Внимание! Добавлено второе зеркало: www.ruslit.online, для тех у кого возникли проблемы с доступом.
Слишком большие разделы: Любовные Романы, Детективы, Зарубежныая Фантастика и их подразделы, разбиты на более мелкие папки, по алфавиту.
Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Холоран Алекс / Мир Башен: " №02 Агент Высшей Сущности " - читать онлайн

Сохранить .
Агент высшей сущности. Том 2 Алекс Холоран
        Валерий Новицкий
        Мир башен #2
        Когда на кону стоит жизнь твоего ребенка, согласишься на все, чтобы его спасти. И даже на сделку с дьяволом. Высшая сущность отправила меня с практически невыполнимой миссией в мир четырех башен, где властвуют кланы аристократов и правит родовая…
        Глава 1
        ЧИТАТЬ ПЕРВУЮ КНИГУ ЗДЕСЬ: ***
        Неужели я на самом деле так глупо погиб от руки этого ублюдка Одоевского?! Чёрт возьми! Как же так?
        НЕВАЖНО!
        Я должен выбраться отсюда! Но как? И что мне…
        - Что мне делать? - я задал единственно возможный вопрос в этой максимально хреновой ситуации.
        - Впервые попав сюда, все вы спрашиваете одно и то же: Падший, скажи нам, что делать? - бесстрастно произнёс ветер. - Всю жизнь люди пытаются перенести бремя ответственности на кого-то другого, лишь бы не нести его самим. Вы всего лишь ведомые создания, хотя мните себя творцами…
        И снова эти пространные рассуждения!
        - Верни меня обратно. Я знаю, ты можешь!
        - Могу…
        - Я должен спасти дочь!
        Внезапно подул шквалистый ветер, чуть не снеся меня с моста. Я упал на колени и схватился за каменные выступы, чтобы не сорваться. От мощного порыва воздуха стало трудно дышать. Стоп! Я дышу?! Да! А это значит, что я всё ещё жив! Только переместился в совсем другое место…
        - Ты должен был разрушить четыре башни! - прогремел голос, отразившись эхом от невидимых в темноте сводов пещеры. - До основания! Это было твоей миссией! И что в итоге? Необдуманные действия и фатальные ошибки стоили тебе жизни и привели обратно ко мне!
        - Ты прав, я не должен был…
        - Не стоило наивно полагать, что в этом мире у тебя были шансы завести семью и жить обычной жизнью. Нет. Ты должен был вовсе не жить в нём, а наоборот изменить мир башен!
        Последние слова прогремели, как гром среди ясного неба.
        Мария - тот фактор, который сбил меня с колеи и стал причиной моей гибели. Мои чувства, которые на самом деле были обращены вовсе не к ней, а к призраку жены, что смотрел на меня её глазами - они просто не имеют права на существование!
        - Я всё осознал, и больше никому не позволю затащить себя в ловушку! Обещаю!
        - С чего ты взял, что я верну тебя обратно?
        По спине прошёл холодок. Неужели он откажет мне?
        - Потому что… мы нужны друг другу!
        Тишина. Неужели я попал в точку? Или…
        - Своей ошибкой ты заставил меня усомниться в своём выборе. Назови мне хоть одну причину, по которой я не должен сбросить тебя с моста в первозданную бездну?
        Первозданная бездна? Мне вдруг показалось, что там внизу во тьме будто что-то зашевелилось…
        - Если будешь искать нового человека, то эти полтора месяца окажутся пустой тратой времени! А я уже научился использовать Силу и нашёл людей для осуществления моего плана!
        - Что такое полтора месяца для бессмертного существа?
        Мне стало очень страшно. Я играю в грёбаную игру на свою жизнь и жизнь дочери. Как же мне переубедить Падшего?
        - Так каков твой план? - вдруг спросил он, дав мне надежду.
        Я снова посмотрел вниз и увидел там нечто такое, из-за чего у обычных людей кровь в жилах стынет! Мне же, не взирая на все эти ужасы, нужно было обязательно выторговать себе вторую попытку… О боже, какие, мать их, огромные щупальца!
        - Деньги! Я создам мировой проект, и заработаю на нём целое состояние. И получу влияние в обществе, - быстро проговорил я, из последних сил цепляясь за жизнь, пока ветер играл мной, словно игрушкой.
        Но как же глупо это прозвучало! Тем более, что до сих пор я был гол, как сокол, и не имел за собой ничего, кроме обещания на словах о поддержке, что дали мне друзья.
        - И ты действительно уверен в успехе?
        А что мне оставалось делать? Только вера, и упорный труд, если конечно вернусь в мир живых.
        - Да, - твёрдо сказал я. - Человеческая природа едина что на Земле-1, что на Земле-2. Если в моём мире этот проект сработал, то и в этом будет точно так же. Поверь мне!
        - Что дальше?
        А это как раз самое трудное… Что мне делать дальше? Как, даже будучи богатым и влиятельным, подступиться к башням и войти внутрь? Да хотя бы для начала проникнуть в одну из них, что находится в Москве. Через царя? Он ведь имеет к ней доступ? Только в своих выкладках я не учитываю одну маленькую и очень важную деталь - войти в Столпы сотворения могут лишь избранные силавиры…
        - Мне нужно попасть внутрь московской башни, если только она меня пропустит, - начал я вслух продумывать свой план. - Либо послать туда того, кто сможет это сделать. А потом изучить её вдоль и поперёк, чтобы найти слабые места. А когда они вскроются, не знаю, попробовать применить внутри какой-нибудь мощный артефакт…
        - Башня хорошо охраняется. Тебе не позволят просто так войти туда с оружием или артефактом. Скорее, убьют на месте.
        - Но что тогда делать? - в отчаянии спросил я.
        Ураган стих и мои волосы теперь трепал лишь слабый ветерок.
        - И снова мы возвращаемся к этому извечному вопросу. К твоему сведению, богатство, это лишь один инструмент для достижения цели. Но есть и другой, не менее важный. Какой?
        - Власть?
        - Именно. Только имея власть над государством или хотя бы над царём, ты сможешь открыть врата башни. Что до остальных Столпов сотворения, разбросанных по всему миру, иногда достаточно лишь небольшой искры, чтобы вспыхнуло невиданное пламя, которое пожрёт всё на своём пути. И имя этому пожару - война…
        Услышанное настолько ошеломило меня, что захотелось кричать от навалившейся на меня ноши:
        - Ты хочешь, чтобы я разжёг мировую войну?!
        - Всё зависит от того, насколько мудрым игроком ты будешь в этой партии. Всегда есть несколько путей. Один из них - всеобщая война и хаос. Другие пути можно найти самому, если конечно ты хочешь избежать ненужных человеческих жертв.
        Несомненно Падший воспринимает мою миссию, как ещё одну игру его пешки против войска другого мира. И раз он отправляет меня одного на борьбу с целыми государствами, то должен дать мне оружие, или хотя бы информацию на худой конец.
        - Я дам тебе ещё один шанс.
        Да! Он всё-таки сделает так, как я прошу!
        - Ты можешь хотя бы намекнуть мне, как уничтожить Столпы сотворения?
        Ветер словно вздохнул:
        - Ответа на этот вопрос я не знаю. Тебе придётся искать его самому. Но я всё-таки дам тебе одну подсказку. Всё, что требуется для выполнения миссии, у тебя уже давно есть…
        - Что это? Скажи!
        Теперь ветер, словно чья-то рука, толкнул меня в спину.
        - Ты же правда не думал, что я лишу себя удовольствия наблюдать за твоей игрой? У тебя в распоряжении десять лет, чтобы осуществить мою волю. Главное, не умирай. В остальном же, я на тебя рассчитываю. И Алина тоже…
        Я медленно переставлял ноги, стараясь на упасть с проклятого моста, пока ветер гнал меня вперёд. И был просто потрясён тем, что высшая сущность предпочла не раскрывать мне все карты даже ради успешного достижения своей цели. Похоже Падшему больше нравилось наблюдать за самим процессом…
        Вдруг на другом конце моста зажглась белая точка света.
        - Возвращайся. Тебя уже заждались. И запомни, что я сказал. А иначе наш разговор может снова повториться. И исход для тебя будет уже другим…

* * *
        Бездонные карие глаза с тревогой смотрели на меня. Мария была настолько близко, что я слышал её дыхание и ощущал его своей кожей. А ещё я чувствовал аромат клубники и, что неожиданно, её вкус на своих губах…
        И тут до меня дошло! Она что, делала мне искусственное дыхание рот в рот?!
        Судя по красному лицу Одоевского, который стоял поодаль, именно этим она и занималась до тех пор, пока я не очнулся! Наконец девушка заметила мой осознанный взгляд и с облегчением улыбнулась:
        - Ну и заставил же ты нас поволноваться! Фух… Слава богу, ты живой, Михаил!
        - Не может этого быть, - прошептал побледневший Бельский. - Я же проверял пульс - его сердце не билось!
        - Вечно ты всё драматизируешь, Саня, - Сергей пихнул его в плечо. - Ну что, Мишка, поздравляю тебя с первым поцелуем и выходом живым из схватки с витязем-лгунишкой! Неплохой результат для первой недели в школе, а?
        Теперь вдобавок к Одоевскому красными стали и мы с Марией.
        - Спасибо, - выдавил я из себя, попытавшись сесть, как вдруг снова, как во время первого пробуждения в этом мире, ощутил рассинхронизацию тонкого и физического тела. - Но не стоило. Я бы и сам выкарабкался. Наверное…
        А может и нет, ведь Падший на самом деле поднял меня из мёртвых. Я воскрес, как тот же самый Иисус. Постойте-ка! А что если он тоже…
        Вознесенская с её фирменной поднятой бровью, хмыкнула и, положив руки на талию, приказала:
        - Так! Вы двое - быстро отведите его в лазарет! А я пока проведу профилактическую беседу с господином Одоевским, - мрачно сказала Мария, указав на него пальцем.
        Друзья кивнули, и лихо подняли меня на ноги, после чего стали помогать идти, что давалось мне с некоторым трудом. Обернувшись, я увидел, как Одоевский с опущенной головой идёт к ней. И судя по всему, простым выговором нахождение двоих силавиров на ристалище может и не закончиться.
        - Ты здорово сражался, - проговорил Бельский. - Но…
        - Он был слишком быстр, - подсказал я, с удовольствием вдохнув свежий воздух, когда мы выбрались наружу.
        - После твоего боя я решил немного повременить с вызовом витязя на дуэль или ведуна, - усмехнулся Друцкий. - Наверное, лучше нам пока потренироваться с равными соперниками.
        Подбадриваемый шутками и прибаутками друзей, я добрался вместе с ними до медицинского корпуса, где был осмотрен дежурным врачом. К тому моменту слабость уже прошла, как и сопутствующие эффекты «рассинхрона», поэтому вердикт моему здоровью был удовлетворительным. Туда же пришла запыхавшаяся Мария, которая сначала справилась о моём здоровье, а потом сказала:
        - Даже не думала, что он зайдёт так далеко…
        Я попросил товарищей ненадолго оставить нас двоих, чтобы мы могли поговорить наедине:
        - Так вы знакомы?
        Мария опустила взгляд:
        - Честно говоря, да. Похоже, Одоевский втюрился в меня до фанатизма. Всё лето мне жизни не давал. Ходил за мной повсюду, как хвостик. Даже на тот урок явился вместе с тобой.
        - Что ты ему в итоге сказала?
        Девушка улыбнулась своей солнечной улыбкой:
        - Что никогда в жизни не буду с тем, кто самоутверждается засчёт слабых.
        Её слова одновременно обрадовали меня, и расстроили. Ведь она считает меня слабаком. С другой стороны, ну и пусть - так мне будет проще заставить её потерять ко мне интерес.
        - Увы, я такой, какой есть. И сегодня я понял, что мне ещё пахать и пахать, чтобы дотянуть хотя бы до уровня того же самого Марка Одоевского. Так что, тебе не стоит тратить время на…
        - Ничего страшного! - вдруг воскликнула она. - Я подумала о твоём предложении. И знаешь, что? Я согласна! Буду тренировать тебя в свободное время. Ммм… на том заброшенном аэродроме, о котором ты говорил.
        Я смог только округлить глаза и открыть рот. Она хочет меня тренировать?!
        - Ну что ты так смотришь на меня? Миша, у нас с тобой одна стихия. Я могу ускорить твоё развитие. С моей помощью ты быстрее станешь витязем, и тебе будет меньше доставаться от всяких драчунов. Ну же, соглашайся! Мне на урок уже пора…
        Я смотрел на неё и метался с выбором. С одной стороны, привязанность к ней оказалась для меня роковой слабостью и чуть не стоила жизни. С другой стороны, если Мария Вознесенская поможет мне развить свой потенциал Силы, то это станет весомым вкладом для выполнения миссии. Главное, не давать волю чувствам!
        - Хорошо, - скрепя сердцем ответил я. - В эти выходные? Если конечно ты не занята.
        - Замётано! - подмигнула она, и сразу же в своей манере резко развернулась и пошла прочь, махнув на прощание рукой. - Пока, первоклашка! Ещё увидимся!
        Слава богу, остальной день прошёл без дополнительных происшествий. Вечером я заказал такси, но поехал вовсе не домой, а в центр города, где располагался наш фамильный сервис по ремонту компьютеров и оргтехники. Расплатившись с таксистом, решительным шагом я направился к подвалу с вывеской «ЮСП».
        После воспитательной беседы с Падшим у меня буквально руки чесались включить, собрать-разобрать какой-нибудь системный блок, а лучше сервер, чтобы побыстрее ознакомиться с его устройством. Плюс я уже сейчас хотел обустроить маленькую серверную здесь или у себя дома, чтобы попрактиковаться с местным софтом и начать уже двигаться к намеченной цели - созданию развлекательного сайта знакомств.
        Спустившись по ступенькам, я потянул ручку, но она не поддалась. Странно. Лиза говорила, что сервис работает до девяти, чтобы клиенты успевали зайти после работы. Некоторое время я топтался там, пока проходивший мимо паренёк не расставил все точки над i:
        - Они закрылись.
        - Что? Как закрылись? Когда?
        - Пару дней назад приехала машина. Всё оборудование загрузили, а потом уехали. Если, что, окна моего дома выходят прямо на ЮСП. Я недавно системник здесь чинил.
        Поблагодарив пацана, что сэкономил моё время, полный нехороших предположений, я поехал домой. Нужно было срочно обсудить это с Лизой. Спрашивается, какого лешего? Что за самоуправство со стороны мастеров, если не сказать серьёзнее - воровство! Как поговорю с ней, сразу же позвоню в полицию.
        Путь домой провёл на измене, не зная, куда себя деть. Наконец, оказавшись в имении Юсуповых, я молнией побежал по лестнице, тем самым переполошив праздно шатающихся по дому охранников. И только я оказался у двери Лизы, как вдруг та резко отворилась и в проёме показалась взъерошенная бестия в одном халате и пушистых тапочках, которая сразу же увлекла меня внутрь:
        - КАКОГО ЧЁРТА ТЫ ЭТО СДЕЛАЛ?! - выпалила она, ударив меня по лицу.
        - Ты что, с дуба рухнула?! - ошалел я, схватившись за щеку, и одновременно с этим испытал дежавю.
        Она потянула меня к себе, и я запнулся о какую-то коробку (когда же она наконец приберётся у себя в комнате?!) и по инерции повалил сестру на кровать. Оказавшись на Елизавете, я получил ещё несколько ударов по челюсти, после чего, буквально озверев, схватил её за руки и прижал к постели.
        - Да успокойся, ты дура! Объясни по-человечески, что происходит?!
        Девушка извивалась подо мной, как змея, которая вместо шипения грязно ругалась. И тут внезапно мне прилетело коленом в пах и, ощутив все мыслимые и немыслимые оттенки боли, я бухнулся головой промеж её грудей. Вот же больная извращенка! Я то думал мы стали друзьями, а она опять за старое!
        Пересилив жуткий стресс, я вернулся в исходное положение и уже хотел высказать сестре всё, что о ней думаю, как вдруг увидел, что в её руках зарождаются потоки воздуха…
        - ЛИЗА! ДА ТЫ УЖЕ В КРАЙ ОХРЕНЕЛА!
        Похоже, сестрица планировала выписать мне новый билет на встречу с Падшим! Ничего, сейчас я ей устрою "пати" на кровати с синяками и ссадинами!
        - Что здесь происходит? - послышалось из коридора, и в проёме показались встревоженные физиономии охранников.
        Мы с Лизой тут же прекратили драку, и со злобой посмотрели на нарушителей:
        - Пошли вон!
        Мужчины только усмехнулись, и со словами: «инцест - дело семейное», отправились восвояси, не забыв прикрыть за собой дверь. Это заявление оказалось весьма отрезвляющим, и мы наконец посмотрели друг на друга со стороны: взъерошенная девушка в полузакрытом халате на смятой постели и я, нечаянно оперевшийся ладонью о её грудь. Опомнившись, мы тут же разошлись по углам.
        - Идиотка! Какая муха тебя укусила? - пытаясь отдышаться, рявкнул я.
        - Сам идиот! - округлила она глаза. - Это же ты продал нашу фирму за бесценок, а не я!
        - Что за бред ты несёшь? Как продал?
        Девушка вихрем вылетела с постели и подбежала к столу, заваленному бумагами.
        - Вот! Читай! - приказала она, всучив мне какую-то бумажку с печатью. - Час назад курьером доставили!
        С недоумением взяв листок, я принялся читать текст на дореволюционном русском языке. Беглого прочтения хватило, чтобы понять - я, Юсупов Михаил Николаевич, находясь в добром уме и здравой памяти, дал своё разрешение Скобелеву Алексею Владимировичу, как поверенному в делах рода Юсуповых, продать здание компьютерного сервиса «ЮСП» и сам бизнес некоему гражданину Никитину Борису Аркадьевичу. Полученные денежные средства в размере десять тысяч рублей перевести на счёт в банке.
        - Десять тысяч? Это ж вроде копейки…
        - Вот именно! Чья подпись здесь нарисована?
        Я присмотрелся - красивым каллиграфическим почерком была написана моя фамилия. А ведь я ещё никогда не видел своей подписи. И, спрашивается, как она здесь появилась, если дата договора отчуждения права собственности, к тому же заверенная у нотариуса, была двухдневной давности?
        - Моя что ли?
        - Чья ж ещё?! Конечно твоя! Ты же продал фирму за сумму её дневного оборота! О чём ты вообще думал?!
        - Погоди истерить! - рявкнул я - мне нужно было время пораскинуть мозгами. - Дай мне хотя бы минуту.
        Я всматривался в документ, пытаясь вспомнить, когда же дядя-менталист мог зазомбировать меня и подсунуть на подпись эти документы. С другой стороны, я бы так красиво никогда не подписался - не с моим почерком курица-лапой. Вскоре я заметил по характерным следам краски на бланке, что подпись на самом деле была факсимильной. Вот и ответ!
        - Похоже, у Скобелева есть моя факсимиле. Я ничего не подписывал.
        Судя по перекошенному от злобы лицу, Лиза снова хотела наехать на меня, но в последний момент остановилась:
        - Ты думаешь, что…
        - Он закручивает гайки. Делает нас зависимыми от него, чтобы мы отдали амулет.
        По сути так оно и было. Без прибыли от сервиса нам нечем будет платить прислуге, а также за коммунальные платежи и прочие бытовые нужды. Скобелев по-тихому провернул эту сделку, и круто взял нас за яйца. Грустно об этом рассуждать, но похоже, мы теперь практически полностью в его власти…
        - Вот же сволочь! - прошипела Лиза, и по её розовым щекам покатились слёзы.
        Мне стало жаль сестру, и я обнял её, позволив разреветься мне в жилетку. Так прошло ещё какое-то время, пока мы оба не пришли в себя. Слезами делу не поможешь, нужно браться за ум и решать проблему.
        - Я знаю о чём ты думаешь, - сказал я, видя её смятение. - Даже если мы отдадим эту реликвию, он не перестанет манипулировать нами. Он уже чувствует себя здесь, как дома, и делает то, что хочет. Нужен другой план.
        - Что ты предлагаешь?
        - Как минимум оспорить сделку, - начал перечислять я. - Обратиться в суд в конце концов. У тебя есть знакомые юристы?
        Девушка покачала головой.
        - Хорошо. Я спрошу у друзей в школе. Мы выведем дядю на чистую воду и подпортим ему жизнь! Он думает, что мы безвольные детишки. Что ж, я постараюсь его удивить!
        На том и порешили. Завтра в пятницу, заключительный учебный день перед выходными, я непременно должен заручиться поддержкой Друцкого. Уверен, у него есть все ресурсы, чтобы помочь мне. И не только с вопросом поиска юриста, ведь теперь милостью дяди Скобелева я стал сапожником без сапог. Мне нужно ускорить процесс и подтолкнуть ребят быстрее заняться проектом: найти место для нашей будущей компании, выбрать и закупить необходимое оборудование, приобрести софт и шаблон сайта, получить лицензию или что там выдаёт государство на присутствие в Сети в качестве интернет-ресурса.
        Пока я размышлял на чердаке о своих планах, на часах уже пробила половина десятого ночи. Что-то давно я не навещал Катю - стоило бы это исправить. Вся эта канитель с Силой, желанием подняться в иерархии аристократов и заработать финансы для осуществления диверсий мировых масштабов, полностью занимали все мои мысли. Часто только благодаря младшей сестре, находясь в другой параллельной реальности, я не позволял себе забывать о главном - о своей дочери Алине, ради которой на всё это и подписался.
        Тук-тук.
        За дверью Катиной комнаты была тишина. Неужели спит? Я потянул за ручку, и осторожно, чтобы не шуметь, приоткрыл дверь. Девочка сидела на кровати и смотрела на фотографии родителей.
        - Катя?
        Ноль реакции. Что это с ней?
        Я подошёл ближе и присел рядом на кровать. С чёрно-белой фотографии на неё смотрела семья Юсуповых в полном составе: Миша, Лиза, сама Катя, их родители и даже Белов, затесавшийся с краю. Все они искренне улыбались, ведь это был день рождения Кати, о чём свидетельствовали многочисленные воздушные шары и поздравительная надпись для именинницы на заднем фоне.
        - Когда это было?
        - Летом, - сказала Катя безучастным голосом… - А… Ты же не помнишь. Седьмого июля мне исполнилось десять. Это был самый лучший день в моей жизни. Илья Андреевич был с нами, и мама с папой…
        Моя дочь могла бы также сидеть рядом и разговаривать со мной. Жизнь была бы совсем другой.
        - Хочешь, расскажу тебе сказку на ночь?
        - Не надо. Я уже не маленькая.
        Её ответ очень удивил меня.
        - Лучше перестаньте ссориться с Лизой, а то совсем, как дети, - Катя наконец взглянула на меня и скорчила хмурую рожицу. - На весь дом крик подняли!
        - Я не виноват! - засмеялся я. - Она первая начала!
        - Оба хороши, - сложив ручки на груди, сказала девочка. - Мама с папой тоже часто ругались…
        - Расскажешь об этом? Я ведь ничего не помню, но очень хочу всё знать, - искренне произнёс я.
        Младшая вздохнула, и отложила фотографию, после чего вдруг прильнула ко мне и обняла:
        - У папы ничего не получалось на работе. Нам приходилось экономить. Мама злилась на него.
        - Ты слышала, как они ругались?
        - Да… - всхлипнула Катя. - Из-за этого вы и поехали в Москву - искать новую работу. И… мама с папой не вернулись. Я не хочу, чтобы тоже самое произошло с тобой и Лизой, братик…
        Она была вся в слезах и рыдала в голос. Я обнимал сестру, но чётко понимал, что не могу по-настоящему поддержать её. Это были не мои родители, не моя семья и не моя сестра. Я всего лишь вор поневоле, прячущийся под личиной её брата…. Подняв взгляд, я увидел стоявшую в проёме Лизу, которая недвусмысленно указала мне на выход. Повиновавшись, я передал ей младшую сестру, и пошёл к себе, ведомый мрачными мыслями.
        Пора уже вылезать из этого болота и действовать! Начнём со Скобелева…

* * *
        Новый день принёс с собой позитивные новости: сегодня была пятница, а значит уже завтра я встречусь с Марией на полигоне. По поводу неё во мне всё ещё шла борьба разума и эмоций, но пока явного победителя в ней не наблюдалось, поэтому я продолжал плыть по течению, позволяя девушке присутствовать в моей жизни. К тому же, любезный друг Сергей Друцкий без вопросов удовлетворил мою просьбу найти юриста, и заверил, что его человек сам сегодня приедет ко мне в гости. Как говорится, без связей в наше время никуда. И надо сказать, мне стоило больших усилий отсидеть весь день на уроках, ожидая окончания дня и приезда адвоката.
        Но ничто не длится вечно, и вечер пятницы не заставил себя ждать. Счастливые дети аристократов с радостными криками выбегали на улицу, ведь впереди их ждали выходные.
        В этот раз я сэкономил на такси и поехал на общественном транспорте. В текущих реалиях придётся затянуть пояса и оптимизировать свои расходы - ублюдок Скобелев никогда не дождётся от меня мольбы о деньгах. Вместо тридцати-сорока минут пути, дорога до дома заняла больше часа. Ещё один час я сидел в своей комнате и ничего не делал, то и дело косясь взглядом на договор о купле-продаже сервиса. Наконец слуга оповестил меня о госте, и я сразу же спустился его встречать.
        Возрастной мужчина в белом костюме с тростью наперевес производил впечатление профессионала, готового решить любой юридический вопрос. Как я ни переживал, но охранники Скобелева никак не отреагировали на появление незнакомца в стенах дома. Мне же лучше. Мы поднялись наверх и впоследствии долго разговаривали.
        - Валентин Вениаминович, скажите, у нас есть шансы? - спросил я, наблюдая, как юрист перекладывает бумаги на моём столе.
        Гладко выбритый адвокат распространял аромат дорогих духов, и разговаривал весьма корректно и доброжелательно:
        - Дорогой Михаил Николаевич, вам пора уяснить раз и навсегда, что это вы здесь хозяин, а не ваш опекун. Вы - наследник рода Юсуповых, а не он, и это ваше законное право распоряжаться собственным имуществом, хоть и через господина Скобелева. В данном случае совершено преступление - подлог правоустанавливающих документов, что карается по закону. Ваших показаний в суде, доказательств в виде этого договора и других сопутствующих документов будет вполне достаточно, чтобы расторгнуть сделку, вернуть имущество и привлечь господина Скобелева к ответственности за его махинации и подделку документов.
        Я вздохнул с облегчением. Как же мне повезло, что я могу вот так просто заручиться поддержкой опытного юриста!
        - Нам осталось только заявить в полицию о подлоге и составить исковое заявление об оспаривании сделки, а потом отправить его на регистрацию в арбитражный суд Петербурга. Вот сейчас мы этим и займёмся.
        - Давайте! - легко согласился я, как вдруг почувствовал резко появившуюся головную боль, которая сдавила мой череп в своих железных тисках.
        Адвокат начал что-то писать в своём блокноте, а я попытался встать и подойти к графину с водой, что стоял на кофейном столике. Но ничего не вышло - я просто без сил свалился на кровать, невзирая на все приличия. Да что же это со мной?
        В коридоре послышался скрип половиц - кто-то поднимался по лестнице. Вскоре дверь открылась и на пороге появился гость. Одуревая от мигрени, я с какой-то безмерной апатией смотрел, как в комнату заходит Скобелев Алексей Владимирович. На его хитром лице красовалась улыбка победителя…
        Глава 2
        Махнув мне рукой, как ни в чём ни бывало, Скоблев двинулся к юристу, который продолжал заниматься своими делами, будто не замечая его. Сначала я думал, что Валентин Вениаминович Толстых что-то замышляет, но потом вдруг понял, что он просто не ощущает присутствия дяди!
        Скобелев несколько мгновений смотрел за тем, что пишет адвокат, после чего покачал головой и сказал:
        - Что ты задумал за моей спиной, Миша? Написать на меня заявление в полицию? Ещё и исковое? Как же печально видеть предательство с твоей стороны!
        Я даже не мог ответить ему, пытаясь сохранить рассудок посреди океана боли, в который окунулась моя голова.
        Внезапно мужчина схватил юриста за голову и несколько раз мотнул его туда-сюда, ввергая меня в шок. Но после всего этого грубого непотребства, Толстых ни слова ему не сказал и продолжил писать на листе, будто ничего и не было.
        - Забавно, правда? - спросил Скобелев, подойдя ко мне. - Люди, они как игрушки, Миша. Я могу делать с ними всё, что угодно. Но по какой-то причине только не с тобой…
        Он с интересом принялся изучать моё лицо, словно увидел его впервые в жизни:
        - Никогда этого раньше не замечал, но что-то в тебе не пускает меня в твою голову. Что это, Миша?
        Я молчал, с ненавистью смотря ему прямо в глаза.
        - Не хочешь отвечать? Хорошо, мне это даже нравится. Знаешь, когда буквально каждый по щелчку пальца выполняет твою волю, это скучно. Хочется хоть раз самому, без помощи внутренней Силы, заставить человека сделать то, что мне нужно. И ты, дорогой племянник, даруешь мне эту возможность!
        Долбанный психопат!
        - Как ты, наверное, уже заметил, я могу дёргать за ниточки любого в этом доме. Кстати, - он повернулся к юристу. - ты уволен. Забудь всё, что связано с Михаилом Юсуповым, и можешь быть свободен.
        Валентин Вениаминович отложил ручку, встал, и не произнеся ни слова, вышел за дверь. Теперь мне стало по-настоящему страшно…
        - Что ж, твоя маленькая война закончилась, даже не успев начаться. Это было почти забавно. Почти… Только мне уже начинает надоедать твоё легкомыслие!
        Он схватил меня за воротник и притянул к себе, заставив дышать его зловонным дыханием:
        - Ты же не думал, что я просто так сотрясаю воздух? Видит бог, всё это время я пытался вразумить тебя, Михаил, но ты до сих пор не слушаешь меня! А стоило бы! Вот моё последнее слово: если в понедельник вечером амулет не будет у меня, за это уже поплатятся твои сёстры. Да, именно они, Миша. Для начала я отдам Лизу замуж. Несомненно, её цветок уже созрел и готов, чтобы его сорвали. У меня как раз есть для неё отличная партия…
        Дядя достал из кармана пиджака вырезку из газеты и показал её мне - на фотографии был изображён наголо бритый мужчина с мощным лоснящимся от жира загривком, который давал ему сходство с хряком или кабаном - круглое лицо и противный взгляд прожжённого мужлана! Под фотографией значилось: Никитин Борис Аркадьевич, промышленник и меценат. Это же тот самый человек, которому Скобелев продал наш сервис за вшивые десять тысяч рублей!
        - Лиза будет без ума от такого красавца: богат, умён и, (пусть это будет наш маленький секрет) Борис очень падок на распутных женщин. И любит эксперименты с истязаниями. Уверен, твоя сестра не заскучает с таким опытным любовником, как он. Хе-хе!
        Идиот! Елизавета скорее снесёт ему башку, чем выйдет замуж по принуждению. Хорошая попытка, Скобелев, но не впечатлил. За старшую сестру я никогда переживать не стану.
        - Что до Кати… - он хитро прищурился, заставив меня в ужасе округлить глаза. - Милая девочка, она так страдает после гибели родителей! Я слишком занятой человек, и увы, не могу должным образом заниматься её воспитанием. Поэтому, я буду вынужден отправить её в детский дом…
        Несмотря на невыносимую головную боль, я оскалился, как дикий зверь, и с ненавистью посмотрел на этого ухмыляющегося ублюдка. Теперь этот монстр смог задеть меня…
        - Сволочь! - прохрипел я, лишь вызвав на его лице широкую улыбку. - Не смей даже думать об этом!
        Дядя бросил меня обратно на покрывало и направился к двери:
        - Знай, Миша, и это пригодится тебе в жизни - любого, даже самого сильного человека можно сломать, если пройти по головам его родных и близких. Надеюсь, на этот раз ты выберешь правильно, а не то…
        Дверь закрылась, и меня тут же отпустило. Заливаясь потом, и пытаясь отдышаться от нервного потрясения, я бросился к окну и проследил за тем, как дядя уезжает из имения. Сволочь! Какая же он всё-таки сволочь!
        Весь вечер я просидел в своей комнате, обдумывая произошедшие события. Кроме основной проблемы в виде четырёх башен, одна из которых была спрятана хрен знает где, у меня имелась ещё одна в виде всемогущего дяди Скобелева, манипулятора, который просто жить не мог без амулета Юсуповых. И я просто обязан прижучить этого гада, чего бы мне это не стоило! Как он посмел втянуть в это Катю?! В следующий раз я улучу момент и поставлю охотничий капкан под дверь и буду смотреть, как Скобелев корчится от боли, когда попадёт в него. Или встречу его градом воздушных лезвий. Или…
        Нет, мне нужен Белов. Только он сумеет справиться с этим изувером. Или хотя бы поможет спрятать его холодное тело, ведь один я точно не смогу этого сделать. Да, я уже был готов на крайние меры, так он меня достал! Завтра я снова отправлюсь на полигон и осмотрю там всё более тщательно. Надеюсь, Илья Андреевич оставил какую-нибудь зацепку. Ещё там будет Мария, но…
        Чёрт! Она же не знает адреса! И мы не обменялись номерами! Ай, дура-а-ак… Ладно. Может это и к лучшему. Мне сейчас совсем не до неё…
        «Всё, что требуется для выполнения миссии, у тебя уже давно есть…»
        И всё-таки, что Падший имел в виду? Неужели тот самый амулет? Может быть именно с его помощью я смогу пройти внутрь башни? Кстати, вполне возможно. Недаром Скобелев так по нему сохнет!
        Сил больше нет, валюсь в кровать и закрываю глаза. Завтра, всё завтра…

* * *
        По заветам Белова я проснулся рано утром - солнце только вставало. Не теряя времени, оделся, умылся и пошёл теребить прислугу, чтобы приготовили мне завтрак и кофе. И когда я только приступил к наполнению желудка, в дверь дома вдруг позвонили. Во мне сразу пробудилась тревога - неужели Скобелев? Нет, он бы не позвонил в дверь, а просто вошёл, как к себе домой. Это кто-то другой, но кто?
        Служанка направилась встречать ранних гостей, и скоро вернулась в компании…
        МАРИИ!!!
        С отвисшей челюстью я смотрел, как девушка мечты лёгкой походкой прохаживается по моему дому и садится рядом за стол. На ней был спортивный костюм фиолетового цвета, на ногах кроссовки, и волосы завязаны в хвост:
        - Доброе утро, первоклашка!
        - П-привет… как ты узнала, где я живу?! - задал я животрепещущий вопрос. - И вообще, что ты здесь делаешь?
        Неужели она приставила ко мне кого-то из своих людей? Или может сама следила за мной? Но зачем?
        - Ну, мы же договорились о тренировке на сегодня.
        - Эм… Я вроде бы сказал - в эти выходные, а не сегодня?
        - Какая разница? И вообще, ты забыл сказать мне свой адрес и адрес полигона, вот и пришлось самой наводить справки, - девушка начала загибать пальцы. - Сначала в преподавательской я нашла номера телефонов твоих друзей, так как твоего там не оказалось. Потом позвонила им и узнала уже твой номер и адрес. Но решила сделать сюрприз, и приехала сама. Вот и всё!
        Я всё ещё смотрел на неё и не верил своим глазам, но потом девушка сказала:
        - Ты ешь, ешь! А потом поедем вместе на тренировку.
        Мне ничего не оставалось, кроме как подчиниться и скорее закончить с завтраком под её наблюдением. А потом словно пришибленный я пошёл за ней следом к припаркованной у крыльца белой машине со стремительными линиями кузова, которая ярким пятном выделялась среди двух чёрных скобелевских автомобилей.
        Сразу же стало понятно, что автомобиль Марии был не чета моему: снаружи он выглядел, как спортивное купе, которое, наверняка, за какие-то секунды могло легко разогнаться до приличных скоростей. Внутри более современная панель, скошенный руль и кресла с ярко выраженной боковой поддержкой.
        - Ничего себе…
        - Запрыгивай, - пригласила она, усаживаясь на водительское кресло.
        Я повиновался, сев на пассажирское место, после чего закрыл дверь, и мы бесшумно тронулись к воротам. К счастью для меня, Мария оказалась спокойным водителем, или попросту решила не производить на меня впечатление отвязной гонщицы, за что ей большое спасибо. Не люблю дёрганую езду - не тот возраст.
        - Говори, куда ехать?
        - Направо, - указал я. - Минут двадцать по трассе, потом свернём на грунтовку. Я скажу, когда.
        Некоторое время мы ехали молча, изредка поглядывая друг на друга. Вся эта ситуация была крайне необычна. Впервые в жизни на машине меня катала девушка, а не наоборот.
        - О чём думаешь? - вдруг спросила Мария.
        - Да вот, пытаюсь прийти в себя, - честно признался я. - Ты налетела, как гром среди ясного неба.
        - Прости, - зарделась она. - Просто не терпелось посмотреть на заброшенный аэродром, о котором ты говорил. Ты же не против?
        - Да без проблем. Я и сам туда собирался.
        - Правильно. После вчерашнего фиаско, тебе не помешает с пользой провести эти выходные и хорошенько потренироваться.
        А ведь она была права. Тем более, Одоевский показал мне, насколько слабыми в реальной дуэли оказались мои навыки. Плюс впереди намечалось столкновение со Скобелевым, который просто разматывал меня мигренью…
        - Мария, а ты что-нибудь знаешь про менталистов?
        - Тебя интересует кто-то конкретный или в общем?
        - В общем.
        - Ну, так скажем, в бою я с ними никогда не сталкивалась. Да и вообще, эти ребята просто так по улице не ходят. Они работают при тайной полиции под серьёзным прикрытием.
        - То есть менталисты - это разведка, так?
        - Верно.
        - И каждый из них ввиду своего сильного дара должен служить только в тайной полиции? Или нет?
        Девушка подозрительно посмотрела на меня:
        - Странные вещи ты спрашиваешь, Михаил. Конечно же они обязаны зарегистрироваться в департаменте тайной полиции. Дальше у них есть два пути: либо служить в ней, либо нет, но имея за собой постоянную слежку. Как я понимаю, часто выбирают именно первый вариант. Это и престиж и хорошее жалование.
        То есть, либо Скобелев творит всю эту откровенную дичь под прикрытием местного ФСБ, либо он скрывает свой дар ото всех! И это легко подтвердить, если вспомнить и разобрать наши с ним столкновения. В первый раз, когда я помешал ему с обыском в комнате родителей, он применил свой дар, но тот заставил меня лишь испытать головную боль. А когда пришёл Белов, Скобелев не стал зомбировать его. Спрашивается, почему? Его он был вынужден изгнать из имения другим способом, хотя мог просто отдать мысленный приказ не мешать ему. Или не мог?
        В следующий раз он усыпил сестёр, но со мной снова совладать не сумел. Юрист вообще его не видел, не слышал и не чувствовал, будучи обычным человеком. К слову, Лиза - ратник, а Катя как минимум выше отрока, Белов так вообще ведун. Напрашивается вывод: дядя имеет контроль над силавирами рангом вплоть до витязя, но выше нет, что подтверждают на своём примере сёстры и дворецкий. Значит, он не всесилен.
        - А зачем ты спрашиваешь?
        - Просто так. Перед твоим выступлением одна девушка на трибуне говорила про них с директором. Мне стало интересно.
        Не стоило впутывать её в это дело. Здесь мне может помочь только Илья Андреевич. Нужно узнать, работает ли Скобелев в тайной полиции или нет. А если нет, зарегистрирован ли там. В противном случае, у меня появится рычажок давления на этого хитроумного паука, и я обязательно прижму этому шакалу его драный хвост!
        - Лучше не забивай себе этим голову. Не дай бог кому из твоих родных или близких столкнуться с этими людьми. Если они появились на пороге твоего дома, это значит, что ты впал в немилость царю…
        Её опасения были напрасны. Никому не было дела до пустого места, которым с подачи Скобелева стал род Юсуповых.
        - Сворачивай направо, - сказал я, когда мы уже подъезжали к месту. - Сейчас я проведу тебе экскурсию. Именно здесь последний месяц из меня заново делали силавира.

* * *
        Я помог Марии перемахнуть через отверстие в заборе, и мы оказались на взлётной полосе. Девушка вдруг всплеснула руками, и начала бегать по бетонке, как беззаботный ребёнок, заставив меня немного смутиться. Не этого я ждал от великой обладательницы Силы.
        - Что ты делаешь? - с улыбкой спросил я.
        - Разве ты не видишь? Я чувствую свободу! Здесь такой простор, и никого нет!
        И вправду. Вокруг ни души, и даже шум колёс с трассы не слышен отсюда. Хорошее место.
        - Пойдём к столу? - предложил я, держа в руках её спортивную сумку.
        Мария хорошо подготовилась к выездной тренировке, и взяла с собой всё необходимое от защитного снаряжения до продуктов питания.
        - Ты иди, раскладывай вещи, - сказала она, вытащив из сумки покрывало, после чего положила его на бетон и села. - А я пока займусь созданием Нага. На это уйдёт некоторое время.
        Делать нечего, я согласился и двинулся в сторону, когда неожиданно заметил зарождающиеся воздушные потоки, кольцами вихрящиеся вокруг неё. Лучше не отвлекать Марию, и подготовиться к тренировке, хотя я вообще не представлял, как она будет проходить, тем более с применением с её стороны родовой способности.
        Я добрался до стола со скамейками, где мы раньше с Беловым и сёстрами проводили время, и начал разбирать сумку. Вытащил снаряжение, которое впоследствии и надел на себя, бутылку воды, термос и румяные пирожки (как мило с её стороны), и наткнулся на кое-что ещё. Нет, это было вовсе не нижнее бельё или что-нибудь из средств женской гигиены. Я держал в руках набор карандашей и планшет с листами для эскизов. Не знал, что она рисует.
        Тем временем, в воздухе над Марией начали проявляться очертания гигантской змеи. Сначала очерчивались контуры тела, потом и чешуя, блестящая серебром на солнце. Постепенно формировалась голова, на которой открывались два ярко-бирюзовых глаза. Змей кольцом закрывал хозяйку от всего мира, и судя по устремлённому ко мне взгляду, был готов защищать её от меня. Наконец я услышал глубокое шипение, раздавшееся по всей округе, и увидел завершившего воплощение монстра во всей его устрашающей красе.
        Мария прекратила медитацию и открыла глаза, а потом приветливо улыбнулась мне, указав рукой на своего змея:
        - Знакомьтесь! Михаил, это Наг. Наг, это Михаил.
        К моему удивлению, белая змея слегка прикрыла глаза, и коротко поклонилась своей массивной чешуйчатой головой.
        - Он что, настоящий?!
        - В смысле? - удивилась девушка. - Да, настоящий. Если хочешь его потрогать, подойди ближе. Убедишься сам.
        Но я наоборот попятился назад:
        - Я хотел сказать, он совсем как живой!
        - И это тоже правда.
        - Но я думал…
        - Что Наг просто проявление Силы? Кукла, которой можно управлять? Нет, Михаил. Он точно такое же живое существо, как и любое другое, только соткан из Силы. И мы хорошо понимаем друг друга.
        Вознесенская подняла руку, и в тот же миг огромная пасть змеи с двумя внушительными клыками распахнулась прямо над её головой, и оттуда высунулся длинный раздвоенный язык. Девушка пощекотала его пальцами, и он тут же с шипением всосался обратно. При этом Наг зажмурился, словно довольный кот.
        - С ума сойти…. - только и смог сказать я, ведь всё происходящее было настоящим чудом.
        - Итак, Михаил, - вдруг сказала Мария серьёзным тоном, - я решила тренировать тебя не просто так, ведь вчера на моих глазах тебя чуть не убили! И всё из-за того, что у тебя вообще нет никакой реакции!
        - Ну, я бы так не сказал…
        - Ты атакуешь о-очень медленно, как черепаха, ей богу! Твои действия легко просчитать. Я вообще не понимаю, как ты прошёл Испытание.
        - И не ты одна.
        Я вдруг начал замечать за собой, что тупо краснею от её слов. Неужели я так вжился в роль Михаила, что начал стыдиться подобных вещей?
        - Поэтому сейчас мы будем делать следующее… - Мария резко подняла руки, и змей, кольцом обвившийся вокруг неё, внезапно взметнулся в небо, словно ракета.
        При этом короткая трава под ним затрепетала от ветра так сильно, будто сейчас на неё готовился приземляться вертолёт. Я успевал только крутить головой, чтобы не терять его из виду - огромная белая змея, словно китайский дракон, бороздила небо с немыслимой скоростью истребителя!
        - Ты будешь драться с Нагом, - донеслись до меня роковые слова Вознесенской.
        - Погоди! Драться? Мы же хотели просто потренироваться! Ведь так?
        Меня накрыла паническая атака! Сражаться с этим гигантом?! Она что, с ума сошла?
        - Именно, - кивнула Мария. - Но бить в полную силу тебе никто не запрещает. Вместе с Нагом ты будешь отрабатывать скорость своей реакции. Уверена, он заставит тебя попрыгать!
        От её последних слов моё сердце ушло в пятки…
        - Ну что, готов?
        - Подожди! Что мне нужно делать?!
        Девушка хитро улыбнулась, опуская свои руки, одна из которых указала на меня:
        - Как что? Выживать!
        Летающая махина вдруг накрыла меня своей тенью, и начала пикировать прямо на мою голову. Очумевая от происходящего, я кинулся в сторону, пытаясь сформировать щит. Но, как обычно не успел - позади меня будто снаряд разорвался. Оглушённый взрывной волной, я полетел на землю, после чего, сделав несколько кувырков, каким-то чудом встал на ноги и с оторопью взглянул в ярко голубые глаза, которые мерцали на морде змеи. Наг снова свился клубком и буравил меня гипнотическим взглядом, деморализуя и замедляя выполнение мною техники щита. А потом вдруг засвистел ветер, и его хвост обрушился на меня.
        Но не тут-то было! Я выставил перед собой новоиспечённый щит, и почувствовал такую тяжесть, навалившуюся на меня, что аж ноги подкосились. Держа над собой хвост змеи из последних сил, я попытался скинуть его щитом, но тот сам резко переместился в сторону, а потом опять метнулся ко мне!
        Подсечка!
        Вспомнив слова Марии о прыжках, я со всей силы оттолкнулся от земли, и пропустил под собой кончик белого чешуйчатого хвоста. Довольный тем, что реакция меня не подвела, я решил намекнуть об этом Вознесенской, но непонятно откуда заново появившийся хвост одним лёгким движением отправил меня полетать…
        БУХ!
        Я свалился на землю и ощутил запах травы, заколовшей мне нос. Надо срочно вставать, а не то…
        Резкий перекат!
        Туда, где я только что валялся, обрушилось чешуйчатое тело змеи. Подпрыгнув от неожиданности, я чисто на инстинктах пульнул в него пару воздушных лезвий. И какое же было моё удивление, когда они прошли насквозь и ударились в землю! При этом я заметил в теле Нага два просвечивающих окошка, которые в тот же миг затянулись чешуёй. Змея отпрянула от меня и быстро вернулась к хозяйке, которая улыбалась во все тридцать два зуба, наверное, довольная тем, что смогла удивить меня.
        - Неплохо-неплохо! Видишь, появляется намного больше прыти, когда противник раз в десять выше тебя ростом!
        - Что это сейчас было?! - выкрикнул я, направившись к ней. - Он что, неуязвим к воздушным техникам?
        - Не совсем так, - сказала Мария. - На самом деле ты мог попасть в Нага, если бы я не следила за боем. А так я просто сделала его проницаемым в месте предположительного удара, поэтому он не получил ни капли урона.
        - Вот это круто!
        - Совсем другое, когда мы сражаемся вместе, и каждый сам за себя. Например, так было в дуэли с Вороновым. Он оставил свою птичку без контроля, а сам пошёл на меня. И я их обоих обвела вокруг пальца!
        Девушка подмигнула мне и показала пальцами знак «виктори». Видимо, прошлая победа над другим ведуном была для неё очень важна.
        - Ну что, давай продолжим?
        - Нет! - выпалил я на эмоциях, так как ещё даже не успел отдышаться после разминки с её ручной гигантской змеюкой. - Тайм-аут, хорошо?
        - Что? - удивилась она. - Не поняла, что ты сейчас сказал?
        Ох уж эти заимствованные слова, въевшиеся в подкорку! Мне стоит контролировать свои эмоции, чтобы не выдать лишнего и постоянно не объясняться перед людьми.
        - У меня в горле пересохло, пока скакал от твоего Нага. Давай сделаем небольшой перерыв, ладно?
        Девушка с подозрением посмотрела на меня, как и её гигантский змей, застывший позади. Но хвала богам, Мария оказалась не такой бескомпромиссной, как Белов, и согласилась дать мне поблажку. На первый раз. Мы вместе пошли к столу, и к моей радости, оставили Нага дожидаться нас на бетонке.
        - Десять минут отдыха, - строго наказала она.
        - Спасибо. Госпожа, тренер, а не подскажете, что вы собираетесь сегодня рисовать?
        - Ты нашёл карандаши? - улыбнулась она. - Балуюсь иногда, когда бывает свободное время. Только с началом учёбы в должности старосты его уже почти не остаётся.
        - Ну а сегодня?
        - И сегодня тоже нет. С тобой возиться вот приходится. У тебя ведь тяжёлый случай, Михаил. Называется, синдром силавира-улитки…
        Не сумев сдержать эмоции, я дико заржал, заставив и Марию засмеяться в голос. К сожалению, минуты веселья с прекрасной девушкой сменялись минутами безудержного веселья с ужасной змеёй. Так продолжалось вплоть до обеда, когда я весь вымотанный без сил свалился на скамейку и натурально попросил пощады. Благо, хоть тяжёлых травм за время «тренировки» не получил. Мария сжалилась надо мной и предложила пообедать на свежем воздухе. Она заботливо накрыла на стол и разложила приборы, а потом пригласила на ланч.
        После такого забега на выживание, я был готов слопать целого слона. Но пирожки с мясом и картошкой тоже оказались неплохи, как и вкуснейший чай с травами и лимоном.
        - Миш, - наконец она обратилась ко мне не официально, - ты что-то говорил про то, что месяц заново обучался Силе. Это как?
        Вот и настал момент ещё немного рассказать о себе:
        - После аварии я потерял память, как и навыки владения Силой.
        - Ничего себе! - воскликнула Мария, прикрыв ладонью рот.
        - Но мне повезло - у меня был дворецкий, ведун, как и ты, который тренировал меня с нуля ради Испытания весь август месяц. Так как мои покойные родители заранее заплатили за учёбу в Царскую школу, я не мог упустить этот шанс.
        - Теперь мне всё понятно, - вздохнула она. - Вот из-за чего ты такой нерасторопный в техниках. Но ничего, Михаил, мы это обязательно исправим! Только…
        Она вдруг задумалась:
        - А что значит, был? Что случилось с твоим дворецким? Надеюсь, он… Ну, жив, здоров?
        Сказал А, скажи и Б - вот как это называется. Блин, как не кстати я разоткровенничался!
        - Да, с ним всё в порядке. Я надеюсь.
        - Так, ты знаешь, где он? - нахмурилась она.
        - Лучше не будем об этом, хорошо? - тактично предложил я, отвернувшись в сторону Нага, который лежал себе на земле, свернувшись в клубок.
        Вот кому было хорошо. Если ты смертоносное существо, сотканное из Силы, у тебя нет никаких проблем. Знай себе, исполняй команды хозяина и рви на части его врагов, а иногда просто дурачься с ним в свободное от дуэлей время. И всегда ты будешь рядом с родным тебе человеком в минуты радости и скорби, пока смерть не разлучит вас.
        - Не двигайся! - вдруг прошептала Мария, и принялась судорожно разбирать свою сумку.
        - Что случилось? - не на шутку встревожился я и оцепенел. - На мне клещ? Или ядовитый паук? Скажи быстрее!
        Девушка только тихо посмеялась, после чего в её руках оказался блокнот и карандаш:
        - Сейчас я тебя нарисую!
        - Зачем? - удивился я. - Можешь просто сфотографировать на телефон.
        Право слово, мне очень льстило её внимание. Но, нельзя давать свободу своим чувствам. Падший практически прямо сказал мне об этом…
        - Перед камерой ты не сможешь специально повторить этот взгляд, - закусив губу, произнесла она. - Я начинаю. Не двигайся!
        - Какой взгляд? О чём ты?
        - Тихо! - приказала Вознесенская, начав быстро орудовать карандашом по бумаге. - Тот самый, когда мы сидели в классе друг напротив друга.
        Минут десять я сидел, как истукан, боясь пошевелиться, и смотрел в пустоту. Мария часто извинялась, что очень медленно рисует, так как у неё ещё мало опыта. Забавно, но та же ситуация была и у меня, только с Силой. В любом случае, я стойко пережил это внезапное и вынужденное позирование, после чего в подарок получил самого себя, только в виде карандашного рисунка.
        - У тебя удивительный талант, - только и смог я сказать, рассматривая все линии, старательно выведенные на рисунке. - Неужели я всегда такой…
        - Грустный? Нет. Только иногда, - улыбнулась девушка. - Нравится? Могу подарить.
        - Очень. Только, мне будет приятно, если ты оставишь его себе, - сказал я, протягивая ей листок, и случайно смахнул со стола коробку карандашей. - Ай, растяпа! Сейчас подниму…
        Нагнувшись за ними, я невольно залюбовался стройными ножками Марии, одетыми в спортивные штаны. А потом вдруг заметил белый листок, приклеенный с внутренней стороны стола.
        - Ну что ты там потерял, хитрец? - послышался сверху весёлый голос девушки.
        - Похоже, я наоборот кое-что нашёл…
        Глава 3
        Это был обычный листок А4, немного опалённый с краю, и короткая надпись на нём, сделанная маркером:
        
        «Калинкина площадь, 15»
        - Что это? - поинтересовалась Мария, заглядывая мне через плечо.
        - Похоже на адрес. Только немного странный, - предположил я.
        - Ну-ка, дай, - девушка выхватила у меня из рук листок, и несколько раз внимательно перечитала написанное на нём, а потом посмотрела его на просвет.
        - Ты знаешь, где это?
        - Площадь знаю. Точнее, сейчас это маленький скверик, но старое название он до сих пор сохранил. А вот улицы такой нет. Ещё пятнадцатый дом… Ерунда какая-то.
        Если Белов оставил эту подсказку для меня, (а в том, что это сделал он, у меня не было никаких сомнений) значит хотел встретиться в том самом месте. И, судя по тому, что улицы Калинкина площадь не существует, а есть лишь сквер, то напрашивается логичный вывод, что число пятнадцать, это вовсе не номер дома, а…
        - Это время! - воскликнул я, взглянув на часы. - Пятнадцать, это время!
        У меня оставалось меньше часа до условленного времени, поэтому я сразу же обратился к Марии с просьбой отвезти меня туда, и как можно скорее. Но девушка вдруг скуксилась и сложила руки на груди:
        - Пока ты мне всё не объяснишь, никуда я не поеду! Это касается твоего тайного дворецкого, я угадала?
        Вот же Шерлок Холмс в юбке!
        - Угадала! Хорошо, я всё тебе расскажу, но только в машине. Договорились?
        - Ладно, по рукам, - сказала она, и принялась убирать со стола.
        - Давай я сам приберусь, а ты пока возвращай Нага… Хм. Кстати, а куда он возвращается?
        - Никуда, - пожала она плечами. - В бездну, наверное.
        - Первозданную… - процитировал я слова Падшего, ощутив прошедший по спине холодок.
        - А?
        - Ничего! По коням!
        Я должен был во что бы то ни стало встретиться с Ильёй Андреевичем и всё ему рассказать. Вместе мы обязательно приставим хитрого паука Скобелева к стенке и заставим забыть об амулете и о моих сёстрах. Ух! Как вспомню его слова о женитьбе Лизы и детдоме для Кати, то хочется рвать и метать!
        Спасибо Марии, она быстро превратила Нага в ничто, и помогла мне с посудой. Собрав сумку, мы трусцой побежали к машине, и после того, как наконец оказались в ней, мне пришлось таки ощутить всю её потаённую мощь. Вознесенская втопила педаль газа в пол, и наш болид резко стартанул, разбрасывая во все стороны гравий. Машина летела будто на реактивной тяге, и только жёсткая подвеска своими стуками и грохотом напоминала нам о том, что мы двигались вовсе не по воздуху, а по земле. Но когда мы вырулили на трассу (стоит сказать, весьма гладкую, видно построенную с применением хорошего асфальта), на меня накатило ощущение, что я играю в симулятор вождения - так было тихо и комфортно в салоне, несмотря на быстро меняющийся пейзаж за окнами.
        - Только штрафов не нахватай, - предупредил я.
        - Не волнуйся. Здесь можно быстро ехать, - улыбнулась Мария. - Ну так, выкладывай, Михаил. Что у тебя стряслось?
        Разговор по душам мог растянуться надолго, поэтому я обрисовал только самую суть. Рассказал про дядю, который без спроса влез в нашу с сёстрами жизнь, и уволил Белова. Про амулет, который он намеревался заполучить и вскользь упомянул его угрозы.
        - Мда, вот так ситуация. Я бы не хотела оказаться на месте твоей старшей сестры… Хотя, что я говорю? Скоро мне тоже это предстоит…
        - Как? Уже?! Тебя выдают замуж?! - чуть ли не выкрикнул я, ощутив, как жутко не хочу такого исхода.
        Мария вдруг улыбнулась и произнесла заговорщическим тоном:
        - А что?
        - Ничего, просто…
        - Пока нет, но после окончания школы отец точно поведёт меня под венец… - девушка поникла, но вдруг вспыхнула, как пламя, - Нет, ну всё-таки какая же сволочь твой дядя! Ещё и маленькую сестру решил обидеть, подлец!
        - С твоей помощью я этого не допущу. Только довези меня до места.
        - Уже скоро будем. Даже раньше приедем.
        Она не обманула. Благодаря быстрой езде и минимальному в выходной день трафику на дорогах, мы быстро добрались до места и припарковались возле небольшого скверика, который и язык не повернулся бы назвать площадью. Это место с двух сторон было огорожено пятиэтажными домами, и имело выход на набережную Фонтанки.
        - Я могу пойти с тобой? - спросила Мария - в её глазах горел огонь.
        - Даже не знаю. Наверное. Так мы сойдём за парочку и меньше привлечём к себе внимания.
        - Ого! - рассмеялась она. - Какая конспирация, молодой человек! А мне даже нравится эта игра в шпионов! Тогда Михаил, будьте пожалуйста так любезны открыть дверь своей даме и сопроводить её до ближайшей скамейки.
        - Всенепременно-с!
        Под ручку, ведомые общей идеей борьбы за справедливость, мы проследовали к скамейке и разместились на ней. Солнце, прекрасная погода и такая родная девушка рядом. Мы пытались разговаривать на отвлечённые темы, но перед наступлением заветных трёх пополудни, просто замолчали, ища взглядом хоть кого-нибудь, отдалённо похожего на моего дворецкого. Вместо него по скверу прогуливалась одна мамаша с коляской, да несколько пожилых людей.
        - Ну где же он? - говорил я про себя, надеясь на появление Белова, но даже через двадцать минут так ничего и не произошло.
        - Может он ждал тебя в другой день? - предположила Мария, с сочувствием посмотрев на меня.
        - Нет. Иначе бы указал дату. Он должен как минимум пройти мимо и убедиться, что я не пришёл. Я бы сделал именно так.
        - Прости, - вдруг сказала она, взглянув на наручные часы, - но мне уже пора идти. Дома ждут. Надо приготовиться к званому ужину, навести марафет, выбрать платье, сам понимаешь.
        - Сам понимаю что? В выборе платья? Сейчас я точно почувствовал себя твоей подружкой, - усмехнулся я. - А кто к вам приедет?
        - Вроде не будущий жених, если ты об этом, - рассмеялась девушка. - На самом деле это друг отца. Они давно не виделись. В общем, встретимся завтра, хорошо?
        - В то же время у меня?
        - Без проблем, - кивнула девушка, вставая. - Удачи, Михаил. И… - она протянула визитку. - Запиши уже мой номер, пожалуйста. Так ты облегчишь мне жизнь.
        - И чем же?
        - Тебе будет проще меня найти. И наоборот.
        Видимо, она так завуалированно показала, что я ей не безразличен. С другой стороны, это видно невооружённым глазом, если проследить всю историю наших взаимоотношений. Только мне придётся очертить их грань ради соблюдения договорённости с Падшим. Но как это сделать, когда я сам подсознательно тянусь к ней?
        Продиктовав свой номер, я попрощался с Марией и проводил взглядом её удаляющееся купе. И мне наверное, тоже пора выдвигаться. Белов скорее всего уже не появится. Похоже, придётся бороться против Скобелева в одиночку…
        - Здравствуй, Миша.
        Я аж подпрыгнул на месте, когда услышал знакомый голос у себя за спиной:
        - Не оборачивайся. За тобой следят. Постарайся вести себя естественно.
        Лишь краем глаза я увидел сидящую рядом весьма крупную бабушку в платке, которая почему-то говорила голосом Белова. Вот это маскарад! А ведь я сам того не ведая сел вместе с Марией на скамью, рядом с которой стояла другая, обращённая в противоположную сторону. Лучше и не придумаешь, чтобы поговорить с дворецким!
        - Я недооценил людей Скобелева. Те, что в доме, лишь отвлекают внимание. А остальные наоборот следят за каждым твоим шагом. Например, вон тот возле дерева.
        Метрах в двадцати от нас на пёстром покрывале, облокотившись о высокий дуб, сидел мужчина в светлом костюме и читал книгу. Или делал вид, что читает.
        - Где вы были всё это время? - прошептал я. - И почему не отвечали на звонки?
        - Пришлось скрываться. И не отвечал потому, что наши с тобой мобильники оказались оборудованы следящими устройствами. Я кстати, выбросил свой.
        - Ничего себе! Но как Скобелеву удалось это провернуть?
        Мне вдруг захотелось прямо здесь и сейчас разобрать свой телефон и подтвердить или опровергнуть его слова.
        - Алексей - человек скрупулёзный и педантичный, этого у него не отнять. И жучки он поставил тогда, когда твой отец был ещё жив. Иного объяснения их появлению я придумать не могу. Я сразу заметил слежку, хотя хорошо заметал следы, а потом додумался разобрать аппарат и нашёл внутри таблетку с антенной. И уже после всего этого я решил всерьёз заняться нашим врагом.
        - Что вам удалось узнать?
        - До последних дней практически ничего. Скобелев владеет несколькими предприятиями в порту: логистика, перевозки, ничего необычного. Но в последнее время он слишком часто наведывается туда, что странно - там хорошо отлаженный административный аппарат с бухгалтерией, хозяйственными отделами и директором, и его присутствие там не нужно. Он будто следит за чем-то…
        - Не томите, - попросил я, раздираемый любопытством.
        - В общем пару дней назад я проник за территорию и сделал кучу снимков, на которых Скобелев лично проверяет каждый контейнер, который загружают на корабли, идущие в Европу. Один из таких я взломал и обследовал. Знаешь, что оказалось внутри? Кристаллы Силы!
        - Но Россия же запретила поставку кристаллов зарубеж!
        - Именно. И запрет ввели совсем недавно, из-за чего ещё остались некоторые лазейки для провоза контрабанды. Сам понимаешь, государственная машина очень неповоротлива, и Скобелев похоже решил, что успеет на последний поезд. В любом случае, этих доказательств с лихвой хватит, чтобы упечь твоего дядю за решётку, и надолго.
        Наконец-то! Теперь все будет хорошо. Мы избавимся от этого чудовища и заживём, как раньше.
        - Вы в курсе, что Скобелев менталист?
        - Догадывался. Ты наверное хочешь узнать, скрывает он свою Силу от властей или нет?
        - Думал об этом, но теперь это не важно. Хотя… Кто его будет арестовывать? Полиция? Среди них хоть есть силавиры?
        - Конечно.
        - Я просто боюсь, что он промоет им мозги и сумеет сбежать.
        Белов задумался:
        - Не исключено. Я наведу справки, и если что, в крайнем случае натравлю на него ещё и тайную полицию.
        - Погодите, Илья Андреевич. Когда Скобелева не станет, его место займёт кто-то другой. И я не особо верю в то, что среди заинтересованных в нашем с сёстрами опекунстве найдётся много честных людей. У меня созрел другой план.
        - Просвети пожалуйста.
        Я улыбнулся:
        - Шантаж и вымогательство!
        Белов даже присвистнул от удивления.
        - Вы передадите мне свои фото, а я выложу их перед Скобелевым. А потом намекну ему, что закрою глаза на его грязные делишки, если он навсегда забудет о существовании рода Юсуповых. Плюс заставлю его платить нам ежемесячное содержание за то, что он продал наш сервис, если он конечно не удосужится вернуть его обратно.
        - Я только недавно узнал об этом случае. Да этот слизняк просто одурел от безнаказанности! - прорычал за моей спиной Белов, хрустнув костяшками. - Это было любимое дело твоего отца, после того как прошлое предприятие разорилось.
        Вот так в жизни часто и бывает…
        Об остальном, вроде женитьбы сестры и детского дома я решил тактично промолчать. Если Илья Андреевич узнает об этих угрозах со стороны Скобелева, то просто прикончит его голыми руками. А я теперь этого вовсе не хочу. Напротив, мой собственный план казался более практичным и пацифичным. Всё-таки несмотря на всю свою ненависть, я смог посмотреть на ситуацию под другим углом и гипотетически повернуть её в нужное мне русло. Осталось проверить, как всё выйдет на самом деле.
        - В принципе, твой план может сработать. Где ты хочешь с ним встретиться?
        - Дома в понедельник вечером. Он ждёт от меня амулет.
        - Девочкам ни в коем случае нельзя быть дома в этот день. Ты должен их куда-нибудь отправить, пока мы будем разбираться со Скобелевым и его шавками.
        - Понял. А вы, что, пойдёте со мной? - удивился я.
        - Конечно. Ты думал, я отправлю тебя одного к этому хитрому змею? Ну уж нет. Пока ты будешь разговаривать с ним, я по-тихому устраню охрану.
        - Илья Андреевич! - запротестовал я шёпотом, косясь на мужчину возле дуба. - Пожалуйста, не надо неоправданных жертв! Я не хочу убийства в нашем доме!
        - Не беспокойся и предоставь это мне. Я уже проводил диверсионные операции, в которых никто не должен был пострадать. Справлюсь, тем более среди его подельников нет ни одного силавира.
        - Почему, интересно?
        - Всё просто - он чертовски уверен в себе.
        - Хорошо, - кивнул я. - Пожалуйста, фотографии прикрепите под стол на полигоне, я заберу их завтра. В понедельник в восемь вечера встречаемся в лесу у трассы, как и в прошлый раз. И начнём операцию.
        - Только сбереги сестёр, Миша. Не забудь, это самое главное, - Белов вдруг поднялся, и бросил на прощание. - Насчёт фотографий, я всё сделаю. Увидимся в понедельник.
        - До встречи, - кивнул я, не оглядываясь.
        - И, Миша…
        - Да?
        - Хорошая у тебя девушка. Одобряю.
        После этих слов мы расстались, но моё настроение благодаря Белову осталось на позитиве. В течение часа я добрался до дома и сразу же заявился к старшей сестре:
        - Мне нужен амулет.
        - Зачем? - нахмурилась Лиза, как обычно уперев в бока руки.
        - В понедельник у меня встреча со Скобелевым, - сказал я, решив не раскрывать своего плана, ибо Лиза уже давно желала сама избавиться от амулета.
        Девушка с облегчением вздохнула и спросила:
        - Ты хочешь его отдать? И правильно, Миш. Пусть подавится. А нам эта опасная штука ни к чему. Кстати, ты хотел найти юриста. Как продвигается?
        - Пока никак, - соврал я. - Но двигаюсь в этом направлении. Не волнуйся.
        - Ладно. Будет тебе завтра амулет. Что-то ещё?
        - Да. Мне нужно, чтобы вы куда-нибудь уехали с Катей, пока я буду решать вопрос с дядей. Сделай это для меня, хорошо?
        - Что ты задумал? - с подозрением посмотрев на меня, спросила Елизавета.
        - Ничего криминального, - ответил я, стараясь не показывать виду, что жутко волнуюсь. - Просто не хочу, чтобы Катя снова слушала крики и ругательства. А я намерен высказать дяде всё, что накипело за эти дни.
        - Ты прав, - кивнула она. - Младшая последнее время сама не своя. Переживает. Свожу её в какой-нибудь парк развлечений. Давно не ходили с этой работой. После потери сервиса у меня появилась куча свободного времени.
        - Спасибо, сестра.
        - Должен будешь, - усмехнулась она и закрыла дверь, а я поднялся к себе.
        На самом деле я хотел подстраховаться и усилить свои способности с помощью амулета Юсуповых, чтобы в случае чего уравнять наши со Скобелевым шансы. Надеюсь, за следующие сутки я смогу научиться им пользоваться, а не то получится так, что я лишь принесу дяде амулет на блюдечке с голубой каёмочкой, облегчив ему задачу.

* * *
        Следующий день я всецело провёл с Марией. Как ни странно, но у неё не появилось каких-нибудь важных дел, чтобы наша встреча сегодня в воскресенье не состоялась. Она так же, как и вчера, рано утром забрала меня из имения Юсуповых и отвезла на полигон. Покатушки с девушкой были отличным прикрытием для того, чтобы без подозрений со стороны охраны наведываться на заброшенный аэродром. Но я всё равно всю дорогу смотрел назад, пытаясь вычислить слежку, а потом вспомнил про телефон, и решил его разобрать.
        - Сломался? - поинтересовался мой прекрасный водитель.
        - Глючит, - соврал я, сняв заднюю крышку, а потом и аккумулятор.
        Вроде ничего не изменилось - пластик и алюминий, а также сим-карта. Её как раз-таки я ещё не снимал… Поддев ногтем карточку, я вытянул её наружу, и заметил два усика, торчащие из щели. Потянув за них, вытащил плоскую таблетку - вот и жучок нашёлся! Шпионские технологии Скобелева, мать его… Ладно, пусть живёт пока. До поры до времени дядя должен думать, что у него всё под контролем.
        Когда мы приехали, я сразу предупредил Вознесенскую о том, что перед тренировкой хочу сначала забрать посылку от Белова и изучить её. А потом добавил, что могу показать ей тренировочный зал моего дворецкого, где будет поспокойнее, чтобы взглянуть на улики против моего дяди. И она даже с энтузиазмом согласилась. В итоге под столом был прикреплен уже плотный конверт, который я сразу же спрятал в олимпийке, и повёл девушку к строениям. Открыв замок, я впустил её внутрь, и уже там раскрыл конверт.
        Разложив фотографии на подоконнике, мы с Марией принялись кропотливо изучать их. И чем дольше мы это делали, тем больше я начинал верить в успех. Скобелев совершил большую ошибку, что лично присутствовал при совершении противоправных действий со стороны его подчинённых. Нарушить прямой запрет государства - очень тяжкое преступление. Теперь этот самоуверенный и хитрый паук точно попался в нашу ловушку!
        - Михаил?
        - А? - отвлёкшись от фото, я вопросительно посмотрел на Марию.
        - Ты уже точно решил, что не будешь сдавать своего дядю полиции? Он опасен. Как минимум, я видела у вас в доме хорошо вооружённую охрану, с которой в случае чего тебе придётся иметь дело. И раз он творит такие вещи с вашей семьёй, как ты говоришь, значит полностью уверен в своей безнаказанности.
        - Нет, не беспокойся. Я разделаюсь с ним иначе и без полиции, а потом заставлю служить моим целям.
        - Весьма самоуверенно, - хмыкнула она. - Кстати, а что твой дворецкий? Он что думает?
        Я улыбнулся:
        - Он поможет мне.
        Девушка вздохнула и махнула рукой, сказав:
        - Ладно, чёрт с вами, сорвиголовами. Но если что, я буду неподалёку. Вдруг тебе понадобится помощь, только позвони, и я с Нагом буду тут как тут!
        - Ни за что на свете я не стану впутывать тебя во всё это, - бескомпромиссно ответил я. - Лучше помру, но под удар тебя не поставлю!
        Вознесенская вдруг потупила взор и слегка покраснела:
        - Хоть ты и сказал полнейшую глупость, но мне было очень приятно это услышать.
        Она подошла ближе, и внезапно обвилась руками вокруг моей шеи, а потом поцеловала в губы. Секундная неожиданность всколыхнула меня круче любого наркотика. Вкус клубники заполнил моё сознание до краёв, а потом всё вдруг прекратилось. Хитро улыбнувшись, плутовка Вознесенская так же резко отпрянула от меня, не дав распробовать внезапный поцелуй.
        - Это тебе мотивация для тренировки, - сказала она, подмигнув. - Помни, на твоём пути когда-нибудь встанут противники намного сильнее Нага. Но если ты станешь таким же быстрым, как мой змей, будешь предугадывать каждый ход своего соперника, то сможешь выстоять практически в любом бою. Если и не победить в нём, так хотя бы выжить.
        Перед глазами возник образ воздушного щупальца, что душило меня, и ухмыляющееся лицо Одоевского. А потом и встреча с Падшим, которая могла стать последним, что я видел в этой жизни. Я должен использовать любой шанс, чтобы стать сильнее. Учиться и тренироваться у лучших, как например у Белова, или у Марии, в его вынужденное отсутствие.
        - Хорошее напутствие! - кивнул я, после чего двинулся на выход, ощущая внезапный прилив энергии. - Тогда, давай скорее начинать! Мне уже не терпится снова ощутить себя отбивной грушей для твоей огромной змеюки!
        Девушка хитро улыбнулась, и впоследствии исполнила мою просьбу.
        Когда ты бьёшься против человека, это одно. У него, как и у тебя, две ноги и две руки. Ну и магические способности, если он силавир. Но когда против тебя стоит, мать её, двадцатиметровая змея, весящая, как парочка африканских слонов, то любой сантиметр её тела становится оружием массового поражения. Это я и ощутил на своём примере, когда осознал, что не успеваю увернуться от хвоста Нага. В этот раз вместе с щитом меня придавило знатно, что я уже ничего не мог поделать. Но змея не планировала останавливаться на достигнутом, а продолжала методично молотить меня своим тяжеленным телом.
        Перед тренировкой Мария сказала мне кричать, если понадобится остановить бой. Но сейчас я даже вдохнуть не мог, не то что слово произнести. В итоге случилось то, что должно было - я потерял сознание. Страшнее всего было вот так глупо погибнуть и снова предстать перед Падшим, который уже точно мог отправить меня в бездну и лишить возможности спасти дочь…
        И снова граблями в морду, да Саня? Когда же ты наконец научишься?
        В итоге я очнулся, увидев восседающую на себе запыхавшуюся Вознесенскую, которая раз за разом делала мне искусственное дыхание рот в рот. Ох уж эта сладкая клубника…
        - Я чуть с ума не сошла! - выпалила она, заметив, что я открыл глаза. - Я думала, что он убил тебя!
        Загораживая собой лучи солнца, её встревоженное лицо напоминало мне ангела, спустившегося с небес:
        - Ты очень красивая…
        Некоторое время девушка буравила меня взглядом, а потом вдруг начала снимать олимпийку.
        - Что ты делаешь?! - воскликнул я, попытавшись встать.
        - Молчи! - шикнула она, прижав пальцем мои губы. - А то я никогда не решусь на это…
        - На что?
        В траву полетела белая футболка, и… За ней уже не было никакого белья. Я невольно прикрыл глаза ладонью. Эх, Маша-Маша, что ж ты творишь, а?!
        - Тебе не нравится?
        - Глупая! - выдохнул я, ощущая, как сердце пытается вырваться из груди. - Как это может не нравиться?
        - Тогда, почему ты не смотришь?
        Она взяла мою руку и отвела её в сторону, но столкнулась со следующей проблемой - я закрыл глаза.
        - Михаил! - требовательно сказала она, но я был непоколебим.
        Никаких интрижек и прочего, что затуманит мой разум! Падший дал мне шанс - воскресил из мёртвых, и я не позволю эмоциям снова всё пустить по…
        - Хм! Я надеюсь, ты не из «этих»?
        Вот тут ей удалось задеть меня за живое:
        - Из каких таких «этих»? - с раздражением спросил я, и сел, оказавшись в непосредственной близости от…
        - Вот и славно, - промурлыкала Вознесенская, положив руку на моё достоинство. - Тогда у нас не возникнет с этим проблем.
        Она прильнула ко мне и начала неистово целовать. В последней попытке вырваться из устроенной ею ловушки, я перекатился вместе с девушкой по траве, а потом, оказавшись сверху, всё-таки не смог устоять, и уже сам принялся целовать её горячие пухлые губы.
        Ни о какой тренировке в этот воскресный день мы больше не вспоминали…
        Ближе к вечеру Мария отвезла меня домой. После всего того, что между нами произошло, она постоянно говорила о том, что если отец об «этом» узнает, то непременно её убьёт. И часто в разговоре упоминалось то, что я был несовершеннолетним. Благо теперь уже моя девушка никогда не забывала думать о важных мелочах, поэтому в её волшебной спортивной сумке имелась пачка презервативов, которая обезопасила нас от последствий внезапной бури любви. Я мог бы в свою очередь тоже сказать, что если Падший узнает об этом, то непременно скинет меня в пучину тьмы. Только я хорошо понимал, что он всегда всё знал и обо всём был осведомлён…
        - Не хочу уходить от тебя, - признался я, всё медля с выходом из машины.
        - Мне тоже понравилось, - улыбнулась она, и одарила меня прощальным поцелуем. - Давай уже, разберись со своими семейными проблемами, и возвращайся ко мне… на тренировки.
        - В следующие выходные?
        - Ага! Пока-пока, первоклашка! - бросила она, и укатила в закат.
        Оставшись в одиночестве, я двинулся к дому. Настроение было сумрачным, хоть я и великолепно провёл последние часы вместе с девушкой мечты. Чует моё сердце, вся эта история обязательно закрутится в тугой узел… Я думал о том, что лишь став ровней Марии, я смогу получить хотя бы призрачный шанс быть вместе с ней. И даже если это каким-то чудом станет возможным, оставалось загадкой, куда эти отношения в дальнейшем нас приведут. Боже, я что, реально думаю о женитьбе? Нет, это всё поганец Скобелев со своими бесчеловечными планами насчёт старшей сестры запудрил мне мозги.
        Хотя, с одной стороны, вхождение в сильный и древний аристократический род, это приобретение сильного союзника и, как никак, дополнительных финансов. С другой стороны, я ни разу не общался с её отцом (вдруг он псих и деспот), и не знаю, кто ещё претендует на звание претендента на роль жениха для Марии(скорее всего это какие-нибудь убер-мега-нагибаторы-силавиры). И не знаю, чем всё это мне грозит. Хотя нет, вру - итогом всего этого может стать моя новая смерть, и на этот раз, наверное, уже окончательная. Чёрт, но и поматросить и бросить Машу я не могу - в этом мире нет ничего страшнее, чем разъярённая женщина-силавир, особенно, имеющая в своих питомцах огромную змею! Вот же вляпался!
        Потянувшись к входной двери, я похоже слишком задумался, и не заметил, как моя рука ушла в пустоту, а затем коснулась чего-то мягкого.
        - Разуй глаза, - прошипела Лиза, стоя в проходе.
        Она бесцеремонно смахнула мою руку со своего живота(ладно хоть это была не грудь), и в обычной своей манере, схватив меня за олимпийку, потащила обратно на улицу.
        - Как же меня достали твои постоянные абьюзы! - запротестовал я, размахивая руками.
        - Чего-чего?
        - Проехали! Куда ты меня ведёшь?
        - В беседку - посидим, поговорим, - отрезала она. - Без лишних глаз и ушей.
        Наконец мы добрались до пункта назначения и вошли внутрь беседки, где старшая сестра толкнула меня на скамейку, а сама села напротив:
        - Держи свой амулет, - сказала она, вручив мне мешочек для украшений, внутри которого определенно находилась нужная мне вещь.
        - Спасибо!
        - Кто эта девица, которая катает тебя на машине все выходные?
        - Будущая жена! - съязвил я. - Из богатого рода.
        Как ни странно, но сестра поверила:
        - Ого, вот это новость! Удивил, так удивил! А она точно не одна из твоих собутыльниц из клуба? А то я подумала, ты дал слабину из-за дяди и за старое взялся - по пьянкам кататься. Уже готова была прикончить тебя на месте!
        - Точно-точно, - поспешил я заверить её. - А насчёт дяди, вопрос с ним будет решён уже завтра. Не беспокойся. Ты ещё помнишь наш уговор?
        - Уф, сказала же, что отведу Катю в парк. Что повторяться то? Переживаешь что ли? Отдал амулет и дело с концом.
        - Для меня это очень важно, - с нажимом произнёс я. - Не подведи, Лиза.
        - Сам не подведи. Избавь нас от Скобелева и хорошо учись в царской школе. Большего от тебя не требуется.
        Несмотря на смазанное начало нашего диалога, я и Лиза пожали друг другу руки и вместе вернулись в дом, где к нашему приходу уже был подан ужин. Хвала богам, Скобелев был педантом, и не стал приезжать сегодня, когда наметил встречу на завтра, поэтому вечер прошёл хорошо. После ужина я заперся в своей комнате и наконец-то вытащил амулет из мешочка и стал рассматривать его в своей ладони.
        - Неужели ты можешь сделать из меня ведуна?
        Конечно же амулет, а с виду простая безделушка, не торопился раскрывать свои секреты. Что было точно, именно он помог мне одолеть Лизу в нашей первой дуэли, и чуть было не стал причиной её гибели. Благо, девушка не страдала излишней сентиментальностью, и рубанула лезвием мне прямо в лицо, тем самым, спасая себя. Теперь же мне нужен был гайд по его использованию, какая-нибудь инструкция, поэтому я принялся искать эту информацию в Интернете. А потом и в книгах на полках, когда всемирная паутина показала кукиш на мой запрос.
        В общем и здесь было не густо, так как каждый найденный внутри башен артефакт, был особенным и либо активировался своим хозяином по наитию, либо вообще не подавал никакой активности долгие годы. Похоже, их классификация была указана где-то ещё, но подобной книги в моей библиотеке не оказалось. А ведь амулет сработал именно тогда, когда я получил урон в бою с Лизой. Значит ли это, что мне придётся предварительно сделать себе кровопускание перед встречей со Скобелевым? Мда, ну и мысли…
        Я встал у зеркала, вспомнив наш диалог с сестрой, когда она говорила, что амулет заставил мои глаза светиться белым светом, и начал крутить в руках эту смертоносную безделушку. В конце концов в полном разочаровании я повесил его на шею. Никакого контроля над ним получить не удалось, а это значит, что завтра придётся импровизировать, если что-нибудь вдруг пойдёт не так.
        Глава 4
        Как известно, понедельник - день тяжёлый. В отличие от прошлой недели, где каждая пара (или урок, как здесь её называли) была насыщенной в плане полезной информации, сейчас же мне приходилось буквально отсиживать нудные лекции, посвящённые концепции современного естествознания. Весь день преподаватель читал по книжке, да ещё настолько скучно, что я даже имени его не запомнил. Тем более, составитель учебника определённо был за одно с ним в лиге скуки, и будто упражнялся в научном словоблудии, посвящая любому термину или определению тонны словесной воды. Сначала мне казалось, что я совсем не воспринимаю выдаваемую информацию из-за предстоящей встречи со Скобелевым, но потом мой хороший друг Сергей Друцкий со своей парты так громко и протяжно зевнул, что не осталось сомнений - в классе страдают абсолютно все.
        К слову, преподаватель никак не реагировал на естественные в таких суровых условиях позывы молодёжи ко сну, продолжая бубнить себе под нос. Но к сожалению, ещё и требовал конспектировать его лекции. Чтобы оставаться в сознании, я даже тренировался писать левой рукой. Выходило не очень, но зато хоть какое-то развитие для мозга.
        Единственным интересным моментом в этот день было моё первое приглашение на дуэль (со своей личной вендеттой Одоевский не в счёт). В коридоре во время перемены, мило улыбаясь, хрупкая ученица на голову ниже меня с двумя смешными косичками, вдруг похлопала меня по плечу и молча вручила повестку, которую, наверное сама и оформила - бумажная карточка в половину листа А4 с вензелями по краям и красивым почерком, где была указана её ФИО и предложение провести дуэль. Ранг - ратник, следовательно, отвертеться мне не получится. Похоже, я становлюсь популярным… Что ж, запишу её на попозже, так как сегодня дел невпроворот. Увы, как бы я этого ни чурался, но мне всё-равно придётся сражаться и с девушками. Чёртовы правила школы, будь они неладны!
        Марию в этот день я не видел, поэтому амурные настроения не мешали мне думать над предстоящей операцией, хотя прошедшие выходные с ней всё равно грели душу. Вечером зашёл в кафешку и поужинал, а потом вызвал такси, чтобы вернуться к имению Юсуповых примерно к восьми вечера. Вышел на трассе возле поворота на грунтовку, и побрёл к лесу. Смеркалось.
        Практически тут же меня окликнули:
        - Миша, я здесь! - донеслось из подлеска.
        Это был Илья Андреевич, одетый в армейские ботинки, джинсы и кожаную куртку. При этом выглядел мой дворецкий как какой-нибудь браток из девяностых, в особенности из-за сурового лица и короткой стрижки.
        - Амулет у меня, - сказал я, пожав ему руку.
        - Я думаю, лучше спрятать его где-нибудь, - задумчиво произнёс Белов. - А то вдруг…
        - Мы не справимся? - усмехнулся я. - Права на поражение у нас нет, дорогой Илья Андреевич! Надеюсь, что до этого не дойдёт, но сила амулета может нам пригодиться. Вы же сами видели, как сильно из-за него досталось Лизе.
        - Может быть ты и прав. Ладно, давай вернёмся к нашим баранам. Я весь день наблюдал за особняком, и насчитал только шестерых охранников. Как минимум ещё двое приедут вместе со Скобелевым.
        - То есть восемь человек, не считая его, - кивнул я. - Как вы планируете вывести их из строя?
        Ответом мне стала широкая белозубая улыбка:
        - Специальным пистолетом, стреляющим дротиками с транквилизаторами. Навскидку я рассчитал средний вес охранников, и приготовил дозу спецсостава. Если где-то и ошибся, то некоторые из них просто поспят на пару тройку часов больше, чем остальные.
        - Ого! Где вы его достали? А ведь в свете последних событий мне очень сильно с вами повезло, Илья Андреевич!
        Дворецкий только вздохнул:
        - После войны я думал, что уже больше никогда не вернусь к этому ремеслу. Но, как видишь, жизнь заставляет.
        - У судьбы скверный характер, - с пониманием ответил я. - Итак, какой план? Я захожу внутрь, дожидаюсь Скобелева и тяну время, пока вы разбираетесь с охраной?
        - Именно так. Кстати, сёстры уехали на такси примерно час назад. Думаю, Скобелев будет с минуты на минуту, поэтому тебе надо торопиться.
        - Хорошо. И всё-таки вы точно уверены, что справитесь с ним? Он же менталист.
        Илья Андреевич кивнул:
        - Насколько мне известно, чтобы взять под контроль человека или силавира, менталисту нужен с ним прямой зрительный контакт. Так же многое зависит от ранга Силы того и другого. Не беспокойся, как увижу его, сразу усыплю - рука у меня не дрогнет.
        Белов широко улыбнулся, полностью уверенный в своих силах, что передало решительности и мне.
        - А если что-то пойдёт не так? Как мне вам об этом сообщить?
        - Не волнуйся, - заверил он, - Только Скобелев переступит порог дома, я начну выводить из строя его людей. Я постараюсь закончить быстро и сразу же поднимусь к тебе.
        - Добро, - сказал я, крепко пожав ему руку. - Удачи нам!
        Мы разделились, и я двинулся к особняку, а Белов углубился в лес. На территории имения всё было как всегда: криво припаркованные машины охраны, слуги, работающие по дому, мужчины в костюмах в зале перед телевизором. Как и сказал Белов, в доме не было только сестёр, чему я очень обрадовался. Нечего девушкам вмешиваться в это дело, да и решать серьёзные вопросы намного проще, когда в этот момент никто из твоих близких не находится под ударом.
        Расчехлив спортивную сумку, я вытащил оттуда защитный жилет для тренировок и надел его под рубашку. Пусть будет. Дополнительная защита никогда не бывает лишней. Я прождал у окна своей комнаты минут десять-пятнадцать, наблюдая за мерцающей вдали циклопической башней. Зачем же их построили? Для чего они пронзают небо и стоят здесь миллионы лет? Всю свою историю этими вопросами задавалось человечество, и только мне придётся разгадать все тайны в течение максимум десяти лет…
        Вдруг на дороге замелькал свет, и вскоре на территорию имения заехала машина Скобелева. Меня одолел мандраж, и я присел за компьютерное кресло, а потом вытащил из кармана пиджака конверт с фотографиями и положил на стол. Хитроумный паук уже скоро будет здесь, но он ещё пока не знает, что сам угодил в ловушку. Скоро я это исправлю.
        Мне стало душно, и я открыл окно, чтобы прийти в себя. Прошло ещё пара минут, как послышался характерный скрип лестницы, а потом и дверных петель - дядя вошёл без стука, не утруждая себя нормами этикета:
        - Я спешу, - бросил он, подойдя к окну. - Поэтому давай закончим побыстрее. Амулет… он у тебя?
        Время будто замедлилось - вот он момент истины! Молча протягиваю ему конверт и смотрю на реакцию:
        - Что это?
        Ничего не понимая, Скобелев вертит его в руках и растерянно глядит на меня. Неужели я всё-таки смог одержать маленькую победу и сбить его с толку?
        - Откройте, узнаете.
        На его лице появляется раздражение - дядя быстро разрывает бумагу и начинает смотреть на мои улики против него. Так продолжалось недолго - он сразу понял, кто, где и в какое время был там запечатлён.
        - Откуда это у тебя?!
        - Неважно, - ответил я, вставая, после чего подошёл к нему практически вплотную и ткнул пальцем в грудь. - Вы больше никогда не переступите порог этого дома, и никогда не посмеете угрожать моей семье! А если до вас ещё не дошло, у меня есть копии этих фотографий и свидетель, который, если попрошу, сдаст вас тайной полиции. И вы сможете на своей шкуре узнать, что они делают с изменниками родины!
        На секунду эта новость его ошеломила, но потом лицо Скобелева снова обзавелось непроницаемой маской надменности:
        - Как интересно! Ты додумался до слежки за мной? Браво! Не ожидал от тебя такого умного хода. Мм… Это всё, что ты накопал против меня? Или может быть есть что-то ещё?
        - Если вам этого мало, то я уже давно в курсе, что вы менталист. И почти уверен, что вы используете свою Силу незаконно. Думаю, тайная полиция разберётся и с этим моментом.
        Скобелев нахмурился:
        - Да ты, оказывается, натурально взял меня за яйца, Миша! - вдруг ухмыльнулся он. - И правда, я действительно промышляю контрабандой и скрываю от властей свой дар, который самостоятельно развивал долгие годы. И если наверху узнают об этом, то мне даже небо в клетку не светит. Меня закроют в специализированном учреждении в камере без окон и дверей… Поэтому…
        Он вдруг упал передо мной на колени и потянул меня за брюки:
        - Миша! Пожалуйста, прости меня! - чуть ли не завопил Скобелев, вогнав меня в ступор. - Я больше никогда не появлюсь в вашей жизни! Я всё осознал! Прошу тебя, не губи своего дядю, ведь мы же друг другу не чужие люди! Я на руках тебя носил, когда ты был совсем маленький!
        Отпрянув от него, я с презрением выпалил:
        - Не позорьтесь! Встаньте!
        Его стоны и хныканье постепенно превратились в заливистый хохот, что снова ввело меня в ступор. Он что, решил устроить мне спектакль?! Продолжая сидеть на полу, Скобелев посмотрел на меня ясным взглядом, а потом спокойно произнёс:
        - Когда-то в детстве я мечтал стать актёром театра. Жаль, не срослось, ибо именно тогда рядом со сверстниками я начал понимать, что моя судьба вовсе не играть на сцене, а управлять жизнями других людей…
        Вдруг мне стало страшно. Просто невыносимо страшно, ведь я стал свидетелем того, как из его головы что-то выползает…
        - Бл…!!! - выкрикнул я от ужаса, запрыгнув на кровать.
        Плеть, словно верёвка, свитая из подобия чёрных мокрых волос, внезапно устремилась ко мне. Я даже среагировать не успел - эта дрянь впилась мне в лоб, от чего голова чуть не взорвалась от невыносимой боли! Я свалился на кровать, сжимая руками виски, и просто стонал, не имея возможности что либо сделать.
        - Как же смешно было наблюдать за вашими с Беловым потугами. Решили поиграть в разведчиков? Вывести меня на чистую воду? А в ваши умные головы не приходила мысль, почему я не слишком сильно беспокоюсь о своей безопасности? Почему не имею в своей охране других силавиров? А?
        Я практически не понимал, о чём он толкует, находясь в ужасном состоянии: жутко мутило, голова трещала, будто в ней разрывались бомбы…
        - Потому что, Миша, я в состоянии лично контролировать любую ситуацию! И для этого мне не нужна охрана. Я сам имею власть обращать своих врагов в покорных слуг!
        Внезапно из его головы вырвались новые плети, но устремились они вовсе не в меня, а прямо в стену, и прошили её насквозь, словно нож масло. А потом они натянулись, как струны, и начали перемещаться в сторону двери, не оставляя не стенах никаких следов, будто и не пробивали их вовсе. То есть…
        В каком-то полубреду я протянул руку и попытался коснуться чёрной нити на своём лбу, и мои пальцы ожидаемо прошли через неё. Я вижу то, чего нет… Амулет под рубашкой слабо светился белым сиянием. Наверняка это он показывал мне, как выглядит Сила Скобелева!
        Наконец Скобелев поднялся, отряхнулся и медленно направился к двери, после чего отворил её настежь и указал рукой войти неизвестному гостю. Нити постепенно становились короче, и в итоге, ведомые ими, внутрь вошли…
        МОИ СЁСТРЫ!
        Лиза и Катя - бледные, как смерть. На них были курточки и осенние ботинки, так как на улице по вечерам с недавних пор начало холодать. Ублюдок Скобелев наверняка перехватил их по дороге и забрал с собой! А теперь… он контролирует их с помощью этих незримых нитей!
        - Лиза, Катя, что же вы не поздоровались с братом? - насмешливо сказал Скобелев. - Это очень невежливо! А ну-ка исправьтесь!
        Катерина и Елизавета синхронно подняли правую руку и одновременно помахали мне, сказав безэмоциональными голосами:
        - Привет, Миша.
        Очумевая от происходящего, и от тошнотворной боли в голове, я схватился за амулет в надежде, что он сработает в мою пользу, и крепко сжал его в руке.
        - Ты же сказал, что отдашь его, - вдруг произнесла Елизавета с укором, указав на меня пальцем.
        - Да, братик. Ты так сказал, - подтвердила Катя.
        Кукловод, как улыбчивый шоумен сего устрашающего представления, лёгкой походкой подошёл ко мне и протянул руку:
        - Отдай его мне и всё встанет на круги своя.
        Я смотрел на него ненавистным взглядом и постепенно начинал ощущать, что давление на голову ослабевает. Амулет в моей руке был прохладным, и словно вбирал в себя весь жар, который поселился во мне из-за проявления Силы дяди.
        - Ты прав, племянник, я несколько перегнул палку, - вдруг пошёл он на попятную. - Обещаю, сегодня всё закончится. Я уйду из вашей жизни, только отдай амулет…
        
        Если хозяин положения начинает договариваться, значит нихрена он не хозяин!
        Взмахнув ладонью, я резко отправил в Скобелева воздушное лезвие, которое буквально снесло его к стене. Мужчина с криком схватился за грудь, и болезненно сполз на пол. Из его рта потекла струйка крови. В этот же момент чёрные плети, тянущиеся из его головы ко мне и моим сёстрам, одновременно исчезли. Девушки начали протирать глаза и с недоумением озираться по сторонам:
        - Миша? Дядя? Как мы здесь оказались?
        Не успел я обрадоваться тому, что они снова стали нормальными, как Скобелев снова вырастил плети и вернул себе контроль над девушками:
        - Неплохой удар! Чёрт, я даже язык прикусил! - выдохнул он, а потом похлопал себя по груди. - Уже начал думать, что зря сегодня надел кевларовый бронежилет. Что ж, неплохо, Миша. А теперь мой ход!
        Лиза и Катя подняли руки на уровень груди, готовясь выпустить в меня уже свои лезвия. Как раз в этот момент боль отступила, и на адреналине я пулей вылетел в открытое окно. По инерции перелетел через карниз и устремился к земле с высоты третьего этажа, но воздушный щит вовремя обезопасил меня от падения. Несколько секунд на то, чтобы прийти в себя, и, подняв голову, я увидел в окне бледное лицо Елизаветы, а также брошенный в меня воздушный снаряд. Я мгновенно установил щит над головой, и отразил удар, после чего бросился бежать вдоль дома, пытаясь срочно придумать новый план действий.
        Где, Белов, будь он неладен?! Он должен был вывести из строя охранников и подняться ко мне в комнату. Чёрт! Определённо, что-то пошло не так!
        Я всматривался в зашторенные окна в поисках врагов, но они всё не объявлялись. Зато позади уже слышался свист воздушных потоков - Скобелев отправил сестёр за мной. На это прямо указывали чёрные нити, проходящие сквозь стены. Не желая драться с сёстрами, я снова забрался в дом, только уже через задний вход. Мне нужно было как можно скорее добраться до Скобелева, чтобы выбить из него всё дерьмо и закончить с этим кошмаром!
        К моему удивлению и радости, зал особняка был заполнен телами охранников. Я быстро проверил пульс по ярёмной вене у одного из них, а потом и сам услышал храп, доносящийся от другого. У всех из шеи торчали небольшие дротики с перьями. Вот же Илья Андреевич, мастер своего дела! Не став больше тратить на них время, я бросился вверх по лестнице, как вдруг перилу рядом со мной разнесло в щепки от удара воздушного лезвия!
        Это была маленькая Катя, с которой я просто не мог сражаться!
        Бах!
        Новый удар разворотил деревянные ступени прямо передо мной! Лестница, итак дышащая на ладан, начала разваливаться, унося меня вниз. Я лихо спикировал на пол и предстал перед младшей сестрой, над головой которой колыхалась чёрная плеть Силы.
        - Ты же не станешь делать больно своей маленькой сестре? - криво улыбнувшись, произнес Скобелев голосом Кати.
        - Сволочь! - выпалил я, прикрываясь щитом от её ударов. - Отпусти её!
        Девочка только расхохоталась, и начала обходить меня, чтобы припереть к стенке и не дать пространства для манёвра. Поэтому мне пришлось спешно искать выход из сложившейся ситуации, но вдруг рядом скрипнула дверь кладовки…
        И оттуда на меня всей оравой накинулась пускающая слюни зомби-прислуга! Садовник взял меня на удушающий, а две кухарки схватили за руки, тем самым обездвижив. Катя нехорошо улыбнулась, и, обойдя мой щит, чуть ли не в упор хладнокровно метнула в меня воздушное лезвие!
        Бух!
        В грудь сильно шандарахнуло! К счастью, я всё ещё был цел - спасибо защитному жилету! Как знал, пригодится! Дожидаться новой порции я не стал, поэтому применил толчок воздуха прямо в пол, заставив всю нашу весёлую компанию подпрыгнуть в воздух. Женщины неуклюже повалились на спины, и только садовник продолжал крепко сжимать моё горло. Заново созданный щит блокировал атаку Кати, после чего я сжал голову садовника обеими руками, и ударил потоком сжатого воздуха прямо ему в уши. Прости, дядь Лёш!
        Потеряв сознание, мужик сполз с меня, дав наконец возможность двигаться. Вырубив кухарок тем же способом, только уже с расстояния, я принялся за Катю. Уклонился от свистящего лезвия, и резко метнул воздушным потоком прямо её в ноги, и, о удача, смог сбить её с ног! Воспользовавшись этим, я бросился к ней и схватил девочку за руки, чтобы она ненароком не пустила в меня лезвия. Младшая сестра брыкалась и пыталась вырваться, но физически я был всё-таки сильнее.
        - Обижать маленьких нехорошо! - послышалось за моей спиной, и я увидел стоящую в парадной Елизавету…
        Мощный воздушный толчок резко оттолкнул меня от Кати, как впрочем, швырнул в сторону и её саму. Мы оба свалились на пол, и я мгновенно выставил щит, ведь в меня уже летели воздушные лезвия. Похоже, дядя решил не мелочиться со мной и наглухо завалить в своём же отчем доме! И вот в такие моменты, когда один враг давит тебя прессом магии, а другой уже встаёт на ноги и готовится атаковать, к тому же ты не имеешь никакого морального права навредить им обоим…
        Тогда то и рождаются гениальные идеи!
        Рядом со мной валялось тело одного из охранников, который даже при таком грохоте продолжал спать мертвецким сном. А дротик, торчащий из его шеи, так и просился мне в руку… Решение пришло спонтанно. Я быстро схватил его, продолжая отбивать удары Лизы, после чего, добавив воздушный толчок, отправил дротик в её сторону.
        Вжух!
        Мимо, твою мать! Ничего, у меня в наличии еще как минимум семь охранников! Перекувырнувшись с места, как чёртов ниндзя, я снова сбил бедную Катю с ног (никогда не прощу себе все эти синяки и ссадины на её хрупком теле), и вырвал из шеи второго охранника новый снаряд.
        - В десятку! - выпалил я на удачу, снова бросив дротик.
        И в этот раз попал!
        Получив укол прямо в грудь, девушка даже бровью не повела. Она с маниакальным упорством всё проверяла на прочность мой щит, хотя делала это настолько топорно в сравнении с настоящей Лизой, что я понял - Скобелев не сможет выдать тот максимум, на который была способна старшая сестра. В этот момент Катя снова начала наступать, и следующий дротик угодил ей в руку. Движения девочки практически сразу стали замедленными, и вскоре её глаза закатились, а она сама свалилась без сил.
        - Хитрый ход… - заплетающимся языком произнесла Лиза, ковыляя в мою сторону, после чего тоже обессиленная рухнула на паркет.
        Чёрные плети испарились, и я решил во что бы то ни стало подняться к Скобелеву и хорошенько отмудохать этого ублюдка! На разбор завалов на лестнице не было ни желания, ни времени, поэтому я побежал на улицу, чтобы уже оттуда на щите подняться к своему окну. Но тут заметил ещё одну нить, которая тянулась из моей комнаты прямо к саду. Похоже, хитроумный паук заарканил кого-то ещё…
        Внезапно кусты вспыхнули жёлтым пламенем, озарив тёмный силуэт между ними:
        - И снова здравствуйте, господин Белов! - послышался довольный голос. - Теперь и вам пора поиграть в нашу игру!
        Глава 5
        Всё, это конец…
        Финиш!
        Передо мной стоял Илья Андреевич и противно ухмылялся садистской улыбкой Скобелева. Дядя всё-таки сумел обыграть меня ещё до начала нашей схватки! До сих пор он не показывал свой настоящий уровень Силы, и припас этот козырь для текущего момента, когда взял под контроль дворецкого. И теперь я чётко понимал, против меня недоратника сейчас будет биться самый настоящий ведун!
        - Миша-Миша! Неужели ты думал, что Белов сможет тебя защитить? - спросил Илья Андреевич с несвойственной ему интонацией.
        - Ты чудовище! - выкрикнул я, пытаясь найти Скобелева взглядом, но на пылающей огнём лужайке были только я и одержимый Белов. - Твоё место в психушке!
        Илья Андреевич двинулся на меня, с укором качая указательным пальцем:
        - На твоём месте я бы последил за языком, юный мой племянник. В этой дуэли ты можешь просто не выжить…
        А ведь этот подонок чертовски прав! Но у меня всё ещё оставалась призрачная надежда на то, что амулет всё-таки поможет, и я смогу победить. Или нет. Кого я обманываю? Мне нужно не с Беловым драться, а бежать искать кукловода Скобелева!
        - Отдай мне амулет, Миша. Хватит страдать из-за этой безделушки.
        - Заладил, как сломанный патефон! - сплюнул я, подняв глаза на чёрную нить, которая произрастала из головы дворецкого и тянулась к дому. - Дядя, ты всё ещё отсиживаешься в моей комнате, да?
        Лицо Белова скривилось от злобы, и это было мне самым лучшим ответом.
        - Тогда я иду за тобой! - выпалил я.
        Рванув в сторону, я чудом избежал встречи с огненной струёй, которая ударила в то место, где я секунду назад находился. Трава тут же загорелась буйным пламенем! В этот момент я создал щит и переместил его за спину, и полностью сконцентрировался на нём, чтобы в случае чего он выдержал новые удары. И добрался бы я до здания уже через какие-то секунды, если бы не пылающий шар, взорвавшийся прямо передо мной!
        БУХ!
        Меня швырнуло назад, обдав нестерпимым жаром. Свалившись на спину, я тотчас перекатился в сторону и встал, ожидая следующей атаки.
        - На что ты вообще надеешься, Миша? Тебе некуда бежать. Ты только тратишь моё время!
        Я машинально нащупал амулет на груди и сжал его, рассчитывая на его силу.
        - А-а, теперь понятно, - ухмыльнулся Скобелев в обличии дворецкого. - Надеешься, что он поможет тебе? Забавно. Но ты упускаешь одну деталь…
        Мой противник поднял руку на уровень плеч, и в его ладони вспыхнуло пламя.
        - Ну же, просвети меня, ублюдок!
        Вместо ответа в мою сторону полетел огненный шар, который разлился жидким пламенем по щиту.
        - Сначала научись хорошим манерам, племянничек! Только тогда мы сыграем по-крупному!
        Я начал пятиться к дому, постоянно вливая Силу в свой щит. А Скобелев просто шёл за мной и теперь почему-то не атаковал. Что он задумал? Внезапно мою спину обожгло нечто раскалённое! Я обернулся, и увидел перед собой огненную стену меж двух призрачных столбов!
        Огненный куб! Точно такой же, как в показательной дуэли Марии и Воронова!
        Только я осознал, в какую задницу попал, как слева и справа тоже возникли огненные стены. И бежать мне оставалось только вперёд! Выставив щит, я рванул в сторону улыбающегося Белова, но не успел буквально какие-то секунды, и ударился в глухую стену пламени, возникшую прямо перед носом. Единственная надежда на спасение была клетка ночного неба над головой. В этот раз инстинкт выживания опередил мои мысли, и щит мгновенно перенёсся под ноги, а потом, как пружина, резко поднял меня в воздух прямо перед тем, как крышка огненного куба закрылась, чтобы внутри него произошёл взрыв.
        Я больно приземлился в колючие кусты роз и по инерции прокатился ещё метр или два. Осознавая, что только что каким-то чудом избежал гибели, уже на корточках пополз к задней двери дома, будучи вне поля зрения Скобелева.
        - Миша? Где ты? - донеслось неподалёку, и кусты рядом со мной вспыхнули огнём. - Неужели ты испугался меня? Хе-хе!
        «Это тактическое отступление, мать твою!» - мог бы сказать я, но вместо этого ударил воздушным лезвием в дальний карниз дома, чтобы отвлечь его внимание, а потом быстро побежал к распахнутой двери. Ещё чуть-чуть, и…
        - Попался!
        Проём двери тотчас закрылся огненным щитом, ударившим в меня жаром. Наличники тут же загорелись, и языки пламени потянулись вверх по стене. И там уже в окне я увидел силуэт Скобелева. Не раздумывая ни секунды, я отправил туда сразу четыре воздушных лезвия, которые должны были застать кукловода врасплох. Но внезапно появился новый щит, закрывший собой проклятое окно. А потом вдруг все окна и злосчастный задний выход обзавелись такими же пылающими прямоугольниками огня. Теперь в дом не пройти!
        Я в ужасе смотрел, как имение Юсуповых начинает гореть, а внутри всё ещё находилось много людей, среди которых были и сёстры! Забыв на мгновение о Белове, я попытался сбить пламя воздушными толчками, и кое-где мне это даже удалось. Но я чисто физически не мог успеть везде, и горящие окна постепенно передавали пламя наверх к крыше…
        - Ты рискуешь потерять всё из-за какой-то безделушки, - говорил Белов, подходя ко мне. - И дом, и сестёр. Разве их жизни стоят твоей гордыни, а Миша?
        Отступать было некуда. Он припёр меня к стенке, после чего в мою голову ударила чёрная ментальная плеть, которая навалилась на мозг многотонным прессом.
        - А-а!!! - застонал я, сползая на землю от невыносимой боли.
        Ладонь Белова легла на мою макушку, и он по-отечески потрепал меня за волосы:
        - Хватит. Ещё не наигрался в героя? Давай, я сам тебе помогу, - сказал он, потянувшись к амулету, висящему на цепочке на моей шее. - Избавлю от этой ноши. А потом мы вместе спасём всех от огня…
        - Сволочь… - хрипел я, пытаясь отмахнуться от него. - Пропади ты пропадом!
        В ответ послышался язвительный смех, и меня тут же подняли за грудки:
        - Пустое сотрясание воздуха, Миша! Ты ни на что не годен, кроме как болтать языком. Даже не додумался до банальной вещи, что артефакт на твоей шее активируется с помощью крови владельца!
        От его внезапных откровений меня тут же осенило! Всё правильно! Всё так, как я и думал! В той дуэли Лиза ударила мне в грудь воздушным лезвием, и ранила меня. Кровь попала на амулет, и он заработал! В этот момент дядя коснулся пальцами Белова моего амулета, и я, словно бешеная собака, мгновенно вцепился зубами в его ладонь!
        - А-аргх! - закричал он, одёрнув руку, после чего грязно выругался. - Ты сделал мне больно!
        Отлично! Значит дядя чувствует всё то, что ощущают его зомби. Тогда получите и распишитесь за следующую посылку!
        Коварный пинок между ног отправил Белова-Скобелева в нокдаун. Мужчина сдавленно охнул и отшатнулся от меня, держась обеими руками за причинное место. Этой заминки мне хватило, чтобы жадно вцепиться зубами уже в своё запястье. Острая режущая боль была ничем по сравнению с тем, что всё это время творил со мной Скобелев. Я с удовлетворением почувствовал солёный вкус собственной крови, и принялся тереть раненой рукой об амулет.
        - Мда… - протянул дворецкий, стоя в наклоне, и пытаясь отдышаться. - Ты не щадишь никого: ни Белова, ни своих сестёр, ни остальных людей в здании. А часики тем временем тикают, и дом горит…
        Скобелев был прав. Время уходило, а во мне до сих пор не проявлялась сила амулета, чтобы противостоять ему. Что же делать? Я не могу ни вывести из строя зомбированного Белова, ни пробиться через его щиты к Скобелеву. Почему же не работает?!
        Я продолжал мочить в крови голубой камень в оправе, нервно наблюдая за тем, как Белов распрямляется, а затем разминает шею. Вдруг слева и справа от него материализовались внушительные огненные руки, которые, как и их оригиналы, синхронно сжались в кулаки.
        - Извини, но я не могу оставить подобное унижение без ответа…
        Он резко взмахнул рукой, и отправил в меня раскалённый кулак Силы. Я успел только закрыться руками, в одной из которых лежал амулет, и…
        Всполохи яркого света словно укрыли меня цветастым покрывалом, которое вспышкой тут же и исчезло. Чувствуя себя богом поцелованным, я смотрел, как Скобелев безуспешно пытается пробиться через мой воздушный купол, который силавир моей стихии мог использовать только начиная с ранга ведуна! Но я даже не знал схему прогона Силы по каналам, тем более не имел настолько развитых врат!
        Амулет!
        Драгоценный камень в серебряной оправе ярко светился, просвечивая через мою руку, словно прожектор! И теперь я точно знал, что стал на равных с Беловым, если не сказать больше. Я с ликованием смотрел на перекошенное лицо дворецкого, и кастовал под собой щит, чтобы подняться к окну своей комнаты, разбить огненный щит, блокирующий его, и наконец прижучить подлого паука-менталиста!
        - А ты заслужил моё уважение, - донеслось до меня с земли, когда я, уверенный в своей защите, поднимался на уровень третьего этажа. - Но только этого всё равно будет мало, если ты хочешь победить в этой игре…
        Я не успел ответить ему - нечто огромное внезапно сшибло меня вместе со щитом, и заставило спикировать на землю, а потом кубарем покатиться по траве. Благо, я находился под защитой купола, и получил только хорошую встряску вестибулярного аппарата и шок. Наконец я остановился, но голова всё ещё продолжала кружиться. Вообще не понимая, что сейчас произошло, я посмотрел в ту сторону, где это нечто должно было приземлиться, и просто потерял дар речи…
        Это был Наг!

* * *
        Точнее это был его хвост - силуэт огромной змеи постепенно терялся на неосвещённой от последствий нашей драки с Беловым территории имения. Я бы никогда не спутал этот проклятый белый кончик, который только вчера придавливал меня к земле!
        И что самое странное - я не видел чёрной нити, которая связывала бы Скобелева с этим существом. Да и вообще откуда Наг здесь взялся? Ведь он являлся проявлением родовой способности…
        МАРИИ!!!
        - Помнишь, что я тебе недавно говорил? - спросил Скобелев устами Белова. - Даже самого сильного можно сломать, если добраться до его любимых.
        Он указал рукой в сторону крыльца, и я тут же заметил ментальную линию, которая протянулась туда же. Одиноко стоявшая девушка вдруг направилась к нам навстречу, и в её силуэте я с болью в сердце узнал Марию Вознесенскую.
        - Хорошая девочка, - улыбнулся мой противник. - Всё это время она находилась поблизости и следила за твоей битвой. Переживала за тебя. Но не учла одного - я могу ощущать присутствие других силавиров. И так же на расстоянии могу брать их под свой контроль!
        - Как?!
        Белов подошёл к Марии, одетой в лёгкую курточку и джинсы, и погладил её по щеке на безэмоциональном лице:
        - Что ты знаешь о Силе, Миша? И вообще о менталистах? Правильно, немного, как и большинство. Бытует мнение, что нам нужно видеть цель, чтобы взять её под контроль. Но это лишь часть правды. Тайная полиция никогда не раскрывает свои секреты обществу, но путём неимоверных усилий я смог узнать их самостоятельно и развить в себе. Я же самородок, Миша. И очень свободолюбивый человек.
        - Любите свободу, да? - с горечью усмехнулся я. - Вы не хотите, чтобы вас заставили служить или чтобы за вами постоянно следили? Трогательная история, господин Скобелев, но вы сами нарушаете свободу других! Сами выступаете в роли тех, кого боитесь.
        - Я никого не боюсь, - ответил Скобелев голосом Марии. - Ибо имя мне легион. Кстати, один мой человек уже пришёл в себя, и я отправил его спасать твою семью и остальных людей. Как видишь, жертвы мне ни к чему, Миша.
        Теперь уже и Белов и Мария указали мне на крыльцо, куда охранник Скобелева оперативно выносил бесчувственных людей. Дом тем временем уже пылал, но вдруг по щелчку пальца дворецкого огонь просто испарился, оставив после себя обгорелые дымящиеся стены.
        - Теперь всё будет хорошо. Все останутся живы и здоровы. В этой партии я поставил тебе шах. И только в твоих силах решить всё мирно, дабы не получить уже мат. Так что лучше отдай мне амулет по добру по здорову…
        Он протянул ко мне руку и остановился в ожидании.
        - Хорошо, - еле выдавил я из себя, пытаясь выиграть время, и отцепил камень с шеи. - Только объясните, зачем он вам? Ради чего всё это?
        Скобелев в обличии Белова хмыкнул, и снова заговорил:
        - Нам ли с тобой не знать, Михаил, что самое главное в жизни любого силавира? Это возвышение. И чем скорее ты поднимешься на ступень выше, тем лучше. Тем более, когда ты являешься менталистом, ведь мы практически ничем не отличаемся от обычных людей, и от природы не можем бросаться молниями или огнём, как другие силавиры. Но вместо этого мы используем свой мозг и имеем возможность управлять другими людьми. Амулет же не только кратковременно даёт повышенную Силу, но и, в определённом случае может разом поднять ранг хозяина на одну ступень выше, и уже навсегда. Именно этого мне и не хватает для того, чтобы навсегда обезопасить себя от любых врагов.
        И тут я понял… Он что, имеет ранг выше ведуна? Скобелев - волхв?! И благодаря амулету он хочет достигнуть своего максимума и стать патриархом?! Уму непостижимо, какие тогда возможности по манипулированию людьми ему станут доступны!
        - Кроме того, как ты, наверное, успел заметить, он показывает своему хозяину всё, что скрыто от человеческого глаза. Например, я знаю, что сегодня с его помощью ты впервые увидел ниточки, за которые я дёргал своих кукол.
        Он буквально назвал моих сестёр, своих племянниц, куклами! Какое же он всё-таки чудовище!
        - Только и всего?! - не выдержал я. - Ради собственного возвышения вы готовы разделаться со своей роднёй?! Вы моральный урод, Скобелев! Подонок!
        - Какой есть, - усмехнулся он. - Ну, что, Миша, пора заканчивать с этим…
        Белов подошёл ближе, и я вытянул вперёд руку с амулетом, как морковку перед мордой осла. Подходи, гад, ближе, ещё…
        Я всё думал о том, как эта маленькая вещица умудрялась ломать все законы Силы и давать своему владельцу самую настоящую мощь высокоранговых силавиров? Каким вообще образом ей это удавалось? Чит-код, взламывающий реальность? А ведь я вообще понятия не имел, как выглядела схема, например воздушного купола, который спас меня от пасти Нага. Но сам же создал его, только на инстинктах. Значит, если очень захочу, то смогу провернуть то, что задумал…
        - Хороший мальчик, - цокнул языком мужчина, принимая из моих рук смертоносное оружие. - Так бы сразу…
        Неожиданно он схватился за горло и упал на колени передо мной. Глаза Ильи Андреевича налились кровью, а сам он стал пунцовым, как варёный рак. Дворецкий задыхался, ведь одним прикосновением я разом выкачал из его лёгких весь воздух, как Вознесенская сделала со мной на первом уроке А-класса.
        - МИША!!! - закричал Скобелев голосом Марии, и она взмахнула рукой - с дальнего конца участка послышался свист, и я понял, что Наг уже приближается.
        Использовав воздушный толчок, я вырубил дворецкого ударом в голову, и тут же отпрыгнул в сторону, пропустив мимо себя огромную змею. Её хвост должен был накрыть меня в следующую секунду, но тут я вспомнил Марка Одоевского, и примерил на себя его тактику. Ускорившись, что есть сил, я побежал прямо по направлению к хвосту Нага, и, схватившись за него, перелетел, как через козла на физкультуре. При этом скорость моя была намного выше, чем обычно - амулет позволил использовать технику витязя - ускорение.
        Описав небольшой круг, я бросился к Белову и прощупал его пульс на шее - дышит! Значит можно не беспокоиться о нём, а заняться Марией. Чёрт! Знал же, что знакомство с ней не будет сулить мне ничего хорошего, и вот теперь расхлёбывать!
        Но мне всё-таки повезло - дядя, наверное решил, что огромная змея будет лучшим оружием в его руках, чем девушка-силавир. И в этом он был категорически не прав. К слову, по счёту это был третий раз, когда я сталкивался с гигантской змеёй, и уже кое-что понимал в её повадках и выпадах. Скобелев не контролировал её напрямую, лишь указывал Марии, куда направить Нага, и вот этим я и хотел воспользоваться.
        Белое чудовище снова нырнуло во тьму, готовясь нанести новый удар. И я тоже намеревался ответить ему тем же. Оставалось самое малое - узнать, откуда в меня прилетит гигантский удав! И тут я увидел мерцающую звезду, которая кружила в небе над особняком. А потом и стали заметны контуры змеи. Либо Наг отражает свет луны, либо амулет снова показывает мне то, что скрыто от глаз! Вот же я везучий сукин сын!
        Мария продолжала осыпать меня проклятиями и предвещать скорую гибель, но в то же время оставалась стоять столбом, направляя Нага. И вот он несётся на меня, а я делаю вид, что смотрю в другую сторону… Хорошо, что в своё время я внимательно наблюдал за показательным боем Марии в школе, ибо такую штуку сам бы придумать не смог!
        В десяти метрах от меня разверзлась клыкастая пасть, и я тут же вообразил над ней огромный воздушный бур. Амулет сработал на отлично, и чудовище было буквально пригвождено к земле вихрем уплотнённого воздуха, который впился ему в морду. Его хвост по инерции поднялся в воздух и был готов обрушиться на меня и Марию. Я укрыл её под защитным куполом и прыгнул в сторону, а потом увидел, как на купол свалился хвост змеи. Чудовище осталось безвольно дёргаться, давая мне время для активных действий. Теперь с выходом Вознесенской из игры, у меня появился шанс достать Скобелева!
        Ускорившись, я бросился в сторону дома, а потом прыгнул так высоко, как никогда до этого. Вцепившись в подоконник второго этажа, я упёрся ногами о выступ крыши, и снова взлетел вверх, в итоге встав в проёме окна своей комнаты. Наконец я увидел свою цель! Скобелев в ужасе отпрянул назад, и я спрыгнул на пол.
        - Миша, постой! - выкрикнул он, подняв руки. - Мы можем всё обсудить!
        - Нечего обсуждать! - выпалил я, схватив его за горло. - Сейчас ты умрёшь!
        Я применил вакуум и начал с удовольствием смотреть, как дядя корчится в агонии. Наконец-то я добрался до него и теперь вычеркну хитроумного кукловода из своей жизни раз и навсегда! Потоки Силы струились по моей руке, словно из пожарного гидранта, и я уже начал чувствовать, как они режут меня изнутри. Похоже, амулет переставал действовать. Скоро, совсем скоро магия кончится, и моя мощь превратится в тыкву! Лишь бы успеть до этого прикончить гада!
        - Миша, нет! - вдруг кто-то взвизгнул у меня за спиной. - Не убивай его!
        Обернувшись, я увидел Марию, которая стояла в проёме окна и в ужасе смотрела в мои глаза:
        - Что с тобой?! Я видела, как ты запрыгнул в окно! И… Твои глаза…
        - Не мешай! - рявкнул я, ещё сильнее сжав горло человека, повинного во всех моих бедах. Этот мир скажет только спасибо, если я избавлю его от Скобелева!
        - Не делай этого! - закричала девушка, и я вдруг почувствовал сильный толчок в спину.
        Меня впечатало в стену, и я рухнул на пол, из-за чего амулет улетел в сторону, и все мои силы разом испарились. Рядом свалился Скобелев, потерявший сознание. Я попытался дотянуться до него, но это оказалось просто невыполнимой задачей - всё тело одеревенело, и у меня вообще не осталось физических сил, чтобы сделать это. Сознание плыло: то ли от удара о стену, который выбил из меня весь дух, то ли из-за компенсирующего действия амулета. Как говорится, за всё надо платить.
        - Миша! Миша! - голосила Мария надо мной, но я уже медленно, но верно уплывал во тьму. - Что с тобой?! Не закрывай глаза! Держись!
        Как водится, судьбу не интересовали ни мои желания, ни желания Марии, поэтому прекрасная девушка исчезла, как и все остальные декорации, оставив меня в забытье…

* * *
        После тех событий прошла неделя. За окном стоял промозглый день, шёл дождь, а я сидел у себя в комнате и рассматривал в руках тот самый злосчастный амулет. Оружие башни, которое могло на короткое время сделать тебя суперменом, но за этот великодушно выданный кредит ожидаемо забирало плату с процентами, и даже более того. Белов нарыл информацию о подобных артефактах - каждое их использование сокращало жизнь носителя на несколько лет (что-то завязанное на магии крови). Так что, за те два раза я мог потерять как минимум два отпущенных мне года жизни. Или того больше, смотря по какому тарифу этот артефакт взимал плату. Увы, прейскуранта вместе с ним не давалось, и точный ответ я узнать не мог.
        Так что, как оружие последнего шанса он был незаменим, и мне очень повезло, что я успел тогда нейтрализовать Скобелева до того момента, как отключился. И теперь, зная намного больше про его свойства, я решил использовать амулет только в случае крайней необходимости. К тому же Илья Андреевич внёс ясность насчёт поднятия ранга с его помощью. Для этого нужно было просто разбить амулет, держа его в руке. Быть может, когда придёт время, я так и сделаю. Главное, постараться не слить его мощь впустую.
        После той заварухи Белов и его друг-лекарь Дима заперли Скобелева в подвале в одном из зданий полигона. Дворецкий по каким-то своим каналам достал блокирующие артефакты, и теперь великий кукловод не имел над нами власти. Правда, для меня это было не принципиально, ведь мне дядя мог причинить лишь головную боль (слукавил, эта мигрень жарила мои мозги будто на сковородке!). Именно там в тёмных сырых застенках происходила основная воспитательная работа. В какой-то момент мужчины попросили меня выйти и не присутствовать при пытках, но я наотрез отказался. А потом и сам принял участие в них…
        Так длилось всю прошлую неделю, за которую мы втроем забивали несчастного практически до полусмерти, а потом силами Дмитрия возвращали ему здоровье. И так по кругу, заставляя Скобелева окунуться в свой маленький персональный ад, который мы ему уготовили. Несомненно, общий враг сближает, и мы ещё крепче сдружились с Ильёй Андреевичем и его немногословным товарищем. С каждым ударом, с каждым вбитым гвоздём или взмахом ножа, я убивал вовсе не Скобелева, а себя прежнего. Заставлял уйти все человеческие слабости и прочую шелуху, чтобы возродиться другим. Тем, кто, не взирая на всё, выполнит то, что от него требуется, чтобы спасти самое дорогое, что осталось у меня в прошлой жизни - мою дочь Алину.
        Хорошо, что Мария не знала и не видела всего этого…
        Из хитроумного паука Скобелев превратился в забитую букашку, в тень самого себя. Он обязался отремонтировать наш дом и платить каждый месяц упущенную выгоду с продажи нашего сервиса, пока не вернёт его нам обратно. А также поклялся жизнью, что больше никогда не попадётся нам на глаза.
        Итак, побочные квесты пройдены, но цель - четыре башни, всё так же далека. Правда, в отличие от старта, у меня теперь имелись средства для её достижения - люди рядом со мной. Осталось самое сложное, запустить этот человеческий механизм и заставить работать в мою пользу, перемалывая в его жерновах моих врагов.
        Таких же как Скобелев…
        Гла??а 6
        - Программное обеспечение для дома и офиса, - прочитал я текст на вывеске над полкой с дисками.
        Сегодня после учёбы я нашёл время и наведался в крупный магазин в центре города, торгующий компьютерами, (или ЭВМ, как их здесь называли) оргтехникой и программным обеспечением. Среди различного софта долго искал кое-что специфическое, и очень надеялся, что на полках такое найдётся.
        В моих планах уже давно зрела идея создать свою социальную сеть. Прорывные идеи, которые в своё время заработали разработчикам Фэйсбука золотые горы, станут моим шаблоном. Я воспользуюсь их опытом и сделаю всё в точности так же, чтобы обеспечить себя финансами и выполнить задание Падшего.
        Но всё это лирика, а дьявол, как водится, кроется в деталях. Нюанс был в том, что каждая технологически развитая держава в этом мире имела свой язык программирования. В Российской империи это был русский, в Африке - один из основных диалектов рода Тафари, и наконец в Китае - ханьский китайский. Так как по историческим причинам Англия здесь не являлась страной-колонизатором (а США вообще не существовало), то и английский язык на Земле-2 был не так сильно распространен, как в моём мире, соответственно и языки программирования не ориентировались на него. Так что придётся заново штудировать программирование, только уже на русском языке. Надеюсь, этот процесс не займёт много времени, ведь логика компьютеров, созданных людьми, всегда остаётся неизменной. Различается только синтаксис.
        Как я и ожидал, в русском сегменте программирования особого выбора не имелось. Существовал лишь один более или менее функционирующий язык программирования, и назывался он благородно и по-нашему - «Богатырь». Купив диск с инсталляцией языка и среды разработки, созданной под него, я вернулся домой и сразу же вставил радужный пластиковый кружок в привод своего компьютера и начал установку. К сожалению, Мишин динозавр не отличался особой ретивостью, отрабатывал процессы довольно медленно, хоть я и предварительно почистил его от системного хлама. Но в итоге всё равно понадобилось чуть больше получаса, прежде чем программа установилась.
        Ну что ж, начнём!
        Открыв среду разработки, и начав изучать сопутствующую документацию по программированию, которая прилагалась к диску, я с удовлетворением узнал, что оказался прав. Ничего непонятного или кардинально нового мне не встретилось. Спасибо единой во всех мирах человеческой логике и здравому смыслу!
        Итак, как вообще устроены программный код и программы? По сути, с помощью языка программирования мы даём компьютеру команды, то есть список действий, который ему нужно выполнить. И тут стоит помнить, что компьютер выполняет в точности то, что ему задали. Он не способен мыслить или понимать условности. Из-за этого при программировании даже у самого опытного программиста могут и должны возникать ошибки - это просто человеческий фактор. Где-то в коде была забыта точка с запятой, или создана переменная не того типа, что ожидаемо приводит к тому, что программа выдаёт ошибку. Логично, чтобы всё работало, как часы, необходимо написать идеальный и выверенный код.
        Вернёмся к Богатырю. В языках программирования моего мира фигурировали операторы «if» и «while». В переводе это звучит как - «если» и «пока». Первый оператор даёт возможность выполнять действие в том случае, ЕСЛИ записанные условия соблюдаются, а второй создаёт цикл, который повторяется снова и снова, до тех пор, ПОКА записанное условие соблюдается. В русском языке программирования были те же самые операторы, только написанные на нашем родном языке, соответственно - оператор «если» и оператор «пока». И такая логика соблюдалась практически во всём - английские наименования заменялись русскими словами.
        Увы, на этом плюсы русскоязычного софта заканчивались. Первые трудности наступили после того, как я углубился в более детальное изучение Богатыря. И проблема заключалась в том, что русский язык программирования был крайне низкоуровневым.
        Что вообще такое уровень языка? Изначально компьютер понимает только две команды: когда есть напряжение, и когда его нет. В первом случае для компьютера это единица, во втором ноль. Но как тогда компьютер понимает, что делать с программным кодом, где имеются совершенно разные и сложные команды? Изначально программы создавались именно с помощью чередования единиц и нулей. Такие программы записывались на перфокарты, которые, по своей сути являлись бумажными лентами с отверстиями. Если есть отверстие, значит единица, нет - значит ноль. Понятно, что на том техническом уровне это было неудобно и долго.
        И тогда появился первый аналог современного языка программирования. В нем единицы и нули в определенной последовательности были отождествлены различным командам. То есть, например, мы пишем букву «П» (Падший), а язык программирования переводит её на понятный компьютеру набор единиц и нулей.
        В процессе программирования люди повторяли одну и ту же последовательность действий. Например, вывести строчку на экран. Это был некий готовый набор команд, который программист должен был повторять каждый раз, когда нужно было распечатать строку. Именно тогда программистам пришла гениальная мысль собрать для удобства все полезные блоки информации и сгруппировать их, создав самую первую надстройку над языком.
        То есть теперь можно было создавать программы намного проще, быстрее и с меньшим количеством кода. Таким образом языки программирования и развивались, постепенно сокращая усилия на создание более сложных программ. И чем больше было надстроек, тем более высокоуровневым считался язык программирования.
        И снова вернёмся к Богатырю, то бишь низкоуровневому языку. Создать на нём аналог Фейсбука будет крайне непростой задачей. Ладно сложность, время - вот что я гарантированно потеряю, работая с этим пережитком прошлого! Тому же Цукербергу в его условиях и подручных средствах было намного проще провернуть подобное. И это уже была проблема. Ведь кроме социальной сети я собирался создавать ещё множество других айти проектов. В итоге я пришел к выводу, что мне нужно создать свою собственную надстройку над Богатырем. Свой собственный фреймворк.

* * *
        Когда загораешься идеей, всё остальное просто меркнет по сравнению с ней. Учёба, отношения и другие прелести мирской жизни практически перестают для тебя существовать. И пока ты не воплотишь эту идею в жизнь или пока не разобьются надежды, связанные с ней, эта всемогущая ипостась не выпустит тебя из своих оков.
        Так и случилось со мной. Я сидел на уроках только физически, а мыслями был полностью в своём проекте. Мне хотелось срочно всё обсудить со своими друзьями, но короткие перемены между уроками не давали полноценно это сделать. Наконец, наступил длинный перерыв, которым я и воспользовался:
        - Ребят, я уже давно хочу поговорить с вами по поводу нашего проекта. Но вся эта канитель со школьными дуэлями и тот случай, когда выскочка Одоевский чуть не убил меня - всё это сбило меня с толку на целую неделю…
        - Ух, даже не напоминай, Миша, - вздохнул Александр. - Я тогда думал, всё, потеряли мы тебя. Слава богу, всё обошлось!
        Я с благодарностью принял от него рукопожатие и дружеское похлопывание по плечу.
        - Да уж, - хмыкнул Сергей, с кем-то переписываясь в телефоне. - Давай, рассказывай, что у тебя на уме? Надеюсь, ещё одна гениальная идея?
        На самом деле новость была несколько иного характера:
        - Я начал потихоньку разбираться в Богатыре, и…
        - В ком? - не понял Сергей, отвлёкшись от своего смартфона.
        - Это язык программирования. Наш, отечественный, - объяснил Александр.
        - Никогда не слышал, - пожал он плечами. - Я далёк от ваших компьютерных терминов. И что с ним? Какие-то проблемы?
        - К сожалению он имеет слишком малые возможности для создания нашего проекта.
        Если мало смыслящий в программировании Друцкий ещё сохранял самообладание, то Александр просто округлил глаза и воскликнул:
        - И что теперь делать, Миш? Африканский использовать? Или того хуже, китайский? Мы же годы потратим на их изучение!
        - Это как так? Почему? - непонимающе спросил Друцкий, ошарашенно смотря то на него, то на меня.
        - Все современные сайты в Сети - это обычные информационные странички для широкого круга лиц. Я предлагаю сделать нечто революционное, требующее больше ресурсов. Но, как и сказал, отечественный язык программирования здесь нам не помощник.
        - И что ты предлагаешь? Сворачивать проект? Чёрт! Я уже настроился на горы денег, - заныл Сергей.
        - Мы всё ещё можем создать социальную сеть, - заверил я Друцкого. - Только нам с Сашей придётся хорошенько потрудиться. В принципе, если написать огромную кучу кода, сверстать сайт с помощью русского языка программирования возможно. Но я хочу предложить альтернативное решение. Мы арендуем офис, найдем программистов, и с их помощью усовершенствуем этот язык.
        - А поподробнее? - попросил Александр, почесав голову. - Что именно ты хочешь в нём улучшить?
        - Мы создадим надстройку над языком программирования!
        - Ничего не понял. Ладно. Сколько у нас уйдёт времени, если действовать по твоему сценарию? - спросил Друцкий. - Намного меньше, наверное? Или я не прав?
        - На разработку уйдут месяцы, - ответил я. - Мы потратим больше времени.
        - Тогда зачем нам это надо? - хмыкнул Сергей. - Ты предложил пригласить ещё людей. Пусть они и строчат этот ваш код. Какой смысл его усложнять, если это потребует больше времени?
        - Понимаешь, я не хочу ограничиваться только одним сайтом. В моих планах создание множества прибыльных проектов. И в таком случае усовершенствование языка программирования в будущем сократит нам кучу времени. Вот смотри на примере. У тебя есть камень, который нужно перенести из точки А в точку Б. В данном случае перетащить один камень проще, чем построить телегу для переноски камней. Но при этом, если ты собираешься строить дом, ты будешь вынужден таскать на своём горбу уже тонны камней. В таком случае телега будет выгодным решением.
        - Кажется, я тебя понял, - почесал Сергей подбородок, - В итоге, что от меня требуется?
        - Финансы на аренду офиса, закупку оборудования и зарплату сотрудникам, пока проект не начнёт окупаться. Мы с Александром вернём твои вложения из своих долей, когда станем получать прибыль. Правда, Саш?
        Бельский пожал плечами, и сказал «Да». Делить шкуру неубитого медведя проще простого, но когда дело дойдёт до реальных шагов, всё может измениться. В любом случае, без поддержки Друцкого мы вдвоём ничего не сможем сделать. Не с нашими обедневшими родами за плечами.
        - Хорошо, - кивнул Друцкий, - я готов выступить спонсором, но при условии полной финансовой отчётности с вашей стороны. Если бы это был не ты Миша, то я вообще бы не стал связываться с этим. Но тебе я доверяю.
        - И я благодарен за это, - улыбнулся я и пожал ему руку.
        - Я кстати могу порекомендовать отличных программистов, - подхватил Александр.
        - Вот и отлично! Торжественно объявляю - отныне с этого дня мы будем отмечать рождение нашей общей информационной империи!
        - За будущий успех! - Сергей поднял телефон, словно воображаемый бокал, и зазвенел звонок.
        Окрылённые идеей, мы отправились на следующий урок.

* * *
        Если я и видел Марию в школе, то только на расстоянии. Определённо, после того случая девушка избегала встречи со мной. С одной стороны я мог сильно напугать её действием артефакта и светящимися глазами, а с другой она возможно испытывала вину за тот удар в спину. Тем более, она не приезжала на выходные, чтобы потренироваться со мной. В свою очередь я решил просто плыть по течению, и ждать её действий, ибо был занят делами посерьёзнее. Вообще после всего, в особенности, пыток Скобелева, я похоже сильно выгорел эмоционально. Ничто не радовало меня, практически никаких эмоций я не испытывал, всецело поглощённый своей целью.
        Только зря я так обольщался насчёт эмоций. Новый преподаватель сумел-таки во мне их пробудить!
        - Меня зовут Власов Игорь Сергеевич! - командным голосом рявкнул крепкий мужик в тельняшке-майке, больше похожий на спецназовца ВДВ, чем на учителя.
        Из под кустистых бровей на нас смотрели суровые глаза человека, как минимум нюхнувшего пороха и участвовавшего в боевых действиях. Пока Власов говорил, его пышные усы словно жили своей жизнью, двигаясь туда-сюда на щербатом лице. На широкой груди присутствовала всё та же кустистость, как и на мускулистых руках. Этакий мужлан-горилла!
        - В шеренгу стано-овись! Раз-два!
        Класс исполнил приказ, и у меня в голове вдруг заиграла легендарная песня группы Status Quo - In The Army Now.
        - Итак, солдаты! - произнёс он, стоя на небольшом возвышении, за которым виднелся городок, хорошо знакомый нам по Испытанию. - У меня для вас есть одна хорошая и одна плохая новость. Начну с плохой!
        Все мои одноклассники переглянулись. Я посмотрел на Сергея и Александра, но они тоже не понимали, что сейчас будет происходить.
        - Вы облажались! - воскликнул он, указав себе за спину. - Там на полигоне была вовсе не командная работа, а безвольное мотыляние стада баранов!
        Ученики сразу загалдели, протестуя против предвзятого к ним отношения, но Власов вдруг скомандовал властным голосом:
        - Тихо! - он испепелил нас взглядом, а затем продолжил, - Все вы мните себя крутыми силавирами, но это не добавляет вам мозгов. Как раз на Испытании я и увидел, что вы не способны пользоваться этим органом! Но есть хорошая новость - я всё-таки научу вас уму разуму!
        - На голову отбитый, - фыркнул Сергей, как вдруг взор Власова переместился на него.
        - Эй, длинный язык, быстро ко мне!
        Все посмотрели на Друцкого, который начал заливаться краской. Делать нечего, пришлось подчиниться. Выйдя из строя, мой товарищ встал напротив учителя, ожидая его слова.
        - Имя? Фамилия? - потребовал Власов.
        - Сергей Друцкий.
        Мужик нехорошо улыбнулся, и начал прохаживаться рядом с ним взад-вперёд:
        - Тридцать отжиманий, солдат.
        - Но, почему? - удивился тот.
        - Разговорчики! Выполнять!
        Серёга вздохнул, и опустился на землю, начав отжиматься. Хилым он не был, поэтому я не сомневался, что мой друг без проблем выполнит указание. Только вот его гордость стопроцентно будет уязвлена.
        - Объясняю всем, вы здесь не на курорте. Заслуги, богатство и влияние ваших отцов и матерей для меня ничего не значат. Будь вы хоть цесаревичами самого Императора, я всё равно сделаю из вас настоящих воинов, как бы вы не противились этому! И конечно же научу пользоваться мозгами. Вставай, солдат. Хватит.
        Друцкий с облегчением выдохнул, и поднялся.
        - Молодец, парень! Хорошо справился, даже не халтурил. Значит, следующее задание тоже выполнишь без проблем!
        - Какое? - выпучил он глаза.
        - Скоро узнаешь. Класс, все за мной!
        Власов отпустил Сергея, и тот совсем без настроения вернулся к нам:
        - Напомните мне, как называется этот предмет? Муштра?
        - ТОФП, - подсказал Александр. - Тактическая, огневая, физическая подготовка. Три в одном!
        - Короче, муштра, - с грустью сказал Сергей. - Ну-с, посмотрим что этот деспот ещё для нас приготовил!
        Мы добрались до городка, но к моему удивлению, заходить на его территорию не стали. Вместо этого Власов повёл нас в обход, и вскоре мы увидели натуральную полосу препятствий с колючей проволокой и грязевыми ваннами, как в каком-нибудь американском кино про подготовку морских котиков. Как же всё-таки хорошо, что Белов заранее подготовил меня к подобным вещам!
        - Для начала мы займёмся вашей физической подготовкой. Как говорится, на Силу надейся, а сам не плошай. Сегодня ваша задача - пройти полосу препятствий за отведённое время. Кто не успел, проходит второй раз. Всем всё понятно?
        - Да! - без энтузиазма ответил класс.
        Среди нас были и девушки, которым наравне с парнями придётся всё это выдерживать.
        - Сперва бег - один километр для затравки вокруг полосы.
        Народ только вздохнул.
        - Чего стоим? Побежали-побежали!
        И мы принялись исполнять приказ. Я выбрал умеренный темп и сразу начал следить за дыханием. Благо, солнце уже не припекало, хоть и находилось в зените, и температура воздуха была комфортной. Лёгкая прогулка! Увы, мои друзья оказались не такими выносливыми, поэтому к концу марафона тяжело держались за рёбра, пытаясь отдышаться.
        - Ребята, крепитесь! - напутствовал я, в ответ слыша лишь сдавленные ругательства.
        - В шеренгу становись! - снова воскликнул голосистый мужик, заставив всех собраться. - Размялись? Растрясли чресла, или как там у аристократов говорят?
        - Всё понятно, - сплюнул Друцкий. - Этот солдафон из простого народа. Безродный, наверное. Вот и мучает нас, пользуясь служебным положением!
        - Вот не свезло то как! - вторил Александр.
        Я лишь усмехнулся - избалованные и изнеженные дети буржуа оказались перед лицом человека, для которого все их титулы не имели никакого значения. Интересно, какое звание имеет Власов? По сути, он ничего нам о себе не рассказал, а сразу хватанул быка за рога.
        - Итак, кто из вас, подающих надежды силавиров, покажет нам, как надо проходить общевойсковую полосу препятствий? - спросил он, хитро прищурившись.
        Тишина. Никому не хотелось первым идти сквозь огонь и воду.
        - Длинный язык! - неожиданно позвал Власов. - Быстро ко мне!
        - Ну, блин! Снова я! - выругался Друцкий, но всё-таки подчинился, и встал возле учителя.
        - Похоже, только ты у нас - единственная надежда Империи, - наигранно произнёс наш препод, похлопав его по плечу. - Твоя задача: пройти полосу не дольше, чем за три минуты.
        Сергей с сомнением посмотрел в сторону высоченной лестницы в центре полосы, многочисленных заборов, брёвен, колючей проволоки, покрышек и прочих разностей. А потом как-то грустно взглянул на нас с Александром, что и послужило для меня поводом к действию:
        - Товарищ, Власов! Можно, я пойду вместо него?
        - Как тебя звать, солдат? - спросил он, оценивающе посмотрев на меня.
        - Юсупов Михаил.
        - Решил за друга отработать?
        - Никак нет! Но хочу испытать себя.
        Власов широко улыбнулся, после чего произнёс:
        - Мне нравится твой настрой, солдат! Бегом к стартовой черте! А ты, Друцкий, можешь быть свободен. Пока…
        Сергей с благодарностью кивнул мне, и вернулся к остальным. А я двинулся к асфальтированной дорожке с белой чертой и надписью «старт». С одной стороны, я хотел помочь другу. Ведь, судя по всему, препод решил сделать из него постоянного мальчика для битья за его необдуманную фразу. С другой, хотелось проверить свои навыки, физическую силу и выносливость.
        - Ну а теперь, ребята, краткий инструктаж, - сказал всем Власов. - Впереди вас ожидает стандартная общевойсковая полоса препятствий. Здесь солдаты проверяются на прочность. И, как вы, наверное, уже догадались, Силой при прохождении полосы пользоваться нельзя.
        Среди класса ожидаемо послышались недовольные возгласы.
        - А как вы хотели? На войне у вас не будет ни особняков, ни машин, ни верных слуг, которые подотрут вам зад. Только окопы, вражеская техника на горизонте, и надежда прожить ещё один день.
        - Истину глаголит, - сказал кто-то.
        - Разговорчики! - вдруг рявкнул Власов. - Итак, Юсупов, у тебя есть ровно три минуты, чтобы пробежать дистанцию. Впереди тебя ждёт много лестниц и мостков, а так же канат и колючая проволока. Но всё это ерунда, ведь во-он там стоит высоченная лестница, - сказал он, указав на возвышающийся объект.
        - И что с ней не так?
        - Ничего. Но если сорвёшься с лестницы, то гарантированно искупаешься в грязевой ванне, - развёл он руками. - Так что, не забывай следить за вестибулярным аппаратом. Ну что, готов?
        - Всегда готов!
        - Тогда пошёл! - приказал Власов, и со всей мочи подул в свисток.
        Я трусцой побежал вперёд, поддерживаемый криками друзей и одноклассников. Первым делом пересёк полосу покрышек, после чего передо мной предстал двухметровый забор. Разбежавшись, я без проблем перемахнул через него, и спрыгнул уже на той стороне. Но, как оказалось, это была ошибка - с забора к «сломанному мосту» вела жердь, которая должна была сэкономить мне время. Вместо этого пришлось подняться по вертикальной металлической лестнице на сломанный мост, а затем прыгать с одной его секции на другую, пока я не очутился рядом с другим препятствием - «сломанной лестницей». Все эти на вид однотипные названия я помнил ещё со службы в армии, когда нас молодых солдат постоянно гоняли по таким же полосам препятствий.
        В общем, эта так называемая лестница представляла собой три бревна, установленных на столбах, каждое из которых возвышалось на метр над предыдущим. Я залез на первое, после чего сходу прыгнул на второе, и подтянулся на него на руках. К своему разочарованию, я почувствовал, что стало тяжелее держать ритм дыхания, начала появляться одышка. Но, не взирая на это, я снова прыгнул, и хоть еле-еле, но всё-таки забрался на третье бревно, после чего спрыгнул с него на песок.
        Далее я двинулся к пятому препятствию - длинному бревну, подвешенному на цепях, и прошёл его относительно быстро и легко. Следующим этапом были всё те же брёвна, но расположенные поперёк от меня. Преодолевать их нужно было всё тем же путём - перемахнуть на руках, перенося корпус вперёд. Примерно, как прыгать через козла. Так я прошёл ещё пять брёвен, и вдруг понял, что хочу остановиться передохнуть. Мда, то ли сказывалось отсутствие в последнее время тренировок с Беловым, то ли я слишком расслабился после победы на Скобелевым.
        В любом случае, всё это было лишь цветочками. А вот ягодкой стала возвышающаяся надо мной огромная лестница высотой в три или четыре этажа. На самом верху от неё тянулась хоть и короткая, всего метра два, но узкая жердь, которая соединялась с металлической конструкцией с подвешенным на ней канатом. Внизу же под жердочкой была выкопана грязевая ванна. Мне предстояло подняться на эту верхотуру, пройти над грязевой ванной, и спуститься по канату. И это был ещё далеко не конец.
        Я посмотрел на свой класс вдали и усатое лицо Власова. Как говорится, назвался груздем - полезай в кузов! Наконец я собрался с силами, и полез вверх. Во время подъёма я старался не смотреть вниз, ведь боязнь высоты от меня никуда не делась. Но это был лишь страх прошлого меня, а молодое тело Михаила, находясь в одной упряжке с моим разумом, ещё не успело обзавестись этой фобией. Поэтому, сосчитав несколько десятков перекладин, вскоре я благополучно добрался до самого верха. Отсюда открывался великолепный вид на город!
        И тут чёрт меня дёрнул взглянуть на жердь, на которую мне нужно было перейти… Бассейн с грязью словно тросом потянул меня вниз!
        У-ух!
        Справившись с нежданно негаданно напавшей на меня панической атакой, я очень осторожно прополз по жерди, и добрался до каната. Обхватив толстую верёвку, я начал спуск. Но, то ли с непривычки у меня забились руки, то ли всё из-за скользкого покрытия каната, в один момент одна моя рука предательски соскользнула, и я полетел вниз. Благо, я успел обвиться ногами вокруг каната и замедлил падение уже у самой земли. Уф, повезло!
        Следующей на очереди была колючка - после всего пройденного здесь я натурально отдыхал, ползком пробираясь по земле, стараясь не касаться колючей проволоки, натянутой надо мной. Тут я конечно же потратил больше времени, чем на других этапах, но всё-таки выполнил задание, после чего добрался до последнего препятствия - турник с двумя перекладинами, расположенными одна над другой.
        - Подтянись, заберись наверх, а потом спустись на руках спиной вперёд! - крикнул Власов.
        Раз плюнуть! Я подтянулся, и с непривычки с некоторым трудом всё же дотянулся рукой до второй перекладины. Помогая себе ногами, я смог-таки забраться наверх, после чего, стараясь держать равновесие, посмотрел вниз.
        - У тебя осталось пятнадцать секунд! - крикнул учитель.
        Ого, я ж не успеваю!
        От финиша меня отделяли каких-то десять метров. И только я начал отталкиваться, чтобы экстренно спрыгнуть, как вдруг заметил в небе стремительно приближающуюся точку. Она очень быстро увеличивалась в размерах, и на глазах превращалась в гигантскую уже знакомую мне белую змею. Ощутив дежавю, отразившееся мурашками по коже, я машинально приготовился к созданию щита, но тут заметил у изголовья Нага всадницу. Это была Мария.
        - Садись! - воскликнула она, подлетев поближе, и поманила к себе рукой. - Есть разговор!
        - А урок? - спросил я, не веря в происходящее.
        Ученики в восторге смотрели на творящееся в воздухе представление, а вот преподаватель наоборот размахивал кулаками и матерился.
        - Не беспокойся, я потом вашему Власову всё объясню. Садись, ну?
        Мне ничего не оставалось, кроме как согласиться, и, оттолкнувшись от перекладины, я очутился на спине чешуйчатого питомца Марии Вознесенской. Обхватив девушку за талию, я сначала ощутил мгновенно возникшие перегрузки, а потом дикий свист ударил мне в уши.
        Мы полетели в небо.
        Глава 7
        Когда-то в детстве мне приснился сон, что я летаю во сне. Я летал даже не в облаках над землёй, а просто парил у себя в квартире и рассекал над полом и ковром. Тогда мне это казалось прикольным, и было жалко, что подобные «гуд трипы» с тех пор больше не повторялись. Но то, что сейчас происходило взаправду, наоборот, приводило меня в животный ужас! Наг летел на таких высоких скоростях, что встречным потоком ветра меня просто сдувало с него!
        Я крепко держался за талию Марии, словно утопающий за спасательный круг. Не знаю, специально ли она заставила его лететь так быстро, или нет, но дискомфорт это доставляло дичайший! Особенно, когда мой взгляд упал на далёкие равнины под нами. А ведь я был без парашюта! Хвала Падшему, мы начали снижение, и скорость полёта тоже стала уменьшаться. Наконец Наг приземлился на небольшой пригорок на опушке Леса, и закрутился кольцами, как пружина.
        Я с облегчением спрыгнул с него, и вопросительно посмотрел на Марию - она всё продолжала восседать на своём змее:
        - Зачем такая спешка?! - выдохнул я на эмоциях. - Где пожар? Ну, рассказывай давай. Я весь внимание!
        Девушка прикрыла глаза, будто не услышала меня, и вместе с этим гигантский удав начал становиться прозрачным. Вознесенская постепенно опускалась через него, и вскоре эффектно ступила на землю, когда Наг исчез полностью.
        - Ты должен избавиться от артефакта, - со сталью в голосе произнесла она, открыв глаза.
        Господи! У всех на уме одно и то же! Амулет-амулет амулетович!
        - С чего это вдруг? - возмутился я.
        - Каждый раз, когда ты используешь его, амулет забирает годы твоей жизни! - воскликнула она на эмоциях, перестав быть железной леди. - Я читала об этом в библиотеке отца! Эта вещь очень опасна!
        Она сказала мне то, что я и так давно знал. Только Мария не была в курсе, что я никак не рассчитывал пробыть в этом мире больше отведённого мне срока, равного десяти земным годам.
        - Спасибо, Маша, но я уже давно в курсе о его свойствах.
        - И? Ты послушаешься меня? - спросила она с надеждой, пристально посмотрев мне в глаза.
        - Прости, но нет.
        - Но почему?! Ты можешь погибнуть из-за него! Как ты этого не понимаешь?! Ты же отдаёшь ему свою жизнь!
        - Это реликвия моего рода, - бескомпромиссно ответил я, заставив глаза девушки увлажниться. - Я буду хранить её и использовать, если потребуется. Хочешь ты этого или нет.
        Мария вдруг заплакала, закрыв глаза руками. Но это вызвало во мне только раздражение. Я терпеть не мог, когда девушки использовали в диалоге этот запрещённый приём, чтобы вызвать сочувствие и навязать своё мнение.
        - Если ты забыла, с его помощью я всех нас и спас! - продолжил я, закипая. - Мария! Ну, хватит уже!
        - Ты чуть не стал убийцей в свои шестнадцать!
        - А ты чуть не умерла, из-за того, что не послушалась меня! Зачем ты вообще полезла, куда не просят?! - выпалил я на эмоциях.
        - Я боялась за тебя!
        Мне всё это надоело. Махнув рукой, я развернулся и двинулся в лес, но далеко уйти так и не удалось. Внезапно рядом со мной воздушным лезвием срубило сосну, и дерево с громким шорохом свалилось прямо передо мной, перегородив путь.
        - Не смей уходить! - закричала обезумевшая девушка, и я сразу понял, что пора доставать амулет.
        - Ты снова ударила мне в спину? - с нарастающей злобой спросил я.
        Теперь уже вторая женщина в этом мире по своей прихоти пыталась покалечить меня. И это очень злило!
        - В тот момент я не могла поступить иначе. Это был не ты!
        - А вот здесь ты не права, - с размаху ударив рукою о сучок дерева, произнёс я.
        Взяв окровавленной ладонью амулет, я сжал его в кулаке и приготовился к дуэли.
        - Нет, Миша! Не делай этого!
        - Сама вынудила…
        Девушка мгновенно выставила щит, после того, как я отправил в неё с десяток воздушных лезвий. Во мне бурлила злоба. Эти чокнутые бабы на самом деле думали, что могут творить со мной всё, что им заблагорассудится?! Запрещать мне, требовать или даже приказывать?! Чёрта с два! Пора им всем показать, что я вовсе не безвольный школьник с задатками недоратника! Я тот, кого выбрал Падший, чтобы лишить магии этот мир! И, забрав у меня жизнь Скобелева, Мария тем самым не дала мне завершить своё превращение. Значит мне придётся популярно объяснить ей, что она не имела на это право…
        Я применил ускорение, и побежал на неё. Вложив все силы в воздушный толчок, ударил прямо в её щит.
        Бах!
        Потоки воздуха, формирующие защиту девушки, развеялись по ветру. Но в этот момент контратаковала уже она сама. Мария несколько раз взмахнула руками, и я тут же услышал рядом с собой до боли знакомый шорох. Воздушные щупальца появились аккурат возле ног, заставив меня спешно сменить траекторию, благо я всё ещё мчался быстрее любого человека. Извивающиеся плети, жаждущие сковать меня, появлялись тут и там, поэтому я сформировал под собой щит, и поднялся на нём на пять метров над землёй.
        Оглядевшись по сторонам, я сначала не смог найти Вознесенскую, но совершенно точно заметил завихрения воздуха и еловых иголок и шишек, которые мельтешили внизу. Это был самый натуральный вихрь, который всё разрастался и разрастался, рискуя дотянуться до меня. И только я решил поменять свою позицию, как вдруг проклятое щупальце, сотканное из воздуха, опутало сначала одну мою руку, а потом и вторую. Следом меня сковали и по ногам, а потом откуда-то сверху, стоя на щите, ко мне спустилась Мария.
        - Всё, хватит, Михаил. Я уже успокоилась, - виновато посмотрев на меня, сказала девушка. - У меня нет сил смотреть в эти твои страшные глаза… Давай решим дело полюбовно, а?
        - И что ты подразумеваешь под этим «полюбовно»? - улыбнулся я. - Если это намёк на примирительный секс, то я согласен!
        - Что ещё за секс? - не поняла девушка.
        - Слово такое заморское. Означает - занятие любовью!
        - Дурак! - обиделась она. - Ты отдашь мне амулет, и мы закончим драку! Это я имела в виду!
        - Тогда вынужден тебя огорчить. Буду драться до победного!
        Согнув ладони, я резанул лезвиями по своим оковам, и тут же освободился. И хотел было отправить пару лезвий в сторону девушки, но вместо неё на меня теперь уже нёсся натуральный торнадо! В ушах свистело, а в лицо летели иголки и шишки. Благо, воздушный купол закрыл меня от этих неприятных эффектов, и уже в нём я продолжил своё вращение внутри неистового вихря. А ведь часики тикали - если всё будет, так же, как в прошлый раз, то через какое-то время я просто отключусь, и Мария сможет, ради моего же благополучия, во что она свято верила, избавить меня от родового амулета. Значит надо её найти и уже наверняка выбить эту дурную мысль из головы!
        К сожалению, я не знал, как летать по воздуху аки птица, и вообще был не в курсе, возможно ли такое у воздушных силавиров. Поэтому пришлось пользоваться тем, что я подсмотрел у других. Например то же воздушное щупальце можно было использовать, как лассо, и зацепиться за дерево внизу. Иначе из этого вихря мне было просто не выбраться! Так я и сделал - ощутил в ладони уплотнившиеся потоки воздуха, и отправил их в сторону, надеясь на то, что они станут моим якорем.
        Удивительно, но воздушная верёвка справилась со своей задачей, и натянулась, как струна. Я начал быстро, как бы это фантастично не выглядело, наматывать уплотнённый воздух себе на локоть, тем самым, спуская себя вниз, и выводя из зоны поражения торнадо. Вскоре, мощные воздушные потоки вихря на его краях уже больше не могли держать меня, и сила тяготения ожидаемо потянула меня к земле. Рухнув в лесной опад, я избавился от купола, и проследил взглядом за удаляющимся вихрем.
        - Эй! - вдруг послышалось позади.
        Я резко обернулся и посмотрел на пустое место - ничего и никого, кроме вездесущих деревьев там не было. Сделав несколько шагов в ту сторону, внезапно я почувствовал, как что-то тяжёлое свалилось мне на спину, и повалило на землю. Молниеносно перевернувшись, я увидел перед собой серьёзное лицо Марии, и её указательный палец, вперившийся мне в кончик носа:
        - Хватит, я сказала!
        - Ладно, - подняв руки, ответил я, после чего убрал амулет в карман, и прилив Силы закончился.
        - Ух, наконец-то твои глаза перестали светиться! Вот любишь ты побуянить, Юсупов!
        - Что поделать? Иначе вы не понимаете. Кстати, как ты это сделала?
        - Что?
        - Я услышал твой голос, но тебя там не было.
        Вознесенская задумалась, а потом улыбнулась:
        - А-а! Это была всего лишь уловка! Мы же повелители ветра, забыл? А звук - это волна, которая слышна только в воздухе. Вот я и отправила её тебе за спину, чтобы отвлечь.
        - А потом накинулась сзади, - закончил я за неё. - Так не честно!
        - Ага! А использовать против девушки амулет ужасающей силы, честно?
        Я вдруг почувствовал, что весь накопившийся негатив водопадом выплеснулся из меня в окружающее пространство, и стало так легко на душе, как никогда. Как говорится - главное, вовремя спрыгнуть. Я не довёл себя до ручки, используя амулет, и завершил дело, не доводя до кризиса. Минус год или два моей новой жизни… Но я не мог иначе - на правах сильного Вознесенская отобрала бы амулет, и я бы навсегда распрощался с оружием последнего шанса. Кто знает, какие схватки в будущем мне ещё предстоят? С ним мне как-то спокойнее…
        - Короче, ты непробиваемый, - констатировала Мария, и неожиданно поцеловала меня в губы.
        И снова этот крышесносный вкус клубники…
        Её руки гладили мою грудь и постепенно спускались всё ниже и ниже…
        - Так! Стоять! - рявкнул я, когда остановил её ладонь возле кармана, внутри которого хранился амулет. - Руки прочь от народного имущества!
        - Прости, - извинилась она, положив голову на мою грудь. - Какая же я дура… Сама же вынудила тебя снова использовать эту штуку! Я на самом деле беспокоюсь за тебя, Миша. Пожалуйста, будь осторожен с ним. Не дай этому камню погубить себя.
        - Просто поверь в меня, и всё будет хорошо, - сказал я, погладив девушку по волосам. - Так что насчёт решить дело полюбовно?
        - А вот фиг тебе! - резко вскочив с места, ухмыльнулась Мария. - У тебя больше нет уроков сегодня?
        - Неа. Ты забрала меня с последнего.
        - Отлично. Тогда пошли. У меня здесь машина рядом.
        Не увидев никаких причин отказать ей, я тоже встал, отряхнулся, и последовал за Вознесенской. Мы шли молча минут десять, и я не отказывал себе в удовольствии наслаждаться видом её крутых бёдер в обтягивающих джинсах. Вскоре мы добрались до трассы, на обочине которой был припаркован её спортивный автомобиль. Подойдя к нему, девушка почему-то сначала открыла багажник, а потом вытащила оттуда небольшой чёрный чемоданчик:
        - Надо залатать тебя. Не дай бог инфекцию получишь, - сказала она, вытаскивая набор первой медпомощи.
        Я с радостью принял её заботу и позволил заняться рукой, которая до сих пор кровоточила - хорошо я укололся, блин! После чего мы сели в машину и уехали, но не ко мне домой, который сейчас представлял собой жалкое зрелище из-за обгоревшего фасада, а на нейтральную территорию - в ресторан. В конце концов, нужно было отметить начало нашей новой жизни!

* * *
        Мы с Беловым стояли напротив неприметного трёхэтажного здания, которое каким-то чудом затесалось между двумя заводскими корпусами, ныне не функционирующими. Несмотря на сильную монархию и мощный ВВП, в альтернативной России тоже встречались разорившиеся компании и такие небольшие частные заводы. Ржавые металлические конструкции, остовы брошенной техники, разбитые окна и вездесущая ржавчина. Это запустение и разруха навевали на меня ностальгию по родному миру, в котором, хоть и проблем хватало, и каждый новый день не приносил никакой надежды на светлое будущее, но всё-таки это был мой мир, родной и до боли знакомый.
        - Не так я себе представлял офис нашей будущей компании…
        - В принципе неплохо, - усмехнулся Илья Андреевич, облокотившись о стойку машины. - Тихое удалённое от города место. Мрачноватое немного, но зато тактически удобное.
        - В смысле? - не понял я. - Удобное для чего?
        - Для отступления, Миша. Например, через эти два ангара. Как раз там найдётся куча мест, чтобы поставить ловушки и устроить хорошую засаду.
        Я с нескрываемым удивлением смотрел на дворецкого, и пытался понять, шутит он сейчас или нет. На его каменном лице снова не было ни капли эмоций. Как раз из-за этого он выглядел весьма комично, ведь с недавнего времени его серьёзный образ дополняло кольцо-серёжка, по совместительству блокирующий артефакт. Помню, дворецкий был очень зол на себя за то, что позволил Скобелеву превратить себя в послушную куклу, и чуть не убил меня. Поэтому теперь с серьгой в ухе он выглядел, как возрастной неформал. Для полного сходства не хватало только косухи и длинных волос.
        - Мы вроде работать сюда приехали, а не к войне готовиться.
        - Быть коммерсантом в России, дело рискованное, - наставительным тоном произнёс он. - И не только из-за гипотетической возможности прогореть, Миша. Передел сфер влияния, особенно в Петербурге, явление частое. Здесь заправляют старшие рода, но иногда их пытаются подвинуть игроки поменьше, что приводит к ответной реакции. Кого-то просто покупают, чтобы новый товар или услуга не сказались негативно на общей конъюнктуре рынка. А иногда начинается настоящая война со смертоубийствами и поджогами. И здесь пострадать могут даже серьёзные аристократические семьи.
        Вот тебе на! Бандитский Петербург! И почему я не удивлён?
        - А как царь смотрит на всё это? Он же должен быть в курсе, да?
        - Его больше волнует внешняя политика, а также мнение старых друзей-глав кланов. Если они считают, что маленькая война по истреблению неугодного рода необходима, то он и не подумает вмешиваться.
        Как водится, без кумовства на Руси никуда…
        - Хорошо, что мы никому не нужны.
        - Это пока.
        Мы переглянулись. Он был прав. Если я хочу воплотить свою идею в жизнь, то это будет революция в информационном поле сначала Петербурга, потом всей страны, ну а дальше всего мира. Размениваться на мелочи я не собирался. И логично предположить, что местным финансовым гигантам появление нового игрока мягко говоря не очень понравится. Последует реакция. Хм… Значит, придётся договариваться на взаимовыгодных условиях. Либо…
        Из-за угла послышался характерный шуршащий звук колёс. Наконец-то они приехали! Это был, не побоюсь подобного слова, натуральный лимузин иссиня чёрного цвета, который своим блеском и лоском разительно выделялся на фоне индустриального постапокалиптического пейзажа. Строгие плавные линии, модная оптика и тонировка вкруг - не удивишься, если увидишь такой в кортеже царя.
        Двери распахнулись, и из машины вышел Друцкий весь в чёрном смокинге с тростью и в солнцезащитных очках. Рядом появился Бельский в своём обычном костюме, и ещё несколько человек, видимо охранников нашего весьма богатого друга.
        - Добрый день, господа! - поприветствовал щёголь, опустив очки на нос. - Простите за задержку. Мы с Александром потратили уйму времени, пока выбирали достойное оборудование в магазине.
        А был бы у этого магазина свой сайт с интерактивным каталогом продукции, то он бы сэкономил клиентам не только время, но и ресурсы на поездки. Кстати, в будущем можно будет создать отделение, которое займётся вёрсткой сайтов для таких вот контор. С одной стороны, мелочь в сравнении с глобальным сервисом, который мы задумали запустить, а с другой - диверсификация капитала. Не храни все яйца в одной корзине - гласит народная мудрость.
        - А здание получше найти не могли? - с упрёком произнёс я, пожав руки друзьям. - Хорошо, что мы не планируем принимать здесь клиентов, а то бы у них мурашки по коже от такого антуража пошли!
        - Где-то же я должен был сэкономить, - объяснил Сергей. - Платить бешеную аренду в центре города, увольте. Тем более, с такими проектами, как у нас, связаны немалые риски. Так что мне было проще задарма купить этот сарай, и вот мы здесь!
        Друцкий был прав. Фактически, во всём этом мероприятии рисковал своими кровными только он один.
        - А что в итоге с оборудованием? Оно в багажнике? - спросил я, направившись к корме автомобиля.
        - Мы заказали доставку, - ответил Александр. - Скоро должны привезти. И тут я не дал Сергею сэкономить!
        Парни синхронно засмеялись, а я с удовлетворением понял, что именно благодаря мне эти два кармических брата-акробата в конце концов нашли друг друга.
        - Отличные новости! А что с твоими друзьями-программистами? Тоже придут?
        Вот тут Александр заметно приуныл:
        - Один сразу отказался - у него учёба в приоритете. Другой сказал, что подумает. Ну а третий…
        - Не продолжай, - остановил его Друцкий. - С друзьями дело иметь - обязательно обожжёшься. Я попросил отца выделить мне на время его людей из одной нашей компании. Кстати, познакомься, это Валера и Борис. Они будут помогать нам с программированием.
        Я пожал руки обоим мужчинам среднего возраста, на лицах которых была видна смесь удивления и раздражения. По их виду было понятно, что мужиков просто силком вытащили с насиженных рабочих мест и приставили к самодовольному сынишке работодателя. На их месте я бы даже похлеще выдавал своё негодование. Но, их талант и знания, если таковые и вправду на уровне, мы вовсе не планировали растратить попусту. Им придётся попотеть, но в случае успеха, награда будет высокой.
        - А это мой наставник, и по совместительству дворецкий, Илья Андреевич Белов, - представил я всем своего главного помощника в этой жизни. - Прошу любить и жаловать!
        - Здравствуйте, - кивнул он.
        Закончив с приветствиями, мы отправились к дому. К слову, парадная дверь была заперта, а стёкла в окнах целы - это означало, что внутри может быть вполне сносно, так как там не хозяйничали бомжи. Это могло уберечь нас в первое время от непредвиденных трат на ремонт. И вот Сергей достал ключ, и открыл дверь, после чего мы все зашли в здание.
        Несомненно, это был административный корпус: парадная с каморкой охранника и лестницей, а также с кабинетами по обе её стороны. На полу линолеум и слой пыли на нём. Старые шкафы, тумбочки и прочая необходимая атрибутика, оставшаяся от прошлых владельцев. На стенах висели картины с изображённой на них романтикой индустриальных пейзажей. И конечно же напутственное слово при входе рядом с круглыми часами: «Труд рабочих - процветание родины!»
        - Я ожидал худшего, - цокнул языком Друцкий. - Давайте наверх. Прошлый хозяин сказал, что здесь подключено электричество.
        Увидев выключатель, я подошёл к нему, и решил проверить слова друга - щёлкнул клавишей, но ничего не произошло. Как стояли мы впотьмах из-за того, что свет слабо проходил через мутные грязные окна, так и остались.
        - Похоже, тебя обманули, - констатировал Белов.
        - Чёрт! - выругался Друцкий, ударив тростью в пол. - Я достану этого гада!
        - Не гони лошадей, - призвал я. - Может где-то есть рубильник. Давайте поищем его?
        Возражений не последовало, и мы двинулись дальше обследовать здание. И, о чудо, вскоре нашли электрощитовую, и запустили питание. Кое-где включился свет, но сразу же померк со звоном лопнувших лампочек. Логично, ведь здание не эксплуатировалось очень давно. Поднявшись на второй этаж, мы увидели всё те же кабинеты, внутри которых ничего интересного, кроме старой мебели не нашлось. А вот дальше наша компания наконец нашла крохотную комнатушку, в которой находилась стойка с запылённым коммутационным оборудованием.
        - Ну и дыра, - всё сокрушался Сергей. - Похоже, я сильно переплатил за эту халупу…
        - Всё нормально, - заверил я. - Да, Саш? Сетка протянута, питание есть. Осталось прибраться здесь и установить наши новые игрушки.
        - Да, Миш, поддерживаю, - ответил Бельский. - Для начала очень даже неплохо! Серёга, не нервничай, друг. Всё у нас получится!
        Тот в неверии качал головой и смахивал пальцами пыль с устаревшего оборудования.
        - А собственно, что за проект планируется? - спросил Валерий, тоже увлечённо осматривающий комнату.
        - Ага, - подтвердил Борис. - Нам толком ничего не рассказали.
        Я вкратце поведал мужчинам о своих планах, и они, кстати, весьма заинтересовались. И тут как раз, когда я закончил свой рассказ, с улицы донёсся звук подъехавшей машины, а потом и сигнал клаксона.
        - Приехали! - воскликнул Александр, и побежал встречать гостей.
        Вся наша братия спустилась следом за ним, и добралась до небольшого грузовичка с логотипом компьютерной фирмы на бортах кузова. Из машины выбрался водитель, державший в руках накладную, которую вручил Бельскому. Потом он открыл кузов и начал подавать нам весьма тяжёлые коробки, которые мы сначала выгрузили у парадной, а потом постепенно перетащили к серверной.
        Далее началось самое интересное - я и мои новоиспечённые коллеги начали распаковывать коробки и вытаскивать на свет божий совершенно новое отечественное компьютерное оборудование. Здесь были и сервера, которые назывались ЭВМ-ПРОФ, коммутаторы, источники бесперебойного питания, тубы с витой парой и обычные компьютеры с мониторами. И всё это было придумано и произведено в России!
        Прикасаясь к этим вещам, я ощущал гордость за свою, хоть и альтернативную, но всё-таки родную страну. Мне довелось увидеть то, что могли сотворить мои соотечественники, сверни наша история в другом направлении. От этого на душе было и радостно и грустно одновременно… Мы могли жить своим трудом, могли строить светлое будущее! Но в моём мире его у нас отняли…
        И теперь в свете последнего диалога с Падшим, мне предстояло задать себе один очень важный вопрос:
        Смогу ли я решиться и взять ответственность за то, чтобы забрать у своего народа всё это?
        Глава 8
        Но зря я радовался всему этому раздолью, как ребёнок, открывающий подарки под ёлкой на новый год. Только мы подключили один из серверов для теста, как вдруг погас свет, и по всему зданию эхом разнёсся звук щёлкнувшего рубильника.
        - Бл… - хором выругались мы все.
        - Обязательно включите в смету работы по электрике, - заключил Белов. - Это не дело.
        - Сделаем, - кивнул я. - Правда, Серёжа?
        Друцкий дулся некоторое время, но потом согласился:
        - Конечно, сделаем. Денежный мешок не против.
        - Всё будет, не беспокойся, - заверил я. - Это мелочи.
        - Только эти мелочи хорошо тянут время, - сказал Александр. - Миш, предлагаю нам с тобой взять эти машинки, поставить их себе домой, и начать уже работать. Как только станет тяжко, подключим сотрудников Серёжи.
        - Правильно, нечего время терять, - кивнул Друцкий. - На всякий случай, обменяйтесь с Валерой и Борей телефонами. И погнали уже!
        Так и порешили.
        Вернувшись домой, я первым делом отодвинул в сторону домашний компьютер, и начал устанавливать новый, более современный. Корпус был уже значительно меньше, да и при старте система работала шустрее. Кстати, здесь имелась уже установленная операционная система, и мне осталось только запустить программное обеспечение Богатыря, и начать работу. Дело было вечером, делать было нечего…
        Работа прогера монотонна, и не делается за час. Наоборот часов нужно много, и желательно, чтоб не отвлекали. Но тут, то на ужин зовут, то сёстрам нужно уделить внимание, поэтому первый день работы оказался малоэффективен. Ну а завтра большую часть дня у меня будет занимать учёба. Так что, главное сейчас, выработать методику, и показать её двоим сотрудникам Сергея, чтобы они занимались этим вопросом день и нощно.
        Наутро я как обычно отправился в школу, отсидел пару уроков и должен был провести свободное окно вместе с друзьями и узнать, как там дела у Александра с программным кодом. Но планы стремительно изменились, когда ко мне подошёл один человек.
        - Юсупов Михаил? - спросил он без приветствия.
        - Я за него, - произнёс я, увидев на его шевронах букву «А». - Вы арбитр арены?
        - Верно. У нас в реестре указана дуэль с вашим участием.
        - И?
        - Срок выходит сегодня.
        Меня чуть кондратий не хватил! Как, уже прошло две недели?!
        - Вы должны удовлетворить претензию о дуэли Самойловой Ксении Валерьевны. Ранг - ратник.
        Точно. Именно эта фамилия значилась на приглашении. Невысокая девочка с косичками. Точнее, девушка, раз она моя одногодка.
        - Понял, - кивнул я, пребывая в своих мыслях.
        - Если сегодня до конца этих суток вы не сойдётесь на ристалище, вас, Михаил, отчислят.
        Вот те на… Дооткладывался, называется.
        - И где мне найти эту девушку?
        - Если вы готовы, я отведу вас на арену и приглашу туда госпожу Самойлову.
        Делать нечего. Вперёд, навстречу новым дуэлям.
        Я согласился, хоть у меня теперь и не было времени навести справки о новом противнике, но за плечами имелся прошлый болезненный опыт сражения с Одоевским. Правда, в текущей ситуации всё было зарегистрировано у арбитра, и против меня выйдет равный соперник, а не как в тот раз, целый витязь! Кинув смску Сергею, что не приду на мозговой штурм, я отправился следом за арбитром. Мою шею приятно отягощал амулет, который в любой момент мог сделать из меня непобедимого героя. Только не стоит забывать, за этот подарок он требовал весьма дорогую плату… Но даже не используя амулет, я чувствовал уверенность в себе, ведь совсем недавно прошёл совсем нелёгкие испытания.
        Хотя чего это я накручиваю? Против меня будет биться девчонка! А у меня между тем за плечами несколько схваток с ведунами. И чего эта мадам Самойлова решила вызвать меня на дуэль? Других кандидатур что ли не было? Кроме неё, за эти две недели никому я срочно так и не понадобился. Ладно, скоро узнаю.
        Наконец мы добрались до арены и вошли внутрь. Как и всегда в будние дни здесь было немноголюдно, даже никто в этот момент не проводил дуэли. Арбитр провёл меня к одной из площадок и попросил подождать немного, пока не придёт моя соперница. Я не стал терять время зря, забрал запаянный пакет с защитным снаряжением, и проследовал в кабинку для переодевания. Сменил костюм на спортивную форму и надел щитки, после чего выбрался наружу, и увидел второго дуэлянта.
        Господи, она же совсем малявка! Метр с кепкой!
        Рыжеволосая девчонка со всё теми же двумя косичками, приветливо улыбалась, будто она не на сражение со мной собиралась пойти, а на свидание. Ярко-белый спортивный костюм, больше похожий на кимоно, и чешки на ногах. С виду миниатюрная каратистка, тренирующаяся по вечерам в секции айки-дзюцу. Знавал я одну такую - клала на лопатки здоровых мужиков, и ломала их в болевых захватах, заставляя неистово бить руками о маты и просить остановки спарринга. Та девчонка улыбалась точно так же…
        - Ксения Валерьевна, - учтиво произнёс арбитр, - проходите в кабинку и наденьте защитное обмундирование.
        Девочка молча кивнула, и направилась переодеваться, чем я и воспользовался, чтобы пообщаться с арбитром:
        - А кто она вообще такая? Случаем не местная знаменитость, какая-нибудь гроза ратников?
        Мужчина усмехнулся, после чего нехотя ответил:
        - Я знаю точно, что пока ещё никто из первого потока не показал из себя чего-то сверхъестественного. В наше время талантов появляется очень мало, и только одна Вознесенская, да Воронов в школе отдуваются за всех. Так что, вам нечего беспокоиться, молодой человек - скорее всего, эта девушка не гроза ратников.
        Значит всё нормально. Просто странная эта Самойлова какая-то. Молчаливая, тихая и слишком хрупкая для бойца. Что ж, посмотрим, что она покажет в нашем поединке…
        Наконец девушка-девочка закончила одеваться, и вышла к нам:
        - Правила вам известны, - начал арбитр. - Три раунда по три минуты. Без подпитывающих кристаллов и артефактов. Только ваши внутренние врата и Сила. Победитель определяется либо по очкам, либо по факту принятия поражения соперником в том или ином виде. Всё понятно?
        - Да, - ответил я, желая услышать голос этой таинственной особы.
        Но Самойлова только кивнула и снова улыбнулась, посмотрев на меня оценивающим взглядом. Что-то в ней определённо есть! Только не пойму, что…
        - Лекарь то будет? - вдруг вспомнил я.
        - Конечно. Вот и она, - сказал арбитр, указав на спускающихся к нам с трибун девушку и пожилую женщину в униформе врачевателей. - Эта юная особа тоже из вашего потока, и будет помогать старшему лекарю. Ирина Вячеславовна, привет!
        Женщина улыбнулась и помахала в ответ, после чего разместилась вместе со своей протеже на специальной скамейке с рисунками красного креста. Вот так, кому-то боль, а кому-то практика!
        - Кстати про лекарей - не создавайте им двойную работу. Соизмеряйте свою силу. Смерть никому не к лицу…
        Он так мрачно это сказал и посмотрел на нас, что у меня не возникло сомнений в том, что этот мужчина в своей практике уже видел летальные исходы на арене. Совсем недавно я мог тоже попасть в его статистику, благо, одним только чудом вернулся обратно. Не хотелось бы повторять.
        - Раз мы всё обсудили, прошу на ристалище.
        Мы направились к площадке, только почему-то девушка с косичками решила занять мою сторону, и двинулась прямо на меня. Будучи джентльменом, я без проблем пропустил её, и вдруг услышал мимоходом обронённые слова неожиданного глубокого бархатного голоса:
        - Падший врёт…
        Выпучив глаза, я как вкопанный встал на месте, и проводил взглядом Самойлову, которая спокойным шагом добралась до конца своего поля, после чего повернулась лицом ко мне.
        - Юсупов, только вас ждём! - с укором крикнул арбитр.
        Опомнившись, я махнул рукой, и двинулся на своё место, постоянно косясь на девушку. Чутьё меня всё-таки не обмануло! Кто она такая? Свалилась мне на голову! Неужели это ещё один агент Падшего??? Но тогда как она смогла вычислить меня и какую цель преследует?
        Добравшись до места, я сходу открыл внутренние врата и прогнал Силу, готовясь к схватке. Мне обязательно нужно допросить эту странную особу. Она определённо знает больше, чем я!
        - Итак, сегодня двое ратников Михаил Юсупов (ратник воздуха) и Ксения Самойлова (ратник молнии) встречаются на этом ристалище. До их сведения были доведены правила дуэли, они оба дали своё согласие на проведение боя. В случае ранения, каждый из них получит квалифицированную медицинскую помощь. Я не вижу оснований для того, чтобы эта дуэль не состоялась. Поэтому, бойцам приготовиться.
        С треском и вибрациями площадку начал укрывать полупрозрачный защитный купол. Когда его концы сомкнулись, арбитр снова заговорил:
        - Насчёт три я объявляю бой!
        Ратник молнии - это что-то новенькое! Встану в защиту и посмотрю, на что она способна. Техник на этом ранге - кот наплакал. Скорее всего, ничем таким серьёзным она меня не удивит. Но вот молнии…
        - Три!
        Потому что уже ошеломила своими словами. А если точнее, то этими двумя - «Падший» и «врёт»! И почему я был так наивен, думая, что никого кроме меня он больше не отправит сюда?
        - Два!
        Ведь это логично, если вспомнить тридцать два трупа, которых упоминала высшая сущность. И на протяжении скольких эпох его избранники проваливали задание и встречали свою смерть? Или же все были засланы в текущий год, но в разные географические точки? Столько вопросов, и ни одного ответа. Но я уверен, эта милая девочка с косичками гарантированно знает ответ, хотя бы на один из них!
        - Один!
        Мы продолжали стоять, смотря друг на друга, и не пытались предпринимать каких-либо действий. Я двинулся вправо, сокращая дистанцию, и она сделала то же, только ушла влево. А время шло, но это было наше право распоряжаться им так, как нам хочется. Наконец, я взмахнул рукой, по-джентльменски предлагая ей начать первой. Девушка кивнула, после чего внезапно ударила электрическим разрядом. На мгновение я успел увидеть несущиеся на меня протуберанцы голубой энергии, и резко отошёл в сторону. Её атака ушла в молоко, лишь мои волосы на голове растрепались, да уши заложило от грохота!
        Мощно! Но слишком медленно для молнии. Видимо, не тот уровень. Что ж, мне же легче!
        Теперь настала моя очередь. Формирую лезвие, и ложным выпадом замахиваюсь в сторону дуэлянтки, а потом в последнюю секунду незаметно корректирую вектор, и мой снаряд летит чуть левее от неё, а за ним следом летит второй, но чуть правее. Итогом должно было стать попадание хотя бы одного из лезвий. Если только девушка не будет настолько хладнокровной, чтобы остаться стоять столбом…
        А ведь так оно и случилось! Самойлова так же ловко, как и я, развернулась боком, и пропустила мимо два лезвия, которые рассыпались о купол площадки. Теперь нам обоим стало понятно, что бой на дальних дистанциях не даст никому из нас никакого преимущества, поэтому всё выше сказанное как бы намекает на её сокращение. Интересно, сколько дней, месяцев или даже лет эта девушка находится в мире башен? И что она такое знает про Падшего, чего не знаю я?
        Ситуацию могла прояснить лишь виновница дуэли, поэтому я двинулся к ней, надеясь разговорить во время боя на ближней дистанции. Несколько отвлекающих ударов лезвиями, чтобы заставить противника уклоняться, и понтовый удар воздушным толчком в пол, чтобы подпрыгнуть на пару метров над землёй, и несколько раз резануть Силой уже сверху. Девушка была вынуждена укрыться щитом, весьма красивым, стоит сказать. Мерцающий электрическими протуберанцами круг поглотил в себя мою атаку, и внезапно полетел мне навстречу!
        Это же моя тактика! Я кувыркнулся в сторону, еле успев не получить удар током. Щит Самойловой, словно ракета с дистанционным управлением, совершил пролёт вокруг площадки, после чего снова устремился ко мне. В ответ я бросил в него воздушные лезвия, но толку от этого уже не было - он оказался просто непробиваемым! Видимо, девушка целенаправленно вкачивала силу в щит, решив им меня задавить. Пришлось создать свой, и столкнуть их лбами, после чего переместить щиты подальше от себя.
        Прозвучал свисток. Первый раунд закончен. Очень долгий раунд, нужно сказать. Мы разошлись по углам, чтобы немного отдохнуть и подумать над тактикой. Как и у всех, у силавиров молнии на ранге ратник имелась атакующая техника и защитная. Только в моём случае есть ещё толчок, которым можно было не только сбивать противника с ног, но и, например, двигать предметы на расстоянии. И что-то не верится, что подобная техника есть у силавира молнии. Как это будет выглядеть, интересно?
        По первому раунду мне стало понятно - Самойлова, так же, как и я, не особо напрягается. Точно так же изучает меня и делает пробные шаги. За эти три минуты она увидела в действии все мои три техники, и теперь должна была продемонстрировать свою, последнюю технику. Вот и посмотрим!
        Снова прозвучал свисток - бой начался.
        В этот раз всё стало немного поживее. В меня летели эти «медленные» молнии (была бы настоящая природная молния, то от её удара я бы никогда в жизни не увернулся), которые для своей безопасности я блокировал щитом. В ответ я посылал свои лезвия. Таким образом, мы снова начали с дальней дистанции, постепенно сокращая её. В конечном итоге, Самойлова решилась наконец использовать свой туз в рукаве, и сформировала светящийся электрический шар, который бросила мне под ноги.
        Только я успел выставить щит, как снаряд рухнул на площадку в паре метров от меня, и рассыпался неистовыми искрами, которые поползли по полу, формируя круг. И тут я на своей шкуре ощутил, что даже упёртый к земле щит не гарантирует в этом случае мою безопасность! Разряды тока долбанули в меня через ноги, и на несколько секунд я ощутил дикие конвульсии и жар. В глазах мерцало стробоскопом, дыхание сбилось! Но к счастью эта пытка скоро прекратилась, и я в шоке посмотрел на свои дрожащие руки, а потом взглянул на девушку - она натурально злорадно ухмылялась.
        Вот же тварь! Здесь было не меньше двух сотен вольт!
        Нет, я не стал с горяча рубить с плеча и посылать на неё кару небесную. Ибо ко мне пришло осознание того, что я ни в коем случае не хочу повторить этот зубодробительный опыт, фигурально выражаясь, с пальцами в розетке. Я начал думать, как избежать этого, и вскоре, после нескольких отбитых ударов «медленной» молнии, за которыми вполне возможно могла последовать та самая шаровая молния, кое-что я всё-таки придумал.
        Подгадав момент, когда Самойлова снова воспользуется своей коронной техникой, я создал щит, и поднял его вместе с собой над землёй, избежав при этом болезненного удара током. А потом сразу же полетел на неё, чтобы сбить с толку и не дать ей контратаковать. Итогом этого манёвра стало падение девушки на спину и прозвучавший сигнал к завершению второго раунда.
        Я спрыгнул со щита, и, подойдя к поверженному противнику, протянул ей руку. Ксения Самойлова оценивающе посмотрела на меня, а затем улыбнулась уже как-то иначе, наверное, даже искренне.
        - Спасибо, - выдохнула она, поднявшись с моей помощью, после чего тяжело схватилась за ушибленную грудь. - Похоже, мне нужна медицинская помощь.
        - Арбитр! - крикнул я, подзывая судью. - Лекаря сюда!
        Девушка пошатнулась, и тяжело опустилась на колени. Если она и играла свою роль, то весьма профессионально, потому что даже я поверил, что сейчас девушке крайне плохо. Защитный купол, рядом с которым уже переминались с ноги на ногу наши врачеватели, начал медленно опускаться. Воспользовавшись этой заминкой, я решил расспросить хрупкую девчонку о том, что было пред дуэлью:
        - Повтори, что ты сказала.
        Она лишь усмехнулась, подняв на меня хитрый взгляд зелёных глаз:
        - Про «него»? - ответила она, выделив последнее слово. - И его враньё? Я думала, ты уже давно это понял.
        - Понял что?
        Послышался ехидный смешок:
        - Что тебя развели, как лоха, Юсупов!
        Я набрал воздух, чтобы продолжить вытягивать клещами из неё ответы, но тут уже подоспела подмога, и меня оттеснили в сторону сердобольные женщины-лекари. Мы стояли вместе с арбитром и смотрели за тем, как лечат девушку зелёным светом магии. Наконец её здоровье пришло в норму, и Самойлова сама без помощи других смогла подняться и поблагодарила медиков.
        - У вас остался последний раунд, - напомнил арбитр. - Готовы?
        Смирившись, что наша беседа откладывается, я развернулся и направился к своей половине площадки, как вдруг услышал из уст девушки бескомпромиссное: «нет».
        - Я сдаюсь, - легко сказала она. - Можете отдать победу господину Юсупову. Он заслужил.
        Сдаётся?! При таком-то преимуществе в виде молний?
        - Да будет так, - согласился арбитр. - Победа присуждена Михаилу Юсупову. Плюс четыре балла. В свою очередь госпожа Самойлова теряет те же четыре балла. Спасибо за интересный бой. Дуэль окончена!
        Откланявшись, мужчина вышел за ристалище, примкнув к компании женщин, после чего они начали увлечённо что-то обсуждать. Я двинулся к уходящей Самойловой, чтобы продолжить наш разговор, как вдруг услышал знакомый голос:
        - Миша!
        К нам приближалась Мария. Увидев её, Самойлова обернулась, и, подмигнув мне, сказала:
        - Поболтаем в следующий раз!
        Рыжая удалилась в раздевалку, а на её место пришла Вознесенская, которая сначала пристально окинула удаляющуюся девицу взором, а потом и меня, после чего требовательно спросила:
        - Я уже обзвонилась! Почему трубку не берёшь?
        - В раздевалке оставил, - пожал я плечами. - Как видишь, приходится отрабатывать школьную норму избиений. Иначе, отчислят.
        Девушка явно не поняла шутки юмора:
        - Будь всегда на связи! Я же беспокоюсь!
        - И даже на арене? - удивился я. - Во время боя?
        - Да! Я должна знать, где ты, и всё ли у тебя в порядке.
        Мне стало смешно, ведь эта картина тотчас всплыла у меня в голове - бьюсь я себе с дуэлянтом и тут звонок: «Миша, как дела?»
        - Ты что лыбишься? - возмутилась Мария. - И вообще, что это за рыжая бестия? Ты её знаешь?
        После её слов я снова мысленно вернулся в страну вопросов без ответа. Она знает Падшего…
        - Некто Ксения Самойлова. Две недели назад она призвала меня на дуэль. И вот сегодня бой состоялся.
        - Интересно, - задумалась Мария. - Если девушка вызывает парня на дуэль, то…
        - То что?
        - Ничего! - вдруг обиделась она. - Похоже, мне надо навести справки об этой рыжей.
        - Ага, - кивнул я. - Потом мне расскажи только. Очень уж интересно, что это за особа такая…
        Мария буквально испепелила меня взглядом:
        - Ишь чего удумал?! Бабы вокруг него при живой девушке вьются! Ладно, чёрт с ними! Не стоят внимания эти замухрышки. Так а он ещё смеет планы на них строить!
        - Какие планы? О чём ты? - совсем растерялся я. - Мотив мне нужен. Это вторая моя дуэль. Одоевский ревновал, это понятно. А этой дамочке я чем насолил?
        - Я запрещаю тебе с ней общаться! - вдруг заявила Вознесенская, введя меня в ступор.
        - Да я и не планировал, - соврал я. - Ты что?
        - Ничего! Обещай, что не подойдёшь к ней ближе, чем на пятьдесят метров! Или я за себя не отвечаю!
        - Да ты что, реально ревнуешь меня к этой мадам? - засмеялся я. - Маша!
        - Что, Маша?! - выпалила она, после чего осеклась, заметив, как Самойлова вышла из кабинки, и, махнув нам рукой, направилась на улицу. - Вот же! Уф! Короче, ты меня слышал Юсупов. Если увижу рядом с этой ведьмой, тебе несдобровать! Ты понял?
        Понять, то понял. Но согласиться на это я не мог. Ведь я должен во что бы то ни стало снова поговорить с этой хитрой лисой и выведать у неё всё, что она знает про Падшего.
        - Ладно, - махнул я рукой. - Твоя взяла. Но, должен заметить, ревность тебе не к лицу!
        - А никто никого и не ревнует! - вскинув бровь, отчеканила Вознесенская. - Пошли уже! На урок опоздаешь!
        Она что, уже изучила всё моё расписание? Мда… Не хватало мне ещё слежки со стороны Марии! Сначала за мной следил Скобелев, а теперь она - свято место пусто не бывает! Надо будет как-нибудь объяснить ей, что такое пристальное внимание к моей персоне не совсем адекватно. Да, любовь-морковь, но не до такой же степени!
        В этот день я Самойлову больше не встречал. Она будто сквозь землю провалилась. Путём нехитрых изысканий я определил по спискам учеников классов, что девушка училась в первом «Б», и у них на сегодня уроки уже закончились. Значит так! Во избежание конфликта с Марией, общаться напрямую с этой рыжей бестией я пока не буду. Но справки о ней всё-таки наведу. И в этом мне поможет товарищ Белов, а так же товарищ Друцкий. С некоторых пор я заметил за собой привычку перестраховываться, что и сказалось на моём решении напрячь не одного человека, а уже двоих. Так портрет незнакомки выйдет более полным, я надеюсь.
        Позвонив обоим, пока ехал в такси домой, я попросил узнать, чем занимается род Самойловой и что она из себя представляет. На самом деле последний момент мне был известен - девушка Ксения являлась таким же агентом Падшего, как и я. Но, с одним но. Она утверждала, что он врёт. Следовательно, у них был какой-то конфликт, повлекший с её стороны разочарование в их партнёрских отношениях. О, как красиво сказал! Главный вопрос - как она меня распознала и чего от меня хочет в этой связи? Каким-то образом привлечь на свою сторону? А смысл? Мы - обычные люди, хоть и теперь владеющие магией. Какой нам думать о противостоянии с Падшим! Муравей слону не соперник…
        Уже подходя к дому, я вдруг заметил, как резко открылись двери, и мне навстречу вышел взволнованный Белов. Таким я его видел лишь один раз - после той ночной битвы со Скобелевым.
        - Илья Андреевич, что случилось? - сходу сказал я.
        - Ты просил узнать про некую Самойлову Ксению Валерьевну…
        - Что-то нарыли?! - оживился я, не веря своим ушам.
        Белов кивнул, нахмурившись:
        - Эта девушка оказалась не так проста, как кажется…
        - Я уже заметил. Ну, выкладывайте скорей!
        Дворецкий посмотрел вдаль, будто в поисках врагов, а потом снова перевёл взгляд на меня:
        - Её фамилия была мне до боли знакома. После твоего звонка я всё пытался вспомнить, где её слышал, а потом набрал одного своего старого друга и попросил его поискать информацию о ней. И что ты думаешь? Он сходу подтвердил мои догадки. Самойлова Ксения Валерьевна, это родная дочь Самойлова Валерия Александровича, он же Самва - убитый год назад глава подпольного преступного клана «Тать»!
        Глава 9
        Чем дальше, тем веселее…
        Некоторое время мы с Беловым обсуждали всю эту ситуацию у меня в комнате. С одной стороны, не было ничего необычного в том, что дочка ныне покойного короля преступного мира учится в Царской школе - именно так мне говорил Илья Андреевич. Наверное, у неё имелись необходимые деньги, к тому же Испытание она прошла и т. д. Только он не знал самого главного - Ксения Самойлова, как и я, была посланцем из другого мира (какого именно, кстати, я не знал). Невольным слугой сверхсущества, которое, даже по сравнению с магами этого мира, обладало воистину безграничными возможностями. И эта девушка каким-то неведомым образом смогла вычислить меня, и недвусмысленно намекнуть, что Падший обвёл меня вокруг пальца и обманул.
        А теперь начнём с самого сначала - с того самого утра, когда я согласился на сделку. А именно с одной маленькой детали, которая выбивалась из общей колеи - непринятый звонок от заведующего отделением онкобольницы. По словам Падшего, конечно. Он надавил на самое больное, сказав, что моя дочь скоропостижно скончалась, и врач не смог дозвониться до меня, из-за того, что телефон украли. Либо это на самом деле так, либо Падший просто навешал мне лапши на уши, и хитростью заставил подписаться на практически невыполнимую миссию.
        Сейчас уже это не столь важно, но, похоже, высшее существо всё-таки имеет для себя некоторые ограничения, раз ему потребовалось моё согласие, чтобы забросить мой разум в иной мир. С другой стороны, получил ли он такое же согласие от настоящего Михаила? Я не знал, как это работает, но вполне мог себе представить, что чувствовал этот парень, находясь в искорёженной после аварии горящей машине. Он мог быть ещё в сознании, когда Падший в виде какого-нибудь зверя или даже, манипулируя телом одного из его родителей, сказал ему что-то такое, из-за чего Михаил Юсупов согласился на сделку. Что это могло быть? Спасение родителей? Возврат в прошлое? В любом случае, его место занял я, и судьба молодого человека до сих пор остаётся неизвестной.
        Итак, если Падший соврал мне, то Алина всё ещё жива. Тогда даже в случае моей неудачи в этом мире, у неё всё-таки останется некоторое время, чтобы пожить. Хотя разве назовёшь жизнью бесконечное пребывание в медикаментозном трансе на больничной койке? Но без той операции, ради которой я буквально отовсюду собирал деньги, её дни всё равно будут сочтены. Лейкемия не щадит никого… Если же Падший всё-таки говорил правду, и Алина уже на полпути к небесам, то я просто обязан играть по его правилам. Четыре столпа взамен жизни одной маленькой девочки - высокая ли это плата? Для меня - нет. Правда, я совсем не знаю, что последует после того, как великие башни будут разрушены. Могу только предположить, что ничего такого, о чём мне рассказывал Падший, вроде утопических сказок про достижения технического прогресса в этом мире. Технический прогресс и так здесь был, хоть и несколько отставал от моей планеты. И кровопролитных войн я пока не застал.
        Всю свою историю люди на Земле-2 сосуществовали с башнями и магией. Если верить Падшему, не будет башен, не будет магии. В итоге все государственные, военные, технологические и торговые надстройки, базирующиеся на Силе, просто рухнут. Придёт каменный век, когда всем народам придётся всё начинать практически с нуля. Уверен, человечество с этим обязательно справится, но процесс гарантированно будет болезненным. И сколько человеческих жизней он унесёт, только одному богу известно.
        Падший врёт… Скорее всего, это истина. Осталось только узнать, является ли ложью всё, что он сказал, или всё-таки нет? Что на самом деле правда? Увы, я смогу задать ему эти вопросы только при личной встрече. А она, как водится, произойдёт лишь после моей смерти, которую я никак не желал торопить. Ведь никто не даст гарантий, что мне дадут третий шанс вернуться в мир живых.
        А теперь снова поразмышляем о госпоже Самойловой. По информации Белова девушка уже больше года жила под попечительством своего дяди, младшего брата её погибшего отца. Убийство её родителя до сих пор было окутано завесой тайны. Он был задушен прямо в постели у себя дома. Следы указывали на незаконное проникновение на территорию гигантского особняка в элитном районе Петербурга. Как ни странно, охрана не заметила убийцу, и тот, как по волшебству, перелез через высокий забор, не потревожив даже собак, и бесшумно проник в дом. А там уже расправился с жертвой. И всё. Больше информации по этому делу не было, так как ни полиция, ни сами бандиты, видимо не собирались давать общественности новые поводы для обсуждения смерти преступного короля.
        - Значит, ты дрался с ней? - вдруг спросил Белов.
        - Пришлось. Это был болезненный опыт, но теперь я хотя бы знаю, чего ожидать от силавиров молнии.
        - Верно. Практика иногда полезнее теории, - сказал он, поднявшись со стула, после чего спросил, - Миша?
        - Да? - я вопросительно посмотрел на него.
        - Ты не хочешь мне ничего рассказать?
        Вот и пришёл тот момент, когда Илья Андреевич начал видеть меня практически насквозь, за всё это время досконально изучив нового Михаила Юсупова.
        - Вроде уже всё обсудили, - пожал я плечами. - А что?
        - Просто мы никогда ещё с тобой не обсуждали школу и твоих противников на дуэлях, - сказал он, почесав затылок. - Извини. Наверное, я стал слишком подозрительным в последнее время. Война со Скобелевым, слежка и необходимость скрываться, а теперь и девочка, с которой ты провёл дуэль, оказалась дочерью криминального авторитета. Всё это держит меня на взводе.
        - Вы похоже думаете, что впереди намечаются новые проблемы, - подытожил я, мысленно полностью с ним согласившись.
        - От этого никто не застрахован. Тем более, у вас с друзьями наклёвывается собственное детище. Проблемы, хоть и мелкие, точно неизбежны.
        - И это правда, - вздохнул я.
        Даже имея стабильное финансирование, придётся потратить много времени и сил, чтобы запустить наш проект. Кроме того, нужна реклама и различные разрешения, которое выдаёт государство, чтобы дать сайту возможность присутствовать в Сети. Надо бы обсудить все юридические аспекты этого дела с кем-нибудь знающим. Но это всё потом! Сейчас главное - это программный код! Пожелав дворецкому хорошего вечера, я уселся за компьютер и начал работу, за время которой я постоянно созванивался с Александром по тому или иному вопросу в плане программирования. Так продолжалось до самой ночи, ведь завтра суббота, и на учёбу вставать было не надо.
        На следующее утро не бодрый, не отдохнувший, но весьма довольный собой от проделанной работы, я отправил свои результаты Александру на электронную почту, и отправился вместе с Беловым в наш офис, конечно же предварительно закинувшись его волшебным кофе. И что меня удивило, работа там кипела! Люди в строительных комбинезонах выносили мусор, перетаскивали мотки проводов, шумели перфораторами. И это в девять утра в субботу! Посреди всего этого упорядоченного хаоса мы и остановились, не зная, куда себя деть. При таких темпах работы мы наверное уже в середине следующей недели сможем начать обустраиваться в новом офисе. Друцкий не подвёл и основательно занялся зданием.
        Созвонившись с зевающим в трубку Александром, и взяв у него домашний адрес, я попросил Белова отвезти меня к нему. Это была моя первая поездка к Бельскому. Товарищ рапортовал о некоторых успехах в работе над нашим программным кодом, и нам стоило пообщаться на эту тему. Ближе к полудню мы вернулись в город и остановились в знаменитом Графском переулке, на котором особенно выделялся пятиэтажный кирпичный дом под номером пять с башней и флюгером. Именно там жил мой добрый друг Александр Бельский. Я предложил дворецкому подняться вместе со мной, но тот засомневался, что от него не будет никакой пользы в вопросах, которые мы планировали обсуждать в части программного кода, поэтому Илья Андреевич попросился остаться в машине.
        Я был не против, поэтому пошёл один. В парадной меня встретили большие деревянные двери, наверное столетней давности. Несмотря на возраст, петли были хорошо смазаны, и тяжёлые двери открылись без какого-либо намёка на скрип. Пахло сыростью. Я прошёл по узорчатому кафелю вплоть до лестницы - Бельский жил на последнем этаже. Из окон подъезда открывался унылый вид на рядом стоящие здания, и чем выше я поднимался, тем больше замечал рассредоточенные тут и там серыми пятнами жестяные кровли. Питер как он есть в обоих мирах. Наконец я остановился на пятом этаже возле массивной железной двери с кнопкой звонка. Нажав на неё, подождал ещё с минуту, пока хозяин дома не открыл передо мной дверь. Бельский сейчас был похож на обычного заспанного школьника в футболке и трениках, протирающего глаза при виде гостей.
        - Тоже «кодил» всю ночь? - улыбнулся я, пожав его руку.
        - Ага… Только ты выглядишь посвежее, - ответил он, пригласив меня внутрь. - В чём твой секрет, Миш?
        - Кофе, Саша. Кофе! Ну, как дела? Рассказывай, показывай!
        - Идём, - махнул он рукой.
        Мы пошли по длинному коридору с большими окнами. Кстати, потолки здесь были высоченными! Множество закрытых дверей с комнатами за ними, наверное, выделенными под прислугу. Хотя, почему тогда дверь открыл сам Бельский, а не слуга? Наконец мы добрались до распахнутой двери, и зайдя внутрь, оказались в большом зале с необычной планировкой, которая заключалась в соединении пятого этажа и чердака, что хорошо так подняло потолки. Пространства здесь было с лихвой, чтобы провести как минимум баскетбольный матч со зрителями.
        - Ничего себе! - ахнул я, наблюдая сверху люминесцентную подсветку, и дивясь открывшимся пространствам. - Ну и хоромы!
        - Когда-то давно делали перепланировку. Остатки былой роскоши.
        Под ногами хрустел паркет, по углам стояли резные стулья с мягкой обивкой и такие же диванчики. А вот посередине зала было пусто - этакий аристократический минимализм. В дальнем углу была повешена ширма, за которой стояли стойки с освещением, и разбросаны кабеля проводов. Пройдя за ширму, мы оказались в компьютерном раю: шикарное ортопедическое кресло, четыре широкоформатных монитора и отсек для системных блоков.
        И черта, которая характеризовала Бельского, как очень педантичного и прилежного человека - полный порядок на столе даже утром в выходной день. Все ручки на своих местах, как и другие канцелярские принадлежности. Аккуратно сложенные тетради, и раскрытый посередине учебник. А так же мануала по Богатырю, которую я уже у себя до дыр затёр. Александр пригласил меня к стулу, который стоял рядом, видимо поставленный заранее именно для меня. А сам сел в кресло и положил руку на мышку, выведя компьютер из сна.
        - Признаюсь, с твоими советами работать стало намного легче, - произнёс он, надев очки. - Хочу показать, что у меня получилось.
        На экране развернулось чёрное окно с программным текстом. Александр с гордостью сказал «вуаля» и дал мне мышку. Вскоре я даже устал прокручивать роликом все те команды, которые он прописал. Ничего себе работоспособность!
        - И это всё за одну ночь?!
        - Ага, - зевнул Бельский. - Но надолго меня так не хватит.
        - Да ты большой молодец! Немного терпения, Саш - офис скоро будет готов, и мы заселимся. Ещё и ребята Сергея помогут. Так что ты так сильно не изматывайся, хорошо? Мы всё успеем и всё реализуем.
        - Ладно, уговорил, - ответил он, откинувшись в кресле. - Может чаю или кофе? А то я сейчас просто отключусь от этого мира…
        - Сам заваришь? - спросил я, озираясь по сторонам.
        Было похоже, что Саша живёт здесь совсем один.
        - Конечно. А кто ж ещё?
        - Ну, кухарка там.
        Бельский хмыкнул:
        - У меня нет прислуги.
        Эта новость несколько удивила меня, так как я очень быстро привык к тому, что за мной и домом ухаживают специально обученные люди. Да, я не мог похвастаться целым отрядом прислуги и гигантским имением, но в свою очередь не тратил ни сил, ни времени на обычные бытовые нужды вроде готовки, уборки и стирки. А Саша похоже жил, как среднестатистический холостяк в моём мире, правда с неплохой жилплощадью.
        - А сестра где? Диана, вроде её зовут?
        - Она дома, - ответил хозяин, глубоко зевнув.
        - Ничего не понимаю. Вроде же здесь никого, кроме нас нет?
        Александр встал и подошёл к окну, вглядевшись в хмурый осенний пейзаж:
        - Как видишь, я здесь один. Родители и сестра живут в другом месте.
        - Почему так случилось?
        - Я поссорился с отцом, - сказал Бельский. - Где-то полгода прошло с того момента, но мы до сих пор не помирились. Поэтому и живём отдельно.
        Теперь мне стало ясно, почему сестра Александра буквально вешалась на него при каждом удобном случае. Диана просто скучала по своему старшему брату.
        - Мы хотели продать этот дом, но отец у меня упрямый и не умеет торговаться. И я могу его понять, так как это наше родовое гнездо, где я провёл всё своё детство, как, впрочем, и он… Вот поэтому дом простаивает, а я занимаю последний этаж.
        - Из-за этого вы поссорились? - предположил я.
        - Верно, - вздохнул Александр, присев на подоконник и облокотившись к стеклу. - Если бы полгода назад отец согласился уступить цену одному крупному финансисту, то мы бы продали дом и смогли вырваться из долговой ямы и начать всё сначала. Но он не хочет снижать цену ни на рубль! И мы продолжаем тянуть лямку, причём ещё приходится содержать такое большое здание. Ненавижу его твердолобость!
        - Теперь понятно.
        - Я сказал, что не вернусь, пока он не отпустит эти стены. И сам же в них поселился. Забавно…
        Парень вяло улыбнулся и погрузился в свои думы.
        - Мы обязательно заработаем, Саша, - сказал я, решив поддержать парня. - Поверь мне, скоро ты о таких вещах даже задумываться не будешь! У нас всё получится!
        - Твои слова, да богу в уши! Ну, так что насчёт кофе?
        - Вари!

* * *
        Выходные пролетели за работой. Строчки кода уже виделись мне во сне и наяву, когда я закрывал глаза. Благо началась новая учебная неделя, и смена рода деятельности в таком случае оказалась лучшим отдыхом. Тем более, снова начались интересные и полезные уроки. Сегодня как раз был один из них - теория Силы. Как обычно золотая женщина и преподаватель Златова сидела за столом и вела с нами дискуссию:
        - Что есть Столпы сотворения и для чего они нужны? - продекламировала она, после чего встала и подошла к доске, где нарисовала три вертикальные линии. - Вот в чём вопрос!
        Класс замер в ожидании интересного рассказа, как и я, кого эти вопросы волновали больше всех.
        - Сегодня мы обсудим три легендарные чёрные пики, торчащие из нашей планеты, а так же добычу артефактов и, конечно же, силавиров, игнорирующих Силу.
        Последний момент ещё сильнее заинтересовал меня. Что ж, послушаем.
        - Итак! Три самые первые и величайшие постройки на Земле - Столпы сотворения. Именно внутри них и только там можно добыть артефакты Силы, многие из которых обладают огромными возможностями. Например, некоторые из них способны стирать с лица Земли целые города. Другие же не дадут менталисту проникнуть в вашу голову. Третьи усилят определенную стихию своего владельца. А назначение множества других артефактов так вообще до сих пор неизвестно.
        Она забыла упомянуть артефакты, подобные моему амулету. Я бы назвал такие безделушки подарками дьявола. Суперсила и сверхвозможности в обмен на время жизни. Используя такой артефакт, можно вспыхнуть яркой звездой, но, в конце концов, упасть и разбиться о землю…
        - Кто скажет, что ещё я не назвала?
        - Скрижали небес! - выкрикнул кто-то.
        - Пятёрку этому силавиру, - подмигнула женщина. - Всё верно. Скрижали небес. Когда в древние времена человек только учился чувствовать Силу, ему было ещё совсем невдомёк о внутренних вратах и каналах Силы. Но путём проб и ошибок, из поколения в поколение представители древних родов учились создавать собственные техники Силы. Знали бы они, что все ответы изначально находились внутри тех самых Столпов сотворения…
        Женщина нарисовала квадрат, а внутри него схему с точками и линиями, которая чем-то напомнила мне набивший оскомину QR-код.
        - Даже не пытайтесь понять, что за технику я тут нарисовала, - засмеялась Златова. - Примерно вот такие изображения, выгравированные с применением неизвестной технологии на стенах Столпов, дали мощный толчок развитию нашей Силы. Так что можно с уверенностью сказать, что Столпы сотворения, это в какой-то степени библиотека знаний. Как минимум знаний Силы точно. И вот, казалось бы, зайди ты внутрь и знай себе добывай схемы новых техник, артефакты и прочие удивительные вещи. Однако, не всё так просто. Кто знает почему?
        - Каждую башню окружает силовое поле! - практически синхронно ответил класс.
        - Правильно, - кивнула учитель. - Это силовое поле укрывает Столпы с самого их основания на земле вплоть до шпиля в тропосфере. И оно, как бетонная стена, не подпускает к ним ничто и никого.
        Златова обвела мелком три линии, а потом нарисовала рядом схематичное изображение молотка.
        - Как мы, так и африканцы, долгие годы исследовали это поле и предпринимали попытки техногенными средствами прорваться через него. И, как известно, все эксперименты на этой почве оказались безрезультатны. Но, несмотря на это, уже много тысяч лет назад имелся иной выход из ситуации, иначе ни о каких благах Столпов не могло быть и речи. Это - силавиры, игнорирующие Силу.
        На доске появилась буква «С», вписанная в круг, который Златова тут же перечеркнула:
        - Эта способность, которую имеет очень маленький процент силавиров, живущих на Земле, позволяет хоть и на короткий срок, но полностью игнорировать любые проявления Силы. Какую бы разрушительную технику Силы ни применить против них, она не возымеет никакого эффекта. Просто станет пшиком! А так как уже научно доказано, что силовое поле Столпов тоже является проявлением Силы, то эти силавиры оказались способны нивелировать защитный эффект поля и проходить сквозь эту преграду.
        Женщина перечеркнула три линии и нарисовала довольный смайлик.
        - Вернёмся к истории. Первыми в Столп сотворения проникли африканцы, если их древние летописи не лгут. Затем австралийцы, а потом и мы. В те далёкие времена игнорирующие Силу считались шаманами или колдунами, и являлись представителями привилегированного класса жречества. Сами представьте, никто не мог даже близко подойти к великому монументу, а они имели возможность аж коснуться его! А потом и войти внутрь.
        Златова нарисовала лупу:
        - Что является двигателем прогресса? Страсть человека к неизведанному! Наши предки постепенно стали продвигаться всё дальше и дальше, изучая эти монументальные сооружения. Их наградой были артефакты и скрижали с техниками Силы. Но, как известно, за всё надо платить. Игнорирующим силу приходилось проходить изощрённые испытания и ловушки, чтобы выбраться оттуда вместе с дарами Столпов сотворения. И многие даже погибали, так и оставшись там навсегда. Об этом вы можете прочитать в учебнике.
        На доске был тут же нарисован череп и кости.
        - Итак, за всю историю человеческой цивилизации, если не считать Австралийских аборигенов, существовало лишь три рода с родовой способностью игнорирования Силы. Это наш российский род - Строговы, индусский Качваха и индейский - Кроу. С развитием мореплавания, Индия наладила торговые связи с тогда ещё разрозненными африканскими государствами, и представители рода Качваха поселились неподалёку от африканского Столпа. Именно там и была выявлена их способность игнорировать Силу. Немудрено, что когда Тафари начали набирать мощь и собирать под своим началом другие племена, индусы не остались без работы. Вскоре они начали добычу артефактов для будущей африканской империи. И до сих пор род Качваха служит при дворе Тафари и находится под его защитой.
        Женщина вернулась за стол и выпила стакан воды, после чего продолжила:
        - У нас в Российской империи был род Строговых, на протяжении многих веков добывавший артефакты для представителей царской династии. Этот род считался одним из трёх столпов империи наравне с царским родом и древнейшим родом России - Оболенскими. Но в конце прошлого века род Строговых буквально утопили в крови, и их не стало…
        Златова сняла очки и протёрла глаза. Посмотрела в окно, и, вздохнув, продолжила:
        - Их просто вырезали подчистую…
        - Кто это сделал? - спросил я, не выдержав её заминки.
        Ведь именно сейчас я мог получить информацию о том, как попасть в башни, но учитель просто огорошила меня словами об уничтожении рода игнорирующих Силу!
        - Многие считают, что это были африканские диверсанты.
        - У нас с ними не так давно была война. Как им вообще удалось провести всё это в нашей стране? - поинтересовался Друцкий. - Ну-у, я имею в виду, другой цвет кожи сильно выделяется же. Куда тайная полиция смотрела?
        - Правильные вопросы задаёте, господин Друцкий, - похвалила она. - На самом деле никто точно не знает, кто напал на имение Строговых. Но, что ясно наверняка, это были сильнейшие силавиры. В их руках могли находиться мощнейшие артефакты из ныне существующих. Например те, что меняют внешность своего хозяина, или блокируют Силу противника. А иначе я не знаю, каким образом можно было полностью уничтожить весьма могущественный род, находящийся под защитой аж самого царя.
        Преподаватель сделала небольшую паузу, снова выпив воды. Видно было, что обсуждение этого вопроса вызывает у неё дискомфорт:
        - Таким образом, Россия лишилась одного из главных родов империи, а также возможности добывать артефакты из Столпов сотворения. Последний факт ударил по стране сильнее всего. После этой трагедии цари постоянно проводили дипломатические переговоры с индейским родом Кроу, который также обладает способностью игнорировать силу. Увы, индейцы не особо желают нам помогать, придерживаясь стратегии невмешательства в дела других стран. Так что с тех пор мы больше не способны добывать артефакты в отличии от африканцев или австралийцев.
        После этой длинной речи в классе повисла тишина. По лицам многих можно было понять, что они осознавали величину трагедии, произошедшей когда-то давно. Но вскоре я решился задать новый вопрос учителю:
        - Вы говорили, что существовало всего три рода, если не считать Австралийских аборигенов. С ними мы тоже не смогли договориться?
        - Безусловно. Австралийские аборигены - это дикари, трепетно охраняющие древние традиции, и живущие племенами без намека на современные технологии. В Австралии находится третий Столп, и также эта страна весьма богата месторождениями кристаллов. Многие великие государства пытались захватить этот лакомый кусок, но ни у кого этого так и не вышло. У местных аборигенов нет ни шагоходов, ни механоидов и даже огнестрельного оружия, но при этом уровень мощи их силавиров достигает максимальных значений. К тому же австралицы имеют в своём активе одни из самых могущественных боевых артефактов на всей планете Земля. Как показала практика, договориться с аборигенами практически невозможно. Они никогда не станут вести дела с чужаками, приплывающими на их землю на железных черепахах или прилетающими на железных птицах. Аборигены проповедуют единение с природой и приспособление к ней. А мы, как и весь остальной мир, преобразуем природу под себя. За это они нас и презирают.
        Мда… Дело дрянь. Похоже, в будущем мне придётся помотаться по всему миру, чтобы найти силавира, игнорирующего Силу. А потом останется самое трудное - заставить его выполнить волю Падшего…
        Глава 10
        Дни неумолимо бежали друг за другом.
        Несмотря на мой внезапный побег с урока ТОФП вместе с Вознесенской, на следующих занятиях Власов даже и не подумал акцентировать на этом внимание. Неужто проглотил, как есть? Скорее всего, Мария имела некоторое влияние в стенах школы, и эти маленькие шалости учителя спускали ей с рук. Только как-то не верится, что Власов тоже прогнулся.
        Правда, физическую нагрузку он всё-таки увеличил, и не только для меня. Если девушки раньше бежали один стандартный километр, то теперь уже два, а парни целых три. То же касалось и упражнений. И разница здесь оказалась намного больше, чем, если бы она была вызвана банальным неравенством полов по физическим параметрам. Короче втухали все. В итоге каждый раз все измотанные, понурив голову, ученики шли на полосу препятствий. Вот здесь-то я и нашёл подтверждение словам тех двоих парней, которые обсуждали перед Испытанием учителя-изверга, якобы доводившего учеников до переломов.
        Нет, я уже мог с гордостью сказать, что приноровился, и пройти полосу препятствий для меня теперь не составляло проблем. Но только не после бессонных ночей, проведённых за компьютером вкупе с выматывающими кроссами Власова. Каждодневно накапливалась усталость, и волшебный кофе Белова уже больше усугублял ситуацию, чем помогал. В один момент, как обычно пробегая по мосткам вместе с группой других учеников, я вдруг почувствовал, как сознание на секунду поплыло. А потом оступился.
        Падать с высоты двух метров всегда неприятно. Особенно, когда обдираешь о деревяшки руки и ноги. Растянувшись на земле, я потирал болезненные ушибы, наблюдая, как мои одноклассники пробегают сверху. Ни у кого не было сил на то, чтобы отпустить какую-нибудь колкость или пошутить. Все просто мечтали хоть как-то добраться до финиша.
        - Поздравляю, тебя убили, солдат! - крикнул Власов. - А ну бегом на второй круг!
        Поднявшись на ноги, я побежал назад к стартовой черте, после чего вместе с другими несчастными принялся заново преодолевать полосу препятствий. И так нас мучили по три раза в неделю, наверное, готовя к высадке в Нормандию или ещё к какому-нибудь военному мероприятию. В один день наш класс додумался уточнить у сурового препода, за что же он так сильно нас невзлюбил, и почему так мучает. А потом получили неожиданный ответ:
        - Как за что?! Забыли?! В июле же турнир старших школ!
        Некоторые ученики утвердительно закивали, видимо, вспомнив об этом событии.
        - Что ещё за турнир? - поинтересовался я у Александра, который так же, как и я, выглядел ожившим зомби с красными глазами после работы над общим нашим детищем - аналогом фэйсбука.
        - Слышал, каждое лето его проводят, - ответил мой друг. - В царской школе Москвы собираются лучшие ученики со всей страны. И…
        - И участвуют в царских играх на потеху публике, - скривился Друцкий. - Петушиные бои, ей богу!
        - Ты же сам хотел схлестнуться на ристалище с крутым противником? Как раз там появится такая возможность! - пошутил я. - Или что-то изменилось?
        - Устал он, - усмехнулся Александр. - Две дуэли подряд, и два поражения от девчонок.
        - И не говори, - вздохнул Сергей, обхватив голову руками. - Если в третий раз меня отделает девушка, то моя самооценка пойдёт ко дну…
        - Не переживай, - похлопал я его по плечу. - С тренировками у Власова у тебя есть все шансы победить.
        - Победить в соревновании на самые быстрые кувырки и высокие прыжки? Или получить победу в конкурсе «Самый выносливый бегун»? Да ну, к чёрту всё это! Я сюда Силе учиться пришёл, а не попусту жилы тянуть!
        Видимо, разгорячённый Друцкий слишком громко высказался о своём негодовании, чем снова привлёк внимание нашего усатого солдафона:
        - Эй, длинный язык! А ну иди сюда!
        Судя по всему, десять минут передышки закончились, и вскоре настанет время для чего-то новенького.
        - Товарищ, Власов, попрошу вас впредь не называть меня так! - прорычал покрасневший Сергей, тем не менее, выполнив приказ. - Напрягает уже…
        - Что, обидно? - ухмыльнулся тот. - Будешь у меня «языком», пока не докажешь обратное. Ишь вы, ребята-девчата, по Силе что ли соскучились? - обратился он ко всем. - Уверены, что в ней вы мастера? А здесь только потом зря обливаетесь?
        Тишина.
        - Я задал вопрос, класс! А ну отвечай! - рявкнул усатый.
        - Было бы неплохо и Силу потренировать, товарищ Власов! - громко ответил я, заметив его пристальный взгляд на себе. - Хотя бы иногда.
        Народ начал потихоньку оживать: кто-то закивал, другие поддержали словом. Несомненно, всех уже порядком достала эта бесполезная беготня на выносливость. Пора было двигаться дальше.
        - Вот и отлично! - вдруг улыбнулся Власов. - Я думал хорошенько закалить вас перед новым этапом тренировок, но если вы считаете, что готовы, то можем перейти к нему уже сейчас.
        Мужчина развернулся к тренировочному городку, и махнул рукой:
        - За мной, отряд! Посмотрим, из какого теста вы слеплены!
        Не предвкушая ничего хорошего, мы двинулись следом за одиозным преподавателем.
        - У меня плохое предчувствие, - сказал мне на ухо Сергей, видимо, не рискуя ляпнуть лишнего в непосредственной близости от Власова.
        - Сегодня будет отличная тренировка! - тем временем вещал себе под нос наш мучитель. - Длинный язык, значится, будет держать у нас флаг…
        - Что ещё за флаг? - округлил глаза Друцкий, снова зашептав в моё ухо. - Что он опять придумал?!
        Я лишь пожал плечами. От этого мужика можно было ожидать всё, что угодно.
        Мы встали напротив одного из домов, которые забором окружали весь городок. Нажав на выступающий из стены кирпич, Власов указал нам на открывшийся проход, и повёл за собой. Наша процессия двинулась следом, рассматривая места недавних боевых столкновений, в которых каждому из нас на Испытании довелось поучаствовать.
        - Вот тут нас чуть не прибили, - сказал кто-то, указав пальцем на неприметную постройку с закопчёнными от пламени стенами.
        - Будь моя воля, никогда бы сюда не вернулась, - донеслись до меня слова девушки, которая в пол тона разговаривала с подругой.
        - Как думаете, чем он будет мучить Серёжу? - совершенно спокойным голосом поинтересовался Бельский.
        - Эй, я вообще-то всё ещё здесь, если ты не заметил! - возмутился Сергей.
        - Ну, что можно делать с флагом? - продолжал рассуждать Саша. - Размахивать им ты точно не будешь. Тогда…
        - Может бегать с флагом? - предположил я. - А остальные будут стараться его отнять.
        - К чёрту такие забавы, - с досадой сплюнул Друцкий. - Этот мужик попытается меня унизить! Зуб даю!
        - Ну, так вызови его на дуэль, - снова сострил Александр.
        - Умник! Ага, чтоб получилось, как у Миши? Не-е, я так подставляться не стану. По крайней мере, пока не узнаю, что он из себя представляет.
        - Действительно, - согласился я. - Мы уже давно ходим на его уроки, но Власов так и не показал свою Силушку. Я могу уточнить этот момент у Маши. Она всех преподавателей знает.
        - Добро. Потом расскажешь, - кивнул Сергей, как вдруг Власов поднял руку, и мы все остановились за его спиной.
        Впереди возвышалась куча строительного мусора посреди небольшой площадки, скрытой от остального городка пятиэтажным домом Г-образной формы. Развернувшись, усатый произнёс:
        - Сейчас мы поиграем с вами в одну старую добрую игру! Ну, кто уже догадался?
        Тишина.
        - Ау, отряд, напрягаем мозги!
        Мы все чесали репу, не понимая, что за дичь сейчас будет твориться. А в том, что она действительно будет, не сомневался никто, не понаслышке зная этого садиста.
        - Что-то вы совсем далеки от народа, ребята-девчата! - наигранно расстроился преподаватель. - Эта игра называется «царь горы».
        - А где флаг? - почти хором спросили ученики.
        - Сейчас будет…
        Игорь Сергеевич обернулся к куче мусора, и всмотрелся, будто что-то искал. Наконец, он поднял руку, и неожиданно что-то взметнулось оттуда и оказалось в его ладони. Это был кусок металлического прута, с намотанной на него тряпкой. Вот он и выдал себя! После этого мини представления я сразу понял, что Власов телекинетик - силавир, обладающий даром передвигать предметы силой мысли. Осталось только узнать, какого он ранга.
        - Держи, дружок, - ласково произнёс Власов, передав находку недоумевающему Друцкому. - А теперь полезай наверх.
        - И? - простонал Сергей. - Что потом?
        - Увидишь. Бегом марш, солдат!
        Мы с сочувствием наблюдали, как наш герой карабкается по куче мусора, держа в руках неудобную железку с тряпкой. Наконец он поднялся, и развёл руками, ожидая дальнейших указаний.
        - Ну а теперь, дорогие мои ученики, будем проверять вашу Силу! Все, слушай мою задачу: тот, кто заберёт и удержит флаг, получит освобождение от одного занятия ОФП!
        А он умеет мотивировать людей на победу. Но только, какие тут будут правила?
        Словно прочитав мои мысли, Власов сказал:
        - Итак, господин Друцкий стоит на вершине, следовательно, он защищается. Все, кто у подножия горы - атакуют. Побеждает тот, кто останется с флагом до тех пор, пока я не скажу слово «десять». Я буду считать до десяти. Очень медленно. За это время вы с щитами наперевес, как и господин Друцкий, играете в Царь горы. Всё просто.
        - Товарищ Власов, можно вопрос? - решил я уточнить один момент.
        - Да, Юсупов? Говори.
        - Я так понимаю, атакующими техниками пользоваться запрещено?
        - Верно. Только щиты. Ещё вопросы?
        - Если только один. Есть правило, по которому владелец флага должен его отдать? Например, если он упал на спину? Или что-то в этом роде?
        Власов хитро улыбнулся:
        - Такого правила нет. Из Силового у вас только щиты. Остальное как-нибудь своими руками. Теперь всем всё ясно?
        - Да! - воскликнули ученики, готовясь к потешной битве на куче мусора.
        Я посмотрел на хмурое лицо Сергея - по сути, сейчас ему придётся отбиваться от всех нас вместе взятых.
        - Приготовились! - крикнул преподаватель. - Поднять щиты!
        Первым это сделал Бельский, создав перед собой круг яркого света, чем заставил Друцкого испепелить себя взглядом. Типа друг называется! А сам первым готов полезть наверх и потолкаться за право владеть ржавой железякой. Следом уже остальные сформировали свои разнообразные щиты: здесь были и воздушные, как у меня, и огненные, и даже земляные. В один момент я увидел кружок первозданной тьмы. Похоже, это был тот парень, который стрелял в нас чёрными стрелами. Интересно, что ещё могут силавиры этой стихии?
        Последним на вершине импровизированной горы обзавёлся огненным щитом наш товарищ Сергей.
        - Ай, какие красивые! Все, как на подбор! - наигранно восхитился нашими щитами товарищ Власов. - И помните, солдаты, лекари сейчас далеко! Так что не забывайте включать мозги! И…
        Преподаватель сделал паузу, а потом, как заорал во всё горло:
        - Не жалей сил, ребята! В АТАКУ!!!
        Раздался пронзительный свист, и все толпой бросились наверх.
        Я не собирался давать Серёгу в обиду. Поэтому, схватив Сашку за плечо, я буквально затолкал его на воздушный щит, который теперь был у нас под ногами.
        - Что ты задумал?! - спросил он, пока класс взбирался на гору.
        - Как что? Спасать друга!
        Мы стартовали в воздух, что далось мне с большим трудом. Всё-таки перемещать одного человека на щите - это одно, а двоих - совсем другое. Силы таяли на глазах, будто я включил реактивную тягу, хотя летели не быстрее скорости обычного бега. Я мельком взглянул на Власова, который хитро посмотрел на меня. Нет, в правилах ничего не говорилось о способе подъёма на гору, так что я ничего не нарушал.
        - Од-и-и-н! - нарочито медленно проговорил он.
        Под нами мелькали разноцветные щиты. Некоторые ученики задирали голову, невольно залюбовавшись нашим полётом, ведь никто ещё не додумался до этого решения. В итоге за какие-то секунды мы оказались на вершине кучи мусора, и чуть оба не получили ожоги третьей степени!
        - Эй, хорош! Свои! - крикнул я, когда Друцкий пошёл на нас в лобовую со своим огненным щитом.
        - Друцкий, блин! Лекарей же рядом нет! Успокойся! - вторил Бельский, увернувшись от резкого выпада нашего царя горы.
        - А? Что? - опомнился он, опустив щит, после чего округлил глаза от удивления и расплылся в довольной улыбке. - Не бросили, чертяки! Дайте я вас расцелую!
        - Не время для телячьих нежностей, - предупредил я. - Скоро нам придётся отбиваться ото всех!
        Мы посмотрели вниз на серьёзные лица наших одноклассников, которые то и дело скрывали мерцающие щиты.
        - Дв-а-а-а, - протянул преподаватель-изверг, стоя у подножия горы. - Эй, вы там! Чего встали? Играем-играем!
        Вот же скотина! Сталкивает нас лбами, хотя прекрасно знает, что мы друзья, и делать этого по доброй воле не станем. Благо, новая порция захватчиков почти добралась до нашей трёхметровой площадки, поэтому играть в поддавки нам не пришлось.
        Первыми к нам на чай забежала троица во главе с Владом, высоким парнем с каменным щитом, который больше походил на бетонный круг, левитирующий в воздухе. Вдарят мне таким один раз по дурной голове, и пролом черепа гарантирован! Рядом с ним держались две девушки, по совместительству силавиры воздуха и огня. Первым их встретил Александр, на секунду ослепив своим мерцающим щитом, словно маленьким солнцем. Воспользовавшись этим, я отправил свой щит под ноги зазевавшемуся Владу, и тем самым сделал подсечку. Опрокинувшись на спину, тяж покатился вниз, затормозив продвижение атакующих.
        А вот с девушками было посложнее. Одна из них начала хаотично размахивать огненным щитом, заставляя нас отступать. А другая, кажется её звали Зарина, дубасила нас воздушным щитом из стороны в сторону. Короче прекрасная половина класса в лице этих двух бестий, вынудила нас немного попотеть. Наконец Друцкий, выйдя из глухой обороны, обеими руками направил свой щит на воздушную, и придавил её к земле. Саша снова ослепил огненную, а я метнул ей под ноги воздушную передвижную платформу, которая унесла очумевшую девушку к земле, а потом испарилась.
        - Три-и-и! - раскатисто прозвучал голос Власова. - Вяло, ребята, вяло! А ну в атаку, солдаты!
        Тем же самым приёмом я избавил воздушную от жара щита Друцкого, и отправил девушку первым экспрессом вниз по наклонной плоскости. На некоторое время мы остались втроём.
        - Ну его нафиг! - ругнулся Сергей, бросив свой импровизированный флаг под ноги. - Только мешается!
        Я не осуждал его поступок. Поднимет, когда придёт время. А пока нам предстояло драться уже с пятёркой силавиров, один из которых был тёмным. Страх перед неизведанным, это нормальное явление для человека. Хотя на самом деле мне было просто интересно, чем же таким отличается тьма от света и от других стихий Силы. А Бельский, как мне помнится, на испытании чуть не запаниковал, узнав, что за нами гонится тёмный. Кстати, наверное, это он и был.
        - Надо объединять силы, - предложил я. - Выставим щиты и будем давить, пока не скинем их!
        - Пробуем! - кивнул Друцкий, соединив щиты вместе со мной и Александром.
        И это возымело эффект. Словно толкая втроём тачку, мы двинулись на атакующих. А потом снесли большую их часть с горы. Но радость от победы была не долгой - нас обступили сзади, и двое парней вдарили по нам двумя щитами: кругом огня и кругом тьмы. И здесь случилось непредвиденное: чёрный щит столкнулся с моим, и я тотчас ощутил, как что-то начало вытягивать мои силы! Нет, это не был тот всплеск, когда я катал Сашу на щите, но всё равно коробило ощутимо.
        Рванув в сторону, я наконец избавился от гнёта неизвестной природы, и неожиданно для себя осознал, что этот ухмыляющийся подонок сейчас высасывал мою Силу! Вот какую способность имеют тёмные. Тем временем, двое моих друзей расправились с огненным, и послали его контуженного вниз к товарищам.
        - Четыре, пять! - вдруг крикнул Власов, заставив нас встрепенуться. - Ну что же вы, толпой с ними разделаться не можете?! Тьфу!
        Судя по всему, это был приказ к массированному наступлению. Позади тёмного поднимались недовольные одноклассники, грозящие нам карой небесной. И спереди и с флангов тоже появлялись люди с щитами наперевес. Несколько секунд мы стояли и смотрели друг на друга, пока Власов не произнёс:
        - Шесть! Семь! Восемь!
        Все разом они рванули на нас. Происходящее можно было охарактеризовать знаменитыми строчками Лермонтова о битве при Бородино - «…Смешались в кучу кони, люди». Мы отбивались, как могли, но в конце концов против толпы выстоять не сможет никто. Тем более, без использования атакующих техник. Кто-то схватил меня за ногу, а другой толкнул в плечо. Но каким-то чудом я всё-таки не потерял равновесие, зацепившись щитом за кого-то. Мы с товарищами оказались разделены, и практически каждый из тех, кто нас окружал, искал взглядом злосчастный флаг.
        Один парень совершил ошибку, подняв его над головой, видимо ожидая, что Власов увидит это и закончит шоу. Но нет, и теперь на несчастного накинулись все, кто был рядом. Я заметил Друцкого, который уверенно отмахивался щитом от беснующихся силавиров - с ним всё было в порядке. А вот Бельский завяз в дуэли с тёмным - свет и тьма ударились лбами прямо перед ними, и это противостояние выглядело настолько эпичным, что некоторые из одноклассников аж залюбовались бесплатным представлением.
        - Девять!
        Ещё несколько минут бесполезных метаний к флагу одного дурака, а потом и следующих. Каждый, кто брал его в руку, в ту же секунду терял железку, и получал по первое число. Наконец Власов крикнул заветное «десять» и всё остановилось. Запыхавшиеся ученики стали избавляться от щитов и без сил валиться на кучу мусора. Выдохлись буквально все. Мы вопросительно смотрели то на девушку старосту по имени Евгения, которая подобрала флаг, то на преподавателя, который почему-то до сих пор молчал.
        - Ну что, детки-конфетки? Порезвились?
        - Да… - вяло сказали ученики.
        - Отлично! В следующий раз будете воевать уже против другого класса.
        Власов обвёл нас хитрым взглядом, после чего продолжил:
        - Запомните, дети. Сила и дух крепче у того, кто построил для них мощные стены - своё физическое тело. Не будь прошлых тренировок, вы бы уже давно лежали на земле. Но нет, почти каждый из вас сегодня добрался до вершины. Так что прекращаем ныть, аристо, и работаем! Имейте в виду, я никому не позволю опозорить честь нашей школы на царском турнире!
        Мужчина закончил свою речь, после чего развернулся, и побрёл прочь. Махнув рукой, сказал:
        - Урок окончен. Возвращайтесь в школу.
        - А что с флагом? - спросил кто-то.
        - Как я и сказал, победитель может пропустить один урок. Поздравляю, староста.
        Все радостно загалдели, особенно победительница, и люди начали спускаться вниз. Биться против своих же одноклассников оказалось весьма неприятно. Уверен, после этой потешной для Власова игры, я нажил себе как минимум нескольких врагов. Может даже кто-нибудь из них в порыве чувств вызовет меня на дуэль. Ну а пока этого не случилось, вместе со своими друзьями я решил разделить радость избавления от садистских игрищ Власова.
        - Всё-таки хорошо, что сестра не пришла на урок сегодня, - говорил Бельский, когда мы тем же путём выходили из городка. - Приболела немного. Зато в эту головомойку не попалась…
        - Да, - подтвердил Сергей. - На такой цирк я бы свою девушку точно не водил. А это… ну, ничего серьёзного?
        - Что? - удивился Бельский.
        - Кхм. Диана не сильно болеет? - вдруг покраснел Сергей, отведя взгляд.
        Ах ты старый Дон Жуан! Влюбился что ли?! В сестру друга?!!! Но Саша будто ничего не заметил, и сказал, что ничего серьёзного, просто простуда, после чего сменил тему:
        - А я сразу понял, что железка только для отвлечения внимания.
        - Вот именно! - поддержал Сергей. - Хорошо, что мы не оказались тупыми баранами и не повелись на эту уловку. Иначе нас бы уже давно размолотили. А лекарей здесь не было и в помиине. Садист этот Власов, как пить дать!
        - Не сказал бы, - вставил я своё слово. - Скорее всего, он просто импульсивный мужик. Если бы всё шло по плану, то, уверен, лекарь здесь тоже присутствовал. Но мы форсировали события, и Власов решил нас проучить, вот и всё.
        Парни пожали плечами, и мы продолжили путь, в итоге остановившись у полосы препятствий, где преподавателя ожидал другой класс. И всё бы ничего, но я увидел среди учеников ту самую Ксению Самойлову, которая, не отрывая взгляда, с насмешкой смотрела на меня.
        - Идите без меня, - бросил я товарищам, направившись к ней.
        - Эй, что случилось? - окликнул меня Бельский.
        - Мне просто надо кое с кем поговорить, - отмахнулся я. - Не ждите. Увидимся в офисе!
        - Пока, Миша, - попрощался Сергей, и они с товарищем проследовали за классом прямиком к школьному корпусу.
        В это время Власов уже приветствовал новый класс в своей фирменной манере:
        - Ну что, желторотики! Пора и вам жилки потянуть, да кости растрясти! В шеренгу ста-а-новись! Равняйсь! Смир-р-р-но!
        И снова облом! Вот она - агент Падшего! И чёрт бы побрал Власова за то, что сходу начал урок, даже не передохнув пару минут после прошлого. Придётся мне подождать Ксению, благо уроков на сегодня у меня больше не было. Но сначала в раздевалку, чтобы принять душ и избавиться от пропотевшей спортивки. Так я и решил, двинувшись к школе, но не стал догонять своих друзей - они ушли уже далеко. Как обычно, когда чего-то ждёшь, время идёт очень медленно. Я успел принять душ, переодеться в раздевалке, и пройтись пару кругов вокруг школы, постоянно поглядывая на часы. Наконец, настал час икс, и я направился обратно к полосе препятствий, одетый уже в соответствии со школьным дресс-кодом.
        А потом увидел приближающийся класс запыхавшихся учеников, и взглядом нашёл девочку с косичками, которой кивнул отойти в сторону. Власова не было рядом, поэтому нам уже ничто не могло помешать поговорить с глазу на глаз.
        Глава 11
        - Даже не позволишь девушке привести себя в порядок перед свиданием? - спросила вспотевшая Ксения, одномоментно перевоплотившись из хрупкой школьницы в женщину.
        Плутовка! Сколько же тебе лет на самом деле?
        - Хватит чушь нести, - резко ответил я. - Мы оба знаем, для чего мы здесь.
        - Мм… Тогда может пройдёмся? - спросила Самойлова, указав на небольшую аллею возле школы.
        Я был не против, и мы зашагали в ту сторону. Лишь бы Мария не увидела нас двоих - она этого точно не переживет. Или я…
        - Ну, что молчишь? - вдруг спросила она, отвлекая меня от мыслей. - Ты же хотел устроить допрос с пристрастиями?
        - Давай серьёзно, а? Без вот этих игр.
        - Так не интересно, - хмыкнула Ксения. - Кстати, я уже начала понимать, в чём твоя проблема.
        Я остановился и пристально посмотрел в это миниатюрное лицо, смотрящее на меня невинными зелёными глазками:
        - Чего? Моя проблема? О чём ты?
        - Ты слишком серьёзно всё воспринимаешь, - усмехнулась она, и снова зашагала.
        - А ты разве нет? Ты же точно так же согласилась на сделку, как и я. У нас есть цель и приз, который мы получим за её выполнение.
        - Угумс.
        - И ради чего ты здесь? Неужели ты можешь легкомысленно к этому относиться? Не думать об этом постоянно, и…
        - Я просто живу, Михаил. Наслаждаюсь новой судьбой. Зачем мне задумываться о прошлом?
        Её слова ввели меня в ступор:
        - То есть ты просто живёшь здесь и даже не планируешь уничтожать башни?
        Она вдруг громко расхохоталась, держась за живот:
        - Ты хоть сам себя сейчас слышал? Ха-ха! Уничтожить башни? Вот умора! А ты видел вблизи хотя бы одну? Это же колосс, воздвигнутый до неба! Как ты собрался?… Ай, ладно…
        - Думаешь, это невозможно? У Падшего другие мысли на этот счёт.
        - Падший, Падший, - мрачно произнесла девушка, прекратив смеяться. - Забудь о нём и о его мыслях. Он не имеет здесь власти.
        - С чего ты взяла?
        Девушка вдруг воздела руки к небесам и с издёвкой произнесла:
        - Эй, высший разум! Взываю к тебе! В присутствии свидетеля я торжественно заявляю, что отказываюсь выполнять твою невыполнимую миссию! Спасибо за всё, дорогой благодетель, но я пас!
        - Ты сумасшедшая, - сказал я, поняв, что пожив здесь немного, девушка начисто тронулась рассудком.
        - И где же кара небесная? - продолжала она. - Почему меня до сих пор не вернули обратно в мой родной погибающий мир? Где я должна была уже сдохнуть, надышавшись радиоактивным пеплом…
        - Погоди! Ты же с Земли, так?
        - Да, как и ты. И мне кажется, что Падший может выбирать для себя наивных лохов только в параллельных мирах, где существует планета Земля.
        - Лохов? Мда… И что в итоге заставило тебя согласиться на его предложение? - снова задал я важный вопрос, надеясь, наконец услышать на него ответ.
        Девушка вздохнула, посмотрела вдаль на облака, а потом на меня:
        - Когда это случилось, я стояла у окна, - прошептала Ксения. - Поливала цветы. Проклятый фикус никак не хотел расти, у него опадали листья, хотя я хорошо ухаживала за ним. И в этот день я решила выбросить его к чёртовой матери. Взяла в руки горшок, и…
        Вдруг Самойлова взмахнула руками и сказала: «БУХ!»
        - На горизонте вспыхнуло, аж глаза резануло. Знаешь, будто второе солнце включили. Цветок разбился о кафель, но мне было уже всё равно - я смотрела на разрастающийся ядерный гриб. А потом я увидела приближающуюся полосу ударной волны, и бросилась в подвал. Через десять или пятнадцать секунд услышала сам взрыв, после чего дом затрясло. В это время я уже закрывала люк. А потом наверху загрохотало…
        - Какой это был год? В какой стране ты жила? Город? - спрашивал я, ощущая трепет от её слов. Мне хотелось узнать как можно больше о том мире, где случился ядерный апокалипсис.
        - Ну, включи логику - была бы я китаянкой, Падший не засунул бы мой разум в русскую девушку. Я бы просто не знала языка. А так я жила под Киевом, - ответила девушка. - А год был две тысячи сорок третий.
        - Кто напал? Америка? Россия? - продолжал я расспрашивать.
        - А чёрт его знает, - отмахнулась Ксения. - Я телевизор не смотрю, политикой не интересуюсь.
        Вот же! На её глазах случился ядерный взрыв, а она ни сном ни духом, что творилось в это время в мире!
        - Хотя, нет. Было кое-что, - вспомнила девушка. - Что-то связанное с НАТО и Россией. На территории моей страны стояли американские ракеты, и… вот, что из этого вышло.
        Ну вот и логично. Её страна стала разменной монетой во всемирной геополитической игре, которая скорее всего закончилась войной всех против всех. Неужели именно такое будущее ждёт мой мир? Очень надеюсь, что нет.
        - Падший пообещал тебе новую жизнь, - сказал я. - Но за это предложил разрушить Столпы сотворения, на которых этот мир держится.
        - Именно так. И как видишь, я согласилась на предложение своего кота.
        - Кота? - не понял я.
        - Ага. Никогда бы не подумала, что после ядерного взрыва меня можно будет ещё чем-то удивить. Но когда Чубайс заговорил человеческим голосом, я осознала, что была не права.
        - Чубайс? - усмехнулся я.
        - Рыжий кот - верный друг сильной и независимой меня, - улыбнулась девушка. - Я до сих пор по нему скучаю. Сдох, наверное, уже…
        - Мда… Жаль его конечно…
        - Зато я жива! - воскликнула девушка. - И уже целый год наслаждаюсь новой жизнью! Чего и тебе советую!
        Я не стал вступать с ней в полемику. Это было просто бесполезно. Тем более, что Ксения на свой страх и риск выбрала путь отрицания, и по сути не исполняла сделку Падшего, на которую подписалась. И даже если её слова о том, что высшее существо бессильно в этом мире, верны, ещё неизвестно, что произойдёт после истечения отведённого нам срока. Кстати…
        - Сколько он дал тебе лет? - решил спросить я.
        - Семь, - ответила девушка, заставив меня задуматься. - А тебе?
        - Десятку. Интересно, почему такие разные сроки?
        - Ну, это логично, - развела она руками. - Каждому по способностям. Видно, твой уровень подразумевает выполнение миссии максимум за десять лет. Мне Падший дал меньше. Значит, логично предположить, что, - она широко улыбнулась, - во мне потенциала больше!
        Странно. Украинской домохозяйке Падший дал семь лет, а мне десять. Неужели у неё на самом деле больше шансов на успех? Бред какой-то… Хотя, для обычной девушки, прожившей год в новом мире, она неплохо управляется с Силой. Интересно, кем она была в прошлой жизни?
        - И последний вопрос, - сказал я, взглянув на часы, - Как ты узнала, что я агент Падшего?
        Девушка хмыкнула:
        - Послушай, Михаил, - вдруг произнесла она серьёзно, - Никакой ты не агент, смирись. Ценные кадры никто не выбрасывает на улицу, как слепых котят, помахав на прощание косточкой. Уничтожьте четыре башни! Бред! Эти бандуры стоят здесь с начала времён, и к ним просто не подступиться из-за силового барьера. Да и никто нас туда не пустит. Пойми, Падший просто издевается над нами и наблюдает, как мы барахтаемся в болоте, пытаясь выполнить его миссию!
        - Ответь на вопрос, пожалуйста.
        Самойлова запыхтела от негодования, но всё-таки ответила:
        - Я видела тебя на мосту.
        В моей груди что-то ёкнуло. Неужели она тоже там была?!
        - Я тоже умерла в тот день…
        Охренеть… Вот это совпадение.
        - Продолжай, - сказал я, затаив дыхание.
        Девушка махнула рукой:
        - Я наивно полагала, что убила всех врагов. Но кое-кто всё-таки остался и, фигурально выражаясь, нежданно-негаданно всадил мне нож в спину. Так я и очутилась на грёбаном мосту на семи ветрах в компании Падшего.
        - Он тоже дал тебе второй шанс, - кивнул я. - Значит, ему всё-таки невыгодно терять нас. Может быть даже он способен воскрешать нас постоянно…
        - На твоём месте я бы не стала это проверять, - с укором произнесла девушка. - Сдохнуть ещё один раз, чтобы обнаружить, что это навсегда… Ну его нафиг! Мой тебе совет: лучше забудь всё, как страшный сон и живи в своё удовольствие отпущенные десять лет. Не пытайся биться с четырьмя ветряными мельницами. Увы, Дон Кихот, только проиграешь.
        - У меня нет выбора, как у тебя.
        - Что за бред? Конечно, есть! Или… Он что, реально поймал тебя на крючок? - вскинув бровь, спросила Ксения.
        - Спасибо, что уделила мне время, - поблагодарил я. - Но мне уже пора идти.
        - Понимаю, - кивнула Ксения, задумавшись. - У каждого свои скелеты в шкафу. Ну что ж, спасибо за компанию, собрат по везению. Если захочешь как-нибудь ещё поговорить по душам, то я не против.
        - Договорились.
        Мы попрощались, и я пошёл прочь, обуреваемый своими мыслями. Встретить здесь такую же, как я, было очень необычно, если не сказать, странно. С одной стороны, Падший поступал логично, и не ставил все ставки на одного претендента на звание разрушителя Столпов сотворения. С другой стороны, пример Ксении Самойловой доказывал, что наш сверхъестественный спаситель никак не всесилен, и даже не всегда убедителен для своих избранников. Хотя, может быть всё дело во «внезапной» человеческой природе, которая была для него так необычна? Он просто не учёл, что обычная украинская женщина могла его просто кинуть. Или всё-таки необычная?
        Ведомый своими мыслями, я не заметил, как кто-то перешёл мне дорогу. Подняв взгляд, я даже немного опешил - передо мной стоял Марк Одоевский.
        - Привет, - сказал он как-то странно, без своей коварной ухмылки и надменного взгляда.
        - И тебе не хворать. Чего надо?
        У меня не было никакого желания снова выслушивать стенания по поводу неразделённой любви этого мальчишки. Лучше поехать в промзону, где расположился наш офис, и с пользой провести время там, чем с ним.
        Он молчал, опустив взгляд. Что ж, тогда до свидания. Пожав плечами, я двинулся вперёд, как вдруг Одоевский схватил меня за плечо.
        - Руку убери, - спокойно сказал я, уверенный, что в любой момент смогу размазать его по стенке.
        Правда, лишь с помощью амулета, который жрал годы моей жизни. Чёрт! Будь моя воля, я даже минуты не потратил бы на этого коварного пройдоху!
        - Михаил, я должен тебе кое-что сказать.
        - Ну, так говори, а не тяни моё время! - ответил я, смахнув его руку с плеча. - Что у тебя опять? На дуэль захотелось? Или что?
        Наконец Одоевский поднял на меня взгляд и сразу же скороговоркой произнёс:
        - Я сожалею о том дне! Что чуть не убил тебя тогда, - выпалил он, после чего попытался отдышаться - видимо, сильно нервничал.
        - Бывает, - махнул я рукой, снова сделав шаг в сторону от него.
        - Нет! Я на самом деле хотел тебя убить, - вдруг громко заявил он. - Я ненавидел тебя! Я столько времени и сил потратил, чтобы хотя бы чуточку ей понравиться. Но тут появился ты, и всё пошло прахом!
        - Сочувствую. Снова спрашиваю, от меня-то тебе что надо?
        Одоевский пристально посмотрел на меня, а потом произнёс:
        - Воздушное щупальце. Я убивал этой техникой даже быков на ферме. Но людей никогда… А ты… Я на самом деле в один момент почувствовал, что точно убил тебя. Я узнал это по твоим глазам. Они были совсем как у тех зверей, когда они переставали дышать по моей воле. Но потом… потом…
        Твою мать… Похоже, я обзавёлся нежелательным свидетелем…
        - А потом будто кто-то вдохнул в тебя жизнь, и ты перестал быть трупом. Я видел это!
        - И? - спросил я, ощущая мандраж по всему телу.
        - Я хочу узнать, как ты обманул смерть, - решительно произнёс Марк Одоевский. - И если ты не скажешь мне это…
        Я СДАМ ТЕБЯ!
        Картинно покрутив у виска, я сказал:
        - Так ты на самом деле считаешь, что я Иисус? И скрываю от всех секрет воскрешения? Похоже, вам пора лечить голову, господин Одоевский!
        - Хватит ломать комедию! - сжав кулаки, вдруг разъярился он. - Я знаю, что видел! И чувствовал! Мне ли не знать о воздухе, как никому другому. Ты не дышал! Умер! А потом снова стал живым! Так не бывает!
        - Я понял. Ты просто мальчик, верящий в сказки. К твоему сведению, это называется сердечно-лёгочная реанимация, - продолжал я бить фактами. - Мария помогла мне выкарабкаться. Если бы не она, ты бы уже присел надолго, и смотрел на небо в клеточку. Лучше скажи спасибо, что я до сих пор не обвинил тебя в покушении на убийство, хотя ты сам уже признался в этом.
        Как только я закончил свою речь, паренёк совсем поник. Видимо, осознал, что длинный язык сыграл с ним злую шутку.
        - И куда ты там кляузу свою хотел настрочить? - усмехнулся я. - Директору школы? В церковь? Или царю? Давай, удиви меня.
        Марк снова переменился в лице, наконец совладав со своими чувствами. Передо мной опять стоял самоуверенный юнец.
        - Я думаю, что тайная полиция очень заинтересуется твоей персоной. Пока у меня нет доказательств, но я точно знаю, что видел - ты воскрес из мёртвых. И, либо ты всё расскажешь мне, либо я сообщу нужным людям, что у нас в стране появился первый силавир, владеющий секретом бессмертия. И тебя закроют.
        - Закроют? На основании твоего бреда? Не смеши мою седину! Лучше скройся с глаз моих, Одоевский!
        - Не забывай, с кем разговариваешь, - пригрозил он. - Я ещё могу…
        - По правилам школы, не можешь, лгунишка, - отчеканил я, смерив его взглядом презрения. - А вздумаешь лезть ко мне за её пределами, то пеняй на себя.
        - Как же забавно слышать угрозы от проигравшего, - улыбнулся он. - До скорого, Юсупов. Ещё встретимся, - махнул он рукой. - Не забывай, я наблюдаю за тобой!
        - Твои проблемы, - отмахнулся я, и пошёл своей дорогой, чтобы не тратить время на этого прилипалу.
        Как же странно я чувствовал себя сейчас. Наверное также, как Скобелев, которому тоже угрожал этой мифической тайной полицией, которую даже в глаза не видел. Теперь я сам был вынужден ощущать давление со стороны этого пройдохи Одоевского. Значится, этот парень сначала потерял один предмет обожания (Марию), а взамен ему нашёл другой - меня, только с другой полярностью. Что ж, свою фантастическую теорию он может засунуть себе куда поглубже. Ведь я совсем не планирую возвращаться к Падшему на ковёр посредством своей гибели на глазах у публики.
        Выбросив его из головы, я зашёл в школу, добрался до раздевалки и принял душ. После чего оделся, вызвал такси и отправился к воротам. Водитель благополучно отвёз меня в промзону, где примостился наш офис. Вывески ещё не было - лишние траты, поэтому я выбрался из машины посреди индустриального пейзажа без намёка на присутствие людей. В отличие от безлюдности и запустения снаружи, внутри наоборот кипела работа. Монтажники завершали укладку кабелей в кабель-каналы, убирали за собой мусор. Валера и Борис занимались настройкой оборудования в серверной, а Саша с Сергеем находились в кабинете и обустраивали его.
        - Долго ты, - сказал Друцкий с раздражением. - Отлынивать не хорошо, Миша!
        - Ага, давай помогай! - поддержал Бельский.
        - Извините, парни, пришлось задержаться. Ну, как успехи?
        - Успехи будут, если поможешь перенести этот стол к стене!
        - Бегу-бегу!
        Какое-то время мы занимались расстановкой мебели, а потом начали распаковывать компьютеры и устанавливать их на столы. Всё это время мы слышали звуки дрели с нижнего этажа и другие шумы, которые немного отвлекали. Только к вечеру монтажники свернули все работы, отчитавшись об их исполнении, и укатили восвояси. А мы смогли наконец перегнать на новое оборудование необходимый софт и свои заготовки, чтобы начать работать. Друцкий заказал нам еду на ужин, а сам уехал домой, как и его подопечные из фирмы отца. Так что, самыми энтузиастами оказались только мы с Сашей, и остались на работе до поздней ночи.
        Работать с единомышленником всегда легко и приятно. В четыре руки мы строчили код, и даже не заметили, как настало утро. Убитые телом, но парящие духом, в шесть утра разъехались по домам. Вот и снова наступила суббота. Недели пролетают, уже ноябрь на носу, а мы всё ещё мучаем клавиатуры и напрягаем свои мозги, чтобы минимизировать ошибки. Мда… Проект оказался весьма амбициозным и вдохновляющим, но над реализацией ещё пахать и пахать.
        Что ж, других вариантов, чтобы накопить капитал, у меня не было. Поэтому только в путь!

* * *
        - МИНУС ДВАДЦАТЬ ПЯТЬ?! В ПИТЕРЕ? В ДЕКАБРЕ?! ВЫ ЧТО, ШУТИТЕ?!
        Я смотрел на градусник за окном, и просто очумевал от его показаний. Никогда бы не подумал, что суровая сибирская зима даже теоретически может добраться до второй столицы страны. Снега было много, как в старые добрые времена - по шею, если не чистить, благо, мы наняли дворника. Судя по всему, в этом мире, который не был измучен глобальным потеплением вследствие повсеместного отсутствия использования углеводородов, природа работала как часы. И если наступала зима, то настоящая, а не европейская со слякотью.
        Это был канун нового года. Все домашние занимались приготовлениями к празднику: сёстры руководили прислугой, вели список необходимых дел и покупок, а Белов ездил по магазинам, выполняя их поручения. А я, как будущий глава семьи, отлынивал от всего этого, но зато находился на своей работе вместе с друзьями. Ведь именно сегодня мы планировали запустить свой многострадальный сайт «ВАнкете». Намечался пока только тестовый запуск, но всё же предстоящее событие имело большую важность для всех нас.
        Подняв бокалы с вином, я и Мария увлечённо наблюдали за загрузкой сайта на мониторах в кабинете. На стенах была развешана мишура, в вазах вместо цветов стояли еловые ветки, и на одном из окон был указан наступающий год: 2022. У всех на уме лишь этот праздник, и вскоре через примерно пять часов с боем курантов в далёкой Москве эта страна выбросит старый календарь, и с надеждой на лучшее будущее перейдёт в следующий год. Поначалу люди будут по инерции ошибаться в документах, указывая в них прошлый год, но и это пройдёт. На международной арене снова произойдут какие-нибудь изменения, но всё будет относительно спокойно. Ведь маленький Гитлер, которого из меня хотел сделать Падший, всё ещё не добрался до власти, и пока только лежал в направлении обогащения.
        - Долго грузит, - с сомнением пробурчал себе под нос Александр, вперившись в экран монитора.
        - А ведь мы настраивали оптимизацию, - кивнул я, тоже ощущая волнение.
        - И почему я на это подписался? - задумчиво подумал вслух Сергей Друцкий.
        - В первый раз всегда тяжко, - поддержала нас Мария. - Вон уже меню появляется. О-о! А голубой цвет мне даже нравится!
        - Давай родной, покажи своё личико! - воскликнул Борис.
        - Может перезагрузить сервер? - спросил Валерий. - Ща сбегаю…
        - Стоять! - приказал я. - Смотрите…
        И вот оно наше детище! Белый фон с голубыми блок-элементами. Слева основное меню с вкладками «моя страница», «новости», «друзья», «сообщения», «группы», «настройки». Наверху поиск, а чуть ниже основное окно, где все подменю должны были разворачиваться.
        - Выглядит… ммм… современно! - похвалила Вознесенская, приобняв меня. - А кто придумал такой интерфейс?
        - Ваш благоверный и придумал, - улыбнулся Сергей. - Ну, Сашка, давай заполняй про себя любимого всю правду-матку! Мигом найдём тебе девушку!
        - Ага, цифровую! - засмеялся Александр.
        Мария наклонилась ко мне и прошептала на ухо:
        - Выглядит многообещающе. Ты молодец!
        - Мы молодцы, - поправил я, полностью осознавая, что без помощи и ресурсов своих друзей вся эта идея могла висеть в воздухе следующие десять лет.
        Пока Саша вводил данные, Мария снова поинтересовалась:
        - Если всё будет хорошо, когда запустите сайт?
        - До этого пока далеко-о, - протянул Сергей. - Нам ещё нужно получить кучу разрешений из Министерства культуры, Информационного ведомства и других инстанций. Где-то госпошлину заплатить, а где-то кому-то на лапу дать. Всё это я беру на себя, но процесс будет не быстрый.
        - Ладно, давайте пока не будем делить шкуру не убитого медведя, - предложил я. - Маша, садись вон за то место, и тоже начинай регистрироваться «ВАнкете». Будем тестировать.
        Примерно час мы посвятили бета-тестированию сайта, воспроизводя жизненные ситуации и ловя баги. В принципе, результатом я остался доволен - система работала. А железо, которое стояло в серверной, теоретически могло выдержать одновременное подключение нескольких тысяч юзеров. Для начала пойдёт. Что будет дальше, посмотрим.
        Но сидеть в душном офисе в канун нового года дольше положенного никто не хотел, поэтому вскоре мы отключили систему, и отправились на машинах в город. В этот вечер мы гуляли по паркам, спасаясь от холода горячим кофе и плюшками из кафешек, катались на коньках и веселились от души. Уже в преддверии нового года Друцкий пригласил всех нас в дорогой ресторан «Аристократ», стол в котором заблаговременно заказал для нашей компании. Планировалось встретить 2022 год там, наевшись до отвала и слушая живую музыку, а так же наблюдая за различными новогодними представлениями.
        Увы, Мария скоро была вынуждена уехать домой, так как обещала встретить новый год вместе с родителями. Ну и я тоже вспомнил о своих домочадцах в имении Юсуповых, которым так же сказал, что прибуду обратно к одиннадцати. Как обычно бывает, во время веселья забывается всё обещанное, а время летит ещё быстрее. Попрощавшись со всеми, и дав обещание, что после отдыха первого января второго уже вернусь на работу в офис, я отчалил по направлению к дому. Тем более, мобильник показывал кучу непринятых звонков от Лизы, Кати и Белова. Наверное, они уже думали, что со мной что-то стряслось.
        Благо, ни с кем в школе я в конфронтацию не вступал. Лишь иногда отвечал на вызовы на дуэли, и успешно заканчивал их либо победой, либо ничьёй. Одоевский, возомнивший себя детективом, сидел ниже травы тише воды, и больше со мной не пересекался, чему я был несказанно рад. А так всё моё время было поделено на три блока, главным из которых была работа в офисе над сайтом. Второе место по важности занимала учёба в Царской школе. Ну и на третьей позиции, к негодованию последней, находилась Мария. Наверное, она ожидала от меня немного другое, но запустить свою работу или учёбу ради неё я просто не мог. Мы иногда разговаривали на эту тему, но до ссоры это никогда не доходило. Моя девушка была весьма разумной, когда надо и когда не надо…
        Добравшись до дома на такси, я вдохнул свежий запах елового леса. Моего леса. И, взглянув на часы, которые уже отсчитывали легендарные пять минут до боя курантов, со всех ног побежал к крыльцу. Если опоздаю, меня просто прибьют на месте! Открыв дверь, я еле-еле избавился от ботинок, и стремглав бросился в зал, откуда уже доносились ароматные нотки испёкшегося гуся, и слышался звон бокалов, а также бой кремлёвских курантов из телевизора.
        - Только не бейте! Я успел! - воскликнул я, вбежав в большую комнату, после чего остолбенел.
        - Привет, Миша, - ласково произнесла рыжеволосая девочка с косичками, примостившаяся на диване между моими сёстрами. - А мы уже думали в розыск тебя подавать!
        Глава 12
        - Что ты здесь делаешь? - задал я резонный вопрос, как вдруг забили куранты.
        Девушки радостно завизжали и подняли бокалы с шампанским, начав чокаться:
        - С Новым годом! С новым годом!!!
        - Миша, держи бокал! - воскликнул подоспевший дворецкий, одетый в белую рубашку с чёрной бабочкой и брюки.
        Я принял шампанское, и немного пригубил его, постоянно косясь на Самойлову, которая даже не думала смотреть в мою сторону. Она весело шутила с девчонками, словно они знали друг друга не один день, а много лет. Может быть, Ксения тоже каким-то образом запудрила мозги моим сёстрам, как в своё время это сделал Скобелев? Потянув за рукав Белова, я шепнул ему на ухо:
        - Ты знаешь, кто эта девушка?
        - Она представилась твоей одноклассницей. Елизавета Николаевна разрешила её пустить. А что?
        Мда. В обороне нашего дома появилась брешь.
        - Это наследница бандита Самойлова, о которой мы говорили пару месяцев назад.
        Илья Андреевич сразу же изменился в лице, но даже не взглянул на девушку. Молодец, хорошая выдержка.
        - Виноват! Что прикажешь с ней делать? Выпроводить на улицу будет не лучшим решением, учитывая её влияние в криминальном мире.
        - А жаль. Ладно, пусть побудет у нас. Просто в следующий раз, Илья Андреевич, не впускайте чужаков, кем бы они не назвались.
        - Понял. Она была одна, я проверил. В случае чего, я защитил бы нашу семью.
        - Не сомневаюсь, - кивнул я, вернувшись к девушкам. - Уже познакомились, девчонки?
        Сёстры активно закивали:
        - Ксюша своя в доску, - улыбаясь, говорила Елизавета. - Помогла нам с салатами, привезла специи для гуся, которые забыл Илья Андреевич. Ещё такие забавными истории нам понарассказывала!
        - Да, хочу ещё послушать! - присоединилась Катя. - Про того мошенника мне очень понравилось, что с брильянтовой рукой.
        - Какие такие? Что за истории?
        Ксения пожала плечами:
        - Да байки всякие, Миш. Из прошлой жизни… ммм, до поступления в школу.
        Вот же зараза! Она что, играет со мной? Несколько месяцев не проявляла никакой активности, и вот бац, заявилась к нам домой на новый год!
        - Извини, что пришла без приглашения. Просто мне было так одиноко дома. А друзей у меня, кроме тебя, нет. Поэтому я и решила прийти. Но! - девушка подняла пальчик, - я пришла не с пустыми руками!
        У сестёр загорелись глаза - как же она хорошо промыла им мозги! Где-то на улице просигналил автомобильный клаксон.
        - Илья Андреевич, будьте так добры встретить машину во дворе. Там подарки для вашей семьи.
        Белов вопросительно посмотрел на меня. Подарки, так подарки - я кивнул. Мужчина подозвал к себе прислугу, и распорядился. Однако, сам остался вместе с нами, как я понял, для безопасности. Наверное, он клял себя сейчас за то, что позволил потенциально опасной девице проникнуть в наше имение. Стареешь, Илья Андреевич. Ничего, чуйка у него всё равно отменная. Если он не заподозрил опасности, то агент Падшего на самом деле для нас сейчас не представляет угрозы. Пока…
        Наконец садовник притащил большие разноцветные пакеты с новогодней символикой и положил их в зале.
        - Итак, - начала Ксения. - Я, наверное, как и вы, не особо люблю ждать утра, чтобы узнать, что там под ёлку положил дедушка Мороз! Так что, подруги, налетай!
        - А Деда Мороза ведь не существует, - отметила Катя.
        - Чем докажешь? - улыбнулась Самойлова. - Ты хоть видела его своими глазами?
        - Нет, - смутилась младшая сестра.
        - Значит, точно этого знать не можешь! То-то же! Ну-с, Катя, ты первая. Открой самую большую коробку!
        Девочка, радостно взвизгнув, подбежала к пакетам и начала вытаскивать из них подарки. Её коробка оказалась размером с упаковку от микроволновки, и была обёрнута в красную блестящую плёнку. Екатерина подняла её над головой и легонько потрясла:
        - Что там внутри?
        - Открывай, давай! - все вместе воскликнули мы, и девочка начала разрывать плёнку.
        Через несколько мгновений счастливая девочка вытащила оттуда шерстяной комок, который мгновенно увеличился в два раза, став серым плюшевым мишкой. От вида его чёрных глаз-пуговок, у меня по спине прошёл холодок. Дежавю.
        - Спасибо, Ксюша!
        Катя бросилась горячо обнимать девушку.
        - Ладно, хватит, милашка, - отстранилась она от девочки. - Про старшую сестру тоже не стоит забывать! Елизавета - твой подарок синий.
        - Я? Ну… хорошо.
        Старшая сестра, по совместительству, названная командирша дома Елизавета, выбрала себе коробку синего цвета и распаковала её. И тут удивились все: в её руках оказался бархатный футляр. Девушка открыла его и увидела золотое ожерелье.
        - Нравится? - спросила Самойлова.
        Я бы мог сказать, что мне - точно нет. Ибо таким нахрапом попытаться получить расположение других людей - верх пошлости.
        - Я не могу это принять. Спасибо, Ксения, - произнесла девушка, закрыв футляр, после чего передала его обратно девушке.
        - Почему?
        - Не будем об этом. Просто нет, и всё. Ещё раз спасибо, - холодно ответила старшая, и вернулась на своё место.
        Здесь я понимал сестру. Такую дорогую вещь девушке не зазорно получить от возлюбленного, но не от расщедрившейся незнакомки. Ещё окажешься у неё в долгу. Тем более, Елизавета всего добивалась сама, и до сих пор не обвешалась золотыми цацками только из-за того, что ясно понимала - денег у нас не хватает. Нужно содержать имение, слуг и в будущем платить за мою учёбу. Этот момент тоже подстёгивал меня в продвижении нашего с друзьями проекта. Я хотел обеспечить свою семью и наконец поправить наши дела. Это как минимум. Как максимум, получить необходимый стартовый капитал для большего развития.
        Самойлова с грустью смотрела на футляр и молчала.
        - Прости. Я не могу это принять. Тем более, у нас самих для тебя ничего нет, - добавила сестра.
        - А вот и есть, - хитро улыбнувшись, прошептала девушка, заинтриговав нас. - Илья Андреевич, простите великодушно, но оставшийся подарок я приготовила только для Михаила.
        - Как вам будет угодно, - кивнул дворецкий, наливая в бокалы ещё шампанского.
        Тем временем, по телевизору выступал царь. Крепкий мужчина в дорогом кафтане и шапке стоял посреди леса на морозе. Раскрасневшееся благородное лицо украшали утончённые усы, и слегка выделенные тушью выразительные голубые глаза. Он что-то вещал, скорее всего, поздравлял народ с новым годом, но его речь я не слышал - кто-то убавил громкость, когда Ксения заговорила о подарках.
        - Ну, Михаил? Чего же ты ждёшь? - заговорщическим тоном спросила Ксения. - Зелёная коробка - твоя.
        Что же она туда положила? Делать нечего, я взял в руки самую маленькую коробку, и начал её раскрывать под бдительным взглядом Самойловой. Вскоре в моих руках оказался чёрный футляр цилиндрической формы, открыв который, я достал продолговатый предмет с двумя острыми усиками на конце.
        Белов аж присвистнул от этой находки:
        - Гром-4М. Неплохая вещь. Полезная. Иногда, даже очень.
        - Что это?
        - Электрический парализатор, - подсказала Ксения. - Работает на кристаллах Силы. Вырубает любого, если он без силовой защиты. Теперь, куда бы ты ни пошёл, моя сила всегда будет с тобой…
        Сказав это, она закончила фразу уже беззвучно, одними губами: «брат».
        Как интересно получается. Она что, даёт мне средство защиты от шпаны подзаборной или бешеных собак? При том, что я такой же силавир, как она, да ещё с допингом от амулета? Это что, насмешка такая? Ладно, авось пригодится.
        - Спасибо. В отличие от сестры, подарок я приму. С новым годом, Ксения и все, все, все!
        Мы снова окунулись в праздник, и начали приниматься за праздничный ужин. В это время, совсем как в моём мире, по телевизору показывали различные телепередачи со старыми песнями. Несмотря на присутствие Самойловой, как никак чужого человека, обстановка в доме была более чем позитивная. В какой-то момент я вышел из-за стола, и кивнул Ксении пойти за мной. Пока все, в том числе и прислуга, весело общались, мы могли наконец обсудить, какого чёрта Ксения Самойлова сюда заявилась.
        Я поднимался по уже совсем не скрипучей лестнице, ибо строители Скобелева смастерили нам новую. Следом шла рыжеволосая Ксения и хитро поглядывала на меня - натуральная лиса. Я открыл дверь своей комнаты и предложил ей войти первой.
        - Мда… - протянула девушка, оглядевшись по сторонам. - Ну и халупа! Похоже на мою комнату в общаге в студенческие времена.
        - Не много ли квадратных метров для комнаты в общежитии? - усмехнулся я, закрыв дверь.
        Девушка обернулась и задумчиво надула губки:
        - Я училась в закрытом учебном заведении. И да, условия там были несколько лучше, чем в обычных местах.
        - Понятно, - сказал я, не имея никакого желания вдаваться в подробности её личной жизни. - Выкладывай. Зачем ты здесь?
        - Я же сказала - мне одиноко.
        - А я-то тут причём?
        Самойлова коварно улыбнулась и вдруг плюхнулась на мою кровать, откинув голову к стене:
        - Хочешь ты этого или нет, но мы связаны. Мы оба посланники Падшего.
        - Предлагаешь созваниваться по вечерам и ходить друг к другу в гости?
        - Я не против. А ты? - она подняла голову и вопросительно посмотрела на меня. - Кстати, сколько тебе было лет перед тем, как ты сюда попал?
        - Какая разница? - развёл я руками, но её пытливый взгляд всё-таки заставил меня ответить. - Пятый десяток пошёл.
        - О-о, вполне взрослый мужчина, - Ксения цокнула языком, и снова опустила голову на кровать.
        - А тебе?
        - Невежливо задавать девушке такие вопросы, - усмехнулась она, подняв руку и погрозив пальчиком.
        - Ты тратишь моё время, - ответил я, подойдя ближе. - Для чего весь этот цирк? Не поверю, что в целом городе ты не нашла бы, с кем провести эту ночь.
        - Многие мужчины страстно желают провести со мной наедине хотя бы часок. Показать себя прекрасными принцами на белых конях. Завоевать моё сердце… Только, всё это не из-за моей неземной красоты - как видишь, я нахожусь в теле замухрышки. И не из-за каких-то особенных чувств. Дело в моём положении и статусе.
        - Ты про «Тать»?
        - Приятно знать, что ты тоже интересовался мной. Да, именно воровской клан, который находится под моим контролем, так притягателен для других теневых игроков Петербурга. Сначала после смерти отца они пытались законными методами отобрать у меня власть - лишить наследства и средств к существованию. Не получилось - я купила хороших юристов. Потом они подослали убийц - я их уничтожила. Ну и в конце концов подговорили самого близкого человека убить меня. И у него это получилось. Благодаря этому я нашла тебя на мосту.
        - И возродилась вновь, - закончил я за неё. - Что стало с тем «близким» тебе человеком?
        Девушка некоторое время молчала, видимо, решая, говорить это или нет, но в конечном итоге произнесла:
        - Лучше тебе этого не знать. Теперь вокруг меня больше нет никого, кому я могу доверять. Наверное, кроме тебя, Михаил.
        - Сильное заявление.
        - И я правда так считаю. Но в то же время я не хочу, чтобы у тебя получилось…
        - Что? - не понял я.
        - Исполнить свою миссию, - сказала она, смотря в потолок. - Ведь если ты разрушишь столпы, то разрушится и мой мир.
        - Это не твой мир.
        - Но зато он хотя бы не горит в пламени ядерного апокалипсиса. Мне этого достаточно.
        - И ради этого ты пришла? Попытаться уговорить меня сложить ручки и просто жить здесь? Ты действительно сумасшедшая.
        Я двинулся в сторону компьютерного стола, чтобы сесть в кресло - захотелось включить ЭВМ и посмотреть на свой сайт. Убедиться, что он на самом деле существует и будет являться моей отправной точкой к выполнению миссии Падшего. Проходя мимо кровати, я вдруг ощутил, как ноги Ксении обвились вокруг моих, и потерял равновесие.
        - Ха, попался!
        - Да что ты делаешь?!
        Самойлова повалила меня на постель рядом с собой, а потом вдруг села на меня сверху:
        - Ничего у тебя не выйдет, Юсупов! Сколько раз повторять? Миссия невыполнима, слы-ы-ышишь? - воскликнула она мне прямо в ухо.
        - Отвали! - рявкнул я, пытаясь избавиться от приставучей сумасшедшей бабы в теле девчонки. - Найди себе другую родную душу!
        - Уже нашла, и больше не отпущу! - ухмыльнулась она, внезапно приблизившись своим лицом к моему…
        «Рыжая бестия! На мне что, мёдом помазано?!» - в гневе подумал я, как вдруг услышал знакомый голос.
        - Миша, ты здесь? - вместе с голосом донеслись и звуки приближающихся шагов. - Какая же я была дура! Я поссорилась с отцом… И… хотела бы остаться у тебя на ночь. Ты же не против? Ау?
        ТВОЮ МАТЬ! ЭТО ЖЕ МАРИЯ!
        Время - удивительная вещь. Когда ты торопишься, оно мчится вместе с тобой. А когда наоборот, чего-то долго ждёшь, время растягивается настолько, что можно даже карбюраторный двигатель от ВАЗа перебрать. Образно говоря, конечно, но это именно так. А иногда происходит нечто совсем невообразимое - время уплотняется настолько, что замедляется прямо на глазах. Или же это мозг в экстремальной ситуации работает на гипердрайве, позволяя обдумать план действий за секунду до…
        Судя по голосу, Мария была уже в нескольких шагах от двери. Мне нужно время, чтобы как минимум спихнуть с себя рыжую ведьму, ибо последствия просмотра Вознесенской нашего перформанса непредсказуемы. Поэтому первым делом отправляю воздушный щит к двери, чтобы заблокировать её. Надо выиграть время!
        Второе - отправка рыжего сорокакилограммового пилота в воздух посредством небольшого толчка. Девушка только охнула, и оказалась на полу. Вскочив с места, я тут же подхватил её, как пушинку, и буквально затолкал в открытый шкаф. На всё про всё ушли какие-то секунды.
        - Миша? - ручка двери быстро задёргалась. - Ты здесь?
        - Да-да! Сейчас открою! - говорю я громко, а потом шёпотом, уже обращаясь к Самойловой. - Сиди тихо! Поняла?
        Ксения приложила ладонь к губам и беззвучно рассмеялась, прикрыв глаза от удовольствия момента. Ей смешно, а мне расхлёбывать! Ладно хоть в пикантной позе нас не застали…
        - Что у тебя там происходит? - упорствовала Мария, продолжая дёргать дверь, но щит пока держал крепко.
        - Переодеваюсь, - бросил я, закрывая дверь шкафа.
        Метнувшись к щиту, я сразу же растворил его в воздухе. Щёлк! Дверь тут же отворилась, и на пороге передо мной собственной персоной предстала Вознесенская, одетая в тот же праздничный наряд, что был на ней пару часов назад.
        Мария скептически окинула меня взглядом:
        - Переоделся?
        - Ага.
        - Что-то незаметно. Позволишь войти?
        Её глаза были полны печали.
        - Конечно! Располагайся.
        Я повёл девушку к смятой кровати, и предложил ей сесть в компьютерное кресло, а сам принялся заправлять постель. Пора уже приобрести диванчик какой-нибудь для гостей. А лучше - переехать в новый дом!
        - Чем это у тебя здесь пахнет? - с подозрением спросила она.
        - Эм? Не знаю. А что, сильно? У меня вроде каждые два дня убираются.
        - Нет. Запах похож на духи.
        Вот блин! Что касается духов, женщины как собаки-ищейки - сразу же унюхают нестандартный запах соперницы.
        - Может Лиза заходила. Подарок для меня прятала, - сказал я первое, что пришло на ум.
        - Это так мило, - улыбнулась Мария, поверив в мою легенду. - Я так рада, что нахожусь здесь с тобой, а не дома…
        - Что случилось?
        Девушка протёрла глаза руками и посмотрела в окно - на горизонте призрачным светом буднично сияла московская башня.
        - Я поссорилась с родителями. Точнее, с отцом. И больше не хочу возвращаться домой.
        Мария неожиданно бросилась ко мне и крепко обняла:
        - Это ужасно, Миша! Просто ужасно!
        - Да что ж вы не поделили то? Тем более, перед новым годом?
        Она громко всхлипнула, тем самым показав слабость, что было ей совсем не свойственно, и даже пролила несколько капель слёз мне на шею. В этот же момент где-то неподалёку послышался скрип.
        ТВОЮ Ж НАЛЕВО!
        - Что это? - встрепенулась девушка, посмотрев в сторону звука - дверца шкафа приоткрылась.
        Я тоже глядел на шкаф очумелыми глазами, полными ярости, посылая лучи зла в сторону неосторожной Ксении Самойловой.
        - Ерунда, - махнул я рукой, пытаясь совладать с нервами. - Петли смазать надо. Может, лучше продолжим разговор в другом месте? На улице, например. Пройдёмся по саду. Там цветы…
        Что я несу? Какие цветы зимой?
        Мне просто очень не хотелось в присутствии Самойловой обсуждать со своей девушкой интимные темы.
        - В тридцатиградусный мороз? - удивилась Маша. - Я чуть не окоченела, когда добежала от машины до вас. У тебя в комнате так хорошо…
        Девушка махнула рукой, и дверь захлопнулась, после чего щёлкнул и замок. Мария погладила меня по щеке, а потом толкнула руками на кровать. О боже, дубль два…
        - Так хочется забыться, Миша…
        Вознесенская буквально атаковала меня поцелуями, словно голодная волчица, пытающаяся прямо сейчас насытиться пойманной добычей. Я еле-еле смог унять её пыл и спросил:
        - С тобой точно всё в порядке? Ты так ведёшь себя, будто мы видимся в последний раз.
        Снова грусть во взгляде, сменяющаяся решительностью:
        - К чёрту всё!
        Она начала неистово снимать с себя одежду, пока я всё оглядывался на проклятый шкаф с засевшей там шпионкой. В другое время и место я был бы рад такому развитию событий, но только не сейчас.
        - Постой, - попросил я, сжав её запястье. - Я не могу так, пока… Пока ты не объяснишь мне, что тебя тревожит.
        Мои слова возымели должный эффект - остановившись на расстёгивании белого кружевного лифчика, Мария застыла, как статуя, продолжая смотреть сквозь меня. Видимо, прокручивала в голове недавнюю ссору с отцом.
        - Мне нашли партию, Михаил, - сказала она бесцветным голосом. - Летом свадьба…
        КАК ОБУХОМ ПО ГОЛОВЕ!
        - ЧТО?!!! КТО?!
        - Мой будущий жених - сын представителя одного из знатных родов Москвы. Он такого же ранга, как и я. У него прекрасная родословная и огромное влияние отца. Наш союз станет союзом рода Вознесенских и Долгоруких.
        - Ты так говоришь, словно это уже свершившийся факт…
        - Так оно и есть, - прошептала Мария, после чего она прилегла на мою грудь. - Мне некуда деваться…
        - Я поговорю с твоим отцом.
        - Бесполезно. Ты не знаешь его. Никто во всём мире, даже царь, не сможет заставить его изменить своё решение. Должно случиться нечто невероятное, чтобы мой отец отказал Долгоруким. Потому что от этой выгодной партии выиграют все…
        - Но только не мы.
        Мария вздохнула и тихо заплакала. Я пытался успокоить её, гладил по волосам, но всё тщетно.
        - Мы можем уехать отсюда. Вместе.
        - Нет.
        - Почему?
        Девушка серьёзно посмотрела на меня:
        - Это позор на всю жизнь. Особенно для меня…
        - Но должен же быть выход! Я вызову этого сына на дуэль. Буду биться за тебя!
        - Он ведун, Миша. У тебя нет шансов.
        - У меня есть… кхм, - произнёс я, но сразу же осёкся, вспомнив про чужие уши. - Ты знаешь, что у меня есть. Ты забыла про прошлый раз? Тогда было как минимум два ведуна.
        - Хорошо. Допустим, ты победишь. Но как ты заставишь моего отца дать нам его благословение? Помнишь, я говорила, он ценит только Силу и её древность. Твой род не сравнится по возрасту и влиянию с Долгорукими…
        Чёртовы рамки в ваших головах! Роды, древности, упёртые отцы-деспоты!
        - Такова судьба, - ласково произнесла она, нежно дотронувшись до моих губ. - У нас есть время до лета - все эти месяцы я буду только твоей. Долгорукий возвращается в Москву в июле. Сейчас он находится в какой-то важной заграничной поездке. Как только он приедет, начнутся приготовления к свадьбе, и я…
        По её лицу покатились слёзы:
        - И я уйду из твоей жизни, Михаил.
        - Нет. Должен быть какой-то выход. Я просто не верю… - повторял я, как мантру, пытаясь совладать с сумбуром, который творился в моей голове.
        Этот парень, кто бы он ни был, приезжает в столицу в июле. Как раз в том месяце, когда начинается турнир старших школ. Я должен быть там в это время и решить этот вопрос. Отбить девушку у богатеньких толстосумов и убедить её папочку, что он сделал неправильный выбор.
        - Ничего не изменить, - с каким-то безразличием произнесла Мария, видимо, свыкшись с этим всем. - И я не хочу терять оставшееся нам время на сопли и тоску!
        Кружевной бюстгальтер белой стрелой полетел в сторону шкафа. Следом Мария принялась избавлять от одежды уже меня. И наконец, полностью обнажилась сама, бросив трусики на монитор компьютера. Отступать было некуда, и уже не важно, что за всем этим действом наблюдали чужие глаза. Новая жизнь показала моим далеко идущим планам большой кукиш, но взамен с барской руки дала отсрочку, чтобы я мог немного потрепыхаться перед неизбежным концом.
        Занимаясь любовью с точной копией своей жены, я размышлял о том, что возможно и вправду должен отпустить её. Именно связь с Марией Вознесенской стоила мне жизни. Именно она отвлекала меня от высшей цели - разрушения башен. А ведь Маша - это всего лишь ещё одна нить, связывающая меня с новым миром, как младшая сестра Катерина или Илья Андреевич. Они - те люди, что заставляют сопереживать Земле-2, и принимать её за свой дом. Но это не так.
        На самом деле у меня нет никого, кроме умирающей дочери. И Падшего, что протянул мне руку помощи. Всё было затеяно ради этого, и не стоит думать, что я имел хоть какие-то шансы удержать Марию при себе.
        Будет лучше, если мы расстанемся.
        Уставшие от плотских утех, мы выключили свет и уснули. Точнее, уснула она, а я продолжал прокручивать в голове варианты нашего будущего, из-за чего и заметил, как дверь шкафа начала медленно открываться.
        Ага. Про тебя-то я совсем забыл.
        Осторожно поднявшись, чтобы не разбудить Марию, спавшую сном младенца, я направился к выбирающейся из шкафа Самойловой. Указав ей рукой на дверь, я сопроводил агента Падшего к выходу. Вместе мы выбрались в коридор, в котором оказалось так же темно - похоже, мои домашние тоже легли. Впотьмах за руку я медленно повёл девушку вниз по лестнице (слава богу, больше не скрипит!) прямиком в зал, где слуги должны были приготовить постель для нежданного гостя. Так оно и оказалось - диван для удобства был разложен на двоих.
        Потянувшись, Ксения, начала стягивать с себя одежду, особо не стесняясь меня. Чувствуя себя альфа-самцом, который уже вдоволь насладился одной женщиной, я не отказал себе в удовольствии полюбоваться нежданно-негаданно открывшимися передо мной прелестями юной девушки. К слову, сравнивать Вознесенскую и Самойлову было некорректно. Первая уже давно созрела и была настоящей женщиной, что говорится, в самом соку, а вторая лишь перешла незримую грань детской невинности. Это меня и смутило.
        - Сколько лет твоему телу? - спросил я шёпотом, продолжая наблюдать за изгибами её фигуры.
        - Уже достаточно, чтобы у тебя не возникло проблем с законом, если захочешь со мной потрахаться, - шутливо произнесла она. - Уф! У меня все конечности затекли, пока вы там резвились. Но, скажем так, со стороны ты производишь неплохое впечатление. Мне понравилось смотреть за вами.
        Девушка запрыгнула на диван, и подняла над собой одеяло. Но совсем не торопилась укутываться в него, словно ждала, когда я составлю ей компанию.
        - Ну? - прошептала она. - Не дрейфь! Я не кусаюсь.
        - Спасибо за приглашение, но я лучше только присяду.
        - Ну, как знаешь.
        Наконец она укрылась - лишь одна голова осталась.
        - Только после вашего кордебалета на кровати мне требуется разрядка. Иначе не усну.
        Хитрые глаза блеснули в лучах теперь уже январской луны.
        - Сама справишься. Хватит с тебя «ачивки» - почётный зритель эротического театра.
        - Какой ты скучный, Юсупов! Ладно. Но если что…
        - Пожалуйста, больше так не врывайся в мою жизнь, ладно? Если бы она увидела тебя, то мокрого места не оставила.
        - Фи! Ты бы меня защитил! Теперь я точно это знаю!
        - Что ты имеешь в виду? - не понял я.
        - А то, что вы с той девушкой обсуждали ситуацию, когда ты дрался против двоих ведунов. Хотя, помнится, ранг у тебя, как и у меня всего лишь ратник. Это значит, что…
        - Что? К чему ты клонишь?
        Я прямо-таки увидел блеск её белозубой улыбки, отразившийся от света луны.
        - Это значит, что Падший тоже не оставил тебя без подарка. Как и меня!
        ***
        ПОКА ЖДЁМ/ПИШЕМ ПРОДУ, МОЖНО ПОЧИТАТЬ И ДРУГИЕ КНИГИ АВТОРОВ. НАПРИМЕР: Глава 13
        - Подарки от Падшего? - спросил я, машинально коснувшись амулета на шее.
        - Ну а как же? Какой смысл забрасывать тебя совсем голого в чужой мир? Что б ты сдох здесь?
        Я лишь усмехнулся:
        - Кстати, мы с тобой это уже проходили.
        - Да, но это совсем другое. Разве ты не задумывался над тем, зачем он поселил тебя в тело этого парня, в эту семью?
        - Было дело.
        - И?
        - Ты хочешь прямо здесь и сейчас это обсудить? - спросил я, сладко зевнув - бурная ночь с Вознесенской забрала все силы.
        - Можем поехать ко мне, и там пообщаться, - лукаво прошептала она. - В спокойной обстановке, где нас никто не потревожит.
        Девушка подняла одеяло и демонстративно провела рукой по своему плоскому животу, спускаясь всё ниже к чёрным трусикам.
        - Нет, - твёрдо сказал я, превентивно опустив её одеяло. - Ну, всё! Уже четыре часа ночи. Раз мы благополучно разместили тебя, то позволь пожелать добрых снов и откланяться…
        В темноте я увидел, как она демонстративно надула щёки, а потом вдруг в глазах Ксении заиграл свет. Я резко обернулся - по лестнице спускалась Катя, держа в руке подсвечник. Подняв одеяло, словно спасительную мантию-невидимку, Ксения увлекла меня к себе и спрятала под ним.
        Рыжая бестия проворно обвилась вокруг меня, словно змея, и коварно закрыла мой рот своими губами. Я хотел запротестовать от такой наглости, но шаги уже приближались, поэтому пришлось терпеть. Мы оба застыли, ожидая, когда опасность пройдёт, если не считать проворный язык Самойловой, который жил своей жизнью у меня во рту. Младшая сестра ненадолго остановилась возле нас, после чего двинулась в сторону уборной. На некоторое время мы могли вздохнуть свободно. Нечего было перед Катей афишировать нашими совместными с Ксенией ночными посиделками.
        - Ты, конечно, извини, Ксюша, - прошептал я, отцепив её от себя, - но у меня уже есть девушка.
        - Да, я видела. Только она же сама сказала, что скоро выйдет замуж? Так почему бы и нет? И вообще тебе этого не изменить - в этой стране действуют жёсткие законы брака.
        Она снова впилась в меня своими горячими губами, и начала гулять руками по моей спине. В этот момент как назло Катя проходила мимо, поэтому я опять позволил рыжеволосой злодейке эксплуатировать моё мужское естество. Наконец, мы остались наедине, и я выбрался из под одеяла и цепких рук этой ведьмы.
        - Между нами ничего не будет, и точка!
        - Никогда не говори никогда, - ухмыльнулась она. - Ты ещё сам ко мне прибежишь, вот увидишь! Ну а пока, можешь возвращаться к своей красотке. Раз ты не готов удовлетворить двух девушек за ночь, я вынуждена заняться этим сама…
        У меня глаза на лоб полезли, когда развязная девка, сдвинув трусики, начала прямо при мне заниматься самоудовлетворением. Чувствуя, что попал в какую-то другую сюрреалистическую реальность, я пошёл к себе, стараясь не оглядываться на Ксению. Несмотря на усталость и необходимость сна, молодое тело Миши, под завязку накачанное гормонами, инстинктивно стремилось удовлетворить пошлую девушку с косичками. Но так легко попадать в сети агента Падшего, которая вполне могла желать запороть мне мою миссию, я не собирался. Кто знает, что у неё на уме?
        Я вернулся в свою комнату и виновато посмотрел на прекрасный силуэт Марии, свернувшейся калачиком на моей постели. И лёг рядом, чтобы проваляться в бессоннице ещё несколько часов из-за произошедшего со мной нежданного приключения. А потом всё-таки уснул, чтобы проснуться в полдень и ощутить, как жёстко меня поимели…

* * *
        ГДЕ ЭТА ПОДЛАЯ СУКА?!
        Я не мог сказать это вслух при всех, поэтому приходилось кипятиться, как чайник, и только мысленно проклинать Самойлову. Бегая по дому, как ошпаренный, я поднял на уши всех, кроме разве что Белова. Некоторое время он спокойно наблюдал за моими поисками во всех комнатах дома, а потом в какой-то момент остановил меня, спросив:
        - Что-то потерял, Миша?
        - Да!
        Вынув амулет из под рубашки, я показал его Илье Андреевичу.
        - Что не так? Артефакт же у тебя.
        - А вот что! - воскликнул я, сжав его в кулаке, а потом выдрал безделушку с цепочки и показал её дворецкому.
        Тот лишь хмыкнул, увидев смятую, как консервную банку, подделку со стекляшкой внутри.
        - Это сделала «она»?
        - А кто ж ещё?!
        Мы стояли в коридоре, когда сюда вошла Мария, из-за чего пришлось закончить разговор.
        - Что-то потерял, Миша? - спросила она, крепко обняв меня. - Ты как будто сам не свой. С новым годом, дорогой мой! И вас, Илья Андреевич!
        Белов только кивнул, и, со словами «я займусь этим вопросом», вышел в другую комнату.
        - Что случилось? - снова спросила девушка, пока я прятал фальшивый амулет под рубашкой.
        - Не бери в голову. Не с той ноги встал. Лучше скажи, как ты?
        - Благодаря тебе, лучше всех! - меня одарили жарким поцелуем, и на некоторое время этого хватило, чтобы отвлечься от новой гигантской проблемы, которая нежданно негаданно свалилась на меня.
        Ксения Самойлова вероломно обокрала меня и забрала с собой, как она говорила недавно, «подарок» Падшего. И ежу понятно, если женщина прыгает на тебя, как волк на овцу, значит ей что-то от тебя очень нужно. Это означало только одно - я должен срочно найти её и вернуть эту ценную вещь себе.
        Еле отсидев обед со своими сёстрами, и узнав у прислуги, что Самойлова уехала с рассветом, я договорился с Беловым, что мы отвезём девушек в город, чтобы они смогли заняться шопингом, а потом поедем в имение Самойловой. Несмотря на его опасения, что девушка этого и добивается, я решительно подтвердил свой наказ, и начал собираться на выход. Вечером же мы планировали погулять по раскрашенному новогодней иллюминацией городу и покататься с горок на тюбингах.
        Как ни уговаривали меня сёстры и сама Мария, болтаться по магазинам я наотрез отказался. Пообещав, что мы вернёмся через два с половиной часа, я и Белов двинулись в путь. Благо, дворецкий уже давно записал себе всю доступную информацию по наследнице клана «Тать», в том числе и её домашний адрес. Как водится, резиденция воров и убийц, как их охарактеризовал дворецкий, находилась в элитном районе Петербурга под названием Каменный остров. Здесь проживали влиятельные чиновники, деятели культуры и конечно же бандиты в законе.
        Белов остановил машину возле огромного особняка с красной крышей, обнесённого глухим забором:
        - Вот мы и приехали.
        Сказав, что пойду один, я открыл дверь и направился к воротам, возле которых на столбе была установлена видеокамера. Нескольких секунд моего серьёзного взгляда в глазок камеры хватило, чтобы раздвижные ворота пришли в движение. Ждёт меня, ведьма…
        Когда я зашёл на территорию, то сразу же услышал лай собак и оцепенел - со всех ног ко мне бежали два мускулистых добермана. Я быстро вынул из кармана подаренный Ксенией Гром-4М и нажал на кнопку - между электродами ярко вспыхнуло, и звонкий треск заставил собак притормозить. Животные встали как вкопанные, и смотрели теперь не на меня, а куда-то в сторону. Проследив за их взглядом, я наконец-то заметил будку охраны, из которой выходил крепкий мужчина в кожанке и чёрных джинсах. На голове у него был ёжик тёмных волос, лицо обезображено глубокими шрамами, будто этого человека пытали.
        - Добрый день, Михаил Николаевич, - неожиданно приятным баритоном произнёс верзила. - Ксения Валерьевна ждёт вас в доме.
        - Всех гостей так с собаками встречаете? - с раздражением спросил я, спрятав парализатор обратно в карман.
        - Простите, - учтиво поклонился он. - Акс и Баки постоянно срываются с цепи. Мы обязательно решим этот вопрос, чтобы в будущем больше не возникало подобных эксцессов. Ещё раз прошу прощения.
        - Ничего. Как вас зовут?
        - Ян, - ответил тот.
        - Михаил. Приятно познакомиться. Отведёте меня к Ксении?
        - Сейчас вам помогут, - указал он в сторону направлявшейся к нам пятёрке человек. - Хорошего дня.
        - И вам, - кивнул я, проводив взглядом бандита с хорошими манерами, который снова закрылся в будке.
        Вместе с пятёркой мордоворотов, одетых так же, как охранник у ворот, я благополучно добрался до крыльца с высокими колоннами и двумя греческими статуями, которые изображали полуобнажённых девушек, державших в руках кувшины. Тяжёлые дубовые двери открыл вылитый дворецкий - сухой старичок в красной жилетке и моноклем на глазу. Компания охранников передала меня ему, и тот сначала помог мне раздеться и повесить свои вещи в прихожей, а потом повёл через огромный зал с гигантской люстрой на потолке. Несомненно, Ксения Самойлова жила богато: на стенах повсюду висели картины в позолоченных багетах, стояли статуи или статуэтки на постаментах, камины почти в каждой комнате, золотые часы и много-много всего. Интересно, когда же мне наконец покажут золотой унитаз, чтобы я смог полностью ощутить отсутствие вкуса у ныне почившего хозяина дома?
        Сказав «вам туда», дворецкий ушёл, оставив меня возле лестничного пролёта, ведущего в подвал. Туда, значит туда. Я двинулся вперёд, надеясь поскорее закончить дела с этой бабой, и вернуться назад к Белову уже с амулетом на шее. Внизу оказалась раздевалка с кафельным полом и несколько дверей. Одна вела в парную, а вторая, судя по всему в бассейн. Не найдя никого в парной, я зашёл во вторую дверь, и оказался в просторном помещении бирюзового цвета, посередине которого находился большой бассейн с прозрачной водой. И в центре него плавала Ксения.
        - Привет, красавчик! - весело поздоровалась она, взмахнув рукой и подняв тучу брызг. - Запрыгивай скорей!
        - Спасибо, но я откажусь. Верни мне амулет, и я уйду.
        Девушка пожала плечами и вдруг нырнула под воду, а потом через пару секунд резко всплыла до уровня живота, показав мне не только свою хоть и маленькую, но весьма притягатльную грудь, но и злосчастный артефакт, висевший на цепочке у неё на шее.
        - Можешь забрать его. Я не против.
        Она снова уплыла в центр бассейна и весело воскликнула:
        - Раздевайся!
        Ох уж эта нимфоманка…
        Я стоял и думал, как бы поддеть её воздушным толчком так, чтобы не навредить и подтолкнуть к краю бассейна, а потом забрать амулет.
        - Не переживай. Вчера ночью я уже видела тебя без штанов. Так что, смелей, Юсупов! - всё подначивала она.
        - Чёрт с тобой, - сдался я, начав раздеваться. - Водичка хоть тёплая?
        - А то! Как парное молоко!
        Ксения улыбалась и постоянно смахивала с глаз капли воды. Косички были распущены, из-за чего девушка наконец перестала походить на школьницу. Под довольным взглядом Самойловой я избавился от одежды и быстро прыгнул в воду. Ксения звонко засмеялась, спасаясь от поднятых брызг. Между тем, за какие-то секунды я доплыл до неё брасом и протянул руку. Ксения кивнула, и, расстегнув цепочку с амулетом, сняла её с шеи, а потом надела на меня. Наконец-то я получил своё, и теперь больше меня здесь ничего не держало. Можно отчаливать…
        Тотчас развернувшись, я двинулся к краю бассейна, как вдруг Ксения остановила меня одним единственным предложением:
        - Я помогу тебе с миссией Падшего.
        По серьёзному лицу Самойловой было ясно - она не врёт. Либо очень хорошо это играет. Но если всё на самом деле так, то, что же заставило её изменить себе и решить помочь мне?
        - Ты же хотела жить спокойной жизнью в этом мире? А теперь говоришь, что поможешь мне и Падшему. Нестыковка получается.
        Девушка горько усмехнулась и отвела взгляд:
        - Дорогой Михаил, в моём положении спокойная жизнь возможна только на кладбище. Помнишь, я говорила о подарке Падшего? Для тебя - это артефакт из башни, дающий в плане Силы практически безграничные возможности, - сказала она, указав на мой амулет. - А для меня, - Ксения провела рукой вокруг себя, - всё это, а также весьма влиятельный клан убийц и воров в придачу. А к твоему сведению, с должности главы клана возможно уйти только ногами вперёд…
        Понятно. Будучи в этой роли, Ксения оказалась связана по рукам и ногам. Какая тут спокойная жизнь, когда приходится заниматься криминалом? Ещё на горизонте всегда маячат возможные разборки с полицией и другими бандитами.
        - Мда… А если сбежать? - предложил я. - В другую страну, например?
        - Не сомневайся, найдут и там. А потом просто удавят во сне в знак уважения, - девушка вдруг замолчала, и поплыла к металлической лесенке.
        Когда она начала выходить из воды, я воочию убедился в том, что Самойлова была не склонна обременять себя верхней одеждой вроде купальника. Неужели хотела поразить меня своей неземной красотой? Увы для неё, здесь Ксения очень проигрывала Вознесенской. Или же она просто делала всё, что хотела, наслаждаясь новой жизнью?
        Наконец, обнажённая девушка накинула на себя полотенце и прилегла на ближайший лежак:
        - Знаешь, кто предал меня? После того, как я избавилась от тирана-отца?
        Я подплыл к бортику и спросил:
        - Он всё-таки понял, что ты - не его дочь?
        Девушка кивнула:
        - У них с Ксюшей был какой-то свой тайный пароль, о котором я не знала. И ты понимаешь, что после неправильных ответов на сотни банальных вопросов он начал подозревать, что я совсем не его любимая дочурка. Ну не могут же быть такие последствия вроде полной потери памяти после падения с лошади, когда я и очутилась в теле этой милашки.
        - И что он сделал?
        Ксения закрыла лицо руками, и, выдохнув, рассказала мне всё как на духу:
        - Этот ублюдок закрыл меня в подвале и пытал несколько дней. Боже, до сих пор ощущаю порезы на руках… Он думал, что я двойник его дочери, и меня подослали к нему, чтобы я его убила. А его ненаглядная Ксения находится где-то в заточении. Мне пришлось подыграть ему. Я сказала, что если скоро не выйду на связь с заказчиком похищения, то девушку убьют. Этим я выиграла себе время, и была отпущена на свободу.
        - Значит ты сказала отцу, что тебе нужна личная встреча с похитителями?
        - Да. А иначе этот козёл просто дал мне телефон, но не отпустил бы. Мама была в курсе всего этого - она сразу же повезла меня в аэропорт, чтобы спасти от безумного отца. Но я сказала ей то же самое, что и тебе - что нас всё равно найдут и убьют. Дело нужно было решать иначе. Превентивно…
        В дверь постучали. Самойлова крикнула «войдите», и к нам вышел безэмоциональный лакей в белой рубашке и чёрной жилетке, держащий поднос с двумя коктейлями. Поставив его на столик возле лежака хозяйки, он так же молчаливо удалился.
        - Хочешь выпить? - предложила она, потянувшись к коктейлю. - Сейчас начнётся самая душещипательная часть.
        - Спасибо, - кивнул я, приняв бокал.
        - Так вот. Эта дура, мать Ксении, даже и не подозревала, что за нами следят. Уже у аэропорта нас остановили и посадили в другую машину, а потом привезли обратно домой. Теперь в подвале компанию мне составляла визжащая истеричка-мать, до которой допытывался наш папочка. В какой-то момент мне удалось освободить руки, и я придушила гада поясным ремнём от платья. Ура, мы свободны! Но ты не представляешь, как долго я обрабатывала эту бабу, чтобы вела себя тихо, пока я буду заниматься инсценировкой покушения на отца семейства.
        - Понятно. Дай угадаю, она-то тебя и сдала?
        - Слушай дальше. После того, как всё было сделано, она вела себя тише воды, ниже травы. Мы играли роли прилежных матери и дочери. Но после всего произошедшего с нами, мама хорошо понимала, что я не её дочь. И это знание, похоже, всё время грызло её изнутри…
        - Кстати, ты говорила, что на тебя покушались. Кто это был?
        - Московская группировка. Как только «Тать» моими стараниями оказалась без лидера, все криминальные авторитеты страны записались в состязание за право возглавить мой клан. Для этого им нужно было всеми доступными способами изжить наследницу, то есть меня.
        - Я думал, наследником может являться только мужчина. Или нет?
        - У аристо, да, - кивнула девушка. - А в преступном мире действуют немного иные законы. Но едино одно - власть переходит по кровному родству или путём захвата. Короче говоря, первое время война шла лишь на юридическом фронте, но потом ко мне начали подсылать убийц. Сначала пытались взорвать машину - смертник не добежал двадцати метров - сдетонировал фейерверком. Потом подключили снайперов, но я уже была наученная - мои парни сразу увезли меня в безопасное место, а потом нашли убийц и ликвидировали их. Они даже пытались убить меня в собственном доме, представляешь? Собаки разделали этих идиотов прямо у крыльца. И наконец…
        Ксения сделала паузу, смахнув одинокую слезинку с лица:
        - Не знаю, как, но они сумели промыть маме мозги. И она… Она отравила меня.
        - Ты была привязана к ней?
        - Наверное. Первое время мне было жаль эту женщину, ведь по сути она потеряла и мужа и дочь. Но после того, что она сделала… Знаешь, я получила огромное удовольствие, когда благодаря Падшему вернулась к жизни, увидела шок на её лице, а затем собственными руками придушила эту стерву.
        Мда… История, достойная экранизации…
        - И как тебе удалось замести все следы? Чтобы твои люди не заподозрили тебя в убийстве?
        - А никак. Ян помог мне - начальник службы безопасности. Ты, наверное, мог видеть его у ворот. Он был свидетелем моего отравления и воскрешения. Можно сказать, теперь я для него второй Иисус Христос во плоти. С тех пор моим попечителем стал дядя, которым, по совместительству, и является Ян. Так что можно сказать, что всё завершилось вполне благополучно, не считая нескольких дней пыток, которые мне довелось пережить.
        - Я рад за тебя. Честно.
        Девушка отпила из бокала, и поставила его обратно на столик, после чего встала с лежака и присела на бортик возле меня:
        - После предательства матери я никому не могла верить, даже Яну. Если я облажаюсь, сделаю что-то не так, он первый прикончит меня. Здесь все - лишь временные союзники, Михаил. Что твоя семья, что твоя девушка. Пока ты играешь свою роль, всё будет хорошо. Но если оступишься, помяни моё слово, в конце концов тебя просто съедят.
        - У меня другое мнение на этот счёт.
        Ксения вдруг протянула свои тонкие руки к моему лицу и нежно обхватила мою голову:
        - Пойми, Михаил, мы можем верить только друг другу. Только вместе мы вольны быть теми, кто мы есть на самом деле. Говорить всё, что думаем, и делать всё, что хотим. Мне легко рядом с тобой, и, надеюсь, тебе тоже. Господи! Да я бы никогда не вела себя, как последняя шлюха, будь рядом кто-то другой. Просто ты - мой персональный наркотик. Я уверена, наша встреча - это знак. Мы можем вместе начать всё сначала…
        Эх, женщины! Опять двадцать пять! Как же нелегко, оказывается, быть предметом обожания. Казанова поневоле, блин…
        - Я должен спасти свою дочь в том мире, - отчеканил я. - И прости, но жить, словно её не существует, я не имею права. Поэтому во что бы то ни стало я уничтожу эти проклятые башни, и будь, что будет.
        - К чёрту! - воскликнула она. - Гори оно огнём! Я найду тебе силавира с Силой отрицания. Помогу взорвать Столпы, но за это прошу всего лишь одного… Будь моим!
        И ведь отличное деловое предложение, если отбросить все нормы морали и сконцентрироваться только на достижении цели. У Ксении Самойловой есть огромные ресурсы, как минимум влияние в этом городе и за его пределами, и по стечению обстоятельств она искренне привязалась ко мне. Втюрилась, как девчонка, хоть на самом деле и была прожжённой опытной женщиной, которая не дрогнет, когда нужно будет пройти по головам. Идеальная партия, но…
        - Мне надо подумать, - честно признался я, посмотрев в её яркие зелёные глаза, наполненные надеждой.
        - Конечно-конечно, - залепетала она, обрадованная моими словами. - Не торопись. А я, в знак верности своих слов, займусь поисками человека, который тебе нужен.
        - Спасибо. Их очень мало. Ты, правда, уверена, что сможешь найти и уговорить одного из них помочь мне?
        - Плёвое дело! - усмехнулась она. - Методов, чтобы заставить человека сделать то, что тебе нужно, огромное множество. Доверься мне. Дай мне месяц-два на это, и я выполню свою часть сделки.
        - Но я ещё не согласился…
        - Моё дело предложить, - улыбнулась она. - А твоё дело осознать, что только со мной у тебя есть все шансы спасти свою дочь! Я помогу тебе, обещаю! Жизнью клянусь, если только ты будешь со мной…
        Девушка притянула мне к себе и горячо поцеловала в губы.
        - А теперь, Михаил Юсупов, можешь быть свободен. Благодаря тебе у меня появилось очень много работы!
        - Спасибо, - кивнул я, и, допив алкогольный коктейль, под хищные взгляды хозяйки дома выбрался из бассейна и направился на выход.

* * *
        - Успешно? - спросил Илья Андреевич, когда я сел к нему в машину.
        - Даже более чем. Мне вернули амулет и предложили руку и сердце в придачу.
        - Весьма оригинально, - усмехнулся дворецкий. - И что? Ты принял предложение?
        - Пока думаю. Сразу соглашаются только труженники древнейшей профессии с низкой социальной ориентацией.
        - Если тебе интересно моё мнение, я бы поостеригался иметь какие-либо дела с этой девушкой. Вовлекать семью в преступный мир слишком опрометчиво. Неизвестно, чем это может кончиться.
        - Полностью соглашусь с вами, дорогой Илья Андреевич. Но выбора у меня нет. При любом раскладе эта рыжая бестия будет присутствовать в моей жизни. И если я раню её чувства, то одному богу известно, что она может натворить.
        - Вот дерьмо, - сдавленно пробурчал Белов, заводя машину. - Это всё моя вина. Не надо было впускать эту девицу в наш дом…
        - Всё началось гораздо раньше, так что не корите себя. Самойлову я беру на себя, а вы постарайтесь обеспечить безопасность нашей семьи.
        - Всенепременно-с!
        Оставшийся вечер я провёл вместе с семьёй и Марией. Благодаря ночному Петербургу, утопающему в яркой новогодней иллюминации, я ощущал вкус к жизни всеми фибрами души. На какое-то время я забыл обо всём и просто веселился в компании близких мне людей. Вот и наступил Новый год - символ нового начала, и новых возможностей для осуществления поставленных задач и намеченных целей. Как раз Ксения сегодня дала мне такую возможность, но, как водится, с одним важным условием. А ведь я уже обязан Падшему, и не хочу вешать на себя ещё одно ярмо.
        Так что пора наконец узнать, смогу ли я своими силами добиться успеха или всё-таки мне придётся стать фаворитом главы преступного клана. Выстрелит - не выстрелит, вот в чём вопрос!
        Глава 14
        Самым простым вариантом обкатки сайта было внедрение его файлов в информационную сеть Царской школы. Предварительно мы провели деловые беседы с руководством, в том числе с директором, который оказался совсем не против «прогресса», а даже за. Нам предоставили несколько классов с неплохими компьютерами и серверную, где и был установлен сайт. Конечно же, всё происходило под неусыпным контролем администрации школы и техперсонала.
        Скорее всего, руководство школы ещё до конца не понимало практической пользы от этого мероприятия, хотя максимально поддерживало инициативу учеников. Наверное, они думали, пусть эти активисты хотя бы что-то сделают для развития школы, например, новый сайт. Но мы сразу же объяснили, что работаем в другом направлении, а именно в развлекательном и социальном сегменте, и создаём сайт знакомств. И нам с недоумением ответили - «кому в школе понадобится сайт знакомств?», при том, что информатика у каждого класса была один раз в неделю, и компьютеры по большей части простаивали, т. к. аристо имели все те же блага у себя дома. Да и вообще ученикам нужно здесь учиться, а не амурными делами заниматься. Вот такие умозаключения исходили от старых брюзг!
        Но было ещё кое-что, и в этом оказалась самая главная запара - молодые аристократы были крепко связаны семейными обязательствами и не имели свободы воли в поиске романтического партнёра. То есть, даже если бы определённый ученик Петя нашёл «ВАнкете» девушку своей мечты Дашу, то их дружба закончилась бы сразу после принудительного брака одной из сторон по велению родителей. Таковы обычаи аристократов альтернативной России. Следовательно, нужно было искать целевую аудиторию не в школе, а в другом месте. В основном нас интересовала молодёжь без титулов и аристократических оков. И теперь открывать сайт планировалось как минимум в городской сети. Здесь оказалось сложнее…
        Я даже и не думал, что придётся обходить двадцать инстанций, чтобы только получить разрешение города на доменное имя!
        Мы сидели и курили в офисе - обычная рабочая атмосфера. Весь февраль слуги Друцкого, вооружившись нашими доверенностями, упорно обивали пороги инстанций, пока, хоть и со скрипом, не получили все необходимые разрешения. По своей архитектуре российский сегмент сети был разделён на региональные зоны. Обычный пользователь совсем не замечал этих виртуальных границ, но перед теми, кто планировал разместить свой сайт в сети, имелись кое-какие преграды. Например, в виде всё тех же двух десятков инстанций разного уровня. Нам удалось получить разрешение на город и область, но на всю страну таких разрешений придётся собрать кучу с каждого региона… Бюрократия невиданных масштабов!
        В общем, сейчас наш сайт могли видеть только жители Петербурга и его окрестностей. И чтобы выйти на всю страну, а затем весь мир, придётся приложить немало усилий и денег, ведь каждое разрешение стоило совсем не копейки и делалось не один день. Короче говоря, система жёстко регулировалась, и это понятно - исторически Сеть в Российской империи создавалась для военных нужд, а уж потом с недавнего времени доступ к ней дали гражданским.
        Что до хостов, где можно было разместить свой сайт, он был только один - государственный. Видно, поэтому в Сети всё так тяжко с пропускной способностью. Ох, если бы не Серега, дорогой наш денежный мешок, ничего бы не получилось. К сожалению, даже с его помощью наша «анкета» пока не имела хоть какого-либо нормального человеческого траффика. Нужно было найти кого-то - например, медийную личность, что расскажет и покажет массам, что мы существуем, и даст первый приток пользователей. А там уже я надеялся на сарафанное радио и рекламу, за которую заплатит Друцкий. Кстати, он теперь постоянно ныл о его баснословных тратах в нашем проекте. Увы, без денежных вливаний нам к людям не пробиться.
        Несмотря на то, что я уже лет пять, как бросил курить, в новом мире был вынужден использовать знакомые мне методы психологической разрядки - сигареты и алкоголь. Поэтому следуя моему примеру, весь наш коллектив пристрастился и к тому и к другому, в том числе и Друцкий. Ведь на карту было поставлено многое, а спускать пар на ристалище требовало неоправданно много времени, которое лучше бы пустить на продвижение сайта. Хотя свободного места в промзоне, чтобы попрактиковаться в Силе, хватало с избытком. Но проще всего затянуться пару раз, и отвлечься от шуршащих в голове тараканов, которые хором пели: «у вас ничего не получится!»
        - Да никому наш сайт не сдался, - ворчал Друцкий от безнадёги, выкуривая уже вторую сигарету и наблюдая по монитору за показателями посещаемости сайта. - Даже без конкуренции статистика полное дно!
        - Нас просто никто не видит. Давай уже закажем рекламу? - предложил Бельский.
        - Скажи мне, где её показывать, и я закажу! Надоело уже это барахтанье в болоте!
        - Ну-у, там, где много молодёжи?
        - В школе? - усмехнулся Сергей. - Эксперимент заранее провалился. Придумай что-нибудь получше, а иначе я просто плюну на всё, и займусь учёбой, а не этим вашим предпринимательством бестолковым.
        - Не гони лошадей. Мы вывесим рекламу в ночных клубах, - подсказал я, вспомнив свой телефонный разговор с одним из приятелей Михаила в мою первую ночь в новом мире. - Думаю, это выстрелит.
        - Уже неплохо. Только насчёт «выстрелит» я уже не верю.
        - Кто ничего не делает, тот ничего не получает, Серёж, - подняв палец к верху, сказал Александр.
        - Ага. Я вливаю тонны денег в трубу, и тоже ничего не получаю.
        - Всё будет, - заверил я. - Развесим рекламные буклеты в спортзалах, кафе, книжных магазинах и в тех же клубах.
        - Тогда за дело!
        Пока февраль заваливал город снегом, мы всеми силами пытались донести до людей информацию о том, что существуем. Как я и сказал, рекламные проспекты клеились уже везде: в кафе, барах и ресторанах, качалках, ипподромах и в теннисных клубах. Часто с разрешения хозяев, а то и без, так как на пути к успеху нас уже ничто не сдерживало. После долгого безрезультативного ожидания, хотелось подтолкнуть проект, дать ему хорошего пинка и запустить наконец эту ракету в космос.
        В рекламной листовке у нас был нарисован красивый логотип «ВА» и люди, идущие в одиночку или парами, между которыми протягивались пунктирные линии. И конечно же лозунг: «Будь на связи, будь ВАнкете!». Благо, в этой сфере мы были первыми, что являлось и плюсом и минусом. Плюс - отсутствие конкуренции, а минус - непроторенная дорожка и холодная аудитория, которая никогда не слышала о том, чтобы знакомиться в интернете.
        Нет, на самом деле местное комьюнити, несмотря на деревянный интернет альтернативной России, объединялось на тематических форумах в локальных сетях. Что-то подобное, как у нас, несомненно было, но выражалось в топорных темах вроде: «ищу даму приятной полноты для приятного времяпрепровождения» или «великовозрастный ценитель прекрасного находится в томительных поисках своей очаровательной эстетки». Молодые же знакомились в реале, как мы во времена позднего СССР - в библиотеках, клубах, театрах и проч. Теперь надо было каким-то образом загнать их в неинтересный скучный государственный интернет, в мутных водах которого яркой звёздочкой мерцал наш сайт, намного опережающий своё время.

* * *
        - Расскажите, пожалуйста, Михаил, как вам, такому юному предпринимателю, пришла на ум эта великолепная идея? Может быть, привиделась во сне? - лукаво произнесла журналистка в строгом сером костюме, записывающая разговор на диктофон.
        Мы сидели вдвоём в рабочем кабинете, который всем коллективом загодя привели в порядок перед приездом гостей из города. Сашка и Серёга оставили меня одного отдуваться перед прессой, сказав, что не имеют права на мои лавры, ибо именно я подал идею для нашего общего проекта. А им, видите ли, не нужно лишнее внимание, а хватит непринуждённого купания в свалившихся на нас деньгах.
        - Честно признаюсь, всё оказалось намного банальнее. Я как-то открывал вкладки в Сети - искал информацию по учёбе. И такая тоска на меня навалилась при виде этих серых окон с голым текстом и редкими чёрно-белыми картинками…
        - Вы про государственные сайты?
        - Именно, так как негосударственных сайтов в Сети только единицы. И вот тогда-то ко мне пришла идея, что неплохо было бы добавить сюда немного жизни и красок.
        - И у вас получилось. Наша газета запросила информацию по количеству посетителей в Сети за прошлый год и текущий в нашем городе, и цифры оказались весьма впечатляющими!
        - С интересом послушаю, что вам удалось накопать, - искренне произнёс я, с нетерпением ожидая замаячившую на горизонте полезную информацию.
        - К вашему сведению, за один только март месяц посещений набралось, как за полгода! И всё это заслуга вашей «ВАнкете». Действительно, благодаря вам петербуржцы стали активнее подключаться к Сети.
        - Видимо, эта ниша оказалась востребована. Не скрою, мы очень старались ради такого результата.
        - Но вы же не будете останавливаться на достигнутом? Молва о вашем успехе разносится по всей стране, и многие сограждане просто жаждут зарегистрироваться «ВАнкете». А она, к сожалению для всех, пока доступна только в нашем регионе.
        - А вы, кстати, уже зарегистрировались? - хитро улыбнулся я.
        - Конечно! - воскликнула блондинка средних лет и машинально поправила причёску. - Спасибо, что напомнили! Сегодня же на правах первого журналиста, постучусь к вам в друзья! Надеюсь, не откажете в дружбе?
        - Обязательно добавлю вас, Ольга Андреевна. А что насчёт расширения - наш юридический отдел уже вовсю занимается этим вопросом. Но сначала мы хотим покорить Москву, а уж потом пойдём в регионы. Надеюсь, нам это простят.
        - Не сомневаюсь! Безусловно, ожидание стоит того! Ваш сайт стал прорывным в сравнении с другими. Здесь и альбомы с фотографиями, и электронная переписка…
        - А так же группы по интересам, возможность проведения конкурсов, и просто удобный поиск по анкетам людей, - добавил я. - Ну, знаете, кто-то потерял связь с родными после войны, но теперь возможно сможет найти их на нашем сайте.
        А ещё куча рекламы от спонсоров… Куда ж без неё?
        - То есть ваш проект не только является развлекательным, но и исполняет важные социальные функции. Браво, Михаил! Я уверена, наша страна в ближайшем будущем по достоинству оценит ваш вклад в развитие отечественной Сети!
        - Очень на это надеюсь. Спасибо, что навестили нас!
        Проводив журналистку до выхода, я вернулся в кабинет и встал у окна. Над мрачным индустриальным пейзажем заброшенного завода светило тёплое апрельское солнце. Время восторгов и ликования уже прошло, но в душе до сих пор оставалась уверенность в том, что я на правильном пути.
        Всё-таки выстрелило.
        Теперь я с уверенностью мог сказать, что в моей жизни началась белая полоса. Наш проект привлекал много внимания, и городской бизнес Петербурга просто страстно желал разместить свои баннеры на нашем сайте. Но «ВАнкете» был совсем не резиновый, и полностью захламлять его пёстрой рекламой было сродни похоронить нашу идею заживо. Поэтому, чтобы никого не обидеть, я вывел отдельную колонку слева, которая называлась «Реклама» и начал пускать там рекламную карусель от партнёров по их рейтингу (в зависимости от предложенного гонорара). До контекстной рекламы нам было ещё очень далеко, из-за чего приходилось подсовывать пользователям всё, что предложили: от деревянных грузовых палетов до рекламы ресторанов быстрого питания.
        Да, негатив это конечно вызывало - мы с парнями просматривали пока ещё единичные обращения в техподдержку по этому поводу, но иначе денег на сайте зарабатывать мы не могли. Пока. В любом случае, сделав всё по уму, нам удалось сбалансировать сайт, и теперь мы просто наблюдали за его ростом, пока юридический отдел ездил в Москву и собирал все необходимые разрешения для открытия доступа к информационному полю столицы. Когда этот рубеж будет пройдён, мы обязательно достигнем небывалого успеха…
        Тем временем, Александр Бельский сумел-таки уговорить семью переселиться обратно в отчий дом, так как теперь у него появились средства на его содержание. И с отцом они помирились, только тот совсем не был обрадован тем фактом, что сын теперь никогда не расставался с курительной трубкой. Как Шерлок Холмс, ей богу. Что сказать? Аристократ! У Друцкого Сергея тоже всё было в порядке, как и всегда. Он отбил все затраты и теперь получал прибыль, ожидая ещё больших денег после выхода нашего сайта в Москве. Больше людей, больше просмотров, больше прибыльных рекламных предложений.
        Только от нашего успешного предпринимательства был один большущий минус - хреновая успеваемость в школе. И не мудрено, ведь день и нощно мы не думали ни о чём, кроме сайта. Я даже забывал не то, что домашнее задание делать, Марии не звонил и на восьмое марта подарок не сделал, за что очень сильно поплатился… Короче говоря, выпал из реальности, как и мои дорогие партнёры. Лишь один человек возвращал меня на землю постоянными, практически каждодневными звонками - Ксения Самойлова.
        Наши короткие или напротив очень длинные беседы (именно так и никак иначе) начинались всегда с банального: «Привет, как дела? Когда приедешь в гости?». В гости к распутному агенту Падшего идти я конечно же не собирался, пока она каким-то чудом заново не выкрадет мой амулет. До тех пор мне хватало разговоров по телефону. Девушка постоянно отчитывалась о проделанной работе, а именно о поисках силавира, способного проникнуть в башню. Пока её люди работали лишь в двух странах, но девушка обещала, что в скором времени отправит своих миньонов ещё в два государства. Все расходы на заграничные операции она брала на себя, и ничего не просила взамен, кроме моей взаимности. Это очень напрягало, ведь не по своей воле я становился обязанным ей, если конечно её слова о проводимых поисках были правдой.
        В любом случае, решающего слова, которое изменило бы наше с ней «семейное положение», я не сказал. Понаблюдаю ещё за её успехами. Что насчёт сестёр: старшая Елизавета по праву заняла главную должность в нашей бухгалтерии, а Катя продолжала хорошо учиться в младшей школе и радовать нас новыми идеями по обустройству и благоустройству нашего имения. Девочка взяла на себя эту работу и постоянно дёргала меня, чтобы пригласил, например, ландшафтного дизайнера, устроил новых домработников и прочее. Как только появились деньги, мои домашние заторопились их потратить. Приходилось иногда возвращать их с небес на землю, из-за чего я становился невольным участником мелких семейных ссор. Но всё это не шло ни в какое сравнение с теми истериками, которые мне закатывала Мария. И я даже мог её понять.
        - Я не вижу тебя неделями! Ты не звонишь мне, не пишешь, а ещё перестал дарить цветы! - устроила она мне разнос после изнурительных тренировок у садиста-Власова.
        - У меня есть только одно оправдание, - отвечал я, еле стоя на ногах. - Я пропадаю на работе, стараюсь на благо семьи…
        - А ради меня ты стараешься? Разве ты забыл, что часики тикают? Месяцы проходят, и скоро наступит лето. Про это ты хоть помнишь?
        - К этому времени я сколочу немалое состояние и вывалю его у ног твоего отца, - криво улыбнувшись, выдавил я.
        Девушка посмотрела на меня как-то встревоженно, отчаянно, а потом прикрыла глаза рукой:
        - Ты так и не понял. Ему нужна Сила, и только она!
        - И древний род. Извини, но прокачаться до уровня Патриарха за пару месяцев я просто физически не в силах. И удревнить свой род тоже. Поэтому мне остаётся только…
        - Заработай столько, чтобы мы могли уехать из России и жить вместе в другой стране!
        Теперь уже была моя очередь удивлённо смотреть ей в глаза. Вознесенская, как мечущаяся в клетке птица, уже не знала, какой выбрать вариант, раз я просто натурально забил на всю эту дерьмовую ситуацию. Каюсь, я все силы положил на то, чтобы создать курицу, несущую золотые яйца. И теперь бы почивать мне на лаврах, но стараниями Маши этого не случится.
        Что мне было ей ответить? Да, заработаю, а потом уедем, поджав хвост? Это было логично, если бы не моя миссия и тот факт, что она была выше наших с Марией отношений. Но как усидеть на двух стульях? Благо, отвечать ей мне не пришлось - девушка молча развернулась и ушла прочь. Мне было одновременно и жаль её, и радостно от того, что проблема снова отодвинулась во времени. До следующего нашего с ней разговора. Чёрт… И зачем я тогда затеял эту игру в отношения?
        Чувствуя себя последний скотиной, я вернулся в раздевалку, переоделся, и как обычно отправился в офис, расположенный в промзоне на окраине города. В принципе уже можно было подумать о том, чтобы переместить его куда-нибудь поближе к центру, так как каждодневные дальние поездки весьма утомляли. Но всё это только после того, как мы возьмём Москву. А в том, что это случится, я уже практически не сомневался. Буквально каждый день я теребил Друцкого с вопросом - сколько сейчас разрешений у нас есть? Необходимо двадцать, а сейчас только девять. Через неделю десять и так до вожделенной цифры с двойкой и нулём на конце.
        - Сколько ещё ждать, Серёга? Ну подключи ты уже свои связи, отца на худой конец! Нам нужно совершить рывок и ворваться наконец в столицу!
        - Миша, ты уже сам на себя не похож, - отвечал мне друг. - Потерпи немного, и всё получится. Куда спешишь? Мы и так сейчас как сыр в масле катаемся, а тебе всё мало.
        - Да, ты нас уже пугать стал, - вторил Александр. - Случилось что-то?
        - Нет, ничего. Просто хочу какой-то определённости, вот и всё.
        - В отпуск тебе надо или на каникулы, - посоветовали друзья. - Совсем закрутился.
        - Это наш юротдел закрутился, а я в норме, - отшучивался я. - В общем, держите меня в курсе. Как появимся в Москве, я сразу начну мониторить статистику посещений. Мы должны превзойти прошлые показатели как минимум вдвое.
        - Кажется, он уработался, - шепнул Друцкий Бельскому.
        - Как пить дать…
        - Я всё слышу!
        Так проходили вечера на работе, где я часто ночевал на удобном диванчике, чтобы ночью не мотаться до дома, как мои друзья. Хотя, уезжали они тоже раньше, как и остальные наёмные сотрудники, работающие весь день с утра. Я был идейным отцом этого детища, поэтому старался не отходить от него и постоянно наблюдать за его ростом. Главное, не шизануться от всего этого. Ещё одна сигарета, и на боковую. Если бы мы чаще виделись с Марией, она бы уже давно дала мне втык за эту вредную привычку. Но теперь гарантией наших встреч являлись лишь праздники, один из которых уже маячил на календаре на этой неделе. Эх, не люблю я массовых мероприятий, но здесь всё-таки придётся смириться.

* * *
        Утро двадцать первого апреля не задалось с самого начала. Как знал, что не надо было слушаться сестёр и приезжать домой ночевать, ибо поспать мне дали от силы часов пять, не больше. Меня подняли с первыми петухами, обложили букетами с цветами и расцеловали в обе щёки:
        - С днём рождения, братик!!!
        Да-да, сегодня вашему покорному слуге исполнилось без малого семнадцать лет. Очередное достижение получено - совершеннолетие по местному законодательству. С этого дня я больше никак не завишу от Скобелева, о котором уже давно ничего не слышал, кроме сигнала смски о том, что мне на счёт упала ежемесячная контрибуция с его стороны. Пусть платит, манипулятор хренов. Сам виноват…
        Всё утро мне улыбались с каждого угла, даже солнце грело, как летом. Снег на улице таял буквально на глазах, журчала вода и пели птицы. Несмотря на суровые зимы, весна в альтернативном Петербурге была отличная. Как же хорошо, что в этом году день рождения выдался на субботу. Я составил компанию Белову и вместе с ним поездил по магазинам. Девчонки обещали подарить подарки только вечером во время праздничного стола, а чтобы он у нас появился, нужны были продукты. До обеда мы занимались только этим, а потом мне удалось хитростью отправить Белова домой. Сам же я на такси вернулся в свой родной офис, чтобы немного отдохнуть от этого вертепа. Как раз сегодня никто не вышел на работу, и можно было прикорнуть часок другой. Так я и сделал…
        Сон… С недавних пор, это одно из самых моих любимых занятий. Жаль только, что насладиться им в полной мере никогда не получается…
        ДЗИИИИИНЬ!
        Я подпрыгнул на диване от неожиданно громкого звонка телефона:
        - Ты где?
        - Кто это? - не распознав голоса, спросил я.
        - Ну, Юсупов! Только ты можешь опоздать на свой день рождения и не узнать свою девушку! Это я, Маша!
        - Ух блин… Прости. Сильно опоздал? Я тут уснул.
        - Уже все собрались, а тебя всё нет. Ты в офисе что ли?
        - Ага. А все, это кто?
        - Всё, я вызываю к тебе такси. Быстро шуруй домой!
        Она положила трубку, а я свалился обратно на подушку. Хочется хоть раз побыть одному, но не судьба. Сейчас встану и приведу себя в порядок - на этаже есть душевая. Осталось только поднять голову и… Похоже, я опять уснул, потому что в этот раз проснулся от клаксона такси под окнами. Встрепенувшись, собрал вещи и как есть, помятый и еле продирающий глаза, выбрался из здания и сел в машину. Дорога-дорога…
        И вот я у крыльца собственного дома - нарядного, отреставрированного после пожара, устроенного Скобелевым. Чистые окна блестят на апрельском солнце, почищенный уютный двор и семья, которая уже давно ждёт меня под крышей имения Юсуповых. Что может быть лучше? Потянувшись к ручке двери, я вдруг услышал знакомый голос:
        - Эй, именинник! Ты что это, тоже припозднился?
        Глава 15
        - Ксения, бл…!!! - громко выругался я, не выдержав такой коварной подставы с её стороны. - Какого, извини меня, хрена, ты сюда пришла?!
        - Фу, как грубо, - нахмурилась девушка, поправляя наманикюренными розовыми пальчиками причёску-каре.
        Её новый образ был по-настоящему вызывающим! Ярко-красная курточка едва прикрывала ещё более короткую алую юбочку, ниже которой на стройных ножках явственно угадывались кружевные чулки. Дьяволица! Как пить дать, адское отродье! И она явилась сюда именно для того, чтобы наделать мне новых проблем! Катастрофических проблем!
        - Как же я могла оставить без внимания такую знаменательную дату? - мило улыбнувшись алыми губками, промурлыкала она. - С днём рождения, милый!
        Девушка полезла целоваться, но я успел её остановить, чтобы не получить на лице отметины от её помады. Вот зараза! Она наверняка знает, что Мария тоже в доме!
        - Слушай меня внимательно. Сейчас ты разворачиваешься на сто восемьдесят градусов и мигом возвращаешься домой. Я понятно объясняю?
        Самойлова не успела ответить - входная дверь распахнулась и в проёме появилось серьёзное лицо Елизаветы:
        - Ну наконец-то! Не прошло и года, братец! Тебя уже все заждались! - стальным голосом отчеканила королева нашего дома, как вдруг Елизавета с удивлением уставилась на гостью. - О-о! Ксюшка! Привет, дорогая! Классно выглядишь!
        - Ты тоже, Лизка! Привет-привет, красотка! Давно не виделись!
        Девушки завизжали от радости, словно старые подруги, и принялись крепко обниматься под моим мрачным взглядом.
        - Почему ты так долго не навещала нас с Катей? Мы уж думали, ты переехала куда-то или заболела, не дай бог!
        - Да, нет! Просто Миша ваш запретил к вам приезжать, - нахально заявила девушка. - А сегодня у него день рождения, и я всё-таки решила рискнуть и лично вручить ему подарок…
        Опять подарок! Что ещё она придумала? В первый раз был электрошокер повышенной мощности, а теперь что? Гранатомёт?
        - Так! - сказала Лиза, сурово посмотрев на меня. - Это что за самоуправство, братец? Ещё раз обидишь Ксюшу, пеняй на себя. Понял?
        - Я вижу, у вас тут своя банда. Хорошо, тогда не буду мешать вам веселиться… Пока!
        Развернувшись, я двинулся по ступеням, чтобы покинуть свой дом, ставший одной большой ловушкой. Но даже двух шагов сделать не смог - в край оборзевшие девицы скрутили меня, как полицейские преступника, и с шутками-прибаутками затащили в дом. Меня раздели, и с нескрываемым разочарованием осмотрели - никаким праздничным нарядом мои потрёпанные джинсы и кофту назвать было нельзя.
        - Живо переодеваться! - скомандовала Лиза. - И не тормози. Все тебя ждут.
        Я лишь мысленно проматерился, и направился к лестнице, невзначай кинув взгляд на Ксению. Девушка снимала свою курточку, за которой прятался вызывающе открытый бюст! Как это возможно? Когда она успела накачать себе грудь? Силикон или пуш-ап? Теперь всё стало ясно, как божий день - Самойлова оделась максимально вызывающе, плюс в ярко-красный цвет, словно тряпка для быка, в роли которого была Мария. Хочет рассорить нас, зараза!
        Надев накрахмаленную белую рубашку и брюки у себя в комнате, я снова вернулся вниз. Девушки так и не ушли из прихожей, продолжая прихорашиваться у зеркала.
        - А вот и наш красавчик! - воскликнула Ксения, и подбежала ко мне, взяв под ручку. - Ну, пошли к гостям!
        Лиза неодобрительно посмотрела на неё, но ничего не сказала, а двинулась следом. Как я ни старался высвободить руку, но Самойлова держала меня мёртвой хваткой.
        - Ты пожалеешь об этом, богом клянусь! - прошипел я.
        - Миша, успокойся, дорогой. Это твой праздник. Расслабься и получай удовольствие от представления…
        - ЧТО?! Какого…
        И вот мы предстали перед богато обставленным столом, в центре которого на высоком блюде красовался фазан. Здесь были все мои друзья в количестве двух человек - Сашка и Серёга, а так же сестра Бельского белокурая Диана. Какие-то смутно знакомые родственницы, с которыми я мог видеться на похоронах родителей, и лучезарная Катя, сидевшая рядом с ними. Мой дорогой Илья Андреевич стоял во главе прислуги с бокалом и приветственно кивал мне. И Мария Вознесенская, что сидела слева от пока пустующего стула главы семейства. На её лице лишь секунду жила искренняя улыбка, пока девушка не заметила рядом со мной соперницу.
        - С днём рождения… - как-то смазано поприветствовали меня гости, невольно обратив всё своё внимание на красное пятно рядом со мной.
        - Что так вяло? - возмутилась Ксения. - Давайте ещё раз! Три-четыре! С днём рождения, Миша!
        Послышались аплодисменты и восторженные поздравления. Лишь один единственный человек молчал до поры до времени, чтобы одним только предложением заставить всех разом затихнуть:
        - Что она здесь делает?
        Все взоры обратились к Марии, которая буравила меня и Ксению серьёзным взглядом, не предвещающим нам обоим ничего хорошего.
        - Во-первых, здравствуйте, девушка, - задрав носик кверху, произнесла Самойлова. - А во-вторых, я, как и все здесь присутствующие, хочу поздравить нашего ненаглядного Мишу с днём рождения. А что?
        - Я не тебя спрашивала, а Михаила. Но раз он молчит, то отвечать тебе. Ты вообще кто такая?
        Мне хотелось провалиться сквозь землю. Даже несмотря на то, что между мной и Самойловой ничего не было, та сумела всё подстроить так, чтобы выставить меня в дурном свете перед собственной девушкой. И ведь рыжая ведьма не учитывала лишь одного - когда Мария дойдёт до точки кипения, то не оставит от неё и мокрого места! Ладно, главное сейчас, это постараться не вмешиваться в кошачьи разборки…
        - Для вас я Ксения Валерьевна. Не скажу конечно, что приятно познакомиться. А вы, наверное, Маша, да?
        - Так, - командным тоном произнесла Мария, подняв руку и указав пальцем на дверь. - Сейчас же отцепись от Михаила, и выйди из этого дома подобру-поздорову.
        - Ну уж нет, Маша, - уперев в бока руки, заступилась за неё Елизавета. - Ксюша - моя хорошая подруга, и она останется здесь, хочешь ты этого или нет.
        Обе девушки встретились возмущёнными взглядами:
        - Лиза? Ты что, на самом деле её знаешь?
        - И я знаю! - добавила масла в огонь весёлая Катерина. - Мы новый год вместе отмечали!
        - Новый год?! Почему я её не видела?
        - Конечно, - кивнула Лиза. - В тот раз ты поздно пришла и вы наверное разминулись. В любом случае Ксюша всегда будет дорогим гостем в этом доме. И тебе придётся это принять.
        - Спасибо, Лизочка, - сладко пропела Ксения, отправив девушке воздушный поцелуй.
        - А теперь все к столу! - скомандовала старшая сестра. - Не зря же мы старались? Кушайте-кушайте.
        Сев на свой стул, я наконец-то смог отделаться от Ксении, которая, к моему горю, уселась слева от меня, и оказалась как раз напротив от Марии!
        - Извините, других мест не было, - развела она руками и принялась ковыряться вилкой в салате.
        - Приятного аппетита, - сказал я и тоже принялся за еду, встречаясь взглядами с Марией, которая аж пятнами пошла от злости.
        «Я её не звал!» - невербально говорил я ей, - «И вообще не понимаю, что здесь происходит!»
        «Ещё разберёмся» - ответила она, резко воткнув вилку в осьминога в салате из морепродуктов.
        - Ну-с, раз девушки закончили, позвольте и нам высказаться, - с широкой улыбкой на лице, произнёс поднявшийся со своего места Друцкий. - Дорогой Мишка! От всей души поздравляю тебя с этим днём! Теперь ты взрослый мальчик, и можешь с чистой совестью пить, курить и ругаться матом. Спасибо за то, что сделал для всех нас, и за то, что сделаешь в будущем. За тебя и за нашу анкету!
        Сергей поднял бокал, и мы все начали чокаться.
        - Спасибо тебе, инвестор наш ненаглядный! - парировал я с улыбкой до ушей.
        Напряжение начало спадать. Есть надежда, что всё образуется. Товарищ передал мне пухлый конверт, скорее всего с деньгами:
        - Можешь ни в чём себе не отказывать.
        Затем настал черёд Александра и его сестры, которая очень стеснялась и старалась не смотреть на меня, опустив взгляд. А вот саму Диану кое-кто буквально пожирал взглядом…
        - Миша, мы знакомы не так давно, - начал Сашка, - но я уже убедился, что слово своё ты держать готов. Всё сбылось, как ты и говорил. После того, как мы познакомились, моя жизнь пошла в гору, и за это я тебе очень признателен. В общем, друг, будь здоров и продолжай в том же духе!
        - И спасибо, что остановил меня на Испытании, - добавила Диана. - Иначе Сергею точно не поздоровилось бы!
        - Что? Когда? - округлил тот глаза, чем вызвал всеобщий смех. - Разве такое было?
        - Если бы не Миша, моя сестрёнка уложила бы тебя на лопатки в той церкви, - подметил Александр.
        - Ого! Ну так за это тоже надо выпить! За Мишку!
        И снова вино, и снова звон бокалов, а так же новый подарок - акустическая гитара? Я с недоумением смотрел на музыкальный инструмент, который Саша, как фокусник, достал из под стола.
        - Потом сыграешь Маше что-нибудь красивое, - подмигнул он.
        Поблагодарив его, я передал шестиструнный подарок в руки Белову, и уже через несколько минут начал выслушивать поздравления сестёр. Катя и Лиза поднялись со своих мест и встали за Ксенией, которая с интересом наблюдала за происходящим.
        - Дорогой братик, - воскликнула улыбчивая младшая сестра. - Ты наш самый главный человек! Мы тебя очень любим. Спасибо, что ты с нами!
        В её глазах блеснули слёзы. Я понял, о чём на самом деле сказала Катя - она благодарила судьбу за то, что вместе с нашими родителями не забрала и меня в придачу. Эта трагедия навсегда останется вместе с Катей, но она нашла утешение во мне - единственном выжившим в той страшной аварии. Я поднялся со своего места и крепко обнял сестрёнку, а потом и пустившую слезу Елизавету:
        - Мы любим тебя, брат. Будь всегда справедлив, ведь теперь ты глава нашего рода.
        - Договорились, - кивнул я, и бросил взгляд на Илью Андреевича, который, со словами: «Ай, к чёрту всё!» бросился к нам и тоже крепко всех обнял. Как же я был рад оказаться в центре круга самых родных мне и близких людей!
        - Как это мило! - захлопала в ладоши Ксения, вызвав в свою сторону очередной мрачный взгляд от Вознесенской.
        - Мы решили подарить тебе новый мобильный телефон, чтобы ты мог всегда быть на связи и вести свои дела даже без компьютера, - сказала Лиза и передала мне прямоугольную коробочку с топовой моделью смартфона этого года.
        - Ну теперь я точно не буду вылезать из своей работы, - рассмеялся я, и снова обнял сестёр. - Спасибо!
        Следом шли поздравления от родственниц, после которых наконец выступила Мария:
        - Свой подарок я уже давно тебе подарила, - сказала она с укором. - Могу лишь пожелать тебе и нам, Михаил, одной жизни на двоих. Надеюсь, сбудется. И хочу передать тебе это…
        Девушка поднялась и протянула мне через стол запечатанный конверт.
        - Откроешь, когда будешь один.
        - Хорошо.
        Положив его в карман, я предложил всем снова пригубить вина и продолжить ужин. Но всё хорошее когда-нибудь кончается. И вот настал черёд Ксении Самойловой взять своё роковое слово…
        Ксения поднялась со стула, и начала неловко поправлять задравшуюся юбку.
        Я только диву давался, как Мария до сих пор держится при виде всего этого безобразия в кружевных чулках. Но и сам хорош - выбрал тактику «моя хата с краю, что хотите, то и делайте». Пусть Самойлова выскажется, и я снова предложу ей уйти подобру-поздорову. Объясню, что сейчас она действительно играет с огнём, который, впрочем, навредит только ей самой.
        Наконец, разобравшись с непослушной юбкой, девушка сжала кулачки и набрала побольше воздуха в рот, чтобы поздравить меня:
        - Дорогой, Миша! Ты не представляешь, как я счастлива быть здесь рядом с тобой! - сказала она, сложив руки в замок на пояске. - Никто из присутствующих даже и не догадывается, как мы близки…
        От услышанного у Маши округлились глаза, а у меня в свою очередь отвисла челюсть. На остальных я не смотрел - наверное, они тоже словили те же странные эмоции.
        - Близки по духу! - спешно уточнила девушка. - И я вижу, что у тебя в жизни всё начинает налаживаться: работа, личная жизнь и прочее. Только с учёбой надо что-то делать - совсем забросил! Ай-яй-яй!
        Мы с друзьями переглянулись. Как она узнала? Похоже, продолжает следить за мной, чертовка!
        - Это что, правда? - удивилась Мария, шепнув мне на ухо, но я не успел ей ответить.
        - Пожалуйста, дайте договорить, - попросила Ксения, и подняла бокал вина. - Чтобы ты, Миша, везде успевал - и на работе и на учёбе, я решила подарить тебе это…
        Самойлова ловко достала из кожаного рюкзачка, повешенного на стул, чёрный брелок с жемчужиной внутри и вручила его мне:
        - Твоя новая машинка стоит у ворот, дорогой. Теперь у тебя больше не будет отговорок, чтобы не заехать ко мне в гости на чай! А то всё времени нет у него, видите ли!
        - ЧТО?! - ударив по столу кулаками, выкрикнула Маша, после чего резко встала. - В гости?!
        Все присутствующие в зале замерли, ожидая развязки этого бразильского сериала, как впрочем и я.
        - А что такого? Да, он уже как-то бывал у меня разок. А что, это разве запрещено?
        Теперь испепеляющий взгляд Марии упал на меня, и я сразу понял - надо действовать:
        - Мне кажется, кто-то здесь живёт в своей отдельной реальности. Ксения, нам надо поговорить. Выйдем на улицу. Сейчас же!
        - Конечно, запрещено! Я вообще-то его девушка! - выпалила Вознесенская, перебив меня.
        Внезапно Ксения посмотрела на неё свысока и хитро улыбнулась перед тем, как сказать роковые слова:
        - Ничего, скоро ты перестанешь быть в этой роли, Машенька!
        Вознесенская взмахнула гривой каштановых волос и грозно посмотрела на ухмыляющуюся Самойлову:
        - Ну всё, дамочка! Вывела меня из себя! Если ты сейчас же не свалишь в закат, то тебя будут собирать по кусочкам! И я слов на ветер не бросаю!
        Рыжая бестия лишь усмехнулась на эту угрозу:
        - Ой, как я испугалась!
        - Да, хорош уже! - выпалил я на нервах. - У меня вообще-то день рождения, а не базар с бойцовскими петухами! Хватит!
        - Девочки, прекратите! - тоже пыталась вмешаться Лиза, но Самойлова продолжала злорадствовать.
        - Прежде чем угрожать мне, «девочка», - нагло посмотрев на Марию, прошипела Ксения. - Лучше бы сначала разобралась со своими проблемами. Нечего парня занимать, коли за другого замуж выходишь!
        Немой вопрос и шок. Все взгляды устремились на Машу, а она непонимающе посмотрела на меня:
        - Ты… ТЫ! Ты рассказал ей?!
        Вот же рыжая сука! И ведь не скажешь «нет, она просто услышала наш разговор после страстного секса, когда подглядывала из шкафа»… Я смог только прикрыть глаза ладонью и покачать головой. Как же я устал от этих женских разборок за свою голову…
        - Довольно! Ноги моей здесь больше не будет! Я ухожу!
        Мария двинулась на выход, но Ксения, похоже, решила напоследок её добить:
        - От судьбы не уйти, дорогуша! Он будет моим, и точка!
        Это была последняя капля. Мария резко взмахнула рукой, и поток уплотнённого воздуха устремился к наглой девушке. Я даже не успел среагировать, но слава богу, в дело вступила Лиза, которая практически мгновенно сформировала воздушный щит прямо перед лицом Ксении. Лезвие с хрустом разбилось об него, заставив гостей охнуть от неожиданности.
        - Маша! - зарычала старшая сестра.
        - Тебе повезло, - не обратив на неё внимания, произнесла Вознесенская. - А жаль, так хотелось стереть эту противную улыбку с твоего милого личика.
        - Да по тебе тайная полиция плачет! - ответила ей Ксения. - Караул! Покушение на убийство силавира! Да ещё без официального вызова на дуэль! Какой позор для той, что называют гордостью Царской школы!
        - А не проблема. Я вызываю тебя. Выходи, если не струсила!
        - Я тебе дура, что ли? - захохотала рыжая ведьма. - Со слоном тягаться? Увольте! Справляйся со своими личными проблемами сама, а меня не впутывай!
        Мария натурально хрустнула зубами от злости, и я не выдержал:
        - Так, остановились обе! - выставив руки в разные стороны, приказал я. - Маша, успокойся! Она только дразнит тебя. А ты! - я сурово посмотрел на Ксению. - Лучше замолчи!
        - Хорошо, Мишенька! Как скажешь, дорогой, - виновато потупив взор, ответила Самойлова.
        Махнув на неё рукой, я подошёл к Марии, как вдруг получил от неё по лицу:
        - Предатель! Катитесь к чёрту! Оба!
        - Постой!
        Но она не послушала, а выбежала вон и напоследок громко хлопнула дверью. Приехали… Я лишь секунду виновато смотрел на гостей, после чего подумал - а плевать! Поблагодарив всех за поздравления, я так же вышел на улицу на свежий воздух, чтобы остаться наедине. Но не тут-то было - конечно же хвостиком за мной увязалась причина всех моих бед!
        - Ну как, тебе понравилось? - вкрадчиво поинтересовалась Ксения, заглядывая мне в глаза.
        - Что, твоё представление? Лучше исчезни с глаз моих! - выпалил я, присев на крыльцо, после чего достал сигарету и закурил.
        Чем нравился мне этот мир, так это качеством его продукции. Табак был отменный с терпким, насыщенным ароматом. Не то, что та лабуда, которую продавали в супермаркетах моей России.
        - Дай мне тоже?
        Я смерил её ненавистным взглядом, но не будучи по природе жадиной, поделился сигареткой, и поджёг её от своей. Видимо, восприняв это как жест доброй воли, девица в красном нахальным образом уселась мне на колени и обняла мою шею одной рукой, держа сигарету в другой.
        - Не дуйся, Миша, - сказала она, выпустив сизый дым из ноздрей и рта, определённо став похожей на дьяволицу. - Я всего лишь оказала тебе дружескую услугу - избавила от твоей самой большой проблемы.
        - Да ну?
        - Конечно. Вот давай пораскинем мозгами? В скором времени ты станешь богатым и влиятельным человеком. Не скрою, всё это только твоя заслуга! Кстати, хорошо придумал с «анкетой». Едем дальше: у тебя в руках амулет, что взламывает матрицу этого мира, и даёт практически задарма огромное количество Силы.
        - Матрица? У тебя очень интересный взгляд на вещи. И что с того?
        - А то, что тогда ты обязательно почувствуешь себя готовым, чтобы вызвать будущего жениха твоей дорогой Машеньки на дуэль. А я уже многое разузнала об этом Долгоруком, и, уверяю тебя, этот пижон тебе точно не по зубам!
        Забавно, но я теперь даже не удивлялся её стопроцентной осведомлённости о моей жизни и жизни моих близких.
        - Я уже побеждал ведунов…
        - Зомбированных менталистом, - на этот раз она точно обекуражила меня своей осведомлённостью, подняв два пальчика вверх, между которыми примостилась тлеющая сигарета. - А это разные вещи, дорогой мой. Короче говоря, ваша дуэль стопроцентно окончилась бы твоей трагичной гибелью, и скорым поездом к твоему любимому Падшему. И знаешь, я не уверена, что после повторного косяка, когда ты распрощаешься с жизнью из-за бабы, наш Тёмный Повелитель даст тебе второй шанс.
        А ведь она на самом деле мыслит логично, что никак не отменяло вины за её сегодняшнюю выходку.
        - Ты могла просто сказать мне всё это при личной встрече. Понимаю, тебе весело играть чужими судьбами, но Мария реально могла сегодня тебя убить.
        - Не могла, - покачала Ксения головой. - Ничего личного, но если бы она попыталась это сделать, то мои люди в лесу ответили тем же.
        Девушка указала в сторону деревьев, и я с недоумением последовал за ней взглядом. Неожиданно несколько человек вышли из-за стволов высоких сосен, и остались стоять, хмуро косясь на нас.
        - Знаешь, чем на самом деле знаменит клан «Тать»?
        - Чем-то вроде скрытности японских ниндзя? - усмехнулся я, продолжая сосредоточенно наблюдать за потенциальными врагами за забором в лесу, которых проворонил растяпа Белов.
        От этой шутки Ксения заливисто рассмеялась:
        - Ой, Миша! Мне так хорошо с тобой! Хоть обижаешься ты на меня, или просто шутишь, всегда поднимешь мне настроение!
        - Ну так? Сказала «А», скажи «Б». От чего вы такие крутые?
        - Скажем так, мы единственные, кто умеет устранять любые цели. Даже силавиров, - хитро подмигнув мне, прошептала она на ухо. - Так что, твоя Мария ещё легко отделалась.
        Внутри меня всё похолодело. Она не врёт. Кто знает, что бы случилось, если бы Самойлова перешла черту и перестала быть милой и пушистой стервочкой? Если её люди на самом деле так искусны в своём ремесле, то мне стоит ещё ближе подпустить её к себе. Постараться удержать в узде, пока не придумаю план, как обезопасить своих близких от сумасшедшей рыжей ведьмы…
        - Ну что ты пригорюнился, милый? Всё ведь хорошо. Все живы и здоровы, а ты теперь свободный и без обязательств! Надо за это выпить! Пойдём в дом, отметим?
        - Прости, но я никого не хочу видеть.
        - Не вопрос! К чёрту гостей! Кстати, ты забыл на столе брелок от машины. Я взяла, - сказала она, показав мне диковинку с жемчугом. - Поехали тогда ко мне. Я приготовила для тебя номер.
        - Номер?
        - Танцевальный, - подмигнула она, прижавшись ко мне своей тёплой грудью. - Сначала я станцую тебе стриптиз. Потом мы отправимся в ванную, и…
        - Прости, но сейчас мне нужно побыть одному. Я не в состоянии…
        - А жаль, - погрустнела она. - Но я понимаю. Плохие девчонки сегодня хорошенько потрепали тебе нервы. Только в отличие от твоей дорогой Машеньки, я умею просить прощение.
        Девушка закусила губу и погладила меня по лицу. Её пальчик коснулся моего носа:
        - Обожаю этот шрам. Из-за него ты такой брутальный. Это меня заводит.
        - Ксения, пожалуйста…
        - Поняла, - мгновенно став серьёзной, произнесла она, и резко поднялась на ноги. - Ты никого не хочешь видеть. Не против, если я пока заберу ту машину, которую тебе подарила? Просто заедь ко мне потом, и я верну её обратно.
        Снова завлекает, чертовка. Только больше никакие подарки, а тем более такие дорогие, я принимать от неё не стану.
        - Это серебристый кабриолет. Я хотела красный, но поняла, что тебе такой не понравится. Не хочешь посмотреть?
        - Нет, спасибо, - со вздохом произнёс я, и выкинул сигарету, после чего тоже поднялся, став выше её на полторы головы. - До свидания, Ксения.
        - Держу за слово! - улыбнулась она и, встав на цыпочки, чмокнула меня в щёку. - Пока-пока, красавчик. Ещё раз с днём рождения!
        «С днём рождения, Михаил, где бы ты ни был» - мрачно подумал я, наблюдая вслед уходящей ведьме.
        Позади вдруг скрипнула дверь, и на крыльцо вышли мои закадычные приятели Серёга и Сашка:
        - Неудачный вышел концерт, - вздохнул Друцкий, закуривая.
        - Дерьмовый, я бы сказал.
        - Но всё же у нас для тебя есть одна хорошая новость, - довольным голосом произнёс Александр.
        - Разве могут быть сейчас хорошие новости? - не поверил я.
        - А то! - улыбнулся Сергей. - Саня, жги!
        Блондин неожиданно воздел руки к небесам аки жрец, и воскликнул во всё горло:
        - Мы взяли Москву!
        Глава 16
        В итоге наш сайт просто сдох. Не выдержал нереального наплыва пользователей, и крякнул, возвестив об этом смской, что и разбудило меня во втором часу ночи. Всё-таки не зря мы с Сашкой заморочились и продумали такую функцию. Первым делом, соскочив с кровати, я врубил свой домашний компьютер и, зевая, попытался удалённо подключиться к серверу сайта. Увы и ах, железка зависла наглухо, так что придётся тащиться в промзону и перезагружать её вручную.
        Ещё только вечером мы наблюдали резкий скачок переходов из московского региона, но даже и предположить не могли, что это будет лишь вершина айсберга. Короче говоря, нужно срочно закупаться дополнительным оборудованием и распределять нагрузку от траффика, а иначе, как пить дать сядем в лужу. А пока придётся пожертвовать сном ради общего блага и сделать рестарт, так как географически я ближе всех находился к офису.
        Стараясь никого не разбудить, одевшись, я спустился в зал и осторожно вышел на улицу. После сна в тёплой постели на лёгком апрельском морозце было зябко, поэтому в сторону гаража я уже бежал трусцой. Ездить на такси совсем осточертело, из-за чего я решил хотя бы один раз самолично воспользоваться машиной Белова. То есть общим семейным авто. Дверь в гараж была заперта, но у меня с собой имелись запасные ключи. Включив свет внутри, я сразу же нашёл брелок, висевший на ключнице. Далее пришлось поднапрячь молодецкую удаль и, потянув за цепь, поднять ворота гаража. Когда дело было сделано, я забрался в машину.
        Вот он момент истины - я ещё ни разу за время пребывания в новом мире не садился за руль. И вообще не интересовался, как заводится автомобиль, благо с управлением у меня, как у водителя со стажем, проблем возникнуть не должно. Итак, посмотрим на рулевую колонку - логично, что личинки замка зажигания в ней нет, как и стартера под капотом, ведь машина использует техномагию. Взглянем на брелок, который, как и тот, что хотела подарить мне Ксения, выглядел обычным куском пластика с жемчужиной внутри. Попробую нажать на неё…
        Кнопка мягко вдавилась, и на панели зажглись бортовые приборы. Точнее, один из них - спидометр, ибо других просто не было, если не считать индикатора заряда кристалла Силы. Под ногами имелись всё те же две педали - газ и тормоз. Легонько надавив на газ, я сразу почувствовал, что машина начала двигаться. Руль крутился тяжело - увы, гидроусилителя или ЭУРа здесь не было. Выехав во двор, я остановился и вышел, чтобы закрыть гараж. А потом провёл ту же процедуру с воротами, и наконец, укатил на трассу.
        На всякий случай отправил Сашке смску, что поеду сам, и он может спокойно досыпать - завтра же в школу. Не скрою, снова ездить на автомобиле оказалось настоящим удовольствием. Как же я всё-таки соскучился по этому необходимому атрибуту современной цивилизации. Ты не прикладываешь никаких усилий, но двигаешься с небывалой для человека скоростью, удобно разместившись в уютном кресле. Колёса тихо шуршат, из слегка опущенного стекла дует в лицо прохладный ветер, и впереди ночная трасса, разрезаемая светом фар. Красота! Особенно, когда хочется побыть одному вдали ото всех.
        Так я и не заметил, как приехал на работу. Привычно открыл дверь, включил свет, поднялся на второй этаж в серверную, будто и не уходил отсюда вовсе, и просто щёлкнул тумблером, чтобы отправить уставшую машину в перезагрузку. После старта системы сайт запустится автоматически, а это значит - можно отчаливать. Все оставшиеся проблемы вроде покупки и установки нового оборудования - это завтра. Если бы не машина, то я бы остался здесь ночевать, но моим домашним вечно куда-то надо ехать. Так что пора домой. Я начал запирать дверь, как вдруг услышал поблизости отчётливый лязг металла.
        - Кто здесь?
        Тишина…
        Теперь до меня доносились только звуки ржавой жести, колеблющейся на ветру, к которым я уже давно привык за время работы в промзоне. Но тот звук был совсем другим - словно что-то резко соскочило с металлического прута или арматуры. Хм. Я никогда не был трусом, но сразу почувствовал себя не в своей тарелке. Считай один в темноте, ничего не вижу - берите тёпленьким. Поэтому, недолго думая, я сел в машину и активировал кристалл. Фары тут же вспыхнули, неожиданно выхватив из тьмы удаляющийся силуэт! Человек рванул в сторону, затерявшись между ржавых остовов брошенной техники. Как я ни вглядывался, больше его не видел.
        - Определённо это бомж, - резюмировал я вслух. - Ладно, хватит пугать себя и людей. Пора ехать…
        Вернувшись домой, я закономерно встретил Белова, который поджидал меня у гаража. Наверное, услышал звуки возни на улице и проснулся. Он открыл ворота, дал мне припарковаться, а потом, когда я опустил стекло, спросил:
        - Миша, всё в порядке?
        - Спасибо, Илья Андреевич. В полном. Сервак завис, пришлось срочно ехать, перезагружать.
        - А-а, - улыбнулся он. - Я-то думал, на ночь глядя ты уехал из-за сегодняшнего скандала.
        - Слава богу, с некоторых пор голова у меня работает, и необдуманных поступков я больше не совершаю. Наверное, - сказал я с иронией, передав брелок от машины. - Отлично рулится! Не ожидал.
        - Ладога, хороший автомобиль, как по мне, - подтвердил дворецкий. - Надёжный и комфортный.
        Увы, в моей стране принято только поносить отечественный автопром. Хотя, если быть честным, есть за что. Но это отдельная тема на несколько часов разговора, где слушателем Белов никак не может быть.
        - Илья Андреевич?
        - Да?
        - А не заварите ли мне того волшебного кофейка? Сейчас я точно не усну, а на утро проснусь разбитым. Ещё и в школе на уроке захраплю, не дай бог.
        - Без проблем! - подмигнул Белов, и вместе со мной направился в дом. - Мне тоже не спалось.
        - Наверное, всё из-за того же представления девчонок? - предположил я, присев за стол на кухне, пока дворецкий хозяйничал возле шкафчиков.
        - Нет. Даже не знаю, как сказать. Предчувствие какое-то было нехорошее. Что может что-то случиться.
        - Например, что Мария на нервах прикончит Самойлову?
        Белов варил кофе в турке и некоторое время не отвечал. Наконец, когда он налил бодрящий напиток в стакан и поставил его передо мной, сказал:
        - Наоборот, я беспокоился за госпожу Вознесенскую.
        - И почему же? - спросил я, с благодарностью пригубив ароматный кофе. - Она же ведун, как и вы. А Ксения всего-то ратник.
        Дворецкий лишь усмехнулся:
        - Не всё в этой жизни измеряется рангами, Миша. Между мной и Марией есть разница, хоть мы и находимся, казалось бы на одном уровне. В бою часто решает не сила, а опыт, реакция и смекалка. А так же нечестные приёмы. И вот сдаётся мне, что Ксения Самойлова несла намного большую угрозу не только Маше, но и всем нам.
        - Как вы это поняли? - спросил я, проверяя его.
        - Есть как минимум два типа людей: с умом и без него. Первые хоть немного, но оценивают последствия своих действий, а вторые совсем нет. И Ксения Валерьевна вовсе не похожа на безумную, чтобы дразнить ведуна. Мне кажется, она точно знала, что в случае дуэли выйдет из неё победителем. Только остаётся загадкой, каким образом…
        - Я уже знаю. У неё была группа поддержки, - сказал я, заставив Белова напрячься. - За забором стояли её люди. Возможно, они были вооружены.
        - Сколько их было? - спросил дворецкий, лишь внешне сохраняя спокойствие, т. к. вена на его лбу сразу надулась, намекая о сильном волнении.
        - Человек пять, не больше. Ну и сама глава клана «Тать» сказала мне, что они знамениты тем, что могут устранить практически любого силавира.
        Белов глубоко вздохнул:
        - Все мы смертные, Миша. От пули в лоб ещё никто не спасался. То, что ты мне сейчас рассказал, очень тревожно.
        - Не волнуйтесь, я худо-бедно контролирую ситуацию и эту девушку. Ничего плохого не случится.
        - Это ты так думаешь. А ведь она такая же, как и ты - не по годам взрослая и рассудительная.
        Всё-таки Илья Андреевич всё видит и замечает. Не удивлюсь, если он уже на подсознательном уровне чует, что я - не Михаил Юсупов, но разумом принять это до сих пор не в силах.
        - Уверен, у Самойловой на тебя далеко идущие планы, Миша, - продолжил дворецкий. - Но госпожа Вознесенская явно в них не входит. Ты должен подумать о её безопасности. А я должен заняться безопасностью всей нашей семьи.
        - Наймём охрану?
        - Этого будет мало. Лучше ещё поставить сигнализацию и огородить имение защитными артефактами. Как минимум, в доме станет безопаснее. А вот в поездках охрана точно не помешает. Но, как я вижу, ты очень приглянулся этой девушке, поэтому я бы посоветовал пока не рвать с ней отношения. Если ты станешь врагом для клана «Тать», то нам придётся не только всеми силами защищаться, но и в худшем случае мы будем вынуждены стереть его с лица земли, чтобы выжить.
        - Вы сами-то в это верите? - усмехнулся я, наконец почувствовав себя бодрячком после кофе. - Что бы мы имели силу уничтожить целый клан убийц?
        - В вопросах жизни и смерти, я всегда выбираю первое, поэтому сценарии развития событий могут быть совершенно разными. Всё зависит от твоих навыков убеждения. Я ни в коем случае не обвиняю тебя в знакомстве с этой весьма опасной барышней, но теперь ты в ответе за того, кого приручил.
        Ага. Как же? Приручишь тут Самойлову…
        - Я уже это понял, поэтому терплю её выходки. А вот Мария…
        - Терпеть не будет. Объясни ей всё. Наладь отношения, если она тебе дорога.
        - Наверное, вы правы. Я и сам хотел поехать к ней, да только наш сайт…
        - Сайт никуда не денется. У тебя есть друзья, чтобы заменить тебя на работе. Не стоит бросать личную жизнь на самотёк. Уж поверь мне, старому ловеласу, который никогда не был женат!
        - Ого! Вы, похоже, хотите рассказать мне ещё одну интересную историю из своей жизни?
        - В другой раз. А теперь, спать!
        - Но я же не…
        Мои глаза начали закрываться. Похоже, в кофе был вовсе не бодрящий стимулятор. На самом деле это оказалось снотворное! Вот же злодей, Илья Андреевич! Опоил меня… А так хотелось снова взглянуть на статистику сайта…
        - Даже плохой сон не заменишь стимулятором. Дай мне руку, отведу тебя в твою комнату.
        - В зале давайте. На диван. Ненавижу эту лестницу…
        Как только дворецкий подхватил меня, я сразу же отключился. В этот раз в царстве Морфея было неспокойно. Я снова шатался по промзоне. Ночью. Искал того человека, чтобы узнать, какого чёрта он вынюхивает возле моего офиса. Ведь там находились плоды многих месяцев кропотливой работы, которая только-только начала приносить нам прибыль. Если всё это потерять, то придётся начинать с самого начала!
        Бекапы, Саня! Никогда не забывай про бекапы! - говорила мне прошлая жизнь
        Благо, все наши наработки лежали на диске у меня на компе, и у Сашки Бельского. Теперь мне стало спокойно, и даже мрачный индустриальный пейзаж под звёздным небом больше не внушал страха. И появившийся прямо передо мной силуэт, почему-то всё так же повёрнутый ко мне спиной, тоже больше не пугал. Чисто из интереса я потянулся, чтобы опустить капюшон его плаща и неожиданно увидел знакомое лицо…
        - ТЫ?!
        Мда…
        По ощущениям прошлой ночью во сне я узнал нечто очень важное, но как назло забыл при пробуждении. И хоть ты тресни, мозг просто отказывался возвращать утерянную информацию в память. Да и бог с ним! Мало ли что приснится после ночной вылазки в промзону, где от меня шарахнулись местные бомжи. На следующий день я попросил сотрудников проверить, всё ли там нормально и нет ли следов взлома. Ребята отрапортовали, что ничего необычного не нашли. Вот и хорошо.
        Я так и не поехал к Марии, хотя от дворецкого знал, где она живёт. Наверное, подсознательно не хотел новой ссоры. Вместо этого целую неделю мучил её звонками, но девушка так и не взяла трубку. Да и в школе, если я и видел её, то только мельком - Вознесенская определённо избегала встречи. Но грустить по этому поводу не приходилось - я просто не имел свободного времени на выяснение отношений. Сайт! Сайт! И ещё раз сайт!
        Нам с парнями пришлось в срочном порядке закупать новое серверное оборудование, так как сбои в работе сайта продолжались с завидной регулярностью. Даже если твой портал привлекает много внимания, бесконечные зависания и отключения никак не поспособствуют увеличению его рейтинга. В какой-то момент люди просто начнут уходить, а этого ни в коем случае нельзя было допустить. Мне даже приходилось ради работы пропускать занятия в школе, ссылаясь на плохое самочувствие или использовать какую-нибудь иную отмазку. Всё это не могло пройти мимо руководства, которое было в курсе того, чем занимается амбициозная троица первого «В» - класса.
        Поэтому это был лишь вопрос времени, когда меня вызовут на ковёр к директору. Так что буквально через неделю после своего дня рождения я предстал перед Дементьевым Климом Станиславовичем. Он сидел за своим широким столом, заваленным бумагами, и хмуро смотрел в какой-то документ. А я стоял перед ним и не знал, куда себя деть.
        - Садись, Юсупов, - пробурчал тот, но все стулья были завалены стопками документов. - Куда-нибудь…
        Почесав репу, я спросил:
        - Освобожу этот? - указал я на рядом стоящий стул, на котором лежали по меньшей мере два десятка книг.
        - Конечно. Извини за беспорядок. Отчётный период, да и турнир старших школ на подходе. Надо разобраться со всеми бумажками.
        - Понимаю, - кивнул я, наконец-то сумев занять место напротив директора. - Без бюрократии в нашей жизни тоже нельзя.
        Он поднял на меня взгляд и улыбнулся:
        - Всю свою историю люди только и делают, что всё усложняют. Но да, ты прав, без бумажек мы букашки. Итак! - Дементьев отложил документы и сложил руки на столе. - Ты же понимаешь, зачем я тебя сюда вызвал?
        - Да, - кивнул я, ожидая, что он скажет, но из-за долгого молчания директора всё-таки пришлось закончить фразу. - Я часто пропускаю занятия в школе.
        - И?
        - Не забавы ради, товарищ директор, - сказал я, не имея никакого желания придумывать сказки для этого весьма проницательного человека. - Пропускаю только менее приоритетные уроки, и то временно, так как возникла срочная производственная необходимость.
        - Как интересно ты разговариваешь, - усмехнулся он. - Возникла срочная производственная необходимость, значит? Я ни в коем случае не против того, чтобы наши ученики преуспевали за стенами школы. Даже наоборот, всеми руками за. Но есть одно «но». Вы поступили сюда, чтобы учиться, - вдруг перешёл он на официальное общение. - Вы заплатили баснословные деньги для этого. И вы должны их отрабатывать в стенах школы, и впитывать то, чему здесь учат.
        - Согласен. Но как-то заработать на учёбу в следующем году я тоже должен.
        - Несомненно. Но не в урон той же самой учёбе.
        Спорить нет никакого смысла - он прав. Лучше со всем согласиться и убраться восвояси.
        - Я с вами полностью согласен. Больше такого не повторится.
        - Очень на это надеюсь, - сказал Клим Станиславович, поднявшись со своего места, и протянул мне руку. - Каждый ученик важен для школы. И каждое отчисление - словно серпом по яйцам. Надеюсь, Михаил, мы друг друга поняли.
        Мы вместе засмеялись и пожали друг другу руки. Хорошо, что все проблемы, связанные с железом, мы с парнями уже оперативно решили, и я мог наконец выйти из аврального режима работы и заняться учёбой. Так что, своё обещание я сдержу.
        - Кстати, я уже зарегистрировался на вашем сайте и нашёл там пару знакомых коллег из Москвы.
        - Ого! Вот это новость! И как вам?
        - Удобно, - подмигнул он. - Но можно кое-что подправить. Я уже скинул свои предложения в техподдержку.
        - Обязательно посмотрим и примем к сведению!
        - Не сомневаюсь, - кивнул он. - Пожелаю вам удачи. И не подведите, Юсупов. Школа тоже в вас нуждается.
        - Как и я в ней. До свидания!
        Вот так забавно прошла моя первая «порка» у начальства школы. Надеюсь, на вторую не нарвусь. Разрешив проблемы с сайтом, я снова вернулся к прежней жизни, не считая утраты связи со своей девушкой. В какой-то момент я решил приехать к ней на очную ставку и наконец закрыть вопрос тупой ревности. Не люблю оставлять взрывоопасные висяки за своей спиной. Хотя вру - я так и не решил вопрос с Самойловой, а она всё ждала меня в гости и продолжала названивать.
        Я даже не думал, что найдётся такое имение, которое превзойдёт по роскоши дом Ксении Самойловой. Именно таким был шикарный особняк семьи Вознесенских: помпезная пятиэтажная вилла с колоннами в стиле барокко и огромная придомовая территория, размером с целый парк, ухоженная и красивая даже в сезон дождливой и грязной питерской весны. Высокий забор из калёного железа, ворота и охрана. Я не стал тревожить Белова, и прехал решать вопросы личной жизни на такси. Центр города, небольшие пробки, и вот я уже здесь.
        Как ни странно, после недолгого выяснения моей личности охрана всё-таки впустила меня на территорию. Видимо, Мария уже давно на всякий случай дала им мои данные. Меня проводили к крыльцу, где я встретился с высоким крепким мужчиной в костюме дворецкого.
        - Добрый день, господин Юсупов.
        - Здравствуйте. Я бы хотел увидеть Марию Вознесенскую.
        - К сожалению, это невозможно. Госпожа распорядилась о том, чтобы вы её не беспокоили.
        Ага. Меня так легко впустили, из-за чего я расслабился и начал наивно полагать, что смогу пробиться к Маше без её на то одобрения.
        - Так почему меня пустили на территорию? - задал я резонный вопрос.
        - Всё потому, что в отличии от госпожи Вознесенской с вами очень хочет поговорить Юрий Викторович Вознесенский, её отец.
        О да! Похоже, пора уже познакомиться с её папой-селекционером силавиров.
        - Тогда ведите к нему.
        - Давайте сперва войдём в дом, - предложил дворецкий, и мы вместе прошли через высокие резные двери.
        Я остался раздеваться в парадной, пока слуга отправился выяснять, сможет ли в данный момент отец Маши меня принять или нет. Пока его не было, я позволил себе пройтись по залу с широкой лестницей посередине. Блестящий мрамор, позолоченные элементы декора, картины и огромная люстра - ничего такого необычного, что я бы не увидел в других подобных местах. Я встал у зеркала, на всякий случай осмотрев себя с ног до головы: от того изнеженного хорошей жизнью мальчика не осталось и следа. Чёрный хорошо подогнанный костюм очерчивал статную фигуру, выточенную в изнурительных тренировках с Беловым, а потом и Власовым. Лишь зарождающиеся мешки под глазами говорили о том, что последние месяцы работы с сайтом меня немного потрепали, да и шрам на переносице, который я оставил себе в память о своих ошибках.
        Наконец, дворецкий спустился ко мне и повёл наверх к своему господину. Мы поднялись на четвёртый этаж и прошли коридорами с красивыми красными коврами, расстеленными на паркете. Впереди меня ждала закрытая дверь кабинета отца Маши.
        - Юрий Викторович просил передать вам, - вдруг шёпотом произнёс дворецкий, когда мы остановились возле двери, - что он сможет дать вам на беседу не больше пятнадцати минут.
        - Большего и не потребуется, - кивнул я, не совсем понимая, о чём буду с ним разговаривать.
        Слуга открыл дверь и пригласил меня войти. Как только я оказался за порогом кабинета, дверь закрылась, и я ощутил дежавю. Снова широкий стол, только хозяин дома сидел не за ним, а устроился в кресле рядом с камином, в котором тихо потрескивал костёр. Молча указав рукой на кресло напротив, мужчина с кудрявыми седыми волосами и острыми чертами лица стал наблюдать за моими действиями. Наконец я оказался в кресле напротив него:
        - Здравствуйте, Юрий Викторович. И, приятно познакомиться с вами, - сказал я, подав руку, но молчаливый собеседник проигнорировал этот жест.
        Оценивающе осматривая меня, отец Маши перебирал монетку между пальцев правой руки. Наконец он оставил это занятие и произнёс:
        - Михаил, - кивнул он. - Значит, наконец соизволил явиться? Что ж, тогда мы можем обсудить с тобой один очень острый насущный вопрос… мою дочь.
        - Да.
        - Я уже давно навёл справки о тебе и твоей семье. Ничего выдающегося, - махнул он рукой. - Бедный род без гроша за душой.
        С этим сейчас можно было поспорить, но раньше времени скандалить с хозяином дома я не собирался.
        - Что ещё вы обо мне узнали?
        - То, что ты встречаешься с моей дочерью. И уже давно.
        В его карих глазах отражался огонь от камина, делая сухопарого мужчину похожим на графа Дракулу. Суровый мужик…
        - Я знаю, вы против этого.
        - Это так. Будучи главой рода, я обязан думать о его будущем. К сожалению или к счастью, оно исключает твоё присутствие в нашей с Марией жизни.
        - Вы обладаете даром прорицания? - усмехнулся я, решив так же прямо ответить на его недвусмысленное «фе» в мою сторону.
        - Дерзость - плохая черта, Михаил, - хмуро взглянув на меня, произнёс Вознесенский. - Часто она имеет склонность приводить человека в могилу.
        - Это угроза?
        - Нет, - пожав плечами, ответил он. - Скорее, напутствие ребёнку от взрослого человека. Моё время очень дорого, Михаил, поэтому буду краток - в этом доме тебе не рады, и в следующий раз его ворота для тебя будут закрыты. И Мария больше никогда не взглянет и не заговорит с тобой. Ты для неё - никто. И в твоих же интересах забыть её.
        - Никогда не говорите никогда, - задумчиво проговорил я, осознав, что не ожидал от этого разговора иного исхода.
        - Всё уже решено, - с нажимом произнёс он.
        - Кем? Вами?
        - Именно, - сказал Юрий Викторович, подняв указательный палец. - Двадцать седьмого июня Мария выйдет замуж за князя Долгорукого. Я долго искал достойного претендента на эту роль, и никому не позволю испортить плоды моих трудов. Да, я разрешал своей дочери многое, давал ей слишком много свободы, и тебе повезло этим воспользоваться. Но теперь для вас двоих время вышло. Марии настала пора вступать во взрослую жизнь.
        - Скажите мне только одно, - попросил я, вставая. - Маша сама рассказала вам об этом? Что между нами всё кончено? Или это только ваши слова?
        Вознесенский покачал головой и глубоко вздохнул:
        - Юсупов-Юсупов… Ты на самом деле думаешь, что мне интересны ваши амурные игры? Меня тошнит от одного твоего вида, голодранец! - вдруг рявкнул он, после чего сжал кулаки и ударил ими о поручни кресла. - Пошёл вон отсюда!
        - А ведь сначала вы казались интеллигентным человеком, - с наигранным огорчением произнёс я, борясь с кипящей злобой, которая клокотала внутри. - Увы, я похоже часто ошибаюсь в людях.
        Сказав это, я развернулся и направился к двери, где на прощание произнёс:
        - В любом случае, последнее слово будет за Машей, хотите вы этого или нет.
        - Идиот! - проорал он. - Существует родовой закон!
        - Любой закон можно нарушить…
        Оставляя краснеющего от злобы Вознесенского проклинать меня, сидя у камина, я направился на выход. Никто уже не провожал меня, и на улице весенний месяц апрель вдруг встретил промозглым ветром, заставив сильнее укутаться в пальто. Спрятав руки в карманы, я двинулся к воротам, и уже возле них обернулся на дом. Одно из окон тут же зашторили.
        Маша-Маша…
        Вытащив руку из кармана, я обнаружил в ладони смятый конверт, который неделю назад впопыхах положил туда, чтобы не забыть прочитать её письмо. Всё-таки забыл. Похоже, теперь настал этот момент.
        Глава 17
        Не знаю, с чего начать. Слишком много всего произошло за эти месяцы.
        Я встретила тебя, и по уши влюбилась, как маленькая девчонка. Может ты этого даже и не замечаешь, но это так. Я ни о чём не жалею и уверена, у нас есть будущее, правда, если только ты этого захочешь. Ибо я готова на всё, чтобы мы остались вдвоём. Другой вопрос, готов ли ты сделать что-то, что гарантирует нам это будущее? Очень надеюсь, что да.
        Я вижу, как ты стараешься для семьи. Работаешь днём и ночью, чтобы поднять свой род, но к сожалению нередко забываешь обо мне.
        И от этого больно…
        Поэтому снова прошу, спаси меня, Миша! Помоги мне остаться с тобой! С надеждой на наше счастливое будущее пишу эти строки и дарю тебе себя в твой день рождения.
        P.S.: сегодня вечером на мне будет чёрное кружевное бельё, что ты подарил мне на новый год =)
        Твоя Маша Вознесенская.
        Грустнее всего обернуться назад и увидеть, сколько упущенных возможностей осталось за горизонтом прошлого. Влюбился сам и заставил девушку полюбить себя. А потом просто её забросил, как более ненужную игрушку, всецело занявшись выполнением побочных миссий. И всё было бы нормально: прошёл бы и этот авральный период в моей жизни, и с Машей всё встало на круги своя. Но нет - как Дамоклов меч над Марией висит её деспот-отец и договорённость о свадьбе с сыном рода Долгоруких. Она ожидала от меня решительных действий, но это огромный риск для меня и миссии Падшего. Как бы я не хотел, Вознесенская всегда окажется в меньшем приоритете, чем моя дочь в другом мире. Такова данность.
        А это означает, что либо я снова банально совершу ошибку и погибну от руки будущего жениха, попытавшись отбить свою девушку. Либо силой заберу её у отца и брошусь в бега, став его заклятым врагом, что грозит новыми проблемами катастрофических масштабов. Как итог - скорый рейс мёртвого тела Михаила Юсупова ака Александра Зайцева к конечной станции под названием «мост и пропасть Падшего». Такой исход меня конечно же не устраивал.
        Оставался последний вариант, и самый мерзкий - просто ничего не делать. Ксения на самом деле сослужила мне хорошую службу, заставив Марию ненавидеть меня. Теперь ей будет легче встретить свою судьбу, как и мне свою. Даже если я не стану партнёром Ксении и её любовником, всё равно вздохну свободно и смогу спокойно развиваться в этом мире, чтобы сначала получить финансовую независимость, а потом побороться за власть. Самойлова найдёт мне силавира, который сможет войти в башню, и…
        Нет, это ещё не главная проблема. Мне нужно сначала получить разрешение у царской власти на произведение подобных действий. И когда оно всеми правдами и неправдами будет получено, (а я не сомневаюсь, что обязательно найду лазейку) тогда я обвешаю этого силавира камерами, датчиками и чёрт знает, чем ещё, чтобы проанализировать, что из себя представляют эти проклятые башни. Нужно найти новые артефакты, желательно очень разрушительные, и опробовать их внутри башен в Африке и Австралии. Ха! Держи карман шире! Чтобы попасть туда, придётся пройти ещё немало трудностей, на которые мне логично отвели один десяток лет. А теперь уже кажется, что и двадцати лет будет мало…
        Короче говоря, я послушался совета отца Вознесенской, и просто забыл о ней, благо работа и учёба занимали все мои мысли и всё время. Наступил месяц май. Всё вокруг цвело и пахло, но мне было всё равно - наш сайт испытывал сильные нагрузки от гигантского числа пользователей. Оказалось недостаточно просто закупить дополнительные сервера. Пришлось модернизировать оболочку сайта, заниматься оптимизацией и прочее, прочее, прочее. Плюс продумывать рекламную политику и стараться не отказывать всем желающим крутить за деньги рекламу на сайте.
        Итогом стало создание отдельной надстройки таргетной рекламы и рекламного кабинета для пользователей. А ещё первое место в рейтинге российских сайтов по версии одного именитого журнала страны, обозревающего Ай-Ти сферу. Неплохо для полугода разработки и продвижения в другом мире! Парни уже давно прикупили себе новые автомобили. Точнее, Сергей взял какой-то иностранный спорткар, на котором только летом кататься, а Саша купил крутой мотоцикл наподобие Харлей Девидсон. Я же откладывал большую часть денег в банк, страдая комплексом накопительства. Ничего, немного раскидаюсь с текущими проблемами, и может быть прикуплю себе какую-нибудь машинку, а то Белова вечно занимали сёстры, и приходилось формировать график поездок. С недавнего времени на такси и городском транспорте я не ездил.
        В один поздний рабочий вечер, когда шёл дождь и все сотрудники давно уже покинули офис, я вдруг услышал звонок в дверь. И это было странно, ведь никакой доставки на это время я не заказывал, да и на несколько километров в округе не было никаких населённых пунктов, чтобы ко мне постучался незнакомый человек. Кто же это? Я развернул приложение домофона на экране своего монитора, и внимательно посмотрел на хмурую физиономию в шляпе. Мужчине на вид было лет тридцать пять, не меньше. Кого это нелёгкая ко мне в восемь вечера привела?
        - Кто вы? - спросил я в микрофон.
        - Полиция, - проговорил он безэмоциональным голосом и показал соответствующую красную корочку. - Открывайте.
        Ранее я уже изучал данный вопрос, и теперь вполне разбирался в своих правах. Итак, к величайшему сожалению, не впустить представителя органов исполнительной власти я не мог, поэтому безропотно нажал на кнопку открывания двери.
        - Я на втором этаже. Заходите.
        Мужчина вошёл в фойе и огляделся - я вёл его по камерам наблюдения, и вообще не понимал, чем это я мог насолить полиции. Налоги мы выплачивали в срок, чёрную бухгалтерию не вели, и вообще в скором времени планировали заняться благотворительностью. А может быть это на самом деле не полицейский? Мало ли ряженых в городе? Тем более, с недавнего времени я познакомился с главой преступной группировки. Вдруг меня приметили конкуренты Самойловой и решили через меня же выйти на Ксению?!
        Вот блин!
        Я был один, но со мной амулет и Сила. Прогнав её по каналам, я открыл внутренние врата и приготовился. Вот же мы с Беловым дураки! Вкруг обложили имение артефактами, которые он то ли купил, то ли одолжил у своих друзей. Наняли охрану в количестве пяти голов, среди которых были два силавира-витязя. Но только ума у нас не хватило, чтобы обезопасить мой офис! И тут наверное проблема была лишь в моей браваде, ведь я тот самый счастливчик, который может на ранге ратника отбиться от как минимум одного ведуна. Чего беспокоиться за меня? Но теперь, когда незнакомец буквально заставил меня впустить его на свою территорию, спесь моя слегка поубавилась. Стало реально некомфортно.
        Он всё шёл и шёл, и никак не мог дойти. Осматривался, будто в музей пришёл! Чует моё сердце, нормально поработать мне сегодня точно не дадут. Где же я всё-таки накосячил, а? Наконец, я не выдержал и вышел сам, чтобы встретить представителя власти. Когда я спустился к нему на лестницу, мужчина даже бровью не повёл:
        - Старший лейтенант Прохоров Вадим Григорьевич, - представился он, снова показав корочку.
        На чёрно-белом фото этот ныне хмурый человек с безжизненными глазами выглядел заметно моложе и более… человечнее, что ли. Похоже, служба во внутренних органах одинаково меняет людей во всех мирах.
        - Юсупов Михаил, - протянул я руку, на что получил ответное холодное рукопожатие.
        На лейтенанте был плащ, с которого на мой ковёр безбожно стекали капли воды. Как и с его шляпы. Эта весна оказалась дождливой.
        - Ну и погодка! - бросил он. - Куда я могу повесить свои вещи?
        - Следуйте за мной. В кабинете есть гардероб.
        Мы вместе направились в комнату, где создавался проект всей моей жизни. И впервые в этой самой жизни я впускал сюда чужого человека не по своему желанию. Убрав его вещи в шкаф, я предложил полицейскому присесть в свободное кресло.
        - Может чаю или кофе?
        - Нет, спасибо, - отказался он, открывая толстую папку с документами.
        - Вообще чем обязан полиции? - спросил я, сев напротив.
        Прохоров не ответил, а снова огляделся по сторонами, в особенности в окна, за которыми было темно и стучал дождь.
        - Мрачное местечко тут у вас. Пустырь, разрушенный завод. Обычно в таких местах люди не селятся.
        - А я и не живу здесь. Только работаю. На это здание цена была хорошая, вот и…
        - Это же вы являетесь владельцем сайта «ВАнкете»? - перебил он меня, продолжая буравить взглядом свои документы.
        - Нас трое. А какое это имеет отношение к делу? Зачем вы пожаловали?
        - Не нервничайте так, господин Юсупов. Всему своё время.
        - И вовсе я не нервничаю. У меня работа стоит, вот я и спрашиваю. Поэтому хотел бы знать, надолго вы ко мне или нет?
        Наконец он поднял на меня взгляд своих серых глаз, и в них я недвусмысленно прочитал одно единственное слово: «власть».
        - Всё зависит от того, насколько вы готовы к сотрудничеству с тайной полицией, - усмехнулся он.
        Сотрудничество? Говорит загадками, гад. Да ещё и неупотребляемое официально словосочетание «тайная полиция» произносит. Намекает на что-то?
        - Наше ведомство очень заинтересовалось вашими успехами.
        - Приятно это слышать. Так значит, вы приехали с поздравлениями? - съязвил я.
        - С предложением, - поправил он, начав монотонно стучать пальцем по какому-то слову в документе, после чего вдруг совершенно серьёзно спросил, - Вы случаем не агент иностранной разведки, Михаил?
        Мои глаза, наверное, округлились до максимума, из-за чего полицейский снова усмехнулся:
        - Это простой вопрос. Да или нет?
        - Нет, конечно! Да и откуда? Я никогда из страны не выезжал! Да и зачем мне это?
        - Зачем, почему, кто, когда и сколько - всеми этим вопросами наш отдел и занимается. К вашему сведению, Михаил Николаевич, мы тщательно следим за жизнью в стране - ради её же безопасности. И резкие отклонения от нормы - во всех сферах, заставляют нас реагировать…
        Он повернул ко мне листок бумаги, на котором были нарисованы какие-то графики.
        - Это статистика посещения Сети за последние полгода, - объяснил он. - Видите резкий скачок?
        - Его сложно не заметить.
        - Именно в этом и заключается ваша заслуга.
        - Понял. Всё-таки поздравить меня с успехом решили, да? - сделал я последнюю попытку разрядить обстановку, и тут до меня дошло!
        Одоевский, будь он неладен! Вдруг это он натравил на меня тайную полицию? До сего момента я ничем особо не выделялся, но за последние месяцы мой сайт стал самым посещаемым в Москве и Питере. Ненужное внимание я точно привлёк! А ещё с удовольствием общался с журналистами ради раскрутки, дурак…
        - Как я и сказал, мы пришли к вам с предложением…
        «От которого вы не сможете отказаться» - я неожиданно вспомнил крылатую фразу из Крёстного отца.
        - Я весь внимание.
        Прохоров отложил бумаги на кофейный столик и протёр уставшие глаза, после чего сказал:
        - Ваш сайт представляет собой ни что иное, как информационную картотеку граждан Российской империи.
        - Вы что-то напутали. Мы появились пока только в Москве и Питере.
        - Не надо прибедняться. Совсем скоро «ВАнкете» будет доступен по всей стране. Вы же, правда, не собирались останавливаться на достигнутом?
        - Вовсе нет. И что с того?
        - А то, дорогой господин Юсупов, что предоставляемая вам от наших соотечественников информация является личной и конфиденциальной. А это уже, как нетрудно догадаться, находится в ведении государства.
        Чёрт! Неужели я так глупо пропустил этот момент, когда изучал юридическое право альтернативной России? Неужто нарушил закон, якобы использовав личные данные сограждан? А мой юротдел тогда куда смотрел?!
        Похоже, увидев моё смятение, Прохоров всё-таки решил утешить меня:
        - Да не волнуйтесь вы так! Закона этим фактом вы не нарушили. Каждый человек волен размещать информацию о себе там, где ему вздумается. В рамках закона, разумеется.
        После его слов мне стало намного лучше. Ну не мог я так тупо опростоволоситься! Но тогда в чём загвоздка, твою ж мать?!
        - Суть вопроса в том, - словно услышав мои мысли, продолжил Прохоров, - что тайная полиция очень заинтересована в том, чтобы забрать ваш сайт «ВАнкете» в своё ведение…
        Неужели вот так просто закончилась демократия и свободные рыночные отношения? Государственный регулятор заметил потенциально топовый проект, и захотел его прихватизировать, воспользовавшись аппаратом принуждения - тайной полицией? Несомненно, чего-то подобного я ожидал, но не так скоро и не так дерзко. Что же делать?
        - Я так и не понял, в чём состоит ваше предложение? - спросил я, нервно ощущая накатывающие волны адреналина.
        - Наше предложение состоит в том, - с мерзкой улыбкой произнёс оперативник, - что вы можете расстаться со своим сайтом максимально… безболезненно.
        Недвусмысленная угроза.
        - А если мы откажемся?
        - Тогда последствия для вас могут быть весьма плачевными, - пожав плечами, ответил Прохоров. - Вплоть до тюремного заключения.
        - Но мы же ничего не нарушили! - выпалил я, со злостью смотря в эти серые теперь уже довольные глаза.
        - Как говорится, был бы человек, а статья найдётся.
        Хм. Неужели и в этом мире в ходу подобная фраза? Если так, то это стопроцентное попадание в яблочко. А если нет? Передо мной ещё один агент Падшего? Тьфу! На нервах уже бредовые мысли стали посещать… Как же быть?
        - По правде говоря, вам нет никакого смысла артачиться, Михаил, - Прохоров протянул мне документ, на котором крупными буквами жирным шрифтом было указано: «Передача интеллектуальных прав». - Ваши совладельцы уже вчера подписали договор об отчуждении прав на сайт.
        - Не может этого быть…
        Я смотрел на три строчки с нашими фамилиями, рядом с которыми значились две подписи. Одна Сергея, а другая Александра.
        - Почему они не сказали мне?!
        Прохоров молчал, наблюдая за моей реакцией. А я просто очумевал от увиденного, пока не заметил, что подписи на самом деле являлись факсимильными. Нет, у Сергея точно была такая же. Ещё когда мы регистрировали своё дело, он козырнул печаткой, спрятанной у него в перстне. А вот Саша был далёк от таких вещей и всегда подписывался ручкой. Здесь же его подпись тоже была сделана при помощи штампа. О чём это говорит?
        Меня нагло пытались надуть!
        - Знаете, - начав кое-что понимать, произнёс я, - дела такого масштаба никогда не решаются с помощью рядовых сотрудников, коим вы являетесь. Лейтенант - не тот уровень, вы уж меня извините.
        Я положил документы на столик в ожидании его реакции.
        - Старший лейтенант, - с раздражением поправил меня Вадим Григорьевич. - О чём вы толкуете, Юсупов? Хватит тянуть время! Подписывайте и разойдёмся с миром.
        Э-э, не. Я так просто не сдамся!
        - Это называется - рейдерский захват. Но даже в кино на дело приходит человек семь-восемь, вооружённые и на чёрных автомобилях. А вы? Вымокший до нитки оперативник, один с липовыми документами на руках? Не смешите меня! Может вы и сами липовый полицейский?
        Я смахнул договор со стола и сложил руки на груди:
        - Передайте своим хозяевам, кто бы они ни были, что я никогда ничего подобного не подпишу.
        - Вы меня разочаровали, господин Юсупов, - опустив взгляд, сказал мужчина.
        - Я именно вас разочаровал, Вадим Григорьевич, или всю тайную полицию? Определитесь, пожалуйста. А то вы скачете с местоимениями туда-сюда, что становится ничего не понятно.
        - И зачем я тратил своё время на этот бесполезный трёп? - пробормотал Прохоров, после чего сурово посмотрел на меня.
        Ах, ты ж хитрая жопа!
        На меня резко навалилась мигрень, как в те старые незабываемые времена со Скобелевым. Этот хмырь определённо был менталистом и сейчас пытался залезть в мою голову! Неужели он на самом деле из тайной полиции?!
        - Возьми ручку и договор, а потом подпишись рядом со своим именем, - приказал тот.
        У меня было несколько секунд, чтобы подумать. Либо в этом мире тайная полиция, это всего лишь сборище бандитов в погонах, которые имеют наглость вот так открыто кошмарить бизнес. В таком случае альтернативная Россия мало чем отличалась бы от моей страны, но это не так. Либо этот менталист на самом деле не тот, за кого себя выдаёт.
        Решайся, Саня…
        А была, ни была! Поиграем!
        Будучи уже бывалым в стычках с менталистом, я решил подыграть ему. Покорно потянулся к валяющемуся на полу документу, и взял его в руки. Открыл на первой странице и увидел название некой шарашкиной конторы под названием «Рассвет-М», которой меня пытались заставить передать исключительные права на сайт. Это даже близко не госпредприятие! Дурят! Как пить дать, дурят!
        Взяв ручку, и не поднимая взгляда на собеседника, я быстро черканул в договоре, и остался сидеть на месте.
        - Молодец. Верни мне договор, - продолжал Прохоров.
        Я молча протянул ему документы и снова имитировал зависшее состояние, ожидая от него следующих указаний.
        - А теперь слушай меня внимательно, Михаил Николаевич Юсупов. Ты забудешь меня и этот день. А так же ваш общий проект сайта «ВАнкете». Как захлопнется дверь, ты вызовешь такси до дома и уедешь отсюда, навсегда забыв адрес этого места. Очнёшься уже дома и начнёшь новую счастливую жизнь, как обычный студент. Учись в своей школе для силавиров, развивайся и больше не лезь в неприятности. Поверь, так будет лучше для всех.
        Однако, какой заботливый бандит!
        Прохоров поднялся, и взял свои вещи со шкафа, после чего отправился на выход.
        - Вы кое-что забыли, - произнёс я совершенно нейтральным тоном, ввергнув менталиста в ступор.
        - Что?
        - Посмотрите на подпись…
        Полицейский округлил глаза и развернул договор. Через несколько секунд от увиденного его лицо стало пунцово-красным. И не мудрено, ведь вместо подписи я нарисовал там крепкий волосатый хрен.
        - К-как?!
        - Как-как? Жопой об косяк!
        Дверь кабинета с грохотом захлопнулась под воздействием магического сквозняка, заставив лже-оперативника резко обернуться на звук. Этим я и воспользовался, сбив его с ног воздушным толчком. Мужчина растянулся на ковре, глухо матерясь - я схватил его за руку и свернул запястье в болевом приёме. Это был один из немногих приёмов, который я запомнил со времён занятий восточными единоборствами в далёкой юности. Вот и пригодился!
        - Да что ты творишь, сука?! Ты же себе могилу роешь, придурок! Отпусти меня! Сейчас же!
        - Колись, лейтенант, кто тебя послал? - потребовал я, проворачивая его кисть против часовой стрелки. - Ты же и не полицай вовсе, да?
        - А-а! Сволочь! Тебе крышка! Слышишь! Крыш-к-а-а-а!
        Он вопил от боли, как девчонка. Нет, этот парень совсем не похож на злого крутого полицейского! А я уж подумал всё, попал так попал! На ровном месте нажил себе врага в виде целого карательного ведомства страны под названием Тайная полиция! Уже прокручивал в голове катастрофические сценарии развития событий, когда вся моя семья становилась под смертельный удар. Но нет, здесь определённо кто-то другой, лишь отдалённо знающий методы работы полиции. Ещё и позитивные целеустановки мне даёт на будущее, менталист хренов!
        - А-А-А! - продолжал орать Прохоров.
        Нужно чем-то заткнуть ему рот, найти верёвку и связать. А потом устроить допрос с пристрастиями, как в своё время со Скобелевым…
        Ух, что-то я как-то быстро запыхался! Вроде и не делал ничего, лишь скрутил этого гада. Ноги ватные, будто несколько километров пробежал. В руках слабость. Не понимаю…
        Бам!
        Свалившись без сил рядом с поднимающимся на ноги Прохоровым, я вдруг заметил в его руке небольшой чёрный кристалл размером с зажигалку, поблёскивающий на свету. А потом получил обидный удар ботинком по рёбрам!
        - Хочешь по-плохому? Будет тебе по-плохому! - рявкнул Прохоров, встав надо мной.
        - Ща, погоди! - прохрипел я, испытывая сильное головокружение. - Вот только наберусь сил, и будет тебе миксфайт в лёгком весе…
        Мужчина только усмехнулся на это:
        - Что ты там бормочешь, придурок?
        Тяжело дыша и массируя руку, он поднял договор с пола и снова со злобой уставился на мою великолепную подпись. Прошло всего несколько секунд, и, вдруг, словно вспомнив нечто важное, полицейский со всех ног бросился на выход.
        - Куда же ты, ссыкло? - с обидой выпалил я, вскоре услышав, как внизу хлопнула дверь. - Мы же только начали…
        Мне потребовалось минут десять, чтобы прийти в себя. Прохоров, подлая скотина, применил против меня какой-то артефакт, что сильно ослабил моё физическое тело. Благо, это состояние длилось не долго. Если бы он хотел убить меня, то мог бы сделать это уже сейчас, но нет. Внушить мне свою волю ему не удалось, как и ранее обмануть. Что теперь можно от него ожидать? Открытого вооружённого нападения? Или уже ничего?
        В общем, я знаю только то, что ничего не знаю об этом уроде. Стоит подключить весь свой административный ресурс и понять, с кем это я теперь имею дело. Позвоню-ка Самойловой - так будет быстрее, чем ждать, пока Белов напряжёт своих старых друзей.
        Достал новый смартфон, подаренный ею же, и выбрал из списка контактов тот, что был лаконично, а главное соответствуя истине, назван «Ведьма».
        - Миша? - я тотчас услышал удивлённый голос Ксюши в динамике. - Что это? Ты на самом деле мне позвонил? Вот так сюрприз! Что, неужели соскучился, красавчик?
        - Я тоже рад тебя слышать, дорогая, - усмехнулся я. - Можно попросить тебя об одной слуге?
        - Для тебя всё, что угодно! И даже больше… - её голос стал ещё более сексуальным.
        - Пробить надо одного человечка, - ответил я, стараясь не поддаваться на провокации. - Прохоров Вадим Григорьевич.
        - А кто это?
        - Вот у тебя и хочу спросить. Представляешь, заявился ко мне этот хрен на работу и начал прессовать, мол, подпиши тут и там и навсегда расстанься со своим сайтом. Он менталист, кстати. Представился старшим лейтенантом из Тайной полиции.
        - Ого! Чем это ты успел им насолить?
        - Слишком хорошо работаю, наверное. Хочу понять, на самом деле он тот, за кого себя выдаёт или нет. Узнаешь это для меня по своим каналам?
        - Не вопрос! Только погоди немного. Хотела уточнить один момент - а как ты запомнил ваш разговор, если говоришь, что полицейский - менталист? Ну… Он же мог стереть тебе память?
        - Да обереги ношу от таких противных, как он, - соврал я.
        На самом деле я пользовался только своей внутренней способностью, чтобы сразу различать, что мной пытаются манипулировать. Бац, кто бы мог подумать, но сегодня это умение мне и пригодилось!
        - Браво! А ведь я и забыла, что у тебя были тёрки с родственником-менталистом.
        - А я вот не забыл, что ты меня как облупленного знаешь. Следишь день и нощно. Ну что, когда звонить о результатах?
        - И ничего я за тобой не слежу! Звонить? Лучше приезжай, - промурлыкала девушка. - Сейчас, например. Я тебе чаю налью, пока мои ребятки будут искать инфу по твоему менталисту…
        С одной стороны хорошее предложение. После всей этой заварушки я себе места не найду, пока не узнаю, кто такой Прохоров. Да и остаться работать в офисе тоже не смогу. На нервах весь, на измене. Ещё надо всё рассказать Белову и парням, и нанять уже охрану для офиса. Похоже, скоро наша жизнь круто изменится…
        Поехать к Ксении? Расслабиться с аналогом Мартини в бокале, наблюдая, как она круто покачивает бёдрами, прогуливаясь возле бассейна? Неплохо было бы… После долгой разлуки с Марией мне похоже просто хотелось почувствовать себя нужным, в особенности для представительницы противоположного пола. К тому же, стыдно признаться, но мне стало не хватать того дикого ощущения, которое Ксения провоцировала во мне. Так что…
        - Чёрт с тобой! Жди в течение часа, - сказал я, не веря своему голосу.
        Глава 18
        Ночной Санкт-Петербург прекрасен в любое время года. Сейчас это была весна. Тёплые огни старых домов на набережной Невы, отражающиеся на мокром асфальте, дарили ощущение уюта. Звуки плещущейся воды под мостом, и шорох колёс автомобиля такси, на котором я ехал в гости к Ксюше, ласково убаюкивали. Определённо, мне не хватало нормального сна. Будет забавно, если я просто свалюсь на ближайшем диване в доме Самойловой, и оставлю её ни с чем.
        И ежу было понятно, для чего она всегда приглашала меня к себе. Наверное, я был для этой женщины в теле девушки своего рода поставленной целью, которую она планировала непременно достичь. Всеми правдами и неправдами. Даже вон машину подарила, хотя я так её до сих пор и не забрал. Надо хоть посмотреть на неё одним глазком, что ли.
        Благодаря отсутствию пробок, мы доехали быстро. Охрана уже знала о моём скором приезде, поэтому даже открыла ворота и впустила машину на территорию. На крыльце меня встречала сама королева бала - Ксения Самойлова, разодетая в стиле клубных вечеринок пятидесятых: розовая кофточка с пушистым воротником и узкая короткая юбка с блёстками. На стройных ножках неизменный атрибут - чёрные кружевные чулки и розовые туфли на высоком каблуке.
        - Разрази меня гром, кто это к нам пожаловал?
        Помятый жизнью, а в особенностью неким Прохоровым В.Г., перед ней предстал лишь я собственной персоной.
        - Привет, красотка, - сказал я, искренне восторгаясь её чарующим обликом.
        Стоит отдать должное, выглядела девушка крайне сексапильно. Увы, мне сейчас нужно было только одно - отдохнуть в уютном кресле с чашечкой чая. Ксения крепко обняла меня и поцеловала в щёку, после чего взяла за руку, сказав: «пойдём». Под хмурыми взглядами охранников, мы зашли внутрь дома, свет в котором оказался слегка приглушён, и отправились вверх по лестнице.
        - Ты так долго ехал. Я чуть не умерла тут от скуки!
        - А мне казалось, наоборот быстро, - улыбнулся я. - Насчёт чая в силе?
        - Конечно! Не беспокойся, дорогой. Потерпи ещё немного!
        Нас ждала комната с приоткрытой дверью, на полотне которой отчётливо мерцали отблески огня. Там есть камин - круто! Внутри было уютно: дорогая мягкая мебель с зелёными подушками в виде двух кресел, нескольких стульев и двуспальной кровати. Пара подсвечников на камине с дрожащим пламенем на свечах, и сам камин, пышущий огнём в дымоход.
        - Располагайся. Сейчас нам всё принесут.
        Я с удовольствием свалился на кресло, и охнул от того, что Ксюша сразу же прыгнула мне на колени. Её губы впились в мои, да так сильно, будто девушка хотела высосать мою душу. Я кое-как избавился от её объятий, и когда расстояние между нами стало больше десяти сантиметров, девушка шёпотом произнесла:
        - Я так рада, что ты приехал…
        - Мне приятно. Но давай пока попридержим коней, хорошо? Я всё-таки пришёл по делу.
        По личику страстной красотки прошла тень разочарования:
        - Да, ты прав. Сначала дело… а потом всё остальное.
        В дверь постучали, и в комнату вошёл слуга с подносом, на котором стояла чайная пара и заварник, плюс несколько баночек с вареньем.
        - Спасибо, - кивнул я, когда всё добро расставили на столике.
        Ксения начала разливать чай, а я наблюдал, как она это делает. Выверенные отточенные движения. Может быть, когда-то в молодости в другой жизни она подрабатывала официанткой? Закончив с сервировкой, Самойлова села в кресло напротив и положила ногу на ногу, с нескрываемым желанием посмотрев на меня. Рыжая ведьма, действительно была с огоньком…
        - Выпей, - предложила она.
        - Всё чисто? Без подсыпанного в чай афродизиака? - в тридцать два зуба улыбнулся я, и взял в руки чашку, от которой пахло пряным ароматом.
        Ксения заливисто рассмеялась, прикрыв лицо руками, после чего ответила:
        - А зачем? Я видела тебя в деле, жеребец! Ты в этом не нуждаешься.
        - Спасибо за комплимент. Ну, так, есть что по Прохорову? - спросил я, сделав глоток, и ощутил, как приятное тепло растекается по телу. - Кстати, отличный чай!
        - Рада, что нравится. Насчёт твоего вопроса - так быстро найти информацию пока не удалось, но мои ребята стараются. Потерпи ещё часик или два.
        - Не вопрос.
        - Тебе сильно досталось? - с участием спросила она, посмотрев мне в глаза. - Вы дрались?
        - Нет. Но меня оприходовали каким-то хитрым артефактом, и это было очень неприятно. А ведь я уже думал, что расколю этого парня. Ты бы слышала, как он вопил, когда я сворачивал ему руку!
        Ксения тихо засмеялась, прикрыв свой ротик миниатюрной ладошкой.
        - Садист ты! А вдруг он на самом деле силавир из тайной полиции? Тем более, что менталист! Что тогда будешь делать?
        - Не знаю. Надеюсь, что нет. Уж слишком он был… не знаю, добрый.
        - Добрый? Это как это? - удивилась она.
        - Пытался внушить мне хорошо учиться и не искать приключений на свою задницу.
        - Мда… Ерунда какая-то.
        - Не совсем, - мрачно произнёс я. - Подписи моих компаньонов были настоящими, только факсимиле. Он хорошо подготовился. Думаю, причинять вреда мне никто не хотел, но бизнес отжать обязательно планировали.
        - Думаешь, попробуют ещё раз?
        - Уверен. И ты права, это точно не один человек. Скорее группа лиц, которая хочет на халяву заполучить курицу, дающую золотые яйца. В общем, нет мне покоя, Ксюша…
        - Не волнуйся, я помогу…
        Девушка снова переложила ногу на ногу, прямо как в знаменитом фильме, и мило надула губки:
        - А мы так и будем сидеть, сложа руки?
        - М? - чуть не поперхнулся я. - Вроде ждём ответа от твоих информаторов. Или нет?
        - Ненавижу ждать, - бросила девушка, вставая.
        Самойлова отправилась к двери и закрыла её на ключ. Затем подошла ко мне и вдруг присела на корточки. Хитрая мордочка рыжей нимфоманки оказалась между моих ног, а её руки сжали колени:
        - Я хочу тебя. Прямо сейчас! И возражения не принимаются - шарахну током!
        Круто, блин… Не успел расслабиться, называется, а уже накидываются! Правда, есть одна лазейка…
        Отложив чашку чая, я взял рукой её за подбородок, и произнёс:
        - У меня был тяжёлый день. Для начала скажи мне, где у тебя душ, и вот тогда…
        Глаза девушки азартно загорелись:
        - Вместе пойдём!
        Резко поднявшись, она потянула меня за собой. Из комнаты мы так и не вышли - здесь имелась ещё одна дверь, за которой располагалась компактная ванная с душевой. Все полотенца, тапочки и принадлежности были в наличии, как в том же отеле. Девушка без какой-либо прелюдии начала сбрасывать с себя всю одежду, совсем не стесняясь меня. Хотя, когда это она вообще стеснялась?
        - Ну, что застыл? В одежде будешь мыться? - прищурившись, спросила Ксения, оставшись уже в одном кружевном белье.
        «И всё-таки какая же она худышка-малышка», - подумал я, и невзначай улыбнулся, погладив Самойлову по голове. Девушка снова надула губки, и начала снимать с меня рубашку, а потом и брюки. Вскоре мы стояли в одном нижнем белье, оценивающе поглядывая друг на друга, но почему-то дальше раздеваться не рисковали. Неужели, когда наши намерения оказались вскрыты, мы просто выстрелили вхолостую?
        - Включишь воду? - предложил я.
        - Конечно…
        Ксения повернулась ко мне спиной, и мне стало ещё больше неловко, ведь она выглядела, практически как подросток. Теперь при ярком освещении её образ стал для меня полностью завершённым. Если верхняя одежда подчёркивала её только-только зарождающиеся формы, то без неё Ксения теряла свою роковую привлекательность. Женщина в теле девчонки… Но, так было лишь до того момента, пока она не посмотрит мне в глаза и не покажет свою истинную огненную суть.
        Я не стал тянуть кота за яйца, и ласково приобнял её сзади. Если до этого она была несколько скованна, то теперь мгновенно растаяла в моих руках, которые ни в чём себе не отказывали, и нагло гуляли по всему её телу.
        - Продолжай… - промурлыкала Ксюша, запрокинув голову мне на плечо.
        Быстрыми движениями, я расстегнул на ней лифчик, а потом избавился и от трусиков. Вместе мы вошли в душевую, и принялись намыливать друг друга мягкими мочалками. Это был своего рода тайм-аут, ведь основное шоу планировалось в постели. Благодаря обнажённой девушке рядом, во мне сразу появились и силы и желание. Не знаю, даже если бы я не порвал с Марией, смог бы устоять от зова природы, когда вот она - доступная и желанная манит к себе?
        Шелест тёплой воды убаюкивал. Но взгляд Ксении, полный желания, не оставлял никакого шанса на сон. Вскоре настала пора двигаться дальше.
        Одаряя друг-друга поцелуями, мы стянули с постели покрывало и с удовольствием нырнули под широкое одеяло. Получилась небольшая заминка - я смотрел в потолок, собираясь с мыслями и не веря в то, что творилось здесь и сейчас. Но тратить время впустую моя партнёрша не желала вовсе, поэтому вдруг щёлкнул выключатель, и единственным источником света в комнате стал уже слабеющий костёр в камине.
        Юркая Ксения нырнула под одеяло и оказалась в нужном месте в нужное время, заставив меня при этом дико сконфузиться. Не так я хотел начать, но… К чёрту всё! Если девушка хочет, то почему бы и нет? О дальнейших приключениях в «party на кровати» я тактично умолчу. Скажу лишь, что вся ночь до последней секунды перед рассветом была посвящена празднику любви…
        На утро я проснулся крайне разбитым, будто вагоны разгружал. Учитывая, как мы резво кувыркались всю ночь, мне ещё мало досталось. Ксюша сладко спала, лёжа на боку. Я впервые увидел её с закрытыми глазами, и она снова напомнила мне маленькую девочку. Беззащитного и слабого ребёнка, который потерялся в чужом мире и нуждался в помощи. И когда она откроет глаза и посмотрит на меня совсем другим взрослым взглядом, я пойму, что той девочки больше нет в живых. Ибо её жизнь украли, как и жизнь Михаила Юсупова.
        Отбросив грустные мысли, я встал с кровати, нашарил тапочки, и хлебнул холодного чая со стола. Надо бы сгонять на «совещание» в мужскую комнату, и желательно за пределами нашего уютного гнёздышка, чтобы не разбудить Ксюшу. Я осторожно провернул ключ в замочной скважине, и открыл дверь, за которой (мать моя, испугал!) стоял слуга с папкой в руке.
        Молча передав её мне, парень в жилетке тихо двинулся обратно по коридору. Подслушивал что ли? Я бы высказал ему своё негодование, если бы не знакомое ФИО, что было указано на папке: Прохоров Вадим Григорьевич. Вот те на! «Тать» всё-таки нарыла информацию по нему! Ну-ка посмотрим…
        На первой же странице я увидел роковые слова: старший лейтенант полиции города Санкт-Петербург Прохоров В.Г.
        Так, спокойно!
        Прежде, чем делать какие-то выводы, надо всё внимательно прочитать. Может этот засланный казачок только раньше работал в полиции, а сейчас фрилансит на каких-нибудь бандитов или… Нет, всё верно. Судя по информации из папки, Прохоров и по сей день служит в органах внутренних дел, и по моему неприятному опыту в качестве хобби по выходным кошмарит доверчивых предпринимателей. Ух, если это только его личная инициатива, то всё нормально. Сам схожу в полицию с заявлением на этого козла, и пусть его закроют. Но если он всё-таки исполнитель, а за ним стоит руководство Тайной полиции Петербурга, то дела мои ой как плохи…
        - Доброе утро, - донеслось до меня из комнаты. - Ты чего там делаешь?
        Я повернулся на голос и увидел проснувшуюся Ксюшу, которая сдувала с лица прядь непослушных волос.
        - Донесение читаю от твоих… эм, сотрудников!
        Вернувшись в кровать, я поцеловал девушку в щёку и сел рядом с ней:
        - Как себя чувствуем, солнечная моя?
        Самойлова криво улыбнулась и вздохнула:
        - Так, будто по мне проехал поезд, и всю дорогу я пятой точкой считала шпалы. Ума не приложу, как твоя Маша выдерживала подобные марафоны?
        - Можешь гордиться, ты в этом деле первопроходец.
        - Что, реально? Класс!
        Девушка обняла меня за шею и горячо поцеловала, а потом вдруг отстранилась и настороженно спросила:
        - Что там с твоим менталистом? Что они выяснили?
        - Там написано, что мне крышка, - сказал я с иронией, передав ей бумаги. - Я вчера применил насилие к представителю власти. И чует моё сердце, что Тайная полиция этого так просто не оставят…
        - Погоди. Давай по порядку. Когда этот товарищ пришёл к тебе, он дал копии официальных документов? Ордер на обыск, в конце концов? Или предъявлял какие-нибудь обвинения?
        - Нет. Я же говорю, меня пытались прессануть и заставить подписать договор на отчуждение сайта.
        Ксения задумалась и стала очень серьёзной:
        - Либо он играет в одиночку, во что мне как-то слабо верится. Либо за ним стоят другие люди. И официально с тобой они точно разговаривать не будут.
        - И что тогда?
        - Да всё, что угодно, Миш! Это же Тайная полиция! В этой стране она одна из главных сил, не считая царя и Оболенских с главами других кланов. Я даже не знаю, что они могут сделать с тобой…
        - Ну не убьют же? - усмехнулся я, стараясь держать себя в руках. - Ты же меня спасёшь?
        Самойлова покачала головой. Теперь это тоже стало её проблемой. Мне сейчас просто хотелось провалиться сквозь землю за те скоропалительные поступки, которые я вчера совершил. Как пить дать, за мной обязательно придут. И тогда война, которую я гипотетически планировал устроить лет через шесть-восемь пребывания в новом мире, придёт к порогу моего дома уже в ближайшие дни!
        - Ты должен подписать то, что они требуют, - вдруг решительным тоном произнесла она.
        - Нет. Это совсем не мой вариант.
        - Тогда даже я не смогу тебя защитить, - с грустью произнесла девушка, а потом крепко меня обняла. - Господи, Миша! Я только тебя обрела, и проклятая судьба подкидывает нам обоим такую свинью!
        - Всё будет хорошо, - успокаивал я, гладя её по волосам. - Что-нибудь придумаю. Как минимум в следующий раз не буду заламывать им руки.
        - Послушай, - она взяла меня за плечи. - Вдруг это просто не та дверь?
        - Не та дверь? Что ты имеешь в виду?
        - Твой сайт. Не тот путь, чтобы выполнить миссию Падшего. Вот чего ты хотел добиться? Денег?
        - Деньги, знакомства, получить какое-никакое влияние на царя, чтобы найти лазейку к башне, - перечислил я. - Зря ты так думаешь. В моём мире те, кто владеет информацией и общественным мнением, обычно хорошо устроены и тесно связаны с госструктурами.
        - Может быть. Но здесь тебя просто прижмут к стенке и пустят пулю в затылок, если будешь возникать. В лучшем случае посадят без вины виноватого. Им лишь бы попался человек, а статья найдётся.
        - И что ты предлагаешь? Отдать им всё на блюдечке с голубой каёмочкой и извиниться? Сказать, простите, что помешал вам меня обокрасть? И отдать все свои труды первому встречному?
        - Да, - кивнула она. - И это будет меньшая жертва из всех возможных. Тем более, что теперь всё это тебе даже не нужно.
        - Да ну?
        - Ведь у тебя есть я! - широко улыбнулась рыжая, и провела пальчиком по моей груди. - Ты хотел денег - у меня их завались! Ты хотел знакомства с влиятельными людьми - они часто обращаются ко мне за помощью. Ты планировал расширять бизнес - я помогу. Просто попробуешь себя в другой сфере, только и всего.
        В моей голове её тирада почему-то сформировалась в лаконичное: «женись на мне и всё у тебя будет!». Действительно, неплохое предложение, но…
        - Ты можешь обеспечить охрану моего офиса? По дружбе?
        - Вот упёртый! - нахмурилась она, и выпрыгнула из кровати. - Я ему одно, а он всё о том же! Как о стену горох!
        Совершенно обнажённая, девушка подошла к окну и раздвинула шторы нараспашку. Уперев в бока руки, стояла так, наблюдая за улицей, пока наконец не обернулась ко мне - лицо её стало суровым:
        - Ты уж прости дорогой, но даже ради тебя я так рисковать не буду, - со сталью в голосе отчеканила она. - Стать врагом Тайной полиции? Упаси Господи! Сам себя и охраняй, если ты такой дурак, раз решил потягаться с ними.
        - Ни с кем я тягаться не собираюсь, Ксюша. Мне бы компромисс найти, но и подстраховаться не мешало бы…
        - Делай, что хочешь, - сложив руки на своей маленькой груди, сказала Самойлова. - Но учти, своей новой жизнью ради тебя я рисковать не стану!
        Вот как? Мда… С одной стороны, Ксения права. Секс сексом, а практичные люди в первую очередь думают о себе и о своём будущем. В данный момент я, считай, получил чёрную метку, и связь со мной может быть опасна. А с другой стороны, в отличие от неё Мария пошла бы за мной хоть в огонь, хоть в воду. В этом я не сомневался. Чего только стоило её ангельское терпение, когда я обделял девушку вниманием и даже подарками из-за своей работы. Эх, былого уже не вернуть…
        Ксения продолжала буравить меня суровым взглядом, ожидая ответа. Но мой взгляд невзначай упал ниже её пупка на рыжий треугольник коротких волос, и это не осталось незамеченным Самойловой. Хитро улыбнувшись, я потянулся к ней, но девушка бескомпромиссно повалила меня обратно на кровать. В меня тут же полетели мои вещи, а до ушей донёсся командный голос:
        - На сегодня ты свободен, жеребец!
        - Жестоко ты, - сказал я, одеваясь. - А я думал, мы вместе позавтракаем, погуляем…
        - В другой раз, - наотрез отказалась она, надевая розовый халат. - Пока не начнёшь слушаться меня, к тебе будут применяться подобные санкции. Сам виноват.
        От услышанного я немного офигел. Но и сам хорошо понимал, что в данный момент необходимо рвать когти и обзванивать друзей, а так же Белова, чтобы рассказать им, в какую задницу я их втянул.
        - Я вызову тебе такси, - сказала Ксения, снова отвернувшись к окну. - Куда поедешь? В свой драгоценный офис?
        Какая же она, оказывается, обидчивая.
        - Нет. Лучше сегодня перекантуюсь дома. Надо всё обдумать. Спасибо тебе, Ксюша, - поблагодарил я, и вскоре вышел из комнаты, в которой провёл с ней незабываемую ночь.
        Но всё когда-нибудь кончается, и начинается нечто новое. В моём случае, я не ожидал от этого ничего хорошего…

* * *
        Белов, как и остальные, натурально охренел от моего рассказа. Я, Сашка, Серёга и Илья Андреевич сидели у меня дома в зале и без купюр обсуждали эту историю. Ранее сёстры вместе уехали в торговый центр, и пока оставались в неведении о нашем текущем положении. Их сопровождали охранники, которых нанял дворецкий. Пока за девушек я не боялся, но вполне возможно скоро станет очень жарко, и лишняя подстраховка нам не помешает. Хоть Елизавета и с иронией относилась к почётному эскорту, постоянно намекая мне на то, что сама сможет защитить себя и Катю, но мне всё равно было спокойнее знать, что они под защитой.
        - Вот уроды! Значит, подделали мою подпись?! - воскликнул Друцкий, ударив по столу. - И вешали тебе лапшу на уши насчёт нас с Саней? Вот же козлы-ы!
        - Спокойнее, Серёж, - Александр попытался утихомирить его. - Сейчас нам надо иметь холодные головы.
        - Пока нам их не срубили, - мрачно ответил Сергей. - Ну, что будем делать, мужики? Есть идеи? Просто сидеть и ждать конца, не вариант.
        - Я бы предложил как минимум больше не производить никаких необдуманных действий, - с укором произнёс дворецкий, взглянув на меня.
        - Это замечательно! Ну а что дальше? - решил уточнить Друцкий. - Возьмёмся за руки и все вместе прочитаем молитву во спасение наше?
        - Можно самим пойти на контакт. Найти главного в полицейском департаменте и обсудить этот вопрос, - предложил я. - Они пытались одурачить нас как лохов - не вышло. А мы, вместо того, чтобы и дальше сопротивляться, предложим им сделку, да ещё крайне выгодную!
        - Что ты задумал? - заинтересовался Александр.
        - Как вы знаете, на международной арене сейчас напряжёнка. Царь до сих пор не снял запрет на экспорт кристаллов Силы за рубеж. При этом активизировались контрабандисты и прочие торгаши, что ищут лазейки для выгодной продажи товара покупателям с других стран.
        - Это всем известно, - нетерпеливо проговорил Сергей. - Ты что, предлагаешь нам работать на Тайную полицию в качестве извинения за вчерашнее унижение того лейтенанта? Искать по подворотням госизменников и шпионов? Шикарное предложение!
        - Старшего лейтенанта, - поправил я, и все вдруг засмеялись. - Мы не будем работать на них, нет. Мы станем равными партнёрами. А всё почему? А потому, что наш сайт поможет им выявлять шпионов и прочую нечисть в нашей стране. Вы сами видели статистику - посещаемость сайта растёт день ото дня. Люди регистрируются, выкладывают практически все данные о себе, а так же фотографии. Да, они могут всё это удалить, но у нас всё равно сохранятся эти данные. Их то мы и будем передавать Тайной полиции.
        Когда я закончил, Белов посмотрел на меня уже с нескрываемым уважением, хотя парни, похоже, не совсем поняли мою идею:
        - То есть, по сути, ты предлагаешь торговать людьми? - вдруг ожесточился Бельский. - И ради этого мы старались? Что бы в один прекрасный день за нашими пользователями выехали карательные отряды?
        - Ты не так понял, Саш. Вовсе нет, я этого не хочу. Но ради выживания нашего дела, да и общего блага, я предложу все эти гипотетические возможности Тайной полиции. А остальное уже останется на их совести. Моя - будет чиста, ведь я сделал всё, что мог в данной ситуации, чтобы сберечь нас.
        - Ты говоришь, как наивный герой из какой-нибудь бульварной книжки, - усмехнулся Друцкий. - Но в твоих словах есть зерно истины. Я с тобой.
        - А я против, - возразил Александр. - Это же аморально! Моё мнение: надо искать другой путь.
        - Михаил прав, - произнёс Илья Андреевич. - Высокие начальники думали, что смогут взять своё по старинке - силой. С первого раза не получилось, и они обязательно попытаются ещё. Но если ты покажешь им перспективы, и убедишь, что без тебя и твоих друзей их не реализовать, то вы обязательно заручитесь государственной поддержкой. И будете жить долго и счастливо, как у царя за пазухой.
        - Спасибо, Илья Андреевич, - кивнул я, мысленно уже представляя, как прохаживаюсь по аллее вместе с царём, и обсуждаю с ним текущую внешнеполитическую обстановку.
        Ведь только царь имеет доступ к московской башне, и расположение его светлейшества крайне необходимо мне наряду с силавиром, владеющим Силой отрицания. Но как вообще только что вступившему в совершеннолетие школьнику подступиться к фигуре такого масштаба? Вопрос на миллион, твою налево!
        - Кстати, - вдруг сказал Сергей, щёлкнув пальцем, - совсем забыл! А ведь у моего отца есть знакомый в Тайной полиции!
        Глава 19
        - Что ж ты раньше не говорил, что у тебя есть выход на Тайную полицию?! - накинулись мы на Сергея, который только разводил руками.
        - Так вы и не спрашивали. Да и ситуации такой паскудной я не ожидал!
        Вот и отлично. Всё образуется! Осталось только попросить отца Сергея пообщаться со знакомым в органах, чтобы он разузнал о том, какие там на нас имеют виды, и передал наше предложение о взаимовыгодном сотрудничестве. Либо прокатит, либо нет, иного не дано. Так и порешили. Остаток дня мы провели у меня, обсуждая одно и то же - чем нам грозит вся эта история и как нам из неё выбраться. Сёстры тем временем вернулись, навьюченные пакетами с одеждой, и сразу же удалились по своим комнатам, чтобы снова всё примерить. В конечном итоге к вечеру я уже места себе не находил, и буквально рвался в офис, несмотря на то, что воскресенье подходило к концу, а впереди намечалась учебная неделя.
        Хоть у меня и был удаленный доступ к камерам видеонаблюдения, установленным в офисе и на здании, я решил ехать сам и убедиться, что всё нормально. Всё-таки двери держали обычные замки, а не артефакты, которые в скором времени Белов обещался достать. Плюс там не было охраны, которую так же мы с друзьями решили скоро нанять. Но быть до конца уверенными в том, что сделали всё возможное, мы сможем только завтра. А сегодня ночью я лично возьмусь отвечать за безопасность офиса. Ну не сидится мне дома в текущей ситуации!
        - Мы поедем с тобой, - поддержал Александр, и вопросительно взглянул на Сергея. - Ты с нами?
        - Напомните-ка мне, у нас в здании есть ванная, да? А то завтра в школу, и я не хочу идти туда помятым с однодневной щетиной. Не по статусу это…
        - Чаще навещал бы нас, то знал бы, что уже давно там всё обустроено для ночёвки, - с укоризной произнёс я и улыбнулся.
        На самом деле активно работали здесь только мы с Сашей, а Друцкий лишь изредка посещал офис, чтобы свериться с бухгалтерией насчёт прибыли сайта. Как говорится, доверяй, но проверяй.
        - Неужели сегодня мы прокатимся на твоём комфортабельном пепелаце? - спросил Александр. - Тогда свой мотоцикл я оставлю у Миши.
        - Ладно, уговорили. Только позвоню слугам, чтоб привезли мне туда сменную одежду.
        - И ты будешь гонять их ночью в промзону по таким мелочам? - удивился я.
        - Пусть работают, дармоеды, - усмехнулся Друцкий. - Чай не вагоны разгружать отправляю.
        - Миша, - позвал меня Илья Андреевич. - Мне было бы спокойнее, если бы сегодня ты остался дома.
        Действительно, на лице Белова отражалась тревога. Было бы совсем иначе, если бы он помнил, как дрался со мной будучи зомбированным Скобелевым. Тогда бы точно перестал за меня переживать.
        - Не беспокойтесь, в случае чего мы его прикроем, - похлопал меня по плечу Бельский.
        - Ага. И мои двое охранников тоже в стороне не останутся, - добавил Друцкий.
        - Всё будет хорошо, - кивнул я. - Берегите сестёр. И увидимся завтра.
        В итоге часам к девяти мы втроём, не считая двух охранников и водителя, приехали в промзону. По дороге заехали в один из ресторанов, который рекомендовал Друцкий, и набрали себе кучу еды и напитков. Похоже, мои друзья воспринимали всё происходящее, как хороший повод провести вечер в дружеской компании. Пока охранники осматривали местность, а водитель возился с машиной - по приезде мы заметили, что у него спустило колесо (что не мудрено в этих местах, сплошь усеянных ржавыми деталями механизмов), мы активно занялись столом. Расставляли бутылки с алкоголем (как же без него), тарелки с закуской и прочие яства.
        Да, похоже, Серёга и Саша просто расслабились, понадеявшись на охранников, среди которых один был даже силавиром-ведуном. Я же наотрез отказался от выпивки - не хватало ещё заполучить туман в голове, если что-нибудь вдруг произойдёт. Парни шутили надо мной, что, мол, я слишком драматизирую ситуацию, и ничего страшного сегодня не случится. Я не винил их - к ним никто с угрозами в гости не заходил, в отличие от меня. Так что нет ничего такого в том, что меня захватила лёгкая паранойя. Просто…
        БА-БАХ!!!
        Стёкла внезапно затрещали от вибраций громоподобного звука. А потом секунд через десять всё стихло, кроме треска горящего остова автомобиля, который мы в ужасе наблюдали через окно.
        - Твою мать, Лёшка! - заорал Сергей, рванув к входной двери, но мы его тут же остановили. - Отпустите! Там в машине мой водила Лёха… И мои парни на улице, бл…!!!
        - Серёжа, не лезь туда! - крикнул я на него, а потом мы все услышали треск и грохот извергающейся в пространство Силы.
        - Смотрите, там идёт дуэль! - позвал Александр.
        Метрах в пятидесяти от нас всё ночное пространство промзоны сверкало, как от фейерверка. Но на самом деле салют здесь никто не пускал - это с десяток фигур, наступающие шеренгой, как немцы в советском кино о Великой отечественной войне, молотили магией в двоих охранников, что закрылись под защитным куполом Силы.
        - Нихрена это не дуэль! - снова направился к двери Друцкий. - Это…
        Новый взрыв возвестил о кончине людей Сергея. К ним применили мощную технику Силы, из-за чего пятачок земли, где оборонялись охранники, превратился буквально в пылающий кратер!
        - Это убийство, - закончил я за него, и вместе с Сашей оттащил Сергея от двери, шокированного увиденным.
        - Что будем делать?! - дрожащим голосом спросил Бельский. - Завалим проход шкафами? А окна? Чёрт! У нас нет столько мебели, чтобы забаррикадировать окна!
        - Погоди, я думаю, - ответил я, машинально теребя в руке кулон.
        Нет никакого смысла выходить на улицу и пытаться играть в героя, даже с амулетом. Их много, на дворе ночь и ни черта не видно - фонарные столбы на руинах завода уже как минимум десятилетие не работали. Значит, остаётся только одно - запереться в здании и ждать подкрепление. Вызвать всех, кого только можно: ту же полицию, охранников Сергея, а в крайнем случае Белова и его ветеранов. Жаль на Ксению надежды нет…
        - Вы оба - быстро тащите сюда любую мебель, чтобы закрыть вход. Я же постараюсь запечатать все окна воздушными щитами.
        - Ты что, спятил?! - вдруг очнулся Друцкий. - Тебя хватит максимум на минуту! Ты ж не ведун, блин!
        Внезапно на улице поднялся шквалистый ветер. Засвистело так, что аж ставни застучали. Снова засверкало, как в прошлый раз, и раздался грохот рвущихся магических снарядов. Господи, что на этот раз?
        Бледные от страха парни переглянулись меж собой, а потом вопросительно посмотрели на меня:
        - Делайте, что говорю! - стальным голосом приказал я, не имея никакого желания объяснять сейчас им принцип работы амулета, который многократно увеличивал мои силы. - Времени нет! Скоро они ворвутся сюда!
        В подтверждение моих слов, мы неожиданно услышали глухой повторяющийся звук - кто-то беспорядочно долбил кулаками о дверь. Мы встали в нерешительности - что делать? Да и какой в этом смысл - стучаться в дверь, которую легко можно выбить магией? Наконец, я решился, и двинулся к двери, чтобы всё-таки её открыть и впустить нежданного гостя. Но тут же меня остановил Сергей, схватив за плечо:
        - Ты что, с ума сошёл?! Это же убийцы! Они штурмуют здание!
        - Тогда смысл им стучаться? Сам подумай!
        - Может, это кто-то из твоей охраны! И им нужна помощь, - сказал Александр. - Открывай скорее!
        Решение принято. На всякий случай раскрыв внутренние врата Силы, я не раздумывая провернул замок и распахнул дверь. И в этот момент вспомнил тот сон, навеянный стращанием бомжей в промзоне, как я тогда думал. В метре от меня спиной стоял мужчина в плаще и капюшоне, в точности таком же, как мне привиделось во сне. Но с одной маленькой деталью - из его спины торчала рукоятка ножа. Он смотрел во тьму, будто искал кого-то. Пошатнувшись, человек вдруг завалился назад прямо на мои подставленные руки.
        - ТЫ?!
        Безумные глаза Марка Одоевского смотрели сквозь меня. Он был в шоке, бледный как смерть, учитывая его ранение. От его ладоней веяло остаточным ветерком, что часто бывает после использования Силы у воздушных силавиров. Наверное, это именно Марк сейчас дрался там на улице. Но с кем?
        - Закрывайте, быстро! - приказал я, затаскивая парня внутрь.
        Серёга быстро запер дверь, а Саша помог мне оттащить стонущего от боли Одоевского на диван. Естественно мы положили его на бок, чтобы не усугубить его ранение. Вытаскивать нож благоразумно не стали, ибо это тоже было опасно для его здоровья. Пока парни зашторивали окна, чтобы нас не было видно с улицы, и тягали к ним мебель, я воспользовался минуткой, дабы поближе взглянуть на необычное орудие преступления, оказавшееся вовсе не ножом.
        Рукоятка из тёмного дерева в срезе имела ромбовидную форму. Несколько сантиметров тонкого лезвия между небольшой гардой и плащом жертвы. Несомненно, это стилет, который не предназначен не то что для бросков, а даже для банальной поножовщины. Скорее всего, это какое-нибудь фамильное оружие, которое использовали впопыхах, чтобы нейтрализовать свидетеля. Если бы его ранили в ближнем бою, то клинок вошёл бы глубже. Но здесь лезвие торчит лишь на три четверти, значит - это всё-таки был бросок. Те, кто хотел убить Марка, надеялись заткнуть ему рот, чтобы он не рассказал нам нечто важное…
        - Марк, кто это сделал? - спросил я, сев рядом с ним, пока парни звонили в полицию и вызывали скорую.
        Он всё так же смотрел в одну точку и молчал, то закрывая, то открывая рот, из которого текла слюна. Да что же это с ним? А потом я вдруг услышал, как он резко выдохнул со стоном, и его глаза закатились. На этот раз уже навсегда…
        - Что он сказал? - спросил подбежавший ко мне Сергей.
        - Ничего. Он умер, - констатировал я, прощупав его яремную вену.
        - Бл…!
        - Сказали, скоро приедут, - отрапортовал Александр. - Я вызвал всех. Как он?
        - Да умер, бл… - схватившись за голову, выдавил Сергей.
        - Клинок был отравлен, - дошло до меня. - Похоже, каким-то нейротоксином, наподобие яда змеи.
        Парни в шоке смотрели на меня и слушали:
        - Помните, я рассказывал про бомжей, что ошивались здесь ночью. Это был Одоевский. Он часто наведывался сюда и разнюхивал что-то.
        Причём, против меня и моей неведомой сущности. Но этого лучше парням не знать.
        - Доразнюхивался значит, - сплюнул Друцкий. - Что делать будем, а? Сидеть и ждать, пока пронесёт?
        - Не выйдет. Кто бы его ни убил, они должны вернуть свой стилет - это улика. Иначе либо я, либо полиция легко выйдет на них.
        - То есть… - начал Александр, но его голос тут же растворился в дребезге стекла.
        Мы обернулись к источнику звука, и увидели в правом окне пылающую штору, огонь с которой быстро поднимался к потолку.
        - Сука, уже началось! - зарычал я, применив воздушный толчок, чтобы выдуть пламя из здания.
        И мне это даже удалось - шторы вместе с гардиной полетели на улицу, унося с собой языки огня. Но потом буквально все окна поочерёдно взорвались пламенем и рассыпающимися по залу осколками стекла.
        К такому жизнь меня явно не готовила! Какие к чёрту дуэли?! Здесь и сейчас у нас происходит натуральная магическая осада! Кругом пылало, и даже Сергей, силавир огня, ничего с этим не мог поделать. А я наоборот, отправлял воздушные снаряды в окна, чтобы сбить пламя и спасти то, что осталось от нашего офиса.
        - Нам нужно уходить! - вдруг вцепился в меня Александр, громко кашляя от вездесущего дыма.
        Я лишь на секунду взглянул в его встревоженное лицо, а потом снова по инерции продолжил своё нехитрое занятие. Саша был прав - мы не выстоим, если за нас решат взяться по-серьёзному. Все эти редкие броски фаерболами ничто иное, как ленивая разминка перед штурмом. А в том, что он скоро начнётся, я не сомневался.
        - Нельзя бросать сервера, - напомнил Сергей. - Если они сгорят, то всё пропало!
        Друцкий тоже был прав, хоть и отчасти. Бекапы у нас всё же есть, например, у меня дома на харде, как и у Сашки. Но кто даст гарантию, что в этот же момент другие отряды неизвестных силавиров не поджигают наши дома? Лишь бы Белов сдержал обещание и защитил девочек… Ну а что до нас - нужно сохранить серверную любой ценой!
        - Вы оба правы, - бросил я, начиная задыхаться. - Уходим через запасный выход. Только поставим щит на серверную, и…
        Я не успел договорить. Дверь, как и шкаф, которым мы её перегородили, с грохотом разлетелись в щепки, полетев градом прямо в нас. Мы попадали на пол, ощутив болезненный звон в ушах. Закрывая лицо руками, я сразу почувствовал, как засаднил локоть. Беглый осмотр показал, что в него вонзилась длинная щепа размером с вилку. Будучи на адреналине, я не стал тратить время и пытаться сейчас её вытащить, а спешно поднимал на ноги своих слегка контуженных друзей. Ведь впереди уже зиял открытый проход, за которым сгущалась натуральная тьма…
        - Что это такое?! - прокряхтел Сергей, отползая в сторону.
        Мы стали свидетелями того, как из клубов чёрного дыма, непроницаемой стеной закрывающего проход, появлялось нечто зловещее. Постепенно очерчивались контуры устрашающего скелета. Затем начал формироваться мышечный каркас. Когтистые лапы впивались в линолеум и со скрипом карябали его. Гибкий хвост поднялся, как труба. Заострённый череп обернулся антроцитово-чёрной шкурой, раскрылась клыкастая пасть…
        Это что, пантера?!
        И самом деле, в проёме стоял дикий хищник, окутанный чёрным пламенем. Он смотрел на нас своими пронзительными жёлтыми глазами, будто выбирая, кого убьёт первым.
        - Это родовой зверь тёмного силавира! - в ужасе прошептал Бельский.
        Мы с Сергеем переглянулись.
        - Значит его хозяин как минимум - ведун, - констатировал я. - Ставим щиты и отступаем к лестнице…
        Пантера никак не отреагировала на то, что мы обзавелись щитами. Она вмиг потеряла к нам интерес, когда заметила бездыханное тело, лежавшее на диване. Существо, сотканное из Силы, тут же направилось к нему, и вскоре я понял, почему:
        - Им нужен стилет!
        - Да плевать! Бежим, пока он отвлёкся! - схватив меня за руку, рявкнул Сергей.
        - Миша, давай! - махнул рукой Бельский, вскочив на лестницу. - Быстрее!!!
        Тем временем животное уже вцепилось в ногу несчастного Одоевского, и бесцеремонно потащило его к выходу. Будто сломанная кукла, погибший школьник с ножом в спине влачился по полу следом, и через пару мгновений должен был исчезнуть из виду…
        - Пора! - прошептал я, и резко выдернул щепку из своей руки, а потом соединил её окровавленный конец с амулетом на шее.
        - Что ты творишь?! - успел удивиться Сергей, когда силой мысли я сформировал воздушное щупальце и с его помощью в последний момент вытянул стилет из трупа, и переместил его себе в карман.
        Пантера вместе с Одоевским скрылись на улице, и на некоторое время мы смогли вздохнуть свободно.
        - Если выживем, я обязательно найду убийцу Марка!
        Друцкий посмотрел на меня, как на идиота, но ничего не сказал. Мы бросились наверх, как тут же услышали громогласный рык, заставивший похолодеть кровь в наших жилах. Похоже, не получив желаемое, хозяин снова отправил за нами своего питомца.
        - Ну нахрена ты это сделал?! - закричал Александр, когда в зал влетела чёрная пушистая молния, и стремительными прыжками бросилась к нам.
        Времени на дискуссию не было вовсе, поэтому я заблокировал лестницу воздушным щитом. Когда когтистые лапы резанули по нему, я буквально своими жилами почувствовал, что каждый полученный удар пантеры нехило так тратит мои силы. Но ничего, в данный момент я пользовался амулетом, дарующим практически безграничные возможности за соответствующую цену.
        К счастью, долго выдерживать атаку мне не пришлось - животное выбежало на улицу. Оставался главный вопрос: откуда нам теперь ждать её появления?
        - Саша, мне нужна твоя помощь, - попросил я, обратившись к Бельскому.
        - Говори.
        - Они не будут с нами церемониться. Если только вчера хотели отжевать наше дело, то теперь планируют его уничтожить!
        - И не оставят свидетелей, - кивнул Сергей. - Надо продержаться до приезда полиции!
        - Если они с ними не в сговоре, - вздохнул Александр. - Так что надо делать, Миш?
        - Один из нас должен остаться здесь и защищать тыл, пока остальные займутся безопасностью серверной.
        - В смысле?! - заголосил Сергей, взмахнув руками. - Ты хочешь оставить Сашку здесь одного?
        - Да. Я сниму свой щит и закрою им серверную, ибо только у меня есть возможность держать его максимально долго, пока не приедет подмога. Саня заблокирует лестницу, и даст нам знать, если враги снова начнут прорываться.
        - Идиотизм! Его же сразу снесут! Смысл разделяться, а потом хоронить друзей?!
        - Ну, если что, вы же меня спасёте? - вяло улыбнулся Бельский.
        - Не беспокойся. Как только мы встанем у серверной, сразу же тебя позовём и уже вместе закроемся внутри, - заверил я его.
        Не хотелось получить удар в спину от пантеры, пока мы будем добираться до самой важной комнаты во всём здании. План был не ахти, но и я не мог точно с уверенностью сказать, что будет ждать нас на втором этаже. Поэтому всё же лучше подстраховаться.
        - Миш, я против! - высказался Сергей. - Саня, ты то хоть переубеди его, а?
        - Хватит сиськи мять, мужчины! - усмехнулся Бельский, увидев моё помрачневшее лицо, после чего сформировал световой щит на лестничной клетке. - Бегите уже!
        Друцкий только проматерился, а я с благодарностью похлопал белокурого друга по плечу, и рванул вместе с Сергеем по коридору.
        - Если его сожрёт та зверюга, я тебе этого не прощу…
        - Всё будет хо… - начал я, как вдруг мы услышали дребезг разбивающегося стекла у нас в кабинете. - Они уже здесь!
        В подтверждение моих слов проход к серверной нам перегородили двое парней в чёрных комбинезонах с натянутыми на головы балаклавами, полностью скрывающими их лица. Вместо бесполезных словесных угроз они использовали самое эффективное в данной ситуации - стрелы тьмы. Сотни иссиня-чёрных снарядов полетели в нашу сторону, и только воздушный щит спас нас с Сергеем от того, чтобы превратиться в решето.
        Я держал удар, думая как нам быть. Если бы не бесконечный поток стрел и узость коридора, я бы смог контратаковать. А так мы лишь тратили время, которого оставалось всё меньше и меньше.
        - Миш! - крикнул Серёга, пытаясь перебить скрежет разбивающихся о щит магических стрел.
        - Что?!
        - Приподними на секунду барьер, чтобы я поджарил им ноги!
        А ведь это была идея! Если я не мог одновременно сдерживать натиск тёмных и атаковать их, то у Друцкого определённо имелась такая возможность. Условившись друг с другом, мы подгадали момент, и я лишь на пару сантиметров убрал щит с пола, куда Друцкий тут же протянул руку. Моментально из неё вырвалась струя бушующего пламени, которая обрушилась на тёмных. Град стрел прекратился, и я тотчас убрал щит, чтобы наконец раздавить оппонентов Силой воздуха.
        Но тут в коридоре мелькнула тень убегающего наёмника. До серверной ему оставались считанные метры! В этот же момент пылающий огнём защитный купол тьмы начал раскрываться - убийцы готовили ответный удар. Решение нужно было принять молниеносно! Либо добить врагов, либо остановить того парня. Но если он уничтожит сервера, то всё окажется зря!
        - Жги! - крикнул я Сергею, а сам отправил максимально концентрированный воздушный толчок в сторону беглеца, сбив его с ног.
        Хвала Друцкому, он снова бросился урезонивать огнём людей в чёрном, пока я швырял бесчувственное тело о стены, используя воздушное щупальце. Потянув его на себя, с какой-то неестественной для меня злобой я резко направил убийцу прямо в пылающий шар, под которым укрылись тёмные…. Из-за чего впоследствии и произошёл взрыв.
        БАХ!
        Не помню, как я очнулся. Открыв глаза, увидел закопчённые от копоти стены и потолок, а так же протянутую руку Сергея. Схватившись за неё, я поднялся и, слушая звон в ушах, побрёл следом за ним. На полу лежали три тела, не подающие признаков жизни. Слева, где была распахнута дверь в наш кабинет, пылал огонь. Так мне сначала показалось. Но потом я понял, что это огненный щит, который поставил Друцкий, чтобы заблокировать проход.
        - Лезут изо всех щелей! - донеслось до меня. - Саня! Быстрее к нам!
        Отовсюду слышались шаги и треск пламени. Мне казалось, что нас вот-вот окружат, но это был только Бельский. Взъерошенный, напуганный, но живой.
        - Что это было?! Все целы?
        - Нет времени! В серверную, быстро! - скомандовал Сергей, и мы двинулись следом за ним.
        Спасибо всем богам, мы наконец-то добрались до пункта назначения. Я в спешке перебирал ключи в связке, пока парни прикрывали. Открыв замок, мы забрались внутрь тесной комнатушки с парой стоек, внутри которых билось сердце нашей «ВАнкете».
        - Что взорвалось-то? - не унимался Сашка.
        - Лучше не спрашивай, - прокряхтел я. - Это моя оплошность…
        - Оплошность? - взбеленился Сергей. - Ты нас там чуть не убил! А эти трое точно сдохли нахрен!
        Он был прав. По своей глупости я совершил непреднамеренное убийство. Первое в своей жизни. Если у кого-то и были сомнения в том, что нас не захотят прикончить, то теперь они точно развеялись. Тёмные силавиры, кто бы они ни были, не простят нам смерти своих товарищей. Рубикон пройден. Неужели это снова было побочное действие артефакта на моей шее?
        Закрыв за собой дверь, я наложил на неё переливающийся воздушными потоками щит, и с облегчением прислонился к стойке, шумящей вентиляторами серверов. Здесь было прохладно и хорошо, в отличие от пышущего жаром коридора. Стены должны выдержать возможную атаку, тем более дверь под щитом…
        - Что это?! - вдруг услышал я, как вскрикнул Саша.
        А потом и Друцкий выругался так жёстко, что я сразу понял - ничего хорошего ждать не стоит. И ведь, правда, буквально на моих глазах кирпичная стена напротив эффектно и красиво словно по волшебству разбиралась, будто конструктор. И вскоре через образовавшийся проём диаметром в тридцать сантиметров мы ожидаемо увидели людей в чёрных масках.
        Один из них поднял к уху мобильный телефон, и после недолгой заминки, произнёс:
        - ПТИЧКИ В КЛЕТКЕ

* * *
        ДОРОГИЕ ЧИТАТЕЛИ!
        ТРЕТИЙ ТОМ ЗДЕСЬ: ПОСТАВЬТЕ ?, ЕСЛИ ВАМ ПОНРАВИЛОСЬ. ЕСТЬ ВОПРОСЫ И ПРЕДЛОЖЕНИЯ, НАПИШИТЕ В КОММЕНТАРИЯХ.
        СПАСИБО ЗА ВНИМАНИЕ!
 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к