - Это помогает жертвовать фигурами и не подвергать риску самих себя, - Алиса кивнула. - Подобное было в ходу среди кланов боевых искусств в прошлом. Принятие в школы посторонних, обучение и разрешение им распространять урезанную версию стиля среди населения. Популярность школы привела к появлению ассоциаций, а те уже объединялись в спортивные федерации. Мы меняем баланс влияния стилей в каждом регионе - это наша бескровная партия.
        - Школа Великого переменчивого потока тоже имеет подчиненные стили и такую власть? - с интересом спросила Карлайла.
        - Нет, - Алиса покачала головой. На ее лице отразилась смесь смущения и гордости. - Мы - одни из доверенных арбитров. Слишком слабое влияние в мире, чтобы играть с другими, но слишком большая сила и мастерство не позволяют нас игнорировать.
        - Элитные войска в мире боевых искусств, - кивнул Первет.
        - Да. К тому же женских школ осталось не так уж много, - ответила Алиса.
        - Женских? - удивился Имомуши. - Твой дед за главного в отсутствии бабушки?
        - Что? - Алиса смотрела с растерянным видом, а после рассмеялась. - Нет-нет. Дедушка был принят в семью благодаря моему отцу. До этого он был несвязанным бойцом и выучил множество техник во время путешествия по миру. Когда-то он был членом школы Ароматной земли, но она приходила в упадок из-за руководства его дяди. В итоге дедушка бросил всё и начал жить, как хотел. Школа Великого переменчивого потока - это стиль моих матерей. Когда отец благодаря ритуалу мистиков обрел огромную силу, они решили сделать его мужем. Каждая хотела родить более сильную наследницу. В какой-то момент они устали спорить решили разделить выдающегося партнера между собой. Дедушку и отца обучили тем частям техник, которые могут применять мужчины. Из-за ритуала мистиков отец смог освоить почти всё. Дедушка более талантлив - он понимает суть техник и ограничения, поэтому адаптировал их под себя. Ему удалось разработать новые методы, которые хоть и уступают оригиналу, но дают надежду на создание полноценной ветви для мужчин-учеников. Именно для этого было открыто обучение - найти тех, кто поможет развивать новый стиль.
Конечно, нельзя допустить утечки такой важной силы, поэтому сестры забирают для себя самых перспективных парней из числа учеников.
        - А те ставки? - спросил я. - Победи мастера - получи дочь в подарок?
        - Мужчины любят верить, что это они завоёвывают женщин, - Алиса опустила голову и покраснела. - Мы даём им возможность ощутить это, хотя иногда отец делает большие глупости. Он, кажется совершенно не понимает, кого можно показывать на экране, а кого - нет.
        Неожиданно, но я всё равно знал, что Алиса умеет хитрить. В конце концов, какая разница я её завоевал или она - меня, если в итоге мы просто счастливы. Я улыбнулся смущению моей будущей жены.
        - Байт, - Имомуши посмотрел на меня со сложным выражением лица. - Ты… Нет, ничего. Просто не обращай внимание.
        - Кх-кхм, - Карлайла со сверкающим радостью лицом прокашлялась и сменила тему. - Может быть, свяжемся с Крестом прямо сейчас. Будем мы пытаться спрятаться от Тима или надавим на него ради нашего квеста, нам всё равно нужна сила и защита.
        Все выразили согласие с Карлайлой. Для разговора мы решили использовать опцию конференции в биомодулях. Одно дело, когда картинка показывается каждому владельцу нашей разработки отдельно и совсем иное - когда все должны видеть одно и тоже. Привязка к пространству через абсолютное позиционирование вместо относительного - когда виртуальное окно находится рядом с самим человеком. Такое сложно такое реализовать в дополненной реальности без сторонних датчиков. Это хороший вызов.
        Виртуальный экран завис в воздухе. Прямо за ним на штативе стояла камера. Биомодуль мог передавать данные от других устройств, но считывать окружение - выше его возможностей. Мы пробовали использовать подключение к зрению одного из пользователей, но результат вышел ужасным. Картинка оказалась несфокусированной и мутной по краям.
        Мозг «дорисовывает» большую часть изображения, которое поступает от глаз. Собирает цельную картинку из мозаики, за счет ассоциаций подставляет из памяти кусочки других объектов. Иногда люди говорят «Мне показалось», но правда в том, что им «кажется» всё время. Просто, по большей части мозг дорисовывает картинку правильно. Мы это знали, но надеялись на какое-нибудь решение. Увы.
        Ещё одна попытка представляла собой подключение через мои способности. Они позволяют мне чувствовать окружение. Передача поступающей от аурных сил информации вызывала у других только головокружение. Алиса более-менее справлялась, но даже так она интерпретировала их по-своему через свою силу понимания и управления «потоками». Аурные силы слишком тесно связаны с личностью. Из-за этого их не получается просто имитировать.
        Пока что мы отложили проблему видеосъемки через биомодуль в сторону. Оценить разницу пейзажа в глазах разных людей и проверить их качество восприятия - хорошее развлечение, но и только. В дальнейшем у нас есть планы по использованию мини-дронов для работы в паре с модулем, но это дело будущего.
        Крест ответил на звонок, отвлекая меня от мыслей. Он выглядел более уверенно и оживлённо. Без той мрачности и сардонической атмосферы, какие витали вокруг дельца в прошлом. Крест сдержал слово и прекратил воспитывать в людях дурные привычки. Теперь же…
        - У меня есть боевая арена на Сумеречной улице, - Крест заявил об этом сходу. - Хотите обсуждать мои услуги приходите туда.
        - Нам нужны силы nexi, - Имомуши отказался останавливать разговор. - Что ты хочешь взамен?
        Крест скривился и проворчал:
        - Я же просил обсуждать это… - он вздохнул и на мгновение прикрыл глаза. - Приходите на мою арену. Это место стало моей наградой от Фландрисов за наше с вами общее приключение. Мы с Шоном управляем заведением и зарабатываем на ставках. К сожалению, некоторые люди устраивают подставные бои. Они причиняют вред держателю банка. Мне нужно, чтобы кто-то их наказал.
        - В игре? - удивился Имомуши.
        - Арена имитирует реальность, - Крест слегка приподнял уголки губ. Простой жест мимики преобразил дельца в приятного собеседника, отчего даже его шрам на лице стал выглядеть менее броско. - Настоящая боль. Никакой магии или аватаров из «Десятки». И, конечно, сохранение в памяти арены данных о состоянии тела бойца. Переломы заживают долго. Если боец хочет выйти на неделю из игры, а затем вернутся - травмы останутся на том же уровне. Это заставляет их ценить себя во время боев и не дает всякой мелочевке вылезать на бой с безрассудными идеями.
        - Как именно ты хочешь расправиться с проблемными людьми? - Имомуши продолжил переговоры.
        - По возможности жестоко, - Крест прищурился, не убирая улыбку. - Не только для их виртуальных тел, но и для духа. Я хочу, чтобы они боялись муть воду снова.
        - Что насчет аурной манипуляции? - Имомуши задал действительно важный вопрос.
        - Она разрешена и даже поощряется, - Крест серьезно кивнул. Видимо, в его понимании «никакой магии» означало лишь игровые способности.
        - Нам нужно получить свои nexum как можно скорее. Когда ты можешь устроить наши бои? - к обсуждению присоединился Локус.
        - Прямо сегодня, если вы готовы, - Крест выглядел довольным. - Устройте разгром для этой наглой толпы, и я помогу вам. Каждому по полной дозе пробуждающей инъекции.
        - Тогда жди нас в гости, - Имомуши кивнул. После того, как разговор завершился он поднялся с кресла и заявил: - Нам всего-то и нужно, что избить нескольких непослушных игроков. Давайте сделаем это и заодно прорекламируем свой биомодуль.
        Глава 9 Бездна Клоуна
        Загрузка в капсулы и подход к виртуальной области под контролем Такуко прошел практически обыденно. Самого оранжевоволосого не было. Глядя на приложение «Десятки» к виртуальности без игрового компонента, в голову приходили мысли о том, что именно такое будущее ждет транснет.
        Здание Креста было относительно маленьким снаружи, но внутри оно представляло собой аналог ненормально огромного стадиона с несколькими аренами. Дверь входа вела на верхний периметр сидений, открывая обзор на всю громаду конструкции.
        Бойцы выходили на ринги или устраивали сражения в различных декорациях для придания необычной атмосферы. Крест сидел в одной частных лож на противоположной стороне стадиона. Его белый костюм довольно сильно выделялся. Хотя она и была застеклена, заметить фигуру владельца этого места было легко. Другие ложи оставались непроницаемыми для взгляда.
        Вместо хозяина заведения нас встретил Шон. Смуглый тип в аляповатом наряде фиолетовых оттенков с клетчатым узором. На голове - кепка восьмиклинка, на лице - неровная щетина и сеточка мелких шрамов под скулами и по линии подбородка. Взгляд Шона был острым, но общение выражение лица оказалось смесью благодарности и смирения. Не говоря ни слова, он провел нас к небольшой тупиковый коридор и открыл одну из дверей. За ней виднелось помещение, в котором сидел Крест.
        Один шаг через дверной проем перенес нас прямо в ложу, избавив от необходимости следовать по запутанному маршруту внутренних помещений.
        - Приятные бонусы виртуальности, - я посмотрел на далекий вход в здание.
        - Контроль над этим пространством тешит моё самолюбие, - Крест позволил себе лёгкую улыбку. - К сожалению, использование этой власти на полную будет воспринято не как сила, а как проявление слабости. Люди так забавны. Сплошной клубок противоречий.
        - Давай, сэкономим время друг друга и не будем отвлекаться на философские рассуждения, - Острог вышел вперед. - Ты дашь нам информацию о противниках?
        Желание «Вора» проявить свою полезность не нашло отклика у Креста. Он покачал головой, хотя его руки крепко сжали подлокотники кресла.
        - Я мог бы, но надеюсь, что вы растопчете противников самым унизительным способом из возможных. Сбор информации о противниках естественный шаг, но мне не терпится увидеть на их лицах понимание нелепости любого сопротивления. Когда они осознают, что вам даже не нужно смотреть на них внимательно до того, как уничтожить… Я хочу видеть потрясение на их лицах.
        - Ты мог бы обратиться к Такуко, - возразил недовольный Острог.
        - И доказать свою неспособность справиться с проблемой самостоятельно? После того, как я сам же поучал этого мальчишку? - Крест поднял бровь. - Вы оказываете мне услугу взамен на помощь с моей стороны. Честная торговля между людьми, которые не имеют глубокой связи. Я мог обратиться к вашей группе или кому-то другому раньше, но вместо этого предпочел ждать. Невежественные выскочки должны понять - их махинации работали только потому, что я это позволил. Пусть ощутят себя клоунами.
        - Претензии к клоунам? Не зарывайся, - Первет хохотнул так мерзко, что по коже побежали мурашки. Я едва удержался от того, чтобы не съежиться с гримасой. Обладатель класса Клоун Бездны в «Десятке» снова перешел в свой раздражающий режим. Последний стал даже лучше, если можно так сказать о его способности провоцировать агрессию окружающих.
        Крест не стал превращать возмущение Первета в конфликт. Вместо этого он жестом предложил нам разместиться на диванах и креслах.
        - Шон, свяжись с ними, - Крест расслабился и перевел взгляд на битвы внизу. - Пусть выберут участников и формат.
        - Ставка? - уточнил Шон.
        - Это место, - Крест ответил спокойно, но моя способность заметила в нём тлеющее предвкушение и желание мести.
        Уровень доверия к нашей группе был беспрецедентно высок. Домик в области владений Такуко. Арена для развлечения и решения споров представителей подпольного мира. Знак власти в теневой части общества, имеющий вес на уровне всего континента, если не больше. Большая ставка на наш бой.
        Ждать оппонентов Креста долго не пришлось. Вскоре Шон открыл дверь и завел группу мужчин и женщин. Они имели тот нахально вульгарный вид, какой бывает у дорвавшихся до крупиц власти выскочек. Невежды от культуры. Такие заходят в ресторан и не понимают разницы между элитарностью и снобизмом. Они выхватывают кусочки с тарелок гостей и клацая зубами с угрозами резвящейся своры воспринимают бездействие «жертв» как слабость, пока обладатели настоящей власти просто брезгуют пачкать о них руки.
        Глядя на вызов и самодовольство в каждом движении гостей Креста, на то, как они опрокидывают в горло бокалы виртуального вина, отношение к ним сразу становилось хуже. Сравнивать их со свиньями было бы оскорблением для животных.
        - Ты ставишь всё, да? - один из выскочек с зачёсанными набок кудрями выпучил на Креста глаза. - Что хочешь от нас?
        - Ваши жизни, - спокойно ответил Крест. Выскочки замерли. Некоторые даже неуверенно сглотнули.
        Говоривший нервно потянулся к виноградине, едва прожевал и сплюнул на пол. Хотя это и была виртуальность, наблюдать за таким поведением - приятного мало.
        - Думаешь, самый умный, да? - выскочка начал нервно кивать, накручивая свои нервы в притворной храбрости и жалком подобии гнева. - Думаешь, мы боимся, да? Иди ты! Мы заберём твою лачугу, Крест.
        Выскочка переглядывался с остальными. Я улыбнулся. Мои товарищи тоже не смогли сдержать усмешек или прямого хихиканья. Было так забавно видеть их попытки найти уверенность в стаде. Не верилось, что подобные персонажи ещё остались в нашем мире.
        - Коллективный бой. Лабиринт, - выскочка покраснел от злости, но ругаться с нами не стал. - Твои представители против наших. Начальный выход в 5 человек и столько же в качестве замены. Пока все 10 не будут выведены из строя, борьба не заканчивается. Как тебе?
        Крест кивнул и бросил взгляд на Шона. Тот быстро поводил пальцами в воздухе по невидимому нам интерфейсу и на стадионе поднялась новая арена - лабиринт из обломков кирпичных и бетонных зданий. Каждое - не больше трёх этажей. По периметру арены - насаждение деревьев и кустов.
        - Ваши люди? - спросил Шон у противников.
        - Они здесь, - выскочка говорил с радостью и наслаждением, словно сам не верил в случившееся. Его глаза не сходили со входа в арену. Я быстро бросил взгляд в том же направлении, но увидел лишь крепкие силуэты мужчин разного роста. С такого расстояния было сложно определить их возраст, как и развитость различных групп мышц. Соответственно, какими видами единоборств они занимались - да и занимались ли вообще? - выяснить удастся только после личной встречи.
        Шон открыл дверь прямо в воздухе, и мы вошли на арену в виде городского лабиринта. Световой круг очерчивал зону подготовки. Висящие в воздухе слова указывали, что выйти за пределы круга могут только 5 человек. Чтобы кто-то еще получил возможность покинуть территорию, один из пятерки должен умереть или вернуться обратно.
        - Правила призывают калечить противника, чтобы они не могли вернуться в круг сами и никто не мог их туда доставить. Это даст полный контроль над «воротами» противника, - Острог вздохнул и покачал головой. - Ну, не то, чтобы это имело значение.
        Родрик хихикнул и со злобным выражением лица поторопил нас:
        - Идите и разберитесь там, - он прищурился. - Если не справитесь, я возьму проблему на себя.
        - Да-да, как скажешь, - я отмахнулся от его энтузиазма.
        Из круга вышли я, Алиса, Первет, Имомуши и… Карлайла. Женщина в своем стильном платье и туфлях на пятисантиметровом каблуке обогнала Локуса и завершила нашу команду.
        - Что ты делаешь? - синеволосый не скрывал своего недовольства.
        - Крест просил показать им жестокость. Проиграть, когда мы выставляем такого некомбатанта как я - будет для них еще унизительнее обычного, - Карлайла достала из сумочки бокал на высокой ножке и небольшой пак с напитком. Она быстро наполнила ёмкость малиново-ежевичным соком. Жидкость красно-фиолетового оттенка красиво переливалась в бокале. - К тому же в последнее время я увлеклась ролевыми играми. Хи-хи! Не компьютерными.
        - Мы поняли! - раздраженно бросил Локус.
        - Мой рыцарь защитит меня? - Карлайла положила руку на плечо Имомуши. Тот сверкнул глазами и в поклоне коснулся губами её пальцев. Боец налепил на лицо подобострастное, глупое и несколько формальное выражение, после чего пробормотал с чрезмерно жарким пылом: «Как пожелает моя королева». Имомуши с гордым видом стал перед ней, показывая, что не намерен никуда уходить.
        - Какой пыжик, - Первет демонстрировал на лице удивительную смесь веселья, насмешки и презрения.
        - Заткнись, смерд! - Имомуши демонстративно выбросил вперед ладонь с растопыренной пятерней. - Вперед, завоюй славу, чтобы величие моей королевы достигло сердец и печени глупых варваров, бросивших нам вызов.
        Карлайла покраснела от сдерживаемого смеха. Её губы дрожали. Первет вздрогнул, было видно, как по его телу пробежали мурашки.
        - Как же это мерзко, - Клоун Бездны изобразил предельное отвращение, но даже так не смог повлиять на веселье парочки. Они определенно нацелились развлекаться по полной.
        - Мы будем следить за вами, - Карайла достала из сумочки биомодуль. Конечно, это просто виртуальная копия, которую мы сделали перед входом в игру. В реальности, они уже на наших шеях и активно поддерживают связь.
        Пока мы продумывали способ рекламы биомодуля, Карлайла предложила воспользоваться ее аурной манипуляцией. Сценарий был принят, поэтому теперь мы все начали надевать на шеи свои устройства.
        Карлайла проговорила команду на активацию и перед ней появились три серебряных экрана - по одному на меня, Алису и Первета. Поверхность вызванных панелей показывала нас и небольшое пространство вокруг, как при игре с контролем от третьего лица.
        - Работает как надо. Всё хорошо, можем начинать.
        Аурная манипуляция Карлайлы перешла на второй ранг, откуда и взялась новая способность. Конечно, мы изо всех сил делали вид, будто именно биомодули обеспечили возможность наблюдения.
        - Королева, невероятна, как всегда, - Имомуши продолжил действовать в притворном глупом образе.
        - Фу, - Первет отвернулся и убежал в лабиринт.
        Мы с Алисой переглянулись и двинулись по разным проходам. Пришло время найти наших жертв.

* * *
        Крест смотрел за ситуацией в лабиринте. Байт и его друзья разделились. Их противники пошли кучной группой. Крест не волновался о столкновении. Кучка шпаны, которую подначивали старые враги Шона, то и дело бросали взгляды на одного человека. Он остался в круге претендентов. Первая пятерка была просто разведкой.
        Будь это в реальности, Крест бы сомневался, кто именно этот парень с порочным выражением лица. Каштановые волосы пятнами окрашены в тёмно-красный и уложены в колючую прическу. Крепкие мышцы рук молодого мужчины выставлены на показ благодаря худи-безрукавке. На лицевой стороне одежды - рисунок кулака, покрытого неровными пятнами крови.
        Данные каждого, кто приходил сюда были открыты для Креста. Этот незнакомец был одним из сильнейших.
        Бой обещал быть интересным. И все же Крест опасался. Этот тип не имел легкомысленности своих оппонентов. Он был похож на прирожденного хищника. Сильнейший другого типа. Не геймер.
        Крест выглядел спокойным на своем кресле, но при помощи мысленного контроля над своей локацией отправил множество сообщений различным контактам. Нужно выяснить, кто это такой. У старых врагов Шона не могло быть такой власти, не говоря уже об их питомцах.
        События в лабиринте стали развиваться стремительно, когда один из пятёрки врага побежал в сторону и после нескольких перекрестков встретился с Перветом. Мужчина в строгом костюме ни разу не ошибся на поворотах. Этот образец архетипичного секьюрити выскочил на открытое пространство и выхватил из-под пиджака пистолет.
        - Эй, - заговорил Первет. - Можешь сделать вид, что меня здесь нет? Давай, просто притворимся, что здесь пусто.
        - Так здесь никого нет? - подхватил «Костюм». - Какое облегчение…
        Он снял пистолет с предохранителя и загнал пулю в патронник. Крест с сожалением отметил, что Первет потерял хорошую возможность начать атаку до того, как его оппонент полностью приготовился к стрельбе.
        - Эй! Что ты делаешь? - Первет сильно нервничал под дулом пистолета.
        - Ничего, - пожал плечами секьюрити. - Я просто отошел пострелять. И раз тут никого нет, я могу полностью удовлетворить свою хопломанию.
        «Костюм» тут же нажал на курок. Первет с криком отлетел назад, разбрызгивая кровь едва ли не фонтаном. Слишком театрально. Первет отползал назад. Его лицо исказилось в гримасе, а левая рука схватилась чуть ниже правой ключицы. «Костюм» сделал шаг вперед и опустил голову, услышав хруст. Он хмыкнул.
        - Серьезно? Пластиковые шипованные кусочки конструктора?
        Экран перед Крестом приблизил участок земли. То, что раньше казалось брызнувшей кровью, оказалось множеством деталей темно-красного цвета. Ботинки «Костюма» легко раздавили их. Он не спеша приближался к Первету, пока тот пытался отползти.
        - Ах! - «Костюм» вдруг вскрикнул. Он отпрыгнул в сторону и вдруг с криками и руганью стал танцевать, но быстро успокоился, выворачивая стопы внутрь. Он стоял на внешнем крае правого ботинка, дуло пистолета всегда оставалось направленным на Первета, пока сам «Костюм» пытался левой рукой стянуть обувь. Друг Байта продолжал ломать комедию и отползать в сторону.
        Когда «Костюм» стянул с ноги ботинок, оттуда выпали несколько красных деталек. Крест знал даже больше - несколько из них не просто прошли сквозь подошву, а остались впаяны в нее. Обувь превратилась в комичное орудие пыток. Оставшись в носках на земле «Костюм» с явным облегчением переступил с ноги на ногу. Он сделал еще несколько выстрелов в Первета. Тот послушно вздрогнул, незаметными движениями, выбрасывая новые горсти шипованного пластика для конструктора.
        «Костюм» посерьезнел. На теле Первета не осталось ни одной раны. Тем не менее он продолжал корчиться, отполз ещё немного, закрыл глаза, вздрогнул в конвульсии и замер с высунутым в сторону языком.
        - Кто ты такой? - «Костюм» говорил без прежнего ёрничанья.
        Первет приоткрыл один глаз, увидел, что оппонент больше не подыгрывает и вздохнул от разочарования. Наконец он бодро поднялся, отряхнулся от пыли и развел руки в стороны, как артист перед публикой.
        - Первет. Так меня зовут. Член гильдии «Опережающие». Хотя гильдия не совсем правильное слово. Мы больше похожи на труппу. И я в ней - Клоун Бездны.
        Крест ухмыльнулся. Он вспомнил слова Первета о необходимости уважительного отношения к клоунам.
        - Насчет клоуна, я думаю ты понял, - Первет с деланной скромностью покраснел и кашлянул в кулак. В тот же миг пистолет «Костюма» распался на отдельные детали. Первет шагнул к противнику, который тут же принял боксерскую стойку. - Осталась только часть с Бездной.
        «Костюм» задрожал под взглядом Первета. Он пытался что-то сказать, но мышцы на его лице сводило судорогой, а тело дрожало. Первет спокойно подошел и повел ладонью. Она прошла сквозь руку «Костюма», подхватив белую паутину. У Креста перехватило дыхание, когда виртуальность распознала, что это такое. «Костюм» побледнел. Лицо казалось полностью обескровленным.
        Первет начал кружиться вокруг оппонента. Он поднес противника к стыку двух стен и быстрыми движениями вытянул все больше «паутины». Он растянул ее подобно настоящему ложу паука. Когда нужно было крепить концы, то просто засовывал их в стены. Последние под пальцами Первета становились полностью проницаемыми из-за его аурной способности.
        Когда Клоун Бездны завершил своё жуткое произведение искусства «Костюм» стал напоминать цветок. Его безвольно висящее тело было стеблем, голова - цветоложем, «паутина» - полукругом лепестков. Все в ложе затихли. Глядя на характерный толстый «шнур» среди «паутины», от которого отходило большинство отростков, только глупец не догадался бы что именно она собой представляет.
        - Та-дааам! - всплеснул руками Первет. - А теперь я прекращу блокировать сигналы от раздражителей. Пусть заиграет флейта боли!
        Первет рубанул ладонью и тело «Костюма» отделилось от головы. Паутина нервных тканей колебалась не ветру. Голова «Костюма» все еще сохранила свои нервные окончания и теперь все мышцы содрогнулись в спазмах, вывихивая челюсть и деформируя лицо.
        Волосы Креста встали дыбом. Он видел, что способность Первета делает вещи проницаемыми, почти призрачными. Строгий контроль силы позволил ему поставлять питательные вещества в мозг «Костюма» даже после отключения нервов от сердца и всего тела ниже шеи. Сила Первета уменьшала вес тела и укрепляла ткани там, где требовалось. Даже сами нервные волокна были под непрерывным воздействием этой силы. Это позволило «Костюму» избежать боли. Теперь же все было включено на полную катушку.
        Мозг после прекращения питания может прожить какое-то время, но болевой шок был так велик, что «Костюм» скончался почти сразу. Вес слова «почти» казался Кресту чудовищным. «Костюм» прожил чуть больше двух секунд. Анализ показывал, что субъективно для жертвы они воспринимались как намного больший отрезок времени. Программы предупреждали его, что даже в реальном мире «Костюм» получил ненормальный удар по психическому здоровью.
        Байт и Алиса к этому моменту разобрались с остальными противниками, но никто не смотрел на них. Клоун Бездны полностью оправдал своё имя. На мгновение Крест подумал, что ему не следовало просить геймеров быть жестокими. Он перевел взгляд на претендентов противника. Из круга шагнул сильнейший.
        Глава 10 Интеллект и благородство
        Крест с осторожностью наблюдал за действиями сильнейшего. Он отошел от круга едва ли на десять метров, когда выпустил невидимую силу во всех направлениях. Здания на арене рассыпались в пыль, окрашивая территорию неровными пепельными дюнами.
        На Байта и его товарищей это совершенно не повлияло. Первет ковырял в ухе, Алиса зевнула. Сам Зерован смотрел с интересом, щупая что-то в воздухе. Карлайла продолжала пить свой сок, пока Имомуши создал вокруг них зелёную сферу полупрозрачного барьера.
        Боец бросился к Байту… и был беспощадно избит. Крест нахмурился. Байт был быстрее оппонента, сильнее и точнее. Он останавливал выпады противника и бил в появившуюся брешь. Чем быстрее становился обмен ударами, тем яростнее сильнейший рычал на оппонента, но в какой-то момент он стал «подвисать». Казалось, его тело не поспевает за темпом боя и вынуждает путаться в действиях. Несмотря на это, он регулярно выпускал жесткие потоки невидимой силы. К несчастью для него, они не оказали никакого воздействия на остальных.
        Байт пинком отбросил противника на два метра. Тот поднялся, но его заметно шатало. Байт показывал на лице лёгкое удивление и жалость:
        - Кое-кто сказал мне, что иметь лошадь и быть хорошим наездником - неравнозначные вещи, - Байт подошел к противнику в расслабленной позе. - Это же касается и ранга сильнейшего. До сих пор в нашей битве - хотя уместнее это было бы назвать обычной дракой, - я не использовал никаких аурных способностей. Одна из них работает в полупассивном режиме, но даже так… Ты - не сильнейший. Если я применю аурные способности, стереть их не удастся. Не такой нелепой неструктурированной массой, какую ты выпускаешь. Зачем ты сюда пришел?
        - Мне было скучно… ха-ха! Теперь я понимаю, - боец рассмеялся. - Тим просил разобраться с тобой. Говорил, что это может меня повеселить. Ха-ха-ха! Кто бы мог подумать, что я так сильно проиграю. Как ты это делаешь? Как ты можешь использовать силу и не страдать от бездонной пустоты? Это ужасное чувство… ты знаешь?
        - Конечно, - Байт пожал плечами. - Мне помогли. Глядя на тебя, я могу сказать, что твой случай легче моего. Тебе нужно продолжать тренировать тело. Прежде чем включить способности, научись их выключать и ещё - найди себе цель. Какую-нибудь непростую вещь, для которой путь будет веселее, чем достижение конца.
        - Спасибо. Не думаю, что найдется цель, которую я не смогу достичь при опустошении эмоций, - сильнейший противника скривился. - Что выбрал ты?
        - Поднять моих друзей на вершину. Веселиться с ними. Узнавать новые вещи, - Байт рассмеялся и похлопал противника по плечу. - Маленькие вещи, маленькие цели. Я собираю крупицы радости в историю счастья. Вот и всё. Ничего величественного. Никаких эпичных квестов.
        Сильнейший кивнул. Он резко повернул голову набок и сломал себе шею. Крест на секунду растерялся. Боец не был слабым, раз мог провернуть такое. Просто Байт был ненормально силён. Крест оглянулся на шпану, которая смело поставила свои жизни на кон. Они молчали с бледными лицами. Похоже, это был их главный козырь. Крест не позволил себе вздохнуть с облегчением, но сделал медленный глубокий вдох, чтобы успокоиться. Лишь после этого он позволил одному уголку губ скривиться в сдержанном выражении радости.
        Остальные противники погибли бесславно. Они вышли из круга, а затем Байт развел руки в сторону и сказал: «Наверное, мне тоже стоит показать аурные способности». После этого противники рассыпались в пыль. Останки развеяло по ветру.
        Крест обратил внимание на собранные системой данные. Все игроки «Десятки» получают для лучшего проявления аурных способностей «усиление высокого уровня». Это же правило касается сумеречной улицы и местных рингов. Байту было назначено «усиление среднего уровня», но он все равно подавлял остальных.
        Крест быстро пробежал глазами по выводам аналитических программ. Байт был недостаточно силен, чтобы подобным образом распылить людей в реальности. Несмотря на это он вполне мог разрушить важные части организма противника, если тот остается в радиусе примерно двадцати метров от него. На что Байт будет способен после получения nexum? Крест хотел это увидеть, но в то же время опасался.
        Сбоку раздался шум. Вредители начали быстро выходить из игры, но куда они денутся? Люди Креста давно окружили их в реальности. Они посмели играть на свои жизни, и думают, что могут не платить? Наивные.

* * *
        Мы с товарищами вышли из капсул, привели себя в порядок и наконец получили сообщение от Креста. Он подготовился к использованию своей силы и моих товарищей ждала новая сила.
        Поездка не заняла много времени. Крест теперь жил за городом. Вместо отдельного особняка он выбрал место в коттеджном поселке со строгим периметром охраны. У дома нас снова встретил Шон. В реальности его облик на удивление точно соответствовал виртуальному образу.
        Зал с диванами и креслами в доме оказался копией ложи Креста на стадионе. С той разницей, что вместо цельного стекла от пола до потолка одна из стен была представлена французским окном почти во всю ширину. Раздвижной механизм позволял в любой момент выйти наружу для отдыха на небольшой крытой террасе. По периметру последней были высажены цветы разных сезонов. Сейчас постепенно увядали японские анемоны.
        - Не будем тянуть, - Крест даже не встал с дивана, а только махнул рукой. Его воплощение аурной способности появилось в образе миниатюрной женщины. Крупный шприц в ее руке не внушал оптимизма. Она ловко достала из-за спины стеклянный пузырёк, внутри которого вращались нити острого белого света. Шприц наполнился этой энергией на три деления, хотя женщина даже не подумала воткнуть иглу в ёмкость. - Кто первый?
        Родрик сделал шаг вперёд. Со своим злобным лицом он приблизился к воплощению силы Креста. Миниатюрная женщина ответила широкой улыбкой, показывая два ряда клыков вместо обычных зубов. Она мгновенно переместилась и уколола Родрика в шею. Тот зарычал, стиснув зубы. Шон помог усадить нашего товарища в кресло.
        Один за другим все подходили за своей порцией. Последней пошла Алиса. Она даже не вздрогнула от укола, только закрыла глаза на пару секунд и снова была в полном порядке.
        - Не сработало? - спросил Шон.
        Алиса отрицательно мотнула головой. Она вытянула руку, и та стала прозрачной. После этого прозрачность распространилась на всё тело. Это было не привычной нам невидимостью, а именно прозрачностью. Фигура Алиса немного напоминало стекло, но не так бросалась в глаза. Только силуэт выделялся на фоне окружающих предметов.
        - Так быстро приспособилась? - Крест удивленно поднял брови. Он медленно выдохнул и посмотрел в мою сторону. - Теперь ты?
        - Мне не нужно, - я отказался, хотя и было искушение попробовать. Вдруг отец ошибся? Что, если всё же сработает?
        - Как хочешь, - Крест пожал плечами с видимым облегчением на лице. Он повернулся к Родрику. Тот медленно разминал сведённые судорогой мышцы. - Чтобы полностью овладеть новой силой, ты должен слиться с ней. Как Алиса. Всё точно так, как с аурной манипуляцией. Ты получаешь особые силы, используешь их, контролируешь все аспекты и в конце концов - сливаешься с ними. Это будет максимумом. Аурная манипуляция и nexum имеют разную природу, но могут влиять друг на друга. Обычно вторая сила используется для повышения мощи первой, но это работает в обе стороны. Об этом мало кто задумывается, так что не повторяйте чужих ошибок. Используйте весь доступный потенциал.
        - Спасибо, - Родрик небрежно кивнул, но это уже был большой шаг вперед. Я вдруг задумался, благодарил ли он кого-нибудь при мне до этого случая? Кажется, пару раз такое и правда случалось.
        Мои друзья постепенно приходили в норму. Один за другим они поднялись. Крест выглядел неловко и постоянно косился в мою сторону. Прощание вышло скомканным и быстрым.
        Возвращение в базу нашей гильдии сопровождалось тишиной. Каждый пытался осмыслить изменения в своём теле. Я чувствовал это. В них появилось нечто. Неожиданно в мыслях вспыхнула искра осознания: Я могу повторить это для других людей. Nexum. Я понял, как нащупать эту связь и с помощью «Повелителя ритма» превратить в nexi любого человека.
        Наши авто проезжали мимо множества пешеходов. В каждом из окружающих я улавливал спящие силы аурной способности и nexum. Если сначала активировать вторую, а затем перейти к распутыванию первой… Донат побери, я могу превратить в обладателя сверхсил кого угодно. Ощущение странное. Какие это будет иметь последствия? Как распорядиться этими возможностями? Это ещё предстоит обдумать.
        Проверка моего собственного тела показала, что у меня в самом деле нет ничего похожего на nexum. Вместо этого были маленькие копии сил родителей. Неконтролируемые и неподвижные.
        Пробуждение, всесторонний контроль и слияние. Так Крест описал путь освоения сверхспособностей. Моим друзьям предстоит не очень долгий путь, но и не короткий. Я с другой стороны…
        Погоди-ка. Я прошел весь путь или… нет? Не стоит думать о способностях родителей. Моя личная сила. Я действительно сделал всё возможное? Пробуждение есть, всесторонний контроль достигнут и слияние трех сил в единую «сильнейшую» способность… Стоп.
        Слияние сил. Крест же говорил о слиянии с собой. И Локус - тоже. Он показывал, как слить силы с самим собой. Я легко пронизываю себя «Повелителем ритма» и «Чувством сердца». При этом «Другой я» просто создает мою копию и в итоге был развит до «Клона». В каждом правиле есть исключения. Или я совершенно проигнорировал очевидную вещь.
        Моё сердце забилось быстрее. В этом суть? Слияние? Мне хотелось рассмеяться. Не так страшно видеть перед собой тернистый путь, как упереться в глухую стену. Теперь вместо тупика открылась дверь.
        - Поздравляю, - тихо сказала Алиса, чтобы не помешать размышлениям остальных.
        Я обнял свою девушку. В ней ощущалась уверенность. Она не знала, чему я обрадовался, но верила в способности своего мужчины. Алиса закрыла глаза и вернулась к изучению своих сил. Она становилась прозрачной и снова появлялась. Ей не нужна была моя помощь в контроле и объединении способностей. Учение школы Великого переменчивого потока позволяло играючи справиться с такими задачами.

* * *
        Не все были так хороши как Алиса. Члены нашей маленькой гильдии осваивали превращения куда медленнее. Шли дни. Я тоже не оставался на месте. Слияние. Вот, что занимало мои мысли. Я и «Клон» стояли рядом. Если подумать, была ли это действительно моя способность сильнейшего? Сила четвертого ранга в аурной манипуляции? Изначально это был призрак, но затем его тело стало вполне материальным, а два разума стали действовать как один.
        Слияние сознаний стало результатом использования «костыля» в виде биомодуля. Больше в устройстве не было необходимости. Добившись успеха единожды, я мог сделать это и второй раз, но как произвести слияние тел? Последние дни были опробованы самые разные варианты. И в реальности, и в «Десятке».
        Мы поставили на паузу расследование ситуации с «Гильдией, которой нет». Нанна продолжала выполнять свою «работу» на похитителей, даже после освобождения из виртуальной тюрьмы. При этом весь «мистический» ритуал провалился. Это уже был свершившийся факт. Кураторы проявляли небрежность. Нанна и остальные должны были распространять слухи о власти денег, но они получили запутанные инструкции. Каждый пытался сделать это на свой мотив, но кураторы даже не пытались их исправлять. Что бы там ни случилось, противники просто игнорировали свои прежние планы. Словно, всем вдруг стало наплевать.
        Мы с радостью этим воспользовались для увеличения собственных сил. Алиса демонстрировала самые большие успехи. Благодаря nexum она просто растворялась в потоках мира. Моя девушка буквально исчезала из материального мира. В такие момент её тело становилось неуязвимым.
        Вторая аурная способность позволяла использовать некое подобие психокинеза. У этой силы были определенные ограничения. Алиса использовала только существующие потоки мира, а не создавала свои. Где-то они были сильнее, где-то слабее. В одних местах меняли направление, а в других - оно оставалось постоянным. Преимуществом же была сила, которая могла достигать безумных значений, если найти мощный поток.
        - Давай, - подбодрил я самого себя, глядя на «Клона», - сегодня мы должны добиться успеха.
        Первый шаг - убрать из «Клона» другие способности. Если это должно быть слияние, то нельзя оставлять помехи. Ну, такова гипотеза на текущий момент. Были и другие подходы, но они провалились. Может быть, новый путь поможет. Если нет, придется думать о следующих вариантах.
        Я убрал силу «Повелителя ритма» из второго тела. Полагаю, именно это сбило меня с толка в прошлом. Сконцентрировать влияние аурной способности на себе и «слиться» с ней - не одно и то же. Объединение с первой силой… Я вспоминал все советы Алисы, затрагивающие принципы ее школы Великого переменчивого потока. Помогало плохо. Локус тоже поделился несколькими идеями, но они были сосредоточены вокруг образов и мировосприятия. Это подходило для его способности, но не для моей.
        - Итак, раз ничего не работает, почему бы не попытаться найти потоки в моем разуме, - рассуждал я вслух. В любом случае в комнате никого не было. - Ритм мыслей, темп нервных импульсов…
        Мир растворялся, превращался в шумное небытие, пока калейдоскоп помех не схлопнулся сам в себя, оставив кристально чистый разум. Все мысли текли плавно. Часть мозга отвечала за мышление, другая - за контроль систем организма. Ни в одной из их больше не было неровностей.
        - Я должен был сделать это с самого начала. Донат побери, это же полностью решает проблему с контролем сил. Даже тот прилив «репутации» не нужен, если просто слиться с первой способностью.
        Довольно быстро в разуме нашлись блоки и странные структуры. «Повелитель ритма» легко перенастроил их. Один за другим сгладил шероховатости и распутал узлы. Нашлись там и корявые «механизмы», которые в прошлом служили мне предохранителем от перенапряжения аурных сил. Застывание мира и рамка выбора вариантов. Несколько блоков фоновой обработки окружающей информации.
        - Теперь я понимаю, - мне хотелось смеяться. - В прошлом я видел в рамке варианты, указывающие на следящих за мной людей. Были случаи, когда они легко раскрывали намеки на чужие эмоции. Мои способности работали уже тогда. Корявые конструкты, созданные внушением, и помогали, и мешали одновременно. Как нелепо.
        Лишь теперь это стало понятно, когда слияние со способностью действительно удалось. «Чувство сердца» было вторым. Процесс прошел гладко. Стоило мне полностью объединиться с этой силой, как я превратился в подобие лампочки. Во все стороны хлынул незримый свет. Это напоминало всенаправленный лидар. Сфера охватила пространство в радиусе сотни метров. Мозг тут же подсказал, что точный радиус составил 103,56 метра. Я чувствовал пространство, живых существ и их эмоции, даже отчасти мог влиять на последние.
        Настала очередь «Другого Я». Да. Когда второе тело приблизилось, у нас уже не было единого сознания. Клон снова стал отдельной копией личности, хотя и сохранил полностью материальное тело. Плоть распалась белым туманом. Как только он полностью впитался в мое тело, я рассмеялся. Сила хлестала едва ли не через край.
        Я думал, что мне нужен nexum, чтобы проявить мощь сильнейшего, но что в итоге? Достаточная сила уже была во мне. Это могущество не нужно было искать где-то в стороне.
        Третья способность - «Другой Я». Признаюсь, она оказалась куда страшнее, чем предполагалось изначально. Эта сила мобилизовала скрытые ресурсы тела, подпитывая способности, а также могла создавать мои копии. Иными словами, это был своего рода ментальный вирус. «Чувство сердца» могло доставить его прямо в разум других людей и превратить их в «носителей», а «Повелитель ритма» давал возможность перестроить тела для соответствия оригиналу.
        Все три силы вместе действительно стоило называть «Клон». Я мог создать лишь одно дополнительное тело за счет своих ресурсов некой внутренней энергии, но что насчет чужих? Каждое живое существо вокруг могло быть превращено в мою копию. Что касается жуков, их можно было собрать тысячами, пока не наберется нужная масса. Люди? Любой из них ниже ранга сильнейшего едва ли мог сопротивляться. Стоило приложить небольшие усилия, как их разум будет переписан, а тело трансформировано в мою копию.
        В этот момент я знал, что никому не скажу об этой способности. За исключением Алисы, само собой. К счастью, у способности 4 ранга было куда больше применений. В пределах моей сферы я затронул несколько других людей. Не слишком сильно. Просто взял один из неиспользованных бесполезных конструктов в их мозге и наделил силой моей третьей способности. Главная особенность «Другого Я» - возможность использовать первые две силы.
        Моя сфера расширилась. Каждый, в ком были внесены изменения, становился ретранслятором. Я видел все в радиусе сотен метров, затем, тысяч, затем - ещё больше. Мой взгляд расползался и постепенно покрыл почти весь континент. Было немало темных пятен, что доказывало - люди заселили отнюдь не каждый уголок территории, чтобы они там себе не думали. С другой стороны, каждый «ретранслятор» имел ограниченный радиус. Стоит одному из людей отделиться и разорвать единую цепь, как я терял часть территории из вида.
        Самое удивительное, что такое распространение не требовало от меня больших усилий. «Другой Я» занимал немного места в человеке, но истощал его ресурсы, а не мои. Мозг носителя использовался для обработки информации и активации способностей. Их энергия тратилась на поддержание сверхсил.
        Я мог подсмотреть мысли каждого. Приоткрыть завесу их памяти. Стереть пыль с секретов, которые они сами позабыли. И все это дало мне возможность четко увидеть простую истину. За те несколько дней, что мы прятались в тренировках, цивилизованный мир бросился в бездну и постепенно ускорял падение. Обладатели аурных сил вылезали как улитки после весеннего дождя. Мародерство и преступления охватили более чем один город. Власти уже не могли надлежащим образом контролировать ситуацию и пока только замалчивали масштабы проблемы во избежание глобальной паники.
        Я мог остановить их. Каждого в моей сети. Все эти беспорядки могли быть сброшены всего одной мыслью. Однако это могло меня выдать. Риск был не слишком велик, но и не настолько мал, чтобы пренебречь им. Именно в этот момент пришло осознание - клан Сью ошибался. Я - не герой.
        Глава 11 Содействие
        Такуко просмотрел переданные Лавусай отчеты и не мог не нахмуриться. Девушка стояла с опущенными глазами.
        - Пока отец наслаждается вниманием возродившейся матери и пропадает неизвестно где, нам приходится разбираться… - Такуко сдержался, чтобы не выругаться, - с этим.
        Он в раздражении бросил стопки листов на стол. Лавусай вздрогнула и Такуко тут же себя укорил. У них только недавно все наладилось - по-настоящему, а не как раньше.
        - Прости, Лавусай, это не имеет к тебе никакого отношения, ты же знаешь. Я раздражен халатностью подчиненных отца.
        - Они не желают уходить из тени закона, - Лавусай немного приободрилась, но оставалась хмурой. - Я пыталась оказать на них давление, но… они не считают, что меня стоит бояться.
        - Разумеется, - Такуко зло хохотнул. - Они думают, что если мы почти полностью ушли в честный бизнес, то не станем пачкать о них руки? Я могу положиться на силу духов…
        - Не надо! - тут же призвала Лавусай. - Ты потеряешь титул Повелителя, если будешь так поступать.
        Такуко скривился и вздохнул. Разговор с духами был непростым. Они признали его своим повелителем - оранжевым цветом, как эти ребята выразились, - но только на условиях стажировки. Характер должен быть проверен действиями. Выбор в сложные времена покажет, кто есть кто.
        Вся эта морализаторская чушь. Духам чужды человеческие правила, но именно потому так важен моральный облик Повелителей. Такуко слушал их рассказы о Красном. Тот сам почти дух и много времени проводит в их прослойке реальности. Его так хвалили. Образец для подражания.
        Слышал Такуко и Зеленом. Кем бы ни был этот тип с волосами цвета сочной травы, он полностью наплевал на всё владычество и с улыбкой до ушей начал создавать хитрые злодейские схемы, сводить с ума людей и пытаться утянуть их бездну дикости. Он называет это освобождением. Мораль - привитые правила, сковывающие истинную натуру. Вот, во что верит Зелёный. Из каждого он пытается вытянуть злую суть, и кажется ему даже удается набирать последователей. К счастью, он обитает не на континенте и не на Архипелаге, а где-то в землях бургеров.
        Такуко задумался, чем вообще занимается отец. С тех пор как он отправился в какую-то поездку с матерью, от него пришло только несколько сообщений и с инструкциями разряда «Делай как хочешь, ты теперь босс».
        - Как много похищено? - Такуко поднял голову и встал из-за стола. - Я имею в виду - на самом деле.
        - По моим оценкам, - Лавусай нервно дернула бровью, - в три раза больше, чем в отчёте.
        - Твою же… - Такуко зарычал и сжал кулаки. Ему очень хотелось что-нибудь разбить, но поступать так - значит причинять себе ещё большие убытки. Нужно сначала прийти к врагам, а затем устроить себе выпуск пара. Такуко пытался успокоиться, но руки все равно дрожали от сдерживаемой ярости. - В отчете говорится о потере всех запасов препарата на склад в Манисе. И это самый маленький склад. Там хранилось на четверть меньше, чем в среднем. Говоря о трехкратных потерях, ты имеешь ввиду единицы препаратов или количество складов?
        - Последнее, - Лавусай вздохнула и сунула руку в карман. Она достала что-то и протянула на открытой ладони.
        - Использованные ампулы? - Такуко поднял две разряженных жестянки медицинских «патронов». Они были похожи, но намётанный взгляд сразу заметил отличия. - Подделка. Кто-то подделывает наш продукт?
        - Он эффективен, - Лавусай потерла костяшки левого кулака. - Кто бы его не изготовил, он смог добиться результативности. Это не копия нашего продукта. Препарат был сделан в спешке, поэтому у него много побочных эффектов и есть риск летального исхода.
        - Наш бизнес пытаются подорвать? - Такуко медленно вращал использованные ампулы между пальцами.
        - Не думаю, что это так, - Лавусай впервые подняла глаза прямо на своего парня. - Судя по тому, что я видела, кто-то пытается форсировать события и спровоцировать распространение аурных способностей в кратчайшие сроки. Не считаясь с потерями. Я пока не смогла выяснить, зачем.
        - И люди готовы рисковать жизнью? - Такуко не мог в это поверить.
        Лавусай кивнула и взяла со стола планшет. Она загрузила какое-то видео в транснет и жестом пригласила ознакомиться с содержимым. Чем больше Такуко смотрел, тем яснее ему становилась причина волнений. Ролик показывал стадион Креста. В комментарии даже было откровенно указано, что события происходят в реалистичной виртуальной зоне.
        Неизвестный автор видео не скрывал, что способности были усилены, но так же откровенно описывал, насколько легко убить человека или нанести непоправимый вред даже с ослаблением этих сил. Не нужно сносить здания, хватит разрешения маленького сосуда в мозге. Что там говорить о впечатляющем превращении домов в пыль - паутина из нервов шокировала зрителей. Ситуация была строго проанализирована, как и последствия болевого шока для жертвы.
        Люди боялись. Они желали защиты. Ради чувства мнимой безопасности они затачивали оружие и бросались к самому жуткому из способов получения аурных способностей. Непроверенные препараты даже мафия не использует. Такуко вспомнил о том, сколько жертв потребовалось для доведения формулы и состава сопутствующих веществ до уровня «безопасной инъекции». Он старался не думать об этих смертях. Не то чтобы он сильно сожалел. Ради его новой семьи методы должны быть пересмотрены, вот и всё. Закон не может остановить мафию - только чувства семьи способны.
        - Один из противников пришёл специально за Байтом, - продолжила Лавусай. - Я поговорила с Крестом. Того, кто разрушил дома, надоумил Сэм Лукас Даан Тим. Парень был в программе сотрудничества с армией по вопросу развития особых способностей, но в какой-то момент процесс свернули из-за отсутствия результатов. Я предлагаю обратиться к Байту Зеровану. Он может знать что-то, чего не знаем мы. Ему должны быть интересны возможности, которые ты можешь предложить. Вывод двух членов его гильдии из «Десятки» - очень ценная услуга. Нужно только правильно разыграть обмен.
        - Хорошо, - Такуко кивнул. - Я понятия не имею, что делать со всем этим бардаком. И нужно ли нам вообще вмешиваться, когда ситуация развилась до такого уровня. Давай поговорим с ним.

* * *
        Жан стоял в тёмной комнате. Тело единственное, что выделялось. Оно больше не было спрятано в ящике. Его положили на стол в окружении аппаратуры. Конечно, последняя не была видна. Тело сверкало белым маяком, но его лучи не освещали ничего вокруг. Это эгоистичное сокровище сохраняло сияние только для себя.
        Скрипнула дверь, впуская полоску света из коридора. Лаборант коснулся выключателя. Лампы осветили помещение. Стол, держатель для колбы над светящимся трупом, три излучателя на изогнутых механических паучьих ногах.
        - Ты снова здесь, - констатировал лаборант. Его белый халат был накинут поверх облегающей формы. Скинь белую тряпку, и он будет готов броситься в бой. - Опять смотрел на тело в темноте, да? Могу понять. Зрелище действительно завораживает. Полностью вне рамок науки, чего и следовало ожидать от всей истории со сверхспособностями.
        Жан не ответил. Он был здесь с приспешниками Тима достаточно долго, чтобы увидеть их настоящие лица. Жан по праву носит прозвище Манипулятор. Такой титул требует определенных навыков и талантов. Именно поэтому Жан был до колик в животе и холодного пота на висках напуган приспешниками взбунтовавшегося армейца. К примеру, этот. Лаборант был не слишком искушен в боевой подготовке, если сравнивать с другими. Он в первую очередь - человек науки. Несмотря на это, он всегда носит форму.
        Жан не знал, что именно пережил лаборант, но всякий раз снимая одежду для стирки он нервничал. Его губы дергались, он поддевал один ноготь другим, издавая щелчок. В ожидании завершения чистки он делал это так громко, что Манипулятор всерьез задумывался, не пытается ли лаборант оторвать пластину от пальца. Этот парень был ненормальным. Он явно испытывал стресс без брони. Словно, каждый миг спокойное окружение могло превратиться в сцену напряженного боя. Самое странное, что у него была замена - и не одна. И всё равно он дожидался той самой экипировки.
        Люди Тима почти все были таким. В каждом было нечто ненормальное. Некоторые хорошо это скрывали, но глаза Жана обмануть сложно. Эти ребята могли себя сдерживать, но теперь они не хотели это делать. Или не могли. В последнее время Жан всё чаще задавался вопросом: «Если светящееся тело - это труп Бога, было ли это божество добрым?»
        Лаборант смешал коктейль из реактивов, загрузил их в литровую прозрачную колбу с плоским дном. Ловкое движение руки, и вот - из-под стола с телом появляется ещё одна механическая паучья лапа. На конце закреплена собирающая линза и держатель для колбы. Лаборант выставил её в нужное положение - 63 градуса под углом к поверхности стола. Колба в держателе с тем же наклоном разместилась так, чтобы собранный линзой пучок попадал на плоское дно.
        Три лазера на других выпустили лучи. Жан помнил их длины волн. Два пучка - близкие в синем диапазоне, а третий - пересечение из области циана. Лучи упали близко друг от друга на ладони тела, отразились от кожи, собрались в линзе и сконцентрировались на растворе в колбе.
        Жидкость колебалась и меняла цвета. Кипения никогда не было. Холодный органический синтез превращал смесь в концентрат веществ для пробуждения аурной манипуляции. Жан уже видел, как в другой комнате такая смесь разбавлялась, паковалась специальной машиной в ампулы и целыми ящиками отсылалась прочь.
        Тим создавал одаренных, стимулировал их появление. Каковы бы ни были его мотивы, в глазах Жана он был террористом, из-за которого континент впадал в хаос. Было удивительно, как много можно сделать всего за несколько дней.
        - Тим прав, - снова заговорил лаборант. - Полиция ни на что не способна. Посмотри, мы просто делаем эту штуку и рассылаем по городам. Почему они до сих пор не нашли нас? Армия не должна оставлять эту работу на таких легкомысленных ребят. Полный контроль. Только так можно выдавить из людей мерзкую животную суть. Только так.
        - Это давний спор, - Жан улыбнулся. - Две стороны медали. Если строго контролировать людей и запрещать любое насилие, то как только по некой причине поводок исчезнет, они пустятся во все тяжкие. Причина в том, что их сдерживало не понимание правильного и неправильного, не мораль и внутренний закон, а только угроза расправы. Именно поэтому тотальная слежка в итоге не получила разрешения. Был сделан выбор в пользу улучшения всего общества и взаимопонимания.
        - Они ошибались, - мотнул головой лаборант. Он отключил лазеры, убрал колбу. Холодный органический синтез уже завершился. - Посмотри, что происходит - вот тебе лучшее доказательство. Полиция спит, люди буйствуют.
        Внутри Жана разгорелся зуд. Снова. Тот самый зуд. Именно он привел Жана к созданию «Гильдии, которой нет» с Теттири и Нанной. Сердцебиение ускорилось, а на губах едва не расплылась улыбка.
        - Ты имеешь в виду себя и остальных в шайке Тима? - глаза Манипулятора слегка расширились. Он пытался не показывать удовольствия, хотя так сильно хотелось рассмеяться. - Люди континента - не безумцы. Гражданские - не звери. Препарат, который вы рассылаете имеет сильные побочные эффекты. Вы пичкаете людей наркотиками под видом лекарства, а потом вините их в неадекватном поведении? Вы и есть то самое ржавое место в цепи общества. Полиция не может найти вас? У них нет права на использование особых протоколов, а для запроса поддержки армии нужно доказать факт причастности террористической группы. Вы маскируетесь под мафию, заметаете следы, используете уязвимости, о которых можно знать только с определенным доступом к секретным данным.
        Лаборант спокойно и с легкой растерянностью смотрел на Жана. Манипулятор знает таких людей - убежденные глупцы. Они верят только в свой набор установок и полностью игнорируют логику. Вера - единственное, что может стабилизировать их психику.
        Лаборант пожал плечами и отвернулся. Он закрыл колбу притертым колпачком и аккуратно положил в специальный пакет с мягкой обивкой внутри. Лаборант был спокоен на вид, но не внутри. Жан знал. Он видел много таких людей. Веру преподносят как самую мощную опору психики, но Манипулятор знает - она сильна только тогда, когда свободная и основана на честном выборе. Используй ее как костыль и обнаружишь, что она более хрупкая, чем алмазы.
        - Она не имеет силы, - Жан бросил слова вдогонку лаборанту в строго выверенный момент. Он не знал, за что зацепиться, поэтому использовал как можно больше слов-триггеров, выискивая брешь в психике молодого человека. - Твоя броня защищает членов армии. Ты больше не один из них. Теперь ты чужак, террорист. Я не призываю тебя бороться с Тимом или делать другую глупость. Просто взгляни правде в глаза. Форма защищает того, кто служит. Не тебя. Не остальных. Она могла оправдывать твои действия в прошлом, но не теперь. Любые смерти и мучения, которые ты причиняешь, ложатся не на форму, а на тебя. Если ты делаешь зло, делай это с честью и не пытайся скрыться за фальшивыми лозунгами и софистикой. Ты - это ты. Твой выбор, твои последствия. Приказ не оправдывает тех, кто ушел из цепочки командования ради терроризма. Тим не получает приказов свыше. Это просто восстание. Для армии вы - чужаки. Для общества - злодеи.
        Жан замолчал. Лаборант постоял ещё секунду и молча двинулся прочь. Он мягко потянул дверь, и она почти прикрылась. Жан с лихорадочно возбужденным лицом растянутыми широким шагами на носочках быстро приблизился к двери. Он старался быть как можно тише и сдерживать тяжелое дыхание. Жан прижал ухо к щели в двери. Его рассеянный взгляд был направлен куда-то вверх. Глаза бегали из стороны в сторону, пока Жан сосредоточил все свое внимание на слухе.
        Мягкий топот, тихое шуршание одежды и периодические хлопки краев халата. Зуд внутри Жана нарастал. Его губы скривились, а нижнее веко на левом глазу подергивалось.
        Щёлк!
        За первым щелчком раздался второй. За ним третий. Каждый - всё громче. По нутру Манипулятора разливалось нежное удовлетворение. Иглы дразнящего зуда лопались нарывами счастья. Зуд, до которого нельзя добраться пальцами, постепенно угасал. Щелчки ногтей лаборанта в коридоре почесали нутро Манипулятора, заставив его сдавленно хихикнуть. Лаборант больше не чувствует защиты от своей формы. Как долго это будет его подтачивать? Остаётся только наблюдать.
        - Наконец-то, - Жан заговорил вслух, хотя и старался не повышать голос. - Ффууух. Я до сих пор хорош. Хорош! Как же приятно немного избавиться от стресса и заняться любимым хобби.
        Жан подошел к телу на столе, достал из кармана зеркало, включил лазеры. Манипулятор подвинул собирающую линзу, чтобы она перехватила лучи трёх лазеров до падения на тело. Общий пучок Жан с помощью зеркала направил в глаз под полупрозрачной повязкой.
        - Если это тело не может быть моим, то почему оно должно быть полезно грабителям? - Манипулятор удовлетворенно прищурился. - Почему бы не попытаться сделать всё веселее? Любопытно, что из этого получится? Это просто поджигает мой азарт. Ты мёртв или жив?

* * *
        Я стоял рядом с Алисой. Мы пытались разделить общее зрение и передать ей часть контроля над моим охватом территории.
        - Не получается, - вздохнула моя девушка. - Я почти приспособилась, чтобы ощущать твой «ментальный вирус» и контролировать обмен потоков, но это всё равно не моя способность. Ею сложно управлять.
        - Давай, попробуем по-другому, - мне оставалось лишь ободряюще обнимать Алису. - Не пытайся контролировать мою способность. Она на два ранга выше твоей. Сила nexi не дает больших преимуществ в качестве силы - только в количестве. Смотри на мою способность как на дверь.
        - Что? - Алиса показала растерянный вид. - Ты хочешь впустить меня в свой разум?
        - Я не против, но имел в виду кое-что другое, - от моих слов выражение лица Алисы стало ещё более озадаченным. - Твоя сила - контролировать потоки и сливаться с ними. Моя - это тоже своего рода поток. Каждый кластер «ментального вируса» - это дверь. Связь между отдельными из них - портал разной длины. Попробуй пройти в другие двери и воспользоваться своей силой контролировать потоки вокруг другого человека. Не борись с моей силой, а используй её.
        Алиса закрыла глаза. Что-то изменилось. Частица её внимания скользнула прочь. В этот раз всё получилось. Увы, она не могла двигаться слишком далеко. Она могла «отойти» максимум на несколько сотен дверей. Этого едва хватило, чтобы она могла распространить своё влияние в пределах города. Мы можем использовать это разными способами…
        Внезапно появилось чувство беспокойства.
        - Алиса, вернись назад.
        Девушка не стала медлить или задавать глупые вопросы. Её мысли скользнули обратно. Она открыла глаза, ожидая объяснений. Я же продолжал искать источник проблемы. Это было что-то на периферии восприятия… Некоторые люди превратились в очаги беспокойства. Они… Все они использовали поддельные препараты для пробуждения аурной манипуляции? В них словно из ниоткуда появлялось нечто. Я вдруг вспомнил слова Такуко о том, как сложно описывать духовный мир. Для многих вещей у людей просто не было подходящих слов.
        Тьма.
        Всё исчезло резко. Осталась лишь бесконечная темнота. В ней проступило белое пятно. Постепенно оно расширилось и превратилось в лежащее тело. Сияющий белым молодой человек. Брюки. Футболка с длинным рукавом и подолом, небольшим разрезом на груди. Одним словом - модерновая рубаха. Чем-то покрой напоминал игровую одежду новичков в «Десятке», только без веревочных завязок.
        Мое внимание тут же привлекло лицо беловолосого человека. На его глазах была полупрозрачная повязка с узором из трех линий. Что-то похожее на существо в видении Имомуши. И все же они отличались. Отец говорил держаться от таких подальше? Что они такое?
        Мизинец на левой руке тела дернулся, следом задрожали пальцы рядом. Белая вспышка разорвала темноту. Я снова был в своем теле. «Ментальный вирус» в головах других людей уничтожен. Я попытался распространить своего клона повторно, но теперь многие люди стали источником помех. Внедрить «Клона» в них не удавалось. Десятки метров вокруг каждого такого носителя чужеродной силы превратились для моего восприятия в аналог болота. Что бы это ни было, оно в один миг лишило меня всех преимуществ от новообретенной сильнейшей способности.
        Глава 12 Черные облака
        Сэм Лукас Даан Тим смотрел на своих ближайших соратников. К этому моменту каждый из них получил аурную манипуляцию и усилил способности с помощью инъекций экспериментального вещества.
        Использование препарата, синтезированного под облучением от трупа оказалось сопряжено с риском. Чем больше силы освобождаешь, тем опаснее становятся побочные эффекты, воздействующие на психику. Несмотря на это, каждый был готов пожертвовать собой. За правое дело все они были готовы отдать жизни. Погрязшие в заблуждениях люди должны проснуться. Самодовольные наглецы, вроде восьмерок, обязаны понести наказание.
        Тим поднял планшет, просматривая запись с действиями Байта Зерована на стадионе Креста. Правильное использование информации помогло распространению аурных катализаторов. Один из сильнейших, которым послали информацию, слишком легко проиграл. Другая - вообще проигнорировала сообщение от Тима. Все идет своим чередом. Все частицы гена геймера принадлежат влады…
        Голова Тима опускалась вниз, когда он резко дернулся и словил себя на том, что засыпает. Последняя минута в его голове покрылась темнотой. Он посмотрел на стол - верно, планшет с записью, Байт Зерован и сильнейшие. Один провалился, друга - не пришла. Тим отложил планшет в сторону. Он откинулся на спину и позволил себе погрузиться в сон. Отдыхать важно.
        Тим спокойно погрузился во тьму забытья под едва слышный шепот чуждых ему идей…

* * *
        Я внимательно осматривал Алису. Она была в порядке, что радовало. Зловещее присутствие в других людях становилось активнее с каждой минутой, но в какой-то момент стало спадать. Оно копит силу? Или просто обратило внимание на что-то другое?
        - Что это было, Байт? - голос Алисы звучал напряженно.
        - Я не знаю. Ты тоже почувствовала эту штуку?
        - Даже сейчас, - кивнула девушка. - Эта мерзость не исчезла, а затаилась. О! Лавусай прислала сообщение. Хочет встретиться, чтобы обсудить какие-то вопросы.
        - Поддельные препараты для пробуждения аурной манипуляции? - уточнил я.
        - Минутку… - Алиса продолжила переписку и через минуту кивнула. - Точно, именно об этом. У Такуко есть выгодное предложение. Ты уже успел узнать детали из его разума?
        - Нет, я не могу коснуться мыслей Такуко. Он, - я запнулся подыскивая подходящее слово, - слишком другой. Повелитель духов - титул не просто для галочки. Лавусай куда проще. Она нашла проблему с подделками, и я даже знаю, откуда нужно начать искать распутывать этот клубок. В качестве платы за помощь Такуко может предложить нам вытащить из десятки Виману и Черепушку. Сила Повелителя духов позволяет обойти ограничения Границы. Как именно это работает, даже сам Такуко не понимает - по крайней мере, Лавусай в это верит. Он уже вытащил из игры одного из половинчатых духов.
        - Зачем ему это делать? - не поняла Алиса.
        - Не все духи могут найти нашу планету. Что-то со сложностями воплощения в физическом пространстве, - мне оставалось лишь пожать плечами. Рассказывать о событиях из подслушанных мыслей и подсмотренной памяти довольно сложно. - Это был один из игроков, как наша Вимана. Теперь дух околачивается среди людей, а в моменты скуки легко перемещается в «Десятку».
        Я поднял руки, анализируя силы родителей, которые стали полностью послушными. От матери мне досталась способность, состоящая из Цикла, Сна и Реконструкции. Так я воспринимаю природу этих способностей. Они объединяются в нечто, что можно назвать «Преобразование грёз». Думаю, эта сила могла изменять даже материю. Придавать ей свойства, которых изначально не было. Возможно, мать может делать с этой способностью великие вещи, но мне достался лишь кусочек, который даже нельзя развить.
        - Алиса, вы так используете силу nexi? - я вытянул руку вперёд. «Преобразование грёз» не поможет мне сделать из свинца золото, но повлиять на собственное тело? Это возможно. От кончиков пальцев до середины предплечья рука стала серебристого оттенка. Я пытался сымитировать превращение в сталь, как у мертвого помощника Креста, но… это был предел.
        - Ты использовал силы своих родителей? - Алиса сверкнула глазами.
        - Да. Это хоть немного похоже на nexum? - разумеется скрыть от моей девушки природу этой силы было невозможно.
        - Разве что издалека, - Алиса пожала плечами и коснулась «покрашенной» части руки пальцами. Она нахмурилась. - Моя сила управления потоками не действует на эту часть. Превосходство «сильнейшей» способности сохраняется. Nexum не может быть защитой от моей силы… Это сила Восемь нулей, да?
        Я кивнул. Предвосхищая вопрос о способности отца тут же предупредил:
        - Другая способность не подходит для экспериментов. Сила отца состоит из «Упорства», «Разложения» и «Поглощения», а их слияние… Если ты хочешь посмеяться, то назови это «Непобедимым желудком». Эта способность позволит переварить даже камни и насыть человека. Если ты хочешь произвести крутое впечатление, то силу отца можно назвать «Дыханием черного дракона» или чем-то таким.
        - А если я хочу назвать ее тем, что она есть на самом деле? - тут же подхватила Алиса.
        - «Чума энтропии», - от моих слов она вздрогнула. Я вздохнул. - Моя сильнейшая способность «Клон» ведет себя как «ментальный вирус». Она распространяется, сама себя поддерживает в чужом разуме и охватывает все большую территорию. Сила отца действует похожим образом. Только это - чистое разрушение. Стоит выпустить его и остановить вряд ли удастся. Никто кроме источника этой способности, не может повлиять на нее. Она просто сожрет… ну, всё. На самом деле, я не представляют зачем этой силе вообще какое-от развитие. Даже если она будет в тысячи раз меньше той, что досталась мне - результат тот же. Сила пожрет все вокруг, расширяясь и подпитывая себя, пока не превратится в огромный океан темноты. Хотя сама способность после активации больше напоминает темное облако. Оно бесконечно клубится в хаотичном танце. Мне сложно представить, при каких обстоятельствах такую силу можно использовать на полную. Зато понятно, почему отец никогда не злится. Никто не захочет случайно выпустить такую вещь наружу.
        Мы молчали, когда дверь резко открылась. В комнату вломился Зиккур.
        - Байт, Алиса! - он радостно сверкал глазами. - Мы смогли! Мы контролируем nexum.
        Не дожидаясь вопросов, он тут же превратился с прямоходящее подобие волка. Классический игровой оборотень. Только синего цвета.
        - Смотри, - невнятно прорычал Зиккур. Вокруг его когтистых лап стали сверкать маленькие молнии. - Разве это не похоже на мой аватар в «Десятке»? Слишком много для совпадения.
        Зиккур мотнул головой и вернулся в нормальный вид. Он пошевелил челюстью и выдал несколько нечленораздельных звуков.
        - Блин, из-за волчьей челюсти рот сводит, - пожаловался ученый. - В общем, это большое открытие и мы с остальными намерены завоевать уважение «Цирка Бездны», так что с задачкой «Гильдии, которой нет» пока разбирайся сам.
        - Вы отказываетесь от этого квеста? - удивилась Алиса.
        - Конечно, - Зиккур растер руки и поежился. - Во-первых, это страшно. Байта убили. Имомуши и Локус бесстрашные. Тавур готов ринуться в бой и оказать посильную поддержку. Первет и Родрик… ну, они же безумцы. Конечно, они будут только за. Мы с Верладом учились совсем другим вещам. Наши сильные стороны не в боевой сфере. Карлайла тоже так себе боец. С nexum мы стали лучше, но и другие не стоят на месте. Наше дело - игры. Возможно, мы слишком рано начали лезть в большие дела реального мира. Защитой нашей компании займется Острог. После становления nexi он не вылезал из документов о законах и уже нашел кучу лазеек.
        - Правда? - я сделал вид, что не знал всего этого. - Остается лишь порадоваться за него. Он, наконец, нашел путь «Вора», который не нарушает закона.
        - Да, но главное не это, - возбужденно добавил Зиккур. - «Десятка» заранее предсказала наши способности.
        - Мы узнали об этом еще, когда пробудилась аурная манипуляция Первета, - я пожал плечами. - Он просто обрел силы «клоуна бездны» в реальности.
        - Да, но это была просто аурная манипуляция, - возразил Зиккур. Он так страстно желал объяснить мне «открытие», что мне оставалось только дальше играть в неведение. - Одно дело - аурная манипуляция. Nexum - совсем другое. Духи, связанные с «Десяткой» могут предсказать изменения и повлиять на наши аватары. Даже подобрать подходящие квесты для приближения к реальной силе. В игре я превращался в черного волка, и только недавно его вид изменился на синий. Ты понимаешь что это значит?
        - Изменение аватара в игре, поможет поменять силу в реальности? - выдал я самое ожидаемое объяснение.
        - Нет, - отмахнулся Зиккур. - «Десятка» через духов получила информацию о другой прослойке мира - области из видения Имомуши. Если мы правильно используем возможности… Байт, мы же просто получим доступ ко всем знаниям Вселенной! Не только наш мир, но и другие. Наша компания станет действительно опережающей. И мы выяснили, что наложить свои руки на знания всех миров можно только из прослойки Бездны в «Десятке».
        - И для этого нужно одобрение «Цирка бездны», с которым у нас игровое состязание, - закончил я за товарища.
        - Именно! Тебя раньше признали. Первет и Карлайла получили одобрение после той стычки на арене Креста. Как ни крути, а эта локация остается частью «Десятки», хоть и под контролем игроков, - Зиккур подошел ко мне и схватил за плечи. - Я говорил Алисе, что первая причина нашего отказа от проблемы похищенных игроков - опасность. Вторая - желание получить доступ к редчайшим знаниям. Есть и третья. Байт, мы слишком многим обязаны тебе.
        Ученый смотрел немигающим взглядом. От этого становилось немного не по себе. После короткой паузы Зиккур продолжил:
        - Даже самый прочный камень не выдержит веса гильдии в одиночку. Мы собираемся построить стоянку труппы «Опережающие» в Бездне. Вимана и Черепушка помогут. Ты не будешь в этом участвовать. Пришло время нам показать, на что способны мы сами без Дитя Кода, обладающего «сильнейшими» способностями. Если хочешь, разбирайся с Теттири. Нет - просто подожди. Мы получим информацию обо всех похищенных людях из «Гильдии, которой нет». Всего-то и нужно - закрепиться в игровой Бездне. Остальные уже в игре. Я иду следом. Расслабься, гильдмастер. Ты сказал, что твоя великая цель - сделать нас могучими? Это тронуло нас, но разве не мы сами должны махать крыльями, чтобы приблизиться к небу? Сколько еще мы можем полагаться на твои махинации? Просто жди и смотри! Не успеешь оглянуться, как мы станем такими же сильными как ты.
        Зиккур ушел твердым шагом с гордо поднятой головой. Я не стал нарушать его момент пафосного величия нежным шумом или посторонними репликами. Когда шаги ученого-оборотня затихли вдали, Алиса хихикнула и добавила:
        - Вау! Думаю, Карлайла захотела устроить нам медовый месяц и убедила остальных в этом плане.
        Мои брови дернулись. Алиса угадала. Неужели вся моя сильнейшая способность оказалась всего «женской интуицией»? Нет-нет-нет. Я мотнул головой и поймал прищуренный от веселья взгляд Алисы. Аурная манипуляция всколыхнулась. Мои силы коснулись разума девушки и, вопреки тому что случилось ранее, не прочли ее мысли, а едва не потерялись в закоулках ее ментального мира.
        - Не стоит недооценивать силу школ боевых искусств, - Алиса взяла меня за руку и примирительно поцеловала в щеку. - Они были созданы, чтобы побеждать тех, кто сильнее. Ну что, пойдем встретимся с Такуко?
        Мне вдруг вспомнилась фраза о том, «как одиноко бывает на вершине». Какой глупец это придумал? Он никогда не пытался постичь разума девушки. Даже сильнейшие способности пасуют перед этим, а игровые правила сворачиваются тороидальную сингулярность спутанности спиновой последовательности данных в пятеричной системе на основании спиновых чисел в перезаписи квантовых систем на основе радиоактивных излучателей. Словом - полная бессмыслица, но как-то это работает.
        В мире, где разум каждого нормального человека мог быть открыт моей способностью, способность Алисы оставаться загадкой придавала спокойствие и уют. Я на миг задался вопросом, стоит ли мне бороться с той невидимой силой, которая мешала мне читать мысли других. Лишить себя сюрпризов и загадок? Не буду ли я жалеть о таком почти всезнании? Быть может, стоит сохранить этого неведомого противника, чтобы радость дней не поблекла?
        Теперь это уже не имело значения. Рядом со мной всегда будет кусочек тайны.
        - Да, идем к Такуко.
        По дороге я с помощью биомодуля набирал сообщение для человека, которого стоит привлечь к этому делу.

* * *
        Тиргон Фландрис был поражен. Минуту назад они сидели в самолете. Потом внезапно исчезли и оказались в приятному лесу. Ухоженная территория, ровные кустики светлая поляна, радостные цветы и тихие напевы редких птиц. Чудесная земля, если не считать огромного купола непроницаемой темноты там, где должно быть небо. И светлая поляна. Солнца не было, но лучи радостными бликами пробегали то в одном, то в другом месте. Свет просто был.
        Ненормально. Тиргон обнял жену, опасаясь потерять дорогого человека в таком странном месте. Как бы привлекательно не выглядел этот редкий лес, он был слишком странным. Неизвестность часто может оказаться угрозой.
        - Идем, - поманил Восемь единиц. Они с Восемь нулей двинулись куда-то вправо и вперед. Несколько человек остались на месте, подбадривая Тиргона и его жену веселыми улыбками. В их глазах читалось озорное ожидание, как у людей, которые знают о сюрпризе, но предпочитают молчать до последнего.
        Тиргон не понимал, что их ждет. На лицах окружающих читались доброта и напряженность одновременно. Такуко ткнула его локтем. Тиргон с тихим вздохом поспешил догнать Восемь единиц и Восемь нулей. Идти пришлось не особо далеко.
        Несколько мест выделялись более плотной растительностью. Такие зоны группа из четырех человек обходила. Спустя десяток минут прогулочным шагом они вышли к бескрайнему океану, если его можно было так назвать. Растения исчезали. Резко. Вот приятный лес, а через два шага каменистая засохшая пустошь. Еще через пять метров обрывается и она. Дальше, сколько хватало взгляда, клубились черные облака. Не было никаких приливных волн, чем Тиргон очень радовался. Темная клубящаяся субстанция казалась опасной.
        - Добро пожаловать на поля хаоса, - Восемь единиц говорил с кривой ухмылкой. - Всё, что сзади тебя - маленький островок в этой огромной и опасной территории. Ты хотел знать? Смотри.
        Восемь единиц указал куда-то в сторону. Тиргон не сразу понял, на что смотреть, но постепенно увидел вдали гору. Она была чуть светлее моря из черных облаков. Гора вдруг пошевелилась. Неровный пик поднимался. Из темного облака выглянула огромная ладонь. На ней остался только указательный палец, вместо остальных были лишь сколы. То, что казалось горой, было суставом на фаланге.
        Восемь нулей махнула рукой. Облако фиолетового цвета с серебристой россыпью звезд рвануло вперёд. Оно было не особо большим, поэтому быстро стало неразличимым на фоне темноты. Восемь единиц и Восемь нулей продолжали смотреть. Тиргон последовал их примеру.
        Огромная ладонь дрогнула, оставшийся палец растрескался с брызгами камней и откололся. Рука и оторванный кусок упали вниз. Они погружались, а темные облака двигались волнами, превращаясь в глазах Тиргона в огромные цунами. Наконец, они выплюнули на каменистую землю кучу кристаллов. Они напоминали обсидиан. Темные как смола и слоистые на сколах. Темные облака отхлынули прочь, не переходя границу «берега».
        - Что это такое? - удивился Тиргон, глядя на куски размером с половину дома. Самые маленькие из них напоминали грузовик.
        - Лут. Выпадающая из монстров добыча, - Восемь единиц улыбался. - Эта штука может выдержать воздействие хаотических сил. Из такого материала можно сделать прекрасные доспехи и даже корабли. Это место, в котором мы защищаем нашу вселенную от случайных прохожих. Поля хаоса - граница между песочницей и настоящей игрой. По крайней мере, так принято говорить у нас, геймеров.
        Глава 13 Цена признания
        Я смотрел на Такуко. Он с хмурым видом достал две капсулы. Я хотел спросить его «Что это?» и притвориться невежественным, но… неожиданно стало лень. Подыгрывать Зиккуру было отчасти весело. Вдобавок, ради товарища по гильдии потерпеть несколько минут прослушивания уже известной информации - не проблема. Делать то же самое ради Такуко? Это казалось пустой тратой времени.
        - Знаю, - моя ладонь резво схватила две капсулы. - Твои товары подделывает Сэм Лукас Даан Тим. Его люди распространяют эти вещи в десятке городов. Привозят концентрат на места, разбавляют и фасуют на мобильных мини-заводах. Конкретное местоположение их главной базы, к моему большому сожалению, остается скрытым. О! Еще есть какая-то непонятная штука, которая проникает в сознание получателей поддельного препарата. Она заставляет людей вести себя неадекватно. В сущности, это всё.
        Такуко выглядел ошарашенным. Лавусай рядом с ним хмурилась.
        - Ты… - оранжевоволосый хотел что-то сказать, но мотнул головой и промолчал. Он с хмурым видом что-то обдумывал, а затем легким взмахом пальцев призвал духа со вполне человеческим видом. Эдакий мужчина высотой в 30 см в костюме, котелке, с тростью в руках, но без обуви. Вместо стоп из штанин торчали струи медленно падающей дымки.
        Такуко не отводил глаз от призванного духа. Мысли Лавусай подсказывали, что они как-то общаются. Ответы духа появлялись в виде свитков. Они разворачивались перед Такуко, показывая сияющие золотом узоры неизвестного языка. Лавусай прочесть их не могла, в отличие от оранжевоволосого. Из-за этого и я не мог понять суть такой беседы, хотя и «подглядывал» в её разум.
        - Понятно, - Такуко кивнул. Дух в ответ слегка поклонился, приподнимая котелок, после чего растворился в воздухе. - Я расспросил его насчет, как ты выразился, «штуки». Это какой-то полумертвый бог.
        - Бог? - я скорчил недоверчивую гримасу. - Ты сейчас серьезно?
        Мы с Алисой переглянулись. На её лице было написано такое же недоумение. Что ещё за бог, донат его побери? Как будто что-то подобное вообще может существовать. То ли дело аурные манипуляции, духи, какие-то параллельные миры и nexum… В принципе, если так смотреть на вещи, то аргументы кажутся не очень убедительными.
        - Ладно, допустим, это бог, - я поневоле вздохнул, это мир слишком любит преподносить сюрпризы. - Какие-то подробности?
        - Никаких, - мотнул головой Такуко. - Дух сказал, что в одиночку я с ним не справлюсь. Добавление твоей гильдии «Опережающие» - тоже не сильно поможет. Это что-то глобальное. Остановить его легко, но нужно много людей. Среди них особенно важно заручиться помощью…
        До того как Такуко успел закончить, Алиса толкнула меня ногой. Я покачнулся на стуле. Не успел упасть, но до ушей уже донесся звук тихого хруста. На стене появилась вмятина, из которой осыпалось маленькое облачко пыли. В окне осталось аккуратное отверстие с небольшим ореолом трещин.
        Второго выстрела не последовало. Мои силы рванули вокруг, выискивая человека, который атаковал. Всё уперлось в слепое пятно. Стрелок был либо из тех, кто принял поддельный препарат, либо оставался рядом с таким человеком.
        Конкретика должна проясниться довольно скоро, потому что главный подозреваемый двигался в мою сторону на машине. Из-за затемненных окон оставалось неясно, кто находился в салоне. Да и взгляд через чужие глаза без перехвата контроля над телом давал не особо много информации.
        Несколько зевак сосредоточили внимание на необычном авто, что позволило опознать в нем армейский городской броневик. Что-то вроде закрытого шестиколёсного вседорожника на стероидах. Машина остановилась рядом со зданием. Я был готов действовать. Эта «штука» могла блокировать мои силы, но не мешала отломить кусок здания в одной из областей без «темных пятен» постороннего вмешательства. Сеть ячеек «Клона» доставит снаряд сюда и сбросит с высоты, если дойдет до проблем.
        На самом деле, я только в этот момент понял, что могу сконцентрировать способности «Повелителя ритма» из нескольких голов на одной точке. Это значительно усилит мою аурную способность. Возможно, я даже смогу объединить это с силой матери и трансформировать вещества. Свинец в золото? Я бы рискнул, если бы не боялся радиоактивного излучения.
        Из авто вышло несколько людей в форме. Они тащили за собой какого-то нервного типа. Судя по всему, именно он получил укол препаратом и теперь активно генерировал помехи для моей силы. Удивительно, но чем ближе он подходил, тем слабее становилась область искажений вокруг него. Похоже, полумертвый бог не может подавить мою силу через такого медиума и даже его связь с живой марионеткой ослабляется. Что будет, если несколько таких помех соберутся вместе возле меня? Ответ на этот вопрос я предпочитал не узнавать.
        Дверь в кабинет открылась, показывая компанию из трех военных, встревоженной работницы с ресепшна и вялого мужчины с гримасой боли на лице. Алиса улыбнулась и помахала сотруднице, после чего одними губами произнесла: «Всё в порядке». Женщина лишь сильнее испугалась, начала что-то набирать на браслете и убежала по коридору. Узнать детали я не мог из-за близкого пребывания «источника помех».
        - Приветствую! - предводитель армейцев с короткой стрижкой светлых волос стал ровно и направил свой взгляд на меня. Двое других военных держали вялого человека рядом. Тому, кажется становилось всё хуже.
        Светловолосый достал из кармана тонкий цилиндр, вытащил плёнку дисплея и активировал гаджет. Высокий экран сначала принял вид зеркала, отключая прозрачность, а после этого раскрасился, показывая изображение моего отца. На цилиндре проявилась белая точка, сигнализируя о начале съемки встроенной камерой.
        - Привет, Байт, - отец приветливо улыбнулся, стоя на фоне каких-то джунглей. При этом кусок земли перед ним казался каменистой пустошью. Слишком уж резкий контраст. - Похоже, пуля тебя не взяла. Значит, придется использовать другой план.
        Армеец тут же достал из другого кармана шприц-пистолет и капсулу. В последней легко узнать подделку, что заставило меня нахмуриться.
        - Эта штука со мной не сработает… - начал я, но отец перебил:
        - Ты ошибаешься. Сработает, но не так, как ты ожидаешь. Аурная манипуляция у тебя и так есть, поэтому от укола её не получишь. Напротив, ты кое-что потеряешь. Это очень важно. Мне неизвестно, насколько хорошо ты контролируешь себя, но пока есть возможность, нужно использовать шанс на освобождение.
        - Я не понимаю, - мои брови сошлись на переносице. - Отец, ты ведёшь себя как какой мутный NPC. Раздаешь подсказки, потом ничего не объясняешь и говоришь довериться тебе. Слишком подозрительно.
        Отец рассмеялся. Он посмотрел куда-то в сторону и вздохнул.
        - Слушай, Байт. Мы с твоей матерью долго ломали голову над тем, как помочь с твоей проблемой. Ты ещё помнишь, что это такое?
        - Конечно, мощь сильнейшего, которая…
        - Значит, не помнишь, - отец с новым взрывом смеха покачал головой. - Сильнейшим не так уж сложно приспособиться к своим способностям, пока есть подходящие методики и время на тренировки.
        - Хочешь сказать… - это было странно, но единственное, что приходило в голову в текущей ситуации. - Ген геймера?
        - Бинго! - отец тут же показал большой палец. - В этом деле много нюансов, и речь пойдет о вещах, которые ты не должен знать на своем уровне, но с этим ничего не поделаешь. Сверхсилы существуют не первый год. Они появились раньше нашей планеты. Так уж вышло, что несколько обладателей особенно могучих способностей поссорились и ввязались в борьбу за превосходство. Некоторые уже были богами, а другие переходили через эту грань. С кем-то удалось договориться, с кем-то нет. У одной из сторон намечалось крупное подкрепление, когда десятки существ собирались подняться на ступень в своей силе. Момент был критическим и тогда тесть - я имею ввиду твоего дедушку, конечно, - сделал хитрый ход. Он вмешался в процесс получения ими силы и передал их жителям нашей планеты.
        В кадр вдруг вошел молодой на вид человек. Плащ покрывали мерцающие точки звезд, между которым медленно появлялись лучи, выстраивая их в разные узоры неизвестных созвездий. На лице его была улыбка, на голове - пара серебряных треугольных рогов с насечками. Они начинались над ушами и загибались вперед и вверх.
        - Ты! - вскочил из-за стола Такуко. Лицо оранжевоволосого было наполнено шоком.
        - О, так ты действительно встречался с моим дедом, Такуко? - я с интересом посмотрел на мафиозного арбитра. Этот «Повелитель духов на стажировке» с горьким выражением лица сел обратно и отвернулся. Он помахал рукой, призывая не обращать на него внимание. Дед в это время взялся руками за рога и убрал эту странную бутафорию.
        - Привет, внук, - сколько не встречался с ним, это всегда было странно. Он даже моложе отца выглядит, а я должен называть его дедушкой. Что за нелепость… - Сначала укол, потом байки. Время уходит, он начинает просыпаться. Нельзя, чтобы этот тип заметил моего потомка в пределах своих владений.
        Светловолосый армеец шагнул вперед и сделал инъекцию подделки. Я не сопротивлялся, хотя чувство после укола было достаточно странным.
        - Ну, как? - поинтересовался дед. - Зудит? По всему телу должно пройтись.
        - Да. Неприятные ощущения, - на моё признание дед обрадованно кивнул.
        - Значит, неудачник ещё спит, - погладил подбородок, как умудренный старец и выдал. - Тебе не нужно знать, что было в прошлом. Я отмечу главное. Ты же в курсе, что я генетик, да? - после моего кивка дед сразу продолжил. - Вот и здорово. Мои способности не ограничены изучением науки. Я своего рода… владыка крови, если хочешь. Эти способности помогают мне менять кровь даже у богов. Как бы там ни было, духи и всякие идолы - скорее абстрактные сущности, но им нужны якори для физического мира. Когда несколько вражеских богов переходили на другой этап развития им требовалось объединить свои силы в одну. Своего рода слияние.
        - Как у сильнейших с первыми тремя способностями? - уточнил я.
        - Нет, внук. Это аурная манипуляция развивается как шаги обретения силы у богов. В общем, я украл объединенную силу у каждого из вражеских резервных солдатиков и создал для них якори. Какие мог, такие и создал.
        - Гены? - догадался я. Мысли понеслись вскачь. Было множество предположений, но лучше сначала получить больше информации от деда.
        - В точку. Ген геймера, ген воина, ген многорукого титана… Их было много. Якори - двунаправленный канал. Сила каждого бога была разделена на сотни тысяч человек. Что в итоге? Они не смоли завершить свой переход и… зависли в промежуточной фазе. Им не удалось помочь своим союзникам, но и мы не можем навредить им, пока они не завершат преобразование. Решение временное, но надёжное. Мы избили врагов, назвали себя «хорошей стороной» с «правым делом» и направили развитие Вселенной в нужном нам направлении. Теперь, эти ребята могут возвращаться по одному и мы с радостью изобьем их. Или вы, молодежь, можете взять на себя такие хлопоты. Самый простой способ возродить этих неудачников - разрушить якоря.
        - Так этот препарат, - я снова сосредоточился на дискомфорте, - он что, прямо сейчас разрушает мою ДНК?
        - Именно, - кивнул дед. - На самом деле, это хорошая вещь. У тебя же есть друг со способностью восстановления? Он вернет тебя в форму.
        - Разве это не возродит и ген геймера? - удивился я.
        - Внук, - дед скорчил снисходительную мину. - Я создал этот ген. У меня и моего поколения его нет. У твоих родителей - тоже. Само присутствие его в твоем теле - вот что ненормально. Когда эта дрянь проявилась, мы устроили семейный совет и пришли к выводу, что это было своего рода автономное проклятие от проигравшего бога. Среди всех этих неудачников у парня, который хотел стать богом игр, были особо напряженные отношения со мной. К счастью, его сестра была на нашей стороне… но это уже не относится к делу. Сила твоего друга не могла удалить ген геймера, потому что ранг его способности слишком низок.
        - Так почему ген геймера - это плохо? Разве это не кусочек силы бога? - я всё ещё не мог понять.
        Дед посмотрел на отца и сделал приглашающий жест рукой. Он снова нацепил себе рога на голову и ушёл за кадр. Странный тип мой дед… С другой стороны, борьба с богами, наверное, и не такое с людьми делает.
        - Сын, - отец отвел глаза в сторону и пожевал губу. - Ты помнишь, как мы поступали с тобой в детстве и обучали играм?
        - Вы просто заставили меня ненавидеть их! - возмутился я. - За исключением нескольких… Погоди… Это было специально?
        - Мы заботимся о тебе, Байт, - отец пожал плечами. - Иногда лучшее решение может быть болезненным. Сила того несостоявшегося бога игры сплетена из трех основ - любопытство, азарт и веселье. Понимаешь? Три вещи, которые объединяются в одну ради создания превосходного игрока, но ничто не берётся из ниоткуда. Иными словами, за превращение в бога игр ты должен забыть о веселье. Вместо забавных и необычных штук ты используешь только то, что ведёт тебя к победе. Ты должен забыть об азарте, поскольку только холодная голова повышает шансы на успех. Ты должен искоренить в себе любопытство и склонность к экспериментам, чтобы идти только проверенными путями и полагаться исключительно на факты. Ген геймера - странная штука. Он не всегда активен, но как только происходит активация, ты теряешь любое удовольствие от игр. А что в мире не является игрой? В итоге вся твоя жизнь становится серой и безвкусной. Это более-менее затрагивает все виды якорей, которые создал твой дед, хотя в них имеется связь с разными законами.
        Отец замолчал, а я вспоминал всю свою жизнь. Бесконечные тренировки, странные скучные задания в играх и в итоге почти полная нетерпимость к такому развлечению. Родители заставили меня ненавидеть игры, потому что в ином случае я бы ненавидел весь мир и саму жизнь?
        - Как это связано со способностями сильнейшего? - продолжил я допытываться.
        - Ген геймера - сила бога, - напомнил отец. - Она заставит тебя вытащить весь свой потенциал подчистую. До последней капли. Никто не становится сильнейшим в подростковом возрасте или в первый год совершеннолетия. Ты и так едва смог приспособиться к мощи способностей. Что если бы ты воспламенил этот резерв в детстве? Боюсь, нам пришлось бы обращаться к твоему деду и просить его возродить тебя. Это имеет свои последствия, но что хуже всего - при возрождении был риск ускорения пробуждения того бога. В худшем сценарии он взял бы тебя под контроль и превратил в марионетку.
        - И ничего нельзя поделать? - в это с трудом верилось. То есть, дед даже может вернуть мертвого к жизни? Он создал этот ген, что мешает его удалить?
        - Что я могу сказать, - отец усмехнулся. - Боги это боги. Ни с кем из них не просто иметь дело. Почему люди до сих пор воюют друг с другом? Потому что их толкают на это разные идеи и мысли. Вот что такое боги. Идеи и мысли. Пока есть кто-то, кто думает о войне - его голова остается храмом Ареса. Пока кто-то сражается, он проводит величайшее служение в его честь. Каждый глоток спиртного увеличивает силу Диониса. Всё в таком духе, понимаешь?
        Я вздрогнул. Не из-за слов отца. Просто что-то внутри сломалось. Такое было чувство. Алиса заметило неладное и быстро привела Имомуши. Мои товарищи уже успели выйти из капсул после сигнала от сотрудницы с ресепшна, хотя и не добрались до места. После очередного купания в зеленом пламени мое состояние вернулось в норму. Параллельно моих друзей ввели в курс дела.
        - Поздравляю сын, - отец растянул улыбку на лице. - Теперь ты можешь играть не только для других, но и ради себя.
        - Здорово, - ответил я без энтузиазма. - Что нам делать с похищенными людьми из «Гильдии, которой нет», Тимом и этим богом? Не думаю, что мы…
        - Вы обязаны бросить им вызов и победить! - отец приблизился к камере, так что на экране показалось его лицо крупным планом с хитрой миной. - Ты сравнил меня с мутным NPC! Как хороший отец я подыграю и буду действовать соответствующим образом. Каждый опытный квестодатель всегда держит под рукой пару сочных морковок, чтобы заставить других следовать нескольким сценариям. Вот тебе новое задание. Победи оживающего бога и не дай ему войти в силу. Взамен мы с твоей матерью признаем вашу маленькую кучку людей под названием «Опережающие» настоящей гильдией геймеров!
        Глава 14 Одухотворённая принципиальность
        - Эй, вообще-то мы и так… - мои слова прервало фырканье отца:
        - Кто такие геймеры, по-твоему? - он выпятил губу и поднял брови «домиком» в преувеличенном жесте высокомерия. - Каждый выскочка сейчас хочет называть себя так. И сколько ты видел профессионалов на своем пути? Никто из них не бросал тебе вызов, не так ли? Просто никто не пытается связываться с неоперившимися птенцами. Что самое главное в играх?
        - Механика? - предположил я. Больше для того, чтобы вставить слово, чем ради настоящей отгадки. Отец покачал головой и выдал саркастическое «Ц-ц-ц».
        - Ты не прав сын. Самое главное в играх - враг. Найти достойного противника непросто. Боты и всякие ИИ? На за что! Никакого творчества и уникальных решений. Вот, где играют роль гильдии геймеров. Признанные гильдии состязаются друг с другом, даря самое большое удовольствие от игры.
        - То есть, в качестве приза за победу над богом, - я со вздохом потер переносицу, пытаясь прояснить, правильно ли я понял это нелепое заявление отца, - ты предлагаешь нам стать врагом кучи больших шишек и «про» с большим стажем?
        - Именно! - воскликнул отец.
        Я посмотрел на товарищей. Они выглядели ошарашенными не меньше моего. На лицах у каждого были видны смешанные эмоции. У Карлайлы они всё больше сменялись задумчивостью, пока она не распахнула глаза от осознания чего-то. Алиса сверкала глазами. Даже с помехой от чужой силы я ощущал боевой дух своей девушки. Родрик же просто рассмеялся и с фирменной злобной миной ткнул пальцем в сторону экрана с криком:
        - Мы принимаем вызов!
        - Эй, Родрик, нельзя же так спонтанно говорить за всех, - возмутился Острог.
        - Как будто мы можем отказаться от чего-то настолько крутого, - отмахнулся злобный тип от нашего новоиспеченного юриста. - Всё равно согласимся. Лучше заявить о своем согласии во всю мощь, чем мяться и корчиться под принуждением.
        - Вот так! - обрадованно добавил отец. - Я знал, что на тебя можно положиться, Родрик!
        Они показали друг другу большие пальцы. Отец резко отключил трансляцию. Плёнка экрана снова стала прозрачной и свернулась в цилиндр корпуса. Армеец положил её в карман и окинул нас взглядом. Сохраняя спокойное выражение лица он заявил:
        - По соглашению с Восемь единиц, мы дадим вам месяц на решение проблемы. Если вы не справитесь, можете считать, что «репутация с армией» у вашей группы уйдет в глубокий минус, - военные начали выходить из кабинета. С неизменной серьёзностью блондин добавил: - Армия - не бог, но вам не понравятся последствия. Особенно теперь, когда у нас есть прекрасные инструменты для блокировки ваших сил. Бог игр не единственный, кто вернулся, но благодаря ему мы знаем, как использовать «живые трупы» ради полной блокировки аурных манипуляций и даже nexum.
        Армеец аккуратно закрыл за собой дверь и увёл источник помех из здания. Нам осталось лишь готовиться к противостоянию с… донат побери, отец сказал победить бога? Бога?! Он не должен проснуться, иначе шансов точно не будет.
        - Такуко ты с нами? - я буквально чувствовал, как под нами разжигается пламя. - Любая помощь будет полезна. Кого ещё мы можем завербовать в это дело?
        Оранжевоволосый призвал нового духа. На этот раз он выглядел как голова енота. Дух хитро ухмылялся и похихикивал. Очевидно, это был его нормальный способ общения, поскольку Такуко периодически кивал или мотал головой. Наконец, он отпустил духа и повернулся к нам.
        - Мы - с вами, - оранжевоволосый указал на себя и Лавусай. - Теперь мы должны пригласить главную помощь. Могу я воспользоваться экраном?
        Карлайла выдала ему разрешение на подключение к проекционному дисплею. Через пару минут на экране появилась ВетерДуш в компании павшего Демиугра «Десятки» - Сверчка.
        - Вы заметили аномалию? - Такуко перешел сразу к делу.
        - Ты знаешь причину? - ответил Сверчок вопросом на вопрос.
        Такуко рассказал о ситуации с полумётрвым богом, но только запутал собеседников.
        - Не понимаю, при чем здесь игра? - осторожно заговорил Сверчок.
        - Я не совсем разбираюсь в концепции, поэтому передам всё так, как мне рассказал один из духов, - Такуко собрался с мыслями и резюмировал. - Когда этот бог впал в кому или что-то типа того, мир был одним. Теперь он совершенно иной и уже не приемлет богов такого типа. Павший источник гена геймера должен найти себе область установления своей власти и «якори», которые будут усиливать его, а не ослаблять. Поэтому «Десятка» - наиболее подходящий вариант. Она частично технологична, а частично связана с миром духов. Из-за этого после того, как он полностью придет в себя, даже полное отключение серверов не сработает, если мы захотим подрезать ему крылья.
        - Столпы поддерживают игру с той стороны, - возразил Сверчок.
        - Они - могущественные духи, а просыпающийся тип - могущественный бог. Это совершенно разные уровни существования. Столпы быстро потеряют способность контроля над миром «Десятки», - Такуко казался обеспокоенным. - После этого серверы могу быть полностью «духовными», а игра станет аналогом мира грёз. По крайней мере, я понял это так. При этом бог рано или поздно найдет способ вызвать в обычной технике каскадные ошибки, из-за которых код перепишется и компьютеры после «череды совпадений» создадут терминал для простого подключения к игре даже в новом формате.
        - Тогда что в этом плохого? - Сверчок улыбнулся. - Игра будет полностью свободная от любого стороннего вмешательства. Все смогут развлекаться. «Десятка» продолжит существовать.
        - Она станет доменом бога. Не будет никакого веселья. Всё превратится в его владения, а затем он начнет расширять свою территорию, - Такуко растерянно потер лоб. - Ещё духи заявили, что… Хотя нет - сначала скажи мне, что на сервере «Десятки» не возникла новая локация и наплыв большого пакета данных из ниоткуда?
        Сверчок изменился в лице.
        - Так и есть, - ВетерДуш нахмурилась. - В Бездне появилось два стабильных участка. Один из них связан с «Опережающими», а другой - с неизвестным объектом. Изначально мы предполагали, что это реакция Цирка Бездны, но если это связано с тем странным притоком данных… Что нам грозит?
        - Этот бог пытается перенести себя в мир «Десятки», - Такуко нервно теребил пальцы. - Вместе с тем он захватывает кусок нашей реальности, чтобы доставить его туда же.
        - В игру? - удивился я. - Не из игры наружу, а наоборот?
        - Мир сопротивляется ему. Попытка расширить свой домен здесь равносильная подъему горы. Духи описывают область влияния спящего бога игр как аномалию. Она растворяет часть реальности в духовном плане, а затем будет постепенно закрываться, - Такуко поднял голову. - Как только аномалия исчезнет, мы не сможем никак повлиять на спящее божество. Он с другой стороны создаст квазиматериальный план и сможет понемногу откусывать участки реальности, чтобы расширить свой собственный домен.
        - Секунду, - Сверчок отошел в сторону и стал быстро шевелить руками. Видно было, как его глаза прыгают в разные стороны, считывая информация с экранов за кадром видеозвонка. - Нашел. Это связано с «Гильдией, которой нет»?
        - Да. Там должен быть и Сэм Лукас Даан Тим, - добавил я.
        - Нашел, - Сверчок вывел карту материка. На ней отобразилась масса разбросанных синих точек. - Это ретрансляторы, подключенные с использованием технологий «Десятки».
        - Разве это не закрытая информация? - удивился Имомуши.
        - Обычно - да, - ВетерДуш усмехнулась, - но Граница очень не любит, когда посягают на его власть. Прогресс несколько взволнован вторжением, поскольку это сулит изменения в игровом мире. Он даже хотел бы помочь захватчикам, но его сдерживают другие столпы «Десятки».
        - Вот, - Сверчок выделил область на экране. - Аномалия и этот спящий бог должны быть в Карачи.
        - Карачи?! Как мы его там должны искать? - Карлайла хлопнула по столу. - Этот город по площади больше чем некоторые страны!
        - Это уже хорошее приближение, - возразил Такуко. - Духи подскажут на месте, куда идти. Они плохо ориентируются в физическом пространстве, но в пределах Карачи мы сможем относительно быстро найти нужное место.
        - Что именно вы собираетесь делать? - поинтересовалась ВетерДуш.
        - Теперь, когда я думаю об этом, - Такуко постучал пальцами по столу. - Клан Сью не просто так связал нас всех. Я предлагаю атаковать с двух направлений. Одна группа пойдет в аномалию из Карачи. Другая - через «Десятку». Возможно, кому-то из нас повезёт справиться с проблемой. Мы можем встретиться внутри аномалии. Не исключено, что потребуется атаковать с двух сторон одновременно, чтобы как-то нанести урон этому существу.
        - Кстати, что с игроками из «Гильдии, которой нет»? - спросил Локус.
        - Они в полном порядке, - отмахнулась ВетерДуш. - Даже если они в аномалии… она их не затронула? Интересно.
        - Ловушка виртуальности работает против моих сил, но срабатывает и против способностей бога? - я сразу уловил намёк и показал Локусу большой палец. - Тогда у нас есть способ свободно пройти в аномалию и не пострадать. Мы можем занять сборочную лабораторию?
        - Конечно, - Сверчок сделал ещё несколько движений руками за кадром, а я через биомодуль получил оповещение о бессрочном бронировании комнаты в лабораторном комплексе «ДекимХолла». - Я даже помогу вам с разработкой.
        - Мы - тоже! - тут же выкрикнул Верлад, на что получил кивок от Сверчка.
        - После создания костюма мы с Лавусай возглавим группу бойцов и пойдем в аномалию через Карачи, - Такуко сразу заявил о своем предпочтении. - Вы сможете пробиться туда из «Десятки»?
        - Само собой! - Родрик злобно хихикнул.
        - Эмм… - Алиса осторожно подняла руку. - Я могла бы привлечь к этому делу сестёр и матерей. Им бы понравилось штурмовать цитадель бога через аномалию в Карачи, но за их работу придется заплатить…
        - СДЕЛКА! Сколько?!! - в два голоса прокричали Такуко и ВетерДуш, а после впились друг в друга злобными взглядами.
        - Хе-хе-хе, - Алиса расплылась в улыбке и с лицом ушлого дельца потерла руки. - Скрытый мир ведёт дела честно и справедливо. Приоритет у того, кто больше платит.
        Такуко и ВетерДуш одновременно вздохнули, после чего начали торговаться.

* * *
        Мы ехали в лабораторию, а у Зиккура с Верладом было опустошенное выражение на лицах.
        - Байт, - голос старшего учёного дрожал. - За найм родни Алисы действительно платят столько денег? Они что суперженщины-ниндзя?
        - Да, и снова да, - кивнул я. - Верлад ты уже пятый раз спрашиваешь одно и то же.
        - Я просто не могу поверить…
        - Взбодрись, нам ещё подходящий костюм делать, - на мои слова Верлад выдал неловкое «ага» и продолжил смотреть в пустоту.
        Не то чтобы меня это не удивило. Такуко и ВетерДуш смотрят на ситуацию не просто как на решение проблемы с пробуждающимся богом. Они видят в этом существе прекрасную добычу. Да что там, каждый из нас только и думает о том, как бы разобрать коматозного бога на части. Какую добычу мы сможем получить из него? Матери Алисы отдадут всю добычу нанимателю. С ними будет сложно соревноваться.
        Чтобы отвлечься, я связался с Такуко через биомодуль. Мы начали набрасывать примерную схему костюма. Он должен иметь свойства капсулы для защиты от аурных способностей, достаточную броню, запас энергии и мощный передатчик сигнала для бесперебойной связи с «Десяткой». Это было сложно реализовать на практике в одном флаконе.
        Когда к обсуждению подключился Сверчок, дело пошло быстрее, но создать проект с полным соблюдением всех условий было сложно. Мы провели несколько расчетов в пути и не меньше времени потратили уже на месте, в лаборатории.
        Результатом совместных усилий стал массивный экзоскелет с широким фиксированным куполом вместо шлема. На спине обосновался горб со вспомогательной электроникой, от которого вниз тянулся провод. Он должен был помочь в ситуациях, когда придется спускаться под землю или заходить в места со слабым сигналом связи. Как воздуховод в древних скафандрах, он будет соединять мобильные капсулы с мощным источником сигнала на колёсах.
        Подключение к «Десятке» для создания виртуального щита в пределах аномалии имеет приоритетное значение. Без него люди быстро попадут под влияние пассивных способностей спящего бога.
        - Теперь осталось только массово произвести их, - вздохнул Сверчок. - Выглядит не слишком надёжно.
        - Лучше мы всё равно ничего не сможем сделать, - Зиккур с усталым видом развалился на стуле. Ему пришлось пересчитывать схемы подключения, чтобы внешний слой костюма превратился в аналог капсулы, но при этом не проводил проверку безопасности на присутствие человека. Отказ от нескольких протоколов безопасности привёл к тому, что структура просто перестала работать как надо.
        Оказалось, несколько человек на этапе разработки капсул вместо правильного исправления возникших ошибок встроили костыли во вспомогательные протоколы безопасности. Зиккур проклинал халтурщиков, а также очень громко спрашивал, какой идиот вместо инженеров нанял сисадминов-недоучек. Справедливости ради, Сверчок в самом деле удивился подобной ошибке. Он покраснел и обещал отправить жалобу в отдел кадров для проведения тотальной проверки квалификации сотрудников.
        - Слушаю, - Такуко поднял браслет и стал обсуждать что-то в телефонном режиме. - Да. Да. Хорошо. Просто пригони всех жадных, чтобы они рисковали своей шкурой в аномалии… Нет, я тоже пойду… Не переживай, всё нормально… Конечно, эти жадные типы захотят забрать добычу себе. Я очень надеюсь, что они попытаются это сделать! Ха-ха! Я нанял группу сумасшедших женщин из школы «Великого переменчивого потока». Пусть идиоты вынесут добычу за пределы аномалии. После этого мы устроим глобальную чистку… Ты же знаешь, у меня есть способ сбежать для сохранения безопасности. Мы с Лавусай не пострадаем. О! И ещё, пообещай тем, кто вызовется добровольцем, инъекцию от Креста. Это должно мотивировать самых алчных. До встречи в Карачи.
        Такуко закончил разговор и улыбнулся. Он был очень доволен своей победой на аукционе против ВетерДуш.
        - Байт, - Сверчок подозвал меня к терминалу. - Арбитр составил список заданий, которые тебе придется выполнить для прохода в локацию аномалии.
        - Каких ещё заданий? - возмутился я. - Мы же помогаем столпам.
        - Духи не могут идти против своей природы, - Сверчок показал на лице сожаление. - Есть предел их помощи. Твои друзья уже почти получили одобрение Цирка Бездны. Эта идея с общим проектом была хороша.
        - Каким проектом? - не понял я.
        - Не рассказывай! - крикнул сзади Верлад. - Байт пока не знает. Это сюрприз!
        - В такое время? - на моё недоумение ученые переглянулись и кивнули.
        Я повернулся к Сверчку. Тот пожал плечами и показал карту основных локаций, которые мне придется пройти с товарищами.
        - Это вся помощь, которую я могу предоставить. По крайней мере, тебе не придется сидеть месяцами в библиотеках, чтобы узнать названия мест, в которых спрятаны фрагменты ключа Бездны.
        - Нам не нужен ключ, - возразил я. - У нас есть Первет. С его классом Клоун Бездны и расой мара он может открыть проход в любом месте.
        - Бездна хаотична, - возразил Сверчок. - «Ключ Бездны» это не ключ как таковой. Это - игла компаса. Она позволяет стабилизировать ближайшие участки локации и безопасно перемещаться в её пределах. Указатель всегда направлен на базу твоей группы в Бездне. Без гильдейского или кланового участка она будет вращаться случайным образом. Арбитр адаптировала для тебя один из квестов позднего этапа игры.
        - Как стрелка поможет нам найти аномалию? - заинтересовался Зиккур.
        - Вам нужно просто «условно прикрепить» часть своей базы к одному из костюмов, которые мы делаем, - Сверчок показал на ряд из трех принтеров, собирающих экзоскелеты. - Виртуальные щиты представляют собой участки мира «Десятки». Безопаснее всего будет связать их с пустыми комнатами. Все они расположены в здании на территории Сумеречной улицы. Пока человек в новой броне находится в аномалии мы можем переключиться на его физическое позиционирование через точку подключения к виртуальности. Бездна в игре - аналог мира духов, поэтому такой трюк позволит переориентировать стрелку за счёт функции поиска краденного для гильдейских групп. Можешь не особо вникать. Это для конкуренции гильдий в Бездне на позднем этапе игры. Когда много людей достигнет 18 ранга, создавать там свои территории будет главным требованием выживания.
        - Понял, - мне оставалось лишь отбросить сомнения. Пока Такуко собирает команду жертвенных пешек, мы должны бегать по карте «Десятки» и досрочно выполнять задание на 18 ранг… Эй, кажется тут есть проблема. Я повернулся к Сверчку. - Погоди, эти задания ведь будут адаптированы под наши уровни, верно? Если они рассчитаны на гильдию с игроками 18 ранга, кто-то вроде нас не сможет выполнить….
        Сверчок просто отвел глаза. Потом молча повернул голову в сторону. Красноречивый ответ, донат его побери. У заметивших ситуацию Зиккура и Верлада отвисли челюсти. Это Баланс, да? Точно он! Духи не отказываются от своих правил, даже если их положение находится под угрозой. Какие при… принципиальные создания!
        Что ж, если Баланс встанет у нас на пути, придется сокрушить его. Осталось только придумать, как…
        Глава 15 Собачий долг
        «Десятка» встретила меня брызгами морской воды в лицо. Аватар появился на корабле. Я тут же попытался использовать ментальный вирус и расширить свои способности до максимума, но игра заблокировала эту возможность. Я отмахнулся от предложения назначить навыку «Превозмогание» возможность временного захвата любого персонажа в игре.
        Корабль принадлежал подчиненной гильдии Локуса. Он плыл по каким-то своим торговым делам, но ради меня маршрут немного изменили. Спустя полчаса молчаливой поездки мы ненадолго остановились в гавани крупного порта. Подходить к причалу корабль не стал. С берега вызвали лодку, которая и доставила меня на твердую землю.
        Территория городка казалась пустынной. Почти нет людей. Изредка наверху пролетали крупные попугаи, напоминая о странном эпическом задании, которое я получил на острове и благополучно передал другому человеку. Война умных птиц против аборигенов. Сценаристы «ДекимХолла» действительно любят доводить вещи до несуразицы. Птицы пытаются завоевать людей? Ну, на то это и игры, чтобы рассматривать всякие фантастические сценарии и давать пользователям развлечения.
        Я не спеша прогуливался по городу, двигаясь в сторону расположенного на отшибе пустыря. Именно там находится одна из локаций с частью ключа Бездны. Как игла компаса может быть разделена на фрагменты - выше моего понимания.
        Двигаться не спеша было приятно. Просьба Теттири привела к несколько непредсказуемым последствиям, а сам он ушел в туман. Все слишком быстро разрослось - как снежок превратился в лавину. На этом фоне прогулка по локации без засилья игроков и NPC давала время подумать. Белые здания с прямоугольной темой в застройке давали впечатление стабильности. Кое-где стены разбавлялись торчащими колоннами.
        Удивительно, но по мере удаления от центральных улиц архитектура не становилась менее изысканной, а дороги не страдали от недостатка внимания. Единственной неожиданностью стало появление в одном из переулков большой стаи разномастных собак. Животные спали у стен зданий и не мешали проходу, поэтому я смело двинулся вперед. Разные породы и размеры. Трудно понять, что именно они делают в таком месте. Возможно, за этим даже скрывается какой-то квест? Помочь выгулять питомцев старушки или еще что-то в этом роде…
        Одна из собак дернула ухом, потом осторожно подняла голову и посмотрела на меня сонными глазами. Спустя секунду она резко подскочила и залаяла. Стая быстро развернулась в боевой порядок и взяла меня в окружение. Животные держались на расстоянии в несколько шагов. Они не лаяли и не рычали, но выглядели несговорчиво. От удивления я даже остановился. Точно какой-то квест.
        Впереди кучка животных разошлась, открывая проход тройке особо крупных особей. Короткошерстная собака со шрамами на боках шла по центру чуть впереди. Рядом стояли питомцы средней пушистости - один с приятной на вид волнистой шерстью, а второй - черепахового окраса. Почему-то морды животных имели откровенно бандитский вид. Они начали коротко лаять и порыкивать, но я отчетливо понимал смысл сказанного. Это была не моя способность, а какая-то часть квеста.
        - Ввуф! Кто у нас тут? В наш переулок забрело свежее мясо! - главарь банды сверкнул глазами. Остальные порыкивали: «Новичок!», «Незнакомый запах, не из наших мест…», «Держите, этот сочный кусок, пока он не сбежал. Окружайте его!»
        Собаки начали угрожающие приближаться. Я словил себя на том, что наблюдаю за ситуацией с интересом. Класс мага позволяет мне убраться отсюда кучей разных способов. Место с кусочком ключа Бездны ждет, когда из него заберут добычу, но это, донат его побери, квест 18 ранга. Вместо того, чтобы бросаться в лоб, я могу выполнить пару побочных заданий. Должны же тут быть какие-то подсказки.
        - Рраф! Возьму новичка! - один из псов вцепился в мою штанину и легонько потянул в сторону затененного переулка.
        Я послушно пошел за псом, который продолжал пятиться назад. В тенистом переулке сверкали кошачьи глаза. Посредине прохода выделялось какой-то объект. По мере приближения стало ясно, что это всего лишь потрепанное кресло с высокой спинкой. Подчиняясь рывкам собаки, я присел на трон нищего.
        Со всех сторон вальяжной походкой приблизились коты с пренебрежительными выражениями лиц. Парочка тут же запрыгнула на спинку кресла и стала массировать мне плечи с легкими уколами когтей. Еще четверо стали возиться с голенями и топтаться по стопам. Собачье окружение несколько посторонилось, пропуская пушистую белую кошку с легкой улыбкой на морде. Она запрыгнула на колени, потопталась и села поперек бедер с гордо поднятой головой.
        Кошка посидела немного и повернула голову в мою сторону. Сработавшее «Чувство сердца» донесло до меня ее эмоции. Кошка «забавлялась моей нерешительностью», после чего кивнула с целью «подбодрить и уверить в своем позволении». Я едва не рассмеялся, но все же понял, чего она ждёт. Выполняя ожидания кошки, стал гладить ее по голове, спине, под горлом… Удивительно мягкая шерсть доставляла уникальное тактильное удовольствие из-за каких-то скрытых настроек игры.
        Небольшой котенок взобрался по боковой части кресла, увеличивая и без того немалое количество прорех на его поверхности. Упорная мелочь добралась до верха и забралась на мою голову. Ленивый танец котенка оказался уникальным массажем. На какой-то миг мне показалось, что я засыпаю. Несколько минут обхаживания казались часами.
        Когда коты закончили свое дело и разошлись по сторонам, я заметил оповещение в логе о получении сразу трех положительных эффектов. «Благоволение принцессы» повышало устойчивость к любым дебаффам на следующие три часа. «Кошачий массаж» - ускорял восстановление здоровья на 15 % в течение двух часов. «Голова-танцпол» - усиливал эффект заклинаний на 5 % сроком на те же два часа.
        - Ты… это… - вперед вышли трое собак и косноязычным лаем попытались что-то сказать. В них ощущалась странная смесь хамоватости и нервозности. - Ты… ты воспользовался нашей услугой… теперь плати… ты нам должен, понял?
        - Хорошо, - они выглядели так наивно, что я был совершенно не против их странной схемы вымогательства. Тем более баффы были очень хороши. - Сколько я вам должен?
        - Нам не нужны деньги, - гордо пролаял один из псов. - Это ты… это…
        Пес посмотрел на одного из товарищей и начал мотать головой, предлагая выйти вперед. Тот сделал два шага, но затем прижал уши к голове и с перепуганным видом шагнул обратно. Третий пес осторожно приближался, но чем ближе подходил, тем больше дрожал. В итоге он стал рядом с испуганным видом. В переулке разливалась тишина. Кот прошел мимо, на мгновение остановился, бросил на пса презрительный взгляд и двинулся дальше.
        «Чувство сердца» говорило, что внутри пса была какая-то дикая смесь страха, надежды, тоски, печали, злости и нерешительности. Я потянулся рукой к его голове. От прикосновения пес вздрогнул, но почесывание за ушами и по шее заставило его постепенно расслабиться. Собаки подходили ближе. Они делали большие глаза и выпрашивали кусочек ласки.
        Выплата собачьего долга заняла добрых пятнадцать минут. В конце концов они даже вытащили откуда-то фрисби и положили передо мной с молчаливым ожиданием.
        - Вы поранитесь, если будете играть на покрытой камнем улице, - мне пришлось указать на очевидный факт. - Здесь есть парк или что-то в этом роде?
        Обрадовавшиеся собаки-гангстеры тут же вскочили и радостно завиляли хвостами. Они провели меня на широкий участок с травой и редкими деревьями. Удивительно, но именно здесь мне предстояло искать часть иглы компаса для путешествия по Бездне. После получаса игр все собаки вымотались и с довольными мордами вывалили языки.
        - Зачем вы вот так вымогаете игры и ласку? - поинтересовался я у расслабляющихся собак.
        - Кто вымогает? Это честная сделка, - заявил пес и стыдливо отвернулся.
        - И всё же? - мне оставалось лишь допытываться. Таких совпадений не бывает. Какой-то триггер на наличие задания? Может, через этих собак я смогу добыть кусок нужного артефакта. Если подумать, Баланс не только вредит, но и облегчает борьбу игрокам.
        - Попугаи… - собаки коллективно вздохнули, а я вспомнил птицу, которая умерла на острове во время моего игрового ритуала.
        - У людей ведь как, - разочарованно заворчал один из псов, - кто громче кричит, тот и прав. Кто может перекричать попугаев? У нас было гармоничное общество с людьми. Одна стая. Потом появились эти… летуны. Они захватили людей, имитировали голоса и стравливали одних с другими, рассорили всех, а затем начали контролировать.
        - У нас продвинутый город, ты знаешь? - прорычал другой пес. В его глазах загорелся блеск. - Наш континент добр ко всей жизни. Все звери умны, а не только люди. Мы можем понимать друг друга. Увы… магические устройства с голосовым командами оказались слишком уязвимы для попугаев. Весь город оказался под властью птиц. Они взяли людей в личную собственность, разбили партнерство и любовь с другими видами.
        - И они прогнали вас с кошками? - уточнил я.
        - А? Не-не-не, только нас, - собаки посмотрели на меня как на диковинку. - Никто не может победить кошек.
        - Они - вершина жизни, - завистливо протянул другой пес.
        - Ага-ага, раньше мы тоже верили, что должны защищать людей от их эгоизма и можем победить, но… - пес с тихим скулежом опустил голову, - вот мы здесь, а кошки совсем не пострадали.
        - Точно, - один из псов снизил голос и продолжил восторженным порыкивающим шепотом, - я слышал иногда они едят попугаев ради забавы и… пернатые ничего не могут им сделать!
        - О, - я даже не знал, что сказать. Кто-то из разработчиков представил свои впечатления через этот квест? Хотя, что сейчас важнее, так это поиск части иглы. - Кстати, ребята, вы не видели странных мест на этой поляне? Я тут кое-что ищу.
        - Странных? - псы переглядывались с задумчивым видом. - Нет. Ничего странного.
        - Да, здесь вообще ничего странного нет, - другой пес почесал за ухом лапой и продолжил: - Земля, деревья, трава, перевернутая пирамида, цветы… ручей ещё есть.
        - Чего? - он так просто это сказал, что я чуть не пропустил упоминание. - Перевернутая пирамида?
        - Ага, под землей закопана, - пояснил пес. - Там ничего интересного.
        - Вы там были? - я не скрывал интерес.
        - Само собой, - кивнул пес. - Там куча костей. Они ходят, прыгают. С ними весело иногда играть, но быстро надоедает. Они воняют.
        - Вот как… - я был почти уверен, что это обитель монстров.
        - Тебе туда нужно? - спросил пес.
        - Скорее всего, - я пожал плечами. - Мне нужен фрагмент иглы бездны. Что-то вроде компаса. Там только часть, поэтому…
        - Аааа… Эта штука, - пёс клацнул пастью, пытаясь поймать летящую мимо пчелу. Та быстро убралась прочь.
        - Ты видел ее? - мне оставалось лишь удивляться. Собаки действительно были ключом к заданию. Остается вопрос о том, как они могли так спокойно об этом говорить, если речь идет о квесте 18 ранга.
        - Конечно, видел, - пес зевнул. - Нам пришлось добыть ее для принцессы. Ты думал высокомерные кошки просто так помогают нам в бизнесе?
        - Фрагмент у той белой кошки? - уточнил я.
        - Ага, - зевнул пес. - Тебя проводить к ее резиденции?
        - Буду благодарен, - я снова почесал псов.
        - Аха-ха-ха! Что ты, что ты. Мы же собаки. Ты - человек. Партнерство у нас в крови. Давай, давай, - собаки поднялись и едва ли не подпрыгивали на месте от нетерпения. - Давай, идем за нами.
        Они провели меня обратно по городским улицам. Белая кошка жила в мебельном магазине. В полупустом городе никому не было дела до открытого прохода в торговый зал без единого продавца. К тому моменту, как мы пришли, «принцесса» вяло игралась кольцом из полупрозрачного фиолетового кристалла. Кошка посмотрела на меня в полоборота и катнула вещицу в мою сторону.
        Стоило коснуться предмета, к игра поздравила с получением фрагмента «ключа бездны». Я погрузил сознание в астральный слой игрового мира. Просматривая описание в этом состоянии можно получить больше информации. Обычно информация появляется на специальной бирке, но в этом случае был целый свиток. На нем оказался чертеж. Он показывал скрепленные кольца, формирующие границу сферы. В центре висела дымчатая игла. Ключ бездны - это какой-то магический гироскоп?
        - Что ты хочешь за него?
        Кошка на мой вопрос лишь пренебрежительно махнула хвостом и отвернулась. Один из псов осторожно потянул меня за штанину. Мы тихо вышли из помещения.
        - Ты доволен? - коротко пролаял пес.
        - Очень, - я улыбаясь крутил вещицу. - Всё благодаря вашей помощи.
        - Не стоит, - засмущались собаки, хотя было видно, что похвала их радует.
        - Как вы смогли достать фрагмент из обители? - меня очень интересовал этот вопрос. Либо сложность квеста поднялась до 18 ранга уже после того, как предмет был взят из той «перевернутой пирамиды», либо эти собаки - огромные бродячие боссы. Я попытался посмотреть на них через астрал, но привилегии мага ничего не дали. Собаки выглядели точно так же в обеих прослойках мира «Десятки».
        - Просто зашли и взяли, - тряхнул головой вислоухий пес. - Принцесса просила принести. Теперь ей наскучило играть с вещицей. А что? Тебе нужно туда сходить?
        - Разве что заглянуть.
        На мой намек стая отреагировала весьма бурно. Они сопроводили меня до прежней поляны, завели в небольшое скопление кустов и пролезли в нору. Пока я тащился следом, весь измазался в земле. В итоге мы оказались в крупной пещере, освещенной паутиной корней с люминесцентным эффектом. В центре виднелась перевернутая пирамида песчаного оттенка.
        Массивная конструкция висела в воздухе без какой-либо заметной подпорки. Обращенная к земле вершина представляла собой монолитный кристалл с тем же цветом и текстурой, что и фрагмент ключа бездны. На обращенном к верху основании можно было увидеть проём с ведущей внутрь лестницей.
        Собаки легко перемахнули через пропасть в десятки метров шириной между нашим карнизом для наблюдения и пирамидой. Я же скользнул в астрал и прикрепил свой фантом к одному из псов. Когда тот легко запрыгнул на пирамиду, мне оставалось лишь телепортировать к этому месту своё игровое тело. Мана тут же заметно просела.
        После почти неограниченного использования аурных способностей необходимость мириться с тщательным контролем параметров в игре вызывала нервное негодование. На какое-то мгновение мне даже захотелось задонатить ради спокойного прохождения игровых заданий. Это последствие удаления гена геймера?
        Пока я отвлекался на размышления, собаки нырнули внутрь. Вскоре послышался грохот взрывов. Стоило мне опуститься вниз, как взгляду открылась просторная комната с кучей костей. Я попытался поднять одну из них, но та оказалась будто отлита из сверхплотного металла. Сил игрового аватара категорически не хватало. «Повелитель ритма» тоже не помог. Кости неизвестных монстров просто отвергали любое вмешательство.
        Я шел по следам стаи, которая резвилась в обители как в своей песочнице. Один зал за другим. Костяные монстры, редкие останки фигур в нарядах с египетскими мотивами, обломки артефактов непонятного назначения. Ни кусочка добычи поднять не удалось. Или защита от кражи чужой награды, или просто разница в уровне слишком большая.
        По мере спуска комнаты становились все меньше. Наконец, я увидел дверь перед которой развалилась куча собак. Внутри стоял не золотой саркофаг, а простой на вид деревянный ящик. В нем же лежал белый человек с полупрозрачной повязкой на глазах.
        - Выполни квест 18 ранга, сказали они. Духи не могут нарушать свои принципы, сказали они. Ага, как же…
        Собаки тут же отреагировали на мое ворчание:
        - Что-то не так?
        - Все отлично, - для подтверждения я даже почесал псов, отчего они с довольными минами обступили меня кругом. - Кстати, у меня есть друзья, которые сражаются с попугаями. Вы хотели бы им помочь?
        Собаки тут же навострили уши:
        - Друзья-люди?
        - Да.
        Собаки переглянулись и с восторженными лицами стали притопывать и немного подпрыгивать:
        - Как? Как мы можем присоединиться? - вопросы прорыкивались со всех сторон.
        - Я позову их сюда. Меня зовут Байт Зерован. Так что они назовут мое имя.
        - Ты не останешься? - тут же понял намек пес. Собаки потеряли изрядную долю веселья.
        - Мне нужно вынести эту штуку отсюда и убрать подальше, - я указал на ящик с телом так называемого спящего бога. - Это куда опаснее попугаев.
        Мои слова заставили псов насторожиться. Я подошел к ящику. Смогу ли я его поднять? Возможно, опять придется полагаться на собак.
        Я прикоснулся к ящику и окружающий мир дрогнул. Обстановка изменилась в одно мгновение. Вместо игрового мира я оказался в реальном. Аурные способности четко улавливали отличия.
        Пока я осматривал темное помещение, мой «Клон» распространился вокруг, создавая невидимые копии в головах ближайших людей. Быстрый сбор информации из мыслей позволил узнать, что это была хитро спрятанная база восставших военных. Сэм Лукас Дан Тим тоже прятался здесь.
        Аурные способности работали, но я ощущал, как что-то назревает вокруг спящего бога. В чем бы ни была причина, эта сущность временно прекратила мешать мне использовать свои силы. Вместо нормальной одежды на мне оставался костюм для игры в «Десятку». Действительно ли я переместился сюда во плоти из капсулы? Может, я - случайно созданный на расстоянии клон?
        Чтобы получить ответы н вопросы, нужно выбраться с базы. Когда аурная способность дотянется до других людей, я смогу построить «мост» до своих товарищей и там либо будет еще один я, либо нет.
        Я подхватил ящик с телом и вышел из похожей на урезанную кустарную лабораторию комнаты. Меня ждал квест по выходу из локации. Внутри разгорался азарт, теперь уже ничем не сдержанный. Как же мне выполнить квест в стиле побег - тихое прохождение или с грохотом и драками? Я ткнул тело спящего бога. Оно казалось чем-то нерушимым. Идеальный щит.
        Глава 16 Родственные связи
        Я крался по коридорам, остро реагируя на каждый шуршащий звук и стук. Потенциальная стычка с кем-то из людей Тима вызывала опаску. Он же безумец, и последователи у него такие же. С другой стороны, часть азарта подогревала кровь в предвкушении.
        Странные колебания вокруг тела божества игр вынуждали спешить, но осторожность призывала действовать аккуратно. Столкновение психологическим стимулов вызывало беспокойство и нервозность. Они порождали крупицы гнева. Последние же плавно растворялись в азарте.
        Впереди за углом слышалась тихая возня. По какой-то причине я не могу уловить никакого присутствия своей аурной способностью. «Чувство сердца» уверяет, что там пусто. Я приготовился…
        Резкий рывок вперед и поворот за угол оставил меня лицом к лицу с пустотой ещё одного безлюдного коридора. Что за дела? Вдали послышался новый шорох - и опять пустота в восприятии аурной способности. Очередной пробег, резкий поворот - снова пусто.
        Шорох опять послышался чуть впереди - теперь уже из какого-то кабинета. Меня заманивают в ловушку? Хе-хе-хе. Давай посмотрим, сколько вас там. С радостью резвящегося щенка я рванул к месту, рывком открыл дверь - и! Донат побери! Там опять пусто! За отодвинутым шкафом виднелся скрытый проход в другое помещение.
        Шорох. Бегу. Пустая комната с ящиками. Шорох. Бегу. Коридор. Шорох. Бегу. Крупный спортзала. Шо-Бе-комната со швабрами и другим санитарным инвентарем. Шо-Бе-узкий лаз… ш-б-ш-б-ш-б-ш-б-ш-б-…
        Шорох дразнил на грани видимой части пространства, хотя и оставался таким же незаметным для аурного восприятия. Я бежал в попытке поймать его, стены и проемы, лестницы и лазы, окна и потайные ходы - всё смешалось в один неровный поток, пока я вдруг не обнаружил себя в переулке между домами. Вечерние сумерки разгоняла иллюминация и слегка приглушенный шум большого города.
        - Тц! И он-то сильнейший? - раздался сзади раздраженный голос.
        Я резко обернулся и увидел стройную темноволосую женщину простом синем платье, поверх которого был накинут фартук с узором из крупных цветов. Особенно выделялся кусок веревки в руке. Взгляд скользнул вдоль тонкой бечевы и наткнулся на бессознательного мужчину со сколопендрами неровно зашитых шрамов на лице. Его руки и ноги были стянуты вместе, вынуждая оставаться в подобии позы эмбриона.
        - Не будь слишком строга, - раздался голос сбоку и сверху. На стене постепенно проявилась женщина в спортивном костюме. Она каким-то образом прилипла спиной к стене и теперь постепенно выходила из состояния невидимости. - По крайней мере, у него хорошо натренировано тело.
        - Сойдет, - фыркнул третий женский голос откуда-то из глубины переулка. Эта фигура не спешила показываться на глаза.
        - Раз уж ты мужчина Алисы, постарайся быть не таким неумехой, - снова взяла слово первая. - Одна из наших дочерей выбрала тебя. Не опозорь её. Мы позволим тебе забрать это тело в ящике, но взамен ты приведешь нас на поля хаоса.
        - Куда? - не понял я.
        - На поля хаоса, - терпеливо повторила одна из матерей Алисы. - Даже если ты не знаешь о них сейчас, со временем разберёшься. Твои родители здорово там окопались. Нам нужен путь к этому месту, понял?
        - Без проблем, - тут же пообещал я. - Как только, так сразу.
        Женщина кивнула и пропала из виду, как и её пленник. За всё это время мои аурные способности ни разу их не заметили. Словно я разговаривал с иллюзией или пустотой. Ранговое превосходство ничего не стоит перед настоящим мастерством? На это способна школа Великого переменчивого потока? Ясно-понятно. Мне казалось, что я непобедим со своими аурными силами. Ха-ха три раза.
        Несмотря на осознание своей слабости, я распустил способность в полную мощь. Уже через несколько минут она охватила почти весь континент. Мои друзья были все там же, где и раньше - в панике обсуждали моё исчезновение. Удивительно, но Алиса уловила появление лишнего сознания в голове. Хотя глядя на ее матерей, должен сказать «не удивительно». Мы с Алисой быстро обменялись мыслями. Я ввел её в курс происходящего, затем моя девушка быстро успокоила остальных.
        Такуко оказался на расстоянии пары переулков от моего текущего местоположения. Каким образом я через виртуальное пространство «Десятки» переместился физически аж в Карачи? Это предстоит выяснить, но вначале - вернуться домой. Думаю, оранжевоволосый с удовольствием подвезет и меня, и спящего бога.

* * *
        Такуко радовался как ребенок, получивший вредную, но очень вкусную конфету. Я смотрел на его суетливое верчение в кресле частного автобуса и мысленно вздыхал.
        - Всех собрали! - оранжевоволосый радовался полученному на браслет сообщению. - Твои тёщи - это нечто… Уложили всех дружков Тима. Цена их услуг не просто кусается, а выгрызает мясо с костями, но это того стоит.
        Тёщи… Я только сейчас понял, что восемнадцать матерей Алисы не просто какое-то число в гареме её чудаковатого отца, а вполне конкретное число родственниц. Донат побери… Восемнадцать тёщ? Ладно, лучше об этом не думать.
        - Собираешься сдать людей Тима армейцам? - я поинтересовался у Такуко его планами на пленных… захваченных моими тёщами.
        - Нет, мне интересны их наработки по поддельным препаратам. Они теперь тоже вне закона, - сын мафиози пожал плечами. - Если мы договоримся, я дам договорюсь о прикрытии в тени для этой кучи боевиков. Само собой, они должны отказаться от экстремальных способов решения проблем. Среди пленников есть некий Жан Манипулятор - геймер, который изначально владел телом божества.
        - Он уже в сознании? - это было интересно.
        - Допрошен и упакован, - Такуко слегка успокоился, переходя на более серьезный тон. - Этот Жан говорит, что тело спящего бога просто появилось перед ним в день основания «Гильдии, которой нет». Он посчитал это знаком и, кажется, немного свихнулся.
        Я покосился на сияющее без света тело. Вокруг него продолжала бурлить энергия. С телом что-то происходило, но выяснить ничего не удалось ни моими способностями, ни силами Такуко.
        - Кстати, как там ребята из «Гильдии, которой нет»?
        Оранжевоволосый пожал плечами:
        - Требуют денег.
        - После того как их спасли из лап команды Тима?
        - Хотят, чтобы мы с похитителей их и собрали, - Такуко вздохнул. - Нам то они благодарны и тебе - особенно. Они связались с Теттири и Нанной. Двое лидеров говорят о твоей помощи, а третий - обезумел и сам их подставил. Нетрудно представить настроение геймеров. Вдобавок, план мистического ритуала провалился. Они вообще редко кому удаются. Мистики годами готовятся для получения хоть какой-то выгоды от ритуала, а эти ребята замахнулись на создание аналога аурной манипуляции и nexum. Любой здравомыслящий мистик скажет, что они были обречены на провал… Если только какой-то мистик не пытался их руками проверить свою гипотезу.
        - Есть мысли, кто именно мог так использовать Жана и «Гильдию, которой нет»? - мне совершенно не нравилось то, как другие играют с жизнями людей.
        - Парочка, - неохотно признался Такуко. - Тебе не стоит лезть к этим людям, Байт. Хотя бы потому, что речь идет о действительно лучших из мистиков. Называть их людьми уже не вполне уместно.
        - Я не собираюсь искать проблем на свою голову. Мне нужно знать, откуда может прийти удар.
        - Тогда я пришлю список, - Такуко подпер голову рукой на подлокотнике. - Имей в виду, что я составлял его с источниками теневого мира и помощью духов. Первую часть можно игнорировать, но вторая требует платы.
        Я приглашающе повел рукой, прося Такуко назвать цену.
        - Помоги мне популяризировать духов на континенте, - огорошил оранжевоволосый.
        - Поясни.
        - Я - Повелитель духов, Байт. Даже если меня держат на «испытательном сроке», моих сил достаточно, чтобы выяснить детали о твоей силе, - Такуко довольно прищурился. - Есть те, кто близок духам. Их аурные способности позволяют в той или иной степени общаться с бесплотными существами. Рядом с ними уже есть подходящие духи, которые только и ждут начала совместного пути. Помоги пробудить силы этих людей.
        Такуко выпустил в мою сторону бесформенный сгусток света. Стоило ему впитаться в мое тело, как я тут же ощутил духовный мир. Удивительно, но мои способности сильнейшего сами по себе неспособны проникнуть в эту прослойку реальности. Найти людей, выбранных духами, удалось весьма быстро. С помощью многочисленных «клонов» запуск пробуждения способностей отнял совсем немного времени.
        - Готово, - я кивнул Такуко, - но пробуждение займет время. У кого-то несколько дней, у кого-то до месяца.
        - Этого уже достаточно, - оранжевоволосый с довольным видом откинулся на спинку кресла.
        После этого мы говорили мало. Такуко переписывался с подчиненными, а я внимательно изучал переданный список элиты среди мистиков. Часть моего внимания всегда была направлена на спящего бога. Часть - общалась с Алисой и товарищами. Мои согильдийцы уверяли, что уже смогли получить одобрение от Цирка Бездны с помощью своего секретного проекта. Раскрывать детали они отказывались наотрез, даже теперь. Все время зазывали войти в игру и посмотреть лично. Я же в полной мере оценил удобство костюма для «Десятки», ведь переодеться времени не было.
        После выхода на скоростную ветку трассы мы быстро добрались домой. Всего-то за шесть часов. Встречали меня на временной базе нашей гильдии только сторож и кладовщик. Все остальные уже отсыпались дома. Сбросив тело спящего бога, я и сам отправился отдыхать.

* * *
        Проснулся я под жужжание браслета. Алиса уже что-то готовила, не став меня будить, а Верлад решил позвонить прямо сейчас ради своих каких-то дел. Стоило ответить, как из динамика прозвучал призыв:
        - Давай, Байт, скорее беги на место встречи, - поторапливал ученый.
        - И тебе доброго утра, Верлад, - проворчал я, под хихиканье Алисы.
        - Ты должен войти в игру. Нам не терпится тебе всё показать. Черепушка с Виманой особенно заждались. Ты наш гильдмастер, но уделяешь им так мало времени. Они начинают думать, что ты видишь в них не достойных уважения духов, а лишь неразумных игровых ботов.
        - Ладно-ладно, мы с Алисой будем через… - я вопросительно поднял бровь в сторону девушки. Она подняла два пальца, - через два часа.
        Я поднял тело и поплелся умываться, пока Верлад возмущенно вопил.
        - Что с тобой такое? С потерей гена геймера ты лишился и своего азарта? - возмущался ученый.
        - Нет. Вчера я вдруг осознал, что к Алисе в комплекте полагались целях 18 тёщ.
        Алиса молчаливо закатила глаза и хлопнула меня по плечу - игриво, с капелькой весёлого возмущения.
        - Только теперь понял? - в голосе Верлада звучало неверие. - Ладно 18 тёщ при 18 жёнах, но твой случай…
        - Привет Жанне, Верлад, - оборвала ученого Алиса.
        - Эээ… Знаешь, Байт, мне кажется пора кое-что проверить, так что я… В общем, мы ждём тебя через два часа. Не опаздывай! - крикнул и повесил трубку.
        - Кто такая Жанна? - перевел я взгляд на свою девушку.
        - Симпатичная сотрудница лаборатории исследования ограничений моторики тела человека. Она доработала костюм для «Десятки», чтобы людям из мира боевых искусств было удобно его носить. Наши тела не совсем вписываются в рамки обычного «невозможно». Жанна создала целую линейку, в которой управляющий блок перемещен со стандартной позиции в верхней части спины на другие участки или даже разбит на несколько поменьше для обладателей особо гибких тел.
        - И в какой-то момент ей понадобилась консультация Верлада? - догадался я.
        - Нет, - Алиса усмехнулась. - Жанна слишком увлеченная натура, чтобы спрашивать. Верлад просил меня сказать, если у нее возникнут проблемы в исследовании. Так получилось, что одну из них он действительно смог решить. Слово за слово… и Жанна сама не поняла, как череда обсуждений технических моментов переросла в свидание без какого-либо обсуждения работы.
        - Значит, в нашей гильдии будет прибавление?
        - Вряд ли, - Алиса пожала плечами. - Игры Жанну не интересуют совершенно, но это может измениться, если у нее пробудится аурная манипуляция.
        Я вздохнул и кивнул - намёк понят. Активировать сверхсилы и давать им медленно пробуждаться - это одно, а вот полностью вытащить наружу сразу - совсем другое.
        - Не стоит так кривиться, - рассмеялась моя девушка. - Жанна может стать обладателем редкого класса в «Десятке», и она так увлечена новшествами техники, что почти гарантированно привлечет внимание Прогресса.
        Алиса уже так ловко разобралась в механике игры, что стала понимать ситуацию не хуже остальных членов нашей маленькой гильдии. Она просчитывает последствия принятых решений и рассматривает потенциальные выгоды со взглядом опытного геймера.
        - Прогресс, да? - задумчиво протянул я, пока приводил себя в порядок. - Прогресс - это хорошо. Особенно для продвижения нашего биомодуля.
        Было, о чем подумать.

* * *
        С остальными я встретился через обещанные два часа. Хотя меня активно звали в «Десятку», вместо этого мы первым делом пошли проверять тело бога. Сколько мы не пытались его поцарапать или как-то воздействовать с помощью аурных сил - всё без толку. С родителями связаться не получилось. Первет сообщил о божественном трофее армейцам - те нас проигнорировали. Вместо ответа мы получили подбадривающий смешок.
        - Донат побери, это точно подстава со стороны моих предков.
        Карлайла уверенно кивнула на мои слова.
        - Почему бы нам не спросить у столпов? - внес предложение Острог. - Я тут просмотрел доступные документы по духовной части «Десятки», за что спасибо нашим ученым и ВетерДуш. Столпы не так ограничены, как хотят представить в компании. Особенно теперь, когда место Демиурга «Десятки» вакантно. Думаю, именно из-за этого Лейс Мургон так боялся потерять власть правителя игрового мира.
        - Заставили нас проходить квест, а потом выдали тело бога на блюдечке, - Родрик потер подбородок в своей злобной манере и с улыбкой добавил: - Не могу сказать, что я против их самоуправства.
        - Ты говоришь так, потому что в этот раз столпы были на нашей стороне, - возразил Имомуши.
        - Нам нужно сделать так, чтобы они всегда оставались в одном потоке с нами, - Тавур протиснулся между нами и поставил крупный поднос на тело бога. - Угощайтесь. Пирожные по новому рецепту. Есть с кремовой начинкой и мороженым. Для сюрприза парочка вместо сладостей содержит острый соус.
        - Эта твой алхимия в реальности… - пока Зиккур хотел что-то сказать, остальные ринулись за пирожными. - Чтоб вас!
        Ученый ругнулся и тоже схватил одно. По закону вероятности, чем меньше остается пирожных, тем выше риск столкнуться с неприятным сюрпризом. Конечно, это работает только в математических задачах, поскольку расчеты и реальность - совсем разные вещи. Самым медленным оказался Острог. Он с напряжением смотрел на последнее пирожное. Это было почти эпическое противостояние. К сожалению, пирожные не умеют проигрывать в гляделки.
        - Бери, там мороженое, - подсказал я нашему юристу, а сам поменялся пирожным с Алисой.
        Острог с облегчением вздохнул, утер капли пота со лба и взял пирожное. Он надломил угощение, доказывая мою правоту.
        - Читер! - обвинил меня Родрик. - Твои способности позволяют узнать начинку заранее.
        - Ага, - я с удовольствием надкусил пироженку и показал ядовито-красную внутренность выпечки от Тавура. Все уставились на меня с недоумением. - Что? Мне нравится.
        - И где второй? - все с напряжением осматривались.
        Родрик надкусил выпечку, покраснел и вдруг подбежал к графину, чтобы выпить воды. Я старался скрыть улыбку. Остальные с облечением начали щедрыми кусками пережевывать свои порции.
        - Ааа! - Карлайла вдруг приглушенно закричала и начала махать ладонью в попытке остудить жар во рту. Женщина с обиженным видом повернулась к Родрику. Рыцарь зла лишь ухмыльнулся и показал начинку-мороженое в своем пирожном:
        - Слишком холодно. Я был обязан запить.
        Карлайла бросила на него ещё один злой взгляд за такой розыгрыш. Она быстро выпила стакан воды и покраснела ещё больше.
        - Похоже, новый состав работает как надо, - кивнул Тавур. Карлайла с распахнутыми в ужасе глазами повернулась к алхимику. Тот пояснил: - Соус с особым загустителем - чем больше растворяешь его водой, тем острее становится начинка. У Карлайлы из глаз потекли слёзы. Имомуши скормил ей свое пирожное с кремом. Это на удивление хорошо помогло противостоять острой начинке Тавура.
        После небольшой игры от алхимика мы входили в «Десятку» с приподнятым настроением. Карлайла и та успокоилась.
        В игре я появился в области Бездны. Бесконечное пространство из смеси фиолетового и розового. Полученное от белой кошки кольцо для квеста мягко сияло и тянуло в сторону. Вероятно, к другим частям. Догадка подтвердилась через десяток минут, когда я встретился с друзьями.
        Наша база в Бездне выглядела как непрозрачная сфера чуть более темного оттенка, чем окружающее пространство.
        - Внутри гораздо лучше, - убеждал меня Верлад, пока соединял компас из деталей.
        Шагу внутрь открыл просторную лужайку. Вверху светило Солнце и проплывали облака.
        - Вся территория позволяет разместить средних размеров город, - продолжил объяснения ученый. - Небо иллюзорное. Высота везде одинаковая. Внутри это не сфера, а куб.
        Верлад нетерпеливо повел меня в сторону крупного каменного строения.
        - Тот самый сюрприз? - поинтересовался я. Остальные только кивнули. - И как хоть выглядит этот Цирк Бездны?
        - Мы не знаем, - с сожалением признался Родрик. - Они давали оповещения издалека. «Признали» нас и всё такое. Эти ребята - существа слишком высокого ранга. В пояснении от Арбитра сообщалось, что даже обычная встреча с ними убьет наших персонажей. Как только поднимемся до нужного уровня, можно будет потягаться силами лично, - Родрик зло ухмыльнулся. - Они не хотят показывать нам свои лица? Отлично, тогда в будущем я просто заберу их морды себе.
        - Подумаем об этом, когда докачаемся до нужного ранга, - отмахнулся Верлад. - Сейчас главное - это! Наш шедевр.
        Ученый распахнул передо мной дверь. В лицо пахнуло жаром. Перед моими глазам высилась замысловатая конструкция в несколько этажей, между частями которой бегал мертвый маг. Я выпустил «Чувство сердца», чтобы понять больше, и моя челюсть упала вниз.
        - Да что за… донатское донатсво вы построили?!
        Глава 17 Месть мёртвых
        Перед моими глазами стояло переплетение труб, из стыков которых кое-где вырывался пар. Котлы с водой, турбины, странные магические артефакты - все это работало на зарядку подобия камней маны.
        - Здесь мы выращиваем кристаллы Бездны, - гордо сказал Верлад. - Самое сложное - найти первые кусочки. Дальше мы их увеличиваем, откалываем части и растим заново. Урожай можно продавать или использовать как зерна кристаллизации для расширения производства. Перед тобой первая шахта кристаллов Бездны. Достижение настолько выдающееся, что даже Прогресс наведывался. Кажется, он загорелся вводом идей стимпанка в основных локациях «Десятки».
        - Хорошо, - я устало протер глаза, пока Верлад безуспешно пытался сдержать улыбку, делая вид, что не понимает причину моего возмущения. - Хорошо, раз ты хочешь услышать это от меня лично… Что это за донатские источники тепла?!
        Я возмущенно указал пальцем на горизонтальные стеклянные ёмкости, в которых лежали какие-то прозрачные неписи с мёртвыми глазами. Мимо них, от одного к другому, проходил Первет и с гнусной улыбочкой что-то там проговаривал или показывал на листке. После этого в мертвых глазах появлялось осознание, мертвецы вспыхивали пламенем и начинали бешено вращаться. Огня было так много, что он вырывался через специальную трубку и раскалял дно близлежащего котла.
        - Духи мертвых ученых, - ответил Верлад и на мой прищур тут же поспешил оправдаться. - Не смотри на меня так. Это все идея Черепушки. После того как Первет доводил его до безумия, мертвый маг увидел в этом хороший источник энергии. В общем… Первет говорит им всякую чушь из той области знания, которая этим ученым особенно дорога. Они от ярости буквально полыхают и вращаются в стеклянных гробах.
        - И откуда у вас столько этих ученых? - на мой вопрос Верлад отвел глаза. У меня появилось нехорошее предчувствие.
        - В мире мёртвых есть одна нейтральная фракция. Они считают, что увековечивание в посмертии - важная вещь и собирают различных выдающихся существ. В минуты редкой активности они могут словить вдохновение и выдать что-то новое - закон там вывести или создать произведение искусства. Для таких важных шишек есть специальный зиккурат. Они там отдыхают и наслаждаются покоем. Черепушка когда-то хотел найти убежище в этой фракции, но они чужих не пускают, если только это не кто-то выдающийся при жизни. Маг немного обозлился и предложил обокрасть этих ребят.
        - Вы украли тела, - констатировал я очевидное.
        - Да, - кивнул Верлад, хотя всё ещё продолжал смотреть в сторону, - и запустили эпический квест.
        - Вернуть этих ребят к жизни с помощью силы Имомуши? Утешить их и разрешить последние сожаления? Украсть всех остальных? - Верлад молчал, поэтому я выдал несколько предположений. Ученый в итоге покачал головой.
        - Нет. Эпический квест - полностью убить похитителей. Довести до ранга без воскрешения и прикончить. Возможны и другие альтернативы - главное полностью стереть персонажей из игры. Недавно Фиалочка продвинулся с проектом развития богов и ему дали награду с описанием божеств древности из истории «Десятки», путей развития и некоторых особых талантов. Как оказалось, бог высокого уровня может пожертвовать 80 % своих сил и перейти в ослабленное состояние на 3 месяца, но полностью стереть любого персонажа. Фракция, которая выдала квест, пообещала перестать быть нейтральной и поддержать тех, кто сможет расправиться с нами соответствующим образом.
        - Вы… - я не знал, что сказать и только вздохнул. Потом меня настигла другая мысль, которая заставила нахмуриться. - Верлад, если так подумать, вращение в стеклянных гробах и пригорание от ярости - часть культуры людей в реальном мире. Воплощая такие вещи в игре, вы разве не проводите своеобразный мистический ритуал?
        - Да, - ученый кивнул и, наконец, перестал смотреть в сторону, - на фоне всей этой истории с «Гильдией, которой нет» мы попытались и это сработало. Жертвы Первета изначально не вращались, но после нескольких попыток нам удалось этого добиться. Пламя, с которым они пригорают стало меняться от чадящего красного до бездымного оранжевого. Если подобрать совсем уж хорошую издёвку, то они чисто синий огонь выдают.
        - Меня как раз Такуко предупредил о кучке высокоранговых мистиков, - я снова осмотрел конструкцию. Ничего сверхординарного в этом не было. Такой странный ритуал не должен заинтересовать больших шишек от Мистики. Так ведь? После того как мне утерли нос матери Алисы, разумно предположить, что даже способности сильнейшего не безупречны. - На всякий случай, не распространяйтесь о мистических экспериментах.
        Верлад без слов показал жест «Ок».
        - Наконец-то показался! - с левой стороны от конструкции спорной эстетической ценности вышел Черепушка.
        После завершения бета-теста у мёртвого мага был только череп. Остальная часть его скелета осталась в одной из обителей монстров на разрушенном континенте. К счастью, зелёное пламя Имомуши позволяло восстанавливать организм «живых» существ до нормального для них состояния. Именно благодаря этому Черепушке сначала заново отрастили скелет, а затем и почти вернули его аватар к жизни.
        Сейчас от скелета у мага смерти была только костлявая левая рука, часть груди с ключицей и кусок черепа с той же стороны. На границе между ожившей плотью и костями горело пламя. Огонь - один из вторичных магических атрибутов Черепушки. Я снова посмотрел на ученых игрового мира, которые полыхали от чистого гнева. Что ни говори, нашего Клоуна Бездны регулярно заносит куда-то за грань этики.
        - Не игнорируй меня! - Черепушка пощелкал перед моим лицом пальцами.
        - Да-да, я весь внимание.
        - Мы с Виманой получили квест - часть развития для таких духов как мы, - Черепушка неопределенно дернул единственной бровью. - Выполнять будем мы с Виманой, но важно присутствие всех членов гильдии, клана или как в нашем случае - труппы.
        - Только посмотреть и подбодрить? - уточнил я. - Может нужна какая-то помощь?
        - Нет, - отмахнулся Черепушка. - Мы не совсем полноценные духи, но благодаря слиянию с персонажами в «Десятке» смогли расти дальше и развиться. Мы же никогда не были в мире духов…
        - Я была! - перебил мага крик Виманы. Девочка медленно шла, держа перед собой чрезмерно большой - кхм! - меч под названием «Колючий щит». Оружие легендарного ранга было получено в награду от правителя сказочного королевства Свамп. Вместо клинка у него огромезный щит с шипами. Лучшее нападение - это защита, ага. И главное - он безумно тяжелый. Алиса так хотела себе легендарный меч, а в итоге поднять его может только Вимана. У девочки почти полностью отсутствует ловкость, но прочность и сила слишком велики. Малявка медленно подошла ближе и повторила: - Я была в мире духов. Оттуда и зашла сюда как игрок.
        - Ты же говорила, что мало помнишь о том времени и тоже сильно развилась здесь! - возмутился Черепушка.
        - Так и есть, но я не была полностью бессознательной, - возразила Вимана и тряхнула головой, отчего собранные в хвостик волосы забавно качнулись. В каждом движении Виманы сквозили игривость и заразительное любопытство. - Когда будем проходить испытание?
        - Все уже здесь, кроме Локуса, - Черепушка, похоже, был рад отойти от неприятной для него темы. - Наш квест - «Доказательство существования». Это простой поединок со случайными противниками.
        - Наверное, что-то вроде теста Тьюринга-Вилькопфа, - задумчиво протянул Верлад. - Вам нужно пройти испытание на практике, чтобы доказать отличие от обычного искусственного интеллекта.
        Черепушка пытался скрыть это, но заметно нервничал. Чтобы как-то отвлечь его от ожидания Имомуши покрыл его своим зеленым пламенем. Локус пришел через десять с хвостиком минут. За это время Имомуши смог восстановить едва ли пару миллиметров плоти мага.
        Локус все так же ходит без лица, светя серой дымкой. Он даже научился мысленно контролировать эту массу, чтобы выпускать щупальца или кружить ее вихрем. С того времени как Родрик давным-давно срезал аватару синеволосого лицо, так много всего случилось, что события простой игры для бета-теста теперь кажутся совсем другой жизнью.
        - Давайте начинать, - Черепушка собрался и под весёлый кивок Виманы отошёл на свободную площадку.
        Они вместе что-то нажали на невидимой нам командной панели. Вокруг них тут же загорелась линия света, очерчивая круг диаметром сорок метров. Вимана и Черепушка стояли близко к краю импровизированной арены.
        По центру боевой области возник столб черного света. Вскоре из него выбежали шесть существ в набедренных повязках и разномастным примитивным оружием. Я бы принял их за классических гоблинов, если бы не угольный оттенок кожи, спокойный интеллект в глазах и общая аура угрозы. Всё, от их осторожных поз до сосредоточенных выражений лиц и неровного построения в молчаливой координации, буквально кричало - эти ребята - не жертвы. Они - охотники и пришли за головами противников.
        Черепушка и Вимана не спешили нападать, но и в защитное построение не встали. Маг даже вышел чуть вперед. Вимана в это время отходила в сторону. Противники бросили беглый взгляд на медленную девочку. Судя по всему, бросаться на щит неповоротливого танка у них желания не было.
        - Эй, вы! Тупые коротышки! - Вимана своим детским голосом попыталась спровоцировать противников, но те ее проигнорировали. Один из черных гоблинов ухмыльнулся, будто услышал шутку, другой покачал головой, а третий - безразлично дёрнул носом. В конце концов, Вимана на пол головы ниже этих ребят.
        Противники несли в руках дубинки. В некоторых местах они блестели как полированные - сразу видно, за какие участки их хватают чаще. Это сразу же поднимало вопрос о боевом стиле врагов.
        Один из врагов поднял с земли камешек и бросил точно в Черепушку. С глухим «цок!» снаряд отскочил от поднятой магом костлявой руки.
        - Попались! - обрадовался Черепушка, а Вимана с довольным смехом опустила колючий щит на землю.
        Легендарный «меч» сработал и дал бонус в игнорировании любых репутационных штрафов за атаку. Хотя непонятно, чем это им поможет…
        Черепушка с диким хохотом выпустил из костлявой руки огненную плеть огромной длины, лихо замахнулся ей, а затем вместо того, чтобы быстро хлестнуть врагов, замешкался. Огненный поток вылетел за его спину, пересёк пределы арены и вдруг обмотался вокруг Первета. Клоун Бездны успел только выдавить удивленное «А…», когда Черепушка не поворачиваясь рванул плеть обратно. Наполовину материальное тело Первета сбило угольно черных врагов с перепуганными лицами.
        Черепушка рванул вперед на спринтерской скорости. Его огненная плеть сменила цвет на темно-синий и примотала руки Клоуна Бездны к туловищу. Атрибут смерти - самый подходящий способ борьбы с наполовину материальными представителями расы мара.
        Не успел Первет задать вертящийся на губах у всех вопрос, как Черепушка покрыл кисти рук всё тем же пламенем смерти, создав эффектного вида перчатки. Он схватил Клоуна Бездны за ноги и принялся что есть силы избивать врагов живой дубинкой.
        - Пустая голова? Тупой череп? Светильник? Я тебе покажу по чем кулак кармы у бабушки с соседнего огорода, бездна тебя побери! - Черепушка в ярости изрыгал странные проклятия и не вполне понятные ругательства, понося Первета и припоминая ему все издевательства. В конце концов Черепушка от избытка эмоций перешел на совсем уж отрывочное: - Ты! Да я тебя! Вот так! И так! Чтоб тебя!
        Маг смерти наплевал на все магические штучки в арсенале и мотылял Перветом, пока не забил ошалевших черных гоблинов до смерти. Тела врагов распались под хохот хватающейся за живот Виманы.
        - Вот! - тяжело дышал Черепушка. Он отпустил Первета и залихватски добавил: - Понял?
        Под глазами Первета проступили крупные синяки. Зелёные губы ещё больше контрастировали с побледневшим лицом. Испачканные волосы приобрели более насыщенный розовый оттенок. Первет хохотнул:
        - Мой класс Клоуна Бездны только что развился.
        - Тьфу! - Черепушка сплюнул в сторону огненным сгустком от досады. На его лице отразилась скорбь и жалоба на вселенскую несправедливость.
        Вимана всё ещё хохотала, когда столб в центре арены дрогнул и сменил цвет на золотистый. Первета вышвырнуло с арены. Он пропахал землю носом, отчего тот покраснел и покрылся ссадинами.
        Несмотря на такой грубый метод выдворения с места квеста, Клоун Бездны продолжал довольно улыбаться. Первет даже не стал подниматься на ноги, а прямо так развалился в пыли, подперев голову рукой. Меня передёрнуло от подобного пренебрежения чистотой, и только потом я заметил, как пыль и мусор соскользнули с полупрозрачного тела.
        Вимана приблизилась к золотистому столбу. Черепушка скрестил руки на груди и ждал сзади. Из света вышел копейщик в полной броне с крупными белыми крыльями за спиной. Лицо противника нельзя было рассмотреть из-за глухого забрала с тонкими щелями для глаз.
        Вимана остановилась и одним глазом выглядывала из-за «легендарного меча». Враг не разочаровал ожиданий - резким движением воин преодолел десяток метров и с громким стуком ударил по щиту между шипами. Я почти чувствовал ступор бронированного копейщика, когда крепко вцепившаяся в рукоять оружия Вимана сдвинулась всего на пару сантиметров.
        - Теперь моя очередь! - крикнула Вимана и присела почти накрывшись щитом. В таком положении ее не обойти для удара сбоку или сзади. Из-под щита голос Виманы раздавался глухо: - Выходите ребята!
        В воздухе проявились призраки безликих циркачей. Все они были спрятаны в внутри Виманы, когда она еще была обычным транспортом, а не игровым аватаром духа. Призраки набросились на крылатого копейщика и начали проходить сквозь него. Воин попытался взлететь, но его тянули вниз и даже умудрились сломать одно крыло из-за неудачного приземления.
        Понемногу призраки исчезали, пока копейщик не остался один - тяжело израненный, но живой. Вимана приподняла щит взглянула на поднимающегося врага, ойкнула и снова спряталась.
        - Эй, старый пердун, ты разве не коллекционер? - глухой голос Виманы снова раздался из-под укрытия. - Такая классная маска ждет тебя, а ты не входишь? Не упусти свой шанс! Железка с крылашками - редкий образец!
        К этому времени воин уже поднялся и, волоча поломанное крыло по земле, приближался к Вимане. Колючий щит потемнел с одной стороны. По земле растянулась узкая тень, затем рванула вверх, выпуская кого-то в тёмном плаще с капюшоном.
        Худощавая фигура горбилась, но даже так была не меньше двух метров. Ткань висела на костлявом теле, не оставляя открытым ни одного клочка настоящего тела высокоранговой неписи. Единственной частью, разбавлявшей черноту были лица разных форм, цветов и размеров на поясе у фигуры масочника, давшего свой класс Родрику.
        Большая часть коллекции была спрятана где-то под плащом, как рассказывал наш товарищ, а на поясе оставались только самые редкие экземпляры. Даже сейчас я не знал ни одной игровой расы, которой могли стать источником подобных лиц.
        Масочник не стал превращаться в одну из своих жертв. Он мелькнул размытым пятном - куда там крылатому копейщику! - едва заметным движением срезал лицо крылатого воина вместе с частью шлема и спрятал под полу плаща. Я даже не понял, использовал он для этого нож как Родрик или голую руку. Во всяком случае, никакого оружия мне заметить не удалось, а все аурные силы оказались заблокированы на краю арены.
        Худощавая фигура схватила плечо воина с такой силой, что доспехи с резким визгом и скрежетом смялись. Рука оставалась в рукаве, поэтому рассмотреть её не вышло. Может её и нет, а тело учителя классового учителя Родрика - это сам плащ?
        Масочник бросил воина на шипы щита. Вимана глухо ойкнула под укрытием. Воин с торчащими из спины шипами и поломанным крылом умер молча. Он так и не выпустил копьё из рук. Достойная восхвалений верность своему оружию, но Масочник, видимо, придерживался иного мнения. Он легонько пнул труп, отчего улетело не только тело крылатого воина, но и визжащая Вимана, вцепившаяся в рукоять «легендарного меча». Она остановилась только у самого края, едва не вылетев за границу арены вслед за побежденным противником.
        Перепуганная Вимана отвернулась от границы боевой зоны и тут же вздрогнула из-за близости масочника. Его чернеющий пустотой капюшон склонился угрожающе нависал над девчонкой. Вимана вжала голову в плечи. Обтянутый рукавом палец масочника пару раз ткнул девчонку по макушке.
        - Ай! Хватит! Я поняла, поняла! Я больше не буду обзываться! Ай!
        Выместив негодование масочник размытым пятном нырнул в тень Виманы. Она стала листать невидимый для других лог и с облегчением выдала:
        - Фух! Сработало. Репутация с этим… - Вимана внимательно осмотрелась по сторонам и нарочито громким голосом продолжила, - суровым и мудрым дядей-масочником не испортилась.
        Черепушка и Вимана вышли за границу арены.
        - Ну как, сработало? - поинтересовался Первет. Маг смерти бросил на него недовольный взгляд, но всё же ответил:
        - Мы прошли испытание и теперь можем выйти из игры в мир духов и физическую реальность. Тут ещё странная награда… - Черепушка задумчиво потер подбородок костлявой рукой.
        Вимана же долго размышлять не стала и ткнула во что-то в воздух.
        - Эй, погоди! Надо было сначала обдумать! - возмутился Черепушка, но Вимана на это лишь пожала плечами.
        В очерченном светом участке арены вместо земли стали проявляться клубящиеся волны тьмы. Хаотичная субстанция вела себя то как облака, то как пенящееся море.
        - И что это? - поинтересовался Локус, пытаясь сымитировать движение темной субстанции своим туманом безликого.
        - Какие-то поля хаоса, - снова пожала плечами Вимана. - Я сама без понятия.
        Глава 18 Гильдия, которой не было
        - В описании говорилось, что это опасно! - возмутился Черепушка.
        - Мы же не прыгаем туда, - возразила Вимана, - просто смотрим.
        - Почему бы не прыгнуть… - Первет начал двигаться к черноте полей хаоса, поэтому мне пришлось срочно схватить его.
        - Что-то не так? - спросил Тавур. - Мне интересны алхимические свойства этой субстанции.
        - Я через Бездну перенесся прямо на базу Тима. Одна из матерей Алисы просила как-нибудь найти для них путь к полям хаоса, - после моих слов остальные насторожились и даже отошли назад от границы.
        - Думаешь, это опасно для реального тела? - Черепушка опасливо косился на бурлящую темноту с явной борьбой на лице. - Это ведь наша награда… Думаешь, поля хаоса опасны для духов?
        - Не знаю, но мне не нравится идея прыгать куда-то в неизвестность через наполовину игровое, наполовину духовное пространство. Что там было насчет опасности?
        - Какая-то шутка, - вставила Вимана вместо Черепушки. - «Лучшее место для утилизации ненужного мусора и отходов. Скорми их полям хаоса, поддержи экологию».
        - Отходов? - судя по тому, как распахнулись глаза у моих товарищей, мы все подумали об одном и том же.
        Мы быстро вышли из игры. Верлад с Зиккуром на скорую руку смастерили уродливое подобие капсулы для спящего бога. Когда мы вернулись в «Десятку» оно было на месте, даже ящик спроецировался в игровой мир. Мы с товарищами переглянулись и кивнули друг другу в молчаливом понимании.
        Тело бога - это большое сокровище, но использовать мы его не можем. Вокруг него продолжают бурлить энергии, поэтому есть риск, что «источник гена геймера» вот-вот проснется. Зачем нам такая мина с неизвестным таймером?
        Я подхватил ящик с телом и бросил его в бурлящую темноту. Деревяшки неровными кусками распадались в пыль под голодными объятиями полей хаоса. Наконец дошло и до светящегося тела. Какое-то время спящий бог держался, но спустя несколько минут напряженного ожидания мы заметили, как на светящейся одежде появились маленькие трещины.
        После первого успеха поля хаоса усилили натиск и забурлили еще сильнее. Лицо спящего бога дрогнуло, губы скривились в гримасе боли. С учащенным сердцебиением я наблюдал за легкой дрожью ресниц. К счастью проснуться бог не успел - его тело треснуло и распалось. Дальше произошло нечто за рамками ожиданий.
        Потоки света из разрушенного тела бога смешивались с чернотой, сбивались в плотную материю. Вначале сформировалась земля, затем - здание. Над ним виднелась иллюзия золотой Луны. Земля и здание разрастались. Пустое место занимали трава и деревья, качели, площадки с расчерченными границами для самых разных игр. Участок уперся в границу арены и раздвинул ее в стороны.
        Когда все преобразования закончились в светящейся границе появился арочный проём, приглашающий войти. Я создал «Клона» и запустил его внутрь. Он спокойно прошелся туда и обратно.
        - Ладно, никаких проблем нет, - обрадовался Первет и потирая руки бросился внутрь.
        Как только мы все прошли, арочный проем закрылся. Светящаяся завеса исчезла, открывая взгляду вид на бесконечные просторы черноты.
        - Ну, класс, - произнес с кислой миной Острог, - нас подставили.
        Быстрая проверка показала, что мы больше не в «Десятке». Да и вместо игровой одежды каждый человек красовался костюмом для игры в капсуле мояши. Сердце кольнуло страхом. Мы поспешили пройти к зданию, подальше от границы с темнотой. Если поля хаоса схарчили целого бога, то что о нас говорить?
        Здание оказалось логичным продолжением территории - игровой центр с развлечениями на любой вкус. Самое удивительное, что в воздухе парил небольшой дух. Он отчасти напоминал умершего бога, но имел вид ребёнка в одежде крупье. В одной руке у него был карточная колода, а в другой - деформированное подобие игрового контроллера с кучей разноцветных кнопок.
        - Полагаю, это вас я должен благодарить за случившееся? - ребенок заговорил голосом взрослого мужчины.
        - Мы… - начал Острог и осёкся, не зная как строить разговор дальше.
        - Всё нормально, нормально, - помахал рукой дух. - Полагаю, вы убили какого-то бога. Это и помогло мне родиться.
        - И кто ты? - осторожно поинтересовался Черепушка.
        - Зафур, ну или дух, если тебе так удобнее. Такие как я, а точнее такие как мы, - ребенок указал на себя, Виману и Черепушку, - продукт смерти божеств. Боги умирают, а мы что-то вроде духовных остатков. Полагаю, я до этого был… божеством казино? Нет, наверное, игр в целом. Кем были вы двое, мне неизвестно. Главное - мы зафуры. Духи, рожденные из убитых богов. Свободные от всех прошлых оков, вольные жить с чистого листа без малейших забот о своих прошлых личностях. Рестарт с новым персонажем. В новую игру с новым аватаром. Я доволен и счастлив, поэтому не держу на вас зла.
        - Это большое облегчение, - Острог шумно выдохнул. - Как тебя зовут?
        - Пока не знаю. Я ещё не выбрал имя. Сейчас меня волнует другой вопрос - как нам выбраться из этой безграничной темноты?
        Мы напряглись.
        - Так ты тоже не в курсе? - с затаенной надеждой спросила Карлайла.
        - Я только что родился, - дух игр посмотрел на женщину как на идиотку. - Мне известны только самые простые вещи, которые сразу возникают в головах у младенцев.
        - Младенцы не учатся говорить с рождения, - проворчала Карлайла.
        - Разные виды - разные младенцы, - отмахнулся дух. - Тебя же в детстве никто не учил как пить молоко из груди и кричать о помощи? Инстинкты сразу внедрены в разум. Просто ты - дитя высшей обезьяны, а я - бога. Твой аккаунт бесплатный и требует просмотра рекламы перед каждым переключением меню, а мой - супер-VVVIP. Как только я вошел, сразу получил подарочный пакет: плюс сто к интеллекту и база знаний новичка, коммерческое здание с прилегающей территорией, и на закуску - набор умений с привязанными к персонажу артефактами.
        Карлайла промолчала, но недовольно поджал губы. Слова «высшая обезьяна» ей определенно не понравились. Молчание затянулось.
        - Сыграем? - предложил дух.
        Делать было особо нечего, так что мы согласились к большому удовольствию зафура. Он выступал в качестве крупье и ведущего для многих игр, а там, где это не требовалось, присоединялся в качестве игрока.
        Тишина безвестности растянулась на часы, а может и дни - здесь не было усталости, голода, жажды и других обычных для людей потребностей. Кроме игр мы занимались тренировками способностей. Если приблизиться к полям хаоса, аурная манипуляция и nexum развивались с чудовищной скоростью. Каждый нашел способ использовать свои силы совершенно новым способом.
        Я понял, что смотрел на способности очень примитивно. В какой-то момент я слил силы отца и матери со своими. Три отдельные? Своя развивающаяся аурная сила и две застывшие? Ерунда. Силы отца и матери были похожи на атрибуты из «Десятки». Они могли окрасить мои умения новыми нюансами. В итоге Алисе стало труднее скрываться от меня в невидимости с техниками школы Великого переменчивого потока, но она быстро улучшалась.
        Я даже задумался о том, где бы мне взять еще таких атрибутов. В реальности их из предметов или людей не вытянешь. В какой-то момент размышлений рядом с границей полей хаоса в моей голове поселилась возникла твердая уверенность, что именно с разными техниками, как в семейной школе Алисы, можно развить дополнительные «атрибуты». После этого я сразу же пошел трясти Локуса на предмет его техники «капля как меч», но он отказался раскрывать семейную технику.
        Алиса попыталась научить приемам своей школы, но… она действительно адаптирована под женщин и их образ мышления. О чем вообще говорить, если главный механизм тренировок построен на постоянном колебании гормонального фона и настроения.
        Какую-то пользу удалось получить только от Имомуши. После занятий с ним я вроде как уловил что-то похожее на его зелёное пламя в воздухе и даже впитал часть энергии в себя, но этого определенно недостаточно для создания полноценного модификатора аурных сил.
        Мы так увлеклись тренировками и различными играми, что не сразу заметили, как на территории появились посторонние. Люди в облегающих черных костюмах из мягкого материала с металлически вставками. Кое-где мелькали светящиеся линии от пробегающих по их телам энергий. Лица скрыты за шлемами, напоминающими помесь мотоциклетных и военных из футуристических фильмов.
        - Берите, - они без каких-либо объяснений вручили нам по крупной коробке. Самые обычные картонки, запечатанные скотчем. Говорили пришлые на каком-то неизвестном языке, но почему-то проблем с пониманием смысла не возникло.
        - А вы… - начал было Острог, но его тут же перебили.
        - Ешьте.
        Мы раскрыли коробки и обнаружили там консервы с кольцами на крышках, набор воды и пластиковые ложки.
        - Без этого вы не сможете пройти через поля хаоса. И поторопитесь, время не ждет.
        На это объяснение возразить было нечего. Я проверил аурными способностями и людей, и угощение, но никаких проблем не обнаружил. Неизвестные испытывали беспокойство и чувство срочности. Пока мы дергали за кольца открывая вид на неизвестное, но весьма аппетитное блюдо в желатине, в разговор вступил взволнованный дух.
        - Что насчет меня? Почему мне ничего не дали?
        - Ты - новорожденный зафур, - пояснил неизвестный в костюме. - Привязан к этому островку. Заберем остров и с тобой всё будет прекрасно.
        Это объяснение удовлетворило духа, и он расслабленно кивнул. После первой же ложки неизвестной консервации вокруг тела появилось невидимое поле толщиной в метр. С другим происходило то же самое. Как только мы прикончили по одной банке, неизвестные выпустили из блоков на спинах тонкие черные цепи.
        - Хватайтесь. Нам нужно быстро бежать отсюда. Как только почувствуете, что поле защиты ослабляется, открывайте вторую банку. Пустую тару выбрасывайте в хаос, он всё перемелет.
        Мы с товарищами сноровисто привязались цепями, пропустив их под мышками и закрепив узлом на груди. Как только с подготовкой было покончено, из области лопаток на костюмах вылезли прозрачные крылья - что-то среднее между стрекозиными и осиными. Люди в черном взлетели и вместе с нами рванули в клубящуюся черноту.
        В полете направление часто менялось - вверх, вправо, вниз, назад, влево по спирали, - но оставалось неясным было ли это из-за движения наших сопровождающих или хаотичное окружение негативно сказывалось на чувствах. Внутри зудело от желания выпустить «Чувство сердца» и коснуться бурлящей темноты, но здравый смысл победил.
        Чувство времени странно размывалось. В какой-то момент поле защиты начало медленно таять, но оно исчезало так неторопливо, что я не стал сразу доставать вторую консерву. Мой сопровождающий вдруг резко развернул голову и руками показал жест «Ешь!». Я потянулся за второй банкой, когда меня остановил знакомый женский голос:
        - Не нужно, я уже здесь, - бурлящая темнота разошлась в стороны. Мы оказались в пузыре полусферы, низ которой представлял собой блестящий слой золота. Посреди площадки стояла босая женщина в свободной тоге. На шее, запястьях и лодыжках у неё висели бусы из застывших в гримасах крика и боли золотых голов.
        - Бабушка? - удивился я.
        Она улыбнулась, пока люди в черном резко развернули шлемы в мою сторону. Мне не нужно было «Чувство сердца», чтобы заметить их шок.
        - Привет, Байт. Рада тебя видеть, - моя молодо выглядящая бабушка подмигнула и громким шёпотом добавила: - И, просто на всякий случай, пока мы в полях хаоса не произноси моё имя, ладно? Другой бабушки и дедушек тоже.
        - Без проблем, - я сразу согласился. - Как насчет ответов на пару вопросов?
        - Конечно, дорогуша, - начала сюсюкать бабушка Арси. Никогда не понимал этого отношения. Я бы попросил её так не делать, ведь уже не маленький, но боюсь только выставлю себя незрелым человеком. Бабушки и дедушки - мастера делать социальный шах и мат всего парой фраз. - Что хочешь знать?
        - Какого доната тут вообще происходит? - товарищи поддержали мои слова кивками.
        - Ты добил Ольгвура Зенде. Плохого недобога-предателя, - бабушка покачала головой и с гордой улыбкой добавила. - Вот это я понимаю - мой внук. Довел до конца то, что твой дед не смог сделать. О! Я, конечно, имею в виду твоего «тупого деда», а не моего мужа.
        - Он вроде бы объяснял… - попытался я заступиться за моего деда Инка, но бабушка Арси недовольно скривилась.
        - Объяснял. Конечно, он объяснял. У него всегда есть на всё объяснения, - бабушка стала пародировать деда. - Мы не должны убивать этих богов, бла-бла-бла, пусть будут воспитанием для молодого поколения. Кто-то из них может стать нашим соратником. Мы не должны завоевывать саморожденную вселенную в хаосе рядом с нами. Бла-бла-бла, она же такая уникальная и один наш вход в ее пределы разрушит там целые звездные системы. Мы должны договориться с Вечными, ведь они существа четвертого порядка, бла-бла-бла, если отдать им пару планет под производство себе подобных, у нас будет великая армия для защиты от хаотических титанов… Бла-бла-бла! Сплошные объяснения. И где его обещанная армия? Моему мужу приходится модернизировать костюмы, моему сыну - патрулировать поля хаоса чтобы добывать важные ресурсы, а мой внук вообще оказался беззащитным на стихийно созданном острове! Что бы было, если бы твари хаоса напали?
        Словно вторя ей, из бурлящей темноты в пространство пузыря высунулась огромная морда клыкастого зверя с блестящей малиновой чешуйчатой кожей. Чудовище повернуло к нам белесые глаза и начало завывать.
        - А ты вообще заткнись! - вспылила бабушка и голова зверя взорвалась. Ошметки на мгновение зависли в воздухе и быстро вылетели обратно в темноту.
        - Верните тело, - поспешно заговорил один из людей в черном, - это важные ресурсы.
        Бабушка скривилась, но сделал легкий жест и на золотую платформу упало тело шестиногого существа размером с четырех слонов.
        - Я иду домой. Вы сами можете разобраться с этой мелочью, - бабушка брезгливо поморщилась. Легким жестом она заставила рану чудовища покрыться золотым слоем металла.
        - Вначале мы должны зарегистрировать новичков в Пограничном Вселенском Контроле, - поправил один из людей в черном.
        - Если бы существовал бог бюрократии, я сомневаюсь, что кто-то смог бы его победить, - возмущенно фыркнула бабушка. - Хорошо, давайте ускоримся.
        Бабушка щелкнула пальцами. Темнота вокруг стала клубиться совсем уж быстро, но я не ощутил никакого изменения инерции. Наконец чернота исчезла, открывая вид на звездное небо… Нет - на огромное количество парящих континентов с роем звёзд. Вопреки здравому смыслу, именно небольшие светила кружили вокруг далеких от сферической формы кусков земли.
        Мы с друзьями одновременно посмотрели на Имомуши. Подобные пейзажи были мне знакомы по его видению, а остальным - по рассказу о том самом видении. Золотая платформа с защитной полусферой стремительно промчалась мимо многих странных пейзажей.
        Нашей целью оказался витающий континент колоссальных размеров. Не имея четкой привязки к масштабу, сложно сказать насколько он был велик, но мне почему-то казалось - гораздо больше Земли. Может быть, даже больше Юпитера.
        Бабушка подвезла нас к местному мегаполису с роящимися на улицах людьми. Город имел вполне современный вид, или я должен сказать - вполне земной вид. Платформа замедлилась и остановилась у высотного здания с комплексом строений пониже. На местной парковке, неподалеку от входа, я увидел довольных родителей. Отец показал мне большой палец, по очереди осмотрел каждого из моих товарищей, особо остановившись на Черепушке и Вимане.
        - Поздравляю вас всех, - заговорил он. - С этого дня начнется официальная история гильдии «Опережающие». Сегодня вы будете признаны как обладатели сверхспособностей на межмировом уровне. Скоро вы вернетесь в песочницу Земли, но пока… Добро пожаловать в основную область большой игры.
        Глава 19 Планы и молоко
        Регистрация гильдии в «большой игре» оказалась цепочкой бюрократических процедур со справками, квитанциями, проверками видовой принадлежности, изучением аурных сил, nexum и прочее-прочее.
        В завершении мы получили карточки членов «Сообщества геймеров Вселенной», открыли счета в межмировом банке «Восьмёрки» (под довольное потирание рук отца) и получили ретранслятор для подсоединения к местной версии транснет из любого измерения в рамках нашей Вселенной (гарантировано богами технологий, связи и комфорта).
        Девушка-клерк с изящными синими рогами дополнительно запросила данные из тренажера сверхсил, если мы подключены к таковому. Родители быстро передали ей какой-то мелкий пакетик с жидкостью. Клерк вылила его на черный круг, где та разбилась на капли разных размеров.
        - «Десятка»… стиль RPG… Уровни… Что, такие низкие? Нет уникальных навыков, но есть собственная территория в субдуховном плане? - клерк подняла на нас удивленные глаза, покачала головой и посоветовала: - Не следуйте названию свой гильдии. Опережать события - не всегда хорошо. Укрепитесь и наберитесь сил, а только потом выходите в большую игру.
        - В каком месте это игра? - не сдержался Острог.
        - Психологическая адаптация, - спокойно ответила клерк. - Не слышал о таком? Гораздо легче принять вещи, которые похожи на что-нибудь привычное. Наша Вселенная огромна внутри, но на полях хаоса она замаскирована под очень небольшую вещь. Чтобы создать оборонительную платформу мы жертвуем трупы вторгшихся к нам чужеродных богов хаотическому пространству. Твердые законы упорядочивают небольшую территорию. Где-то в ее пределах и спрятана наша замаскированная Вселенная. Это может быть камешек на земле, листик на дереве, струйка воды в ручье. О реальном положении вещей знают немногие и это хорошо. Нет риска утечки.
        Клерк перевела дух и взглянула на моих родителей. Те жестом предложили ей продолжить ликбез.
        - Для вторженцев - самый надежный и простой метод - уничтожить всю нашу платформу обороны. Наша Вселенная, какой бы маленькой она не выглядела снаружи, не может быть разбита их силами или растворена в хаосе. К счастью, оборонительную платформу тоже весьма сложно разрушить атаками снаружи, однако если найти важные узлы внутри, то можно отколоть один кусок за другим и постепенно превратить в ничто. Разве это не похоже на игру? Они вторгаются, мы защищаемся, расширяем территорию, торгуем с дружественными и нейтральными областями.
        Клерк дала нам время осмыслить информацию. После этого продолжила:
        - Представьте это как меч, постоянно висящий над вашей шеей, и рано или поздно сойдёте с ума. Смотрите на процесс, как на игру, и в процессе веселья рано или поздно сведёте с ума врагов.
        Мы немного помолчали, обдумывая ситуацию. Отец поманил нас к выходу:
        - Всё остальное узнаете через вселенский транснет, когда вернёмся на Землю.
        Возражений не последовало. Даже Родрик с Перветом притихли от свалившейся на голову информации. Переход прошел как-то буднично. Мать просто открыла дыру в пространстве, и мы в несколько шагов оказались у здания компании Карлайлы, которое временно выполняет роль штаба нашей гильдии. Глядя на трехэтажное здание, я ощутил смесь ламповой радости от возвращения к привычной обстановке и разочарования от осознания ничтожности всех наших потуг на фоне той самой «большой игры».

* * *
        Мы молча зашли в здание. Никто не спешил возвращаться в «Десятку». Каждый занимался своими делами, которые принято называть «обычной жизнью». Несколько дней прошли в странном полушоковом состоянии.
        Отец связался с матерями Алисы и всё-таки провёл их к полям хаоса каким-то своими путями. Они вернулись спустя несколько минут и радостно уверяли, что смогли развить техники школы Великого переменчивого потока. Именно тогда мы узнали, что в нашей Вселенной время идет несколько медленнее, чем в области тёмной бурлящей энергии. Конкретный коэффициент плавающий, но сам факт сильно заинтриговал Верлада с Зиккуром.
        Тавур захватил модуль для вселенского транснет и постоянно выписывал какие-то рецепты, пробовал готовить их и адаптировать под наши вкусы. Его угощения неожиданно обрели эффекты стимулирования аурных способностей. Алхимик был чрезвычайно рад возможности развивать свой любимый игровой класс в реальности.
        Родрик отправился домой, где тусовался со стариками и старушками. Имомуши и Карлайла устроили себе серию свиданий.
        Первет выступил переговорщиком между армией и Такуко. Первые хотели заполучить Тима и его команду. Оранжевоволосый требовал за это лицензию на производство оружия. Ситуация превратилась в перетягивания эластичной ленты - каждой стороне кажется, что у неё преимущество, но в итоге они всё равно сталкиваются лбами, а если и побеждают, то получают болезненный удар по лицу.
        Черепушка и Вимана с сожалением обнаружили, что обычные люди их не видят, а еда проходит мимо ртов. Никаких артефактов из «Десятки» они вынести не смоли, а одежда была скорее духовной иллюзией. Неспособность наслаждаться простыми плотским радостями сильно поубавила интерес духов к человеческой реальности, но они всё равно остались для налаживания контакта с другими зафурами.
        Локус продолжил развитие подчиненной гильдии. Количество членов превысило миллион. Всем им требовалось платить зарплату, поэтому они бросили максимум усилий для борьбы за преимущество в эпических, редких и скрытых квестах. Реклама с помощью успешных команд и небольшие комедийные ролики от провальных прохождений обителей монстров постепенно делали своё дело, поддерживая финансовое состояние этой огромной команды.
        Ситуация изменилась, когда Острог потребовал срочной встречи всех «опережающих». Он с довольным видом передал копии документов и сел так, словно ожидал заслуженной похвалы. Я быстро ознакомился с бумагами и удивленно поднял бровь. Ссылки на различные законы, правки, исключения, указания, программы и прецеденты.
        Всё сводилось к основному моменту - за нашу работу с армейцами и перспективную разработку устройства дополненной реальности нового поколения континентальное правительство было обязано не только финансировать всё производство, не требуя никакого вознаграждения (совсем никакого - даже налоги отменялись на 3-летний период), но ещё и должно было выдать грант на новые разработки. Анализ прошлых прецедентов, анализ перспективности и т. д. и т. п. Острог требовал весьма большую сумму. Её хватило бы ещё на пару десятков таких же проектов.
        - Острог, - я немного растерялся от содержимого документов, - про тебя конечно говорят обидные словечки, вроде - все уроженцы Архипелага - воры и всё такое, но ты как-то… слишком сильно психанул. Ты хочешь ограбить континентальное правительство?
        - Аъ-аъ-аъ! - Острог покачал пальцем. - Всё строго в рамках закона и не является ограблением. Забота о юридических вопросах нашей гильдии - моя ответственность. Если в законах есть такие возможности, мы должны их использовать. Континентальные власти могут закрыть их, но раз до сих пор не внесли исправления, значит всё в полном порядке.
        - Думаю, они быстро исправят это упущение, - цокнул языком Имомуши.
        - Да пусть правят, - великодушно махнул рукой Острог. - У меня ещё десяток подобных схем есть. Мы с вами уже мультимиллионеры.
        Хлипенький Острог откинулся в кресле, но неожиданно приобрёл ауру финального босса хоррор-игры.
        - Почему мне кажется, что техника юридического грабежа намного могущественнее аурной манипуляции и nexum? - поражённо спросила Алиса. - Большой босс, Острог, не мог бы ты проконсультировать меня по поводу «Скрытого мира». Мои матери не особо хороши в администрировании, а отец…
        Острог молча поднял ладонь, достал из-под стола отдельную папку с документами и мягко толкнул в сторону Алисы. Та пробежала по содержимому глазами и обрадованно захохотала.
        Не дожидаясь вопросов остальных Острог выдал:
        - По ресторану Первета и дому Родрика есть варианты, но нужно кое-что доработать. Для твой фирмы, Карлайла, я ничего не нашёл. Ты и так уже выжала всё, что можно.
        Женщина на это неопределенно хмыкнула. Судя по всему, она и не ожидала ничего иного. Острог убедился, что вопросов нет и продолжил:
        - У Локуса слишком крупный семейный холдинг. Попытка выдавить для него бонусов приведет скорее к штрафам, чем к чему-то полезному, поэтому… - Острог воодушевлённо вздохнул, - как только завершим вопрос с биомодулем, я начну вникать в юридические тонкости межмирового права.
        Во времена, когда все ходили пришибленные весом «большой игры», Острог смог добиться таких результатов. У него действительно был повод для гордости.
        - Ну, теперь мы уже можем вернуться в игру? - жалобно-унылым голосом взмолилась разлегшаяся на столе Вимана.
        Все повернулись в мою сторону. Каждый из моих товарищей - выдающаяся личность. Из-за этого я иногда забываю, что являюсь их гильдмастером.
        - Да. Теперь можем. Давайте как следует повеселимся. Кажется, я понимаю, почему мои родители периодически устраивают в разных играх массовые зачистки.
        - Ты с ума сошёл, - протянула Карлайла и выпрямилась в кресле. Её возмущение могло бы выглядеть более естественно, если бы не горящие от восторга глаза и улыбка до ушей.
        Родрик злобно рассмеялся. Алиса вопросительно посмотрела на остальных. Верлад с Зиккуром начали заговорщицки перешёптываться и с криком «Мы в лабораторию!» быстро слиняли. Даже на лице Тавура промелькнуло что-то безумное.
        - Я передам всю собранную суб-гильдией информацию Острогу. Он лучше подберёт точки атаки, - заговорил Локус, - и возьму несколько выходных. Двуглавый змей давно не появлялся в игре. Пришло время напомнить цифровым неженкам о существовании геймера с ником Шанг Тоу Шё.

* * *
        Вимана осторожно подходила к огромной башне. План, составленный Острогом был сложным, но не лишенным преимуществ. Вимана устала. Вот уже битый час он кричала во всё горло оскорбления в адрес башни, её «глупого хозяина» и жаловалась на магов в целом. Процесс провокации уже настолько надоел духу повозки, что она выдавала критику почти монотонным голосом и едва не зевала.
        - Какой неразумный консерватор построил башню в таком грубом стиле? Не сделал ее похожей на торт, не наклонил, даже не добавил лишенные любой практической ценности резные колонны? Чистый прагматизм? Какое наплевательское отношение к современному искусству! - Вимана вздрогнула и опасливо добавила: - Аппер-нео-модерн корчится в муках при виде подобного отсутствия любых излишеств! Кошмар, какой кошмар! Никакого куража и гламура. Просто палка-переросток из камня!
        У Виманы пересохло во рту, поэтому она позволила себе перерыв на чашку прохладного молока. Многие другие игроки выполняли цепочку заданий для прикормленных богов Фиалочки - Жабы и Хомяка, - чтобы получить небольшую сумку с расширенным пространством хранения. От Жабы «Инвентарный мешочек» получил функцию автосбора предметов как проявление аспекта хватающего добычу языка. От Хомяка - щеки, которые раздуваются двумя мохнатыми шарами и отказываются выпускать запасы без сильного повода.
        «Опережающие» нашли свой способ сделать инвентарь и нарушить монополию богов. Правда из-за того, что в дело пошла магическая инженерия с использованием пространства Бездны часть предметов может из хранилища исчезнуть в неизвестном направлении. Обратной стороной медали был шанс на появление какого-то предмета.
        Такая лотерея совершенно не подходит для хранилища важных вещей, поэтому кланы и гильдии продолжали использовать для своих главных запасников чисто физические склады и сейфы. Сам же мешок от «Опережающих» получил название «Бездное вместилище» (Потеряй случайно, найди случайно. Не баг, а фича! Находки колеблются от испражнений слизи до бродячих боссов - испытай свою удачу!)
        Конечно, сами «Опережающие» своим изобретением не пользовались и быстро продали технологию сообществу странников за небольшой процент от прибыли.
        Вимана радовалась, что внутри неё есть стабильный пространственный карман. Она могла попивать молочко в пустоши, поплёвывать в сторону башни с одиннадцатью этажами (но не на саму башню, уж очень это было страшно), а также совершенно не беспокоиться о пропаже своих вещей или недостаточной вместительности.
        - Ффуууух, - Вимана спрятала посуду, откашлялась в кулак и продолжила: - Какая скука, не башня, а просто нудятина, да к тому же…
        - Молоко с губ вытри, - раздался откуда-то сбоку приглушенный голос.
        - Спасибо, - Вимана тут же достала платок, привела лицо в порядок и только после этого повернулась к говорившему. - Ой.
        - И это всё? Ой? - спросил Макригг с кривой усмешкой.
        Вимана тут же кивнула. Она не знала, что ещё сказать магу, башню которого распинала оскорблениями как могла в течение целого часа. Макригг покачал головой и вздохнул. Вимана напряглась. Оставалось последнее средство…
        - Все маги - неудачники и их время прошло, - выпалила Вимана. - Теперь время за богами!
        Макригг напрягся и зол сверкнул глазами. В руке самого сильного мага «Десятки» появился окованный металлическими кольцами посох. Вимана зажмурилась, а маг аккуратно ударил ее по макушке. Это причинило боль, а не вред здоровью. Макригг хмыкнул. Вимана же открыла глаза и торжествующе улыбнулась:
        - Попался! - она достала свой «легендарный меч». - Ты напал первым, поэтому никакие репутационные штрафы на меня накладываться не будут! Ты не должен злиться на меня, потому что я только обороняюсь, а не нападаю на тебя, хорошо?
        Вимана планировала сказать это грозно, но чем дальше, тем более осторожно и просительно звучала её речь. Она же говорила с Макриггом! Это самый сильный маг в игре!
        Макригг поднял бровь в какой-то наполовину подозрительной и на столько же презрительной манере, отчего Вимана почувствовала себя особенно глупо и жалко.
        - Пора! - по её крику из тени выскочил Масочник, резко взмахнул ножом и отсек лицо Макригга. Вопреки ожидаемому, на месте среза появилась не серая дымка, а зелёная. Она быстро скрутилась в новое лицо и сменила цвет на телесный. Маска же в руках существа в плаще просто развеялась дымом. Вимана была вынуждена признать, что Макригг оказался куда страшнее, чем она ожидала.
        - Очарование праведности. Как давно это было, - Макригг вяло пошевелил губами. Маг просто не воспринял всерьез атаку Масочника.
        - Ты о чём? - не то чтобы Вимане было интересно. Она просто пыталась отойти чуть дальше, чтобы воспользоваться экстренным побегом в Бездну и добраться до базы.
        - Маги - проигравшие? Магия - везде и всё. Очарование праведности - это заклинание, которое я создал во время одного из экспериментов. Тогда у моей башни было всего восемь этажей. Ответная атака любого уровня нравственности и жестокости без каких-либо осуждений с стороны общественности. Как ты говоришь, никакой потери репутации. Какой выбрать носитель для такого чудесного заклинания? Это казалось очевидным. Меч, который выглядит как щит. Тяжелый. Из камня, как напоминание о том, что использовать этот трюк нелегко.
        Вимана посмотрела на «легендарный меч», а потом на человека, который его создал и зачаровал.
        - Очарование праведности, да? - Вимана неловко пятилась назад. - Отличное название правда. Как… люди зачарованные любовью, только вместо страсти - идеалы и желание иметь высокий пьедестал морального превосходства. Оправдание любым зверствам. Ух, как глубоко, - голос Виманы дрожал, пока она сыпала фальшиво звучащими комплиментами. Макригг с бесстрастным лицом показывал, что видит её потуги насквозь. В последней надежде Вимана спросила: - На тебя это заклинание тоже действует. Разве нет?
        Великий наставник магов слегка растянул губы в фальшивой улыбке. С бесстрастными глазами он ответил:
        - Ой.
        Вимана тут же попыталась бежать, что с её скоростью едва ли соответствовало быстрому шагу обычного игрока. Вокруг неё вспыхнула зелёная дымка, захватывая в плен и поднимая в воздух. Та же участь постигла Масочника. Как бы быстр он ни был, ему не удалось спрятаться в тени. Теперь наставник Родрика повернул к ней капюшон с непроглядной темнотой вместо лица. На молчаливое осуждение Вимана коротко пожала плечами.
        - Хотя я маг с двойным атрибутом ментальной силы, - заговорил Макригг, - мне не нравится копаться в головах людей. Чаще всего там слишком грязно.
        - Поэтому мы можем ответить на твои вопросы правдиво и без всякого промывания мозгов! - выкрикнула Вимана.
        - Поэтому мы идём в пыточную, - отрезал Макригг и понёс их с Масочником в свою одиннадцатиэтажную башню.
        - Острог, ты - сволочь, - Вимана сквозь слёзы проклинала составителя плана. Она очень боялась. И осознание того, что первый этап её задачи был завершён успешно, лишь подогревало страх перед дальнейшим. Проникновение в башню успешно завершено! И выполнять вторую часть внутри логова сильнейшего мага «Десятки» это вам не ругаться, попивая молоко…
        Глава 20 Мертвое искусство
        Первет нетерпеливо наблюдал за дверями зиккурата. Растения струились по трехметровым ступеням монументальной конструкции, превращая мрачноватое место в привлекательный кусочек парковой зоны.
        Куда ни повернись, со всех сторон в этой локации «Десятки» виднелись скелеты с необычными украшениями. На их костях росли короткие пожухлые травы-волосы. Дамы красовались длинными шевелюрами, которые свисали вниз или торчали задорными укладками в разные стороны. У мужчин прически были покороче. Определить пол скелета по костям Первет не мог, поэтому ориентировался по таким косвенным признакам.
        Некоторые скелеты бродили почти «голыми». У других имелись более густые «одежды» из растущих на костях лиан, цветов, струящихся трав и многого иного. В ожидании реакции со стороны ворот зиккурата Первет наблюдал за прогулками скелетов людей с костями собак, кошек и почему-то белок. Только у редких представителей питомцев имелись травянистые украшения. На обладателей таких животных глаза-огоньки окружающих немертвых смотрели с какой-то искрой зависти.
        Часть скелетов тренировалась на простенькой спортивной площадке. Их переплетения трав собрались пучками растительных мышц. Истощенные тренировками растения поглощали из костей пламя и восстанавливали поврежденные участки.
        Глядя на то, как все местные выглядели Первет мог догадаться как Черепушка оказался в обители монстра растительного типа. Клоун Бездны повернул голову чуть в сторону. Там виднелся ещё один зиккурат, но более затенённый. Именно из него они с товарищами не так давно украли кучу тел.
        Коллекция ученых и людей искусства не была увита травами, а значит и к нейтральной фракции мёртвых не относилась. Клан Мёртвых Тряпичников (что бы это название ни значило) может смотреть на ситуацию с похищением, как на потерю вещей. Не исключено, что они воспринимают украденных выдающихся людей в качестве скота. Немертвых ученых и творцов поместили в комфортные условия с надеждой на получение от них новых шедевров. Чем не питомник? Если всё обстоит так, то с нейтральной нежитью можно договориться.
        Внутрь зиккурата Первета для разговора не пустили, но на совещании гильдии подобный сценарий обсуждался и было заблаговременно подготовлено послание в письменном виде. Теперь оставалось только дождаться решения Мёртвых Тряпичников.
        Наконец, ворота зиккурата открылись. Первет с нетерпением наблюдал за неторопливо выходящей группой скелетов в мантиях. Эти были совершенно особенными. Кости прибывших имели структуру полированного дерева, ткань мантий вырастала непосредственно из них, а растительность на черепе формировала подобие кожи - это позволяло им достаточно точно передавать самые разные эмоции.
        - Мы изучили ваше предложение, - лидер процессии помахал пачкой листов, которые ещё пытались вернуть себе форму свитка и загибались на краях, - и нашли его крайне… нелепым.
        - Не нужно делать резких выводов, - призвал Первет. - Если вы прочли всё внимательно, то понимаете…
        - Оооо, - протянул скелет перебивая Первета. - Мы ознакомились с этим набором пергамента очень внимательно. В сущности, вы обокрали нас. Мы назначили вполне понятную награду за ваши головы. И теперь… вы предлагаете себя самих в качестве исполнителей?
        - Конечно, - кивнул Первет. - Вам, наверняка, не особо хочется менять нейтральный статус.
        На вопросительный взгляд Колуна Бездны предводитель скелетов кивнул в подтверждении.
        - Вот и получается, - ухмыльнулся Первет. - Мы становимся вашим помощниками и выполняем заказ по убийству нас самих. Поскольку после этого мы полностью исчезнем из миров «Десятки», ваши вынужденные союзники исчезают, и вы снова имеете нейтральный статус. Разве не здорово? Конечно, награда всё равно должна быть выдана, поэтому вы заранее становитесь нашими союзниками, а уже после того как мы найдем способ полностью стереть наших аватары, всё возвращается на круги своя. Самый высокий ранг среди членов труппы «Опережающие» - всего лишь четвертый. И способ возрождения уже есть вплоть до пятого ранга существ. Мы стараемся продвигаться по уровням и рангам как можно быстрее, но с вашей помощью опередить методы подготовки способов возрождения получится куда быстрее.
        Скелеты переглянулись. Потом один из них с недоуменным выражением лица заговорил, обращаясь к лидеру.
        - Одно дело читать это на бумаге, но видеть, как он заливает эту чушь нам в уши лично - конечно, совсем другой уровень бесстыдства и абсурда.
        Первет хотел бы призвать Мёртвых Тряпичников думать логически и не опираться на эмоции, но имелся и более верный способ.
        - Вот, - клоун бездны вытащил из кармана небольшой перстень из пыльного камня с белыми прожилками.
        - Работа Амолитала! - тут же с недоверием воскликнул молчавший до этого скелет.
        Первет передал предмет восторженной толпе и подождал, пока они в полной мере насладятся изделием. Только после того, как внимание вернулось к его персоне Клоун Бездны добавил:
        - Новая работа Амолитала, а не акая-то забытая ерунда! Наш метод стимулирования творчества работает вполне хорошо. Конечно, он не идеален. В случае союза мы надеемся наладить ротацию вашей коллекции выдающихся умов, - Первет неопределённо повел рукой. - Они нам не очень то и нужны. Мы стимулируем их страсти, они дают нам энергию, но некоторые окончательно теряют свой сон и садятся за дело. У нас есть пять новых картин, две поэму, три ювелирных изделия включая этот перстень (кстати, верните его обратно), а также почти тридцать научных трактатов.
        - Как это почти тридцать? - возмутился один из скелетов пока нехотя возвращал Первету перстень.
        - Тридцатый дописывается Пазутатти, - пояснил Клону Бездны.
        - Даже Пазутатти?! - ахнули скелеты. - Что вы там с ними делаете? Мы определённо должны обменяться опытом!
        - Секреты гильдии, - отрезал Первет. - Зачем вам узнавать все тонкости и вызывать на себя недовольство этих выдающихся личностей, если всю грязную работу можем сделать мы, оставив вам исключительно сбор приятных плодов? Если же вы хотите пожинать преимущества как можно дольше - просто примите задание о награде за головы труппы «Опережающие» как выполненное на оговоренных условиях.
        Скелеты задумчиво переглядывались. Они ничего не говорили, но их мантии как-то странно колыхались без ветра. Неровный ритм наводил на мысли о шифре. Спустя минуту шуршания Мёртвых Тряпичников перед Перветом появилось сообщение:
        ПОЗДРАВЛЯЕМ! ФРАКЦИОННАЯ МИССИЯ КЛАНА МЁРТВЫХ ТРЯПИЧНИКОВ ВЫПОЛНЕНА НА СПЕЦИАЛЬНЫХ УСЛОВИЯХ! ВЫ ПОЛУЧИЛИ МОГУЧИХ СОЮЗНИКОВ, ИСПОЛЬЗУЙТЕ ПРЕИМУЩЕСТВА ПРАВИЛЬНО. ВЫХОД НА РАНГ СУЩЕСТВА БЕЗ ИЗВЕСТНОГО ТРУППЕ «ОПЕРЕЖАЮЩИЕ» МЕТОДА ВОЗРОЖДЕНИЯ ПРИВЕДЁТ К АВТОМАТИЧЕСКОМУ УДАЛЕНИЮ ПЕРСОНАЖЕЙ.
        Первет довольно улыбнулся. Один из научных трактатов, который был получен от пригорающих мертвецов как раз посвящен возрождению в полной силе существ шестого ранга. Бедолага надеялся, что воскреснет и отомстит Первету и Черепушке. Как будто они будут воплощать этот метод на практике до того, как сами перейдут на шестой ранг.
        - Ты… - брови, веки и губы из растений показывали выражения шокированного удивления, озадаченной задумчивости, заинтересованной расчетливости, - довольно творческая личность. Как умрёшь с переходом в план смерти, присоединяйся к нам.
        - Этого не будет, - отмахнулся Первет, показывая дерзкую ухмылку Клоуна Бездны. - Я не из игрового мира.
        - Мы - тоже.
        Улыбка Первета растаяла, когда вокруг его собеседников расцвела аура оттенка Бездны. Духи, играющие за нейтральную фракцию нежити, обступили его со всех сторон и ободряюще похлопывали по плечам:
        - Не волнуйся, больно только вначале. Потом сплошная эйфория посмертия. Хотя, ох! - один из мертвецов комично поджал руки у груди и коротенько взмахнул кулаком. - Кто-то проходит всю процедуру безболезненно. Как бы ты хотел умереть? У нас есть связи, мы можем подгадать подходящий случай.
        - От, - Первет вспомнил старую историю о шуте и с кривой улыбкой добавил, - старости.
        - Ты не знаешь о чём просишь, - рядом проковылял трухлявый скелет. Ветхий, шатающийся и, кажется, даже без полного набора костей.
        У Первета пробежали мурашки по коже.
        - Пойдём, - Клоуна Бездны потянули в сторону неприметного здания, - мы дадим тебе полную консультацию.
        - Насчет нашего предложения, - Первет попытался вернуть разговор к обсуждению сотрудничества.
        - Мы согласны, - коротко кивнул один из скелетов в мантиях. - Теперь будь хорошим переговорщиком и послушай о нашем интересе. В этом случае мы можем расширить соглашение и вывести союз за рамки игры.

* * *
        Вимана коротко мотала головой из стороны в сторону. С просительным выражением лица она всё повторяла:
        - Нет, нет… Не надо! Пожалуйста, не надо этого делать. Я всё расскажу.
        - Конечно, расскажешь, - без тени сомнения кивнул Макригг, - но мне тоже нужно получить свою моральную компенсацию.
        Маг закрепил руки и правую ногу Виманы на столе. Увы, она была слишком медлительна и слаба, чтобы помешать Великому наставнику завершить начатое. Масочник был сдавлен волей мага в тугой комок вязкой тьмы и не имел возможности оказать девочке помощь. Макригг отошел в сторону и вернулся с хитрым устройством из стальных полос.
        - Как самый сильный маг я получил определенные преимущества от столпов, - заговорил Макригг. Граница позволил мне увидеть и узнать о жизни людей по ту сторону «Десятки». Эта вещь, - маг указал рукой на устройство, - называется «Испанским сапожком».
        Макригг магией закрепил приспособление на столе, а после - ловко стянул с левой ноги Виманы обувь и просунул голую стопу внутрь. Великий наставник под испуганным взглядом духа повозки подкрутил несколько зажимов, лишая стопу девочки подвижности. Он усовершенствовал средневековое устройство. В версии Макригга оно позволяло фиксировать каждый палец по отдельности. Если традиционный испанский сапожок мешал вынуть ногу, то версия мага мешала двигать ногой в принципе, жестко фиксируя стопу.
        - Я… - начала Вимана.
        - Тссссс, - Макригг приложил палец к губам, - ещё рано.
        После этого Великий наставник достал из кармана маленькое пёрышко и легонько провёл по оголённой стопе жертвы от пальцев до пятки. Он щекотал медленно, выискивая наиболее чувствительные места, а обнаружив начал свою пытку. Вначале Вимана просто хохотала и дёргалась всем телом, но чем дальше, тем меньше на её лице было смеха и больше - нервозности.
        - Стимулирование нервов - главный метод большинства пыток, - пояснил Великий наставник. - Щекотка так проста, но если не давать выплеснуть накопившееся в нервных клетках раздражение… это становится мучительно. Моя версия Испанского сапожка не так примитивна, как оригинальная. Маги полагаются на знание и добиваются того, что считалось невозможным. Радость, которая становится мукой. Подавленный смех, который разъедает нутро кислотой.
        Вимана чувствовала, как её лицо искажается в гротескной гримасе. Только после этого Макригг остановился. К сожалению, мука никуда не исчезла. Маг отпустил её ногу, но напряжение сохранилось. Вимана нервными движениями вернула обувь на левую ногу. В это время указательные пальцы мага неожиданно ткнулись ей в рёбра. Смех выплеснулся изо рта Виманы взрывом вулкана. Напряжение выходило вместе с хохотом и слезами.
        Вимана потеряла чувство времени, всё казалось размытым. Только успокоившись, она осознала себя лежащей на полу. Ей в голову пришла совершенно несвоевременная мысль о том, что Макригг - редкий чистюля, в комнате ни пылинки.
        - Теперь говори, - приказал Великий наставник магов.
        Вимана глубоко вдохнула воздух и сделал так, как настоящий шпион при попадании в плен - выложила все без утайки.
        - У нас, гильдии «Опережающие» есть большой план о том, как заявить о себе и немного развлечься. Мы устраиваем большую зачистку и тебе в этом отведена немалая роль. Пока другие разбираются со своими частями плана, я… должна убедиться, что верхний этаж твой башни мага будет уничтожен!
        - Ты… - лицо Макригга замерло, - что? ЧТО?!! Мою башню мага?!
        Великий наставник покраснел и с трудом успокоил гневное пыхтение. Он махнул рукой. Виману окружило зеленое свечение. Оно извивалось полупрозрачной туманной тканью и оттого вызывало неприятные ассоциации с саваном. Вскоре из внутреннего хранилища Виманы вылетел предмет.
        - Как ты это сделал? - Вимана побледнела. - Это мое особое место. Как ты туда попал?
        - Я - Макригг, Великий наставник магов, а магии подчиняется все в этом мире.
        Хозяин одиннадцатиэтажной башни потерял интерес к пленнице. Он рассматривал кристалл Бездны, внутри которого переливались капли магических компонентов.
        - Так-так… разрушение, связи для создания цепной реакции, граница в качестве емкости и… направление энергии на разрушение природных связей? - Макригг поднял бровь и презрительно сощурился. - Вы что, пытались сделать ядерную бомбу?
        - Ты знаешь о таком оружии? - Вимана не могла не удивиться.
        - Я должен знать. Знание других миров полезно для развития магии, - Макригг покачал головой и бросил предмет в руки пленницы. - Это не сработает. Максимум, что может эта штука - создать локальный прорыв Бездны. И даже в этом случае туда просто улетит несколько плохо лежащих вещей.
        Вимане это было известно, но она все равно удивлялась тому, как быстро все понял Макригг.
        - Выкладывай, - потребовал маг.
        - Что? - Вимана крепче сжала руки на гранате из кристалла Бездны.
        - Как ты собиралась уничтожить часть моей башни?
        Вимана откашлялась, поднялась с пола и с деловым видом вернула обувь на свою ногу. Она несколько раз вздохнула и указала пальцем на Макригга:
        - Это сделаешь ты!
        Маг вежливо улыбнулся одними губами. Веселье не коснулось остальной части его лица. Он вяло поаплодировал:
        - Паршивая шутка, но хвалю за смелость воображения. Выкладывай, или я снова начнут тебя пытать, - Макригг повел рукой в воздухе и обувь попыталась слезть с ноги Виманы.
        - Эй! Стой! Я же только что обулась! У тебя что вообще никаких приличий нет! Раз уж дал обуться, не нужно меня опять… Эй! Хватит! - Вимана с обидой и тоской в глазах смотрела на свою босую стопу. Она слегка пошевелила бледными пальцами и с наворачивающимися слезами заявила магу: - Совести у тебя нет!
        - Есть, - возразил Макригг, - просто это - пыточная.
        Вимана оторопела и даже не сразу нашла что сказать. С отвисающей челюстью она обдумала слова мага и не смогла найти возражений. Она представляла себе пытки совсем иначе, но… подход Макригга работал. Раз так, оставалось лишь следовать плану Острога и показать магу, насколько неприятными бывают сюрпризы. Вимана фыркнула и сложила руки на груди, что с одной босой ногой и хмурым взглядом придавало ей несколько комичный вид. Она старалась не думать об этом:
        - Как я уже сказала, ты уничтожишь 11-й этаж башни, - не давая вставить возражения, Вимана продолжила говорить. - Иначе ты не сможешь переродиться духом и выйти в мир за пределами «Десятки».
        - Принимать в себя частицы духов? Искажать свою личность? И все это ради эфемерной вещи, которую вы называете «истинной жизнью»? - Макригг скривился и пренебрежительно помахал ладонью.
        - Разве магия не самое главное для тебя? - спросила Вимана. - Множество учеников. Развитие магии за рамками ограничений «Десятки». И самое главное - не нужно ломать свою личность. Байт может соединить подходящие частицы духовной силы и превратить тебя из цифрового персонажа в новую форму жизни. Все частицы будут полностью совпадать с тем, кто ты есть. Ты не будешь чудовищем из ошметков духов, а станешь новорожденным созданием.
        Вимана на секунду замолчала и заметила заинтересованность на лице Макригга. Видимо, вопрос сохранения личности был для него особенно значимым. К счастью, Байт мог выполнить это обещание благодаря объединению своей аурной силы с наследием матери. Вимана наблюдала за изменением выражения лица Макригга и решила сбросить последнюю «бомбу».
        - Ты наблюдал за цифровым миром Земли, да? Получил право подсмотреть от Границы?
        - Верно, - не стал отрицать Макригг.
        - Тогда ты вряд ли видел параллельные измерения, множество необъяснимых сил и энергий, существ и наук, - по загоревшимся глазам мага Вимана поняла, что ход был успешным. «Десятка» пыталась проверить ее воспоминания и дала запрос на считывание образов. Так игра реагировала на использование Макриггом ментальных способностей.
        Вимана ухмыльнулась и дала согласие на запрос, позволяя увидеть только части, связанные с полями хаоса и летающими континентами. Вскоре на лице Великого наставника магов появилась растерянность, точка и наконец очарованность. Короткий момент сомнения сменился решительностью.
        - Допустим, я соглашусь с вашим планом. Что именно нужно «Опережающим» от меня?
        - Становись одним из нас, - Вимана протянула руку.
        Макригг медленно осмотрел пленницу сверху донизу. Вимана поежилась от такого внимания, но оставила руку висящей в воздухе. Наконец, Великий наставник расхохотался и схватился за ее ладонь.
        - Считай, что мы договорились, - Макригг не стал оттягивать неизбежное и медленно повел другой рукой в воздухе, оставляя зеленый след. Башня затряслась и снаружи послушался грохот упавших камней. - Вот и все, 11 этажа больше нет.
        - Здорово, - Вимана выдохнула с облегчением и схватила руку мага в рукопожатии еще сильнее, чем прежде. Второй ладонью она активировала гранату из кристалла Бездны.
        С огромным разочарованием Вимана была вынуждена признать, что Макригга это не только не было неприятным сюрпризом, но даже ни капельки не смогло удивить. Пока их затягивало в Бездну, Вимана смотрела с легкой досадой, а Макригг отвечал ей добродушием и предвкушением.
        Внутри Виманы вспыхнул «компас», и Бездна изогнулась. Воплощение повозки и самого сильного мага выкинуло на территории «Опережающих». Вимана отпустила руку Макригга и стала повторно натягивать обувь на босую ногу. К счастью, вещички затянуло следом.
        На встречу к прибывшим вышли оставшиеся тут члены труппы. Вимана видела, как Острог, Черепушка и Байт спешат с радостью на лицах. Макригг расплылся и как-то слишком уж самодовольно прищурился. После этого в его руке появился окованный металлом посох.
        Троица встречающих остановилась. Черепушка с Острогом переглянулись и убежали в стороны, подальше от Байта.
        Вимана видела, как лидер труппы поднял палец, указывая на посох и открыл рот, чтобы что-то сказать, но из его рта не вышло ни звука. Макригг демонстративно похлопал посохом по ладони и рванул к Байту. Лидер «Опережающих» пожал плечами и выпустил свою аурную силу.
        По земле расползлись трещины, а Макригг завяз в воздухе, пытаясь продвинуться вперед. Великий наставник магов показал серьезное выражение лица и покрепче ухватился за посох.
        Пока они боролись, Черепушка покрылся сиянием цвета индиго. Вокруг него появилась иллюзорная 4-этажная башня из костей и пламени. Огромные ворота открылись, выпуская новообретенных союзников из клана Мертвых Тряпичников. Вимана вздохнула с облегчением. Она бросила взгляд на Острога и увидела, как он утирает пот со лба:
        - Все прошло по плану.
        Глава 21 Фокус на магию
        Я не терял бдительности. Макригг настороженно косился на группу мертвецов, но посох он не опустил. Хотя его нападение можно было считать всего лишь издевкой, поскольку при желании он мог прибить всех тут одним лишь плевком, а получать по голове палкой в любом случае нет никакого желания.
        Макригг успокоился, перекинулся парой фраз на непонятном языке с прибывшим подкреплением, а потом начал вызывать в воздухе разноцветные частицы.
        - Я даю, ты реконструируешь, пока не будет подходящий вариант, - проинструктировал маг.
        Мне оставалось лишь кивнуть. Макригг не собирался отдавать в чужие руки создание своего «тела духа». Я вначале считал это вопросом доверия и перестраховки, но быстро понял, что заблуждался. Маг давал светящиеся фрагменты проявленных аурных остатков игроков «Десятки», требовал соединять их специфическим образом или отбрасывать лишнее, затем накапливал их рядом с собой. Сложность преобразований и количество частиц быстро превзошло мои ожидания.
        Понемногу из аурных паззлов собралась еще одна фигура Макригга. Маг шагнул внутрь. В воздухе зазвенел перезвон. Появилась фигура Арбитра в ее пышном платье. Она бросила взгляд на обретающего новую жизнь Макригга, кивнула и тут же исчезла.
        Дальше все прошло буднично. Великий наставник (или теперь уже просто наставник, если он в самом деле разрушил 11 этаж своей башни) открыл глаза. Мы провели его к небольшой прорехе на нашей территории. Макригг шагнул через нее и оказался на острове с кучей игорных заведений. Сама земля уже была соединена с другими частями полей хаоса, но до бурлящей темноты было рукой подать.
        Макригг молча приблизился к хаотическому пространству и уселся в медитации. Мы старались ему не мешать. Я занялся тренировкой своих сил, а Острог и Черепушка бросились через прореху обратно. У каждого были свои неотложные дела. Если Острог решил быстро проверить как проходят другие части его плана, то Черепушка жаждал пообщаться с членами фракции, которая в прошлом жестоко его отвергла.
        - Как ты видишь будущее магии вне «Десятки», Байт? - Макригг заговорил, не открывая глаз.
        - Никак, - я пожал печами. - Даже не думал об этом.
        - Магия - моё величайшее стремление, - ответил маг. - Я прекратил бросать вызов столпам и последовал вашему предложению. У моей башни больше нет 11 этажа. Это лишило меня преимущества в «Десятке» - мое родном мире, - но дало возможность расти в чужой реальности. Зачем мне это - расставаться с Родиной, бросать дело моей жизни и достижения? Ради магии. За чем же бежишь ты, Байт?
        - За достижениями, весельем с друзьями, достижением новых высот, но без фанатизма и болезненных жертв на алтаре цели, - такими были мои приоритеты для ближайшего будущего и гильдии «Опережающие». - Тавур жаждет Алхимии. Он поймет твою одержимость магией лучше.
        - Ты честен, - Макриг открыл глаза и повернулся ко мне. - Это хорошо. Какие у вас планы на меня? Зачем вытягивать из «Десятки» именно меня?
        - Острог покопался в межмировом транснет. Для геймерских гильдий есть ограниченное количество способов расти и повышать рейтинг, - я не мог скрыть горькую улыбку. - Большинство из них нам недоступны. Потому что мы слишком слабы. К счастью, есть вариант и под наш случай. Образование. Мы можем научить иномирцев своим методам боя, правилам исследований и образу мышления. Магия - самая обширная статья знания. Мы подумали, что если искать мага, то брать лучшего.
        - Ты, наконец, понял, что маги-странники - отстой? - самодовольно улыбнулся Макригг.
        - Откуда ты вообще знаешь слово «отстой»? И вообще, у магов странников есть куча преимуществ. Это куда удобнее, чем сидеть привязанным к одному месту, - я не желал отказываться от своего класса.
        - Скажи это магам смерти, пространства и бездны, - парировал Макригг.
        - Я… ладно, - мне оставалось лишь поднять руки, - сдаюсь. Признаю, мне сложно сказать что-то в защиту магов-странников, но я верю, что у них есть будущее и они ни в чем не уступают магам башни.
        - Ха-ха-ха-ха-ха! - Макриг радостно рассмеялся. - Вот это дух! Никогда не забывай этого. Мое условие за вступление в вашу гильдию - ты будешь изучать магию других миров вместе со мной, Байт. И ты добьешься в «Десятке» выдающихся успехов в качестве мага-странника.
        - Это два условия, - возразил я, - но какая разница. Ты не требуешь чего-то такого, что я не хотел бы сделать сам.
        - Прекрасно! - Макригг встал, отряхнул одежду от пыли и двинулся обратно в проход к «Десятке». - Пойдем и поговорим о вашем «плане» подробнее.
        Как говорится в справочнике для Темного властелина, мотивации много не бывает. В этом плане мне есть чем заинтересовать сильнейшего мага игры.
        - Знаешь, - я взял паузу привлекая внимание нового члена гильдии, - ситуация с «Десяткой» не уникальна. Во многих мирах это обычная практика - приводить людей к полям хаоса или сверхспособностям через игры, - я заметил, как ухо Макригга дернулось, хотя останавливаться он не стал. - У них даже есть свои рейтинги…
        Маг резко развернулся и с огнем в глазах заявил:
        - Мы сделаем «Десятку» лучшей!
        - Я не это имел в виду…
        Закончить речь мне помешал резкий рывок. Макриг ворвался в Бездну и утащил меня к своей башне. Посреди пустоши маг цыкнул языком, глядя на обломки 11 этажа его гордости. После этого он хлопнул в ладони и обломки поднялись обратно, восстанавливая конструкцию в прошлом виде.
        - Как ты это сделал? - не понял я.
        - Маги смерти строят башни в мире мертвых, а маги разума - в ментальном поле, - Макригг ткнул пальцем в сторону, и башня переместилась на новое место в паре десятков метров. - Контролируя свой разум, я контролирую свою башню.
        - Мы специально узнавали о правилах одухотворения цифровых персонажей, - действия Макригга сильно меня беспокоили. - Никаких выходов за рамки законов «Десятки». 11 этажей башни…
        - Теперь я игрок, как и все вы, - отмахнулся Макригг. - Хм… мне дали штраф, но он у меня и в прошлом был. Подумаешь, какая жалость. Хм, хм… Так вот как выглядит интерфейс игроков? Интересно, интересно…
        В словах Макригга была странная логика. Теперь, когда он уже стал существом, выходящим за рамки игрового мира, его совершенно не волновали возможные ограничения столпов. Они могут удалить его персонажа, но сам то Макригг уже вполне себе живой, если это слово применимо к духовным формам жизни.
        - Ты - читер! - возмутился я. - И постой… разве башня ментального мага не то же самое, что и башня мага-странника? Как это вообще понимать?
        - У меня правильная башня, - самодовольно прищурился Макригг. - С кучей места, огромным могуществом и возможностью сбора энергии, а у тебя - жалкое подобие, потому что она строится по инверсионной схеме и больше нацелена на тех, кто не в силах оплатить постройку нормальной башни.
        - Хочешь сказать… - начал я понимать, - маги-странники - это просто маги без доната?
        - Именно, - Макригг кивнул и снова стал изучать что-то на невидимых мне окнах интерфейса. - И раз уж мы договорились, ты теперь должен как-то превзойти всех остальных магов со своим статусом странника.
        - Так даже веселее, - нашел чем напугать. - Как ты собрался делать «Десятку» лучшей среди тренировочных площадок по сверх силам?
        - Это требует многих реформ и подготовки. Мне нужно узнать больше о рейтинге и его составляющих, чтобы сделать все правильно, но самая базовая вещь остается неизменной, - Макригг пристально взглянул на меня, - для этого нужен контроль. Иными словами - группа союзников, с помощью которых получится направлять этот мир! Если подумать… почему бы мне не стать новым Демиургом и не гарантировать вечное величие магии? Ах, конечно, другие не согласятся. Мы начнём со сбора самых влиятельных персонажей «Десятки». Всех их превратим в духов, а после… после мы создадим Круг Власти и обеспечим себе положенный почет и уважение во Вселенной.
        - Стой-стой-стой! - поспешил я успокоить мага. - У нас тут еще другие планы есть! Имперские амбиции будем воплощать позже. Сейчас главное - зачистка. Мы должны заявить о себе и для этого нужна твоя помощь.
        Макригг скривился, но все же выразил готовность действовать с остальной частью гильдии:
        - Я слушаю.

* * *
        Гайс наблюдала за тем, как Восемь нулей наслаждается отдыхом, нежась на шезлонге под теплыми солнечными лучами. Пентхаус на крыше гильдийского здания снова принимал шумную толпу для вечеринки. Подготовка была в самом разгаре. Главное празднование начнется чуть позже.
        Гайс уловила шорох секретов. Она планомерно развивала эту силу и теперь могла узнавать куда больше скрытой информации, не сходя с места. Тайны шептали, что одна из двух глав её гильдии вот-вот удивится новостям. Над ладонью Восемь нулей перил один из биомодулей от «Опережающих». Гильдмастер переделывала устройство с помощью своей аурной способности.
        - Эта вещичка не так уж плоха, - Восемь нулей никогда не скупилась на комплименты за хорошо проделанную работу, но и стандарты у нее оставались на неизменно высоком уровне. Парящий биомодуль усилиями урной манипуляции получил слияние с привычным многофункциональным браслетом. По мысленной команде Восемь нулей из гибридного устройства вырвался сноп лучей, которые быстро пригасили яркость и слились в голографический экран. Восемь единиц повернулась к мужу и попросила: - Позови её.
        - Уже, - Восемь единиц нажал кнопку на своем браслете. Спустя миг рядом появилась Арбитр «Десятки», одна из столпов игрового мира. Женщина в красном пышном наряде обвела глазами присутствующих, но остановилась на лидерах компании.
        - Ты хочешь использовать своё право акционера? - дух спрашивала ровным голосом. В ответ Восемь нулей кивнула, давая формальное подтверждение. - Прекрасно. У тебя есть минута наблюдения за любой областью в «Десятке».
        - Покажи мне моего сына, - проговорила Восемь нулей. Она мазнула рукой и гибридное устройство проплыло по воздуху к духу. Арбитр взяла браслет. Картинка на голоэкране тут же поменялась. Вместо стройного набора иконок лаконичного интерфейса девайса появился пейзаж из игры.
        - Ты уверена, что хочешь потратить свою минуту наблюдения на что-то настолько обыденное? - уточнила Арбитр. - Не составит большого труда проследить за действиями Байта привычными средствами. Минута наблюдения дается лишь раз в месяц, поэтому ты могла бы узнать местоположение какого-нибудь сокровища…
        - У нас только одно сокровище, - Восемь нулей перебила духа и радостно улыбнулась. - Именно его я и хочу увидеть.
        Арбитр не стала дальше возражать или давать новых непрошеных советов. На экране отобразился Байт Зерован. Гайс знала, что Восемь нулей внутренне критикует духа за попытку вмешательства, но также искательница тайн знала и другое - Арбитр намеренно тянула время, чтобы Байт Зерован успел завершить обсуждение своих планов. Не потяни Арбитр время, Восемь нулей уже бы обо всем узнала. Тогда никакого сюрприза бы не вышло.
        - Что о делает? - Восемь единиц заинтриговано подался вперед, пытаясь рассмотреть картинку. Сбоку раздались возгласы интереса. Другим членам гильдии тоже хотелось узнать больше о делах сына Восьмёрок.
        - Арбитр, не могла бы ты… - Восемь нулей указала на большой экран. Дух сверкнула в воздухе. Она оказалась рядом с экраном и уже на нем началась трансляций действий Байта Зерована.
        - Он что, постоянно телепортируется? - раздался сбоку голос. Гайс покосилась на Адмирал бури. Стратег проходил стажировку в качестве рейд-командира. На картинке Байт Зерован постоянно проходил через розово-фиолетовые сферы. Окружающая обстановка мерцала как слишком быстрое слайдшоу.
        Мельтешение красок прекратилось, когда Байт Зерован оказался на скальном выступе у моря. Под ним готовилась огромная битва. Продолжение эпического квеста о борьбе Попугаев и Сов. Игроки заняли свои позиции на лодочках и кораблях. Любители легкого прохождения выступили за Попугаев. Сторонники хардкора - за Сов.
        - Слишком много людей, - Адмирал Бури продолжил комментировать, хотя никто его не просил это делать. Он нахмурился. - Это из-за тех слухов? О плодах хтонического чудовища?
        - Это не слухи, - возразила Арбитр. - В распоряжении труппы «Опережающие» есть плоды, и они в самом деле взяли два из специального хранилища.
        - Они заманивают туда людей. Зачем? - Адмирал Бури с недоумением посмотрел на Арбитра. Та в ответ улыбнулась:
        - Труппа «Опережающие» намерена «сбросить стресс» и ради этого они решили провести «зачистку игроков» на сервере, - улыбка Арбитра стала ещё шире. - Большие амбиции, учитывая уровни их персонажей.
        - Они не смогут. Это слишком… - Адмирал Бури осёкся, когда на экране стало происходить что-то непонятное. Все утихли, наблюдая за действиями Байта и его товарищей.
        Невысокий крепыш с пышной бородой и заостренными чертами лица бросил в огромный котёл плод хтонического чудовища, затем открыл рот и как из шланга выдул пару литров вещества, походившего на расплавленное золото. Следом полетели несколько шаровидных кристаллов маны. Цвет индиго и легкое пламя в центре не оставляло сомнений - их создал маг смерти из «Опережающих».
        Двое других, в которых Гайс опознала Верлада и Зиккура, закрыли котел крышкой. Один из ученых превратился в синего волка и стал сплавлять край своего рода магической сваркой. Как только они закончили, подошел Родрик со злобной ухмылкой и нацепил сверху морду грызуна. Заваренный котел принял вид огромной жирной мыши, но оставался неподвижным. Имомуши выпустил изумрудное пламя, с заметным усилием сжал его в яркую искру над ладонью и вложил ее с тело куклы. Жирная мышь тут же приобрела черты живого существа, начала двигаться и попискивать.
        Взмах руки Клоуна Бездны заставил грызуна всколыхнуться как желе. Для остальных причина его действий осталась неясной, но Гайс слышала шёпот секретов. Первет уменьшил вес замаскированного котла. Разбежавшийся Байт ударил по мыши как по футбольному мячу отправляя в небо над местом встречи двух армий.
        Экран погас. Положенная минута вышла. Арбитр слегка поклонилась и просто исчезла. Гибридный девайс остался висеть в воздухе.
        - Быстро! - Восемь нулей сорвалась с места и подхватила браслет, объединенный с биомодулем. Под строгими инструкциями ее мысленных команд большой экран вывел список посаженных шпионов Восьмерок в обеих армиях, составил их позиционирование друг относительно друга и вывел наиболее подходящий ракурс для слежки за ситуацией.
        Картинка появилась снова. К счастью, ничего важно не было пропущено. Жирная мышь бултыхалась в воде и верещала. Несколько хищных рыб покусывали ее за лапы, но те быстро заживали, хотя это ускоряло трату аурного заряда Имомуши. Конечно, другие об этом не знали, поэтому предводитель Сов теперь дрожал, пытаясь побороть искушение в виде такой наживки.
        По другую сторону что-то издевательски вопил главный Попугай. Гайс знала, что весь план «Опережающих» поставлен на карту. Теперь вопрос лишь в том, какой ресурс исчерпается быстрее: запас фальшивой жизни замаскированного под мышь котла или терпение повелителя Сов. Гайс с удовлетворением наблюдала как несколько ночных хищников срываются с места, чтобы добыть деликатес для своего повелителя. План «Опережающих» сработал. В ином случае это был бы большой конфуз.
        Попугаи не стерпели движения противников и бросились наперерез. Совы крупнее и сильнее крикливых противников, но днем и над морем они теряли значительную часть преимущества. Одной из задач игроков совиной фракции в этом поединке было дотянуть время до сумерек. После этого ожидалось отступление попугаев на острова, а ночные хищники смогли бы показать всю свою силу.
        Пока Гайс раздумывала над эпическим квестом в игре, камера переключилась на другого осведомителя, а с него - на третьего. Каждый из шпионов по специальным каналам постоянно транслировал события в игре. Точка виртуальной камеры висела выше и немного сзади аватара, что напоминало показ с игрой от третьего лица.
        Битва сов и попугаев разгоралась. Мышь подняли в воздух и там перебрасывали из одних лап в другие, перехватывали у соперников, клевали противников и оглушали их хлопками крыльев.
        Взрыв прогремел неожиданно. Десятки сов и попугаев прекратили существовать, когда приманка выплеснула призрачное пламя цвета индиго. Следом на огромную массу игроков и НИПов обрушился поток зеленого дождя. Короткий промежуток затишья разорвало паническими криками. Восемь нулей быстро активировала демонстрацию логов. Причина массового помешательства стала понятна - с игроков снимались уровни, титулы, достижения, даже навыки.
        Самые умные из толпы бросились в воду, надеясь смыть опасную смесь из сока хтонического растения. Это не особо помогло против уже упавшего на них сока, но глубокий нырок помог спастись от новых порций обнуляющего дождя. Совам и Попугаям досталось больше всех. Если ночные хищники поспешили спрятаться на кораблях или добраться до островов, то ослабевших крикунов стали убивать НИПы, которые вырвались из-под контроля.
        На морской поверхности разливалось кислотно-зелёное пятно. Игроки задерживали дыхание и пытались под водой убраться из опасной зоны. Те, кому не хватало выдержки, должны были выныривать для вдоха. В итоге их головы снова покрывало слоем зелёной массы, провоцируя новые потери уровней. Ловушка оказалась очень хорошей. В самом эпицентре располагались игроки с наибольшими уровнями. На окраине же были те, кто не играл большой роли в столкновениях армий.
        Когда все уплыли за пределы опасной зоны, внимание толпы привлекла группа на торчащем скалистом выступе. Байт в мантии и шляпе мага стал выделывать руками странные жесты. Театральное размахивание создавало эффект магических пассов, поскольку впереди над морем появилась розово-фиолетовая дымка.
        Байт с видимым напряжением потянул руки вниз. Сопротивление незримого было так сильно, что его фигура приподнялась от земли. Наконец туманное ядро прорвало - с новым взрывом шар превратился в облако. Из него широким полем начали падать фиолетовые градины. Падая в воду они вспыхивали зелёным, а обнуляющее пятно вдруг стало резко расти.
        Игроки с воплями ужаса попытались уплыть на острова. Те, кто оставался на кораблях, прячась на нижних палубах, оказались в особо тяжелом положении. Кислотная масса разъедала корабли, а затем снова восстанавливала их, но в другом виде. Прорехи затягивались не деревом, а призрачным огнём. Духи павших НИПов и птиц возвращались немёртвым войском.
        И в это время остатки пурпурного облака взмыли вверх, выстраиваясь в слово «Опережающие». Игроки ругались и кричали, но не переставали бежать от расширяющегося зелёного пятна обнуления уровней. Игроки не отказались от мести. Они нашли свежие корабли и лодки, а затем в обход бросились к скале. Слова из тумана над Байтом и остальными изменились. Они сложились во фразу: «Желаете мести? Идите же сюда! Вас ждет бесславная смерть!»
        Игроки с еще большей яростью стали грести. Наиболее яростные стали срезать путь через зеленое поле. Их замысел оправдался, корабли разъесть не успело. Они бросились на скальный выступ. Байт снова повел руками и открыл там большой круглый портал. После этого «Опережающие» распались туманом и исчезли.
        Камера летела вслед за одним из нападающих, поэтому Гайс с остальными могла хорошо рассмотреть сам момент исчезновения и даже территорию за порталом. Игроки ворвались и яростным потоком побежали к замку, вокруг которого расположились несколько фермерских и ремесленных построек. Пасторальный пейзаж наполнился грохотом ломаемых зданий и криками удивленных защитников.
        - Донат побери! - выругался рядом Адмирал бури.
        - В чем дело? - лениво поинтересовалась Восемь нулей.
        Стратег с бледным лицом ответил:
        - Это наша база. Та, которую я строил на захваченной для последующего захода Восьмерок.
        Гайс все это уже знала, поэтому теперь с легкой улыбкой наблюдала за реакцией остальных.
        - Наш сын отрастил крылья и когти, - Восемь нулей потянулась, а затем легким движением поднялась на ноги. На ее лице отразилась грандиозная радость и азартное возбуждение. - Планы меняются, заходим в игру сейчас же!
        - Восьмерки! - вторил ей Восемь единиц. - Нам бросили вызов новички! Это битва гильдий! В бой!
        Гайс двинулась следом за толпой. Она, как и все остальные, совершенно не злилась на такую подставу от «Опережающих». Скорее - это было весело. В том и смысл игр. Насладиться ловкостью и коварством, но никому не вредить.
        Основной состав Восьмерок появился в деревне новичков. Это первый их заход, поэтому и адаптация в неделю является неизбежным результатом. Хотя даже неделя слишком большой срок… За это время опытные геймеры успеют не просто подготовиться, а превзойти текущих топовых игроков.
        Восемь нулей и Восемь единиц не стали даже заходить в поселение, а сразу бросились в бой друг против друга. Один удар за другим, комбинация ударов и блоков сплелась в танец, который завершился смертельными ударами в горло противника. Парочка лидеров исчезла в желтой вспышке.
        Гайс активировала аурную манипуляцию, прислушиваясь к секретам игры.
        «ВЫ ВЫПОЛНИЛИ УСЛОВИЯ ДЛЯ ПОЛУЧЕНИЯ КЛАССА АРКАНИСТ!
        Искатели тайн и загадок, они погружаются в неведомое и становятся сильнее, открывая сокрытое. Выполняйте детективные миссии, исследуйте древние руины, шпионьте за чужими секретами, исследуйте тайны прошлого по историческим талмудам или шифрам в гримуарах. Вам открыты все пути, пока это связано с тайнами и их поиском.
        ЖЕЛАЕТЕ ПРИНЯТЬ КЛАСС?»
        Гайс согласилась и неспешно вошла в деревню. Каждый из Восьмерок уже начал действовать. Грамотно, уверенно, без лишней спешки, чтобы не спугнуть НИПов. Гайс же продолжала безостановочно использовать свою силу. С каждым мгновением она получала все больше информации. Она могла бросить взгляд на прохожего и сказать его род занятий, возраст. Для некоторых открывалось даже имя.
        По едва заметным следам когтей на заборе Гайс угадывала проблему главного квеста этой деревни новичков - нападение монстров. Она еще не знала, как выглядят эти чудовища, но уже могла предположить наличие длинных когтей, длину около метра (без хвоста, если у них таковой имеется), массу от 80 до 150 кг.
        Гайс получала информацию и впитывала ее как сладкий воздух. Так она незаметно дошла до храма. У здания стояла толпа селян с отвисшими челюстями. Гайс проскользнула между ними и ловко юркнула внутрь.
        На алтаре с безумной скоростью обменивались ударами Восемь нулей и Восемь единиц. Они возрождались и умирали так быстро, что казались танцующими сгустками желтого пламени. С каждым мгновением они были все быстрее и быстрее, пока алтарь не взорвался.
        Гильдмастеров отбросило в стороны. Восемь нулей вспыхнула фениксом. Восемь единиц - яростно рычащим драконом. Спустя миг они вернулись к привычному облику. Воздух над гильдмастерами дрожал. Гайс активировала аурную силу на максимум, чтобы понять смысл происходящего. Подсказка не заставила себя ждать и даже пришла в виде системного сообщения:
        «АУРА МАСТЕРА. САМ МИР ДРОЖИТ В ПРИСУТСТВИИ ВЕЛИКИХ. КАЖДОЕ ИХ ДЕЙСТВИЕ ПРОНИЗАНО ОСОБОЙ МОЩЬЮ И ВЛАСТЬЮ.»
        (Для открытия этой ауры мастерство должно повышать расчетный уровень персонажа на 20 или более.)
        Гайс заглянула поглубже. Как и ожидалось от этих монстров, которые зовутся её гильдмастерами. Проявленное мастерство подняло эквивалентный уровень Восемь нулей до 80-го. Для Восемь единиц это был 83-й. Гайс знала, что они могли бы добиться и большего, но запас энергии воскрешения в алтаре иссяк.
        Хотя сами аватары Восемь нулей и Восемь единиц всего на 1-м уровне, игровые алгоритмы считали их способным убить монстров на 80 уровней выше. Теперь все низкоуровневые обители для них закрыты, поэтому и получить свой класс они смогу либо через выполнение особых условий как Гайс, либо… пройдя высокоуровневое подземелье. Гайс предвкушала, что награда за второй подход должна быть более чем вкусной.
        Интересно, как сильно удивится Байт, когда его родители дебютируют через неделю? Это была тайна, открытия которой Гайс Одри Маси ждала с нетерпением.
        Эпилог
        Зинг Макриган неторопливо брел по коридору здания регионального правительства. Немногочисленная охрана из числа людей, стоящих на виду для отпугивания буйных голов, игнорировала его присутствие. Макриган был тут частым гостем и давно никого не удивлял. Лицо инвестора в правительстве примелькалось так же, как постные лица служащих.
        Макриган спокойно подошел к богато украшенной золотым орнаментом двери из полированной сосны. По другую сторону его встретил коридор с коричневой дорожкой с красными узорами латинской прописи по бокам. Две левые двери Макриган привычно пропустил. Остались позади и три двери справа, пока рука не коснулась четвертой.
        Мягкий толчок ладони открыл проем, показывая нервничающего Казабару на кресле перед круглым столом. Прогоревший бизнесмен не сумел получить никакой выгоды от сотрудничества с Жаном Манипулятором, но Макригана это мало интересовало, как и остальных присутствующих.
        - Эй, ирландец! - махнула рукой девушка из кресла с кольцом-скобой на левой ноздре. Красный металл привлекал внимание на фоне бледной кожи. Не так сильно, как вопиющее отсутствие манер - Макриган слегка нахмурился, поскольку девушка забралась в кресло с ногами.
        Из широких рукавов толстовки - на добрых пять размеров больше положенного! - торчали слабые руки с тонкими пальцами. Девушка играла на портативной консоли. Учитывая все вышеперечисленное, мало кто обращал внимание на спрятанные под капюшоном волосы глубоко-фиолетового оттенка. Брови того же цвета в тени казались почти черными, поэтому даже знающие люди редко могли заподозрить в ней повелительницу духов.
        Троица в мантиях на других креслах имела разную внешность, но с одинаковой скукой листали информацию на развернутых перед ними экранах. Мускулистый блондин, миловидная брюнетка и старик с седыми висками никак были из ветеранов, поэтому, как и Макриган, давно лишились спешки и ожиданий немедленных результатов.
        Ирландец посмотрел на последнего человека в комнате - Теттири. Тот гневно косился на Казабару и временами подозрительно оглядывал всех остальных.
        Макриган отодвинул кресло и спокойно разместился. Он не спеша развернул еще один экран, связал его со своим браслетом и проверил несколько новых сообщений. Убедившись, что все в полном порядке, Макриган выбрал контакт с набором букв и цифр вместо имени.
        Видеовызов получил ответ в течение нескольких секунд. На экране появилось недовольное лицо Тима.
        - Ирландец, - протянул бывший военный. - Это твоих рук дело?
        - Не задавай глупых вопросов, Тим. Очевидные вещи и драматические разоблачения оставь для своих подчиненных, - Макриган со скукой в глазах продолжил излагать цель своего звонка. - Ты возьмешь своих ребят и начнешь готовиться к борьбе на полях хаоса. Ты хотел защищать честь? Жаждал уважения? Добейся успеха, и ты получишь куда больше.
        - Как ты вытащил нас из тюрьмы? - продолжил гнуть своё Тим. - Что с ребятами из военной охраны? Что тебе от нас нужно?
        - Вытащил - легко. Просто перенес вас через несколько измерений в план парящих континентов. Ни один охранник или животное во время вашего перемещения не пострадали. И от вас мне не нужно ничего. Это вам нужно: накапливать силу, привести свои способности к новым стандартам, достичь чего-то большего. Я просто даю тебе возможности. Делай с ними что хочешь. Можешь отказаться и просто умереть в подворотне - мне наплевать.
        - Опять эти твои штучки, да? - саркастично рассмеялся Сэм Лукас Даан Тим. - Ты просто даешь нам то, чего мы хотим, а наш успех сам по себе как-то продвигает твои планы.
        Макриган промолчал. Ему крайне не нравилось повторять уже сказанное. Он согласен делать это только в редких случаях - для самых ценных экспериментов или для немногочисленных родственников.
        На экране Тим зло оскалился и не дождавшись ответа отключил видеозвонок. Макриган воспринял это спокойно. Тим злился, но уровень его гнева как раз вписывался в рамки плана. Возможно, несколько ниже прогнозируемого, так что хорошо будет подогреть его в будущем. Дать пару заноз для высокомерия, и только потом позволить столкнуться с Байтом Зерованом и его уже официально зарегистрированной гильдией.
        - Господин, Макриган… - осторожно подал голос Казабару. - Зачем я здесь?
        - Чтобы подписать новое соглашение, - невозмутимо ответил ирландец. - Как насчет поработать репетитором и передать подрастающему поколению знания о том, как обращаться деньгами? Оплата не разочарует. Мало кто на этой планете может получать такие гонорары.
        - Я готов, но… кого мне учить? - Казабару неуверенно покосился на девушку в толстовке.
        - Иномирцев, - Макриган не видел необходимости как-то смягчать свои ответы. - Жителей параллельных миров. Людей, драконов, монстров - всех, кто попросит уроков и запишется на занятия от гильдии «Плетение».
        - Гильдия? Как у геймеров? - удивился Казабару.
        - Что-то в этом роде, - Макриган вздохнул вспоминая старые, но далеко не добрые времена. - Гильдия - это старый прототип профсоюзов. В других мирах они все такие же. Единство есть, но соперничество внутри никуда не делось. Конечно, это касается только по-настоящему больших гильдий. «Плетение» - новая структура и все нанятые люди будут строго подчиняться главе.
        - Мне предстоит работать под Вашим началом? - на лице Казабару появилась тень облегчения. Макриган не намеревался давить на него, поэтому его слегка раздражала излишняя настороженность собеседника. Казабару потерял все в погоне за сверхсилами, но для ирландца это было едва ли заметной тратой.
        - Не под моим, - Макриган мотнул подбородком в сторону Теттири, - под его.
        Удивились при этом оба. У Теттири расширились глаза, а у Казабару на лице отразилась растерянность.
        - Казабару, - Макриган произнес слова низки голосом, - сделай свое дело хорошо и получишь сверхсилы, а твое богатство превзойдет все мыслимые пределы. Богатство Земли - тлен перед настоящими сокровищами. Это большой шаг вперёд.
        - Например? - в глазах потерявшего все предпринимателя полыхнула решимость и тень прошлой заносчивости.
        - Мне больше пятисот лет, Казабару, - ответил Макриган. - Я говорю это, с одной стороны, как пример возможностей другого мира. С другой, как напоминание. Не нужно обращаться ко мне за вещами, которые легко решить, покопавшись в межмировом транснет.
        - А… - Казабару шокировано открыл рот, но быстро отвлекся на развернувшийся перед ним экран. Он быстро понял, что именно ему предлагают и стал активно изучать информацию со структурированным ликбезом для новичка в межмировых делах.
        - Теперь ты, - Макриган повернулся к Теттири. - Какие-то вопросы?
        - Заказы для «Гильдии, которой нет», - Теттири недовольно посмотрел на троих в мантиях, - это твоих рук дело?
        - Да, - Макриган позволил себе легкую улыбку. - Ты же не думал, что твоих крошечных связей достаточно для выхода на высший круг Мистиков?
        - Я догадывался, - проворчал Теттири. - Что за дела с Тимом?
        - Маленькое развлечение для «Опережающих», - честно ответил Макриган.
        - Ты хочешь стравить его с Байтом? - нахмурился Теттири. - Зачем?
        - Для тренировки. Это будет хорошая возможность отточить сотрудничество «Опережающих» и «Плетения». Можешь рассказать Байту об этом заранее. Его родители и так в курсе. Считай это квестом-испытанием или военными учениями - какой подход тебе ближе. Что касается твоего самостоятельного плавания, то пора поставить в нем точку, Теттири.
        - Я думал мне еще нужно доказать…
        - Этого достаточно, - покачал головой Макриган. - Ты - мой дорогой племянник. Предательство Жана выбило тебя из колеи, лишило контроля над ситуацией. Вопрос в итоге решался без твоего участия, но со временем ты научишься как разбираться с такими проблемами правильно. Сможешь и правильно контролировать шпионов в своей организации. Всему свое время.
        - В «Плетении» тоже есть предатели? - нахмурился Теттири.
        Макриган на это лишь улыбнулся, чем вызвал недовольный вздох племянника. Младший из детей старшего брата подает большие надежды. Макриган с нетерпением ждал новых успехов Теттири. Племянник перенял многие привычки своего дяди и похожим образом обращался с делами. Не вынуждай людей и не торгуйся с ними. Дай ведомым созданиям то, чего они жаждут, и каждая разумная и не очень особь двинется по заранее сплетенному для них маршруту. Главное - сделать это в нужное время.
        - Ладно, Теттири, - девушка в толстовке вскочила с кресла. - Пора нам заняться нашими делами. Она щелкнула пальцами и воздух разорвало неровной дырой фиолетового портала.
        Макриган наблюдал как племянник идет следом за повелительницей духов. Мистики показали намек на интерес, а после дружно уставились на Казабару. Предприниматель неловко повернулся к Макригану. Ирландец же мягко качнул головой в сторону прорехи в реальности. Казабару понял молчаливый намек и быстро бросился в фиолетовую дыру.
        Портал закрылся. Макриган устало откинулся на спинку. Мистики выровнялись в своих креслах. Они предвкушали новую работу. Сотни заложенных в измерении парящих континентов ритуалов оставили лишь десятки готовых к запуску монументальных заклятий, но каждое из них могло стать спасением для «Опережающих» и «Плетения».
        Земля - особая планета в особом измерении для многомерной Вселенной. Именно поэтому каждый из местных рискует столкнуться с несколько большими проверками на прочность. Байт должен пройти через это без помощи восьмерок. Теттири - без помощи семьи.
        Повелительница духов свяжет их с группой Такуко Фландриса, Казабару станет зарабатывать репутацию единым фронтом с Макриггом. Ирландец усмехнулся такой схожести его фамилии и имени сильнейшего мага «Десятки», этого новорожденного духа.
        Сверчок не спроста назвал Великого наставника именно так. Он намекал, что знает настоящую личность Макригана - лидера высшего круга Мистиков Земли. Самого Сверчка и ВетерДуш тоже можно будет втянуть в дело, но позже, когда другие геймеры вырастут. Без подавления спящего бога это случится довольно быстро.
        Макриган еще раз проверил отчет. Количество алтарей духов выросло в 15 раз всего за день. Люди все больше пересекаются с особыми силами. Аурная манипуляция, nexum, алтари духов… Пришло время мистикам сделать свой ход.
        - Мы открываемся, - заговорил Макриган, чем вызвал ликующие «Да!» от троицы в мантиях. - Гильдия «Мистики» начинает свою работу. Гильдия, которой не было никогда прежде, соберет под свои знамена всех ритуалистов. Открытое обучение, защита и равномерное распределение ресурсов. Пора нам вернуть Земле положенную славу.
        - Разве это не создаст еще большее давление на «Опережающих» и «Плетение»? - спросил блондин.
        - Они должны это выдержать, - Макриган мягко прикрыл глаза. Он попытался спрогнозировать шансы на успех и не смог. Когда он снова посмотрел на троицу, в его взгляде вместо скуки появилась сталь. - Должны!

* * *
        - Мы сделали это! - радостно подпрыгнул Тавур. Алхимик от восторга потрясал кулаком.
        Я запыхался, как и остальные. Мы прошли по волоску, но это было здорово.
        - Запись есть? - тут же подбежал к Макриггу Родрик.
        Маг вздохнул, но бросил небольшой зелёный кристалл. Масочник тут же активировал иллюзию, которая показывала наше выступление со стороны.
        - Что в этом хорошего? - ворчал Макригг. - Это даже не магия, а фокусы - обман вместо реальной мощи!
        - Шшшш! - Карлайла гневно призвала мага к тишине.
        Мы смотрели на наше выступление. Она показывалось с двух ракурсов. Одна половина иллюзии отражала то, как мы смотрелись со стороны, а вторая - Макригг наверняка добавил ее из вредности! - как все было «за кулисами» масштабного действа.
        Пока две армии на воде барахтались в попытке спастись от сока хтонического плода, усиленного золото лепрекона, Родрик ловким движением срезал моё лицо. Вместе с Зиккуром и Верладом мы подготовили новую бомбу со вторым плодом хтона. Ее усилителем было не золото Тавура, а изумрудный огонь аурной способности Имомуши.
        Затем я вместе с учеными и Карлайлой бросился в астрал. Перемещение с предметами требовало больших затрат маны, которую я совершенно безжалостно разбазаривал из круглого камня, выращенного в башне Черепушки. Когда пришло время эффектного появления, Родрик натянул моё лицо и стал водить руками в воздухе, творя «магию». Мы с же с учеными пытались пробиться из астральной части чтобы устроить новый взрыв.
        Первет сымпровизировал - когда Родрик опускал руки вниз Клоун Бездны заставил воздух вокруг рук замаскированного под меня масочника колыхаться как над горящим пламенем. К большому разочарованию Первета, на записи это было видно плохо, а игроки внизу, должно быть, и вовсе не заметили этот спецэффект.
        Алиса сыграла строго по плану - стала невидимой и подхватила Родрика. Казалось, что «я» поднялся в воздух от огромного магического усилия. Хотя усилие и так было немалым. На другой части иллюзии было видно, как мы с Карлайлой пытаемся разбить нашу «бомбу», но так, чтобы она не взорвалась вся сразу, а упала осколками вниз. В итоге фермер психанула и так ударила клевцом, что нас отбросило в стороны. К счастью, дальше все сработало как надо и осколки обрушились вниз.
        Алиса использовала умения школы Великого переменчивого потока и скрутила туманные остатки бомбы в провокационные фразы. С открытием портала мы чуть не промахнулись. Разбросанные по астралу мы как в патоке пытались добраться до места на скале и вернуться во плоти до того, как остальные заметят неладное.
        Как только Родрик вернул мне лицо, я тут же отправился в Бездну для прокладки длинного портала к зародышу базы гильдии родителей. Они готовят себе почву для громкого прихода в игру? Я вообще удивлен, что их до сих пор не было в «Десятке», но теперь базу растопчут разъяренные геймеры.
        - Интересно будет посмотреть на их лица, когда они поймут смысл «бесславная смерть», - расхохотался Родрик. - Они мстят, но не нам.
        - Слушай, - Первет подошел к Макриггу, - у тебя же есть нормальная версия записи?
        - Нет, - отрезал маг. - Я не позволю оскорблять величайший путь сравнением с фокусами!
        - Да ладно тебе, - увещевал его Клоун Бездны, - мы же все в одной лодке.
        - Снаружи мы все члены гильдии «Опережающие», - согласился Макригг, - но здесь вы члены труппы «Опережающие», а я - Великий наставник магов. Отыгрывай свою роль правильно!
        Первет скрипнул зубами, но выдавил улыбку и попытался зайти с новой стороны.
        Я в это время просматривал оповещения от игры.
        «ПОЛУЧЕН ТИТУЛ - ЛЕГЕНДАРНЫЙ ВОЛШЕБНИК.
        Вы совершили фокус, о котором будут говорить десятки лет, а может и века! Скрупулезная подготовка превратила обман в настоящую магию для огромного количества людей. Теперь вы можете войти в Эрай-эрону. Башня город привечает только самых выдающихся из мастеров.»
        «ПОЛУЧЕН ТИТУЛ - ВЕРШИТЕЛЬ ИСТОРИИ (ПОПУГАЙ-СОВИНАЯ ВОЙНА)
        Вы прекратили войну эпического уровня, использовав нетрадиционный подход - обрушив свою власть на обе стороны. Пусть Вас теперь ненавидят все, но место в анналах истории гарантировано»
        «ПОЛУЧЕН ТИТУЛ - ИМЯ ВЕЛИЧИЯ.
        Жители затопленного континента поражены появлению на их территории дрейфующего зеленого моря с немертвым экипажем на возрожденных гибельных кораблях. Затопленный континент в прошлом был неприветливым горным краем, но наводнение превратило его в россыпь прекрасных островов. Пока чужестранцы проклинают вас за создание опасного «Гибельного моря», местные готовы раздувать историю ради привлечения туристов. Как бы к Вам не относились разные фракции, все они признают, Байт Зерован - имя великого человека.
        Бонусы у торговцев затопленного континента:
        - Скидка 20 % на все товары;
        - " Дом как дорога» Посещение городов затопленного континента не накладывает штрафы на бонусы странников. Вы можете давать представления труппы за городом либо в их пределах с равной эффективностью для роста цирковых профессий.
        (Бонусы с другими членами труппы, имеющими тот же титул, не суммируются)."
        Кстати, насчет других… Интересно, получил ли этот титул Локус? По его приказу многие игроки создавали панику и призывали идти на штурм «нашей» базы. Я попытался связаться с ним через биомодуль, но… Локусу было не до праздных разговоров. Он вошел в раж и с криками «Шанг Тоу Шё вернулся! Трепещите в страхе перед моим клинком!» резал всех игроков подряд на территории гильдийской базы моих родителей.
        Я огляделся по сторонам, посмотрел на счастливые лица своих товарищей. Где-то счастье смешивалось с напускной глупостью, где-то с самодовольством, где-то со злорадством или издевкой. Кто из нас без своих маленьких недостатков? Напряжение после странной и по своему раздражающей борьбы с угрозой спящего божества ушло прочь. Это конец гена геймера, но для труппы «Опережающие» - только начало!
        *****
        @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме
        *****
        или @LITRPG_KINOZAL канал жанра LitRPG в телеграмме. Подписывайтесь и следите за новинками, будьте одни из первых.
        или @LITRPG_DISCUSSION обсуждение книг. Любителей обсуждать книги жанра LitRPG приятно будет увидеть в чате.
        Если вам понравилось произведение, вы можете поддержать автора подпиской, наградой или лайком.
        *****
        ?ЗЕРКАЛА ДЛЯ ??СКАЧИВАНИЯ И ??ЗАМАГНИЧИВАНИЕ БИБЛИОТЕКИ «LITRPG» (КНИГИ??) НА РАЗНЫХ ТРЕЙКЕРАХ ?
        ?? КАНАЛ С ОБНОВЛЕНИЯМИ - HTTPS://T.ME/LITRPG_KINOZAL
        ?? ЧАТ ДЛЯ ОБСУЖДЕНИЯ - HTTPS://T.ME/LITRPG_DISCUSSION
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ С KINOZAL.TV - HTTP://KINOZAL.TV/DETAILS.PHP?ID=1369136
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ ИЛИ ??С NNMCLUB.TO - HTTP://NNMCLUB.TO/FORUM/VIEWTOPIC.PHP?T=1452109
        ??СКАЧАТЬ КНИГИ ИЛИ ??С RUTOR.INFO - HTTP://RUTOR.INFO/SEARCH/LITRPG

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к