Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Шаман Иван / Мир Без Магии: " №13 Паутина Миров Остров 3 Валор 3 " - читать онлайн

Сохранить .
Валор 3 Иван Шаман
        Валор #3
        Океан вспенился от бегущих тварей, спасающихся от легендарного демонического кракена. Тайный дворец в опасности, ведь теперь безопасного места на острове нет, и бороться за свое место под солнцем придется еще и с земноводными.
        Подтвердив на экзамене боем свое право на второй ранг, я стал медным адептом. И теперь должен доказать себе и окружающим что достоин этого звания. Но убийц, дважды покушавшихся на мою жизнь, остановит только моя собственная сила!
        Валор 3
        Валор 3
        Глава 1
        - Доброе утро, господин ректор, вызывали? - сказал я, со стуком входя в кабинет Гуй Шена. После турнира и появления кракена прошло три дня, по академии ходили самые разные слухи, в основном жуткие, о том, что чудище уже выползло на берег и пожрало большую часть поселенцев западного берега. Но новых беженцев в городе видно не было, так что я надеялся у семьи Гуй найдется время на одну незначительную задачу. - Уже нашли убийцу который ранил помощника экзаменатора, державшего страховку?
        - Проходи, я как раз собирался с тобой об этом поговорить. - чуть поморщившись кивнул тифлинг. - Боюсь, что нет. И вряд ли найдем в ближайшее время. После полного изучения всех свидетельств и прохождения допроса у мастеров души мы выяснили что паренька брали под контроль. Кто-то очень могущественный и невероятно способный, использующий энергию Юань-ци. Ранга героя, как минимум.
        - Хотите сказать, что те ужасные раны несчастный нанес себе сам?
        - Может и нет, но он совершенно не помнит пятнадцать минут из своей жизни. Именно такой эффект появляется у подвергшихся воздействию великих техник души. - сказал Гуй Шен, постукивая пальцем по столу. - Вот только такими техниками обладает всего несколько человек на острове, и ни один из них не обладает такой силой. Даже я, примени подобное, оставил бы след в пять, максимум семь минут. А я по праву считаюсь сильнейшим из мастеров Юань-ци тайного дворца и острова Чщаси.
        - И нервничать вас заставляет именно это. - поняв ситуацию заметил я. - Вам все равно что на трех учеников покушались, вас страшит что нашелся кто-то сильнее.
        - А тебя нет? - горько усмехнулся ректор. - Появление нового игрока, такой силы, может полностью перевернуть баланс среди кланов. А это влечет к нестабильности всей системы жизнеобеспечения острова и социальных связей. И раз уж зашел об этом разговор - я ликвидирую ферму, созданную Сонг и Хотару. В ней больше нет смысла.
        -- Погодите, вы не можете! В нее же столько труда вложено!
        - Она создавалась как ответ на экстренную ситуацию - самоизоляцию Хэй и пропажу эликсиров от Фенг. Теперь же клан рыбаков вернулся на общий рынок. Более того, в качестве жеста доброй воли и извинений за прошлое недопонимание они решили поставлять рыбу в лавки по в два раза меньшей цене. А эликсиры Юань-ци - в два раза большем объеме.
        - Погодите, но это же бред! Я слышал, что они отбирали ваши лавки, сдирали с бедняков втридорога! Неужели вы оставите все как есть?
        - Недавно один молодой человек доказал мне что люди могут меняться. Поэтому я пощадил тебя. Хэй Хи - глава клана рыбаков, всегда относился ко мне с уважением. Хотя некоторое недопонимание возникает в любом коллективе. Но сейчас мы обо всем договорились. Они вернут нам все лавки, мы передадим им средства, заработанные за период, пока не вернулись к власти, а также вернем всех учеников клана Хэй в академию. Второй шанс заслуживают все.
        - Но зачем уничтожать ферму? Пусть останется только для внутренних нужд.
        - Посовещавшись с Хотару я решил, что это занимает слишком много ее личного времени. Она девушка хоть и молодая, но крайне талантливая, а в науке ей осталось всего пятьсот, максимум шестьсот лет. Так пусть не теряет времени даром. - по-отечески сказал ректор. - К тому же другие кланы раздражает, что у нас есть столь явное преимущество. А хорошие отношения между кланами сейчас нужны как никогда раньше. Свиней мы забьем, работу фермеров щедро оплатим и отпустим их на все четыре стороны.
        - Для того чтобы прийти к нам, семья фермеров покинула клан Фенг. Им нет возврата назад.
        - Что поделать, но отношения между кланами мне сейчас важнее. Кроме того, я собирался рассказать об этом на следующем собрании, но тебе скажу прямо сейчас - мы закрываем подземелье. Больше никакого доступа ученикам, и тебе больше не место в библиотеке. У нас достаточно людей, которые без проблем читают древние тексты на любых языках. Тебе же необходимо сосредоточится на учебе.
        - Вы перечеркиваете все что я сделал за несколько месяцев…
        - Что? - Гуй Шен улыбнулся. - Так ты считаешь, что это твои заслуги? Идея отличается от воплощения так же как глина от скульптуры. И пусть сами идеи были интересны, они же были и опасны. Твои действия привели к гибели нескольких учеников в подземельях. По твоей вине башня Гуй чуть не оказалась изолирована от остального города. Хотя у тебя есть и заслуги перед кланом Гуй, но они перекрываются твоей природой и негативными последствиями.
        - Но… погодите… это же я рассказал как вас разбудить! Неужели этого недостаточно…
        - За это ты получил второй шанс. Жизнь за жизнь. - строго напомнил ректор. - И право учится на равных с остальными. Впредь я постараюсь воспринимать тебя не как угрозу мне лично, клану, всему поселению и человечеству, а как одного из довольно талантливых и своенравных учеников. Какое бы прошлое нас не связывало, и не всплыло в твоей памяти, теперь ты один из них. Поверь, даже такое решение мне далось с огромным трудом, Вал.
        - Я вас понял, господин ректор. - мрачно ответил я.
        - Это замечательно. Надеюсь в новом классе тебя примут столь же хорошо, как и в старом. Теперь ты среди адептов, хоть и медных. Я посоветовал преподавателям относится к тебе, как и к остальным ученикам, так что не рекомендую их отвлекать лишний раз от занятий. - сказал ректор, откидываясь на спинку стула. - Но отношения мастера и его ученика - их личное дело.
        - Спасибо и на этом. - пробормотал я, поднимаясь. - Правильно ли я понимаю, что свиней забьют не за один раз? Мясо может и пропасть, это я как старший поваренок говорю.
        - Не думал об этом. Оставляю этот вопрос на совести старшего повара Пака.
        - Благодарю за ответ, господин ректор. - кивнув я выбежал из кабинета. В голове зрел новый план. Настала пора действовать самостоятельно, к тому же кто сказал, что если ректор мне не поможет, этого не сделают другие преподаватели? Не собираясь оставлять все нажитое непосильным трудом богатство, я направился прямиком к Хотару. - Мастер вы здесь?
        - О боже, ну что еще?! - зло выкрикнула эльфийка заставив меня отступить на полшага. - А, это то Вал… заходи, только постарайся ничего не уронить. Ректор совсем сума сошел, повесил на меня план по исследованиям за два месяца. Никакой свободы выбора. Придется с утра до поздней ночи резать живность, чтобы понять ее слабые места.
        - А что за живность? - спросил я, осторожно обходя наполненные водорослями корзины, из которых ощутимо несло тиной, а еще нечто совершенно неприятно щелкало, потрескивало, и пищало. При этом этих корзин было столько что они занимали все пространство в лаборатории, на и под столами, стульями, диване и конечно же на полу, так что ступить было некуда.
        - Земноводные, ракообразные, членистоногие и всякие гады. Кто бы мог подумать, что на океаническом мелководье живет столько всякого зверья. Да еще и ядовитого, и бронированного, повыползали, на мою голову. А мне теперь разбираться. - сокрушенно проговорила доктор. - Хотя надо признать, разбираться в новом мне чертовски нравится, а здесь такое изобилие видов, которые я вижу первый раз в своей жизни. Ты знал, что рыбы могут бить током?
        - Да, электрические угри. - на автомате ответил я, и Хотару уставилась на меня огромными от удивления глазами. Так что я поспешил объясниться: - Читал в одном из манускриптов мудреца трех путей. Но их не встречали, наверное, тысячу лет. Откуда они все?
        - Та здоровенная штука с щупальцами, которая напала на остров. Легендарный демонический кракен. Из-за нее рыба будто с ума сошла, ломиться ближе к берегу так что даже крестьяне ее собирают просто руками. Но далеко не все что руками собирают безопасно. Кто-то уже лишился пальцев, а некоторые уколовшись умерли, не сумев добраться до мастеров Чжен-Ци и лекарей. - со вздохом ответила врач. - С каждым днем таких бедолаг становится все больше. И нужно найти решение, как их спасти.
        - Но больших существ, которые выбирались бы на берег пока нет? - на всякий случай уточнил я. - поселянам ничего не угрожает?
        - Кроме их собственной глупости и жадности. - покачала головой Хотару. - Так что прости, но что бы ты не хотел, придется с этим подождать до более спокойных времен.
        - А как же наша ферма? Как же семья, что свиней выращивала? - спросил я.
        - Им выплатят компенсацию. Возможно найдут работу. - нахмурилась врач. - В конце концов, они взрослые люди и должны сами соображать, как им зарабатывать и с кем лучше держаться вместе.
        - Хорошо, раз они не нужны академии, могу я забрать несколько образцов для собственных исследований? Я уведу их из подземелья, найду другое место. - тут же поправился я, когда доктор нахмурилась. - К тому же мне много не надо. Вы только подпишите бумагу, что я могу вывозить свиней, и поставлять их на кухню.
        - Опять что-то задумал? - со вздохом покачала головой Хотару, но записку составила. - Ладно, и людей мне жалко, и труда, потраченного тоже. Гуй Шен приказал доставить свиней на кухню, а я слишком занята новыми исследованиями, чтобы делать это сама. Так что почему бы не поручить это дело тебе? Только постарайся не подставлять меня.
        - Если понадобится я эту бумагу даже съем, или сожгу. - тут же пообещал я, выбираясь из зверинца, в который превратилась лаборатория. - Спасибо госпожа куратор!
        - Куда бежим? - спросил Хироши, ловя меня на лестнице.
        - Отлично, ты то мне и нужен. Сколько у нас осталось очков в запасе?
        - О… понятно… значит ты опять задумал нечто безумное? - усмехнулся эльф.
        - Ничего такого, хочу приобрести небольшой домик за городом. С хозяйственными пристройками.
        - Ну, купить на эти деньги мы ничего не сможем, да нам никто и не позволит. - заметил Хироши. - Но я могу постараться обменять очки на баллы. И продать оставшиеся эликсиры, и тогда, возможно, у нас хватит для взятия в наем нескольких соток земли за городскими стенами. С домом и строениями. Только вот нужен взрослый чтобы все оформить.
        - Не проблема. Будет взрослый. Даже трое. - усмехнулся я, потирая руки. - Вот, это все монеты, которые есть у меня. Можешь взять из тайника все что там находится. Встречаемся через полчаса в столовой, а мне еще к мастеру Гуанюню нужно наведаться. - помахал я товарищу, выбегая на этаже с аренами для физических упражнений. Спустя полчаса, уставший и не выспавшийся Пак встречал на кухне двух гостей. Бывшую начальницу - Гуй Сонг и моего мастера боевых исскуств, по совместительству первого наследника рода Фенг.
        - Вы, наверное, думаете зачем я собрал вас здесь. - улыбнувшись начал я. - Сегодня я прошу вас поддержать мое небольшое самостоятельное начинание и стать совладельцами свинофермы, переписав ее на меня. Я все сам оплачу и даже найму работников. Однако мне требуется небольшая помощь с выполнением формальных обязательств.
        - У нас уже есть ферма. - нахмурившись сказал Гуанюнь. - Если хочешь выделим тебе землю от клана, загоним туда свиноматок.
        - Вот именно. - кивнула Сонг. - Понять не могу зачем тебе понадобилось собирать нас всех.
        - Очень просто. Вы втроем станете формальными владельцами этого предприятия. Хотя с каждым мы подпишем бумаги о передачи земли и фермы мне. Без вас, мастер, я не смогу подобрать нормальные условия по хорошей цене. Только благодаря вам, госпожа Сонг, я смогу получить то что и так уже мое. А господин Пак получит и распишется за поставляемую свинину которую я буду продолжать привозить по мере необходимости. И даже лучшего качества чем обещал ректор.
        - Мне без разницы. - пожал плечами старший повар. - Если обещаешь поставлять мясо в срок, я не против.
        - А мне нравится. Позанимается сам, поймет, что без крупного клана делать тут нечего и вернется в семью. Тем более и дело давно знакомое. Хорошо, я помогу.
        - Авантюра. - вздохнула орчиха, прикрыв глаза ладонью. - Чистой воды авантюра. Понятно, что в тебе нашла моя внучка. Я тоже на таких оболтусов в детстве и юности велась. Но, может потеря денег пойдет тебе на пользу. Станешь вдумчивее и хозяйственнее. Хотя кого я обманываю…
        Глава 2
        Уговаривать фермеров переместиться с душного подвала в не очень большой, но ладный домик на окраине тайного дворца долго не пришлось. А вот свиней мы выгоняли неделю. По ночам, чтобы не попадаться на глаза ректору. Было их не так много. Десяток - все что успела прооперировать Хотару. Но зато от каждой из них можно было получать по трети материала для одного эликсира ежедневно!
        Теперь, когда я получал весь элексир целиком, а не десять процентов, это могло бы стоить вполне приличных денег как на черном рынке, без которого в крупном городе было не обойтись, так и во вполне официальных лавках. Вот только если объяснить появление эликсира крови - Сюэ-ци я еще мог, все же свиньи, клан Фенг. То вот с Душой и Жизнью возникали явные проблемы.
        Но хуже всего что я, как ученик, не мог выбираться на ферму за городом без сопровождения одного из преподавателей академии. А у Гуанюня своих дел хватало с головой. Как наследник клана он постоянно был занят самосовершенствованием и поднятием своего собственного уровня. Ведь только люди могли быстро поднять ранг, столь же быстро его потом теряя. А настоящим наследником мог стать лишь Владыка.
        Почти недостижимый ранг, превосходящий даже героя в несколько раз. Одиножды я стал свидетелем личной тренировки Ганюня. Мастер прыгал по стенам, вытворяя, казалось бы, невозможные трюки. Ужасающая сила рукопашных ударов, дробящих древесные стволы и выбивающих водяные струи из бочек. Вместо обычных бамбуковых стеблей, связанных для отработки режущих ударов, он использовал толстые столбы из обожженной глины. Однако скорость и сила оказались таковы что столб не трескался, а разрезался будто масло. И все равно этого оказалось недостаточно чтобы подняться на следующую ступень.
        - Здравствуйте мастер. - сказал я, когда Гуанюнь матерясь вышел из медитации. - не получается?
        - Любое ехидное замечание и будешь сам себя боевым приемам учить. - строго предупредил наследник Фенг.
        - Я же не Хироши. Вот он мог бы. А мне сообразительности не хватает.
        - Угу, сообразительности. - хмыкнул мастер, вытирая пот полотенцем. - Чего хотел? Если опять идти на ферму, то я сегодня занят. Да и не о чем там беспокоится, все собирают и тебе в срок доставят. Все документы в порядке, семья фермеров тебе благодарна.
        - Это не слишком долго продлится если я не смогу продать свой товар.
        - Ты говоришь совсем как взрослый. - усмехнулся Гуанюнь. - Откуда в тебе это? Еш, пей, спи и тренируйся, у тебя вся жизнь впереди.
        - А вот сейчас вы уже заговорили как Хироши, а он еще тот обормот. - усмехнулся я. -- Мне нужен постоянный покупатель. Тот, кто будет забирать эликсиры оптом, с большой скидкой.
        - Если имеешь ввиду меня, даже не думай. - усмехнулся мастер. - После того как ядро сформировано, чуть позже на самом деле, с бронзового ранга, уже можно активно принимать второй тип эликсиров чтобы усилить их действие. У меня уже больше трехсот единиц Чжен-ци, помогло то что я на одну восьмую эльф. Прижилось хорошо. Но для формирования ядра нужно семьсот. Даже если не тратить ни капли я наберу необходимое количество только через несколько лет. Ведь чем ее больше, тем ниже становится выработка.
        - Почему? Ведь логично чтобы было наоборот, чем больше Ци, тем быстрее она растет.
        - Хэх, это мечты, ученик. - похлопал меня по голове Гуанюй. - Реальность куда более сурова. Сперва, действительно, энергия начинает нарастать, но чем ее больше - тем тяжелее. Организм не выдерживает, давит, защищаясь от изменений. Каждую секунду тебя будто разрывает на части изнутри, а самое паршивое что это делает та же сила, которая должна тебя спасать.
        Даже просто для того, чтобы не умереть, мне приходится поддерживать состояние боевой концентрации двадцать четыре часа в день и семь дней в неделю, даже во сне. Это, не говоря уже о том, что дыхание полной концентрации и круговорот Ци я освоил задолго до этого, еще на стадии героя, и теперь для меня это так же естественно, как ходить.
        - Ого. - с нескрываемым восхищением сказал я. - наверное я не скоро достигну таких же высот. Пока дыхание полной концентрации мне удается поддерживать не больше десятка минут подряд, потом начинает кружиться голова, а эффекта почти нет.
        - Ничего страшного, хоть ты и стал адептом, это по большому счету лишь вторая ступень на лестнице к бессмертию. Если считать только основные конечно. Уже это - большое достижение. Но настоящее испытание тебя ждет лет через десять, когда ты пойдешь на взятие своего первого ядра. Прежде чем станешь героем. Говорят, что герой отличается от обычного человека так же как океан от лужи, и в этом есть доля правды. Ладно, мне пора продолжать тренировки, а тебе отрабатывать комплексы, которые я показал.
        - Погодите секунду мастер. А что если есть способ получить большое количество Чжен-ци разом? Например, несколько тысяч? - поинтересовался я. - Пусть это будет и не слишком приятно. Да и использовать ее сможете только вы, но можно попробовать.
        - Вал, ты меня плохо слушал? Я не могу ее впитать и поставить себе на службу из-за того, что не могу контролировать, а ты говоришь о том, чтобы еще увеличить этот объем, да еще и сделать это резко. К тому же как ты себе это представляешь? После того как организм начинает вырабатывать Ци самостоятельно, без посторонней помощи - он меняет ее структуру. Эликсиры становятся не просто бесполезны - вредны.
        - Но ректора восстановили именно так, собрали огромное количество заемной Ци, а потом активировали с помощью магии души. - попытался возразить я. - Уверен, можно разработать способ увеличить объем энергии изменив способ или средство доставки…
        - Не пытайся обмануть природу. - покачал головой Гуанюнь. - Ничем хорошим это не заканчивается. А если и в самом деле хочешь мне помочь - добейся впечатляющих успехов и вернись в клан. Это будет хороший аргумент в мою пользу на собрании старейшин.
        - Я об этом серьезно подумаю, но обещать ничего не могу. Кроме того, я знаю еще один способ как можно помочь вам получить заветное место, не привлекая меня в клан. У Фенг же довольно много полукровок после пожаров в при стенных трущобах, верно?
        - Да, тут ты прав, очень многие потеряли жилье или хозяйство, а потом у присоединились к Хэй или к нам. Но я не понимаю к чему ты ведешь. Эликсиры мы и сами производим, а те которые не можем - покупаем у эльфов и рыбаков. Доход последнее время только растет, клан не сильно нуждается в помощи. На первогодок и неофитов ресурсов хватит.
        - А на тех, кто только собирается идти в академию? Кто может не сдать экзамен в случае если у него не хватит Ци? - с напором спросил я.
        - Такие действительно есть. - не стал отпираться Гуанюнь. - Но мы уже отправили в этом году три сотни учеников, это обошлось в целое состояние. Да еще и нападки на остров, катастрофа, впадение в кому верхушки клана Гуй. Мы пережили слишком многое чтобы платить за учебу еще больше. Нет, уже в следующем году.
        - Хорошо, мастер. Я вас понял. - вздохнул я, признавая свое поражение в споре. Для того чтобы о чем-то договорится, нужно чтобы желание появлялось у обеих сторон, а сейчас выходит я бьюсь в закрытые ворота, как баран. Да еще и не новые. Если честно вариантов у меня больше не осталось. Покидал учителя я в препаршивом настроении.
        - О, у нашего лидера плохое настроение? - улыбаясь сел рядом Хироши, когда я спустился в столовую. - Заставляют учиться?
        - Это я готов делать хоть круглые сутки. Но сейчас нужно разобраться с содержанием фермы и продажей эликсиров… если честно я в растерянности. Понятия не имею как их можно продать. Мы всего лишь дети. Клан Гуй от скота приказал избавится, клану Фенг и мастеру они не нужны. Куда податься - понятия не имею.
        - О, если вопрос стоит так-то это действительно проблема. Мы можем попробовать податься на черный рынок, но нас скорее всего ограбят и сдадут страже. Так что нам нужен посредник. Достаточно надежный, и в то же время почти полностью беспринципный, такой кто сможет продать что угодно и кому угодно. И тут всплывет еще одна проблема. Черным рынком заправляют Хэй, это второй из их источников дохода.
        - Черт. Этого еще не хватало. Хочешь сказать, что для того чтобы продать новые эликсиры мне придется пойти на переговоры, с людьми, которые меня несколько раз пытались убить? Ну уж нет. И дело тут не в гордости, а в чистом здравом смысле, чем больше я даю им шансов тем выше вероятность меня подставить или прикончить.
        - О, ты даже не представляешь на что способны люди при хорошей денежной мотивации. - похлопал меня по плечу Хироши. - но в плане убийства я с тобой согласен. Пинг Фу ты конечно здорово подставил и сильно разозлил, но он все же из клана военных, у них тихие убийства гражданских не особенно в почете. Учитывая, что и ты и он пока адепты - скорее всего он вызовет тебя на дуэль чести, от которой невозможно отказаться, и там отыграется.
        - Значит он отпадает и остается только темная гильдия и Хэй. Нужно лишь помнить, что среди темных был высший эльф, тифлинг или высший мастер души и наконец Лян Хуабао. Именно они трое должны знать все о произошедшем, но обвинить мастера академии без веских доводов я не могу, ректор мне не очень-то доверяет, значит придется выживать и ловить их на горячем. Впрочем, по поводу посредника возможно ты и прав. Есть у меня один вариант.
        - О, это уже интересно. - посмотрел на меня эльф. - И какой же?
        - Есть у меня одна знакомая у которой денег почти нет, а вот связей больше чем достаточно, а главное я могу ей доверять если не полностью, то с очень большой долей вероятности. И это не Гуй Сонг. Ее Шен тоже загрузил по самое не балуйся, из подземелья не вылезает. Полная зачистка для размещения беженцев.
        - Кажется я догадываюсь о ком ты говоришь. - улыбнулся Хироши. - и тебе как всегда везет, верховная жрица храма послушания как раз спускается со своими воспитанницами. Ты кстати слышал - твою сестренку признали лучшей в группе и перевели в класс гениев. После того как мы там места освободили. Может в следующем году она тоже станет адептом.
        - Юн спешить некуда. - пожал я плечами. - а вот у нас каждая минута на счету. Госпожа Кингжао, позвольте спросить! - крикнул я, догоняя тифлинга у самого выхода. - Прошу прощения госпожа, не расскажете ли как дела у моей сестры?
        - Очень мило с твоей стороны интересоваться ее успехами. - улыбнулась верховная жрица. Мгновенно все поняв она огляделась по сторонам, а затем указала на один из наименьших классов. - Семейные узы - это крайне важно, пойдем, я все расскажу тебе в спокойной обстановке и без свидетелей. Не будем отвлекать других учеников.
        Глава 3
        - Я рада что ваш конфликт с Шеном окончился хорошо. - улыбнувшись сказала Кингжао, стоило нам остаться наедине.
        - Ну, я бы прямо не сказал, что он закончился, но надеюсь не обострится. - сказал я, вспомнив весь тот список запретов что обрушил на меня ректор. - Прошу прощения, что сразу перехожу к делу, но мне нужен посредник для продажи новых эликсиров. Максимально надежный и в то же время независимый от всех домов.
        - Сказать, что мы независимы станет большим преувеличением. - покачала головой верховная жрица. - Пусть мы и выращиваем еду сами, у нас нет ни мяса, ни рыбы, а они крайне нужны молодым организмам. Да и те самые эликсиры мы получаем исключительно по доброй воле старших семей, ими они расплачиваются за обучение своих детей. Если же они обнаружат что мы продаем их на строну - разразится большой скандал.
        - Понимаю. А что если пойти другим путем, если сказать им что у вас есть эликсиры в достаточном количестве, но нахватает денег? Пусть не на всегда, но на некоторое время, год, или полтора. Я смогу поставлять вам эликсиры и средства для повышения Ци лучшего качества и в достаточном объеме. Если нам удастся договорится, даже сделаю их дешевле чем у других кланов, правда и форму придется немного изменить. Но эффективность будет не ниже, вы сможете развивать Ци учениц на уровне академии.
        - И составить в этом плане конкуренцию Гуй Шену? - в задумчивости спросила жрица. - Пожалуй можно попробовать. Хотя это несколько не в наших традициях. Сколько именно эликсиров ты можешь поставлять?
        - По девять доз каждого пути в день. - сказал я, вспомнив что гранулы, капли и ингаляции в три раза эффективнее обычных зелий, принимаемых в жидком виде. - Шестьдесят три в неделю, или сто восемьдесят девять, если в сумме. Этого будет достаточно?
        - Более чем. -- нахмурилась Кингжао. - Я бы даже сказала, что это слишком много. Откуда столько? Ведь для того чтобы добыть одну дозу Сюэ-ци приходится забивать свинью, которую выращивают больше года. А для того чтобы получить Юань-ци обработать несколько сот килограмм рыбы и морских гадов.
        - Это та сила, которую я предложил Гуй Шену, и от которой он отказался. - мрачно улыбнулся я. - Если ему она не нужна - что поделать, найдем другие пути. Не пропадать же добру?
        - Вы здесь всего несколько месяцев, а уже так освоились. - улыбнулась в ответ жрица. - Представляю масштаб перемен, которые произойдут с городом после нескольких лет. И надеюсь, что они будут положительными. Некоторые знания просто не предназначены для того, чтобы возвращать их к жизни. Они слишком опасны.
        - Может быть. Но я-то просто хочу уже готовое добро использовать. Не пропадать же такому потенциалу?
        - Хорошо. Я переговорю с главами Хэй, Фенг и Джен на следующем собрании. - кивнула в задумчивости Кингжао. - А пока тебе придется придумать как хранить эти эликсиры, чтобы они не испортились и продержались как можно дольше.
        - Это в любом случае не помешает, но спасибо за наставления, госпожа.
        - Раз с этим вопросом мы закончили давай перейдем к более сложному, как твой мастер я совершенно недовольна скоростью роста в применении техник Юань-ци. Ты не смог запутать противника, а ведь он не знал и не мог знать, что ты обладаешь приемами Души. Теперь же каждый будет ожидать подвоха и сражаться станет куда сложнее. Любую технику, как физическую, так и ментальную можно заблокировать. А значит тебе придется готовиться к ожесточенному сопротивлению.
        - Разве техника призрачной армии не позволяет воздействовать прямо на мозг окружающих? Как это можно заблокировать? - ошарашенно спросил я.
        - Точно так же, используя техники души и медитации. Для того чтобы начать сопротивление нужно поймать момент, когда тебя атакуют, и отследить метод воздействия выбрав наилучшую тактику отражения атаки. Как и в боевых искусствах, если тебя бьют в голову - нет смысла защищать ноги. По этой причине схватка двух мастеров больше напоминает танец, в котором основная часть - подготовка и наблюдение, а удар один единственный.
        - Но как же телесные характеристики? Если техника одинаковая, то главное сила!
        - Или ловкость, скорость и хитрость. Ты совершенно прав. Вообще нет и не может быть двух абсолютно равных противников, у каждого своя собственная история, свои силы, свой путь и снаряжение. Как нет двух одинаковых людей, так нет и двух одинаковых мечей. В рукопашной же схватке длина рук и ног влияют не меньше чем сила.
        Если физические техники равны, а оружие одинаковое то ведущую роль будет играть именно ловкость, скорость исполнения приемов. Будь ты в три раза сильнее - если не сможешь опасть по врагу - тебе это нисколько не поможет. Мужчины часто забывают об этом и проигрывают женщинам в простейших боях. Третьим по значению, после техники и скорости, является выносливость. Тот, кто продержится дольше - тот и победит.
        Однако все это актуально только для физических атак. Если используется техника Ци, в первую очередь важна ее точность, стремительность и неожиданность. Одним внезапным ударом ты можешь полностью обезвредить и даже убить врага, которого иначе не победишь в длительной схватке. Если же противник ожидает от тебя нападения - он уже на половину победил. И тут вступает в игру сила техники, абсолютный запас Ци.
        - Получается я смогу передавить соперника если я сильнее?
        - Верно, но никто не хочет принимать на себя град ударов, если только он не мазохист. Даже от ментальной атаки можно уклониться, не говоря уже о техниках крови и жизни. В этом принципиальная разница в наших с Гуй Шеном подходах. Он учит как быть сильнее, я же - как быть хитрее. Конечно, если разница в выносливости или силе гигантская, то никакого толку от техники не будет. Все равно, что, если ребенок выйдет против взрослого без техник вообще. Нашкодившее дитя просто поймают за шиворот и как следует надают по заднице.
        - Да уж, сравнение весьма уместно, я понял. Но как развивать ловкость? С физической силой все понятно, есть силовые упражнения, есть утяжелители для обычных упражнений. Растяжки, скрутки - все это мы делаем, и оно входит в базовый курс. Но как шагнуть дальше?
        - Элементарно. - улыбнулась Кингжао. - Просто продолжать идти. Каждый раз, когда ты достигаешь предела, тебе кажется, что дальше идти некуда и незачем. Многие научившись делать шпагат останавливаются на этом, не понимая, что сухожилия можно растянуть еще дальше. Если ты стоя можешь заложить ногу за голову - это хороший, но не окончательный прогресс. Если в наклоне ты можешь сложиться в двое - значит тебе еще есть куда расти.
        Но у всего есть своя плата. Хорошая разминка суставов в детстве и юношестве, если не продолжать тренировки всю жизнь, может привести в проблемах к старости. Только благодаря Чжен-ци, энергии жизни, можно оставаться здоровым, перешагивая через свой максимальный предел. Только освоение техник Юань-ци позволит тебе оставаться до глубокой старости с острым и ясным умом. Многие этого не понимают, прекращают самосовершенствоваться, а после и вовсе деградируют. Но для каждого героя - это прописная истина.
        - Получается, что, отрабатывая техники и боевую медитацию я должен одновременно работать над скоростью и ловкостью. Непривычно. Я всегда считал, что сила, превосходящая ультимативная сила, решает любые проблемы с техникой и скоростью. Если ты в состоянии заставить противника прекратить атаку из-за страха получить контрудар, значит ты уже победил. К тому же я совершенно не понимаю, как можно «увернуться» при применении техник души.
        - Тут нет ничего сложного. Достаточно освободить собственный разум от мыслей, четко контролировать то что ты видишь, слышишь и ощущаешь. - перечислила верховная жрица, загибая пальцы. - Когда достаточно потренируешься, подобное начнет получаться автоматически, без твоего непосредственного участия или осознанного действия.
        - Но, тогда как быть с техниками подчинения и контроля? - решил уточнить я на всякий случай. - Гуй Шен говорит, что после допроса помощника экзаменатора выяснилось - парень сам нанес себе раны под действием техники контроля разума. Полностью потерял воспоминания за пятнадцать минут. Сам ректор утверждает, что после его воздействия остается только пятиминутный пробел.
        - Техники власти доступные только владыкам и легендам. - кивнула Кингжао. - Сила, в ее чистом виде. Подавление воли, эмоций, желаний противника. Выдавливание его души и разума из собственного тела. К сожалению, для того чтобы защититься от подобного ты должен обладать равной силой. Или поступить куда проще и одновременно хитрее - уйти с линии поражения, спрятаться, не дать противнику увидеть и почувствовать твою Юань-ци.
        - В общем бежать с поля боя оставляя товарищей. - хмыкнул я.
        - Ничего подобного я не говорила. Среди демонических кошмаров встречаются существа наводящие иллюзии наподобие моей техники. Однако в большинстве случаев они действуют проще, напористее. В купе с огромной физической силой, несравнимой с человеческой, они внушают противнику страх, заставляют бежать, открывая спину. Ломают ментальной атакой строй, только для того чтобы мелкие твари прорвались через укрепления.
        К нашему огромному счастью таких животных почти нет. Они встречаются один на несколько миллионов. Так что беспокоиться об их появлении в Чщаси нет никакого смысла. А даже если такая тварь появится - сражаться с ней точно пойдут не ученики, а я, вместе с Гуй Шеном и его первыми заместителями. Большинство же зверей, монстров, чудовищ и ужасов используют свои ментальные атаки только для того чтобы вести свои стаи.
        С таким воздействием можно справится просто освоив ментальный блок. К тому же многие начинающие в состоянии контролировать свое Ци только видя противника, что очень помогает при прикрытии рядом щитов или быстром движении. Постепенно, когда твоя сила возрастет, ты сумеешь активно использовать не только боевую медитацию, но и техники, не теряя в скорости движения и концентрации. Все что тебе для этого нужно - тренировки.
        - Я понял госпожа. Расти и учиться.
        - Отлично, я рада что мы нашли взаимопонимание. Не спеши, у тебя есть достаточно времени. В данный момент город в полной безопасности. Пусть проблема нашествия монстров тебя не трогает, воины справятся с ней за считанные дни. - сказала Кингжао, поднимаясь и оправляя юбку. - Наши тренировки мы продолжим в том же режиме что и раньше. С главами я встречусь в течении недели, так что вскоре у тебя будет мой ответ. А сейчас, извини, мне пора заняться своими делами.
        - Что за черт. - нахмурился я, увидев входящую в академию группу учеников с клановым гербом рыбы. Вообще Хэй не были редкостью в академии, но не возглавлявший их Хэй Акио. - Какого ты тут делаешь, отморозок?
        - Второго шанса заслуживают все, ученик. Или ты не согласен? - раздался за моей спиной голос ректора, и я не нашелся что еще ответить Шену. - Добро пожаловать в академию. Я рад что мы с вашим батюшкой сумели договориться. Чувствуйте себя как дома.
        - Так и сделаем. - нагло усмехнулся Хэй Акио, а затем презрительно посмотрев на меня, оттолкнул плечом, и я услышал его надменный шепот. - Мы быстро наведем тут порядок.
        Глава 4
        - У меня такое чувство что ректор специально пытается вывести меня из себя. - признался я Хироши, когда мы вместе обедали после занятий. - В начале запретил поход в подземелье, потом разворовал ферму, а теперь что? Возвращает изгнанника Хэй, будто ему тут место!
        - Ты конечно извини. - хмыкнул эльф. - Но твое самолюбие вообще не знает границ. Неужели ты думаешь, что все эти решения только для того чтобы насолить тебе? Соображай сам, он ведь градоначальник и должен заботиться об интересах всего города. А Хэй благоволят сами небеса, сейчас противиться им нет никакого смысла.
        - Что ты слышал? - решил уточнить я.
        - О, многое. Со времени появления кракена улов увеличился вдвое. Рыба бежит к берегу, на мелководье, куда этому гиганту путь заказан. Проходит через запруду Хэй, которую этот клан строил на протяжении многих сотен лет, и в результате рыбу они гребут ведрами, даже сетей не надо. Потому и цены на эликсиры Юань-ци упали в три раза, а уж как рыба подешевела даже не передать. У всех бедняков просто праздник. Да что там, даже скотину рыбой кормят.
        - Отец говорит, что в этом году вместо сушеного мяса будем рыбу запасать. - кивнул Куват, сидящий неподалеку. - она дешевая, а солдатам все равно что есть, главное, чтоб не отравленное да много. Вон, даже этот худосочный все понял. - ткнул он вилкой в Хироши.
        - Я не худосочный. - нахмурился эльф, и это была почти правда. Куват сотворил чудо, заставив его изменить свой режим до неузнаваемости. Теперь они ели вместе, строго по часам, и эльф начинал по мышечной массе догонять меня. - Давай лучше решим, что будем делать с местом старосты. Это среди класса гениев неофитов место было свободно, а тут уже два класса по двадцать пять человек, и возглавляет их сам Пинг Фу.
        - Унизив брата на экзамене ты нажил себе врага. -- подтвердил Ичиро. - Он требует, чтобы место старосты второго класса занял я, так как сам является старостой первого и потока Сюэ-ци. Я бы не стал сейчас с ним спорить, нужно сосредоточится на учебе, но, если для тебя этот вопрос принципиален - проведем спарринг. Не до трех минут, а до победы.
        - Учитывая конфликтную ситуацию с Хэй и с Пинг Фу, я бы на твоем месте занял выжидательную позицию. - сказал Хироши на полном серьезе. - В течении нескольких месяцев он реабилитируется, оправдает надежды учителей, вернет себе достойную славу и осенью перейдет на ступень воинов. Ему после этого даже общежитие придется сменить. Правда до этого момента тебе придется сдерживаться, терпя насмешки и помыкание. Но победить его ты все равно не сможешь.
        - Победить, нет. В этом я даже не сомневаюсь. Разница слишком колоссальна. Но и терпеть насмешки я не намерен. Извини, Ичиро, если ты тоже хочешь занять место класса гениев тебе придется сразиться со мной.
        - Не сомневался ни секунды. Но учти, что драться будем в полную силу! Тройками!
        - Прости, Зверь, но я не смогу участвовать на твоей стороне. - сразу предупредил Куват. - Пока я член клана Пинг, перечить старшим - плохая идея.
        - Аи, ты мне поможешь? - с надеждой спроси я у девочки.
        - Конечно! Должна же я опробовать новые способности. Кроме того, мне нужно стать сильнейшей женщиной орком, так что я использую любую возможность! - она улыбнулась, поддержав меня. - Ты уже дал мне возможность стать гораздо сильнее, будем держаться вместе.
        - Ну ла-адно. - усмехнулся Хироши. - Я тоже поучаствую. Нужно только сделать все по правилам, чтобы потом не возникло никаких вопросов. Обратиться за судейством к преподавателю, получить площадку. Пожалуй, я возьму эти организационные хлопоты на себя. Решите только в каком виде будет проходить бой с оружием или без?
        - С оружием, но в ножнах. - сказал я, оценив наши шансы без него. - Раз Ичиро вынуждает меня участвовать, право выбора формы за мной, а места и времени за ним.
        - Отдаю это на откуп твоему первому помощнику. - отмахнулся Пинг. - Только не во время занятий и подработок. Я уже давно жду нашу схватку реванш. А то что было на турнирах никак назвать полноценным поединком нельзя.
        - Отлично! - усмехнулся эльф, азартно потирая руки. От его энтузиазма даже я напрягся. Но Хироши быстро попрощавшись сбежал, оставив нас одних. Вернулся он довольный и запыхавшийся только через час, когда мы уже собирались на тренировку и обрадовал нас невероятной новостью: - Я все устроил. Тренировки не будет, все идут в классы для спаррингов. Оружие можно не брать. Там есть тренировочное, да и я собираюсь использовать свое излюбленное. Не кидаться же мне одному травяными шариками?
        - Рассказывай, что ты блин задумал? - спросил я с осторожностью. После перехода на ступень адептов нам не только выдали второй пояс, но и разрешили постоянно носить с собой ученическое или личное оружие. Пока правда первая линия - защитники, обходились без доспехов, но уже к выпуску они должны были стать второй кожей.
        - Все там увидишь. - лучезарно улыбнулся эльф, увлекая нас за собой. Теперь уже напрягся даже Ичиро. Я заметил, как он нервно сжал ножны своего изогнутого меча. В стенах академии оружие с лезвиями носили только в ножнах, еще и перевязаных тесьмой, так чтобы достать меч не развязав узлов было невозможно.
        А спустя минуту наши опасения полностью подтвердились. Зал был полон учеников первого и второго курса. Небольшой пьедестал занимали преподаватели во главе с Гуй Шеном. Для полноценного турнира не хватало разве что присутствия глав других старших семей. Хотя и так жюри получалось более чем представительное.
        - Пинг! Пинг! Пинг! - скандировали, ударяя себя в грудь ученики из этого клана. Пинг Фу, средний сын главнокомандующего армии Чщаси, построил в зале не только неофитов и адептов, в первых рядах стояли даже несколько воинов с тремя поясами. Ичиро тут же выпрямился, будто на параде, шаг его стал тверже, вот только выглядело этого скорее комично, чем грозно.
        - Фу, без клановый! Прочь из академии! - слышалось от другой группы. Я бы даже сказал толпы, и не маленькой. Этой толпой руководил никто иной как Акио, и были в ней в основном ученики из клана Хэй и вольных семей. Вот… нехороший мальчик нетрадиционной половой ориентации. Я с укором посмотрел на Хироши но тот лишь улыбнулся в ответ.
        - Согласно древним традициям, любой спор между двумя бойцами может решаться поединком, если их силы равны. - спокойно, но громко сказал Гуй Шен. - Два достойных ученика, сумевших подняться на четыре ступени по лестнице бессмертия, не смогли договориться о том, кто из них будет старшим на протяжении следующего года. Так поддержим же сильнейшего!
        - Стойте! - выкрикнул Хэй Акио. - У меня тоже есть незаконченное дело с этим Валом! Из-за его клеветы и подстрекательства меня лишили на три месяца учиться в академии! Но я всем докажу, что клан Хэй в состоянии обучить своих учеников не хуже академии Гуй!
        - Не стоит говорить в таком тоне. - нахмурился ректор.
        - Ичиро, если я одержу победу над Акио ты признаешь меня старостой класса?
        - Нет, с какой стати? - удивленно посмотрел на меня одноклассник.
        - Вот и я тебя не признал бы, даже отделай ты его как грушу. Прости Акио, но кажется никто в классе гениев не может признать тебя равным. - усмехнулся я. - Ты слишком долго отсутствовал, тебе бы подучится, месяца три. Получить свой второй пояс…
        - Мразь! Да я сам тебя прикончу! - вырвалось у Хэй Акио. - Я вызываю Фенг Валора на поединок чести, до смерти! Немедленно!
        - Нет, никаких убийств в академии! - ударив кулаком по подлокотнику кресла сказал Гуй Шен. - Но оскорбление более чем серьезно. Господин Пинг Ичиро, как владелец этого заведения я прошу у вас прощения, ваш поединок откладывается в связи с более серьезным поводом.
        - Простите, господин ректор. Но мы уже согласовали схватку. Два боя подряд - унизительны для истинного солдата Чщаси! - сказал Пинг Фу. - Мы не потерпим не равного поединка, а если противник моего брата будет вымотан схваткой…
        - Как он может быть вымотан? - усмехнулся парень из Хэй с тремя поясами. - Если он не признает младшего сына нашего главы себе равным - то это не станет для него трудностью. А если даже и нет. Тогда он уже сам будет недостоин схватки с вашим братом.
        - Думаю это не займет много времени или сил. - сказал я, обращаясь к Гуй Шену. - Хочет схватки пусть выходит. - с этими словами я вошел в круг, оставляя глефу за спиной. - С оружием или без - на твой выбор, неофит.
        - Не стоит ходить одному. - сказал воин Хэй, поймав Акио за плечо. - иди с группой. Втроем на тройку и у вас все получится. - однако тот в ответ лишь скинул ладонь доброжелателя и подошел ко мне, снимая ножны с длинного широкого лезвия копья-гарпуна.
        - Первая же кровь станет и последней. - криво усмехнулся противник.
        - Ой как страшно. Но я, пожалуй, даже расчехлять глефу не буду. Ты того недостоин. - я откровенно насмехался над врагом, а в это время внимательнейшим образом осматривал противника. Парень явно занимался и всерьез, он и при первой нашей схватке выглядел как тренированный бойцовый пес. Поджарый, мускулистый, но сейчас в нем действительно чувствовалась мощь и сила. - Странно, что после того как я тебе отметину оставил ты имя не сменил. Или ты надеешься вновь стать красивым?!
        - Мразь! - выругался враг бросаясь вперед. его выпад был ожидаем, но молниеносен и точен. Я едва успел отбить его в сторону, как на меняя навалилось давление. Припав на одно колено, мне пришлось вновь отбивать атаку. Вот только я был готов, по лучшим заветам Кингжао. Осматривая Акио я заметил в его белках черные молнии свидетельствующие о наличии у него энергии Юан-ци. Так что просто дождался пока он применит коронную технику и сделал вид, что проигрываю.
        Противник ликовал, собираясь закончить все одним ударом. Вот только в следующий раз, ставя блок я чуть отпустил рукоять удлиняя рычаг. Противовес глефы ударил Акио в живот. Легко поднявшись я дважды коротко ударил по ладоням мальчишки, выбивая из его рук оружие. Отработанным движением закинул глефу заспину, и подойдя к противнику вытолкнул его из круга, не утруждаясь даже ударить.
        - Думаю все и так понятно, или мне ему что-нибудь отрезать, для того чтобы первая кровь была? - улыбнувшись спросил я у ректора.
        - Да я тебя! - бросился вперед Акио, но в последнее мгновение его, уже за шиворот. Поймал тот самый воин из Хэй.
        - Достаточно. Мы признаем, что силы и в самом деле не равны. Оскорбления не было. Только констатация факта. Мы уходим. Все за мной.
        - Эй! Не так быстро! - подскочил к нему Хироши, протягивая бумагу в одной руке и держа вторую открытой. - Ваши ставки сделаны. Останетесь и будете смотреть или просто откажетесь от денег.
        - Там не та сумма о которой стоит беспокоится. - чуть поморщившись ответил рыбак, подбирая гарпун. - Можешь оставить эти гроши себе.
        - Джен Хироши. - громко сказал ректор. - Подойди сюда. Верно ли я вижу, ты устраиваешь азартные игры в моем учебном заведении? Делаешь ставки на себя и собственных товарищей словно на бойцовых петухов? Считаешь, что это допустимо?!
        - Прошу прощения, господин ректор. - поклонился хитрец. - Но разве академия не должна готовить нас к дальнейшей жизни? А все что касается развлечений так же касается и клана Джен. Я делаю это исключительно чтобы быть готовым к жизни в клане.
        - Нет. На первый раз я тебя прощаю, но больше никаких ставок! - строго сказал Гуй Шен. - Валор, готов ли ты к схватке с равным?
        - Давно, господин ректор. Если Ичиро не передумал.
        - Смеешься? Ты же даже допустил чтобы он атаковал. Трижды. - усмехнулся противник. - Со мной так легко не будет. Строимся!
        Глава 5
        Их было трое. Меч и средний щит у Ичиро. Башенный щит у его напарника. Длинное копье у прикрывающего. Почти идеальная тройка для обороны стены. Сильные, жилистые, тренированные. Освоившие свои первые техники. В отличие от предыдущего противника они точно знали, что делали и при этом были спокойны и уравновешенны.
        На нашу тройку тоже было любо-дорого посмотреть. Ни одного щита, парень с глефой, девочка с двуручным молотом, обвязанной лентой рукоятью и спрятавшийся за спины эльф, у оторого вообще оружия видно не было. Как мы могли даже подумать о том, чтобы выступить против хорошо организованной и сработавшейся группы Пинг?
        Однако я лишь улыбался, видя, как медленно подходит Ичиро. Он знал, что просто не будет, но даже не подозревал на сколько получится тяжело. Первым вступил в бой Хироши. Раздался свист раскручивающейся пращи, щиты тут же сомкнулись, но именно этого мы и ждали. Обернувшись вокруг Аи выпустила из рук молот. Лента мгновенно натянулась, и залетев за щиты оружие ударило стоящего позади копейщика.
        Парень вскрикнул, падая и держась за отбитый бок. Сила удара была такой что его отбросило на метр. Черт, надо будет запомнить, что драться с Аи плохая идея, а то так же валяться буду. Отработанным движением девочка закружилась, обвивая ленту вокруг талию и мгновенно вытаскивая молот обратно. Напоследок еще напарника Ичиро задела, хоть и не сильно.
        Я бы на месте судий остановил поединок, все же у парня были не самые легкие повреждения, может даже сломаны ребра, но Гуй Шен лишь отрицательно покачал головой, когда к его уху наклонился один из помощников. Чтож, это их дело. Значит победа будет засчитана только когда на ногах останется лишь один из нас. Свист позади не прекращался, но теперь нас осталось уже трое на двоих. И все же я не был уверен в исходе битвы.
        Ичиро активировал наследуемую технику. Как две капли воды похожую на технику брата. Пусть пока и слабее. На первый взгляд. Не учи я сам летний вихрь - вряд ли успел заметить едва видимые зеленые пятна возле лимфоузлов. Двойное ускорение позволило Ичиро двигаться с нечеловеческой грацией и ловкостью. Мне даже пришлось активировать собственную технику, лишь для того чтобы отбивать его удары.
        В это время Аи зашла сбоку, ее противник укрылся за щитом, стараясь достать деочку коротким мечом. Поверженного соратника и пары мощнейших ударов по щиту ему вполне хватило чтобы понять, что драться надо всерьез. И щитоносец поворачивался вслед за обходящей его Аи, ровно до того момента как свист внезапно прекратился. Это резануло по слуху так что, по-моему, напряглись все. Но напарник Исиро сделал это недостаточно быстро. Ему прилетело сразу с двух сторон. И от Хироши, и от девочки. Парень упал на одно колено, держась за щит чтобы остаться на ногах, но Аи немедля ударила по щиту молотом, заваливая его на бок.
        Все это я отмечал скорее подсознанием, чем боковым зрением. Все мое внимание было занято Ичиро. Черт, не знаю кто надоумил его использовать сразу две техники вместе, но он почти не уступал старшему брату. По крайней мере те несколько секунд, что действовало ускорение. Мне приходилось сражаться на пределе своих сил, просто чтобы не отхватить тумаков.
        Стук ножен мечника о мои, сливался в постоянный треск. Или нам так казалось. Мир вокруг покрылся пеленой, мы полностью сосредоточились на схватке. Пару раз мне удавалось переломить ход нападения. Отбросить противника назад, угрожая сдвоенными боковыми атаками. Прелесть глефы заключалась в том, что я мог одновременно атаковать обоими концами, пользуясь противовесом как булавой.
        Будь на его месте Фу - я бы уже лежал избитым. Но не в этот раз. Физически мы уже были почти равны. Стоило времени техники закончится, и я перестал уступать по скорости. Наше вооружение же являлось чуть ли контроружием к противнику. Я легко переключался между техниками копья, посоха и двуручного меча. Постоянно требуя подстройки под мои стили, но Ичиро отвечал более чем достойно, на каждый мой удар у него был свой блок, не ограничивающийся стандартной восьмеркой ударов и защит.
        Я сражался на пределе, видя, что и противник делает то же самое. Только благодаря виденью Ци мне удавалось останавливать его молниеносные атаки. Применить же сейчас заклятье души - все равно что расписаться в собственном бессилии. К тому же его брат должен был рассказать о примененных мною во время экзамена на медного адепта техниках, а значит противник ждет пока я атакую его с помощью Юань-ци.
        - Хватит! - внезапно выкрикнул Ичиро, отскочив на метр. - Ты считаешь меня не достойным противником? Какого черта ты не используешь все техники?
        - В смысле? А зачем, если ты к ним готов? - сказал я, тяжело дыша. - Ты их просто законтришь, а я еще и силы потрачу, так какой толк?
        - Издеваешься? - обиженно спросил одноклассник. - А ладно. Мы все равно проиграли. Я признаю поражение в схватке. Его напарники не нападают, а мои уже лежат. Не вижу смысла в дальнейшем представлении.
        - Пусть будет так. - нахмурившись кивнул Гуй Шен. - Иногда чтобы сохранить достоинство и в самом деле лучше признать поражение вместо того чтобы вести бесчестную схватку. Пинг Ичиро, ты достойный сын клана, надеюсь в будущем ты найдешь более надежных напарников и сумеешь сразиться за место старост в следующем году. С данного же момента старостой нового класса гениев второго курса признается Фенг Вал.
        - Поздравляю тебя дружище. - улыбаясь от уха до уха сказал Хироши. -- Мы сегодня почти стали богаты. Две сотни очков.
        - Ичиро, ты более чем достойно сражался. Если захочешь, я в любой момент готов к повторению спарринга. - сказал я, протягивая руку однокласснику. Тот усмехнулся и крепко пожал мою ладонь, да так что кости затрещали.
        - Обязательно и не один раз. Но без всяких условий. - ответил с улыбкой Ичиро. - К тому же теперь у тебя новый противник. Старшой этого так просто не оставит, так что теперь это его проблема. Вот, кстати и он…
        - Брат. Младший староста. - с достоинством поздоровался Пинг Фу. - надеюсь у нас не возникнет разногласий по поводу управления курсом и группами?
        - Какого еще разногласия? Всеми хозяйственными нуждами занимается мой первый помощник. А сейчас я как раз хотел предложить место второго помощника, отвечающего за физическую подготовку и техники твоему брату. Если конечно клан Пинг будет не против.
        - Не первый, но второй? - горько усмехнулся второй наследник основной ветви клана Пинг. - Это менее достойно чем быть старостой, но тое не плохо. Я не против, тем более что брат будет заниматься нашей основной задачей - обучением новобранцев для армии. Для младшего в наследовании вполне достойное место. Можешь считать это наказанием.
        - С такой стороны я даже не думал. - пришлось с сожалением признать мне. - Ичиро, если ты не хочешь - нет нужды занимать такую сомнительную должность. Ты можешь стать старостой второго класса, после того как брат уйдет в воины. Пусть это будет только осенью, но она уже скоро. Но я буду рад если ты хотя бы на время станешь моим помощником.
        - Как твой бывший временный наставник я согласен. - пожав плечами ответил парень. - Быть мастером по подготовке, важное и достойное занятие. В клане Пинг этим заняты только герои, способные обучить как молодежь, так и опытных воинов.
        - Ну если ты так это хочешь воспринимать. - чуть надменно сказал Пинг Фу, и в этот момент что вся это доброжелательность просто не слишком умелая маска. В парне клокотала настоящая ярость, от того что его брат проиграл, от того что соперник все еще стоит на ногах. Черт, да если бы не правила и толпа зрителей он бы мне уже врезал! - Клан Пинг принимает положение дел. Я признаю тебя старостой младшей группы.
        - Благодарю. - улыбнулся я, как можно искреннее. - Надеюсь на плодотворное сотрудничество.
        - Просто делай свое дело хорошо и не попадайся мне лишний раз на глаза. - сказал Фу, отходя в сторону. В последних его словах маскировки почти не осталось. Тринадцатилетний средний наследник клана Пинг пытался вести себя как взрослый, достойно и сдержано, но гормоны играли все больше. И все равно настроение у меня оставалось приподнятым.
        - Спарринг окончен! Возвращайтесь к тренировкам! - скомандовала Гуй Сонг, разгоняя учеников по своим классам и группам. И только несколько человек подошли к Хироши чтобы забрать свой выигрыш. Судя по выплачиваемым суммам коэффициенты были совершенно не в нашу пользу. Но именно по тому так много денег осталось на руках.
        - Мне кажется это событие достойно того чтобы его отпраздновать. - сказал эльф пару раз подпрыгнув чтобы стало слышно, как звенят в поясе монеты.
        - Только после того как будете валиться от усталости! - гневно заявила подошедшая бабушка Аи. От ее голоса внучка сжалась, вмиг уменьшившись раза в два. - Я что тебе говорила по поводу семейных техник, а? Негодница! Показывать их в академии, да еще использовать на другом ученике! А если бы ты его прибила, дуреха?!
        - Так я вполсилы. - оправдываясь втянула голову в плечи Аи.
        - Вот это было вполсилы? - ошарашенно проговорил я, вспоминая удар, снесший копейщика. - А какой тогда в полную?
        - Никого из тройки остаться не должно было. - гордо усмехнулась орчиха, напрягая мускулы. За что тут же получила затрещину от бабки. - Ну может не всех. Но я же сдерживалась!
        - Надо тренироваться. - покрутив головой, совершенно ошарашенно сказал я. - Надо тренироваться. А то я себя чувствую совершенным задохликом.
        - Ага. - подавленно кивнул Хироши.
        - Ничего, мальчики. С этого момента я добавлю к вашим постоянным тренировкам элемент удовольствия. Вы еще будете у меня вспоминать пятичасовые забеги как благословение и отдых. - многообещающе проворковала Сонг, доставая из заплечного мешка серые кольца, обвязанные грубой шерстяной тканью. - Вот вам по браслетику. На каждую ногу и руку по одному.
        - Ох… охр… - сдавленно прошептал эльф, когда на его ладони упало сразу четыре браслета и руки мгновенно прижало к полу. Благодаря этому я был готов к большому весу. Думал, что готов по крайней мере. Однако и у меня чуть руки не оторвало от жуткого веса «браслетов». Да они чуть меня не перевешивали!
        - Одевайте, и возвращаемся к тренировкам. - усмехнулась Сонг. - Вам предстоит до-олгая работа.
        Боже, как же я ошибался считая, что до этого у нас были тяжелые и изнуряющие тренировки. После каждого часа я чуть не подыхал от напряжения. А Хироши и вовсе пытался свинтить в другую группу, да только ничего не вышло. Вскоре мы занимались у орчанки чуть ли не всем перешедшим на ступень адепта составом.
        Стоило хоть немного привыкнуть к весу, и тебе тут же добавляли еще одно «колечко» и единственное что не позволяло мне сдаться - то что Аи начала с двумя утяжелителями и каждый раз обгоняла нас как минимум на один браслет. За постоянными тренировками незаметно пролетело лето, наступила осень. Хотя в этой местности ровный теплый климат сглаживал сезоны.
        - Вал. Нам нужно поговорить. - сказал мне Хироши, подойдя однажды после тренировки. - Я не уверен, что это правда. Может только глупые слухи. Так что постарайся успокоиться.
        - Так, ты уже меня напряг. В чем дело?
        - Говорят Акио пристает к твоей сестре. Унижает ее и домогается. Наверное, он не смог подобраться к тебе и так вымещает свою злость.
        - Прибью гада…
        Глава 6
        - Послушай я же тебе не так просто сказал - успокойся. - вцепившись в меня говорил Хироши. - Нельзя его убивать! Даже бить нельзя!
        - Ты блин издеваешься?! Я этого мерзавца на его же гарпун насажу по самый кончик рукояти!
        - Черт, знал, что нельзя рассказывать… стой! Послушай, меня внимательно, иначе наделаешь глупостей! Зверь! Да стой же придурок! - Хироши вцепился в меня обеими ногами, а руками ухватился за дверной косяк, и только замахнувшись я понял, что он готов быть избитым, но не отступит. Сделав глубокий вдох, я заставил себя успокоиться.
        - Говори. Только быстро.
        - Постараюсь. - сказал эльф, недоверчиво поглядывая на косяк, готовый в любой момент схватиться за него снова. - Только вместо того чтобы мчаться сломя голову в начале выслушай и как следует подумай. Стой, уже рассказываю. Во-первых, ты старше его по званию. Это важно. Он имеет право отказаться от поединка, не потеряв при этом в чести.
        - Я не собираюсь вызывать его на поединок, просто прибью гада и дело с концом!
        - Нельзя! Ты чем вообще думаешь? Он наследник великого клана! А ты простолюдин. За один намек на то что простолюдин собирается прикончить благородного тебя казнят!
        - Что за бред ты говоришь! Какого черта меня убьют? Я не раз уже этого мудака бил!
        - Да, вот только по его официальному вызову, а не по собственному желанию. На турнире и экзамене. И даже там, если бы ты убил его против слова ректора - тебя приговорили бы к смертной казни. Это не шутка! А то что глава клана перед всеми отказался от сына, а спустя всего несколько месяцев тот не просто вернулся в семью, а в академию, на учебу, говорит, что сейчас власть Хэй распространилась далеко за пределы того влияния что у них было еще недавно.
        - Что за глупость?! Ты хочешь сказать, что я не могу его отделать?
        -- Именно это я тебе и говорю! Если ты хочешь отвадить его от сестры, тебе придется найти другой способ. Последние месяцы Хэй усилились в несколько раз. Они получили лавки в центре города, отстроили новый квартал, оплачивая труд рабочих рыбой и эликсирами, скупили все хорошее оружие, что было в городе.
        - А остальные кланы что? Проспали такое быстрое возвышение? Как они могли допустить чтобы один клан получил столько влияния и власти всего за несколько месяцев?
        - О, это отдельная история. Но если вкратце - просто проворонили. В начале не посчитали опасным. А потом было уже слишком поздно что-либо делать. Клан дварфов Ксу, давний союзник Гуй, был вынужден продать Хэй все свои кузницы и запасы угля. К ним перешли почти все гостевые дома и игорные заведения. Но в начале они устроили монополию на продуктовом рынке, задавив остальных дешевой рыбой и прочими морскими гадами.
        - Твою мать. Из любой ситуации должен быть выход!
        - Старейшины Джен решили переждать. Всякое возвышение рано или поздно заканчивается. Да и природа уж слишком щедра к Хэй, несколько месяцев и рыба кончится. А после ее и вовсе будет все меньше, природа не терпит дисбаланса, все переменится. Цены на мясо и фрукты вновь вырастут и Хэй некуда будет деться. Год, максимум полтора и они будут вынуждены продать то что сейчас покупают втридорога просто чтобы продолжить свое существование.
        - И мне эту мразь рядом с сестрой терпеть год? Ну уж нет!
        - И не надо. - согласно кивнул Хироши. - Поступи хитрее. Подумай головой, твоя сестра достаточно талантлива. Она учится у самой верховной жрицы храма послушания, а значит сумеет за себя постоять в случае необходимости. Если только посчитает нужным.
        - Это еще как понимать? - сжав кулаки спроси я.
        - Только не бесись. - сказал Хироши, встав между мной и лестницей. - Но говорят, что она сама не против общения. Ну как не против. Она не жалуется преподавателям, даже пару раз видели, как они ходят под руку.
        - Это еще ничего не значит. Он мог ее заставить. Черт, почему я об этом раньше не узнал? - я с досадой ударил кулаком по косяку. - Это моя вина.
        - Откуда ты мог знать если она учится на другом курсе и живет в другом общежитии? - покачал головой эльф. - Что-что, а ты точно не виноват.
        - Я думал, что в академии она в безопасности, а вместо этого… я должен с ней поговорить.
        - Первая здравая мысль за несколько минут. - с облегчением сказал Хироши. - Поговорить и разобраться в чем дело, самая правильная тактика. Ринуться в бой можно в любой момент, но тогда примириться может быть уже поздно. Не забывай, клан Хэй - старший! Один из пяти входящих в совет города. На равне с Пинг, Джен, Фенг и Гуй. А если откровенно - сильнейший на данный момент.
        - Ничего. Главное, чтобы они не трогали меня и моих близких. А с остальным я как-нибудь примирюсь. Как сказали твои старейшины - достаточно подождать.
        - Вот это правильная позиция. - удовлетворенно кивнул эльф. - Поговорить, разобраться, может никакого конфликта и нет. А после можно и будет выработать взвешенное решение…
        Я почти с ним согласился. Вот только все мое миролюбие и здравый смысл мгновенно улетучились стоило увидеть, как опустившая глаза и голову Юн идет под руку с веселым Акио обсуждающим что-то со своими приятелями. На глаза опустилась кровавая пелена, девочка выглядела несчастной, и в этом был виноват я.
        - Надо было прикончить тебя на турнире, когда ты покушался на мою жизнь. - прорычал я, двигаясь вперед, и высвобождая лезвие глефы, несмотря на повисшего сзади Хироши. - Ничего, я сейчас это исправлю!
        - Стой, придурок! - орал эльф, вот только последние месяцы суммарный вес моих утяжелителей составил около тридцати килограмм, а друг весил не больше пятидесяти и потому тащился по полу сзади. - Да остановите же его кто-нибудь, он же этого мудака по шинкует!
        - Брат остановись! - вышла вперед Юн. - Зачем ты это делаешь?!
        - В смысле? - растерявшись произнес я, потеряв концентрацию, после чего Хироши удалось повиснуть уже на самом оружии. Впрочем, я был уверен, что смогу порвать Акио и голыми руками. - Он же тебя обижает, заставляет быть с ним и говорят бьет!
        - Что? Нет! Это глупости! - замотала головой Юн, выставив руки вперед. - Он очень добр ко мне. И щедр. Он лишь учит меня. Вместе со мной. Позволяет быть рядом.
        - Вот эта мразь, может быть доброй и щедрой? - смерил я взглядом Акио спрятавшегося за спину моей названной сестры. - Никогда не поверю.
        - Кого ты назвал мразью смерд?! - крикнул осмелевший наследник Хэй.
        - Я. Хочешь оспорить, вызвав меня на поединок до смерти? - улыбнувшись спросил я, но судя по всему оскал получился уж слишком кровожадным, потому как противник икнув отступил.
        - Брат перестань! Ты идиот! Уйди! Я не нуждаюсь в твоей защите, ни сейчас никогда либо еще! Видеть тебя не хочу больше! - выкрикнув это девочка бросилась бежать прочь.
        - Понял, брат идиот? - победно усмехнулся Акио. - Теперь она полностью моя, и я буду делать с ней все что пожелаю!
        - Услышу, что ей с тобой плохо и меня не остановит ни один из законов этого мелкого городишки. Я вырежу твое сердце и заставлю твою мать сесть его на глазах у отца. - сказал я, стряхивая Хироши с глефы. - Только дай мне повод тебя убить.
        - Ты не посмеешь. - усмехнулся гаденыш. - Теперь закон в этом городе мы, Хэй. И все в нем принадлежит нам, даже академия!
        - Вот как? В таком случае попробуй сдать экзамен на адепта. С удовольствием посмотрю, как тебя отдубасят. А лучше дождусь и приму экзамен сам. Придется правда сломать тебе руки и ноги, и засунуть в твою же задницу…
        - Что здесь происходит? - строго спросила Кингжао, за спиной которой я увидел Юн. Судя по всему, девочка реально переживала за этого придурка. Раз решила обратиться к учителю для разрешения конфликта. - Вам нечем заняться? Немедля отправляйтесь на занятия! А ты, Валор, я считала, что ты выше этого, следуй за мной, немедленно. Как твой мастер я обязана принять меры, как и остальные мастера.
        - У него что, несколько мастеров? - усмехнулся Акио. - Он на столько тупой что не в состоянии учиться у одного?
        - Все строго наоборот, молодой Хэй. - ответила жрица. - Вал на столько талантлив что обучается сразу у трех мастеров. Включая одного владыку и золотого героя. А теперь немедля на занятия, и чтобы вашего духу здесь не было. Вал! Нам предстоит тяжелый разговор. Ты должен быть наказан за свое непристойное поведение. Как и любой другой ученик в данной ситуации.
        - Да, госпожа Кингжао. - сжав зубы сказал я, прочувствовав в голосе мастера предостережение. - Иди обратно в общежитие, Хироши. От нее я точно не сбегу и глупостей не наделаю.
        - О, в этом я даже не сомневаюсь. - протянул эльф. - посмотрел бы я на того кто пойдет против владыки души. Да еще и верховной жрицы храма послушания по совместительству. Госпожа хочет, чтобы я нашел мастера Гуанюня?
        - Это было бы очень любезно с твоей стороны. - кивнула Кингжао - Мы будем в лабораториях Хотару, пусть приходит туда. И чем скорее, тем лучше.
        Едва сдерживаясь я выровнял дыхание, происходящее все больше напоминало бред. Как Юн могла быть с Акио? Он же не только мерзкий придурок, но в добавок конченный трус и подлец. Не удивлюсь если теперь он не пойдет на экзамены лишь бы не сталкиваться со мной. Хотя, с связями клана Хэй он вполне может добиться изменения состава экзаменаторов, или меня могут не допустить в роли помощника.
        - Итак, теперь, когда все в сборе, я вынуждена констатировать что у нас проблема. - произнесла Кингжао когда войдя Наследник Фенг плотно прикрыл дверь. - Вал, расскажи, что произошло сейчас на втором этаже. Полностью и без утайки.
        - Этот придурок… - начал было я, но под тяжелым взглядом жрицы вынуждено прервался и был вынужден рассказать все как есть. - Я должен был защитить честь сестры.
        - Не спросив у нее, не поинтересовавшись чем она живет последние месяцы, а главное угрожая одному из наследников старших кланов смертью. - закончила за меня Хотару. - Это даже не проблема, это катастрофа. Если они не обратятся в учебный комитет, тебе очень повезет, Вал. А вот если они все же решатся на этот шаг, я даже не знаю, что решит совет.
        - Все что захочет его клан. - мрачно ответил Гуанюй. - Сейчас у них в руках слишком много силы. Думаю, вы все это прочувствовали на себе. Нет клана, который мог бы соперничать по богатству и влиянию с Хэй. Даже позиции Пинг пришлось пересмотреть. Неизвестно каким способом, но рыбаки смогли выставить десять тысяч воинов вместо трех.
        - Да, я об этом тоже слышала. Они якобы полностью защищают западную стену. Но кто тогда занимается собственно рыбной ловлей? - спросила Хотару. - ведь если все их добытчики на стенах кто-то должен продолжать рыбачить, а это всегда было чрезвычайно опасным занятием.
        - Очевидно, что сейчас это не так. - пожал плечами Гуанюй. - Как бы они не обрели свою сегодняшнюю силу это не так важно. Хотя конечно хотелось бы знать больше. Что бы ты не думал по отношению к клану Хэй, откажись. Сейчас с ними связываться нельзя, ты понял меня, Вал?
        - Но, как же сестра?! Я не оставлю ее одну!
        - Уже оставил. Три месяца назад. - сказала Кингжао. - Это событие уже произошло и изменить его нельзя. Хочешь что-то изменить. Занимайся. Становись сильнее. А я постараюсь по мере возможности присмотреть за ней. И как женщина и как наставник. Однако сейчас тебе в первую очередь должен волновать ты сам. Твой прогресс замедлился.
        - Я знаю кто мне может помочь. - нахмурившись сказал я. - Бэй Вэйжа. Капитан императорского флота. Он должен быть в курсе того что мне нужно. Правда для разговора с ним мне понадобится один предмет и сопровождение.
        - Хм, ну если ты уверен, что он сможет тебе помочь лучше, чем мы, твои мастера. То я готов сходить с тобой. - согласился Гуанюнь.
        - Не надо. - прикрыв глаза сказала Кингжао. - Вал имеет в виду меня. Хорошо. Мальчик подрос. Пусть будет так.
        Глава 7
        - Добрый день, есть кто? - спросила Кингжао, постучав в дверь старой хибары на окраине восточной внешней стены. После того как Дандан без труда нашла где проживает бывший адмирал имперской флотилии его несколько раз звали в храм, для разговора. Но ответа не было, к тому же поверить в то, что столь волевой и сильный человек так низко опустился я не мог до самого последнего момента.
        - Кого черт морской принес в такую рань? - прохрипел недовольно житель полуразвалившегося строения из связанных стеблей бамбука. Когда на свет выбрался орк в одежде из листьев тростника Кингжао даже прикрыла нос рукавом. - А, значит на острове где никто не ходит в море, кому-то все же понадобился старый моряк.
        - Не нужно так наговаривать на себя, господин Бэй, вы еще вовсе не старый. - вежливо сказала верховная жрица. - Я рассчитывала, что мы сможем поговорить у вас дома… однако не думаю, что эти стены в состоянии скрыть хоть что-то от окружающих. Возможно вы согласитесь переодеться и проследовать за нами в храм?
        - А мне не во что. - почти с гордостью заявил моряк. - Я все продал! Все, до последней плошки. Вот и живу теперь только тем что сам могу сделать. И дом, и мебель - все сам строю. Питаюсь тем что могу заработать, вот только никому не нужен настоящий морской волк на этом поганом острове. Даже вашим чертовым рыбакам.
        - Вы стали куда менее культурны. - нахмурилась Кингжао. - Хотите сказать, что к вам обращаются не достойно звания имперского адмирала?
        - Какой я адмирал без флотилии? - с досадой сказал Бэй, а затем смачно схаркнул на землю. -- Я теперь даже не капитан, якорь мне в… да даже не моряк! Потому что та лужа, в которой вы все ходите - это не море, это запруда!
        - Позвольте не согласится… - продолжил вежливо Кингжао.
        - Достаточно. - не выдержал я. - Если здесь нет капитана корабля значит этот орк нам не нужен. Уходим. - развернувшись я сделал несколько уверенных шагов, прежде чем позади раздалось удивленное покашливание.
        - Стойте. Погодите! - крикнул Бэй. - Если вам нужен настоящий моряк, то он у вас будет!
        - И какой толк нам от капитана без корабля? - ехидно спросил я. - Вы поди и клинки свои пропили, как и одежду.
        - Признаю, иногда я выпиваю. - чуть смущенно, будто это он ребенок, а не я, да еще и нашкодивший, сказал моряк. - Потому что рисовое вино здесь дешево, а делать совершенно нечего. Но все что я продал, до последнего гроша, вложил в строительство собственного корабля. Нормального, а не это вот все, что по морю даже не ходит - плавает.
        - И в каком он состоянии? - нахмурившись спросил я.
        - Сейчас стоит возле запруды Хэй, на стропилах. Полгода, и на нем можно будет выйти в море. - ответил Бэй, смотря на меня совершенно другими глазами. Он будто наконец проснулся от долгого сна. - Если появятся деньги, вполне возможно, что и за пару месяцев управится можно. Вот только они все затягивают. Гуй Шен обещал заплатить за передачу боевых техник материка, однако после произошла катастрофа и я остался сам по себе.
        - Что не мешало вам следить за мной. На экзамене и турнире. - спокойно сказал я, глядя ему прямо в глаза. - В этом нет ничего плохого. Однако столь откровенно интересоваться чужим человеком у его мастеров и преподавателей - слишком подозрительно.
        - Значит вы заметили. - усмехнулся Бэй, выпрямляясь. - На тот экзамен я пришел просто посмотреть выступления учеников, от нечего делать. И каково же было мое удивление, когда я заметил имперский бычий хват. А уж жестокость, с которой вы расправились с врагами, и вовсе не оставляла сомнений, передо мной совсем не ребенок, в чем я сейчас в очередной раз убеждаюсь.
        - Думаю дальнейший диалог здесь не целесообразен. - сказала настороженно Кингжао. - Даже у травы и деревьев есть уши. Если у вас нет денег на приличную одежду, чтобы появляться в городе...
        - Офицер никогда не продаст мундир и оружие. - усмехнулся Бэй. - Подождите минуту. - с этими словами он отошел чуть в сторону и засунул голову в бочку с дождевой водой. А затем и вовсе раздевшись по пояс ополоснулся. Но все равно уложился в ту самую минуту о которой просил. Он вышел уже почти нормальным, только небритым и пахнущим алкоголем. Отросшие волосы он забрал в хвост на затылке, и только круги под глазами свидетельствовали о произошедшем. - Я готов.
        - Лучше всего переговорить у меня в храме. - сказала Кингжао. - Там меньше посторонних.
        - И ни у кого не возникнет подозрений что мальчик учащийся в академии клана Гуй спокойно ходит в ваш храм? - с интересом поинтересовался моряк, чуть хрипя. - Слышал, что вы если и не враждуете, то по крайней мере в крайне натянутых отношениях, да и дести из того здания выходят только в сопровождении взрослых, я проверял.
        - У нас прекрасные отношения с Шеном. Просто наши точки зрения не всегда сходятся. - пожала плечами Кингжао. - Что же до учеников, я специально устроилась мастером прилежания и послушания, чтобы поддержать… хмм… Валора. А с двенадцати лет они получают полную свободу действий и даже могут выходить в город, а не только на прилежащую территорию.
        - Приятно познакомится. Значит в этом мире вас зовут Валор? - усмехнулся Бэй.
        - Вы меня путаете с кем-то другим. Это бывает. Ничего страшного. - сказал я, стараясь не оглядываться по сторонам.
        - Понял, продолжим внутри. - согласился имперский капитан, и остальную часть пути мы прошли молча. Благо было не так далеко. Город кипел. По улицам сновали носильщики и ехали запряженные в телеги кабаны. Патрули Пинг исчезли, а все лавки были открыты и над домами раздавались крики торговцев зазывающих покупателей.
        Проходя мимо одной из витрин, я обратил внимание на стоящие ряды эликсиров Юань-ци. Однако смутило меня не наличие эликсиров в открытой продаже или цена, а обозначение на бирке прилепленной к бутылке сургучом «эликсир Юань-ци, изначальной энергии. Цена: пять цянь». До меня дошло, что цена полностью соответствует баллам в академии. Похоже жители острова и в самом деле были очень практичны. Но тогда выходило что на содержание группы в академии выплачивалось двести цянь в неделю. Интересно, много это или мало? Оглядываясь по сторонам, я начал сравнивать цены.
        Десятикилограммовый мешок риса, пятьдесят яиц, корзина сушеной рыбы - стоили один цянь. Меч - до ста цянь, хотя кузнечная мастерская мне встретилась только одна. Возможно столь высокая цена обуславливалась именно малом количеством мастерских. Комплект доспехов из кожи и деревянных дощечек обошелся бы покупателю во все двести цянь, и вот этого я уже совершенно понять не мог. Груда деревяшек за две тонны риса?
        - Почему они такие дорогие? - ошарашенно спросил я, рассматривая защиту.
        - Это доспех из железного дерева, юный господин. - склонился в приветствии торговец. - Он легко выдержит удар когтей золотого чудовища и даже бронзового ужаса!
        - Вот как? А удар глефы между пластин? Он же почти не защищает половину уязвимых зон. Сердце, печень… тут такие щели что в любую легко пройдет лезвие.
        - Вы правы господин, н зачем вам доспех против людей? - удивленно спросил лавочник. - Разве на ритуальных поединках уже разрешили использование доспехов и оружия без ножен?
        - Прошу прощения, я понял всю глупость своего вопроса. - кивнув я отошел в сторону. Святая простота. Доспехи, не предназначенные для защиты от мечей, копий и стрел. А зачем? Черт, неужели где-то в мире найдется еще место где можно будет не думать об охоте и нападении людей на собственных сородичей? - Как же здесь мирно…
        - Вы правы. - усмехнулся Бэй, а жрица лишь приподняла бровь, не став задавать очевидный вопрос. Жители Чщаси защищались только от монстров. Жутких, диких демонических тварей не имеющих ничего общего с людьми, и даже не подозревают, что разумные могут быть куда опаснее чем любой зверь. - Они защищены от правды.
        - Смотря что считать правдой. - пробурчал я, и до самого входа в храм мы больше не разговаривали.
        - Вал! - белокурая молния бросилась ко мне, стоила дверям открыться. - Ты пришел! Ты поиграешь со мной? Расскажи какую-нибудь сказку или историю!
        - Ах ты мерзкая девчонка! А ну вернись к занятиям! - донесся из-за перегородки гневный голос Дандан, помощница верховной жрицы вышла и тут же замерла в поклоне. - Прошу прощения, госпожа, я ожидала вашего возвращения позже. Мне приготовить чай?
        - Да, принеси его через пятнадцать минут в мой гостевой зал. - кивнула Кингжао. - Мэй, пусть ты еще и ребенок, но ведешь себя неподобающе. Я разочарована. - сказала грациозно, проходя мимо жрица, стоило ей показать спину девочке как та беззвучно высунула язык, и я с трудом сдержал улыбку. Пусть Кингжао была строга. Все равно у воспитанниц здесь был шанс на детство. В отличие от наших постоянных занятий и муштры.
        - Извини, Мэй. Я обязательно поиграю с тобой после того как мы пообщаемся, и все-при-все расскажу. Договорились? Но чур за чаем, сможешь мне заварить его как в настоящей чайной церемонии? - спросил я, погладив девочку по голове. Та чуть не засияла от радости и кивнув сбежала к себе, а мы, наконец, оказались наедине.
        - Ваше императорское величество. - склонился моряк, стоило перегородке закрыться. - Я подозревал что проведение не даром забросило меня сюда.
        - Боюсь все несколько сложнее чем вам кается господин Бэй. - сказал я, снимая бандану. Рана полностью заросла, но часть камня души все еще оставалась снаружи. Ровно на месте третьего глаза. - Я не тот император, которого вы знаете. Хотя отрицать факт не буду. Я действительно правитель, возможно последний на материке и за его пределами. Однако я прошу вас более никогда не называть меня так, по крайней мере до тех пор, пока большинство меня не признает. Иначе это угрожает моей и вашей безопасности.
        - Среди местных кланов есть враги империи? - нахмурился моряк. - в таком случае я обязан защищать вас!
        - Как я уже сказал все несколько сложнее. А вернее намного сложнее. Мне нужна ваша помощь, но я допускаю что где-то на материке тот император которого вы знаете. «Запад» - все еще продолжает сражаться толпами монстров защищая свою крохотное государство.
        - Поднебесная империя в тысячи раз больше этого острова. - недовольно сказал Бэй.
        - Совершенно верно. И при этом в сотни раз меньше демонической империи, и в десятки раз меньше королевства эльфов или республики дварфов. Но самое плохое… хотя, мои опасения могут быть развеяны единственным ответом. У вас все еще работает интерфейс?
        - Нет. - хмуро ответил моряк. - Он погас в тот же день, когда два столба пламени упало на востоке. В день великой катастрофы.
        - В таком случае нам нужно начать с его восстановления. Госпожа Кингжао, позвольте одну дозу Юань-ци из ваших запасов? В чистом виде. - дождавшись, когда по приказу верховной жрицы принесут черную ампулу я попросил Бэя лечь на бок, а затем закапал эссенцию ему прямо в ухо. Дело оставалось за малым. Приложив указательный и средний пальцы к виску мужчины, я вошел в медитацию, а затем дотянулся собственным Ци до его верхнего дантяня.
        - Вижу! - ошарашенно проговорил моряк. Вот только мне было не до его радостных возгласов.
        «Внимание! Обнаружено новое устройство! Добавлено сетевое окружение, сеть расширена. Узел 001 признан центральным».
        Глава 8
        «Начать подключение к новому устройство? Доступно обновление информационной базы». - загорелась надпись в интерфейсе. Да блин, да! «Недостаточно места на носителе, запись невозможна. Удалить неиспользуемый блок данных - Джи?» Черт, нет, это даже не обсуждается. Какой тварью нужно быть, чтобы окончательно убить человека, да еще любящего тебя всей душой, только для того чтобы получить больше данных?
        «Создать устойчивое соединение для передачи данных на расстоянии? Формирование первичного контура сети. Внимание! Контур не может быть завершен! Недостаточно материалов. Требуется триангуляция… перестройка запроса… требуется формирование ядра Юань-ци. Адаптация. Достигнете ступени медного героя на пути Юань-ци. Приблизительное количество Ци - семьсот единиц».
        - Я вижу интерфейс! Я знал, знал, что это вы! У кого еще может быть такая сила?! - едва сдерживаясь сказал громким шепотом сказал Бэй, а я с досады прикусил губу. Первое ядро, семь сотен Ци души. А мне до него, всего ничего. Чуть больше пяти сотен!
        - Любой достаточно дерзкий и достаточно умелый мастер души. - мрачно ответил я, прикидывая сколько времени мне понадобится для того чтобы взобраться на эту гору. За лето я нарастил свое Юань-ци с пятидесяти до ста десяти. Расширяя запасы, я мог использовать все до нижнего предела - семидесяти пяти единиц энергии. Вот только верхний предел рос хорошо если по единице в день. Иногда же, мне требовалось и вовсе два, а то и три дня.
        Путем не сложных арифметических действий выходило, что, если мне очень повезет и задержек дольше трех дней почти не будет я достигну уровня медного героя лет через пять. А если произойдет чудо и верхний предел энергии будет расти прямо каждый день по единице - два года, но судя по всему такие результаты были просто фантастическими. От понимания что даже для простой Связи мне качаться еще два года хотелось взвыть.
        - Госпожа Кингжао, прошу прощения, но я должен попробовать одну вещь. С вашего разрешения. - сказал я, и дождавшись пока тифлинг кивнет дотронулся до ее виска. Ее Ци я чувствовал без всякого напряжения, в отличие от моряка теперь передо мной был полноценный Владыка души. Океан силы, против капли. Дотронувшись правой рукой до ее виска, а левой своего я постарался сформировать четкий поток Ци.
        «Внимание! Попытка подключения к защищенному устройству, в доступе отказано. В запросе на открытое соединение отказано. Недостаточно вычислительных мощностей, достигните энергетического баланса для продолжения операции».
        - Две тысячи Ци. - ошарашенно проговорил я. - Для контроля демонов мне пришлось получить легендарную магию души. А здесь даже для связи придется стать владыкой. Отлично.
        - Боюсь я не очень понимаю, о чем вы говорите. - нахмурилась Кингжао. - Я почувствовала ваши потоки Ци, но мне они не показались враждебными.
        -- Потому что вражды не было. Я просто надеялся, что смогу получить новую информацию, но судя по всему прежде мне нужно стать сильнее, намного сильнее. - со вздохом пришлось признать мне. - Чтож мы здесь собрались не для этого, но по крайней мере теперь понятно куда двигаться. Есть клан, который вредит городу.
        - Прошу прощения, господин. Но на мой взгляд у вас предвзятое отношение к Хэй. - покачала головой верховная жрица. - Такие возвышения и падения случаются регулярно после катаклизмов. Но устоявшиеся институты продолжают оказывать ведущее значение на жизнь всех жителей Чщаси. В первую очередь - совет кланов, глава города, потом все остальное. Пока они не покушаются на эти институты, они не опасны.
        - Вот только они уже это сделали. Вы были в коме, пока Хэй плели свои интриги. И для того чтобы вы им не мешали Хэй даже объявляли о самоизоляции, отказав в поставках эликсиров Юань-ци, необходимого для вашего пробуждения. Другие кланы, почувствовав слабину, так же хотели получить больше власти. Однако учитывая то что происходит сейчас, уверен, достигни они предыдущей цели - власть над городом уже была бы в их руках.
        - Глава Хэй говорил, что у них была смертельная инфекция, из-за которой клан потерял больше тысячи своих людей. Если бы она прорвалась в город, жертвы исчислялись бы сотнями тысяч. И у нас нет поводов ему не верить. Что же до совпадений, да, иногда стечение обстоятельств оказывается против нас и можно решить, что это злой умысел. Однако мне кажется, что ваше отношение к рыбакам более личное.
        - Не буду скрывать, они мне не нравятся. Наследник этого клана уже дважды покушался на мою жизнь. Ну хорошо, доказательно - один. И мне удалось вывести его на чистую воду, продемонстрировать его гнилую натуру. Тогда даже главе клана пришлось признать нарушение правил и изгнать его из клана и семьи. И вот, спустя всего полгода он вновь в академии…
        - Нет ничего плохого в том, чтобы любить собственных детей. - покачала головой Кингжао. - В молодости многие люди делают ошибки. Но пока все живы - они поправимы. Раны заживит время и магия, обиды же - разговоры. Юный Акио вырастет и осознает свои ошибки, ему придется стать достойным солдатом своего клана и города. Иначе сам город не признает и отринет его. И в этом ему поможет мудрая и послушная жена.
        - Какая еще жена? Нам еще восьми нет… стоп. - от осознания у меня даже дыхание перехватило. - Госпожа Кингжао, вы хотите сказать, что отдать мою сестру этому придурку - ваше решение?
        - Ее собственное. Она видела к чему может привести ваша вражда. И оказалась куда мудрее чем я в начале о ней подумала. Пройдет несколько лет, и ее слова постепенно залягут в душу наследника клана Хэй, он станет сотником, затем тысячником, а после - главой клана. И всегда рядом с ним будет женщина, которая желает вам добра.
        - Это мерзко! - я до побелевших костяшек сжал кулаки, лишь бы не сорваться. - Отдавать девушку, мою собственную сестру, только для того чтобы подчинить другой клан - я в состоянии сделать это другими путями! Когда Акио подрастет у него не останется иного выбора кроме как подчиниться. Силе, если разума будет недостаточно.
        - Она может стать не только счастливой супругой и матерью, но и пятой по влиянию женщиной в Чщаси. Разве вы не желаете ей такой судьбы? Пути женщин и мужчин разнятся. Там, где вы предпочитаете грубую силу, мы действуем ловкостью ума. Если вы более не станете настраивать мальчика против себя, станете достойным примером для подражания, ваша сестра с моей помощью сумеет из вспыльчивого мальчугана воспитать сильного и уверенного в себе мужчину. Который всегда прислушивается к своей женщине. Пусть у нее будут сложные времена, но обещаю вам, после она будет совершенно счастлива.
        - Еще раз повторю, это мерзко. Я против. - мне пришлось несколько раз глубоко вдохнуть и выдохнуть, чтобы успокоиться. - К тому же я считаю вы недооцениваете клан Хэй. Даже если вся что вы говорите правда, в чем я лично сомневаюсь. Даже если бы мальчишка в прошлый раз не убил меня, а всего лишь ранил, я не намерен терпеть его рядом. Ваша клановая структура отлично работает если считать, что у всех одна цель. Но стоит этому ядру расколоться как все остальное тут же начнет трещать по швам.
        - К сожалению, я не могу помешать вам, господин, но уверена со временем, повзрослев, вы поймете. Быстрые решения очень редко являются правильными или лучшими. Для того чтобы достигнуть результата всегда нужно приложить силы и время. Без этого ничего не выйдет. Но если перенапрячься можно сломать все, ничего не достигнув. Я настаиваю, что вы еще слишком молоды и это тело влияет на ваши суждения. И даже если вы будете совершенно против, я продолжу действовать в ваших интересах и в интересах города.
        - Вот как. - я прикрыл глаза. Все что она говорила было вполне разумно. Вот только мне от этого легче не становилось. Используя всех, словно шахматные фигуры, Кингжао выстраивала собственную партию, рассчитывая на то что ее суждения полностью верны и объективны. Вот только я так не считал. Хэй которые заботились о городе, а потом внезапно получили огромные доходы? Слишком много совпадений!
        В таком случае я буду действовать как сочту нужным. - сказал я, глядя прямо в глаза тифлингу. - Заранее прошу прощения, если мои действия разрушат ваши планы. Учитывайте, что Юн моя семья, я ей должен. К тому же сегодня клан Хэй на подъеме, а завтра он может встать на краю обрыва, и тогда Акио перестанет быть столь перспективным женихом. Я не верю, что все происходящее случайно, и надеюсь показать это вам. Капитан, когда будет готово ваше судно?
        - Через полгода, нет, через четыре месяца, если достанет денег. - тут же ответил Бэй. - я устроюсь на пять работ, если это будет нужно, но ускорю процесс!
        - В этом нет нужды. С поставками денег и зелий все в порядке? - спросил я у Кингжао.
        - В полном. - кивнула верховная жрица храма послушания. - За прошедшие три месяца мы использовали около пятисот доз новых эликсиров. Как я уже говорила - в начале было непривычно, однако новые, чистые способы применения крайне эффективны. Кланы, как и договорилось полностью оплачивают повышение Ци у своих родственниц. Кроме того, мне удалось нескольким девушкам привить больше одного типа, надеюсь в дальнейшем они смогут найти достойных мастеров. Иначе их труды могут оказаться напрасны.
        - Хорошо. Учитывая обязательные расходы на еду и довольствия… пятьдесят цянь в неделю, мы сможем выделить на строительство корабля? Да думаю сможем.
        - Хватит и сорока. - уверенно сказал моряк. - тогда я смогу круглосуточно присутствовать на стройке и процесс пойдет быстрее!
        - И все равно до дня зимнего равноденствия не закончить. - вздохнул я, прикидывая сроки. - До этого будет осенний экзамен и турнир посвящения. Ну и большой турнир середины зимы. Слишком много событий, чтобы заглядывать так далеко. Мне нужен этот чертов корабль, я не верю ни единому слову Хэй, но докопаться до истины можно будет только самим выйдя в море и все проверив.
        - Вы не отступитесь? - на всякий случай спросила Кингжао. - Чтож. В таком случае мне придется продолжить наставлять Юн. Она умна не по годам. Потеря родителей и спасение незнакомцем не прошли для нее даром. Так что она умеет приспосабливаться и находить себе защитников. Ее ждет большое будущее и я не оставлю эту девочку.
        - Именно на это я и рассчитываю. Господин Бэй, я прошу вас не передавать знания о собственных техниках клану Гуй, до момента пока мы не будем уверенны в их лояльности. У вас есть активируемые способности, дарованные при инициации?
        - Да, наиболее подходящие для морского дела. - кивнул бывший адмирал. - Управляемый метаболизм, очищение организма и само исцеление.
        - Полезные навыки. Могут пригодиться как в повседневной жизни, так и в бою. Сейчас мы вновь войдем в резонанс, и я прошу вас передать мне способности. Возможно перед вашими глазами появится надпись или картинка. Просто укажите да. - когда моряк кивнул я дотронулся до его и своего висков и активировал связь. Прошло несколько секунд, ничего не происходило, но затем голову пронзила острая боль.
        «Запись последовательности активации… 42%... запись окончена. Обновление сведений, каталогизация новых данных, перестроение старых данных. Обновление параметров. Ознакомьтесь с вновь поступившей информацией». - обычная надпись вдруг оборвалась, интерфейс погас и осталось лишь одно сообщение:
        «Кто бы ты ни был, если ты читаешь это, добро пожаловать в ад…»
        Глава 9
        Мир вокруг меня перестал существовать. Слух, зрение и даже ощущения полностью отключились. Остался только разум, и моя чистая Ци. А еще мрак. Нечто чуждое, злое и неведомое ворочалось в темноте вокруг. Его щупальца тянулись ко мне, стараясь опутать, связать и разорвать на части. Однако стоило врагу приблизиться как он тут же прятался обратно в темноту.
        Страх давил. Заставлял сжаться. Уменьшиться в размерах. Но чем больше я боялся, тем сильнее становился противник. Он питался моим страхом. Рос и множился, подбираясь все ближе. Еще немного и от меня не останется ничего. Прекращу свое существование, без следа растворившись во времени и пространстве. Меня не станет. Именно так. Я не умру, нет. Не погибну. Я исчезну без шанса на возрождение и новую жизнь.
        Ужас сковавший меня стал кандалами. Пространство, воздухом это назвать было нельзя, сгустилось, давя со всех сторон все больше. Я не слышал его голоса, но чувствовал единственное желание противника, он тоже не хотел жить. Его единственной целью стала моя смерть, так же как до этого смерть других. Ему было наплевать на собственное существование. Ведь он, или оно, никогда не жило. Его цель была дана ему свыше. Ему не было дела до этого мира, и он звал разделить с ним свою судьбу, свою ношу.
        Нет. Нет, не сегодня. И никогда нет. У меня есть о ком позаботиться в этом мире. Я нужен этому миру, а этот мир нужен мне. Я должен жить. Нет. Я хочу жить! Прочь тварь! Я возьму свое силой!
        Страх сменился ненавистью. На секунду пустота в страхе сжалась, отступилась перед огненной яростью. Но в следующее мгновение из черноты ворвались тысячи стальных игл. Враг, погубивший миллиарды, не собирался сдаваться. Он был безупречен. Он мог противостоять любой угрозе. Он был неуязвим. И пламя не трогало сталь, замершую в долях миллиметра от меня. Они все еще не могли прикоснуться ко мне, но были бесконечно близки к этому.
        Пламя моей воли, мой гнев, моя ярость. Не ослабляли, а усиливали врага. Чем больше я сопротивлялся, тем сильнее становился он. Неведомый. Непонятный. Сокрытый тенями. Но моя воля была сильнее любого горна. Я перешел через две гибели. Я пережил удар божественной кары. Я сумел приспособиться к новым условиям и выжил. Выжил!
        Оно звало. Молило присоединиться к нему во тьме. Растворится в великом ничто. Не ради чего-то или кого-то. Просто так. Потому что все исчезнет. Ничего не будет после, потому что ничего не было до. Любой свет погаснет. Любой жар остынет. В конце концов, останется лишь всепожирающая тьма. Ласковая, холодная, принимающая всех.
        К черту! Я не согласен! У меня есть ради чего сказать этой тьме - не сегодня! Возможно. Когда-нибудь. Мы вновь встретимся, и я скажу да. Но не сегодня.
        Здесь ничего нет. Лишь вечный холод. Все что появляется здесь - делает сильнее его. Моего врага. Моего противника. Смотрящего тысячью тысяч глаз со всех сторон. Он знает меня и таких как я. Они сопротивлялись до последнего как сопротивляюсь я. Они искали ответы к великим вопросам, а нашли его. Ведь ни один ответ не истинен кроме одного - все возвращается в ничто. Вся вселенная рано или поздно станет им - ничем.
        Может и так. Но это не повод сдаваться. Не повод давать слабину. Тьма, это лишь отсутствие света. Холод - отсутствие тепла. И если в этой тьме больше некому стать этим светом… значит стану Я. Я не зло. Я не жар. И нет тьмы… Я лишь свет.
        - Господин! - Кингжао стояла рядом со мной на коленях, когда я очнувшись вдохнул воздух полной грудью и закашлялся. - Как вы? Что с вами было?
        - Все… - мне потребовалось несколько секунд чтобы отдышаться. - Все нормально.
        - Что произошло? Вы внезапно упали, забились в судороге и перестали дышать. Что случилось? - обеспокоенно спросила верховная жрица.
        - Ничего. - помотал я головой. Рассказывать ей о подступившей тьме, все еще держащейся на границе подсознания? К черту. «Крови нет. Боли нет. Тьмы нет. Я Свет». - колотилось в мозгу. Откуда эта фраза. Что она значила? Почему я не помню ее, но чувствую, будто она для меня столь же естественна как дыхание или зрение?
        А на границе сознания оно. Оно не собирается уходить. Его щупальца раскинулись, но не в непонятной тьме, а во мне самом. Не сегодня? Хорошо. Я подожду. Я умею ждать. Для меня и тысяча лет - секунда. А если завтра Свет скажет «да», то кто посмеет сказать «нет»?
        А еще я вспомнил. Мы сидели на берегу моря, слушая как волны шурша накатывали на желтоватый песок. Как шли, одна за другой, выкидывая обтесанную гальку и цветное бутылочное стекло, с закругленными и совершенно не опасными краями. Мы смеялись, радуясь солнцу и теплу. Совершенно забыв о времени, мы возвращались поздно ночью, обгоревшие, но довольные, даже не представляя, как будет тяжело завтра.
        Кто -- «мы»? Железные повозки, бесшумно передвигающиеся по черным, идеально ровным дорогам. Крохотные спирали ламп, которые никто не зажигает, но они освещают путь. Веселые музыканты, бренчащие на каждом углу задорные мелодии. До надоедливости. Но это состояние праздника, маленького счастья. Когда это было? Где? С кем?
        Голова трещала, даже на автомате начатая медитация почти не повлияла на ситуацию. Боль была сродни крику, пронзительному визгу, продирающему до самых костей. Внутренним зрением, я воспринимал ее как кровоточащую сеть сосудов. И было реальное чувство, что именно так и есть. Обладай я лишь Юань-ци уже был бы мертв. Но содержащиеся в крови частицы Сюэ-ци уравновесили негативное воздействие, остановив расползание повреждений. А затем подключилась энергия жизни Чжен-ци, быстро восстанавливая организм.
        - Вы готовы продолжить разговор? - спросила Кингжао, чуть отодвигаясь. - Мне пришлось выгнать Бэя, на несколько секунд я испугалась, что все кончено.
        - Ну уж нет. Я уже умирал, так что с уверенностью могу сказать - это не она. Но звать никого не надо. Я сам выйду к нему. - для того чтобы подняться мне потребовалось несколько секунд, и все же я сумел это сделать. Хотя можно было снять утяжелители, которые уже стали для меня второй одеждой. - Мы закончили разговор. Мы должны идти своими путями к единственной цели. Благополучию каждого на этом острове. Но если я увижу, что Хэй Акио угрожает мне или делает Юн несчастной - я прикончу его без всяких поединков.
        - Убить ребенка лишь за угрозу? - нахмурилась Кингжао. - Вам не кажется это слишком грубым решением? Даже звери лишь защищают свою территорию.
        - Я все сказал. Делайте все что посчитаете нужным. - сказал я, выходя на крыльцо. Бэй Вейжа ходил из стороны в сторону пытаясь успокоится. Похоже искусство медитации старому вояке было недоступно, или он просто воспитывался в совершенно другом обществе, с другими принципами и задачами. Что в принципе так и было.
        - Господин! Как вы. Ваше императорское величество?! - едва увидев меня, подскочил моряк. Но тут же подобрался, удостоверившись что со мной все в порядке. - Я знал, что небольшой приступ не скажется на вашем здоровье. Разрешите приступать к выполнению задачи?
        - Во-первых. Я уже просил вас меня так не называть. Ни здесь, ни где бы то ни было еще. Это важно, и прошу придерживаться спокойного взаимоотношения. Впереди слишком много задач, а вокруг слишком много врагов. Кингжао можете доверять. Она знает свое дело и непременно будет вам помогать в рамках своих сил и возможностей. Но у нее своих забот слишком много так что я не стал бы досаждать больше чем нужно. Я постараюсь выбираться на берег как можно чаще. Но надеюсь на ваше умение руководить без чужого вмешательства.
        - Конечно ваше… господин. - чуть замявшись сказал Бэй. - можете на меня рассчитывать. Как только скоростной ботик будет готов я немедля сообщу вам. Или свяжусь с госпожой Кингжао чтобы она передала информацию.
        - Благодарю. - кивнул я, чуть улыбнувшись. Благодаря синхронизации с моряком я знал это слово. Ботик - небольшое парусное судно, которое способно идти не только по ветру, но и против ветра. Пусть и не последнее слово техники, но все лучше, чем местные лодки, идущие на веслах.
        - Вы освободились, господин Валор? - серьезно, и очень недовольно спросила Мэй, которой за прошлую нашу встречу Дандан накрутила хвост. Улыбнувшись я подошел к девочке и погладил ее по голове. От чего эльфийка прикрыла глаза, будто кошка и чуть ли не замурлыкала.
        - Конечно. Пойдем в свободную комнату. Я расскажу тебе сказку.
        - Здорово! - тут же подскочила неугомонная девочка, и схватив меня за руку потащила в сторону пристроек. - Я знаю место где нам никто-никто не помешает! О нем никто не знает! Честно!
        Она вела меня за собой, щебеча обо всем на свете. И когда мы оказались в небольшой комнатке позади овощного склада я невольно улыбнулся. Угу, никто не знает. Поэтому здесь прибрано, даже на высоте явно недоступной для девочки, лежат матрасы, набитые свежей соломой и пахнет корицей. Незаметная и непередаваемая забота. Даже если это сделала не Кингжао лично, скорее всего она дала добро на такую комнатку. Ловкость ума. Создание своего пространства для ощущения дома среди чужих стен.
        - О чем ты мне расскажешь? - горели от восторга глаза Мэй. - Это будет страшная сказка? О монстрах, которые живут за стеной или похищают непослушных детей? Или тех, кто капризничает?
        - Судя по всему ты любишь страшные сказки? - усмехнулся я, ложась на пол. Голова слишком сильно кружилась. Сейчас бы в лазарет к Хотару, а не тут болтаться. Но уйти просто так я не мог. Я обещал. - Давно-давно, в далеком королевстве, жило доброе чудовище, которое никому не хотело зла. Оно было страшным, по этому его все боялись, но само не хотело никому вредить.
        - А почему оно не стало красивым? Ведь если правильно причесываться, умываться и пользоваться специальными пудрами любой может стать красивым. И мальчики, и девочки! - уверенно сказала Мэй. - Меня так госпожа Дандан учит.
        - Оно было страшное, очень страшное. И не накрашенное страшное и накрашенное. - с улыбкой сказал я, глядя на то как девочка хмурится. - Но одно было не одиноко. Даже в самых темных дебрях, днем и ночью его сопровождала подруга луна. Еще совсем малышка, она никогда не двигалась, постоянно даря свет. И чудовище полюбило луну. Ведь она всегда была с ним. Пусть днем ее было и хуже видно. И однажды днем, на мольбу чудища, луна ответила…
        - Как здорово. - улыбнулась Мэй, дослушав сказку о дружбе чудища и луны. - И они дружили так всегда?
        - Да. Даже когда она призналась, что она лишь отражает чужой свет, чудовище не покинуло ее, ведь главное это не яркость и красота, а настоящая дружба.
        - Или любовь… - мечтательно вздохнула девочка. - Ты куда? Тебе уже пора?
        - Боюсь, что да. Но я уверен мы еще встретимся. Учись как следует. Может после того как получишь ранг воина решишь продолжить и переберешься в академию. - поднявшись я попрощался с Мэй, и только когда уходил вместе с Кингжао заметил деревянную фигурку, что она прижимала ладошками к груди.
        Глава 10
        - …выдох, вход в присед. - командовала Сонг, контролируя каждое наше движение. - Держите напряженными только мышцы, которыми в данный момент работаете. И вдох, откат назад, контролируйте собственное Ци. Не снижать концентрацию. Вернулись в исходную позицию. На сегодня закончили. Можете переходить к самоподготовке.
        Сдача осенних экзаменов уже завтра, и я крайне рекомендую всем без исключения проходить их в форме сдачи нормативов и техник. Вал, тебя это в первую очередь касается. Вы теперь все адепты, хоть и медные. Спарринги будут крайне тяжелые, большинство не слишком развитых учеников, которые не способны нарастить запас Ци, будут сдавать экзамен боем. И противники им подобраны соответствующие. Никаких поблажек на возраст не будет.
        Вы, гении. Безусловные лидеры. И через несколько лет сможете переступить на ранг воина. Уверена многие смогут сделать это, не достигнув и тринадцати лет. Но ваши отсталые братья. Большинство не одаренных заканчивает свой путь по лестнице к бессмертию на ранге золотого адепта. В двадцать лет. На экзамене бронзовых адептов будут выступать пятнадцатилетние. Разница в силе у вас минимальна, а вот в выносливости и весе - колоссальна.
        - Госпожа Сонг, но как же разница в техниках? Ведь они на то и неодаренные что не могут поддерживать достаточное количество Ци. - спросил я, и в самом деле рассчитывая все решить поединками. - Мы сможем победить, используя скрытые техники.
        - Сравнивая вас с сверстниками, не одаренными - да. Большинство из них в девять-десять лет остаются неофитами. Но у нас старшинство определяется силой Ци и умением ею управлять. Так что нет, Вал. Идея с тем что вы будете сильнее за счет техник провальная. Вы на одном ранге, у вас одинаковое количество Ци. К тому же их дыхательные, медитативные, боевые техники отрабатывались годами, они куда опытнее вас.
        Но в двадцать лет развитие для всех кто не достиг ступени героя заканчивается. И они покидают академию не в силах продолжать дальше. А вы, вы сможете достигнуть любой ступени, на которую у вас хватит силы духа и удачи. Возможно некоторые из вас даже станут Владыками. И к тридцати годам между вами и неодаренными будет пропасть которую невозможно преодолеть.
        - Вот только сейчас, в академии мы на одном курсе. Нам восемь, а им пятнадцать. - мрачно заметил я. - Разница в весе, росте, длине рук и ног - больше чем в два раза. И все равно, на сдачу техник и количества Ци мы потратим пять дней. А на спаррингах можно сдать экзамен за три боя.
        - Все верно, Вал. Но ты что, куда-то торопишься? - спросила Гуй Сонг, под дружные смешки моих одноклассников. - Несколько дней, в пути, который занимает всю вашу жизнь ничего не решает. Как и несколько лет на поздних этапах. Многие золотые герои веками готовятся к восхождению на пик владычества. И это не плохо.
        - Но тогда мы не сможем принять участие в качестве волонтеров, при приеме экзаменов у неофитов которые собираются стать адептами. -- улыбнувшись сказал я. - А мне очень хотелось помочь академии.
        - Обычно этим занимаются только бронзовые адепты и старше, но не вижу ничего дурного в том, чтобы вы попробовали. Если конечно уверены в своих силах. - пожала плечами орчанка. - кто хочет выступить добровольцем?
        - Я, мои напарники и тройка Хироши.
        - Нас тоже запишите. Три тройки. - тут же поддержал идею Ичиро. - Нельзя чтобы только Вал с приятелями везде выделялись.
        - Что-ож… - протянула Гуй Сонг, окинув нас взглядом. - Хорошо, вы отлично освоили все мои уроки и легко сдадите экзамены сами. Думаю, ничего плохого не произойдет если вы все будете участвовать в спаррингах против неофитов. Но сразу предупреждаю, никакого потворства родственникам и соклановцам я не допущу! На этом все. Расходитесь.
        - Что ты задумал, и зачем меня на это подписал? - подскочил ко мне не слишком довольный эльф. - О! Тебя мало били на спаррингах? Так я добавить могу.
        - Скажем так, у меня есть идея. Я не могу сражаться с Акио пока его ранг ниже моего. Так что встретиться мы можем только на экзамене. И в то же время если Акио экзамен не пройдет, а Юн пройдет они сразу окажутся на разных ступенях. И не смогут встречаться.
        - О, понятно. - протянул Хироши. - План грандиозный и даже немного логичный, но ты не думал, что он может просто сдавать экзамен нормативами, как все нормальные ученики, а не такие выскочки как вы с Ичиро? Или что он попадет не на тебя, а на другого адепта? Или в конце концов что он окажется достаточно силен, чтобы одолеть тебя?
        - В последнем о-очень сильно сомневаюсь. Стоило нам перейти на ранг адептов и Сонг начала нас гонять по физухе так что мало не покажется. Мы почти забросили изучение прикладных наук, вроде изобразительного искусства, обычных медитаций, путь пишущего меча.
        - И ты при этом все равно умудряешься запоминать почти весь бестиарий. - заметил хмуро Куват. - Пойдемте есть уже, по расписанию пора.
        - О, самое время! Двенадцать приемов пищи - пожалуй единственное что позволяет мне оставаться на ногах при таком темпе тренировок. - признался эльф. Он все так же не ел мясо животных, но поглощал орехи и грибы просто в невероятных количествах. Да и рыбой не брезговал. - Я даже пару килограмм набрал.
        - Тридцать девять. - с гордостью улыбнулся Куват. - Я уже почти достиг нормы для десяти лет. Вытяжка спасает. Иначе пришлось бы снижать потребление кальция и магния.
        - Ого. Так вот ты почему так резко вырос за лето. - усмехнулся я, глядя на соратника снизу-вверх. - Ты по этому привязанным спишь?
        - Ага, но вес груза минимальный, только чтобы компенсировать дневные нагрузки и еще чуть-чуть. Это отец рассказал мне о таком способе. А у вас как?
        - Двадцать девять с половиной. До тебя мне еще далеко, столько мышечной массы у меня нет. Но и повышать норму уже некуда. Разве что взять пример с тебя и лечь на вытяжку самому. - ответил я, накладывая себе мяса и овощей. В академии рацион почти не поменялся, хотя в городе больше половины людей питались рыбой.
        - Двадцать шесть. Если честно я думал, что столько весить буду лет в десять. - с усмешкой сказал Хироши. - первое время питался через силу. А потом привык. Нормально. Сейчас без этого жора уже даже жить нормально не могу. К тому же мне мои ночные запасы хранить проще. Орехи хоть не пахнут, в отличие от вашего сушеного мяса.
        - Еще как пахнут. - поморщился Куват. - ты просто привык.
        - Ого, значит ты пошел в нюхачество? - удивленно спросил я. - интересный выбор, учитывая, что для обороны слух развить проще. Я думал это лишь лучникам нужно, да пращникам.
        - Тут ты не прав. Мы больше по зрению. - жуя грибы сказал Хироши. - Видеть можно и нужно дальше чем слышать. Хотя хорошо развитый нюх может указать врага за несколько километров. Но регулировать его могут только герои и выше. Слишком тяжело развивать. Да и долго. А нам жизненно необходим идеальный глазомер. Чувство перспективы. Поэтому многие стрелки идут в художники. Как охотники в музыканты, для тренировки слуха. А дозорные в повара и парфюмеры, по той же причине. Ведь услышать и почуять ты можешь даже скрытого за деревьями врага.
        - И получился кружок очумелые ручки. Кто лучше всех поет, пляшет и рисует. Прямо коллектив самодеятельности, а не суровые воины. - усмехнулся я.
        - Надо же как-то развлекаться. - пожал плечами Куват. - Кто-то искусством. Кто-то пытаясь устранить будущего главу вражеского клана.
        - У нас нет вражеских кланов. - строго заметил Хироши. - Только не готовые к сотрудничеству. Мы все в одной лодке. В одной большой каменной лодке с пятиметровыми бортами. Именно поэтому я против того, чтобы Вал обострял отношения с Акио. Он тот еще придурок конечно, но это не повод гробить собственную жизнь на месть ребенку. Лучше начинай активно думать в какой клан ты собираешься вступить после получения звания героя.
        - До этого еще восемь лет. Нет смысла спешить. - пожал я плечами.
        - Восемь? - Куват аж поперхнулся. - Ты так спокойно говоришь о достижении героического ранга будто это что-то простое! Хотя лишь один из десяти тысяч становится героем. А владык в городе можно посчитать на пальцах руки. Одной!
        - О, погоди. Может нашему старосте известен секрет, позволяющий ускорить прогресс роста Ци? - лукаво усмехнулся эльф. - Ведь он первопроходец. Сотни миллионов людей, за десять тысяч лет не обследовали эти чертовы горы по камушку, чтобы найти хоть какое-нибудь решение. Верно?
        - Не издевайся. Я и сам прекрасно понимаю, что не в состоянии придумать ничего принципиально нового. Но в этом и прелесть - мне не нужно. Есть человек, который осилил эту дорогу до меня, и по пути, которого мне остается лишь следовать. Мудрец трех путей.
        - Погоди. Ты сейчас серьезно? - нахмурился Куват. - Ты хочешь стать героем к шестнадцати?
        - Или семнадцати. - пожал я плечами. - Думаю ничего нереального в этом нет. Ну а то что будет сложно, мы здесь не для того чтобы легко жить. Главное результат. А секрет на самом деле достаточно прост. Мудрец жил в эпоху возможностей и экспериментов. Он создал несколько способов быстрого роста объема собственной Ци, на этапе воина и героя, для того чтобы достигнуть Владыки. Называется это - равновесие.
        - Чувствую, что в твоих словах есть ма-аленький такой подвох. - сказал ехидно Хироши, и я не смог сдержать смешка.
        - Ага, есть. На столько что я могу даже спокойно орать об этом на каждом углу и ничего не изменится. Баланс сил не изменится, один клан не обгонит другой. Секрет на столько простой что придется отказаться от всего во что ты веришь для того чтобы просто понять его. А заключается он в… барабанная дробь! Равновесии. Но конечно не физическом, а всех трех дантяней одновременно. Юань-ци, Чжен-ци и Сюэ-ци.
        - Совершенно потрясающе и одновременно совершенно бесполезно. - с досадой сказал Куват. - Выходит для того чтобы стать избранным нужно всего-то им родиться.
        - О, не только. - усмехнулся Хироши. - Еще нужно усердно развивать все направления Ци. Не позволять одному параметру выбиваться вперед, Но, в целом, да. Чистокровным эльфам, дварфам и оркам этот путь заказан. А вот люди, они могут попытать счастья. И сколько из них погибнет, не научившись контролировать все три эссенции?
        - Большинство. - кивнул я. - А потому это знание бесполезно, так же, как и бесценно.
        - Болтовня. - отмахнулся Куват. - Лучше давайте готовится к завтра.
        На следующий день, стоя перед строем учеников, желающих получить ранг медного адепта через поединки, я понял, что несколько переоценил свои силы. На меня одного приходилось пятнадцать противников, и большинство из них оказалось старше меня. А значит больше и тяжелее. День предстоял жаркий.
        Глава 11
        То, что я «слегка» переоценил свои силы стало понятно практически сразу. Во-первых, почти все мои бывшие одноклассники, из гениев первого курса, собирались стать адептами. Во-вторых, второгодников, которые решили попытать свои силы в бою было ничуть не меньше чем талантов. А им в среднем было уже по десять-одиннадцать лет и далеко не все забывали о физических упражнениях. Так что мне конечно же повезло и из пары гигантов-переростков один орк достался мне. В целом же я был почти уверен в шести быстрых победах. Но не более.
        - Предлагаю соревнование. - сказал в полголоса Хироши. - Кто первый выбьет всех своих противников получает пятьдесят очков академии.
        - Опять подстрекаешь к азартным играм? - покачал головой Ичиро.
        - Хорошо, ставлю сверху еще полтинник. - кивнул я, разминаясь. - Будет весело.
        - Согласен. Чтобы я проиграл ученику без клана… да и сотня будет не лишней. Поддерживаю. - усмехнулся младший наследник Пинг. - Чур считаем общее время исходя только из времени поединка. Между схватками - не считается.
        - Вон тот считается за одного. - предупредил Хироши показывая на гиганта, доставшегося мне по жеребьевке. - любой считается за одного.
        - Естественно. Смысл вводить коэфициенты. - пожал я плечами. Пятнадцать схваток. В начале неофиты должны победить по четыре претендента из своих кругов, так что они будут несколько уставшими. Но это быстро изменится. Нужно помнить, что это не спринт, а марафон. Заканчивать схватку нужно будет максимально быстро, стараясь не трать лишние силы. Но хорошая новость заключалась в том, что Акио среди моих противников есть.
        -- Победители первых кругов, на трехминутный спарринг с адептами. Волонтеры, приготовьтесь! - крикнул старший экзаменатор, Гуй Шунюан, помощник лектора.
        - Удачи, и пусть победит сильнейший. - сказал я, стукаясь кулаками по очереди с своими одноклассниками. Даже Аи усмехнувшись поддержала мой ритуал, и уже через несколько секунд я стоял перед тяжело дышащим бывшим одноклассником. - С оружием или без?
        - С оружием. - на выдохе ответил парень, и я кивнул ему на стойки с тренировочными мечами и копьями. Он ожидаемо выбрал круглый щит, почти настоящий, и средний меч. Я демонстративно снял свою глефу и вошел в круг для спарринга. А вот парень несколько секунд колебался. Но экзаменатор послушно ждал, не переворачивая часы. В конце концов золотой неофит выдохнул и шагнул за черту.
        - Начали! - крикнул экзаменатор, ударив в гонг, но перевернуть часы так и не успел. Оттолкнувшись противовесом глефы от пола, я ударил парня обеими ногами в щит и тот вылетел прочь, потеряв равновесие. - Э-э. Да, закончили… Меньше секунды.
        - Эй! Какого черта, это жульничество! - выкрикнул Ичиро разбирающийся с своим противником. - Ты ему даже подготовиться не дал!
        - У него было на полгода на то чтобы подготовится к экзамену, а ты если будешь отвлекаться продуешь вчистую. - усмехнулся я пожав плечами. После чего Пинг взевев насел на противника в несколько ударов заставив того выйти из круга.
        - Вы что, соревнуетесь? - нахмурился экзаменатор. - На сдаче испытаний?
        - Имеете ввиду мы двое? Нет ну что вы. Вся группа волонтеров. - ответил я, не скрывая намерений. - Это вроде как не противоречит условиям прохождения экзаменов?
        - Формально нарушений никаких нет, но ты не думаешь, что это не слишком то честно по отношению к неофитам? - спросил мужчина. - Они здесь не для того чтобы стать вашими тренировочными грушами.
        - Скажите об этом ректору, выставившему против меня три месяца назад золотого адепта. - резко ответил я. - при том, что я сам еще был неофитом, официально не получившим даже золотой пояс. Мне запрещено участвовать в принятии экзамена? Нам всем. если да, то мы просто уйдем. Надеюсь ситуация понятна?
        - Более чем. Я обсужу это с ректором позже. А пока можете продолжить, с небольшой поправкой. - он повернулся к сдающим неофитам. - Слушайте все, будьте готовы к жесткому сопротивлению! Пусть перед вами не бронзовые, а лишь медные адепты, вчерашние ваши одноклассники, они настроены крайне серьезно и не дадут вам поблажек. Еще не поздно отказаться от сдачи экзамена поединком и пройти его по нормативам.
        - Мы не для того друг с другом бились чтоб на полпути отступать! - сказал громко орк-здоровяк, в свои десять выглядящий на все пятнадцать. - Я следующий, без оружия!
        - Да на здоровье. - улыбнувшись сказал я, оставив глефу за пределами круга. - Заходи как будешь готов. Только постарайся сразу не вылететь обратно.
        - Ва-аг! - взревел юноша, активируя кровавое бешенство. Выглядело это со стороны страшновато. Но было совсем не так опасно, как ему хотелось. Ярость значительно увеличивала физическую силу и скорость, снижала ощущаемый урон от ударов. Вот только соображать при этом получалось с большим трудом. Я свою ярость загнал глубоко в подсознание медитациями, пусть она иногда и вырывалась наружу.
        Гигант вскочил в круг, яростно набросившись на меня. Месяца три назад, до начала усиленных тренировок Сонг, я бы даже испугался. Все же он был на две головы выше меня и на двадцать килограмм тяжелее… Без браслетов плотно прилегающих к моим рукам и ногам. И пояса весящего десяток кило. Легко отойдя в сторону, я поймал выкинутый вперед кулак противника и дернув его в сторону добавил ускорения после чего, орк вылетел из круга с противоположной стороны.
        - Следующий? - спокойно спросил я, отряхивая руки и уже не обращая внимания на растерянного парня, пытающегося сообразить, как так вышло.
        - Еще раз! Я хочу попробовать еще раз! - крикнул в бешенстве орк.
        - Уже через три месяца. - мрачно сказал экзаменатор, записывая «ноль» в графу о времени поединка. - Еще раз повторяю, все серьезно. Если вы не уверены в себе - лучше сдайте нормативы чем позорно уходить на три месяца. Пока у вас еще есть шанс.
        - Без оружия. - сказал, выходя вперед крепкий мальчишка лет девяти с золотым поясом. Я его помнил, вроде из Фенг. Из нашего класса. Просто не будет. - Никакой жалости.
        - Верно. - улыбнулся я, принимая высокую боевую стойку. - Заходи на тумаки.
        - Поставьте меня на место, наставник. - усмехнулся в ответ парень. Он с шипением втянул в себя воздух через зубы, вены вздулись, белки покрылись сетками каппиляров. И только после активации техники он шагнул в круг. Звон гонга прозвучал одновременно с первым ударом встретившихся кулаков.
        Крепкий, осторожный, быстрый. А еще техничный. Не супер профи, как Ичиро, конечно. Возможно его учили с детства. Но однозначно опаснее первых двух. В состоянии полной концентрации он не уступал мне ни в скорости, ни в силе. Вот только моя техника за прошедшие три месяца уже изменилась. Я стал делать меньше ненужных, лишних движений, бить резче и без отведения рук назад, для замаха. И это сказалось.
        Блокировав часть ударов, я специально раскрылся, поймал противника за ногу и дернув на себя заставил его сесть на шпагат. Даже добивать не пришлось. Поняв, что ему сейчас прилетит пяткой в висок, парень перекувырнулся назад, но вставая оказался за пределами круга. К тому же его концентрация уже закончилась, и он не выглядел как тот, кто в состоянии драться дальше.
        - Спасибо за науку, наставник. - вытирая пот сказал мальчуган. - Встретимся через три месяца.
        - Да на здоровье. - пожал я плечами. - Но не факт, что я снова приду принимать экзамены. Следующий.
        - С оружием. - сказала незнакомая девочка, которой я дал бы на вид лет десять. Острые длинные уши и светлые волосы выдавали в ней эльфийские корни, но глаза были не оливковые, а карие - ближе к человеческим. В каждой руке у девочки было по тренировочному мечу, покрытому красной краской, для отметки повреждений. Стоило мне взять глефу в руки, а гонгу прозвучать как на меня обрушился ураган ударов.
        Это золотой неофит? Точно? Она здесь должна продержаться три минуты, а не я? Не давая мне опомниться девочка постоянно меняла направления удара. Заставляя меня отступать немедля сокращала дистанцию, стоило мне отойти чуть назад. В первые несколько секунд я растерялся, закрылся в обороне ловя все блоками.
        Но уже через полминуты понял, что все ее движения повторяются. Да, рисунок ударов потрясающий, он не оставлял времени опомниться, это явно была секретная боевая техника, тренированная с кем-то из старших. Но она пока еще не была готова и стоило активировать Зрение Ци чтобы увидеть ее изъян. Раскрутив глефу над головой, я снес мечи в сторону, а затем ударил своим лезвием в живот девушки. Естественно не в полную силу, сдерживаясь. Но этого прямого укола оказалось достаточно чтобы она согнулась пополам.
        - Эй, ты в порядке? - обеспокоенно спросил я, подходя. - Позвать медиков? Хочешь чтобы тебя отвели в лазарет?
        - Нет. Не надо. Я скоро сама отойду. Признаю поражение.
        - Следующий! - сказал я, когда девушка отошла в сторону. - Хотя стоп. Погодите секунду. Ичиро! А как мы считаем если выйдет сразу несколько противников? Делим время на всех или общее на каждого?
        - Да вы совсем охренели? - в ярости бросил кисть на бумаги экзаменатор.
        - Что здесь происходит? - спросил негромко Гуй Шен, но тон, которым это было произнесено заставил вздрогнуть. - Фенг Валор. Ы создаешь проблемы?
        - Никак нет, господин ректор. - ответил я с улыбкой. - Лишь хочу отсеять недостойных быстрее. Хочу сразиться сразу с несколькими противниками. Предыдущие слились слишком быстро. Двое не продержались и пяти секунд, один - всего полминуты. А я ведь не золотой адепт.
        - Да, понимаю. Ты пройдешь экзамен на повышение собственного ранга сразу после того как закончишь здесь. Поединок с золотым адептом. Теперь уже до победы. У меня как раз есть кандидат еще сам не прошедший аттестацию. - улыбнулся ректор, и в этой спокойной милой улыбке чувствовался оскал акулы. До победы… против Фу. Да он меня порвет… - Пока же не вижу никаких проблем в том, чтобы выставить против тебя нескольких противников. Положим, семерых? Да думаю пока будет достаточно.
        - Хорошо. Хоть я и не мог рассчитывать на столь щедрое предложение и предпочел бы взять трех. - пожал я плечами. - Но не против и семерых. Это не многим сложнее.
        - Вот как? Ты не перестаешь меня удивлять. Другой бы на твоем месте извинился и попросил прощения. Ты же… наглость и самоуверенность твоя достойна лишь наказания. - покачав головой сказал градоначальник. - Сколько осталось желающих?
        - Двенадцать, господин ректор. Однако это будет уже совсем не честно. Даже три противника против одного - почти гарантированная победа. Семь - безумие, а больше просто…
        - Он сам выбрал себе этот путь. - похлопал экзаменатора по плечу Гуй Шен. - Рано или поздно судьба преподнесла бы ему этот урок. Так лучше здесь, под нашим контролем. Когда лазарет под рукой. Ученики. Не сдерживайтесь. Перед вами хитрый, сильный и достаточно опасный враг. Его не просто так прозвали Зверем. Уже на вступительном экзамене он покалечил одного из вас. Считайте, что у вас появился второй шанс. Но… без оружия, мы же не хотим его убить?
        Ухмылка, с которой в круг входил Акио и его дружки говорила прямо об обратном. Он хочет меня прикончить. И не только он. Из двенадцати учеников Хэй оказалось семеро.
        Глава 12
        - Стойте! Это же чистой воды безумие! - крикнул Ичиро, прерывая собственный поединок. - Господин ректор, в этой схватке не будет ни чести, ни проверок навыков бойцов. Зачем вы это делаете? Это не достойно настоящего солдата Чщаси!
        - Дело не в чести или проверке знаниях, юный Пинг. Хотя твое чувство достойного - похвально. Ты станешь хорошим полководцем и руководителем. Чего не сказать об этом мальчике. - покачал головой Гуй Шен. - Даже оказавшись перед лицом в десятеро превосходящих сил он все еще сомневается. Он не бежит, не просит прощения. Даже не зовет на помощь.
        - Ему не нужно звать. - хмуро сказал Куват заходя в круг и вставая рядом со мной. - Мы и так придем. Верно?
        - Спасибо друг. - сказал я, кивнув. Следом плечом к плечу встали Хироши, братья Бим и Бом. Не хватало только Аи, которая сбежала.
        - И опять же, весьма похвально. Рад что у нашего задиры есть друзья, да еще такие. Но… - ректор прикрыл глаза, будто пытаясь сосредоточится, но вместо этого повернулся к двери. Скрестив руки на груди, он стал в нетерпении постукивать себя пальцем по локтю. - Госпожа Сонг, вы вновь покинули свой пост в не положенное время. - строго сказал он, стоило орчанке войти. - Такими темпами мне придется разжаловать вас.
        -- Прошу прощения, господин ректор. Моя внучка сказала, что здесь беда.
        - Еще одна сторонница возмутителя спокойствия? - вздохнул Гуй Шен. - Печально, но ладно. Никакой беды здесь нет. Я собираюсь преподнести юному Валору урок благоразумия. Вполне контролируемый и почти безопасный. Согласитесь, пусть это лучше будет здесь, при нас, чем на стене где он может подвергнуть опасности всех товарищей.
        - Конечно, но не лучше ли дождаться его мастеров? Аи как раз должна привести Хотару и Гуанюня. А если госпожа Кингжао здесь, то и ее.
        - Не лучше. Лазарет рядом, уверен в случае больших повреждений вы сумете быстро доставить его на операционный стол.
        - Легче не допустить таких повреждений. - покачала головой Сонг. - К тому же я уверена впятером против двенадцати мои ученики легко справятся.
        - Отлично, но это его личное испытание, а не его группы. Остальные должны немедля выйти из круга. Это приказ. - сказал громко ректор, но ребята и не думали отойти в сторону. - Я оштрафую вас на двести баллов. Каждого.
        - Никакие штрафы не стоят здоровья товарища. - смело сказал Хироши. - Вы нас не запугаете.
        - Вот как? - нахмурился Гуй Шен. - В таком случае поступим по-другому. Все, кто еще хоть раз не подчинится моему приказу будут исключены из академии без права на восстановление. Вы, гении, навсегда так и останетесь адептами не способными ни на что. Пять жизней, навсегда загубленных. Стоят годы мук непослушания?
        - Прошу прощение, но вы перегибаете палку, господин ректор. - сказала Гуй Сонг. - это уже больше похоже на демонстрацию силы в которой вы не нуждаетесь. Все и так вас крайне уважают и понимают, что ваше слово закон. Они просто еще дети…
        - Как я всегда говорю ученикам - поступая в академию они перестают быть детьми и становятся студентами. - покачал головой градоначальник. - Одного возмутителя спокойствия может хватить, чтобы созрела группа недовольных. А там и до студенческого бунта недалеко. В прошлый раз это привело к попытке проникнуть на Гэге, разрушению стены и гибели десятков тысяч горожан. Я не намерен повторять этот негативный опыт, и уверен Кингжао меня поддержит. Все кроме Вала, покиньте круг. Я считаю до трех.
        - Ребята вы должны уйти. - настойчиво сказал я, чуть не силой выпихивая Кувата и Хироши из круга. - Спасибо вам огромное за поддержку, но даже если я не справлюсь - госпожа Сонг не даст забить меня до смерти. А раны заживут. Уверен куратор справится с любыми повреждениями. Главное смотрите чтобы они обратно в круг не возвращались.
        - Ты все еще можешь попросить прощения и отступить. - заметил Хироши. - Но не сделаешь этого. Иначе ты перестанешь быть собой. Ладно, уходим. Может нашему лидеру это и вправду на пользу пойдет. Хотя честным такое не назовешь. Если что, мы будем рядом.
        - Отлично. - хмыкнул ректор. - Наконец мы можем продолжить. Как и положено на экзамене бой будет длиться три минуты. Думаю, вам этого времени хватит.
        - Вполне. - усмехнулся в открытую Акио, ударяя кулаком о ладонь. - Мы его так отделаем, что он пожалеет если выживет. - несколько неофитов из Хэй дружно заржали. Но стоило гонгу прозвучать как все ученики из Пинг и Фенг просто вышли за пределы круга. Двенадцать человек немедля превратилось в восемь. - Эй, вы что делаете?!
        - Признаем себя проигравшими. - пожал один из моих бывших одноклассников. - Как сказал господин Пинг Фу - в такой схватке нет ни чести ни смысла. Мы здесь для того, чтобы самосовершенствоваться, а не для того, чтобы кому-то преподавать уроки послушания.
        Я слушал эту перебранку краем уха, потому что оставшиеся противники не стояли на месте. Активировав технику зрения ци я сосредоточился на самых слабых врагах. Четверо из оставшихся не обладали должной скоростью, и мне несколько раз удавалось отбить их удары попадая по болевым точкам. Это позволяло вывести противника на несколько секунд из боя и сосредоточится на его товарищах.
        И все же даже постоянно блокируя атаки, восемь - это слишком много. Тем более они не были полными нулями. Используя техники, они могли сравнится со мной в скорости и силе, и мне самому пришлось задействовать летний вихрь. Но даже эта, крайняя мера, не помогла избавится от врагов. На каждый мой удар приходилось три с половиной удара противников. И единственное что меня спасало - они не были сработавшейся группой, скорее толпой хулиганов.
        Постоянно выдергивая одного из противников, я подставлял его под взмахи товарищей, и даже смог выкинуть двоих за пределы поля. Оставшиеся шестеро действовали куда слаженнее. Акио, главный заводила, возглавлял одну из троек, а его соклановец, на голову выше меня, вторую. Они дрались умело, быстро и достаточно технично чтобы представлять опасность даже один на один.
        Меня сейчас спасало только умение видеть слабые точки и удары противников обьединенное с повышенной скоростью. Ну еще и утяжелители, которые хоть и замедляли движения выступали приемлемой броней. К тому же каждый мой удар оказывался в два раза тяжелее чем противники могли предположить. Но кулаки уже были ободраны ударами до крови. Костяшки средних пальцев сломаны. Я все больше использовал основание ладони, чтобы хоть как-то снизить боль.
        Мой повышенный болевой порог играл злую шутку. Конечности начинали сгибаться хуже, чем я рассчитывал. Скорость неумолимо снижалась и тогда я решил действовать наверняка. Выкинув одного из слишком зарвавшихся противников, я оттолкнулся от него, используя как противовес, и врезался в главу тройки всем телом. На меня тут же обрушился град ударов, но и у меня было чем ответить. Почти не выходя из полного блока, я бил по уязвимым местам.
        Прямой удар в челюсть вырубил самого здорового. Главное было точно попасть чтобы отдачей повредило сустав и перекрыло нервы. Второго я ударил основанием ладони в висок, отправляя в кратковременный сон, и того немедля вытащили за одежду из круга. Оставалась только основная тройка Хэй Акио. С обозленным до красных пятен пацаном.
        Они бросились на меня с трех сторон одновременно. Быстрые, почти не уставшие, не знающие пощады. На мне же уже живого места не было. Акио хотел нанести решающий удар сам, а потому активировал свою технику ментального пресса, вдавливая меня в землю. Вот только я давно ее ждал и погасил сигнал в зародыше. Моя Ци была в два раза больше и сильнее. Я превосходил неофита так же как он сам - только вступившего в академию.
        Вот только даже троих в таком состоянии мне было уже не уложить. Руки были разбиты в кровь, суставы поломаны, я на ногах то стоял с трудом. А их все еще оставалось трое. Путь и побитых, но еще достаточно здоровых и сильных. Когда я отбивал их удары в толпе шепотки толпы, наблюдавшей за нашим противостоянием, все больше превращались в крики.
        - Держись, ты сможешь! Преподай им урок! Так их! Бей Хэй! - кричали ученики. При этом там быи не только мои сегодняшние одноклассники, но и бывшие. Да и студенты других курсов. - Вал, покажи им чего стоит настоящий адепт! Вал держись… Вал. Вал!
        Эти крики и собственная гордость - единственное что еще позволяло мне стоять на ногах. Если бы не утяжелители - мне давно сломали бы ребра, отбили почки и печень. Но даже тех повреждений что нанесли уже хватало, чтобы я с трудом держал руки поднятыми, защищая голову. Противники выдохлись, но все еще горели желанием меня прикончить. И в первую очередь этого хотел Акио. И когда он подошел ближе я понял, что пора.
        - Кровавый шип! - сказал я разбитыми губами, отводя левую руку назад. Акио не понял, что происходит. Но подоспевший Фенг Гуанюй сразу сообразил, что сейчас произойдет.
        - Медика сюда! Быстро! - крикнул мой мастер. И я больше не сдерживаясь ударил. Половина крови, скопившаяся на левой руке в последнее мгновение, превратилась в узкое лезвие, слетевшее с моей ладони. Акио инстинктивно отпрыгнул назад, но прием был дистанционным. Младший наследник Хэй вскрикнув схватился за живот, и упал на бок, зажимая рану.
        - Ублюдок! Ты посмел ранить господина! - крикнул его напарник и тут же получил второе лезвие в живот. Последний оставшийся глядя на это отступил на шаг, выходя из круга. И когда последние песчинки в часах коснулись дна стоять остался только я. Да и то не долго. Стоило мне заслышать звон гонга как я рухнул вслед за соперниками.
        Сил не осталось совершенно. Я выдохся, использовал до капли всю накопленную энергию Ци и даже перешел порог взяв из основного резерва. Единственное что я не посмел использовать - техники души. Меня пугала черная тварь, что засела на границе моего сознания и в любое мгновение могла выползти наружу, вместе с силами Юань-ци.
        - Никто из вошедших в круг не сдал экзамен. - сказал сдавленно экзаменатор, занося информацию в свой блокнот. - Переэкзаменовка в день зимнего равноденствия.
        - Вы довольны? - спросила гневно у ректора Гуй Сонг. Когда меня вместе с остальными раненными уже грузили на носилки. - Никто не прошел экзамен, куча детей была ранена, и все ради чего? Не состоявшегося урока?
        - Это уже не важно. - усмехнулся тифлинг. - Мальчишка только что нанес рану младшему наследнику семьи Хэй. Дитя главной ветви старшего клана ранено простолюдином. Теперь его судьба решена. Через несколько дней он предстанет перед судом кланов, его обвинят, осудят и изгонят из города.
        - Это мы еще посмотрим. - с вызовом сказала Сонг. - Чего стоите? Несите детей в лазарет!
        Глава 13
        - Получить шрам на школьном экзамене, это еще надо постараться. - говорила Хотару, снимая повязку с моей головы. Несколько дней я провел на больничной койке, периодически теряя сознание. Что не говори, а отделали меня знатно. Конечно утяжелители спасли, но из-за этой ситуации в целом экзамен был сорван. - Из-за тебя по всей академии ходят слухи, один страшнее другого. Некоторые даже решили, что ректор хочет тебя убить.
        - А что с судом кланов? - спросил я, едва шевеля опухшими губами.
        - Отложили до того момента как ты сам перед ним предстанешь. Скажу честно, я не понимаю, что происходит, почему ректор на тебя так взъелся. Но такое отношение к ученикам недопустимо. - сказала Хотару покачав головой. - Особенно после всего что ты сделал для академии. Так что я подняла вопрос об этом на совете академии. Но голоса разделились. К тому же это консультативный орган, у него нет власти.
        - Выходит меня все же будут судить. Вот только за что? - я усмехнулся и тут же скривился от боли. - Посмотрим, как проголосуют главы кланов.
        - До этого еще далеко. Несколько дней у тебя есть. Количество твоих приятелей и поклонников с каждым днем растет. Не уверена, что они находят в твоем бунтарстве, но определенно это скажется в будущем. Из-за срыва экзаменов он будет проведен повторно на следующей неделе. Так что, если приложить чуточку усилий и техник излечения ты вполне сможешь сдать нормативы. А вот вести бой в ближайший месяц тебе не удастся. Но это конечно если суд признает тебя невиновным. В противном случае тебя просто выгонят из города. А это верная смерть.
        - Им придется, постараться. - я попробовал улыбнуться, но вышло не очень.
        - На самом деле нет. Постараться придется тебе. И тем, кто встанет на твою защиту. Ты нарушил закон. А это не сходит с рук никому. Можно даже сказать, что покушался на жизнь наследника главной ветви старшего клана. В зависимости от формулировок, тебя накажут плетьми или изгнанием. Но на помилование я бы рассчитывать не стала.
        - Меня могут выгнать за то, что я выполнял приказ ректора? - спросил я тихо.
        -- Если ты выполнял прямой приказ - то конечно нет! Исполнение приказа старшего это обязанность, а ответственность лежит на том, кто этот приказ отдал.
        - В таком случае все будет в порядке. - сказал я, закрывая глаза.
        - Очень на это надеюсь. Иначе я стану первым куратором чьего ученика выгнали за стену. Не оштрафовали, не наказали и даже не исключили. - со вздохом покачала головой Хотару. - Но знай, хоть все произошло в том числе по твоей вине, я все равно буду на твоей стороне. Но за стену не полезу, даже не проси.
        - Надеюсь не понадобится. - пробормотал я, проваливаясь в сон. Сильнодействующие обезболивающие в смеси с исцеляющими препаратами подействовали как снотворное. Но я хотя бы выспался и спал без сновидений. Последние несколько дней, после встречи с той тварью, а скорее заражения ею, я не мог спокойно сомкнуть глаз.
        Стоило заснуть как приходили кошмары. Жуткие черные щупальца, пытающиеся добраться до моего тела, затаившиеся в моем собственном разуме чудовище, пришедшее из настолько далекого прошлого что история и не вспомнит. И все же. Века прошли. Тысячелетия. Горы выросли, моря высохли, и оно дождалось своего часа. Только вот я не спешил делиться собственным телом, да и умирать не слишком хотел. Но кошмары не позволяли полностью восстановить силы, а это было критически важно.
        На следующее утро я был полностью готов. К чему бы то ни было. По крайней мере мне так казалось пока я не зашел в зал где должны были свершиться слушанья. Мало того, что он находился за пределами академии, хоть и в ближайшей прилегающей территории так там еще и охрана была не из Гуй. То есть формально все суды оставались за кланом градоначальника, но солдаты Пинг охраняли вход и дежурили внутри.
        - Почему обвиняемый не под конвоем? - строго спросил эльф в черном, стоило мне с Хотару зайти в большой полукруглый зал, построенный по схеме театров. Но самое паршивое и угнетающее - все места были заняты. Больше того - даже в проходах не было места. Там стояло множество горожан всех рас. Кажется, суд станет больше представлением чем выяснением истины. Хотя все это не важно, реальное решение принимают пятеро сидящих по правую руку от судьи. Присяжные. Главы кланов. - То, что он ребенок не делает его менее опасным преступником. Он покушался на жизнь наследника старшего клана, это одно из самых серьезных преступлений.
        - Прошу прощения, но пока его вина не доказана, он невиновен. И хотя вам как обвинителю безусловно виднее. Решать судьбу этого мальчика будет совет старейшин кланов. - произнес мужчина, эльф, в серебристых одеждах. Явно не самый бедный, судя по крою и блеску серебряных нитей. С холеными руками не знающими тяжелой работы, он кажется всю жизнь зарабатывал только риторикой и это должно было мне помочь.
        - Закон говорит весьма однозначно. - сказал громко Хэй Хи, глава дома рыболовов. - И я жажду наказать того, кто хотел убить моего мальчика!
        - Не думаю, что нам стоит так спешить с выводами. - прервал его Пинг Ченг. - Дело более чем серьезное, но слухи доходят весьма противоречивые.
        - Да? И какие же? Моего сына притащили в лазарет с рваной раной на животе, он потерял много крови и мог умереть! Это явно была попытка убийства и этот неудачник должен поплатиться за нее жизнью! Пусть это станет назиданием всем наглецам, считающим что они смеют поднимать руку на старшие кланы!
        - Полностью согласен. - кивнул Джен Ли, глава клана эльфов. - Виновный должен быть наказан, по всей строгости закона. Но в начале вину нужно установить. А пока у меня лично нет четкой картины. Давайте не будем спешить и выслушаем всех свидетелей. Передаю слово обвинителю.
        - Благодарю, господин. Фенг Валор, вы обвиняетесь в нападении на Хэй Акио. Признаете ли вы себя виновным? - спросил эльф в черном.
        - Советую ответить честно. - сказал эльф в белом.
        - Прошу прощения, но я не признаю себя виновным. Потому что не нападал на него.
        - То есть как не нападал?! - вскочил со своего места Хэй. - Ты ранил моего сына!
        - Не стоит кипятиться, давайте спросим по-другому. Фенг Валор, ты использовал способности чтобы нанести вред Хэй Акио? - чуть удивленно спросил защитник.
        - Я использовал способности, но не для того чтобы причинить вред Хэй Акио. Я выполнял прямой приказ ректора Гуй Шена.
        - А вот это уже интересно. И какой же приказ он отдал?
        - К сожалению, я не смогу воспроизвести его дословно, но он звучал примерно так: «не сдерживаться, применяя все техники и способности». Именно это я и сделал. - произнес я пожав плечами. - Вы можете опросить свидетелей, и все вам скажут, что не я нападал на Акио, он вместе с одиннадцатью другими учениками нападал на меня в экзаменационном спарринге, а я лишь защищался, выполняя приказ.
        - Интересный поворот событий. - усмехнулся обвинитель. - Хочешь сказать, что это не твоя воля управляла телом, и не твои мысли заставили Ци стать клинками?
        - Протестую. - возразил защитник. - Если он действовал по приказу, что мы легко выясним, то он лишь инструмент. А воином, нанесшим раны, является градоначальник, глава старшего клана и владыка. Что значит обвинения нацелены на солнце.
        - Он ученик, а не солдат. Был на экзамене, а не на войне, и приказ мог трактовать вольно. - покачал головой обвинитель. - Он не может считаться инструментом!
        - Думаю у нас недостаточно сведений. Вызываю для дачи показаний экзаменатора Гуй Юнашао. - сказал эльф в белом, и молодой мужчина, принимающий экзамены вышел в центр зала, меня же отвели в сторону. Спасибо хоть за решетку не посадили, позволив сесть рядом с ней. - Вы знаете что мы чувствуем ложь, а потому уверены не станете лгать. Так же как не стал лгать этот мальчик. Расскажите, как было дело?
        - Я принимал экзамен. Как всегда, в это время года. - начал, запинаясь мужчина. - этот парень, вместе с девятью друзьями вызвался волонтером для проверки способностей неофитов.
        - Вас ничего не насторожило в его поведении? - спросил обвинитель прищурившись.
        - Да, почти сразу. Он воспринимал экзамен как игру, как соревнование со своими друзьями. Пинг Ичиро, Джен Хироши и другими. Они соревновались кто быстрее уложит противников. И я такого не видел никогда в жизни. Золотые неофиты не должны быть намного слабее медных адептов. Но в этот раз… два противника меньше чем за минуту.
        - Вот как. Значит Валор воспринимал все как игру, без должного уважения к академии и ритуалам посвящения и возвышения? - сказал обвинитель, посмотрев на судей. - Из записок следует что это не первый случай, когда он проявил неуважение, даже входя сюда он не подумал поклонится нам. Пусть он формально и не является взрослым, кто бы не занимался его воспитанием - это недопустимое пренебрежение к старшим, а значит и правилами. Так что можем ли мы верить его словам о том, что он всего лишь выполнял приказ?
        - Прежде чем делать выводы, давайте послушаем дальше. - призвал защитник. - продолжайте.
        - Когда он победил трех, то спросил можно ли вызвать на спарринг сразу нескольких…
        - Вот! Снова пренебрежение правилами. Он Сам вызвал несколько человек на бой. Никто ему не говорил этого делать. Верно? А значит только он виновен во всем что случилось дальше.
        - Не согласен. - покачал головой защитник. - ты можешь сказать, что собираешься спрыгнуть со стены, но это не значит, что ты и в самом деле собираешься это сделать.
        - Верно, а потому я прошу позвать другого свидетеля. - воодушевившись сказал обвинитель. - Хэй Джинг, ученик академии. Первогодка. Спасибо что пришел с родителями, которые могут поручиться за твои слова. Несколькими днями ранее, не встречался ли Валор с Хэй Акио и что говорил? Можно не дословно, что ты помнишь?
        - Он буквально набросился на Акио. Даже лезвие снял со своей нагинаты. Обещал, что прикончит моего друга и говорил, что ему наплевать на то из какой он семьи или клана. Что он вырвет у него сердце и заставит смотреть на то как его мать ест его. Это слышали сразу несколько человек. Нас спасло только вмешательство ректора. Иначе, я даже не знаю, что бы произошло.
        - Все слышали? Публичная угроза физической расправой. - сказал обвинитель, покачав пальцем. - вышло правда совсем не столь удачно, но вы не можете отрицать - он говорил об этом! А значит заранее имел план и собирался злонамеренно воспользоваться удобным случаем на публичном мероприятии, чтобы убить Хэй Акио. Теперь ни у кого не может быть сомнений по этому поводу.
        Черт. И ведь ни слова лжи. Главное задавать правильные вопросы правильным людям. Если так представить, то я и в самом деле угрожал Акио, а потом чуть не убил его. К счастью суд еще не был окончен. Только бы они продолжили допрашивать экзаменатора.
        - Для дачи показаний вызывается следующий свидетель. Фенг Юн… - сказал, улыбаясь, обвинитель и у меня сердце ушло в пятки. - Итак, девушка. Говорите правду и ничего кроме правды. Несмотря на то что вы его сестра вы должны отвечать правдиво.
        - Хорошо, господин. И он не мой брат...
        Глава 14
        - Говорите только правду и ничего кроме правды. Мы чувствуем ложь. Вы говорите, что Фенг Валор не ваш брат?
        - Да. - кивнула, сжавшись будто ее собираются побить Юн. Хотя в тот момент мне действительно очень хотелось это сделать.
        - Не думаю, что это относится к нашему делу. - сказал в задумчивости защитник.
        - Верно, но это так же очень хорошо характеризует обвиняемого, выходит он - паталогический лжец и не единому его слову нельзя верить. - довольно усмехнулся обвинитель. - Мы не знаем кто он, откуда, и что он здесь делает.
        - И все же я не почувствовал, чтобы он соврал, давая показания. - нахмурился защитник. - считаете, что ученик может на столько хорошо контролировать собственную ци, что два мастера не почувствуют изменения его запаха? Вот сейчас, например, он в ужасе, хоть и старается этого не выдать, тогда же был полностью уверен в себе.
        - Это лишь значит, что он не считает существенным нападение на наследника старшего клана. - пожал плечами обвинитель. - Валор, отвечай, к какому клану ты относишься?
        - По договору с кланом Фенг они оплачивают мое обучение, пока я не стану героем. - ответил я, тщательно подбирая слова. -- После этого я сам волен выбирать к какому клану присоединится. Те же условия касаются и Юн. Так что с формальной точки зрения мы оба являемся одновременно и членами клана Фенг и бесклановыми.
        - Интересный ответ. Довольно точный, но при этом витиеватый. - хмыкнул обвинитель. - а главное честный и соответствующий вопросу. Кто твои родители, Валор?
        - Как это относится к делу? - нахмурился я.
        - Очень просто. - сказал защитник. - Если ты из простолюдинов, покушение на члена главной семьи Хэй карается смертью через изгнание. Если же ты из благородного рода - то за твою жизнь будет проведен поединок между владыками домов.
        - Не зачем проводить поединок. Я не нападал на Акио, и если бы вы дослушали показания экзаменатора вы бы это поняли!
        - Учишь нас делать нашу работу? - усмехнулся обвинитель. - Как вы видите в нем нет ни капли благородства или уважения к старшим. Что в купе со всем выше сказанным может значить только одно, он недостоин зваться членом нашего общества.
        - Я бы не спешил с этими выводами. - возразил защитник. - Ведь мы еще не закончили опрос свидетелей. Фенг Юн, позволь пока называть тебя так. Скажи, ты была свидетельницей ссоры Хэй Акио и Фенг Валора?
        - Да. И его причиной. Вал защищал меня. - сказала девочка, схватив себя за плечи. - он думал, что меня обижают и пытался вступиться.
        - Вот как? И при этом вы говорите, что он не ваш брат? Знаете ли вы других людей, за которых он заступался? С чем были связаны его опасения?
        - Акио… придурок. - чуть замявшись сказала Юн. - Он бил меня…
        - Вот теперь я его действительно прибью. - прошептал я едва слышно, но эта фраза явно долетела до нескольких мастеров слуха, а те немедля передали все эльфам в черном и белом.
        - Я бы поостерегся от таких высказываний юноша. - усмехнулся обвинитель. - Ты уже достиг дна и сейчас усиленно копаешь, чтобы упасть глубже. А это моя работа. Я вызываю в свидетели стражника Гуй Брена. Расскажите, что произошло, когда вы вместе с группой детей спустились в подземелье под академией? Слушались ли они вас?
        - Никак нет. На мой прямой приказ отходить, они ответили отказом. Но…
        - Достаточно. И так перед нами паталогический лжец обманывавший всех и выдававший себя за брата этой милой девочки. Он не исполняет приказы. И он же говорит, что действовал в строгом соответствии с приказами ректора. Однако до этого он угрожал Хэй Акио смертью и почти осуществил задуманное в высокомерно объявленной схватке. Считаю, что тут нечего и обсуждать, он виновен по всем статьям. И наказание тут может быть только одно - смерть.
        - Протестую. Я рад что мой коллега закончил и хочу начать допрос с Фенг Юн. Дорогая, ты сама много месяцев врала всем что Вал твой брат. Почему, если ты видела его впервые в жизни?
        - Он меня спас. От зверя. - потупившись ответила девочка. - И потом выручал. Много раз.
        - Спасибо. - кивнул защитник, вызывая следующего свидетеля. - Теперь вы. Стражник клана Гуй отправленный в подземелье. Какой приказ он нарушил и почему?
        - Я как раз собирался об этом рассказать, когда меня прервал обвинитель. Мы попали в засаду, и я приказал отступать, но Вал приказал товарищам остаться и вместе мы отбились. Если бы не их самоотверженность - я был бы мертв. Я обязан им жизнью.
        - Хорошо. Следующий. Господин экзаменатор. Вы хотели рассказать о событиях после того как Валор предложил одновременный поединок с несколькими противниками.
        - Совершенно верно, господин защитник. На мое недовольство отношением к экзамену подошел ректор, я объяснил ситуацию, и он приказал Валору сражаться со всеми оставшимися учениками. Когда же друзья Зверя, как его прозвали у нас, встали в круг рядом с ним, господин Гуй Шен сказал, что отчислит всех, кто противится его воле. И Валор сам вытолкал друзей, не позволив им сломать собственные жизни из-за одной драки.
        - И что было после этого? - уточнил защитник.
        - Несколько учеников вышло из круга, чтобы не участвовать в этом фарсе. Но восемь остались. Большинство из Хэй. Так что Валу пришлось сражаться один против восьмерых. И он остался последним кто стоял на ногах, когда положенные три минуты закончились. И еще, если позволите. Я стоял рядом и прекрасно слышал, что сказал ректор. Он сказал: «Ученики. Не сдерживайтесь». К тому же каждый в круге применял все доступные ему техники.
        - И он победил? - на всякий случай еще раз уточнил защитник. - Один против восьмерых? Хотя он формально лишь медный адепт, а против него золотые неофиты?
        - Да, совершенно верно. - кивнул экзаменатор.
        - Отлично. Фенг Валор, скажи, что могло произойти если ты не врал о своем происхождении и не помогал Фенг Юн?
        - Скорее всего она погибла бы, а я не мог этого допустить.
        - Спасибо. И так перед нами мальчишка, возмутитель спокойствия, который готов пожертвовать собственным здоровьем и благополучием ради товарищей и даже незнакомцев. Который врет и нарушает приказы чтобы спасать жизни. У меня остался всего один вопрос. - вздохнул эльф в белом. - К присутствующему здесь лицу. Однако я не могу его задать. Мне не положено по рангу. Господин Гуй Шен. Нижайше прошу вас выступить свидетелем по этому делу.
        - Это недопустимо! Я возражаю! - тут же крикнул обвинитель. - Еще не было такого, чтобы перед судом отвечал глава великого дома!
        - Верно. И все же единственный кто может сказать последнее слово - это глава дома Гуй. Учитывая щекотливую ситуацию и показания свидетелей, а кроме экзаменатора там было еще около трехсот человек и около двух десятков расслышали фразу про то что сдерживаться не надо. От этого зависит дальнейшая жизнь юноши.
        - Что вы рассусоливаете? - взревел Хэй. - Разве и так не понятно, он сам напал на моего сына! Да, защищаясь, пусть ему приказали не сдерживаться. Даже если это правда он в первую очередь мой сын и наследник, а потом уже ученик академии. Никто не смеет ранить мою семью!
        - Это сложный вопрос. - сказал Гуй Шен нахмурившись. - И он требует должного ответа. Я прошу проголосовать других глав, за внесение изменений в регламент суда. Кто за то, чтобы можно было допрашивать владык в случае если от их показаний будет зависеть жизнь человека?
        - Я за. - поднял руку Пинг Ченг. - Древность рода и благородство крови не могут идти впереди чести и доблести.
        - Против. - покачал головой Джен Ли. - Привилегии главных домов должны быть сохранены. Если начнут судить нас, то никто не будет защищен от преследования. А этот инструмент в руках клана Гуй. Хоть сейчас вы и являетесь ответчиком.
        - Вы кажется забыли, что мы сейчас судим человека, который пробудил клан Гуй от спячки. Пусть не сам лично, но именно его идеи способствовали скорейшему возвращению нашего глубоко уважаемого главы и помощников. - сказал старик Фенг. - И пусть он формально не в нашем клане, я не думаю, что такое стоит забывать. Я за.
        - Против! - ударил кулаком по столу Хэй. - Еще не хватало чтобы простолюдины совали свои носы в наши дела! Главные кланы не должны быть равны перед судом!
        - За. - спокойно сказала Кингжао.
        - Итак, двое против. Трое за. Если я применю вето, вопрос не состоится, но меня и весь клан посчитают неблагодарными трусами. Если же проголосую против - голоса разделятся поровну и ничего не решится. - сказал задумчиво Гуй Шен. - Чтож. Так тому и быть. Я за. Внесите поправки в судебный кодекс. Отныне главы старших семей отвечают перед судом. Но только в экстренном случае. Как сегодняшний. Надеюсь мне будет позволено не вставать с места чтобы дать показания?
        - Конечно, господин градоначальник. - склонился защитник.
        - Я и в самом деле отдал приказ ученикам не сдерживаться. Больше того, именно я приказал двенадцати ученикам сражаться в одном круге. Фактически вынуждая Фенг Вала использовать все техники и приемы, которые у него были в наличии. Я не учел, что он может иметь ударные техники Сюэ-ци, но это моя проблема как преподавателя.
        - Выходит, что Вал действовал в полном соответствии с вашим приказом? - в задумчивости проговорил обвинитель.
        - Именно так я и сказал. Вам что-то не понятно? Кроме того, я хочу уточнить, что, находясь на территории академии все ученики являются равными друг другу по рангу. Тем более на соревнованиях и экзаменах. Иначе какой в них прок? - строго спросил Гуй Шен. - Ученики не из главных кланов будут боятся сражаться с остальными. А те, не получая сопротивления выйдут более слабыми и изнеженными. Так я не смогу сделать из них героев, а все вы знаете каким потом и кровью дается подъем на эту ступень.
        - Итак. Фенг вал лишь инструмент, атаковавший равного. - заключил обвинитель.
        - Очень благородный и готовый пожертвовать собой ради других. - заметил защитник. - Но да, лишь инструмент. Он невиновен. Поздравляю Фенг Валор, все обвинения в покушении на Хэй Акио сняты. Ты можешь возвращаться в академию.
        Принимая поздравления, я никак не мог избавиться от ощущения что меня только что крупно поимели. И только дойдя до общежития в академии до меня наконец дошло. Я лишь инструмент. Меня использовали. Ректор. Зная о моих отношениях с Хэй Акио он вынудил меня драться из последних сил, не сдерживаясь. Он рассчитывал, что я нанесу удар этому мелкому говнюку. Что я его в кровь изобью или раню. И при этом с самого начала хотел во всем признаться и снять обвинения, а значит реально мне ничего не угрожало…
        И все для того чтобы кланы рассорились и приняли поправку. Черт он же почти прямым текстом об этом сказал в своей завершающей речи. А Джен Ли, старый эльф все сразу понял и выступил против. Пинг Ченг же поддержал, и не уверен что дело было во мне. Значит хотели склонить на свою сторону сомневающихся. Но зачем? Ответ был прост и очевиден, хоть и не сразу. Ему нужна возможность вызывать в суд глав старших кланов. В его суд! А значит большая игра только началась.
        Глава 15
        Три месяца пролетели незаметно. Ежедневная муштра и работа с утяжелителями заставляла падать замертво едва я доползал до кровати. По утрам, если подъем, когда солнце еще не встало можно назвать утром, я воскресал, но приятного было мало. После признания Юн в том, что я не ее брат Акио к девушке сразу охладел, так что больше они не пересекались. Хоть и со мной она тоже не хотела общаться.
        Сорванные и перенесенные осенние экзамены прошли вполне нормально, почти весь класс гениев перешел на ступень бронзовых адептов. Я и Ичиро претендовали сразу на серебряных. Но на последней сдаче нормативов не дотянули силу удара и количество Ци одной школы. Элементарно не хватало собственной массы и размера тела для закрепления.
        Наставники после произошедшего насели на меняя втроем, заставив освоить первые ранги собственных техник в совершенстве. В сражении с Хэй и его друзьями мне казалось, что я выложился на двести процентов и у меня получилось использовать все что необходимо, но как же я ошибался. Упорные постоянные тренировки на гране возможности. Непрерывно болящие мышцы и лечебные техники без которых я не протянул бы и месяца. Зато результат стал действительно ощутим.
        В академической имперской магии было принято использовать кровь из собственных артерий, выталкивая крошечные снаряды давлением и перегружая кровеносную систему. Из-за постоянных сражений в Чщаси нашли более простое и надежное средство. При манипуляциях энергиями действовал принцип равного обмена и противовесов. Активное вещество разделялось на ударное и толкательное, которые разлетались в противоположные стороны.
        Это позволяло уменьшить нагрузку на тело, и использовать чужую кровь после вхождения с ней в резонанс. Расход вещества конечно был чудовищным, но упор делался не на количество, а на точность и скорость. Благодаря тому, что организм заклинателя не участвовал в процессе на прямую, ограничения по скорости сказывались только при учете массы. На каждый грамм снаряда нужно было десять грамм противовеса.
        При активном использовании скоростных боевых техник это позволяло сократить начальную массы в два раза. Шутка ли, удар серебряного героя, специализирующегося на кастетах, перчатках и стальных когтях составлял всего одну десятую секунды! Десять метров в секунду при весе кулака в перчатке около двадцати килограмм! Добавляя к этому ускорение от противовесов можно было создавать ударные техники с применением Сюэ-ци достигающим скорости звука.
        А если не ограничивать себя кулаками, а применять копье с полой рукоятью, как делал Фенг Гуанюнь то в уколах можно достигнуть скорости в сто пятьдесят метров в секунду, что с добавлением противовеса давало те же триста метров в секунду только уже не для пяти-десяти грамм, а до пяти килограмм! Первая же моя мысль после осознания всех этих факторов была весьма практичной - если можно использовать кровь как противовес, да еще и чужую, то почему бы не использовать вместо снаряда не ее, а допустим, стальные иглы или шарики?
        Выяснилось, что не я такой умный и все придумано до меня. Техника была куда сложнее в исполнении и прицеливании, так что использовалась в основном бойцами поддержки, у которых было время, чтобы сосредоточится на захвате дополнительного объекта. И считалась бронебойной, потому что с легкостью прошивала шкуры зверей и монстров. А значит и деревянные доспехи защитников.
        Мастерство летнего вихря тоже развивалось. Постепенно я научился использовать его в сочетании с боевой медитацией. Стоило освоить в полной мере первый ранг техники как мне открылось два способа ее использования. Пассивный, ускоряющий реакцию, скорость нервных импульсов и сжатия мышц в целом, и активный. Если с первым все было более-менее понятно, второй оказался куда сложнее в использовании, но полезнее в определенных ситуациях.
        Поддерживая дыхание полной концентрации, я был в состоянии направить максимальное ускорение не на все тело, а на отдельную группу мышц или конечность. В идеале это давало бы мне возможность бить прямыми ударами рук с запредельной скоростью. Или использовать колющие удары, совмещенные с техникой кровавого шипа и пронзающего укола.
        Но больше всего меня напрягал и одновременно радовал прогресс с техниками Юань-ци, самыми сложными и одновременно самыми на мой взгляд перспективными. Каким бы не был сильным, быстрым, ловким и бронированным противник, если он не в состоянии защитить собственный разум, очистить его от чужих мыслей - проиграет.
        Осваивая начальную технику армии призраков, я тренировал как ментальные атаки, так и защиты. Получение первого ранга было сродни откровению. Я чувствовал, как мир вокруг меня дрожит от напряжения и как это воспринимают окружающие. Вызов призрака был сложной техникой, требующей максимальной концентрации, но он того стоил.
        Используя его, я мог внушить всем в радиусе нескольких метров что рядом со мной появляется мой полный двойник, обладающий теми же навыками и способностями. При этом я не просто «раздваивался» в глазах противника, а полностью замещал чувства слуха, запаха и ощущения ци. Таким образом противник проваливший ментальную атаку должен был защищаться сразу с нескольких сторон, теряя собственную концентрацию.
        Но и мне пришлось очень сильно подстраиваться под выученное боевое искусство. Больше никаких жестких блоков, только увороты и отход с траектории ударов. Конечно я мог защищаться, но в таком случае противник сразу находил меня настоящего. Так что от привычной техники боя настроенной на защиту и контрудары пришлось отказаться. Хотя может это и к лучшему, пусть она остается в прошлой жизни, вместе с мечом архангела без которого теряет большую часть своей актуальности и силы.
        «Ид 001: Валор. Возраст: 8 лет. Раса: Морф. Показатели с учетом ранга бронзовый адепт:
        Сила: 7 из 10. Сила удара: 240 кг. Поднимаемый вес: 180 кг. Выше среднего. Тренированный.
        Восприятие: 6 из 10. Уровень зрения: 1. Уровень слуха: 84%. Нормальное значение. Восприятие расширено за счет навыка виденье Ци. Видящий Ци.
        Ловкость: 5 из 10. Мелкая моторика: 67%. Координация: 60%. Выше среднего. Обычный.
        Выносливость: 5 из 10. Время активности: 42 часа. Время максимальных физических нагрузок: 14 часов в день. Среднее значение. Обычный.
        Интеллект: 7 из 10. Объем знаний: энциклопедический. Скорость мышления: высокая. Поддержка системы интеграции: 100%. Отличный. Умник.
        Ци: 330 из 15000. Уровень напряжения: малый. Абсолютная выработка - 110 ци в день. Относительная выработка с учетом обновляемости клеток - 45 Ци в день. Скорость роста Ци: 0,35 ед в день. Уровень запасов: низкий. Тип Ци: Чистый лист. Универсальный реципиент. Обнаружены все три типа Ци. Среднее значение: 110. Для достижения следующего ранга требуется 15 Ци.
        Пассивные способности: Поглотитель. Активные способности: Зрение Ци, Кровавая ярость, Летний вихрь, Призрак, Кровавый шип. Обнаружена выработка эссенций ЧКЗ. Приобретенные пред прошитые способности: Регулируемый метаболизм, Очищение организма, Усиленное исцеление.
        Общая характеристика: достигнуто пороговое значение, требуется повышение ранга до серебряного адепта».
        Но повышать статус я не спешил. Мне еще только предстояло сдать экзамен перед большим турниром зимнего равноденствия. К тому же рассматривать мой прогресс в отрыве от прогресса одноклассников стало бы неправильно. А они росли словно какие-то монстры. Лучшим был конечно Ичиро. Хоть он и специализировался всего на одной школе - крови, но благодаря вынужденной смене эликсиров на первом курсе продолжал развивать и школу Чжен-ци.
        В результате он превратился в настоящее чудовище, сочетающее в себе техники усиления и ускорения. Мой летний вихрь и рядом не стоял с его ураганом кровавой листвы. После почти года занятий он сменил щит привычный для Пингов на второй меч и теперь шинковал любого противника, осмелившегося подойти слишком близко. Устрашающая, а главное весьма полезная как при обороне, так и при атаке.
        Единственное что меня спасало в дружеских спаррингах - дистанция. Я старался лишний раз не использовать свои секретные техники на людях, храня их для особенных случаев и турниров. А потому против Ичиро мне приходилось использовать больше колющие атаки и быстрые выпады, заставляющие противника самого держаться на расстоянии. В сочетании с активным использованием Сюэ-ци и заготовкой крови я мог соперничать с ним на равных.
        А вот остальные. Хотя у всех свои таланты. Куват выбравший роль первой оборонительной линии внезапно для всех перешел с полных башенных щитов на средний круглый. Особенно подозрительно это было в сочетании с тонкой цепью идущей по периметру щита и уходящей к креплению. Его самоисцеление вызывало лишь восторженные вздохи, а по силе полуорк легко обгонял и меня и Ичиро, проигрывая лишь… Аи.
        Девочка явно решила взять от бабушки все «лучшее» но не собиралась останавливаться на достигнутом. Копье, с которым она стыдливо пряталась за спинами щитоносцев, сменилось в начале на полуглефу или алебарду, а затем и вовсе на широкий двуручный боевой топор, который во время тренировок приходилось заменять деревянным молотом с привязанными подушками - чтобы ненароком никого не убить. А ведь ей еще и девяти не было!
        Хироши, подсевший на еду словно наркоман, все же сумел перебороть предрассудки и начал есть мясо. И результат не заставил себя ждать. Сочетание «сильный эльф» до этого имевшее только комическое значение, на сей раз полностью соответствовало действительности. Получив возможность использовать более требовательное к силе оружие неожиданно для всех он выбрал - рогатку. Самую обыкновенную рогатку, совершенно всеядную, как и праща, она могла использовать любые боеприпасы начиная от камней и заканчивая стрелами.
        Братья Бим и Бом, впервые разделились в своем выборе. Бим начал активно использовать цеп, с длинной рукоятью, а Бом одноручный топор. О техниках их сказать было ровным счетом ничего нельзя, но их мастером являлся сам Гуй Юшенг, медный владыка и мастер семи техник души, что как бы намекало на то что слабыми они точно не останутся.
        И именно таким составом две наших тройки подошли к самому многообещающему состязанию зимы - турниру зимнего равноденствия, в котором участвовали не только ученики, но и взрослые, хотя и в разных весовых категориях. В начале я был не слишком заинтересован в участии, но приз за первое место среди адептов заставил меня передумать.
        - Уверен, что оно тебе нужно? - спросил Куват, разглядывая небольшую черную трубочку, лежащую на бархатной подушке, которую охраняло сразу шестеро стражей.
        «TI mk2k200» - значилась полустертая надпись на трубочке. И да, я был уверен.
        Глава 16
        - Приветствуем всех участников турнира зимнего равноденствия! - громко крикнул ведущий. - пусть некоторые из вас видели все что здесь произойдет не одну сотню раз, но благодаря годам спокойствия и сытости родилось поколение ни разу не участвовавшее в високосном четырехлетнем турнире. Сегодня - нулевой день, день которого нет в календаре. И позвольте рассказать вам о его правилах!
        Территория проведения турнира - область от новой стены до пролома в старой. Северного сектора. Ближайшего к Гэге. Она образовалась несколько сотен лет назад во время великого падения, и нашествия монстров. Но к счастью, мы сумели остановить чудовищ и отгородиться новой стеной. Несколько сотен раз наши отряды и армии доходили до разрушенной внешней стены, но каждый раз начиная восстановительные работы гибли, под волнами врагов.
        С тех пор, осталась традиция. Мы доходим до стены. Отдавая память великим воинам что сложили на ней свои головы. Держимся до конца дня, и отходим на безопасные участки. И сегодня вам предстоит совершить этот же подвиг. Помните - дойти живыми! Весь отряд должен выжить. Если что-то случится, и вы поймете, что не можете двигаться дальше - активируйте сигнальные дымы. За вами немедля отправятся старшие.
        Итак, очередность. Владыки и главы семей проходят, уничтожая всех кошмарных и ужасных тварей, если таковые есть в области. Через сутки после зачистки они точно будут, так что нам придется уйти. Но пусть вас это не огорчает. Вторыми пойдут герои, со своими отрядами. Они должны уничтожить ужасных существ. И только после этого в бой вступят ученики каланов, храма и академии. Слушайтесь своих кураторов и не нарушайте субординацию, иначе это может стоить вам жизни. И да поможет вам Ци!
        - Отлично, слушаем все сюда! - сказала Хотару привлекая наше внимание. - Вы идете последней волной. Неофиты к соревнованиям вообще не допускаются, и по-хорошему вас бы я тоже не пустила, но таково решение совета академии. Вас осталось двадцать пять. Одна четверть сотни ровно. В другой ситуации вы должны стать единым боевым соединением, но сегодня у вас есть возможность проявить себя.
        Действуя тройками, вы можете сами выбрать с какого участка новой стены спуститься. В начале кажется, что самый безопасный путь - возле стен, где регулярно работают лучники. Но это не совсем так. Возле стен орудуют падальщики которые питаются останками убитых тварей. Многие из них куда опаснее тех, кого поедают из-за своей брони или способностям к мимикрии.
        Однако кроме опасностей есть и возможности. Каждому из вас выдан пояс с десятью пустыми шприцами. Убивая демоническую тварь вы должны проткнуть ей основание черепа и птянув за поршень вытянуть из мозга существа всю эссенцию. То же касается крови из сердец кровавых монстров и кишечного сока для природных существ. Все как мы учили по анатомии и бестиарию. Каждый полный шприц будет обменян на двадцать пять очков факультета. Или на реальные цянь если они вам конечно нужны.
        Однако в первую очередь думайте о собственной безопасности! На ваше обучение, пропитание и тренировки потрачено больше чем может стоить любой трофей! Не рискуйте, ни в коем случае. При первой опасности отступайте. Первая тройка, добравшаяся до разрушенной стены, получит переходящий приз. Пусть этот жезл лишь символ, но он будет с вами до следующего високосного турнира зимнего равноденствия. Есть вопросы?
        - Что, если нам попадутся артефактные звери? - с интересом спросила Аи.
        - Я сильно в этом сомневаюсь. - покачала головой Хотару. - Время формирования живого артефакта составляет от ста до тысячи лет. Такие звери если и будут - то только кошмарные. Их должны будут уничтожить владыки, и поверь, они такую ценность не пропустят. Хотя если ты сумеешь найти природный или животный артефакт, можешь принести его мне, и мы вместе сформируем его под тебя.
        Про артефакты нам рассказывали всего несколько раз. Они были странным стечением обстоятельств. Ошибками природы. Когда в процессе естественного отбора зверь переходил на новую ступень, крайне редко, но случалось такое что его паразиты переходили вместе с ним. Как пиявка, полностью очищающая кровь от токсинов или кишечный червь выделяющий чистую эссенцию Чжен-ци и многократно усиливающий силу носителя.
        Негативные последствия от взаимодействия с такими существами тоже были, и весьма существенные. Приходилось больше есть или постоянно принимать кровоостанавливающие препараты. Но положительные эффекты оказывались больше чем отрицательные. Иначе паразит просто оставался паразитом.
        С природными артефактами была схожая ситуация. Но касалась она паразитов --растений и их хищных собратьев. Твердые как камень грибы при нагревании выделяющие споры, вдохнув которые можно замедлить время вокруг. Или палка, которая совсем не палка, а переплетение цветов мясоедов, которые можно безопасно держать в руках только за корни, но зато если их регулярно ставить в вазу остальное время использовать в качестве кусающегося цепа. Вариантов была масса. То, что нормальный человек уничтожил бы сразу жители Чщаси научились использовать для собственного выживания. И передавали эти знания своим детям.
        - Как и сказала ректор, наша главная задача - обеспечить себе безопасность! Будем двигаться группами по три человека. На расстоянии не больше пятидесяти метров друг от друга. Услышите крики о помощи - немедля идите на выручку. Никаких исключений. Окажетесь в опасности - немедля зовите на помощь, и опять-таки - никаких исключений. Если есть те, кто хочет остаться на стене, это ваше право!
        - Староста, а вы сами то, с кем пойдете? - ехидно спросил Ичиро, который уже полгода был моим главным помощником по физической подготовке. С самого весеннего экзамена. - Нас двадцать пять. На три не очень делится.
        - Он прав. Тебе пора уже руководить как минимум десяткой. А лучше всей четверть сотней. - сказал, соглашаясь Хироши. - вот только ты так и не сформировал тройку без себя. Может стоит это сделать прямо сейчас?
        - У нас слаженные группы. - в сомнении сказал я, оглядывая класс гениев. - И менять состав прямо перед возможным боем - не лучшая идея.
        - Вот только ваша тройка не сбалансирована. - покачал головой эльф. - Три бойца ближнего боя и ни одного дальнего. Рано или поздно ее пришлось бы перегруппировать. И лишний тут, прости уж лидер, но именно ты.
        - Ладно. Уговорил чертяка языкастый. Кто сейчас без группы или в группе на четверых?!
        - Я… - не слишком охотно откликнулась девочка лет девяти с половиной-десяти. Стройная и высокая она была на полголовы выше большинства в классе. - Меня зовут Лин, но ты вряд ли захочешь, чтобы я сражалась вместе с вами. Как и остальные. - С этими словами она закинула многозарядный арбалет Чокану на плечо и стала видна ее эмблема. Рыба.
        - Думаю ты сама прекрасно понимаешь почему у нас в классе не слишком любят Хэй. - чуть нахмурившись ответил я. - Но это не значит, что мы не можем работать.
        - Именно поэтому мы с соклановцами держимся вместе. - презрительно фыркнула Лин. - а то что нас в классе четверо - просто не повезло. Если бы ты не помешал Акио нас сейчас была бы почти половина! Еще восемь человек присоединились бы к адептам и получилось четыре тройки. Так что я не на долго буду одна.
        - Разве что ты собираешься оставаться на месте. - усмехнулся Ичиро. - Все, кто сегодня дойдут до стены будут допущены до экзамена на бронзового адепта. Год за полгода. А некоторые и вовсе перейдут в следующий класс, к серебряным.
        - Об этом еще рано говорить. - поправил я помощника. - К тому же дойти до экзамена не значит его сдать. Об этом можно будет говорить только после прохождения всех официальных процедур. Пока же мы должны сосредоточится на выполнении текущих заданий. Если ты пообещаешь вести себя как подобает, не стрелять в спину товарищам и не забирать чужую добычу - значит мы договорились.
        - Хорошего же вы мнения о клане Хэй. - презрительно фыркнула Лин. - Еще посмотрим, кто быстрее станет серебряным адептом. Пока я готова сражаться вместе с вами.
        - Отлично. В таком случае я буду идти в центре. Между первыми группами и буду координировать все движение. Правый фланг - Ичиро, ты замыкаешь, смотри чтобы никто не потерялся, тут такие джунгли что это будет легко. Хироши, на тебе самый левый фланг. Тройка Аи движется по центру. Та же задача. Защитники - на вас флаги отряда чтобы легко можно было найти в случае запроса помощи.
        Проверьте комплектацию. Аптечки, веревки, оружие и доспехи. Дымовые шашки и снаряды к метательным устройствам, дротики и ножи. Выйдя сейчас мы выйдем только на той стороне. Не отставайте, но и вперед не лезьте. Каждые четверть часа мы встаем и поднимаем флаги над деревьями, так чтобы я видел, что у вас все в порядке. Вопросы? Нет вопросов? Тогда всем к стартовым точкам. Еще раз, каждые пятьдесят метров и не шагом дальше.
        - Смотрите, владыки схватились с кошмаром! - крикнул один из учеников и остальные тут же нависли над стеной, вглядываясь в темный предрассветный лес. Впрочем, разглядеть происходящее не сложно было даже в темноте. Гигантский ящер, круша деревья, пытался сцапать прыгающие с ветки на ветку человеческие фигурки.
        Размеры существа просто поражали. Но не только они. Чешуйчатый гребень на спине монстра слегка светился голубоватым, но, когда ему сумели нанести несколько ударов подряд, тварь громогласно взревела, свечение стало легко различимо, а затем из ее пасти вырвался столб голубой жидкости, мгновенно вспыхнувшей стоило ей оказаться на воздухе.
        - Них… - тихо выругался Ичиро. - вот это да. Я о таком только в сказках на ночь слышал, да и то не слишком приятных.
        - Но они все равно побеждают. - заметил Хироши, в дополнении к природному усилению восприятия он взял себе основной аспект зрения. Так что сейчас должен был видеть лучше нас всех вместе взятых. - Не пройдет и пяти минут как тварь падет. С ней бьются сразу несколько владык. Сейчас Пинг Ченг использует свой кровавый веер и все закончится. Или нет.
        - Что ты видишь? - забеспокоился Ичиро отец которого судя по всему находился в опасности.
        - Все в порядке. Подоспели герои. Смотрите! - стоило эльфу крикнуть как кошмарное существо упало, скрывшись от наших глаз за деревьями, а через секунду на месте ее гибели вспыхнул пятиметровый столб пламени. - Повредили внутренние огненные железы. Теперь от нее даже костей не останется. Пора собираться, командир.
        - Все по местам! Крепите веревки и готовьтесь бежать по стене вниз! По звуку гонга!
        Бо-о-ом… - разнеслось по долине и мы прыгнули в джунгли.
        Глава 17
        В первые минуты было жутко непривычно. За полгода я обжился в каменном городе, да и джунглей таких никогда не видел. Но в первую очередь меня смущало одиночество. Даже не помню, когда я оставался в последний раз действительно один. Что в той, что в этой жизни один я оставался разве что в туалете. Да и то, учитывая общежитие в соседних кабинках постоянно кто-то находился. А здесь, в бамбуковых джунглях на несколько десятков метров кроме меня действительно никого не было.
        Но в то же время бой в одиночку давал потрясающее ощущение свободы. Я наконец мог использовать вращательные техники глефы на полную силу. Несколько мелких тварей по неосторожности выпрыгнувших мне на встречу мгновенно распались на несколько не ровных половинок. А кроме мелочи, гадов да гнуса ничего из противников не осталось. Что было даже обидно, ведь я рассчитывал на бой, а вместо этого получил легкую прогулку.
        Впрочем, чего еще ожидать, когда на сравнительно небольшом участке в десяток километров, проходит армада из нескольких тысяч вооруженных и обученных бойцов? Пятеро владык, сотня золотых героев, тысяча героев по мельче и несколько тысяч воинов разного ранга выбили всех сколько-нибудь опасных существ оставляя за собой только трупы. Больше того они еще и лес проредили, создавая широкую просеку.
        В этом то ничего странного или необычного не было. Одного взмаха глефы хватвло чтобы перерубить сразу десяток тонких бамбуковых стволов. И даже сквозь них я легко мог различить товарищей, благодаря зрению ци. Прошло пятнадцать минут и над деревьями взвились флаги, ленту привязанные к камням, которые кидали вверх. Три, пять, восемь. Все мои в порядке, а что до остальных - это их проблемы.
        Размяться было чертовски приятно. Не думая о союзниках использовать силы и техники на полную катушку. Но куда важнее для меня было прийти первым. В конце концов эта прогулка была почти безопасной, и значит можно поторопиться, вырываясь вперед. Ведь там, в конце, на бархатной подушечке меня ждет артефакт из далекого прошлого. Конечно никто не мог гарантировать что он еще работает. Что графеновые батареи не сдохли. А линейные сверхпроводники не покрылись от времени слоем ржавчины. Но на сохранность я мог только надеяться.
        - Вал! - раздался приглушенный крик слева. Я так увлекся мечтами о получении приза что оторвался от основной группы. И Судя по их сигналам ци, там происходило что-то плохое.
        - Бегу! - я рванул вперед, отталкиваясь от стеблей и проскакивая между зарослями там, где это было возможно. Мне понадобилось полминуты прежде чем я увидел Кувата, сидящего с красным от напряжения лицом. Он перехватил жгутом ногу рядом с которой валялось расплющенное тело змеи. Не то наступили, не то убили позднее. - Сколько по времени?
        - Минута. Колено уже не чувствую. - прохрипел полуорк. - Исцеление не справляется.
        - У меня есть антидот, должен быть, я точно помню, что брала его с собой. - причитала Аи, роясь в аптечке. - Против пауков, против варанов…
        - Не нервничай, мы его спасем. - уверенно сказал я, пытаясь вспомнить как применять технику очищения, переданную мне Бэем.
        - Пф, давайте уже активируем дым, прибегут бравые медики академии и всех излечат - исцелят. - фыркнула Лин, говоря это с таким пренебрежением что ее хотелось огреть. Хотя в глазах девочки без труда читался страх. -- Ситуация то опасная.
        - Может быть больно. - предупредил я, делая разрез в месте укуса. Техники Сюэ-ци не сильно отличались от магии империи, но различия в обучении владения ими были кардинальные. Одно дело - составить формулу и активировать ее через интерфейс и совсем другое чувствовать каждую каплю крови в собственном организме и уметь управлять ею. - Терпи.
        Я прикоснулся ладонью к ноге Кувата. Раньше, в прошлой жизни, я сделал бы надрез на собственной ладони чтобы синхронизировать жидкости. Но теперь мне было достаточно той крови что текла по капиллярам, почти неразличимым глазу, у самой поверхности. Несколько секунд и я уже вижу застоявшуюся кровь, яд растекающийся по венам. Очищение!
        Был ли я уверен в результате? К сожалению, нет. Хоть полученные навыки я безусловно учился использовать, но не в боевых условиях. Не на яде, который может остановить сердце за считанные секунды. Но Куват держался молодцом, он быстро сообразил, что нужно делать, а его исцеление позволяло протянуть куда дольше чем обычному человеку.
        - Нашла! - радостно крикнула Аи, и уже собиралась ввести препарат товарищу, когда заметила, что все кончено.
        - Готово? - спросил с сомнением полуорк. Зараженная кровь выплеснулась из раны наружу, а остатки яда разложились пожираемые активированными антителами. - Сильно жжется, нужно восстановить кровообращение, а то я так ногу потеряю.
        - Не проблема. Как только Аи тебя заштопает. Яда почти не осталось, но если хочешь антидот можешь вколоть. Хуже от этого быть не должно. Сигнальный рулон. - потребовал я, и Куват протянул толстый свернутый во много раз рулон бумаги. Раскатав на достаточную дину я размашисто и крупно написал: «Подготовь антидот. Опасайся змей. Передай дальше». А затем, раскрутив на манеру пращи выбросил флаг вверх, на высоту десятка метров.
        Сигнальная система Чщаси была уникальна. Ничего подобного я раньше не видел. Наверное, она родилась в долгих годах тренировок испытаний и среди тысяч отброшенных вариантов. Все было просто, длинная веревка, рулон тонкой, но крепкой бумаги, прошитой по краям нитью для надежности и небольшой воздушный змей - парашют, раскрывающийся при спуске.
        Такое послание было видно даже в густом лесу, его легко было различить издали, к тому же оно четко давало понять, что происходит и что нужно делать. Это вам не система цветных флагов, дыма от костра или огней, которую еще выучить надо. А испаряющиеся чернила позволяли довольно долго использовать один и тот же участок свитка.
        В ответ на мое сообщение взвились в воздух подтверждающие флаги. В поле моего зрения попались двенадцать, а значит сообщение было передано не только классу гениев, но и другим отрядам. А еще по их расположению я мог определить, что мы чуть отстаем. Несколько отрядов адептов вырвались вперед.
        - Давайте ускоримся, только на этот раз будьте внимательны. - сказал я, похлопав по плечу Кувата которому уже перевязали голень и сняли жгут. - Идти можешь?
        - Да, спасибо. - кивнул полуорк. - Расскажешь потом как тебе это удалось?
        - Хочешь раскрытия секретной техники? - усмехнулся я. - Почему нет. Но дома.
        Кивнув Куват поднялся и несколько раз согнув ногу кивнул. Отлично. Пусть остальные не понимают за каким сокровищем мы охотимся, но это еще не повод отдавать его в чужие руки и ждать четыре года до следующего турнира. Проследив что у группы все в порядке, я вернулся на свою передовую позицию. Но теперь держал зрение Ци постоянно включенным.
        Душа, если импульсы в мозгу можно так назвать, была даже у насекомых. Пусть и куда слабее чем у людей или высших приматов. Но змей я легко мог различить даже за несколько метров. Вот только странный серебристый туман впереди, в полукилометре, давал о себе знать, размывая очертания находящихся в том промежутке сигналов. Я искренне надеялся, что таким образом вижу старших студентов академии и вольных воинов, а не толпы тварей. Но на всякий случай держал наготове дымовую шашку.
        Я не боялся сражения, но оказаться в ситуации подземелья, когда нас со всех сторон окружили пауки - нет уж, спасибо. Этот урок мной выучен досконально. Несите следующий. Пусть я слабо учусь на чужих ошибках, но свои собственные повторять не намерен. Я не бронированный всесильный монстр с ангельскими крыльями, чтобы разбивать лбом каменные преграды. Сейчас я лишь маленький мальчик с кучей знаний и телом, в котором сумели ужиться три типа эссенции.
        Чуть впереди и западнее поднялся красный дым. Ученики говорили об опасности и требовали помощи. Слишком близко чтобы игнорировать. Но в то чже время если бы дым был желтый, можно было бы пойти на выручку самим. Именно такой дым мы бы вскрыли не найдись антидот. Но красный значил что группа встретила сильного противника, с которым не может справиться самостоятельно. Они звали на помощь. Но не нас.
        Если враг действительно силен, мы лишь будем мешаться, под ногами преподавателей, которые уже мчатся на выручку. Я видел серебряные росчерки, летящие сквозь заросли. Решение было принято за несколько секунд. Черт с ними с этими призами. Конечно будет обидно если мы не получим их, но уж лучше так, чем потерять кого-то из класса. Сорвав собственный командирский рулон с пояса, я составил сообщение и выкинул его в воздух.
        «Объединиться в группы по девять. Передать. Доложить» - значила надпись, состоящая из четырех символов. Девять бронзовых и серебряных адептов - это уже достаточно грозная сила. Как минимум три щитоносца, и три воина дальнего боя. Такая группа может справится с противником, превосходящим средний уровень в группе на две, а то и три ступени. Если бой конечно будет вестись толпа на одного. Убедившись, что сигнал дошел и получив подтверждения об объединении я чуть успокоился.
        Пусть это нас замедлило, но теперь одноклассники в безопасности. А я в любой момент смогу отступить к группе Аи. Не знаю почему, но мне сразу показалось что именно она возглавит объединенную девятку. Резкий, пробивной и напористый характер девочки не оставлял сомнений в том, что она сможет добиться любых результатов, которые пожелает. Это у нее в крови, и вряд ли куда-то исчезнет с возрастом. Представив, как она будет выглядеть лет через шесть я усмехнулся. Еще одну Гуй Сонг город может не пережить. Академия так уж точно.
        Но улыбка на моем лице продержалась не долго. Еще один столб красного дыма поднялся почти у самой стены. Куда мы должны были добраться. А затем еще и еще один. Сразу несколько отрядов вступило в бой, и я поблагодарил свет, что перестраховался. Как преподаватели и старшие студенты - воины, могли допустить чтобы столь опасный враг остался в зачищаемой территории?
        Ответ я получил практически сразу, хотя был бы счастлив не знать его никогда. Когтистая черная лапа схватила меня за щиколотку и сдавила так что я чуть не взвыл от боли. К счастью я все еще был в утяжелителях, которые прекрасно исполняли роль брони. Я ударил наугад, в землю где мог скрываться противник. И враг, обмазанный глиной, выскочил из-под земли.
        Здоровая хищная обезьяна, черная не от грязи, а по своей природе. Демоническая тварь с горящими фиолетовыми зрачками и гигантскими когтями отпрыгнула в сторону и мгновенно растворилась в зарослях. Взмывшие к небу сигнальные флаги «враг под землей» говорили о том, что остальные уже столкнулись с противником. Но мне было не до того чтобы писать ответ. На меня началась охота, но именно я собирался выйти из нее победителем.
        Глава 18
        Как обезьяна догадалась, что нужно сделать чтобы скрыть свою ци? Для этого должны были сойтись воедино несколько факторов. Во-первых, она должна была видеть ци, а значит владеть техниками Души, хоть и примитивными. Во-вторых, она должна была видеть, как кто-то или что-то прячется в грязи, пропадая из ее поля зрения. Ну и наконец она должна была научить этому своих сородичей. Ведь нападение было не одно.
        А я о таких умных приматах в бестиарии ничего не читал. Да и мастера вряд ли пропустили бы такое. Значит это нечто новое. Пришедшее извне. Так же, как и я. Все эти мысли мелькали у меня в голове пока я готовился к бою. Не должно быть таких умных животных, если они конечно животные, а не зверолюди, вроде волколаков, русалок или крысолюдов. Но напавшее на меня существо ничем не напоминало человека.
        Низкое, покрытое колючей шерстью с проглядывающимися шипами. С вытянутой мордой и совершенно звериной манерой поведения. Нет. Могу поспорить что если и было в ней нечто человеческое, то только горящая в глазах злоба. Всеядный хищник, привыкший выживать и охотиться в своих владениях. Привыкший быть главным. И мы, ступившие на его землю.
        Вдалеке раздался животный крик. Рев, призывающий в атаку, и следом за ним бамбуковые джунгли наполнились гоготом и завываниями. Их было много. Огромная стая. На стене во всю звонил гонг призывая к отступлению. Вот только как на зло мы были уже на середине области между стенами.
        - Аи! - крикнул я, не собираясь оставлять товарищей. - Сигнал к отступлению!
        - Есть! - ответила девочка и через несколько мгновений над лесом поднялось короткое полотнище с единственным знаком - «Отступать!» Вот только добраться до своих товарищей я не сумел, всего несколько метров, я уже видел их сквозь просветы меж стволов. Без всякого зрения ци. Когда гибкая лиана дернулась у меня под ногой.
        Ловушка! Да еще так удачно подстроенная. Дикий зверь бы болтался в ней, не в силах ничего сделать, да только я не дикий зверь. Раскачавшись я обрезал лиану глефой и упал чуть в стороне от места над которым должен был болтаться. Удар противовесом, и настил из веток и листьев проваливается в яму полную острых кольев.
        - Здесь ловушки! Смотрите под ноги и не спешите! - приказал я. - Враги окружили нас со всех сторон, так что будем продвигаться вперед - к владыкам. Там мы будем в большей безопасности. И держитесь вместе.
        - На деревьях! Чертовы твари на деревьях! - крикнула Хэй Лин.
        А в следующую секунду, будто ее крик стал командой, в нас полетели со всех сторон камни и ветки. Срубив несколько толстых стеблей бамбука на которых сидели обезьяны, я прорвался к центральной группе. Как раз вовремя чтобы увидеть, как молниеносно арбалетчица их Хэй выпускает одну стрелу за другой. Сдавленные крики в листве подтверждали, что цели поражены, но врагов становилось все больше.
        - Не разрывать строй! Лучники в центр, один щит сзади двое спереди. - скомандовал я. Но выполнять приказ могли далеко не все. - Аи! Не суетись. Мы этому учились. Просто возьми себя в руки, и бей всех врагов которых заметишь!
        - Да, я знаю. - кивнула девочка. -- Держать за ручку, бить острым концом.
        - Все верно. Именно так и надо делать. Не спешим. Смотрим вперед и по сторонам. Не забываем про ловушки, которые могут быть на земле.
        - Нам не выбраться. Их слишком много. - всхлипывая носом причитал какой-то парень из Ксу. Взяв его за шиворот, я хорошенько встряхнул парня и поставил на землю.
        - Всем снять утяжелители. Пусть это ослабит нашу защиту, но мы станем быстрее, а это сейчас главное. - приказал я, отстегивая браслеты уже ставшие второй кожей. Боже, как же хорошо без них было. Я и забыл каково это двигаться свободно, когда на тебя не давит вес сравнимый с твоим собственным. Подпрыгнув ради проверки, я понял, что чуть не поднялся выше голов одноклассников. - Будем прорываться вперед. Я иду первым. Вы за мной.
        - Ты у меня в глазах двоишься. - нахмурившись сказал Куват. - это нормально или я все еще отравлен?
        - Нормально. - усмехнулся я. - Просто двигайтесь за мной.
        Разделившись с собственной проекцией, впитывающей половину ударов и импровизированных снарядов я срубал по дороге все стволы на которых сидели враги. Стрелы надо экономить. Черт его знает, что ждет нас впереди. Но надежда на то что владыки доберутся до нас раньше, чем противники грела мне сердце.
        Лес тонул в красном тумане. Твари напали на всех почти одновременно, студенты запаниковали и массово активировали аварийные шашки, из-за чего видимость еще снизилась. Но в этом был не только минус, но и плюс. Похоже чувствительному нюху приматов досталось куда сильнее чем нам. Броски стали реже и куда менее точными, и когда я уже решил, что мы в относительной безопасности мимо моего уха, срезав кожу, пролетел арбалетный болт.
        - Какого черта, Лин?! - крикнул я, но впереди раздался жуткий рев и из тумана на меня выскочила здоровенная тварь, покрытая шипами. Нечто среднее между орангутангом и гориллой, обросшее толстой черной шерстью. Зверь взревел, обнажая длинные семи сантиметровые клыки, и выдернул стрелу, торчащую из своего плеча. - Сомкнуть строй!
        Смотреть что там у товарищей я уже не мог. Интерфейс орал об опасности. И глядя на существо я его вполне мог понять. Огромные черные клыки и когти, отражающие блики солнца словно обсидиан. Гора мышц, перетекающих под толстой шкурой, словно сытые удавы. Горящие разумом фиолетовые глаза. Но самое страшное - зажатая в лапах дубина и примитивный доспех из стеблей бамбука. Мой враг был разумным!
        А еще он был не один. На зов гиганта тут же откликнулось несколько десятков обезьян. И я не нашел ничего лучше кроме как активировав призрака закружиться в летнем вихре. Сбитый с толку противник атаковал меня, и я едва успел отскочить от здоровенной палки, а скорее даже небольшого деревца, вырванного с корневищем.
        Атаковав призраком, я заставил вожака сменить цель и тут же ударил сам, целясь в сердце. Благодаря отточенности действия и снятым утяжелителям укол был почти незаметен. Мой облик размазался в воздухе, а глефа буквально пропала на долю секунды. На столько быстро она двигалась. Но каким-то неведомым шестым чувством, противник успел заметить удар и подставил руку, сквозь которую лезвие прошло на вылет. Вожак взревел, выворачивая кисть, но я уже успел выдернуть оружие обратно.
        Как раз вовремя, ведь со всех сторон на меня начали прыгать мелкие зубастые твари. И только вихрь из лезвий позволил мне оставаться невредимым. Клинок глефа быстро сменялся булавой-противовесом. Мелкие черепа трещали, твари отскакивали с порезами, или падали замертво. Но главную цель они выполнили. Отвлекли меня, пока вожак приходил в норму.
        Хоть я и старался не упустить его из виду гигант сумел отпрыгнуть в заросли, а спустя всего секунду раздался треск, и в меня полетели не ветки даже - целые деревья. Я с трудом уворачивался, не забывая добивать обезьян. Главная цель была именно в этом, чтобы враги не могли напасть снова. Но я не забывал и о вторичных.
        Стоило мне восстановить силы и вновь запустить призрака как вожак не выдержал и бросился в атаку. Он уже понимал, что один из нас - всего лишь копия, иллюзия, не требующая внимания, а потому отмахнувшись от первого со всего размаху ударил второго по голове дубиной. Да так что пройдя через иллюзорное тело палка сотрясла землю. Вот только я уже был позади и в несколько быстрых ударов подсек сухожилия ног.
        Гигант вскрикнул, пытаясь ковылять в сторону. И вновь по его зову на меня бросились обезьяны. Но теперь за моей спиной находился отряд Аи. Они бесстрашно сражались спина к спине, вырезая толпы врагов сразу на трех флангах. Мне же оставалось лишь защищать передний край и кроша противников приближаться к отступающему вожаку.
        Зверь походе понял, что ему от меня не скрыться и набрав в грудь воздух взревел так что деревья, задрожали. Но было в этом вопле что-то еще, кроме объема легких. Пред моими глазами все помутилось, пошло рябью. Лес будто потемнел. А враги расплывались. Мотая головой мне ничего не оставалось кроме как отступить к своим. Но ребятам тоже было не сладко. Впрочем, обезьяны от такого и вовсе попадали на землю.
        Чудовищный рев вожака демонических обезьян заставил всех прижаться к земле. Он же единственный кто чувствовал себя более или менее в порядке. Отбросив дубину тварь вновь начала кидаться камнями. А я понял, что в таком состоянии не способен к ней подобраться. Едва разминувшись с брошенным в голову камнем, я сменил хват, с рубящего на колющий и расставив ноги сосредоточился. Поддерживать боевую медитацию в таких условиях было крайне тяжело, но лишь благодаря ей и знанию техник души я смог вовремя очистить свой разум.
        Тварь ударила лапами по земле, зарылась ими по локоть в грязь и вырвала здоровенный валун, способный не только прикончить меня, но и размазать всех моих соратников, прячущихся за щиты. Выхода не оставалось. Я готовился к этому последние полгода, а благодаря толпам противников у меня наконец оказалось достаточно материала. Втянув воздух через зубы, я активировал дыхание полной концентрации, а затем выбросил глефу вперед.
        Из крохотной дырочки рядом с лезвием выплеснулась струя крови, а затем, отлетев на полметра, взорвалась окатив все вокруг брызгами отработанной жидкости. Почти литр противовеса. И сто граммовая кристаллическая стрела на огромной скорости вонзившаяся в глаз гиганта. Мы победили! Я победил! Стоило вожаку замертво упасть на землю как перепуганные обезьяны бросились врассыпную.
        - Как вы? Все живы? Никто не ранен? - спросил я, пытаясь отдышаться. Схватка с вожаком стаи потребовала куда больше сил чем я рассчитывал. - если да, давайте двигаться дальше. Нам еще километр идти.
        - Погодите. Нужно кое-что сделать. - сказала, морщась от боли в голове Аи. Она подошла к поверженному монстру и высоко подняв топор раскроила ему череп. Она наносила удар за ударом, кроша толстую кость.
        - Слушай, он конечно нанес нам не мало вреда, но это не значит, что нужно над ним так изгаляться. Враг уже мертв, нужно идти дальше.
        - Ага. - кивнула девочка, но занятия своего не оставила. А через несколько секунд стало понятно, что она делает. Достав пинцет и склянку из своей аптечки орчанка вытащила из головы монстра извивающегося червя и засунула его в пробирку. - Все. Теперь можем идти. Но я бы советовала набрать эссенции Юань-ци из их голов. Им она уже не нужна, а мы сможем продать.
        - Хорошо. Ты права. Теперь, когда вожак мертв нам больше ничего не угрожает. Собираемся и двигаемся дальше. - приказал я, достав шприц с длинной иглой. Но много нам собрать не дали. Всего через несколько минут на появившуюся после нашей схватки полянку почти бесшумно приземлился Джен Ли, глава дома эльфов.
        - Кто из вас прикончил вожака? - строго спросил он, осматривая повреждения. - судя по ранам на черепе это сделали топором.
        - Вал убил вожака. А я как могла провела вскрытие. - ответила Аи.
        - Вот как? Хорошо. Я укажу это на собрании глав семей. А теперь следуйте за мной, я вас выведу.
        - Спасибо господин. - ответил я. - Но, если можно, к старой стене. Нам еще приз забирать.
        - Вы добрались ближе всех. Так что почему бы и нет. - усмехнулся эльф. - Идемте.
        Глава 19
        - Заканчивайте эвакуацию. - Гуй Шен раздавал распоряжения стоя на самом краю обвалившейся стены. Да, дырень была многообещающая. Через нее не то что отряд пройти мог - проплыть целая флотилия. Вероятно, именно так когда-то и произошло. Хотя что именно могло сделать такой провал я даже представить себе не мог. Землетрясение? Извержение вулкана? Легендарный демонический кракен?
        В любом случае куда интереснее было смотреть не на нашу сторону, полностью затопленную кровавым дымом, в которой сейчас рыскали сотни героев, выдергивая группы учеников на стены, а на противоположный берег который я видел впервые. С такого расстояния он был едва различим, но сегодня не смотря на зиму была удивительно ясная и солнечная погода, благодаря чему мне удалось рассмотреть возвышающийся столб, подозрительно напоминающий здание нашей академии.
        Стена вокруг острова Гэге была в несколько раз ниже, разрушенной от времени и отсутствия ремонта, так что даже разросшиеся джунгли были выше старых смотровых башен. В самом узком месте между островами не было и километра. Так что можно было с легкостью все рассмотреть. Остатки мостов, ранее связывавших два острова, висели протянутые в никуда. Но мое внимание привлекало другое - крохотные фигурки, снующие на том берегу.
        - Смотрите! Плоты! - крикнул я. - они собираются уплыть на свой берег!
        - Пара бревен это еще не плот. - не отвлекаясь буркнул через плечо Гуй Шен. - Не мели чуши. Откуда у обезьян плоты?
        - Оттуда же откуда доспехи из древесной коры и дубины. - заметил Джен Ли, подходя ко мне. - Мальчик прав, у них есть плоты. А еще весла. Господин Шен, кажется мы недооценивали угрозу. Придется усилить в этой области патрулирование и отселить фермеров.
        - Куда? Земли Чщаси не резиновые, у нас и так каждый метр земли на счету. - мрачно сказал ректор, встав у края стены. - Кажется мы сильно недооценили противника. Если эти обезьяны получили достаточно мозгов чтобы использовать броню и оружие, вскоре отражать нападения монстров может стать куда сложнее. Кроме того, катаклизм скорее всего положительно на них повлиял, заставив других демонических зверей уснуть и расширив ореол обитания.
        - Как я и сказал, нужно перемещать фермы. -- кивнул Джен Ли. - На запад. Кракен по крайней мере не сможет выбраться на берег, так что он менее опасен.
        - Клан Хэй против. - тут же возразил Хэй Хи. - Мы ужа начали возводить там дополнительную стену, для обороны. Кракен разрушил часть стены и сейчас рвется в реку. Мы не имеем права подвергать людей опасности!
        - Все верно. Но сколько у него дальность плевка и ментальной атаки? Метров двести? Вот на это расстояние и отодвинем поселения от русла. - кивнул Гуй Шен. - Проголосуем позже, но думаю этот вопрос решенный - обезьяны куда опаснее. С этого момента они объявляются угрозой острову номер один. Нужно добавить лучников на стены. Так же нам придется подумать о безопасности укреплений. Строителей переведем в эту область. Отстроить внешнюю стену мы не сможем, а вот укрепить внутреннюю - вполне.
        - Следует понять, когда именно они стали умны и умелы. - в задумчивости произнес Джен Ли. - Раньше я не встречал таких существ как вожак обезьян. А ведь это наш берег, мы тут каждый камень облазили. Учитывая плоты, противник явно пришел из-за пролива. А значит на Гэге их куда больше. Возможно целая цивилизация, не доходившая до нас только из-за толп зверей, живущих на побережье. А после катастрофы у них оказались развязаны лапы.
        - Ваши заключения слишком смелы. - усмехнулся Хэй Хи. - Цивилизация обезьян, вы только себя послушайте! Ладно наг и русалок. Они куда больше похожи на людей. Но это - совершенно точно дикие звери ничего общего с человеком не имеющие.
        - Кроме применяемого оружия. И доспехов. И лодок… - покачал головой ректор. - ситуация конечно странная, но нельзя отрицать возможность такого события. Если кто-то или что-то способствовало росту этих существ в самостоятельных индивидов. Обучало и следило за ними. То за несколько тысяч лет результаты могут быть впечатляющими. А учитывая черную чуму, опустошившую Гэге, там может быть что угодно.
        - Простите, я могу пойти забрать приз? - спросил я, когда главы семейств в задумчивости замолчали. - Мы первые из адептов кто добрался до этой стены.
        - При помощи владыки. - презрительно усмехнулся Хэй Хи. - Не велика заслуга.
        - Они и без меня дошли. - отмахнулся Джен Ли. - Одного из вожаков стаи даже прибили, а он тянет как минимум на золотого монстра. Я бы даже дал ему ранг медного чудовища. Для воинов это даже заслугой бы не считалось, но они только адепты, думаю награду они заслужили.
        - Вот как? - нахмурился Гуй Шен. - Впрочем ладно. Турнир зимнего равноденствия закончен, наши мероприятия преследует череда неудач. Может хоть на турнире десятилетия нас не будут ждать такие приключения? Вот вам бумага, подойдете к стражникам и вам все передадут. Торжественного награждения по понятным причинам не будет. Не до того.
        - Меня это полностью устраивает. - тут же улыбнулся я, забирая из рук ректора бумагу и сворачивая ее в трубочку. - Благодарю за поздравления. Буду очень стараться и в дальнейшем быть для всех примером и маяком, на который стоит ориентироваться.
        - Разве я что-то подобное сказал? - еще больше нахмурился тифлинг. Чем вызвал несколько сдавленных смешков со стороны моей компании. Однако стоило ему взглянуть на тройку как ученики немедля отвернулись в сторону стены, делая вид что там происходит что-то поистине интересное, и стараясь слиться с камнями. - Вам здесь не место. Возвращайтесь в академию.
        - Как прикажете, господин ректор. - кивнул я, пряча свиток запазуху. - За мной! - Поднявшись со старой стены на новую, внутреннюю, мы вернулись к месту начала соревнований. Рядом с главным призом младшего ранга уже сидели отряды Ичиро и Хироши. Судя по внешнему виду им тоже досталось, но все были живы, а переломы и порезы позже зарастут.
        - Итак. - строго сказал младший наследник Пинг. - все живы. Можно поблагодарить проведение, богов и суровую подготовку академии.
        - О, я тебе больше скажу. - ухмыльнулся Хироши. - спорим что мы еще и первое место заняли? Ну как мы, вот эта хитрая морда.
        - И как ты догадался. - ответил я, похлопав товарища по плечу. - Здорово что все целы. Нарвались на хозяев стай? Такие гигантские обезьяны с дубинами и в доспехах.
        - Да, под самый конец. - кивнул Ичиро. - Но с нами был провожатый из старших классов, так что совместно мы сумели справится и отступить к стене. А вы как?
        - Я раскроила такой твари черепушку. - гордо сообщила Аи уперев руки в бока. - После того как Вал пробил ей мозг кровавым шипом с десяти метров. Прямо через глаз вошло!
        - Подробности можно было и опустить. - покачал я головой, а затем подошел к стражникам, охраняющим цилиндр и протянул им свернутый свиток. - Приказ от ректора Гуй Шена.
        - Все верно, это его подпись. - кивнул старший из стражников прочитав записку. - Поздравляю тебя ученик. С гордостью носи этот жезл. Ты сможешь вернуть его в академию перед следующими соревнованиями, и тебе выплатят неплохую награду за его сохранность.
        - Спасибо, но в этом нет нужды. - улыбнулся я, беря металлическую трубку в руки. - Если все как я думаю он мне очень пригодится.
        - Как скажешь. - пожал плечами глава охраны. - Но как дубинку его использовать не удобно, а за четыре года хвастать тебе им все равно надоест.
        - Ничего страшного. - я взвесил на ладони полученный предмет. Чуть больше килограмма. Для простого противовеса тяжеловат, а значит придется менять всю конструкцию глефы. Может даже делать ее разборной. - Приглашаю весь класс гениев на праздничную вечеринку! Закончим день на хорошей ноте! За мой счет!
        - Ого, с чег такая щедрость? - усмехнулся Ичиро. - Это же просто железяка. Впрочем, отказываться от стола никто не будет. Вот только в столовой нас так и так накормят бесплатно.
        - Предлагаю пойти на улицу удовольствий, в гостевой дом. - сказала Хэй Лин. - Наш клан как раз приобрел один из них. Посмотрите, как на самом деле нужно отдыхать после тяжелой работы. Даже провожатого нам найду. Если конечно наш староста не пойдет на попятную и в самом деле готов оплатить все.
        - Если девушки будут не против, почему нет? - пожал я плечами, сильно сомневаясь, что Аи и остальные захотят отправится в бордели. Но к моему огромному удивлению они наоборот воодушевленно закивали и через несколько часов стало понятно почему.
        Признаться, до последнего момента у меня были совершенно не верные представления о гостевых домах. Я считал, что в них живут только проститутки. Гулящие девки, расхаживающие голышом, со всеми прелестями нараспашку, чтобы клиент выбрал именно их. А вместо этого мы попали в удивительно чистое и опрятное место где все были прилично и красиво одеты, куда лучше нас - учеников.
        - Добрый вечер, госпожа Хэй. - поклонилась вышедшая хозяйка заведения Лин. - Мы рады приветствовать вас и ваших друзей в нашем доме.
        - Благодарю за гостеприимство, хозяйка. - чуть склонилась в ответ девочка. - У моего нового знакомого сегодня большой праздник, он выиграл палку. И по этому поводу решил опустошить свой кошелек. Но если он окажется не в состоянии заплатить, уверена я что-нибудь придумаю.
        - Как прикажете госпожа. Мы всегда рады гостям, из какого бы клана они не были, и какие предпочтения не имели. Однако боюсь, что наши девушки смогут оказать вам лишь часть того гостеприимства что вы заслуживаете. Мы не продаем алкоголь детям и не занимаемся с ними развратом. - Улыбнулась госпожа гостевого дома. - Но наши повара и музыканты будут раду угодить вам. Как и девушки, в разумных пределах конечно.
        - Благодарю госпожа. - кивнул я, примерно подсчитывая сколько денег у меня осталось и сколько из них я могу потратить. По всему выходило что экономить сегодня не выйдет. Иначе оскорбление, нанесенное мне Лин будет справедливо, а это клеймо на всю учебу, до такого опуститься нельзя. Впрочем, я знал у кого можно занять в случае крайней необходимости.
        - У нас около двухсот цянь. - шепнул Хироши, будто угадав мои мысли, когда мы шли узкими коридорами к выделенному нам залу на первом этаже. - если не будешь заказывать самые дорогие кушанья, вина и развратные танцы - должно хватить с головой.
        - А что за развратные танцы? - спросил Куват, став почти пунцовым, и я понял, что без них не обойдется…
        Глава 20
        - Прошу вас, дорогие гости, рассаживайтесь. - попросила девушка, провожавшая нас, когда мы зашли в теплый, хорошо освещенный зал. Привыкшие к спартанским условиям ученики неуверенно проходили в идеально чистое помещение. Плотные холщовые стены украшали причудливые и очень детальные изображения зверей и птиц. Под потолком ровным светом горели несколько масляных ламп, почти не дающих копоти. - Победителя я прошу сесть во главу стола, дабы чествовать его достижения. Не беспокойтесь, вскоре вам принесут полотенца и пиалы с водой, и мы поможем вам смыть усталость.
        - Спасибо. - окончательно смутившись сказал Куват. Судя по цвету его лица - на нем сейчас без огня яичницу можно было жарить, на столько он стеснялся.
        - Говорят тут лучший расслабляющий массаж. - воодушевленно произнесла Аи. - От такого просто нельзя отказываться! - и сразу несколько девочек ее поддержали, а Лин смотрела на нас всех свысока. Она здесь явно была не в первый раз, а может и вовсе, регулярно проводила время. Я же чувствовал себя абсолютным варваром, вспомнившим о грязи и крови, только когда ему об этом сказали. Мы же с соревнования нагрянули прямо сюда. Не помывшись и не сменив одежду, от чего было крайне неуютно. Особенно в окружении красивых, хорошо одетых девушек.
        - Прошу вас господин, снимите верхнюю одежду. - сказала, улыбаясь девушка лет пятнадцати, судя по ее поведению она уже долгое время проработала в этом заведении и совершенно не смущалась.
        - Боюсь, у меня под ней ничего нет. - настала моя очередь замяться, а сидящий рядом Куват и вовсе схватил себя за ворот рубахи, будто боясь, что его разденут насильно. - Это не слишком удобно, но…
        - Ничего страшного. - улыбнулась девушка. -- я принесла вам халат и полотенце. А для тех кто сильно смущается мы можем поставить перегородки.
        - Думаю мы поступим проще и временно покинем вас. - повелительно улыбнувшись сказала Хэй Лин. - После того как все приведут себя в порядок, встретимся в этом же зале. А пока сходим к источникам. Или вам это не по карману, староста?
        - Потянем, но со скрипом. - шепотом предупредил Хироши.
        - Уверен мы все сегодня заслужили хороший отдых. - кивнул я. - источники так источники. Надеюсь они не далеко?
        - Конечно нет. - почти обиженно сказала Лин. - Это единственный гостевой дом в Чщаси, прославленный своими целебными ваннами. Те, кто был сегодня ранен по достоинству их оценят. Остальные же просто смоют усталость в хорошей компании. Уберите перегородку!
        По сигналу ее руки боковая стена отошла в сторону и перед нами предстали небольшие бассейны. Так вот почему залы располагались на первом этаже. Парней в нашем классе училось больше чем девушек, так что оказавшись в горячей общей ванне я почувствовал укол зависти. Нас было столько что даже ноги не протянуть, а вот девчонки поди плескались в свое удовольствие.
        - Слушай, хватит уже прятать свою лысину под банданой. - усмехнулся Хироши, пытаясь сорвать с меня платок. - мало того, что ты в нем спишь, так ты еще и мыться с ним будешь?
        - У каждого есть свои особенности. - пожал я плечами, легко уворачиваясь от его руки. - Я же ничего не говорю по поводу того, что ты свои патлы начал отращивать и в косички заплетать. А у меня вот волосы не растут. Такая особенность организма.
        - Позвольте мне позаботиться о вас, господин. - мелодично произнесла обслуживавшая меня девушка и я не успел оглянуться как мне на плечи легли две маленькие, но неожиданно сильные ладошки. Пройдя в начале мягкими согревающими движениями, она начала разминать мышцы будто тесто месить, и я почувствовал на сколько был зажат все это время.
        - Везет же некоторым. - хмыкнул Хироши, глядя на то как мне делают массаж.
        - Везет тем, кто везет. - многозначительно заметил Ичиро. - В следующий раз одержишь победу в турнире тоже можешь устроить празднование. Хотя может это буду я, кто знает. Но ванны и в самом деле хороши. Прямо чувствую, как усталость уходит, а ведь мы весь день на ногах.
        - Черт, хорошо то как. - только и мог пробормотать я, ощущая, как уходят все тревоги и лишние мысли. Сегодня был тяжелый день, но он закончился, и я мог себе позволить немного отдохнуть. Всех, кто искупался, ждали свежие махровые полотенца и халаты, которым приходилось закатывать рукава чтобы они пришлись впору. А после нас усадили за накрытый стол, и я мысленно попросил прощения у Пака.
        Каким бы он не был хорошим поваром, в сравнении с мастерами, приготовившими эти блюда он даже близко не находился. Великолепное сочетание соусов придавало многочисленным сортам рыбы и мяса неповторимые оттенки вкусов и аромат от которого было просто невозможно удержаться. Горячий тонизирующий чай придавал сил и оттенял блюда, позволяя наслаждаться каждым кусочком, и это вновь было восхитительно.
        Посвежевшие, наевшиеся и отдохнувшие многие начали вести себя как дети, которыми и являлись. Громко хохотать, баловаться и играть. Я подумал, что шум из нашей комнаты должен обязательно помешать гостям в соседних помещениях, но нам ничего не сказали, вместо этого в наш небольшой зал пришло несколько девушек с инструментами.
        Флейту, колокольчики и музыкальный треугольник было тяжел не узнать, а вот в последние два я видел впервые. Первый представлял из себя большую курительную трубку с натянутой струной. А второй на выпуклой доске второго было закреплено семь струн. Слишком близко к поверхности, к тому же я не видел никаких полостей, усиливающих звук. Так что мне представилось что мелодия будет тихой и тягучей. Однако стоило девушке ущипнуть одну из струн как я забыл о всех своих предрассудках. Инструмент запел, увлекая за собой. Даря историю. А когда закружившись в танце запела девушка я совершенно забылся. Придя в себя только когда представление закончилось.
        - Восхитительно. - ошарашенно проговорил я. - Даже не представлял, что такое возможно.
        - Спасибо за похвалу, господин. - улыбнулась девушка. - Однако наши таланты меркнут по сравнению с выдающейся техникой госпожи Хэй Лин.
        - Ты поешь? - удивленно оглянулась на одноклассницу Аи. - А я и не знала. Думала ты только из арбалета мазать можешь. На пару сантиметров в сторону и праздновать было бы нечего. И некому. Вряд ли мы оттуда бы выбрались.
        - Это ты мне говоришь? Горилла с топором. - небрежно бросила Лин, и мне едва удалось поймать Аи за руку чтобы она не прибила девочку на месте. - Пока староста вожака не прибил только и могла, что мелких тварей отгонять, да за щитом прятаться.
        - Не нужно ссориться. - примирительно сказал я. - Мы выжили, а значит все в порядке. Лин, если ты действительно умеешь играть, покажи нам пожалуйста.
        - Точно! Спой нам! - поддержал Хироши. - Если хочешь мы всем классом просить будем.
        - Покажи, что умеешь! Сыграй. Просим! - дружно обрушились со всех сторон крики ребят.
        - Ладно, но только один раз и ради вас. - благодушно ответила Лин. Сменив музыкантш на небольшом возвышении, она взяла в руки струнный инструмент, название которого я не знал, и небольшую палочку с натянутой нитью. От первого же прикосновения по залу потекла глубокая тихая мелодия, со все возвышающимся темпом. Она гнала вперед, заставляла сердце трепетать, и рухнуть вниз, когда мелодия резко оборвалась. А потом, выждав небольшую паузу Лин запела.
        Не освой она технику дыхания полной концентрации такие пассажи были бы немыслимы. Она пела так, будто объем ее легких был в несколько раз больше чем на самом деле. Вытягивала столь высокие и низкие звуки что слух их едва различал. Настройся она на определенную частоту - без труда разбивала бы голосом бокалы.
        Но главным был артистизм. То как она умудрялась совместить голос и мелодию. Заставить окружающих забыть обо всем. Следя за пальцами. Заполнить комнату простой, но западающей в самую душу мелодией. Я невольно засмотрелся на девочку, нет, уже молодую девушку, которая прекрасно знала, что становится привлекательна, но у которой еще все впереди. И только толчок под ребра от Хироши заставил меня опомнится.
        - Хочешь на собственном черепе проверить остроту топора Аи? - с едким смешком спросил эльф, наклонившись к самому моему уху.
        - При чем тут она? Мы же вроде Лин слушаем? - сказал я, удивленно взглянув на орчанку сжимающую кулаки. Увидев мой взгляд, она демонстративно отвернулась. - Боже, мы же еще дети, я даже думать об этом не стал. Какого черта? Лет пять еще до таких взглядов должно быть. А может и семь. Исполниться по крайней мере пятнадцать…
        - О-о. Кажется, наш лидер только что признался, что он слишком мал. - рассмеялся Хироши. - Может ты об этом в следующий раз вспомнишь, прежде чем пихать наш отряд в очередную… в очередное приключение. А то до указанного тобой возраста можно и не дожить.
        - Доживем. - отмахнулся я. И судя по всему этот жест стал последней каплей. Лин резко оборвала мелодию и чуть не выкинула инструмент, от обиды. Не поклонившись она выбежала из зала и большинство одноклассников неодобрительно посмотрели в мою сторону. - Черт. Прошу прощения. Еще раз поздравляю всех с удачным окончанием турнира зимнего равноденствия! Пусть наши дни будут полными приключений, но при этом сытные и долгие!
        - Да! - поддержал Куват, подняв небольшой стакан с чаем. - За наше здоровье!
        - За наше здоровье! - спустя минуту об инциденте с Лин забыли уже все. Кроме, пожалуй, меня, Хироши и самой Лин которая так и не вернулась. Даже ее грязную одежду забрала служанка. Так что я сделал себе пометку - стоит извиниться перед девочкой, когда представиться возможность. Или нет. Отношения с кланом Хэй мне не были дороги совершенно, а она все же из рыбаков. Кроме того, меня не отпускало чувство, что в скором времени мне придется с ними столкнуться.
        - Господин, уже поздняя ночь. - сказал провожатый. - вам пора возвращаться в академию.
        - И то верно. - кивнул я. - давайте собираться.
        - Если нужно будет добавить - скажи. - тихо шепнул Ичиро. Я ему благодарно кивнул, но к помощи прибегать не собирался. В конце концов на меня работала целая ферма эликсиров, и даже после выплаты денег для строительства корабля оставалось не мало прибыли, часть из которой я сохранял для неотложных трат и просто про запас.
        - С вас сто пятьдесят цянь. - улыбаясь сказала управительница, когда большинство одноклассников вышло из гостевого дома, а Хэй Лин наоборот пришла и встала рядом с хозяйкой, держа толстую тяжелую сумочку. Судя по надменному выражению лица девицы, она очень ждала пока я опозорюсь. Еще бы, сумма была не малой. Почти полная стоимость отличного деревянного доспеха. Но я был рад ее разочаровать, положив в протянутые ладони хозяйки небольшую золотую пластинку. И пять серебряных.
        - А это, госпоже Хэй Лин, за превосходную игру. - улыбнулся я, положив еще одну серебряную монету сверху. - Обязательно загляну еще, для того чтобы ее услышать. Мне очень понравилось.
        Управительница глубоко поклонилась, но я заметил, как она пытается скрыть улыбку. А вот по лицу Хэй Лин все было понятно без слов. Она не просто хотела, она мечтала меня прикончить.
        - О… ну ты и попал. - пробормотал Хироши за моей спиной. - теперь тебя не спасет даже чудо.
        Глава 21
        - Добрый день, господин Ксу Дано. - поздоровался я с мастером боевых молотов, и одним из не многих золотых героев клана Ксу, что преподавали в академии. Мы уже встречались несколько раз на тренировках и турнирах. Гуанюй даже настоял, чтобы я прошел курс дополнительной подготовки для обращения с древковым оружием, но сегодня повод был совсем другим.
        - И тебе, победитель турнира. - улыбнулся широкоплечий коренастый дварф с добродушным лицом и обожженной в пламени кузни бородой. - Хочешь сделать чехол для своего трофея, или решил заточить глефу подаренную мастером?
        - И то, и другое. - улыбнулся я, протягивая свиток. - У меня достаточно специфический заказ, чертеж я рисовал два дня, надеюсь все верно.
        - Давай посмотрим. - нахмурился Дано. - Разборная глефа? Хм, был у меня подобный заказ, но очень давно. Да и не оправдал себя. Скрывать такое оружие все равно не получится, а ты к тому же явно перепутал размеры. Длина клинка не может быть больше пятидесяти сантиметров, иначе это уже не глефа, а меч на палочке.
        - Нет, у меня все указано верно. Лезвие должно соответствовать большому военному мечу. И основная рукоять тоже, а вот вторая часть, с противовесом, должна быть составной. - начал объяснять я, показывая пальцем на чертеже. - в результате у меня будет два оружия - булава и длинный меч. Которые при необходимости соберутся в глефу или нагинату.
        - Как интересно. Чтож. Допустим. У каждого заказчика свои причуды. Но в таком случае рукоять придется делать не из дерева, а из металла. - покачал головой мастер кузнец. -- Учитывая вес жезла выйдет больше трех килограмм. Многовато для постоянной работы, суставы не выдержат. А дерево не обеспечит соединительных нагрузок.
        - Три килограмма это действительно много. Но если другого варианта нет - придется делать так. Может найдется сплав по легче? Не стальной. У меня совершенно случайно завалялся слиток чистого ванадия. - с этими словами я достал вынесенное из подземелья сокровище. - Уверен с его помощью всю конструкцию можно будет значительно облегчить.
        - Ого. - нахмурился Дано. - Не буду спрашивать откуда он у тебя. Но это настоящая ценность.
        - Я рад что вы по достоинству оценили металл. Значит вам должны быть известны его температура плавления и соотношение к железу для получения легкой и гибкой стали. Здесь почти полкило. Так что всю конструкцию можно будет облегчить…
        - Процентов на двадцать, а то и тридцать. Если в остальной части использовать титановый сплав с медной окантовкой. Близнецы тоже принесли нечто подобное. Вот только проблема в том, что у нас слишком мало горючих материалов для подобной работы. Даже с наддувом мехами мы не сможем разогреть печь и держать ее достаточно долго чтобы получить нужный тебе сплав.
        - Иными словами вам нужно дерево? - на всякий случай уточнил я.
        - Совершенно верно. - кивнул дварф. - Купить такое количество мы себе не позволим. Слишком дорого. Да и тебе скорее всего не стоит о таком думать. Так что придется обойтись более простыми и дешевыми материалами. Подумай над обычным сплавом железа и магния. Он достаточно прочный и при этом твердый. Хоть и дорогой.
        - Нет. Мне все равно придется протягивать медную проволоку. А для этого тоже нужен жар. Придется наведаться в запретные джунгли и свалить несколько деревьев. - в задумчивости произнес я, прикидывая с кем бы мне пойти в это путешествие. Учитывая прошлые приключения придется брать большой отряд. Чуть ли не весь класс. А при таком раскладе кто-нибудь обязательно доложит ректору и все пойдет прахом.
        - Если ты думаешь о том, как пробраться за стену - выбрось эту глупость из головы. - покачал головой кузнец. - Мы уже закупили у Пинг лицензию на вырубку. И в ближайшие дни военные обеспечат нам проход к лесу, несколько сотен дровосеков при поддержке почти тысячи солдат. Но как ты понимаешь - это достаточно дорого и нам еще полгода придется расплачиваться за полученную древесину. В том числе и оружием для армии.
        - Чтож, значит мне придется подкопить побольше денег. - улыбнулся я, принимая решение. - скажите сколько будет стоить изготовление глефы по моим чертежам?
        - В первую очередь их придется скорректировать. С учетом веса рукояти, основания и противовеса. На сколько я понимаю ты хочешь, чтобы жезл при разборке остался с одной стороны, а меч с лезвием с другой?
        - Все совершенно верно! Кроме того, мне нужно чтобы само лезвие не проводило электрический ток, а медные жилы, одна из которых должна идти по внешней стороне рукояти, под тканевой изоляцией, а вторая внутри рукояти, во избежание соприкосновения. Внутреннюю так же можно будет покрыть тканью промазанной клеем.
        - Погоди секунду. - попросил мастер Дано. - Что за электрический ток? Это новая тайная техника, изобретенная в академии?
        - Нет, это. Блин. Как же обьяснить… - и в самом деле, как? Я сам это понятие узнал относительно недавно. Всплывшие воспоминания, объединившиеся с знаниями, полученными от стража-библиотекаря. - Электрический ток подобен Юань-ци, текущей по нашему телу. Он может пройти только по определенным материалам. Например, дерево и воздух его перекрывают, а на железе он чувствует себя хорошо. На меди и алюминии еще лучше.
        - Что же. Если ты говоришь, пусть будет так. - чуть нахмурившись кивнул дварф. - Но тогда мне нужен список материалов, не пропускающих этот самый ток. И более понятная схема ковки. Ведь если делать как ты указал - получится что медную проволоку мы крепим по обеим сторонам лезвия, на зубьях. И это мне тоже не очень понятно, к чему эта волнообразность? Хочешь, чтобы остающиеся раны оказались шире и глубже?
        - Не только. Особенность электрического тока заключается в том, что он всегда идет по пути наименьшего сопротивления. На зубьях разные полярности, и когда клинок будет погружаться в тело ток будет проскакивать между выступами не только раня, но и оглушая цель. Правда для этого в начале придется зарядить жезл. И тут мне понадобится тонкая медная проволока.
        - Есть такая. - кивнул не слишком охотно Дано. - используется для декоративных работ. Украшения оружия и доспехов. А потому сама по себе она довольно дорогая. Да и осталось ее на острове совсем не много. Вот если ты сумеешь принести мне такой же слиок, но не ванадия, а меди или алюминия, а лучше несколько.
        - А потом еще дрова, деньги и время. - мрачно усмехнулся я.
        - Ты совершенно прав, требую я многого. Но, в то же время, и заказ на такое оружие я вижу впервые, над ним предстоит тяжело работать. По времени это займет не менее полугода с момента получения материалов. - произнес дварф, окончательно похоронив мою мечту быстро получить хорошее оружие. - И даже когда они у меня будут - я останусь загружен заказами от Пинг. Как и все остальные кузнецы нашего клана.
        - Сейчас мы договоримся до того что моя глефа будет готова только через год.
        - Или два. - кивнул мастер Дано. - Но это не беда. Все равно орудовать таким монстром ты сможешь только когда получишь ранг воина. А до него дорастешь не раньше двенадцати лет. Так что и торопиться совершенно некуда.
        - Я все понял. В таком случае остальные вопросы отложим до тех пор, пока я не найду нужные материалы. Надеюсь только, что это произойдет раньше, чем оружие понадобится мне на передовой. - выпалил я, направляясь к выходу. Но когда я уже собирался переступить порог сзади донеслось деликатное покашливание. - Да?
        - Мы могли бы обсудить иной вариант. - улыбнулся Дано. - Ты оставишь нам две трети от слитка за работу, а остальное мы пустим на лезвие. На общей прочности это никак не скажется. Клинок выйдет превосходным, а остальные части мы сделаем из сплава титана и алюминия. Там, где нужно, подберем медные или бронзовые сплавы.
        - Я оставлю вам одну четверть. И буду участвовать во всем процессе ковки в качестве подмастерья. Дело не в том, что я вам не доверяю, просто времена тяжелые. - пожал я плечами, а затем заметил отрез в углу и кивнул на него. - К тому же мы оба знаем откуда у вас слитки других металлов, а вот Гуй Шену это будет чрезвычайно интересно узнать.
        - Не думаю, что он будет ссорится с нашим кланом. - покачал головой мастер кузнец. - Да и тебе не стоило бы, парень. Все мы благодарны за возвращение наших собратьев, и меня в том числе, после катастрофы. Однако любая благодарность имеет предел. Половину.
        - Одну треть и не граммом больше. Найти другие материалы я смогу, пусть на это и уйдет время. Именно благодаря мне Бим и Бом нашли титан, алюминий и медь. Именно благодаря мне вообще вернулись живыми. И если бы не эти слитки, не понадобились бы вам ни дерево, ни уголь. Так бы и сидели на своих старых запасах.
        - Нашли? Это такая мягкая замена слову украли? - усмехнулся Дано. - Пусть ты и прав, но это не делает вас всех троих менее виновными. Хочешь, чтобы я сделал для тебя оружие, по нормальному чертежу. Так чтобы оно не развалилось при первом ударе? Да еще и с непонятной мне техникой души - будь готов раскошелиться. Две пятых! Это мое последнее слово!
        - Ладно. - закусив губу сдался я. - Пусть будет две пятых вам три пятых на глефу. Но тогда чтобы не жалели титан и медь! А еще мне нужен будет самый мощный магнит, который вы сможете найти или сделать. Медную проволоку нужно будет перетянуть и покрыть лаком. И я буду участвовать в выковке и протяжке проволоки!
        - По рукам. - кивнул дварф, протягивая свою здоровенную мозолистую ладонь, в которой моя проста утонула. - Чтож теперь, когда мы договорились, скажи, на кой черт тебе это развлечение с ковкой? Нечем заняться в академии? Если ты думаешь, что мы обманем после заключения договора - то это слишком низко. Да к тому же еще и оскорбительно.
        - Нет. Дело не в этом. Я просто хочу научиться ковать. Мастером мне не стать, но по крайней мере я смогу в целом понять процесс. Да и оружие служит дольше, когда понимаешь, как оно должно работать, какие в нем слабые и сильные стороны. Какое усилие оно выдержит, а от какого пойдет вразнос. Мне нравится узнавать новое, и учиться.
        - Это похвально. - удовлетворенно кивнул дварф. - Но далеко не всем наши знания и навыки придутся по вкусу. Место у печи для толстокожих. Если не боишься тяжелой монотонной работы и жары - одевай фартук и начнем с того что сделаем отрез на слитке…
        В следующие несколько дней я сбегал в кузню при первой возможности. Смотреть на то как работают большие кузнечные меха и водяной молот можно было до бесконечности. Все жалобы Дано на материалы и топливо оказались элементом торга. Стоило договорится и все что нужно нашлось. И только когда закончилась первичная обработка лезвия я немного успокоился. Теперь его уже было невозможно спутать с любым другим, оставалось лишь дождаться пока оружие будет полностью готово. Отвисится, уйдет напряжение, пройдет закалку и протравку. Дело тоже не быстрое, нескольких недель.
        Но мне было чем заняться и без этого. Капитан Бэй нашел меня почти сразу после турнира, и сообщил радостную весть - ботик готов к плаванию. Просмолен, проверен и собран. Оставалось собрать команду, и проникнув через запруду выяснить, откуда на клан рыбаков свалилось такое благословение и что замышляют Хэй?
        
        
        - \\ -
        Дорогие читатели, я уже несколько раз предупреждал как в комментариях так и в книге - с понедельника у меня плановая реабилитация, писать в прежнем темпе я не смогу. Но постараюсь закончить книгу не позднее 15 декабря. То что главы будут каждый день по крайней мере одна - гарантирую =)
        Глава 22
        - Господин, у меня все готово. - с гордостью заявил Бэй, показывая корабль, стоящий в небольшой бухте, за пределами внешней стены. - Все как вы приказывали, строили как можно дальше, чтобы скрыть от любопытных глаз.
        - Угу, вот только судя по всему с последним вышло не слишком хорошо. - кивнул я на толпу глазеющих ребятишек от трех до шести лет, рассевшихся по окрестным скалам. - Я вас в этом винить не могу, город маленький, скрыть что-то столь масштабное как строительство новой лодки практически невозможно. Но хотелось бы знать, чего ждать от Хэй. Они же приходили?
        - И не только они. - смущенно кивнул моряк. - Почти от каждого крупного клана побывало по представителю. Одни хотели корабль купить, другие пытались повредить его в ночи. Но судя по всему серьезной угрозой не посчитали, раз я еще жив, а суденышко не сожжено. Хотя может оно и правильно, чего одного ботика боятся?
        - О, это зависит от того что с его помощью можно сделать. - протянул в задумчивости Хироши, осматривая судно со всех сторон.
        - Вал, может представишь нас господину? - спросил Ичиро, чуть нахмурившись.
        - Капитан Бэй Вэйжа, бывший, и надеюсь будущий, адмирал флотилии. Верный слуга императора и мой наставник, во всем, что касается морского дела и боя парным оружием. Мои друзья - первый помощник по учебной части Джен Хироши, первый помощник по боевой подготовке Пинг Ичиро и его правая рука Пинг Свен. Самая бойкая девушка нашего класса Гуй Аи. Мои верные соратники Пинг Куват и братья Бом и Бим из клана Ксу. Компания довольно разношерстная, но дружная.
        - Очень приятно. - поклонились в меру своей знатности товарищи.
        -- И мне. - нахмурившись сказал Бэй. - Вас здесь десять. Доюсь ботик рассчитан только на восьмерых, пусть и взрослых. К тому же в гавани почти нет ветра. Придется идти на веслах. Да и нянькой я не нанимался, сколько из вас умеет плавать?
        - Плавать? - удивленно спросила Аи. - А это как? Разве лодка нам нужна не для этого?
        - Так. - моряк нахмурился еще больше, он явно с трудом сдерживался, чтобы не обрушить на нас потоки мата. - В море может случится всякое. Даже если это море отгорожено каменной стеной. Кого-то может выкинуть за борт. А потому я возьму на борт только вас, господин Вал. Больше одного человека за раз до берега я не дотяну. Остальные, только если научатся плавать, но это не делается за один прием. Неделя, может две, тренировок, и вы сможете уверенно держаться на воде. Еще не плыть, но уже и не тонуть.
        - Не хотелось бы застревать так на долго. - нахмурился я. - ребят, что, вообще никто плавать не умеет? Мы же на острове окруженном океаном живем.
        - Ага, океаном, кишащим гигантскими плотоядными тварями так и мечтающими сожрать любого, кто сунется в воду. - усмехнувшись сказал Ичиро. - нам негде купаться кроме речки, идущей через город, но она мелкая и скованная улицами. В клане Хэй почти все умеют плавать, ведь они клан рыбаков. Остальным же это без надобности.
        - Понятно. Нет, так дело не пойдет. Простите господин, но кроме вас я никого не возьму. - сказал уверенно Бэй. - Хотите плыть с друзьями - пусть в начале научаться плавать.
        - Терять две недели, чтобы прокатиться по морю на деревянной лохани. - с сомнением посмотрел на лодку Хироши. - да с удовольствием! Где мы еще такие навыки получим? Да и кто знает, вдруг пригодится? Отправимся в путешествие.
        - Не говори ерунды. - хмыкнул Куват, осаживая друга. - Но, если вдруг свалимся в воду, будет шанс выжить. Это тоже важно.
        - Очень жаль, но ничего не поделать. - пришлось признать мне. - Покажите нам несколько базовых упражнений, так чтобы никто не утонул, и после этого можем отправляться.
        - Упражнений? Это можно. - задумчиво почесав выбритый подбородок сказал Бэй. - Главное в том, чтобы плавать - не боятся воды. Если уметь с ней обращаться она не менее надежна чем твердая суша. Соленая вода всегда удержит вас на себе, да и речная, без труда выдержит тренированного пловца. И для этого даже не придется бить ногами как сумасшедшая ящерица.
        Для начала раздевайтесь. Пусть вас не смущает что на дворе зима, вода не такая уж и холодная. Ну может судорогой ногу сведет, но не больше. И нечего тут стеснятся, вы еще в общей бане мыться должны. Ну, большинство из вас. Складывайте свои халаты в топку и заходите в воду.
        - Ай! Холодная! - не выдержала орчанка. - Да как в нее лезть то у меня сразу мурашки по коже пошли, дыхание перехватило!
        - Быстро. - мрачно усмехнулся моряк. - Если боитесь - можно с разбегу, тут не глубоко,
        Глубоко и в самом деле не было. А вот холодно. Не знаю, как остальным, а мне пришлось активировать ускоренный метаболизм чтобы не окочуриться в первые же мгновения. Я плавал не то чтобы хорошо. В этой жизни нигде глубже ванной не был. Но мозг прекрасно помнил, как это - плыть, и тело подчинилось. Хотя высказало все приятное, что оно обо мне думает. Но прошло несколько секунд, и я вдруг понял, что совершенно спокойно держусь на воде. Больше того - у меня выровнялось дыхание, будто кислород поступал… через кожу!
        «Обнаружено свойство морфизма. Водное дыхание. Количество кислорода, получаемого через кожные поверхности в воде повышено до пятидесяти процентов от нормы. Вычисление вида морфизма - данных недостаточно. Предполагается морской тип. Для дальнейшей конкретизации проведите анализ встреченных существ собрав образцы… поправка… типы эссенции».
        Счастье пришло откуда не ждал. Морфизм морского типа. Я что рыбка? Очень вряд ли, рыбы на воде не живут. Да и дышат жабрами. Хотя, что я знаю об обитателях глубин? В бестиарии Чщаси хранились только полезные сведения - о тех, кто представляет опасность и с кем придется сражаться ученикам. Лишь Хэй занимались рыбами, но к счастью у меня был тот, кто знает о них гораздо больше островных рыбаков.
        - Ого, ваш… господин, вы будто рождены для того чтобы плавать. Я такое впервые вижу. Да и товарищи ваши учатся быстро. Вот этих троих даже можно взять с собой. - сказал Бэй показав на Ичиро, Кувата и Аи. - Упорные словно я в молодости. К тому же вам будет вчетвером удобнее веслами грести, ветра то почти нет, стены его гасят.
        - Это дискриминация по расовому признаку. - нахмурился Хироши. - вы выбрали только полуорков, своих сородичей.
        - В отличие от остроухих, в своих я уверен. - спокойно ответил моряк. - ну а дварфы всегда как топор плавают, только вниз. Что в реке, что в ванне.
        - Не очень-то и хотелось. - буркнул Бим, но по егу виду было понятно, что на самом-то деле хотелось и даже очень. Покататься на лодке можно было только вступив в клан Хэй, а большинство этого не хотело, да и путь был заказан. А тут такой шанс.
        - Уверен, мы еще не раз сплаваем. Но для этого придется как следует постараться. - похлопал я товарища по плечу. - Хироши, оставляю тебя за старшего. Если кто-то утонет в твою смену, останешься без доли в фермерском хозяйстве.
        - Эй! Так не честно! - возмутился эльф. - мне теперь что, не купаться, а за всеми следить?
        - Взялись! Нам эту ласточку еще на воду спустить нужно. По обеим сторонам, а я буду по центру. - скомандовал Бэй, закатывая рукава и подтягивая сапоги. - И раз, и два. Толкай!
        Лодка с шумом плюхнулась в воду, окатив нас фонтанами воды, но когда мы забрались через борта увидели что на моряке всего несколько капель от брызг. В последнюю секунду он успел запрыгнуть в лодку, или как он ее упорно называл - ботик. Оказавшись внутри мы растерлись полотенцами, переоделись в свою постоянную одежду и сели на весла.
        Так уж получилось или строители рассчитывали на детский труд, но Бэй поплевав на ладони взял сразу два весла. Он сидел прямо по центру скамьи, на носу лодки и легко управлялся с своим делом. У нас же все никак не получалось одновременно поднимать и опускать весла, да и сила гребков была не равномерной, все же физическая подготовка разнилась.
        - Сухопутные беременные улитки! Да ктож так по воде ходит! - не выдержал через минуту моряк, когда мы с трудом отошли от берега метров на пятьдесят. - Недоношенные коалы. Гребите на счет. И раз, подняли весла. Подняли я сказал! Вот так, на меня смотрим, рукоять вниз - весло вверх. На счет два наклоняемся вперед и вытягиваем руки. Да вниз же! Три, рукоять вверх, весло должно упасть в воду. Смотрите чтобы оно не зарывалось, но и по поверхности не шлепало. На четыре тянете на себя и вниз. Вот так, чтобы одновременно. Не спешите, но и не отставайте. И раз, два, три, четыре. Ух белый корень. Так, держаться. Еще раз!
        - Думаю дело не только в скорости, но и силе. - сказал я, оглядываясь на остальных гребцов. - Нужно сесть попарно, так чтобы сила примерно соответствовала.
        - И как ты это предлагаешь сделать умник? - хмыкнул Бэй, но спустя мгновение вздрогнул. - Прошу прощения, забылся. И все же, мне это представляется проблематичным.
        - Нет ничего проще. Мы все работаем на ударных тренажерах. Только друг другу результаты стараемся не раскрывать. В обычной ситуации. Прямой удар одной рукой без раскрутки. Думаю, по нему вполне можно оценить силу. До турнира скрытого пламени еще полно времени, так что показатели изменятся. Ну и начать стоит с меня, раз уж предложил. - сказал я, собираясь с мыслями. - Бронза на семерку. Около двухсот шестидесяти.
        - Ого. - нахмурился Куват. - Откуда? У меня при всем весе только двести тридцать.
        - Удар, это не только масса, но и скорость. - усмехнулась Аи. - Триста двадцать. Если прямым. И почти четыреста крученым.
        - Двести семьдесят. - коротко сказал Ичиро. - Но, если нужно по абсолютной силе я могу сравниться с Аи. Выносливости у меня хватит на несколько часов.
        - Чтож вы за дети такие? - растеряно пробормотал Бэй. - вам же всем по восемь, максимум девять лет, а вы меряетесь силой удара. Да еще и сотнями килограмм.
        - Мы не дети. - усмехнулся я. - Мы адепты академии Чщаси. Давайте двигаться. А то солнце уже садиться начинает. Надо было не после занятий, а с самого утра приходить.
        - Не надо. - покачал головой моряк. - Мы должны проникнуть на территорию потенциального противника, а делать это лучше всего в темноте. Хэй вряд ли захотят делиться своими секретами просто так. А скорее наоборот, захотят прикончить любого, кто забрался достаточно глубоко. Сейчас мы должны обплыть охраняемую заводь и войти в нее со стороны моря. Гребите, я вас направлю. И раз!
        Правильно пересев и работая веслами мы довольно быстро удалялись от берега, и вскоре наши друзья стали совершенно неразличимы. А потом и сама бухточка превратилась точку. И только идущая прямо из воды стена все никак не кончалась. Солнце начало прятаться за горизонт, и я впервые в жизни видел столь потрясающий закат. Дорожка на воде вела к самому светилу и это было потрясающе. Но когда оно скрылось и начали загораться огни звезд стало еще лучше.
        - Смотрите. - ошарашенно проговорила Аи. - под водой! Там тоже огни!
        - Якорь мне в бухту! Да ты права девочка. Это же наги свои пути прокладывают, и они ведут прямо к стене. - выругался Бэй. - Поднажмем иначе эта саранча захватит ваш город!
        Глава 23
        - Огни сходятся здесь. - настороженно сказал Бэй. - Значит и проход должен быть в этом месте. Но стена то целая. По крайней мере я дыры не вижу.
        - Возможно ее и нет, а все подозрения Хэй вызваны личной неприязнью? - осторожно спросила Аи. - Пусть кланы и борются за влияние, но предать город впустив наг - это уже слишком.
        - Подплывем ближе. - настойчиво сказал я. - нужно убедиться, что все действительно в порядке.
        - Хорошо, но теперь старайтесь не шуметь. - кивнул Бэй. - Звуки над водой разносятся очень далеко. А становиться ежом, утыканным стрелами, мне совершенно не хочется.
        Мы уже несколько часов шли под треугольным серым парусом, позволяющим двигаться даже против ветра. Хотя правильнее было бы сказать почти, против ветра. И все равно для меня это было необъяснимо, ведь когда не приходилось грести ветер бил нам в лица, но мы продолжали двигаться вперед. Вне бухты, у стены, он был достаточно силен, чтобы двигаться с постоянной скоростью и не пользоваться веслами.
        - Я не вижу никаких дыр в стене. - сказал Ичиро, всматриваясь в темноту. - да и под водой огни пропадают метров за двадцать до нее. Может это просто ошибка?
        - Мне тоже хотелось бы в это верить, но наги никогда не строят своих дорог зря. -- покачал головой моряк. - Здесь же они потратили кучу усилий, и ради чего?
        - Мы должны обследовать стену. Если понадобится - руками ее будем ощупывать. - настойчиво сказал я, но такие усилия не потребовались. Подводная дорога стрелкой указывала на скрытый между камнями проем. - Как повезло что мы здесь во время отлива, иначе дорогу было бы невозможно найти.
        - Но проверяющие от нашего клана регулярно проходят здесь дозорами. Как они могли не заметить такую здоровую дыру? - с сомнением сказал Ичиро.
        - Трещина в стене не до ходит до самого верха, так что мачту придется сложить. - сказал Бэй, не обращая внимания на причитания младшего наследника Пинг. - Хорошо, что я это предусмотрел. Помогите мне собрать парус и придерживайте его пока я буду поднимать мачту. - Крепкий широкоплечий орк в несколько движений убрал серое полотнище и отпустил веревку которая удерживала мачту. - Вот так. Дальше пойдем на веслах.
        Ботик едва втиснулся в щель, расширяющуюся только у самой воды. Толщина стены в этом месте составляла несколько метров, и я подумал, что проход не видно из-за изгиба, но все оказалось куда проще. Стоило нам добраться до противоположной стороны как лодка уткнулась носом в довольно искусно разрисованное полотнище, погруженное в воду с помощью камней-грузил.
        - Этот пролом явно неестественного происхождения. - озвучила наши общие мысли Аи. - Кто-то очень хотел скрыть его существование.
        - Мы все прекрасно догадываемся кто именно это был, так что нет смысла лукавить. - со вздохом сказал Ичиро. - Хэй держат открытым проход. Судя по всему, для наг. Хоть я и не очень понимаю зачем это нужно, но в этом есть и наша вина, Пинг должны были найти эту щель сами.
        - Прежде чем обвинять столь крупный и влиятельный клан нам потребуются доказательства. - помотал я головой отгоняя посторонние мысли. - Заодно выясним зачем они это сделали. Всему должна быть причина. Проплывем к их заводям и ловушкам, посмотрим на то как они выращивают свою рыбу и как ловят. Нужно найти что-то безусловно доказывающее их вину.
        - Они не идиоты. - покачал головой Бэй. - так что очень сомневаюсь в существовании такой вещи в чистом виде. Но мы можем все обследовать и проверить.
        - Ну что-то же должно быть. - упрямо сказал я, прекрасно понимая, что одной стены будет недостаточно. Днем пролом закроет прилив, и даже если привести сюда стражей - пролом не доказательство предательства, лишь недоработка, которую можно свалить на младшую ветвь рода или группу ремонтников. А т и вовсе на чужой клан. Нам нужно что-то более весомое, да только что? Я слабо себе это представлял.
        - Я конечно не рыбак. - заметил через несколько минут Бэй. - но, если бы хотел поймать рыбу, заходящую за стену, поставил бы силки и сети именно здесь, на широком проходе. Вот только никакой рыбы тут нет. Ни поплавков, ни буев. Как они рыбачат без сетей, не руками же каждую рыбешку ловят? Я видел рынки, они завалены дарами моря. Но чтобы собрать столько, нужно много рабочих, территория, ловушки. Но здесь я ничего подобного не вижу.
        - Согласен, логичнее всего ставить сети рядом с проходом, так чтобы рыба не могла выбраться наружу. - кивнул я, в задумчивости. - Возможно они убрали сети на ночь, чтобы их не потерять?
        - Для такой добычи. Чтобы выловить столько сколько они продают, здесь все должно быть в рыбе. - покачал головой Бэй. - Что-то не сходится и очень сильно, нужно двигаться вперед, может ответы дальше. Пойдем на веслах, пусть будет медленнее, но зато надежнее.
        В свете младшей сестры был хорошо виден контур города, расположившегося на горе. Хотя по ночам он и погружался в темноту, но благодаря огромным запасам рыбьего жира люди стали расточительнее, даже начали освещать улицы фонарями после наступления ночи. И в этом была как прямая заслуга, так и прямая вина клана Хэй. К хорошему быстро привыкаешь.
        Но даже несмотря на все ночное великолепие. Не смотря на почти зеркально ровную гладь воды, чувство беспокойства не отпускало меня. Никаких лодок. Никаких сетей. Маяк, стоящий на мысе, не горел. В нем не было нужды. Никто не собирался идти по воде ночью. Совсем другое дело - под водой. Мы заметили движение почти одновременно. Внезапно появившаяся волна качнула лодку, и вода помутнела.
        - Рыба. - ошарашенно проговорил Бэй. - первый раз вижу такой огромный косяк.
        - Откуда она здесь взялась? Почему идет к берегу? - спросил я, совершенно озадаченный. Но вскоре нашелся ответ. - смотрите, пузырьки воздуха, кто-то будто взбивает воду в пену.
        - Якорь мне в бухту. - выругался Бэй. - Быстро на весла, мы должны уйти как можно дальше.
        - Что случилось? - обеспокоенно спросила Аи, но команду выполнила.
        - Демонические касатки. Слуги и домашние любимцы наг. - торопливо ответил моряк, садясь на весла. - Хватит разговоров. Начали. И раз!
        - Пузыри приближаются и быстро. - заметил Ичиро, хватаясь за рукоять меча. - нам не уйти.
        - Дьявол, парус мы поставить уже не успеем, а сражаться в этой лохани против наг все равно, что подписать себе смертный приговор. Гребите!
        Мы за работали веслами что есть силы, не сговариваясь активировав техники усиления и ускорения. Как бы они не назывались. Теперь стало понятно почему Бэй выбрал именно такую команду, но три взрослых оказались бы полезнее. И все равно мы гребли как могли, несколько секунд даже казалось, что, отрыв увеличивается. Но надежда оказалась ложной, черная тень прошла рядом с нами в нескольких метрах, а потом лодку подбросило. Едва удержавшись за края, мы чуть не потеряли весла.
        - Хх-эй. - прошипело нечто поднимаясь из воды. - Ххотите поиграть в догонялки? Не вовремя. - я не сразу поверил своим глазам, но на спине огромного существа, выпустившего фонтан воды в воздух, сидел мужчина лет тридцати. - Д-дети? - Нахмурился он, разглядывая нас.
        Интересно как нага с ребенком спутал Бэя, подумал я, но оглянувшись понял, что моряк спрятался под сложенный парус. Не от страха, он заряжал тяжелый стенной арбалет. Интересно где он его раздобыл и сколько заплатил, но предосторожность явно нелишняя. По крайней мере обычными стрелами той твари на которой русал плыл, сделать было ничего нельзя.
        - Шшто вы ссдесь делаете? - спросил мужчина, наставив копье на Аи.
        - Нам стало интересно, что делают по ночам взрослые. Вот мы и угнали лодку. - сказал я, выходя вперед и открыв пустые ладони, показывая, что в них ничего нет. - Мы никому не хотим вреда.
        - Вашши взросслые идиоты. - с трудом проговорил русал. - Они долшшны были объясснить вам шшто нощью делать в море нещево. Сследует васс убить. Но это мошшет выссвать конффликт. Киньте тросс я, доведу васс до берега.
        - Спасибо большое! Вы нам очень поможете! - сказал я как можно радостнее. - У вас такое красивое оружие, и доспехи они из морских ракушек? Наверное, они очень ломкие.
        - Прощщнее вашшей сстали. - горделиво прошипел русал. - Как и нашши воины. Нарушшите договор, и умрете. Вссе до единого. Так и сскажи ссвоим тупым родителям.
        - Боюсь они мне не поверят. Скажут, что я не вышел из бухты, заснул в лодке и все придумал. Можно мне что-нибудь от вас? Все что угодно, так чтобы я доказал свои слова?
        - Иссдеваешшсся? - проговорил русал оглянувшись, но я сделал свое самое милое личико, которое только мог. - Ладно. Вот. - усмехнувшись мужчина неуловимым движением выбросил вперед руку и в борт лодки, пробив два сантиметра дерева насквозь, воткнулся костяной шип, переделанный в стилет. - Покашши это своим вссросслым. Дальшше я не пойду. Мелко, противно. Пусть никто нам не мешшает. В сследующщий расс - убью.
        - Спасибо вам огромное господин! Я обязательно все расскажу родителям. - помахал я на прощание рукой, и только когда ругающийся силуэт скрылся из вида смог выдохнуть. Быть милым, когда дрожишь от страха - не самая легкая задача. - Нужно убираться отсюда. Мы прямо перед бухтой и клановым домом Хэй. Если нас здесь поймают - отговорки не помогут. Особенно после того что мы видели.
        - Кто бы спорил. - кивнул Бэй, выбираясь из-под паруса. - Но обратно нам путь заказан. Придется бросить ботик на берегу и идти пешком. Как бы я не хотел сохранить свою ласточку - ваши жизни дороже. Мы бросим лодку заберем оружие и доберемся до берега вплавь.
        - А что, если сделать хитрее? - улыбнулась зловеще Аи. - поплывем прямо в бухту, и спрячем лодку под причалом. А затем доберемся до суши.
        - Планы у тебя. Дикие. - покачал головой Ичиро. - нам придется почти час по территории Хэй идти, и там шанс на то что нас поймают куда больше чем в море.
        - Не поймают, если будем двигаться тихо и переоденемся в их одежду. Кроме того, у нас нет выхода. На воде наги, а все побережье - территория рыбаков. Придется рискнуть. - сказал я, вытаскивая стилет из доски. - Теперь уж точно нельзя шуметь. Чтобы не утонуть будем держаться за весла, иначе наше оружие нас же на дно и утянет. А бросать хорошую вещь жалко.
        - Я не оставлю меч деда. Это фамильная ценность. - тут же согласился Ичиро. - Если придется драться за него - так и будет.
        - Ладно, я все понял. - мрачно сказал Бэй, стягивая форму. - придется притвориться рыбаками.
        Через несколько минут мы вошли в бухту Хэй, где во всю кипела работа. Держались чуть в стороне, не отвлекая работников, тянущих полные сети, в которые русалки нагнали огромное количество рыбы. О чем бы они не договорились, для Хэй соглашение явно было выгодным. Забравшись под пирс и не покидая лодки, мы почти добрались до выхода, когда сверху раздались тяжелые шаги и я заметил Хэй Хи, главу клана рыбаков.
        - Господин. - склонился перед ним руководитель пирса. - Мы подготовили лодку, уверен переговоры пройдут хорошо, ведь западная запруда почти готова…
        Глава 24
        - Нужно убираться отсюда. - тихо сказал Ичиро, когда мы сумели пробраться мимо охраны и оказаться во внутреннем дворе. - пройдем по краю, к стене, перелезем и окажемся на границе города. Там нас уже тронуть не смогут даже если найдут.
        - Нет. - покачал я головой. - нельзя упускать такой шанс. Что бы не готовили Хэй, пока их лидер на переговорах мы должны пробраться в его кабинет и найти доказательства вины клана. Чертежи, документы, бухгалтерские книги. Все что сможет нам помочь доказать их вину в суде.
        - Да ты сума сошел! Они старший клан Чщаси! Их глава неприкосновенен.
        - Уже нет. - усмехнулся я. - кажется я понял зачем старик Гуй Шен устроил то представление с судом и получил право вызывать глав кланов в ответчики. Сами мы ничего не сделаем, нам потребуется поддержка глав кланов. И если Ичиро все видевший своими глазами может рассказать отцу и тот поверит, то с остальными четырьмя будет не все так просто. Да и Гуй Шену доказательства все равно понадобятся.
        - Простите господин, но шпион из меня так себе. - покачал головой Бэй. - я не умею двигаться бесшумно, да и спутать меня с кем-то будет проблематично.
        - Ничего страшного. Тем более вам здесь не место. У меня есть просьба, в начале переберитесь через стену так чтобы вас не поймали. Ребята, вы все должны рассказать своим родителям. Что видели собственными глазами. Они вам поверят. А вы, господин Бэй, переоденьтесь в форму и зайдите с главных сторон дома. Будьте как можно более важным, требуйте встречи с главами совета Бэй как адмирал императорской флотилии. Скажите, что вам нужно обсудить наг.
        - Вот громко я вести себя умею. - усмехнулся моряк. - Весь этот гадюшник на уши поставлю.
        -- Отлично. Именно это мне и нужно. Возьмите мое оружие, с ним спрятаться будет проблематично. А я, воспользовавшись неразберихой проберусь в кабинет Хэй Хи и найду доказательства их вины.
        - Один ты не пойдешь. - нахмурился Ичиро. - я с тобой.
        - С какой стати? Твоя задача рассказать все отцу.
        - Именно в нем и дело. - возразил полуорк. - Рассказать я смогу и позже, но как я буду ему в глаза смотреть если узнаю, что тебя прикончили? А поймав тебя вместе с младшим наследником великого дома нас хотя бы на месте не казнят. Устроят обмен. Поединок если придется. Но мы доживем до этого момента. Кроме того, я бывал в их главном доме, на приеме. Знаю, как он устроен. Куват, возьми мой меч, пусть он будет доказательством твоих слов.
        - Это разумная мысль. - прикусила губу Аи. - Берегите себя, вы оба.
        - Обязательно. - кивнул я, отдав глефу и сняв рубаху с знаками академии. - Если мы не выберемся до утра - начинайте бить тревогу. До тех же пор держите своих родителей на расстоянии. Все, хватит терять время, у нас его не так много. Встретимся у главного выхода. Так или иначе.
        - Нам понадобится одежда. - шепнул Ичиро, когда мы доползли по кустам и оврагам до кланового дома. - Вряд ли двух детей рыбаков, увозившихся по самые уши, пустят внутрь.
        - Тут ты прав. Нужно отмыться и, хотя бы форму для слуг раздобыть. - задумчиво сказал я, смотря на стражей у дверей. - Ванны должны быть рядом с морем. Можем попробовать пробраться через них. Или пойти напролом, не в том плане что попытаться убить стражей, а пробить одну из стен и войти через нее. Или пол разобрать, в месте где дом на сваях.
        - Предлагаю все же через бани. Там и одежду раздобыть сможем. И в порядок себя приведем. - прошептал Ичиро. - Главное не напороться на знакомых.
        - Не беспокойся. Если ты дорогу знаешь, я тебя по ней проведу.
        - Как, интересно… - буркнул младший наследник Пинг, но спорить не стал. Отойдя чуть в сторону, мы вышли к большому огороженному зданию от которого валил пар. Часть дома стояла на сваях прямо над морем, а несколько купален выходили в бухту. Так что решение было единственно верным. Спустившись к морю, мы скинули остатки одежды, до трусов. Сложив ее на камень неподалеку. Получится - вода унесет форму при приливе. А если нет - вернемся и оденемся.
        - Ты не слишком хорошо плаваешь. - шепнул я Ичиро, когда мы добрались до стены. - Подожди здесь, я проверю где находятся проливы. Ванны должны иметь с морем общее пространство.
        Напарник, стойко держащийся за стену, кивнул. Но было видно, как ему не по себе. Я же без страха нырнул и отталкиваясь от ракушек добрался до самого низа. Дыры действительно были. И мы в них даже пролезем, с огромным трудом. Взрослому же человеку о таком думать не стоит - застрянет и задохнется. Обломав наросшие на проем ракушки, чтобы потом не порезаться, я всплыл обратно.
        - Так. Держись прямо за мной, проход я освободил, на поверхности несколько человек, так что выныриваем и сразу к лестнице. - объяснив свой план я дождался пока Ичиро кивнет и только потом нырнул. Парню такое действо явно давалось с куда большим трудом. Судя по всему, у меня проявлялся тот самый морфизм. Даже глаза от соленой воды не щипало.
        И уже приближаясь к поверхности я понял, что ошибся. Нет, это и в самом деле были ванны. Учитывая очищенные от водорослей и отложений края купальни даже для благородных. Вот только существовал маленький нюанс. Они были женские. У самой поверхности воды болталось несколько очаровательных полностью обнаженных тел, с формами которым можно только позавидовать. Будь я один, повернул бы назад, но у Ичиро уже заканчивался воздух и выбора не оставалось. Схватив парня подмышки, я направил его прямо к лестнице.
        - Быстро наверх! - скомандовал я, стоило нам оказаться над водной гладью.
        - Извращенцы! - завизжала молодая женщина, лет тридцати пяти. - Уроды! - женский гомон немедля поднялся до небес, так что вся стража в округе была уведомлена. - Да как вы посмели, маленькие негодники!
        - Быстро, не оглядывайся! - подпихнул я Ичиро. - нечего там разглядывать.
        - А ну стоять! В смысле нечего у нас разглядывать? - в еще большем возмущении закричала девушка. - Да я вам сто кнутов… - угрозы непрекращающимся потоком лились нам вслед, но мы уже выскочили из купальни. Только напоследок оглянувшись я заметил ошарашенное знакомое лицо. Вот же черт, теперь Хэй Лин знает, что мы в их доме. Внезапно меня озарила догадка и я метнулся в сторону, срывая все полотенца с вешалок.
        - Забирай всю одежду, полотенца, платки. - крикнул я Ичиро. - все во что можно одеться.
        - Понял. - тут же кивнул парень, сгребая тряпки в кучу.
        - А ну стоять! - выглянув по грудь взвизгнула девушка. - Они стащили нашу одежду!
        - О! - как можно громче и наглее сказал я. - обесчещенная девица! Кто теперь тебя замуж возьмет если ты свои прелести всем показала?!
        Если честно я не особенно надеялся, но результат превысил все ожидания. Пискнув, девица спряталась обратно, и только продолжала матерится из-за стены. Мы же, наскоро выбрав сандалии и намотав на тело полотенца выскочили наружу.
        - Отлично. - мрачно проговорил Ичиро, облачаясь в платье, слишком большое по размеру. - Не так я себе представлял одежду, в которую нам придется одеться. Черт оно еще и в цветочек.
        - Радуйся, что не в звездочку. - усмехнулся я, запихивая всю не пригодившуюся одежду под порог бань. - Так даже лучше. На двух маленьких девочек никто не подумает, а полотенцами можем волосы замотать. Вроде как сушим.
        - Расскажешь кому-нибудь, что я в девичьем платье ходил - прибью. - сжав кулаки пообещал Ичиро. - Пойдем, пока стража не сбежалась.
        - Нам это и нужно. Держись рядом, ноги вместе. Будто гирю коленями зажимаешь. А и голову не поднимай. - сказал я, демонстрируя походку. Ичиро усмехнулся, и глядя на него я понял, что с притворством у нас не заладилось. К счастью это был не единственный прием, который я собирался использовать.
        - Госпожа!? Что случилось? Откуда крики? - спросили стражники у ворот, не посмев приблизиться к баням. Внутренняя иерархия отличная вещь, встретили по одежке, не даром самое дорогое платье выбирал, кажется оно принадлежало Лин.
        - Вор! Там вор! Он украл всю нашу одежду. - сказал я, стараясь сделать голос больше похожим на женский. Выходило не очень. И даже я это понимал. Но это была только часть трюка. Сосредоточится, выровнять дыхание. Да, передо мной воины. Судя по поясам один из них был даже золотым. Почти элита. Но они не ждут от меня подвоха. - Вон он!
        - Видел? - толкнул напарника страж. - вон в тех кустах. Могу поспорить там был кто-то.
        - Хорошо. Я проверю, а ты оставайся здесь. - нахмурился золотой воитель. Однако у меня были другие планы. И стоило ему отойти на несколько метров я еще раз создал призрака, удирающего за угол. Стражник колебался не долго, прыгнув за ним.
        - Немедля отведи меня к покоям отца! Я боюсь, у нас враг в доме! - приказал я. - Кто меня защитит если не ты?
        - Да госпожа. Конечно. - выпятив грудь сказал стражник. - Следуйте за мной, пока я рядом вам ничего не угрожает.
        Ичиро с огромным трудом сдержался, чтобы не ударить себя ладонью по лбу. А я - чтобы скрыть смех. Но задача была выполнена. Теперь нам даже дорогу не пришлось выяснять. Видя охранника, ведущего двух дочек, в том числе дочь самого главы клана, стража вытягивалась по струнке, а мы без проблем добрались до внутренних помещений где тоже стоял переполох.
        Судя по крикам Бэй Вэйжа отлично справлялся со своей задачей. Утихомиривать бывшего адмирала сбежались все советники и старейшины клана. Но заткнуть моряка, не прибегая к силе оказалось проблематично. А он не собирался снижать голос, орал про наг, что он видел их на дне моря возле внешней стены. Что видел пролом, хоть и не стал в него проплывать. Что это самая жуткая опасность для города и конечно же Хэй должны предоставить именно ему флотилию из лодок с воинами чтобы немедля ударить по врагу.
        Громоподобный голос моряка разносился по всему дворцу, а что происходило в зале для торжественных приемов даже я представить себе не мог. Однако это было именно то что нужно. Коридоры были полупустыми. И даже когда нам встречалась стража, она не обращала внимания на двух маленьких девочек.
        - Вот, госпожа, покои вашего отца - самое надежное место в клановом доме. Здесь вам ничего не угрожает. Заходите, а я останусь снаружи и буду стеречь ваш покой.
        - Хорошо. Я обязательно скажу отцу как ты мне помог. - кивнул я, заходя внутрь, и заводя за руку Ичиро. Лишь закрыв двери и убедившись, что мы здесь одни я смог спокойно вздохнуть и чуть расслабиться. - дьявол, как они вообще в этом ходят? Неудобно же…
        - Мы внутри. Что теперь? - спросил Ичиро.
        - Элементарно. Всего-то и осталось то найти доказательства, а потом вместе с ними свалить отсюда. И желательно не пострадав.
        - С доказательствами проблемы не будет. - усмехнулся младший наследник Пинг. Указывая на стену. - А вот как ты это будешь выносить…
        - Черт. Подстава. - выругался я, разглядывая гигантскую карту, шириной пять метров и высотой в два.
        Глава 25
        - Что это? - спросил Ичиро, быстро осмотрев карту. - На Чщаси не слишком похоже.
        - Ты прав и не прав одновременно. - задумчиво сказал я. - Это сдвоенные острова, Чщаси и Гэге вместе. И области рядом с ними. Я узнаю их по карте империи которую видел в библиотеке академии. Интересно, откуда у Хэй информация о том, что происходит на соседнем острове где не ступала нога человека уже тысяч десять лет?
        - А мне больше интересно что вот это такое. Похоже на отдельный город. Прямо на острове. Но я точно знаю, что там ничего такого нет.
        - Не было. Это как раз та запруда о которой говорил помощник Хэй Хи. А учитывая, что дома здесь расположены прямо под водой - жить в них собираются совсем не рыбаки. Похоже клан Хэй помогает нагам закрепиться на острове. - сказал я, водя пальцем по карте, нарисованной прямо на стене. - Три, пять, семь. Семь сотен домов, судя по масштабу запруда будет размером с половину тайного дворца. А значит и жить там будут от десяти до пятидесяти тысяч русалок.
        - Пятьдесят тысяч? - поперхнулся Ичиро. - Ты уверен? Это же очень много.
        - Очень. - согласно кивнул я. - Но самое плохое это не их количество, а сила. Помнишь пастуха рыб, что одним взмахом пробил борт лодки? Я его руку даже не успел заметить. Они могут оказаться сильнее всей армии Чщаси вместе взятой. А тут еще армия обезьян, наседающая с Гэге. Такими темпами единственным безопасным местом станет тайный дворец.
        -- Этого нельзя допустить. - твердо сказал Ичиро. - Мы должны доложить обо всем, главам кланов.
        - Согласен. Осталась самая малость. - усмехнулся я, пытаясь соскрести картину со стены. - Эту фреску мы можем только испортить, а нам нужны железные доказательства. Есть конечно один человек который поверит почти на слово. Но если из пяти глав старших семей трое будут против дальнейшего расследования - мы ничего не добьемся.
        - Говори, что искать. Нельзя бездействовать. - уверенно сказал младший наследник Пинг.
        - Бухгалтерские книги с цифрами. Наброски карт. Все что мы можем унести. - сказал я, начиная ворошить гору свитков на столе Хэй Хи. - Сваливай все что посчитаешь полезным в одну кучу. Потом выберем лучшее, что сможем унести. Есть у меня идея, как можно сильно затруднить работу их клана. Но в первую очередь нужно собрать все важное.
        Ичиро кивнул и начал с неистовым воодушевлением разгребать завалы. Первым что я сделал было конечно же копирование информации для Гуй Шена. И себя, благо на гигантской карте Хэй было множество интересных мест. Даже на Чщаси было отмечено несколько скрытых руин. Гнездовий монстров и черных рынков. Гэге же до сего дня представлял для меня одно сплошное белое пятно, окруженное стеной.
        Благодаря подробному описанию объектов я сумел обновить информацию в интерфейсе. Город проклятых - обезумевших после черной чумы людей и животных, в центре которого возвышался шпиль, или Обелиск. Столица царства обезьян, расположившаяся в джунглях на южной половине острова. Контролируемая ими территория, занимающая чуть ли не большую область чем весь Чщаси. Поселения наг, окружившие оба острова и прерываемые только метками в виде черепов - логова легендарных монстров, с которыми не смогли справится даже русалки.
        Позже, если оно у нас будет, я подробно изучу каждый миллиметр карты, сохраненной в интерфейсе. Но уже сейчас стало понятно, что выбраться с острова будет совсем не так просто, как я планировал. Мне то казалось, что вокруг Чщаси только дикие монстры. Развейся спокойно, отстройся, развей технологии и получи достаточно солдат и власти - и все будет в твоих руках. А оказалось все далеко не так просто и солнечно. Даже для того чтобы просто выжить, придется приложить массу усилий. Вопрос с вступлением в клан становился все актуальнее.
        За десяток минут мы собрали целую кучу бумаг, которые могли иметь отношение к предательству. Из записок и писем, которые я быстро просматривал, и продолжал копировать в текстовом виде, мне стало понятно, что решение о сотрудничестве с русалками было принято не Хэй Хи, и даже не его дедом, а кем-то скрывающимся гораздо глубже в истории острова. Это конечно нисколько не уменьшало вину текущего главы клана, но у него похоже просто не осталось выбора.
        - Все. - мрачно заявил Ичиро, глядя на гигантскую гору свитков. - Остальное нам бесполезно. Карты, сводки, бухгалтерские записи - все здесь.
        - Хорошо. Я сейчас осмотрю все найденное, выберу максимально полезное. А ты в это время складывай остальное рядом с картой, и пододвинь стол к стене. Он деревянный, тоже может пригодится. Еще можно шкаф уронить. Не спрашивай, просто делай, быстрее будет. - сказал я, приступая к копированию информации.
        Свитки я избавлял от красивой упаковки и закатав одежду оборачивал их вокруг пояса, чтобы потом спрятать под платьем. С книгами было сложнее. Тут действительно была куча полезной информации самого разного толка. Но именно доказательствами могли служить только платежи строителям, охранникам, наемникам, контрабандистам. Оказывается, и такие были.
        Но главное, за прошедшие полгода, судя по записям, клан Хэй собрал собственную армию, не уступающую по силам объединенным войскам Пинг и Фенг. Деньги могли творить чудеса. Брошенные, выгнанные из кланов, забытые и просто на всю голову отмороженные люди получали кров, еду и вооружение. Если бы Хэй не собирались пойти против всего остального города, их можно было бы назвать благодетелями.
        - Все. Это максимум, что я смогу унести на себе. Теперь твоя очередь. - сказал я Ичиро. - Вот эти свитки наматывай в первую очередь. И поторапливайся, к нам уже идут.
        - В смысле идут? - ошарашенно проговорил подельник. - Мы же тут заперты! Это центральное помещение, стены толстые, нам отсюда не выбраться!
        - Не беспокойся, ты нам обеспечил отличный путь отхода, осталось лишь немного подготовится и надеяться, что все получится. - усмехнулся я. срывая со стены лампу с рыбьим жиром. Конечно последнее дело поджигать собственное убежище, но у меня сохранились некоторые воспоминания о замечательном виде деятельности под названием - диверсионная.
        Обильно полив стены, пол и стол с шкафом маслом я оторвал несколько лоскутов ткани и смочив их в воде протянул один Ичиро, показав, что через них нужно дышать. Мы забились в самый дальний угол, подперли дверь и подожгли сухую бумагу, которая мгновенно вспыхнув дала целый шар пламени. Едкий дым и огонь за секунды скрыли карту, документы весело потрескивали, и комната быстро начала наполняться чернотой.
        Стражи сообразили, что, что-то не так примерно через минуту. Благодаря зрению Ци я видел, как они засуетились. Они звали «госпожу Лин» которой я притворился. Били в дверь пытаясь прорваться. А когда у них наконец получилось клубы дыма вырвались наружу вместе с бушующими языками пламени, мгновенно перекинувшимися на бумажные боковые перегородки.
        В разразившемся хаосе, между мечущихся стражников и слуг. Нам удалось выскользнуть из центральной комнаты. И даже разминуться с вернувшимся Хэй Хи, разъяренным до предела. Этот пульсирующий комок силы было проблематично с чем-то перепутать, он просвечивал через несколько стен, и мне лишь оставалось надеяться, что он не сможет вычленить меня среди остальных энергетических медуз, мечущихся по клановому дворцу.
        Выбравшись наружу нам пришлось на несколько минут затаится. Уж слишком много любопытных и стражи вокруг. Однако, когда вспыхнула крыша, стало не до нас абсолютно всем. Вереница из слуг, стражей и всех обитателей кланового дома таскала воду для тушения пожара. Я лишь надеялся, что в этом пожарище никто не пострадает. Но сейчас стоило позаботиться о себе, что я и сделал, перебираясь тенями к стене, на которой не осталось стражей.
        - Вон он! - раздался позади громогласный голос Хэй Хи. - В платье моей дочери! Лучники целься!
        - Бегом! - крикнул я, подталкивая вперед Ичиро. - Разделимся, доставь бумаги отцу!
        - Нет уж. Меня они не убьют, а тебя запросто. Бежим вместе. - крикнул парень, пропуская меня чуть вперед. - Не стреляйте, здесь наследник главного рода!
        - Огонь! Плевать кто там! - взревел Хэй Хи. - Они сожгли наш дом? Мы разрушим их город!
        - Твою мать. - я едва успел активировать призрака, как несколько стрел ударили мне в спину. Будь она голой - мне тут же пришел бы конец. Но к счастью я так плотно набил платье книгами что они сослужили достойную защиту. А по сравнению с утяжелителями почти ничего не весили. Маневрируя и отвлекая внимание, мы добрались до стены. Ичиро активировал оба своих ускорения и буквально взлетел на кромку. Я со всех сил подпрыгнул, вытянув руку, и товарищ выдернул меня наверх, в одно движение.
        В следующее мгновение мы уже оказались с другой стороны, но ворота уже открывались и по нашу душу мчались настоящие герои. Те, от кого не уйти и не спрятаться. Мы всего лишь адепты, да еще и безоружные. Никаких шансов сбежать, даже самых призрачных у нас не было. Но скинув бесполезную маскировку, а особенно мешающиеся сандалии я продолжил бежать, на сколько это возможно, ведь чем дальше мы от дома Хэй, тем больше шанс...
        - Сюда! - крикнул Бэй, раскручивая два своих абордажных меча. - Эй. Придурки. Чего это вы за детишками гонетесь?!
        - С дороги чужак! - рявкнул один из преследователей. Я не заметил движения, но в следующую секунду несколько метательных звезд упали на каменную мостовую, отбитые орком.
        - Бегите дальше, я их задержу! - усмехнулся моряк. - Посмотрим, чего стоят ваши хваленые герои. - Он сшибся с преследователями, и я успел боковым зрением заметить сноп искр от скрестившегося оружия. Будто столкнулись два урагана. И на стороне Бэя было преимущество, его техника была для Чщаси в новинку. Несколько секунд мне даже казалось, что он сможет победить. Но затем рядом с ним промелькнула черная тень и адмирал упал.
        - Бегом! Не останавливаться! - крикнул я, затылком чувствуя приближение смерти. Ичиро был быстр, его двойное ускорение и усиленные тренировки давали о себе знать, и сейчас оставался шанс что он успеет достигнуть территории академии. Сможет вырваться из лап погони и расскажет обо всем произошедшем главам кланов. Свитков на нем должно было хватить на доказательства…
        - Стоять! - вместе с приказом Хэй Хи по мне ударила волна ментальной силы. Приказ, высшего сорта. И Ичиро упал. Глава клана рыбаков приземлился прямо перед ним с занесенным для удара гарпуном. - Сколь не бегала бы крыса, к ней все равно приходит смерть.
        - Хватит! Он здесь не при чем! - крикнул я, пытаясь перебороть технику контроля разума. Она поглощала мой мозг, полностью порабощала тело. Проникала даже в верхний дантянь. Вот только там было уже занято. Черные щупальца столкнулись с мраком контроля и покрылись шипами. Сознание окончательно помутилось… и контроль спал. - ХВАТИТ!
        Глава 26
        Я не контролировал свое тело, остался сторонним наблюдателем, который только и мог что смотреть на происходящее. А посмотреть было на что. Маленький мальчик встал на четвереньки и зарычав бросился вперед. В первое мгновение я подумал, что на этом моя жизнь кончена, сейчас Хэй Хи насадит меня на копье как мясо на вертел, но тот вместо этого лишь выставил руку вперед, и еще больше нахмурился. Жилы на голове противника вздулись, в глазах появилось хорошо различимое фиолетовое свечение. Он был владыкой души! Он приказывал!
        Вот только пробудившемуся во мне монстру было наплевать кто передо мной. Это был враг, посягнувший на его добычу, на меня. В один прыжок зверь оказался у Хэй и ударил ему в грудь скрюченными пальцами. Ничего не должно было произойти, на одежде не должно было остаться даже следа, но мои ожидания не оправдались. Из четырех глубоких ран хлынула кровь. Глава рыбаков наконец понял, что на меня не действует Юань-ци и переключился на обычное оружие.
        Зверь, занявший мое тело, метался из стороны в сторону. Уходил от атак. Но теперь полное превосходство было на стороне противника. Скорость, сила, ловкость и меткость владыки не шли ни в какое сравнение с моим хилым телом, доставшимся чудовищу. Едва разминувшись с очередным выпадом оно, а значит и я, получило длинную рваную рану, а в следующую секунду меня огрело древком и тело безвольно отлетело в сторону на несколько метров.
        Хэй Хи прыгнул, собираясь покончить со мной одним ударом, целясь прямо в голову. Но я умирать был не согласен. Да и зверь прежде хотел забрать весь мой разум до капли, и только потом уйти из этого мира навсегда заснув. Зверь взревел, и от этого вопля, переходящего в инфразвук задрожали стекла. Я успел в последний момент отдернуть голову, но монстр тут же вернул контроль. Вместо того чтобы улепетывать он схватился за древко и потянув на себя вцепился длинными черными когтями в виски Хэй Хи.
        «Синхронизация устройств. Получение прямого доступа. Копирование информации. Формирование псевдо-слепка. Внедрение начато».
        Хэй Хи сдавил меня, так что затрещали, ломаясь, ребра. Легко оторвал меня от себя, словно котенка и отбросил в сторону. Но вместо того чтобы продолжить нападать схватился за голову и взревел. Я видел, как его тело непроизвольно дергается, сгибается в конвульсиях под совершенно неестественными углами. У меня было несколько долгих секунд чтобы убраться с поля боя. Но я не мог. Раны оказались слишком серьезными. Одно из ребер проткнуло легкое, и даже монстр внутри моей головы понял, что это конец.
        А глава рыбаков выиграл свою схватку. Пусть далеко не сразу, но он пришел в себя, полностью погасил сияние Юань-ци и усмехнувшись пошел в мою сторону. А я даже отползти не мог. Любое движение причиняло адскую боль и расширяло и без того фатальные повреждения. Мельком взглянув на меня Хэй Хи широко улыбнулся, показывая ряды острых акульих зубов и пройдя мимо остановился у лежащего на дороге Ичиро.
        - Ты втянул в эту авантюру парня. Он мог бы стать отличным героем, а может и владыкой. Но вместо этого умрет обычным адептом. И это только твоя вина. Смотри, как гибнут твои друзья и защитники. - он занес над головой гарпун и с видимым наслаждением ударил мальчика. Я зажмурился, не в состоянии на это смотреть. Но вместо ожидаемого хлюпаещего звука раздался скрежет металла о камни. Тела Ичиро не было!
        - Достаточно. - строго сказал Гуй Шен, выходящий из темноты переулка. У него на руках был безвольно обвисший парень, которого ректор тут же передал идущему позади отцу. - С ним все будет в полном порядке. Физически он здоров, а ментально. - Гуй Шен дотронулся двумя пальцами до лба Ичиро и фиолетовое сияние его глаз на секунду разгорелось ярче. - Теперь тоже, он проснется утром и ничего не вспомнит.
        - Спасибо. - кивнул Пинг Ченг. - Хэй Хи! Ты собирался убить моего мальчика. Каким бы не было преступление моего сына, он должен был быть осужден судом. Или его вина должна быть выяснена поединком между нами. Ты же напал на противника что слабее тебя в сотни раз. Это позор! Мы должны выяснить все здесь и сейчас! Немедля!
        - Я ранен, а значит ослаблен. Я не отказываюсь от поединка, и готов ответить на него, когда поправлю здоровье. И тогда на тебя обрушится вся моя праведная ярость. Твой сын и этот звереныш проникли в мой дом. - крикнул Хэй, показывая гарпуном на пожарище. - Сожгли его, уничтожив мое жилище. Десятки моих людей пострадали! Они повинны смертью!
        - Правильно ли я понял, что ученик академии никого не убил? - строго и отстраненно спросил Гуй Шен. - Раз так, то его наказание уже получено в полной мере. Он почти мертв, а на выздоровление даже с применением техник уйдет не один месяц. Что же до материального урона, уверен такой большой и могущественный клан даже не почувствует расходов на восстановление пары строений.
        - Ты защищаешь этого зверька, но он же и принесет тебе погибель. -- усмехнулся Хэй Хи. - Я видел его истинную сущность. Тут нечего спасать. Лишь похоронить скорее да закончить жизнь без мучений. Он должен умереть.
        - Мы видели вполне достаточно чтобы оценить угрозу. - сказала, выходя вперед Кингжао. - Храм послушания проследит чтобы подобное не повторилось. Сейчас же мы должны обсудить неподобающее поведение владыки, сорвавшегося на детях. Я осуждаю это, и не готова сидеть с ним за одним столом.
        - Пока не будет разрешен наш конфликт, даже речи быть не может о том, чтобы разговаривать на равных. - кивнул Пинг Ченг. - Я осуждаю клан Хэй.
        - Не стоит так торопиться. - поднял руки Гуй Шен. - Уверен, мы можем решить этот вопрос миром. Как и сотни лет до этого. Конфликт между старшими домами ни приведет ни к чему хорошему. Особенно конфликт из-за пары сложных подростков склонных к пиромании. Они оба пострадали достаточно, и заплатили кровью за нанесенный ущерб.
        - Этого мало! - прорычал Хэй Хи. - Но, если вам так дороги эти детишки. Может вы захотите понести достаточное наказание вместо них?
        - Наказание, я? - спросил Гуй Шен тоном от которого кровь застыла в жилах. - Может ты еще хочешь вызвать на бой меня? Давно подобного не было, но уверен, я смогу удовлетворить жажду боли. Правда лишь твоей собственной. Нет? В таком случае думаю нужно поступить по-другому. Справедливый суд, перед всеми главами города. Через месяц, когда ответчик поправится. Если все откажутся от Валора, он перейдет в твое полное владение, и ты сможешь его убить.
        - Судиться из-за безродного щенка? Нет уж спасибо за предложение.
        - Это было не предложение. Через месяц состоится суд над Фенг Валор и Пинг Ичиро. - громко сказал Гуй Шен. - Так сказал я, глава города. Хочет ли кто-то оспорить мою власть?
        - Нет. - твердо ответил Пинг Ченг. Кингжао промолчала, но и без этого все было понятно. Хэй Хи лишь зарычал и сплюнув на землю прыгнул, исчезая в темноте.
        - Отнесите детей в лазарет академии. - сказал Гуй Шен, наклонившись ко мне он несколько секунд медлил прежде чем положить два пальца на лоб. - Ты натворил достаточно. Спи.
        Сознание не сопротивлялось. Не осталось ни сил, ни возможности. Я отключился, проваливаясь в черноту. Здесь не было света. Но я чувствовал присутствие чуждого нечто. Существа, которое стремилось пожрать меня и всех подобных мне. Но в первую очередь - того что заставило его сжаться, отступив в ожесточенной схватке.
        Тяжело, когда пытаешься вспомнить то, чего никогда не знал. И все же я чувствовал нашу связь. Не здесь и сейчас, когда мы делили одно тело. Эта связь была куда древнее. Наше противостояние никогда не заканчивалось, но я все равно знал, что когда-то одерживал верх. Когда я был больше. Когда был всем. Был светом. Отринув кровь, тьму и боль. Вот только это было возможно, когда я был велик. Сейчас же боль вполне давала о себе знать.
        - А-ау. - взвыл я, просыпаясь. Первое что я увидел - белый ободранный потолок. Знакомый по десяткам часов, проведенных в лазарете.
        - Терпи. - строго сказала Хотару, вправляя следующее ребро. - Если я не поставлю кости на место, они не смогут нормально срастись. Не пытайся разговаривать и не дергайся. Не мешай работать. - С этими словами она надавила мне на грудную клетку и в глазах вновь потемнело, теперь уже от боли. Я непроизвольно дернулся и понял, что прикован к кушетке ремнями, охватывающими руки, ноги и даже лоб. Последней мыслью было что я в коконе, но вряд ли из него выползет бабочка, а проснулся я только когда солнце было с другой стороны башни.
        - Есть кто? - спросил я, не в силах повернуть голову. Голос из горла вырвался хриплый, дышать все еще было тяжело, но я чувствовал на языке остатки целебных эликсиров. - Эй!
        - Доктор, Валор проснулся! - сказала Аи, подбегая. - Это же ты?
        - В смысле? Конечно я это я!
        - Мы в этом не столь уверены. - покачала головой Хотару, появляющаяся в поле зрения. - Господин Гуй Шен поставил блокаду на тварь в твоей голове. Можешь спросить у него подробнее. Но он не был до конца уверен в том, что все получилось. Поэтому мы должны спросить то что знаешь только ты. Отвечай, какая девушка самая красивая из всех встреченных?
        - Конечно вы, госпожа Хотару. И моя мама. - ответил я, прекрасно понимая, что вопрос с подвохом. - Лучшая подруга - Аи, а лучшая сестра Юн.
        - Уболтал, черт языкастый. - улыбнулась эльфийка, расстегивая сдерживающие меня ремни. - Если честно, второе я у тебя не особенно разговорчиво. Но это вот «А-ау» было очень подозрительно. Так что перестраховаться не мешало. Ты не приходил в сознание больше полутора недель. Но, к счастью для тебя, за это время даже шрам успел зарубцеваться. Как новенький ты уже не будешь, но шрамы же украшают мужчин. А этот и вовсе, оставлен самим владыкой Хэй. Не многие могут похвастать, что сразились с владыкой и выжили.
        - Но от этого менее тупым поступком это не становится. - сказала, вздернув нос Аи, чем-то обиженная. - Ты не должен был вообще с ним сражаться! Если бы бабушка не уговорила прийти господина Гуй Шена, ты уже умер. И господин Бэй. С тех пор его больше никто не видел!
        - Что? - я попытался сесть, но тут же схватился за ребра. - Ох. Он пропал? Может опять ушел в свой дом на окраине?
        - Боюсь, что нет, Вал. - покачала головой Хотару. - Хэй его схватили.
        - Я должен немедленно поговорить с ректором! Мы должны спасти адмирала!
        Глава 27
        - Господин Гуй Шен, прошу прощения, этот мальчишка ничего не хочет слушать. - сказал забежавший вслед за мной стражник.
        - И на кой черт вы мне нужны, если даже одного сопляка задержать не можете? - спросил хмуро ректор. - Прошу прощения за то, что нас прервали, господин Пинг Ченг.
        - Ничего страшного. - кивнул гигант. - тем более что наша беседа касается и этого мальчика. Мой сын чуть не лишился жизни из-за твоего безрассудства, Вал. Не думай, что я когда-нибудь тебя прощу. Но документы, которые нашли на ваших телах довольно интересны.
        - Клан Хэй, они предатели, отдавшие часть острова нагам! - выпалил я. - И у них адмирал Бэй Вэйжа, мы должны немедля отправится на спасательную операцию!
        - Боже. Ты действительно думаешь, что все вокруг идиоты не способные отличить черного от белого? - прикрыл глаза ладонью Гуй Шен. - Я правлю этим островом с его основания. И если ты хоть на секунду остановился и подумал, то понял, что я не могу быть не в курсе. Точно так же как главы других кланов и все члены совета. Естественно клан Хэй сотрудничает с нагами. Уже тысячу лет. Именно с их помощью была построена плотина и проложена стена по отмели. Или ты предполагал, что камни кидались наугад?
        - Но почему вы тогда ничего не сделали? Они же враги? Вы об этом твердите на всех уроках.
        - Послушай, Валор. - нахмурился Пинг Ченг. -- Мир не делиться только на друзей и врагов, все может быть куда сложнее. Рыба и морепродукты - единственные поступления идущие извне острова. Все остальное выращивается в наших стенах. Но постепенно земли становятся менее плодородны, животные начинают болеть, их поголовье сокращается. Только благодаря добавкам из водорослей и удобрениям из костей и внутренностей рыбы мы продолжаем жить.
        Хэй меняют произведенные на суше произведения искусства, оружие, ткани с несмывающейся краской на рыбу. Меняли. До недавнего времени. У нас был мир и взаимопонимание пока твой знакомый адмирал Бэй не прокатился по окрестностям грохоча своими орудиями и убив несколько сотен элитных войск местного королевства. За что его флотилию и потопили.
        Но Хэй справились с разногласиями. Признали его людей чужаками, конфликт был исчерпан. После катастрофы среди кланов наг разразилась война. Говорят, это связано с гибелью государства располагавшегося в центральном море. Их территории начали сокращаться рыба мигрирует или исчезает. Племена вынуждены сниматься с насиженных мест.
        - Такое не происходит само по себе. Да и какая разница, они забирают землю! Единственное чего на острове очень ограниченное количество. Вы видели карту, там же пойма реки, самые плодородные земли! И они строят там плотину, делают запруду чтобы отстроить подводный город. Или хотите сказать, что это тоже с вами согласовано?
        - Нет. Конечно нет. - нахмурился Гуй Шен. - И в этом виновата в том числе твоя деятельность. Если бы ты не сцепился с младшим сыном Хэй Хи, не вынудил отказаться от него и от академии, конфликт исчез бы в зародыше. Но ты заставил думать его об отделении. Ресурсы, которые можно было бы потратить на укрепление обороны, на развитие города - пошли на отделение клана Хэй от остального тайного дворца.
        - Пока ты находился в спячке они вновь объявили о самоизоляции из-за недоверия к городскому совету. - сказал, ударив по столу кулаком Пинг Ченг. - Все ваши глупые выходки с Ичиро! Как вы додумались спалить клановый дом Хэй? Ну ничего. Посидит еще неделю на диете и строгих тренировках, это пойдет ему на пользу.
        - Погодите. У вас отбирают последнее - землю, а вы просто будете сидеть со сложенными руками? Они набирают армию, готовят войска, скоро их будет больше чем войск всех остальных кланов, вместе взятых!
        - И ты конечно же предлагаешь немедля начать военное вмешательство? - усмехнулся ректор. - Нехватка опыта и дальновидности - твоя основная проблема. Хотя требовать их от восьмилетнего ребенка конечно глупо. Но ты многое делаешь, и начинаешь вести за собой людей. С таких и спрос больше. А уж с нашего рода - тем более. Гуй, должны быть примером остальным кланам во всем. Положительным естественно.
        - Ну так будьте? Я-то тут при чем? - пожал я плечами. - Я лишь хочу спасти хорошего человека, который помог нам выяснить то что оказывается и так понятно старейшинам.
        - Ты еще не знаешь? - нахмурился, глядя на меня Гуй Шен. - Возможно Хотару посчитала что именно я должен сообщить тебе о решении Фенг. После короткого расследования выяснилось, что ты никакого отношения к их клану не имеешь. Учитывая твои выдающиеся способности и проявившуюся природу тифлинга на прошедшем совете было решено, что клан Гуй полностью возместит затраты на твое обучение Фенг, взяв в следующем году двух новых учеников.
        - Погодите. Какую еще природу? - не понимая уставился я на ректора, но он лишь вздохнул покачал головой и указал пальцем на зеркало. Не став спорить, я подошел к ростовому стеклу, покрытому серебряной фольгой и едва сдержался, чтобы не выругаться.
        Детское, чуть серьезное лицо оказалось обезображено шрамом, идущим через левую бровь и заканчивающуюся на животе. От камня души на поверхности кожи остался только небольшой нарост, вроде шишки. Но черные вены, разбегающиеся от висков сетью капилляров, заканчивались у двух явно выраженных рожек.
        - Не-не-не. Мы это уже проходили. - пробормотал я, ощупывая рога пальцами. - только превращение в демона мне еще не хватало.
        - Если ты беспокоишься о своем рассудке, ему ничего не угрожает. Не знаю где ты нашел врага в первозданном виде, но тебе повезло. Будь у тебя сформировавшееся ядро Юань-ци, ты уже был бы мертв. - усмехнулся Гуй Шен. - А сейчас он просто поразит, букашка которую оказалось не сложно загнать в самые глубины сознания. Пока ты здоров и контролируешь себя - тебе ничего не угрожает даже при применении техник души. Переход на ступень героя станет настоящим испытанием, но к тому времени ты уже полностью освоишься с собственным я.
        - Нет, я и раньше не терял рассудок, но это не то что я хочу. Вы запутали меня. Отвлекли. Бэй Вэйжа, мы должны вытащить его из лап Хэй! Если мне придется вступить в Гуй, чтобы вытащить адмирала - я согласен.
        - Мы не пойдем на обострение конфликта рыбаками. От него и их отношений с нагами зависит благополучие всего острова. - строго сказал Гуй Шен. - Благодаря изнурительным переговорам мне удалось добиться нейтрального отношения. Мы не враги, просто в отношениях союзников настал довольно сложный период. И если им для уверенности в своих силах нужен заложник, чужак. То пусть так и будет. Тем более что у нас их дети.
        - Хотите сказать, что ему ничего не угрожает?
        - Пока мы нормально относимся к своим ученикам и не проявляем агрессии твой друг будет в полном порядке. Возможно они даже найдут ему работу по душе, и вскоре мы увидим Хэй Бэя. - пожал плечами ректор. - Я обещал тебе что буду относится как к обычному ученику, но не могу этого больше делать. Ты создаешь слишком много проблем на пустом месте. Лишаться талантливых кадров, очевидно желающих добра острову - нежелательно. А потому…
        - Вы хотите предложить мне вступить в клан Гуй. - усмехнулся я. - Мне это не нужно. Я полностью оплачу расходы на обучение тех двух учеников которых вы собираетесь взять в следующем году, и мои, если они появятся.
        - Весьма смелое заявление. - откинувшись на спинку кресла сказал Гуй Шен. - Откуда у тебя ресурсы? И главное зачем ты хочешь отстранится от сильного и славного клана?
        - У меня свой путь. Я понял, что надо смотреть на картину шире. Понял. Но то что вы делаете здесь… вот этого я понять не могу. Зачем врать населению всего города о войне с нагами если мы с ними торгуем? Зачем огораживаться стенами если мы защищены с моря? К чему вся эта ненависть, подготовка?
        - К тому что торгуем мы только с одним народом наг, к тому же далеко не самым крупным. - усмехнулся ректор. - И торгуем не все мы, а лишь один клан, главная ветвь которого имеет общие корни с русалками. Все верно, не делай такие удивленные глаза, Хэй - прямые потомки племени, жившего в окрестных водах и пришедших захватчиков - людей. Нас.
        - Выходит, сражаясь за наг они будут сражаться за себя? - ошарашенно проговорил я. - А их способности? Они могут дышать и видеть под водой?
        - Все зависит от того в какой степени проснулись их корни. Некоторые наследуют только цвет глаз, другие силу голосовых связок и горла. - Пинг Ченг загадочно улыбнулся. - Как они им владеют. Голосом в смысле, не подумайте ничего такого. Другие и в самом деле могут жить под водой, у них открываются жабры. Все переговоры с нагами ведутся, по нашим сведениям, на дне. Но о чем они говорят - никто не знал до прошлой недели. Это возвращает нас, к сведениям, которые принес ты и мой сын. Они весьма ценны.
        - Война за территории, смещения логовищ легендарных монстров, появление новой королевы на далеком севере. А еще - приход тьмы. - кивнул Гуй Шен. - На мой взгляд это самое важное. Вековечная тьма, окружающая последний материк, начала сужать свое кольцо. И единственное этому объяснение - в удалении луны от нашей планеты. Младшей сестры.
        - В смысле удаление? Она быстро улетает? Как это определили?
        - С месяц назад один из наших астрономов любителей увидел несколько новых звезд, которые раньше всегда находились за кромкой луны. Буквально вчера открылась еще одна. Скорость посчитать довольно проблематично. Но она не меньше метра в день. И с каждым метром отдаления луны тьма приближается на три.
        Мы надеемся, что дело в естественных причинах и вскоре орбита луны вновь стабилизируется, а еще лучше вернется в прежние рамки. Но если все продолжится в том же темпе, то уже через двадцать лет вековечная тьма приблизиться достаточно, чтобы не оставить морских путей вокруг континента. Сто лет - и существованию какой-либо жизни на этой планете придет конец. Так что, как ты видишь, времени на споры с кланом Хэй у нас нет. Мы должны решить эту проблему как можно быстрее, чтобы вернуть все на круги своя. А для этого на Чщаси вновь должен восторжествовать мир и порядок, как до катастрофы.
        - И что же вы сделаете с улетающей луной? - усмехнулся я, бессильно садясь на один из стульев. - Это не птица, которую можно сбить стрелой и не рыба которую можно достать гарпуном. Это черт побери луна!
        - Ты великодушно решил нам помочь? - ехидно улыбнулся Гуй Шен. - Не беспокойся. У нас есть варианты. Но тебя они не касаются и касаться не могут. Стань по крайней мере героем. Для этого у тебя более чем достаточно времени. Заодно научишься думать наперед и контролировать себя и своих друзей. Зайди в казначейство, выяснишь сможешь ли ты выполнить свое обещание и выплачивать достаточную сумму для собственного обучения. Выздоровей. И начни уже заниматься нормально, не влезая в дела глав кланов! Если у тебя вдруг возникнет новая дикая идея. Вроде того что Пинг занимаются контрабандой или Джен продают наркотики - в начале приди ко мне, и мы все спокойно обсудим.
        - Прозвучало так, будто Джен и в самом деле торгуют наркотиками. - ошарашенно проговорил я.
        - Потому что это так и есть. - усмехнулся Пинг Ченг. - И многие в курсе. А вот мы контрабандой не занимаемся. Только работорговлей. А теперь, иди уже заниматься.
        Глава 28
        Я совершенно не собирался отказываться от идеи спасти Бэя, но ректор сумел договориться с мастерами и проинструктировать стражей, так что мои возможности по передвижению в городе значительно сократились. К тому же Хироши, пусть и обиженный тем что его не взяли на морскую прогулку, но сумел разузнать, что адмирал в полном порядке. Клан Хэй заявил об изоляции, однако далеко не все его члены исчезли с улиц. Товары оставались на полках. А все ученики академии продолжили обучение.
        Мысли о последних словах Гуй Шена и Пинг Ченга долго не давали мне покоя. Не понятно, то ли в шутку, то ли на полном серьезе они заявили, что два верховных клана занимаются торговлей наркотиками и рабами. Но учитывая, что война с кланом Хэй так и не началась я склонялся к мысли что все же это правда. Находясь на вершине власти они на столько свыклись с беззаконием что для них не осталось никакой разницы. И даже если это и в самом деле был единственный способ выживания для города я его откровенно не понимал.
        Но меня никто особенно и не спрашивал. Ректор прямым текстом заявил - выздоравливай, тренируйся, готовься. Хотя, посчитав расходы я чуть не вступил в семью Гуй. Нет, ну в самом деле. Стоимость обучения одного ученика составляла десять дзянь в неделю, на протяжении всех лет обучения. А их могло быть и пять, и десять. Учитывая мои доходы в пятьдесят - получалось крайне затратное вложение. Но самостоятельность мне была все равно дороже.
        Через три месяца я наконец получил свою сборную глефу, которой по словам мастера Ксу Дано полагалось собственное имя. На столько хорошим оно оказалось. Проверить на практике я это утверждение не мог, в сборном виде оружие весило почти четыре килограмма. Что для пусть и тренированного, но все еще детского тела было чересчур. Но в закрытом от посторонних глаз помещении для отработки рубящих ударов я с удовольствием располовинил несколько полновесных манекенов из бамбука. Сплав ванадия титана и железа полностью оправдал себя, режущая кромка оказалась очень прочной и с эффектом памяти - само выпрямляющейся.
        - Разящий. - сказал гордо Ксу Дано, когда я орудовал лезвием глефы как двуручным мечом. - думаю это самое подходящее имя для клинка. Он превосходен. Лучшая моя работа за все годы. А булава - крушитель. Она получилась довольно тяжелой, но тут я был сильно ограничен, впихивая артефакт, так что гордиться мне нечем.
        - Главное, чтобы контакты правильно подключались. Спасибо за предложение, господин Дано, но я еще подумаю. Разящий крушитель, не худшее название для нагинаты. Но она еще не скоро полностью раскроет свое я.
        - Конечно. Только когда ее владелец дорастет до нее. - усмехнулся дварф. - Это будет лет через пять-семь. Когда твой рост в высоту закончится. Но до тех пор тебе нужно будет тренироваться с каждым из трех видов этого оружия - булавой, двуручным мечом и глефой. Многовато. Чтобы стать мастером тебе придется выбрать что-то одно.
        - А еще рукопашный бой, бой с когтями, бой с двумя оружиями. - начал перечислять я. - Вы правы, стать совершенным во всем совершенно не реально.
        - Ну почему же. - улыбнулся Дано. -- В академии есть человек освоивший все виды оружия и стили боя. Мастер Лян Хуабао. Пусть он и обучает студентов основам рукопашного боя, но также он владеет метательными и обычными ножами, кинжалами, короткими и длинными мечами, парным оружием, всеми известными нам клинковыми и древковыми типами. Он мастер во всем, и в то же время ни в чем. Сосредоточившись на своих техниках он так и не сумел развить второе ядро, и остался героем. Хотя и это уже высокий ранг, недостижимый для обывателей. Думаю, тебе стоит обратиться к нему. Может он подскажет.
        - Спасибо за предложение. - помрачнел я, в пусть и прошло больше года, но в памяти еще были свежи воспоминания о том, как трое в черном пытались меня прикончить. Мастер Лян, высший эльф и тифлинг. Хотя в последнем я уже не был уверен. Судя по Хэй Хи - фиолетовые глаза получал любой достигший в навыках контроля Юань-ци и верхнего дантяня ранга героя. В любом случае эта троица была из верхушки академии. - Не уверен, что мы найдем с ним общий язык.
        - А что так? - удивленно спросил дварф. - Он отличный учитель и превосходный боец.
        - Да, наверное. Просто что-то не заладилось. Я даже рукопашный бой изучал с собственным мастером - Гуанюнем.
        - Что же. Если подумать, то до уровня воина тебя в состоянии обучить любой, кто владеет оружием. - почесав в затылке признал Дано. - Дальше будет сложнее. Но к тому времени как ты освоишь эти навыки любые разногласия забудутся. История острова еще не знала случаев чтобы воином становились раньше двенадцати лет, а героем - семнадцати. При формировании первого ядра все способности закрепляются, и дальше развивать их крайне тяжело. Именно поэтому на формирование первого ядра уходит двадцать, а для второго уходит порой несколько сотен лет. Так что у тебя еще девять лет впереди.
        - Спасибо за науку. Мастер Дано. И спасибо за оружие, которого я пока недостоин. Придется изготовить тренировочный аналог, чтобы не терять времени. Но к сожалению, у меня не так много денег, чтобы оплатить создание полноценного оружия.
        - Если не гнаться за качеством. - задумчиво проговорил Дано. - И делать оружие именно для тренировок, под твой рост. Думаю, у меня получится создать промежуточную версию за сто пятьдесят дзянь. Но ты конечно можешь расплатиться и оружием, которое подарил тебе твой мастер Фенг Гуанюй, если цена для тебя слишком высока.
        - Нет спасибо. Когда я выросту - верну его учителю, чтобы он передал следующему достойному ученику. А с вами расплачусь деньгами. Как только наберу необходимую сумму.
        - Отлично. Тогда и поговорим. - удовлетворенно кивнул дварф. - Если хочешь, можешь устроиться на подработку в кузню. Ты хоть и расточителен, но в прошлый раз показал себя не плохо. Уверен, и в этот сумеешь стать полезным. Получишь по одному дзянь за каждый день работы.
        - Спасибо за предложение. Господин Ксу Дано, я его обязательно обдумаю. - попрощался я с мастером кузнецом. Работать за один дзянь в день - роскошь которую я себе не мог позволить. За год работы на кухне я вырос с младшего поваренка, подай принеси, до поваренка старшего. И сам уже руководил первогодками следя за тем чтобы они не на портачили с элементарными обязанностями и тщательно мыли посуду. За это я получал десять очков факультета в неделю, которые легко конвертировались в реальные монеты по курсу один к одному.
        Не смотря на отказ ректора в помощи по переводам текстов и ликвидации фермы академии свободного времени у меня совершенно не оставалось. Тренировки с тремя мастерами занимали в три раза больше времени. Ведь каждая отрабатываемая техника была уникальна и не пересекалась с другими. Они лежали в разных плоскостях, даже если уйти от расположения дантяня отвечающего за их действие, и стандартных определения души, крови и жизни, используемых в империи.
        Летний вихрь, практикуемый Хотару, являлся полностью телесной практикой, затрагивающий только себя. Максимально простое, и в то же время эффективное воздействие. Однако оно примерно в два раза уступало комбинированным техникам Ичиро, смешавшего ярость берсеркера с аналогичным умением. Благодаря этой технике он не раз одерживал победы в спаррингах против учеников высшего ранга. И вырвался в телесных практиках далеко вперед.
        Армия призраков, используемая Кингжао, была полной противоположностью летнего вихря. Она почти не затрагивала тело - лишь разум, и относилась к классу ментальных. Воздействуя на центры восприятия противника, она заставляла поверить его в вещественность моих проекций. Работало это благодаря микроволновому и инфразвуковому излучению, но на Чщаси было принято говорить о Юань-ци. И я с ними не спорил. Главное результат, а я наконец сумел подняться на второй ранг навыка и мог вызвать сразу две копии.
        В технике кровавого копья, мастера Гуанюня, тоже наметился значительный прогресс. Элементарная формула - сила равна массе на ускорение, действовала безотказно. Сохраняя массу снаряда, но увеличивая инертное тело, служащее для толчка. Я добивался большей точности, скорости и как результат силы поражения. Конечно полностью заменить дальнобойное оружие этой техникой было невозможно, так что я обзавелся рогаткой, на манер Хироши, но использовать ее толком так и не научился. Если сравнивать с эльфом, конечно. А так с пятидесяти метров в тридцатисантиметровую мишень вполне попадал, и даже пробивал сантиметровые доски.
        После приключения с Хэй, которое Ичиро получивший наказание и нагоняй иначе как злоключением не называл, мы окончательно сдружились. Хоть он и держался несколько отстраненно. Класс окончательно превратился в «четверть» восемь троек и меня в качестве полководца. Но устраивало это не всех.
        Естественно ученики из Хэй не хотели иметь со мной ничего общего. Несколько даже собирались уйти из класса гениев в обычный, только чтобы держаться от меня по дальше. Но эффектнее всего поступила Хэй Лин. Девушка сдала экзамены на серебряного и почти сразу на золотого адептов, прыгнув на два ранга вперед. Выяснилось, что все это время она просто дожидалась младшего брата, собираясь оказать ему посильную помощь для того чтобы стать лидером в классе. А учитывая, что ничего не вышло - пошла дальше. Ей было одиннадцать, так что она давно переросла класс серебряных адептов в котором были дети не старше девяти.
        Напоследок она вызвала меня на дуэль. Намереваясь продемонстрировать всем что будет с зазнавшимся мальчишкой, разевающим рот на старших. И я конечно согласился. Но несостоявшийся спарринг прервал ректор. Сказав, что отныне я буду сражаться только под его личным присмотром, пока он не убедиться, что моя психика полностью стабильна. Древний враг, как он назвал полу разумную сущность, засевшую в моем мозгу, на столько перепугал старика что он не собирался пускать мое обучение на самотек. Но я в этом был ему даже благодарен, бить девушек, пусть и на тренировках, не доставляло мне никакого удовольствия.
        Время пролетало незаметно. Каждый день стал похож на остальные. Подъем, медитация для настройки внутренних органов, завтрак, тренировки, обед, тренировки и изучение свитков, ужин, работа поваренком, отбой. Я перестал различать дни недели и могу поспорить если бы не одно событие - даже времена года слились бы в одно месиво.
        - Дорогие ученики. - поздоровался с нами Гуй Шен, собрав всех на площади. - С сожалением заявляю, что в этом году, в связи с самоизоляцией клана Хэй, торжественной части турнира скрытого пламени не будет. На внешней стене стало слишком опасно, чтобы тренировать на ней взятие рубежей или оборону. С северной стороны усилился напор демонических обезьян, да и звери вернулись. С западной продолжает свои атаки кракен. Нам даже пришлось отступить вглубь острова. Южная и восточная стены осаждены морскими гадами и нагами.
        Успокойтесь, экзамены на повышение пройдут в обычном порядке. Но в связи с этими прискорбными событиями мы вынуждены перенести турнир на конец года. Надеемся к этому году все уляжется, а если даже и нет мы готовы будем готовы провести большой турнир пятилетнего зимнего равноденствия. До тех же пор готовьтесь, тренируйтесь, становитесь лучше, ведь к нему допускаются лишь достигшие ранга воина, и те из адептов за которых лично поручатся мастера! Готовьтесь, и пусть победят сильнейшие!
        Глава 29
        - Большой турнир! - в восхищении сказала Аи. - Это же потрясающе! Его проводят раз в пять лет. Это настоящее испытание и зрелище, от которого невозможно оторваться! Три недели соревнований! Сражений с использованием настоящего боевого оружия и техник!
        - А еще горы раненных и покалеченных которые потом обеспечивают огромные продажи лечебных зелий и эликсиров. - хмыкнул Хироши. - Если хотим заработать, нужно уже сейчас начинать готовиться. Бинты, пропитанные целебными мазями. Жгуты и шины для накладки на переломы, фиксирующие гипсовые повязки. После турнира все это взлетит в цене до небес. Нужно либо изготавливать самим - либо закупать пока оно дешевое.
        - Как ты так можешь? - фыркнула девочка. - Это же праздник! Фейрверки, танцоры с огнем, костюмированное шествие…
        - Да, хотелось бы не только посмотреть на это, но и поучаствовать. - мечтательно вздохнул я.
        - Я пасс. - нахмурившись сказал Куват покачав головой. - мало того, что это до чертиков опасно, так еще и толку в этом нет никакого. Только престиж отряда.
        - О, я с тобой не согласен, мой зеленокожий друг. - усмехнулся Хироши. -- Престиж отрядов - это крайне важно. Тебе даже словами не передать как. Конечно мы не сможем участвовать всем классом. Большинство просто не готовы к такому. Но думаю несколько троек можно за оставшиеся девять месяцев добить до состояния, когда мы будем в состоянии сражаться на равных с воинами. Главное идеально подобрать состав.
        - Я буду участвовать. - уверенно кивнул Ичиро. - Это важно и для меня, и для отца. Но и Ху, взявший ранг медного воина - тоже. Так что придется встретиться с братом. Но я буду со своими товарищами. Мы уже сработались, знаем, когда и что нужно делать. Как прикрыть товарищу спину или поддержать атакой.
        - О, это все великолепно и очень здорово. Наверное, на стене это даже подействует. А вот на турнире нет. - не пряча едкой ухмылки сказал эльф. - Здесь не будет отрядов поддержки, медиков способных помочь на передовой, соседних троек, которые встанут с вашей плечом к плечу. Каждый отряд будет сам по себе.
        - И что ты предлагаешь? Ломать существующую структуру только для того чтобы участвовать в соревновании? - нахмурился младший наследник Пинг. - какой в этом смысл?
        - Если задача победить, а не просто участвовать - то смысл есть. - покачал головой я. - Закупать гипс, бинты и палки для шин можно уже сейчас. Они за девять месяцев не испортятся. Так же с ингредиентами для целебных мазей. Вроде зерен паслена или концентрированного рыбьего жира. Но готовить их нужно будет перед самым турниром, чтобы не пропали зря.
        - О, об этом я не подумал. Сколько денег на это можно потратить?
        - Все, которые будут лишними. - чуть взгрустнув сказал я, потому что свободных средств у меня почти не осталось. - Надо бы придумать как зарабатывать до этого. Чем-то мы же можем стать полезны для города?
        - Не возьму в толк, почему ты не хочешь присоединиться к Гуй? - спросил Ичиро. - Сильный, обладающий обширной властью клан. Контролирующий большинство происходящего в городе. Они бы мгновенно обеспечили тебя всем необходимым, да и о деньгах не было бы нужды думать. Одни плюсы, как не смотри. Ты же один из них. А то тебя за глаза уже называют «безродным зверем что не гнет спину».
        - О, наш лидер очень плохо воспринимает слово контроль. - усмехнулся Хироши. - Хоть и понимает, что каждое его действие подчинено распорядку академии. Понимаешь же?
        - А куда деться? Отказаться от обучения? - хмыкну я. - Аи, скажи, ты сможешь разобраться с хирургическими навыками к турниру?
        - Только основы. - вздохнула девочка. - Удалить поврежденные ткани, осколки и грязь из раны. Наложить швы от кровотечения. На большее пока не рассчитывай. Да этим и должны заниматься настоящие медики. Иначе только хуже выйдет.
        - Понятно. Жаль. А то скоро поросята появятся, а я без понятия как с ними быть.
        - А поросята то тут при чем? - удивленно посмотрел на меня Ичиро. - Ты что, собираешься с них мясо по частям продавать? Ногу отрезал, а остальное пусть дальше бегает?
        - Что? Нет. Хотя идея интересная. Ладно, не важно. Придется обратиться за помощью к мастеру. Учитывая общую ситуацию мне нужно заработать денег. И на новое тренировочное оружие, и на доспех, да и в целом. Надо расширяться.
        - О, это дело не простое. Особенно когда никто кроме тебя в это не готов вкладываться. - сокрушенно покачал головой эльф. - Ты же хочешь создать свой собственный клан, я правильно понимаю? С нуля. Без поддержки одной из семей. Не будь ты таким упрямым ослом давно бы понял, что это невозможно и спокойно влился в стройные ряды Гуй. А потом, лет в сорок, когда наберешься авторитета и влияния, можно и отделиться. За тобой даже пойдут люди. Человек сто - и у тебя уже крошечный клан. И делай что хочешь.
        - Угу, а я в это время уже тысячником стану. - усмехнулся Ичиро. - что лучше? Быть главой клана в сто человек, или полководцем тысячи, когда за твоей спиной поддержка старшего клана.
        - Лучше конечно быть главой старшего клана. Но это все мечты. - вздохнул я. - Но вопрос денег от этого менее актуальным не становится. Кувату вот доспех нужно подобрать…
        - Не пойду я на ваши соревнования. - уже куда громче возмутился полуорк. - Хотите? Идите втроем! Ты, Аи и Хироши. А я как-нибудь обойдусь.
        - Ну нет. Ты тоже участвовать будешь. Вместе с Бимом и Бомом. Крупный турнир - это не только риск и престиж, но и отличный стимул для тренировки. Пусть никто из нас не сможет один на один сражаться с воинами, но это и не нужно. Главное собрать из нас девятерых полностью самодостаточные команды. Защитник, ударник и поддержка. Учитывая наши навыки, мы можем потянуть сразу две роли. Придется правда освоить нехарактерные техники…
        - Хочешь сказать, что мы сможем победить? - нахмурился Ичиро. - Что, если все вдевятером пройдем в финал? И придется сражаться друг с другом?
        - О, тогда все придется решить жребием. - усмехнулся Хироши, похлопывая товарища по плечу. - Вот только об этом думать еще ой как рано. Воины, даже медные, имеют силу удара в четыреста пятьдесят килограмм. Они ужа начинают формирование первого ядра, их тело трансформируется, чтобы выдержать напор энергий. Выработка ци практически прекращается, весь доступный запас направлен в первую очередь на поддержание зерна, которое должно прорости в ядро. И в этом будет наше основное преимущество. Наш свободный запас ци будет равен их, а может и больше.
        - Вот только физически они сильнее в несколько раз. - заметил Куват. - Одного удара молотом будет достаточно чтобы выкинуть любого с арены. В таком случае толку от щитоносцев, как мы с братьями, не будет совершенно.
        - А вот тут я с тобой не согласен. Главное правильно использовать навыки и не сражаться в одиночку. Если есть возможность напасть трое на одного - так и будем делать.
        - Не слишком-то честно. - покачала головой Аи. - На этом престиж не поднимешь и славу не сыщешь. Лучше побеждать слаженными действиями и умением.
        - Которых у нас по определению не может быть больше чем у воинов. - тут же заметил Ичиро. - Многим из них под двадцать лет. А нам на момент соревнования только исполнится десять. Они нас по одному как котят раскидают. Кроме того, это большой турнир, значит участвовать смогут не только ученики академии, но и старые клановые воины. Мужчины и женщины, которые служат на стене не первый десяток лет.
        - Погоди, но это же совершенно не честно. Как моет ребенок сражаться против опытного взрослого? Тут даже численное превосходство не поможет.
        - Тут я бы поспорил. Не важно кто нанесет тебе удар по голове стальной дубиной, ребенок или взрослый. - усмехнулся Хироши. - На их стороне будет опыт многочисленных схваток, слаженные коллективы. А на нашей - только сообразительность нашего лидера и хитрость которой у зверей быть не может. Так что, честной красивой схватки здесь не может быть по определению.
        - На счет честной я с тобой согласен. Бой не будет равным, и если мы не подготовимся - победить не сможем по определению. А вот по поводу красивой. Есть у меня несколько идей. - задумчиво проговорил я. - Может даже полезных. Но пока не будет известно ничего о полигоне, думать о них рано. В первую очередь надо сформировать команды. Сильные. Разносторонние и в то е время достаточно слаженные и взаимно дополняющие друг друга.
        У нас есть три воина щитоносца. Куват, Бим и Бом. При этом братья могут выступать и в роли поддержки, воодушевляя союзников или запугивая противников, а у Кувата тяжелая рука. Медик у нас один Аи. Как и воин дальнего боя - Хироши. Мои навыки стрельбы оставляют желать лучшего, но роль ударника и воина поддержки я могу потянуть.
        - Если смотреть классические определения, то мы все трое ударники. - сказал несколько помявшись Ичиро. - Но один из моих товарищей может выступить в роли медика. За девять месяцев он полностью освоит все необходимые навыки. Он же может взять арбалет, по крайней мере, как второе оружие. Времени достаточно. Но вот с поддержкой у нас не задалось.
        - Я помогу. - шагнул вперед Бом. - Могу и щитом прикрыть и врага отвлечь. Пока я только на первом ранге вопля банши, но к турниру освою второй. Это заставит противников разбивать строй, в случае если у них только щитоносцы, а лучники будут периодически мазать.
        - Хорошо. Значит с этой тройкой определились. Ичиро с товарищем и Бом. Уже вперед. В своей тройке воином поддержки буду я, а значит Бим идет в третью. Руководить ей будет Хироши, он же станет лучником. Третьим пойдет один из Пингов. На ваш выбор. Но придется обучиться медицинским навыкам.
        - Я уже к тебе привык. - мрачно сказал Куват. - Так что, если не против, хочу остаться с тобой и Аи.
        - Хорошо. Остается у нас одна проблема. Нам нужен воин дальнего боя. Сейчас ни один из нас такими навыками не владеет, и я боюсь еще и на луки с рогатками времени у меня совсем не будет. Придется их осваивать одному из вас.
        - Ну… тут такое дело. - почесал в затылке полуорк. - Не хотел раньше времени показывать. Но…
        С этими словами он отошел чуть в сторону. Встал в стандартную оборонительную стойку закрывшись своим круглым щитом обернутым цепью, а затем, ступив вперед резко крутанулся и выбросил его вперед. Щит, раскручиваясь как юла пролетел около десятка метров, а затем дернулся обратно, скручивая цепь на острые шипы. Нам только и оставалось что восторженно ахнуть. Такого мы точно не ожидали.
        - Потрясающе! Десять метров это конечно не совсем дальний бой, но для начала нам этого вполне хватит. - сказал я, с удовольствием хлопая Кувата по плечу. - ты молодец! Теперь нужно лишь отработать командные навыки и развивать собственные. Уверен, у нас будет шанс победить!
        Глава 30
        - Просто хочу уточнить. - сказал Ичиро глядя на мои потуги. - У нас в самом разгаре тренировки, до турнира меньше месяца, денег больше не становится и при всем этом ты решил купить постройку водяной мельницы, да еще без жерновов?
        - Я уже жалею, что позвал тебя с собой. - прокряхтел я, засовывая магниты в подготовленные для них каменные выемки, располагающиеся вокруг шеста. - Лучше бы помог!
        - Во-первых, ты меня не звал. Я вынужден с тобой везде ходить в качестве наказания за то, что спалил дом Хэй. - сказал, чистя ногти младший наследник Пинг. - Хоть это, замечу, и не я был. Во-вторых, не вижу смысла тебе помогать, камни вроде не такие уж и тяжелые, чего ты так кряхтишь - непонятно. Ну и в-третьих, физические нагрузки полезны.
        - Какой ты… - прокряхтел я, ставя очередной полукруг на место. - Занудный стал. Раньше веселее с тобой было.
        - Я просто начинаю думать прежде чем делать. - ухмыльнулся, задрав нос Ичиро. - И тебе пора этим заняться. Что вот ты делаешь? Зачем? Какой в этом толк?
        - Ах какой толк? -- усмехнулся я, предвкушая представление. - Сейчас увидишь. Доставай меч.
        Надев сандалии на высокой подошве, чтобы точно не соприкасаться с разлитой по полу водой, и толстые перчатки я накинул доспех из тонких медных пластин поверх двойной рубахи с высоким воротом и деревянным подкладом. Подсоединив провод дернул за рычаг останавливавший движение колеса водяной мельницы. Ось начала вращаться, раздался тихий гул.
        - Готов? - с сомнением спросил Ичиро, поочередно вращая своими клинками. Я лишь кивнул, стараясь скрыть усмешку. Парень резко выдохнул, входя в состояние полной концентрации, его мышцы вздулись от поступающей крови. Вены проступили под кожей, а в следующую секунду он прыгнул вперед. Черт, а он хорош. Куда быстрее чем я могу себе позволить.
        Контратаковать я не успею при всем желании. Но мне и не нужно. Наше оружие соприкоснулось на секунду, дуга прошла между клинками и вышла через тело парня в земляной мокрый пол. Ичиро скорчился от боли и рухнул парализованный. На секунду мне показалось что я переборщил, от него даже пар шел. Но помотав головой парень поднялся. И нахмурившись вновь пошел на меня, но куда осторожнее.
        Я демонстративно развел руки в стороны, приглашая противника ударить меня, но Ичиро и в самом деле стал куда разумнее подходить к вызовам. Лишь когда он был полностью уверен в том, что сможет нанести укол клинком сделал почти неразличимый для глаза молниеносный удар, и пробив мою нагрудную пластину вновь рухнул на пол, оставив меч в броне.
        - Пожалуй достаточно. - сказал я, вытаскивая клановый меч из деревянной пластины. - А то ты меня так и убить можешь.
        - Что это за техника такая? Я не вижу, как ты контратакуешь! Могу спорить на что угодно, ты не двигаешься, не можешь ты двигаться с такой скоростью. Это только героям и владыкам доступно. - С досадой сказал Ичиро, выхватывая у меня из рук свой меч. Я собирался отпустить его до того, как цепь замкнется, честно! Но не успел и парня в третий раз бросило на пол.
        - Прости, не специально так вышло. - извинялся я, быстро отсоединив провода и блокируя вращение оси, с помощью рычага. - Ты как? Живой?
        - Твою мать! Это больно между прочим! - выругался, поднимаясь Ичиро. - Чтоб я еще раз с тобой на спарринг вышел? Да ни за что в жизни! Если доберемся до финала - первое место твое, я даже жребий тянуть не собираюсь. Зверь чертов. Не даром говорят, что с тифлингами воевать нет смысла. Это какой же силой владеет Гуй Шен?
        - Очень большой, а главное реальной. Про первое место - договорились. Ловлю тебя на слове. А по поводу всего остального - это не я, и даже не доспех. Не знаю, как это тебе по-простому объяснить. Молнии видел? Как они в деревья лупят? Можно считать, что я одну такую приручил, только маленькую. Вообще это не магия и даже не ловкость рук. Можно было бы назвать это наукой, если бы мне не помогали.
        - Молния? - глаза Ичиро расширились от удивления. - И что же ты с ней можешь сделать? Кроме того, что попросить защищать тебя?
        - Пока, очень немногое. С изоляцией тут проблемы. - сказал я в слух, а про себя подумал, что и электрик из меня крайне посредственный. Обмотку делал больше пятнадцати раз пока напряжение не пошло. И ведь это с тем что мне на каждом шагу максимально помогал интерфейс. Подробная инструкция, завалявшаяся в памяти библиотекаря. Если бы я не нашел тайзер, не выиграл его на турнире, не получил уведомление о подключении устройства и его зарядке - никогда бы и не подумал делать водяную электростанцию.
        Однако библиотекарь был частью проекта Ковчег-3 и хотя у меня не было прав доступа к большей части информации на конкретные вопросы он все же отвечал. Именно так я получил инструкцию по созданию инфраструктуры «Реколонизация. Электричество и проводка». Чтиво не слишком художественное. С кучей схем и расчетов. Но от этого не менее интересное и важное.
        Инструкция предполагала, что заниматься созданием источников электрического тока должны специалисты. Но на случай катастрофы или кризиса было предусмотрено и использование дилетантами вроде меня. Максимально простые устройства, максимально легкое создание источников энергии, доступный язык… мертвый, не понятный никому кроме тифлингов и стража, хранящего эту бесценную информацию.
        Основной вопрос, возникший у меня после прочтения - почему это не сделал Гуй Шен? По-хорошему я должен был пойти и спросить у ректора. Но что-то мне подсказывало что он будет против зарядки тазера. А я от такого великолепного оружия отказываться не собирался не при каких условиях. К тому же электрический доспех мгновенно показал свою эффективность.
        - Если ты подчинишь себе эту силу - станешь непобедим. - задумчиво сказал Ичиро. - Тогда тебе и в самом деле удастся создать собственный клан. Сравнимый по силе с Гуй или Пинг.
        - У каждой техники есть свои положительные и отрицательные качества. Рассказывать о собственных слабостях я конечно не буду. Прости. Но выйти один на один с твоим отцом я, пожалуй, откажусь. Слишком велика разница в силе, он меня раскатает в тонкий блин лишь только почувствовав угрозу. А вот Гуй Шен. Не знаю почему он меня до сих пор не прибил.
        - Может надеется, что ты исправишься? - улыбнулся Ичиро. - Только по мне так зря. Все вокруг меняются. А ты каким придурком был таким и остался. Нет, растешь ты не хуже нас всех. На две головы вытянулся. Вот только сколько тебе не твердят, ты все равно поступаешь по-своему. Взрослые так не поступают. Отец рассказывал про систему противовесов, где каждый клан выполняет собственную роль.
        - Я ее прекрасно знаю. На практике почувствовал. - сказал я, непроизвольно дотронувшись до сросшихся ребер. - Но это не повод застревать на месте. Вот это, реальное движение вперед. Когда я полностью освою этот процесс… ты даже не представляешь. Освещение улиц. Выплавка металлов. Оборона целого города. Возможности безграничны!
        - Новый великий клан. - усмехнулся Ичиро. - Прости, но я обязан доложить об этом отцу. Любое изменение сил - шанс на то что все развалится. Так он сказал. А город и так на грани войны из-за нас. Сейчас любое недоразумение может привести к кровопролитию.
        - Ладно. Но только после турнира, договорились? - попросил я. - А то чувствую мне вообще запретят в нем участвовать.
        - Если обещаешь не пускать свою силу в дело нигде кроме турнира до его начала. - задумчиво сказал полуорк. - Тогда да. Я тебе не враг. И пусть это опасно, мне кажется, что новый союзник Пинг не помешает. Времена опасные.
        - Это верно. Даже если мы расправимся с нагами, если вдруг союз между Хэй и русалками не разрушится, и, если они остановят вторжение. Видишь сколько если? В общем даже в таком случае останется королевство демонических обезьян, наседающих с севера. Опасностей становится все больше.
        - Я был не прав. - усмехнулся Ичиро. - ты все-таки меняешься. Хоть и не так сильно, как остальные. Только подумать, с того времени как я разбил свой кулак о твой лоб прошло уже два года. Мне скоро одиннадцать. Тебе десять. И мы оба стоим на пороге ступени серебряного адепта. Как думаешь, получим ее по завершении турнира?
        - Обязательно. На последнем экзамене чуть-чуть не дотянули. - кивнул я, слегка лукавя. Мне уже хватало Ци для получения следующего статуса. Не так чтобы с запасом, впритык. Но учитывая, что это было по каждой из трех видов ци - достижение более чем выдающееся. Третьи ранги летнего вихря, армии призраков и кровяного шипа были все ближе. Хотя к турниру я их получить уже никак не успевал. - Вот только сражаться нам придется с воинами. Твой отец подтвердил рекомендацию для участия в турнире?
        - Да. Как и у остальных из нашей четверки. Все же приятно что из девяти человек допущенных к соревнованиям от нашего класса - почти половина из Пинг. Двое из Ксу, двое из Гуй, считая тебя. Прости, но я уверен ты рано или поздно согласишься, что это логичный ход. И один из Джен. Ни одного ученика из Хэй или Фенг. У них будут собственные тройки из старшего курса, ну и конечно из воинов. Но как я слышал остальные тоже идут кланами.
        - Именно. - усмехнулся я. - Они идут привычными себе отрядами из собственных кланов. Такими же как они будут сражаться после выпуска из академии. Так что это скорее соревнование кланов, а не троек. Но с учетом того что здесь нет ни поддержки, ни границ в этом нет никакого смысла. Они проиграют только потому что используют не самую эффективную, а привычную схемы. Это как постоянно оставаться в одной боевой стойке при том что противник свою меняет.
        - Если твоя стойка превосходна, то смысл ее менять? - пожал плечами Ичиро. - Поработав с Бомом, я понял, что это и в самом деле удобно, когда тебя в тройке прикрывают и на дальней и на ближней дистанции. Да и медики в отряде никогда лишними не будут. Каждый должен уметь оказывать первую помощь.
        - Тут я с тобой полностью согласен. - Хотару была очень рада получить дополнительные восемь пар рук. Пусть в начале мы скорее мешали, чем помогали. Но за восемь месяцев каждый подтянул свой уровень до минимально необходимого. В хирургию мы не лезли, но наложить повязку теперь мог каждый из девятки. Аи же продвинулась куда дальше, уже ассистируя при операциях. Оставалось подготовить лишь несколько важных моментов, и шанс победить станет вполне реальным. - Не мог бы ты подождать снаружи? Я сейчас буду работать с кислотой, а защитные очки у меня в единственном экземпляре, как и маска.
        - Хорошо. Только не думай, что тебе позволят ею поливать противников на турнире. - сказал Ичиро остановившись в дверном проеме. - Помни что главная цель победить, а не покалечить как можно больше противников.
        - Будь спокоен. Она мне совершенно для другого. - сказал я, и дождавшись пока товарищ выйдет открыл ящик где хранились свинцовые пластины. - Пора сделать первый аккумулятор за десять тысяч лет. У меня будет собственная карманная молния.
        Глава 31
        - Да не. Бред какой-то. - сказал Хироши, не выдержав напряжения первым. - На кой черт нам на север? Там же бибизьяны эти…
        - Лучше подумай зачем это главам кланов. - мрачно ответил я, проверяя легко ли вынимается из перевязи новенький меч от Ксу Дано. - Нас не просто так гонят к старой стене. Вряд ли они решили избавиться от нескольких сотен студентов. Скорее совместить приятное с полезным. Опять будем зачищать территорию как в прошлый раз, для вырубки джунглей.
        - Я об это тоже слышал. - кивнул Ичиро. - после предыдущего турнира территория стала безопаснее и за несколько дней, пока не началось ответное вторжение зверей, успели вырубить тысячи деревьев. Пополнили запасы кузниц и бань, которых должно хватить на полтора года. А пострадало всего несколько человек, небольшая цена за такие ресурсы.
        - Они могли не устраивать из происходящего праздник, а просто отправить всех воинов на зачистку. - заметил я. - А так получается, что мы бесплатно работаем.
        - О, это же прекрасно. А еще стимулирует экономику города. - улыбнулся Хироши. - Я кстати договорился, наши товары скупили оптом, пусть немного дешевле чем мы рассчитывали, но почти тысячу дзянь мы заработали. Как раз чтобы выплатить все долги, в которые нас вогнал лидер и еще по сотне нас четверых останется.
        - Мне кажется мы должны отдать Аи большую долю, она добыла рецепты исцеляющих мазей.
        - Тебя не спрашивают, лидер. -- усмехнулся Хироши. - в плане средств я тебе вообще больше не доверяю. Вот скажи, куда ушло почти шестьсот дзянь? Строительство мельницы, покупка меди, закупка дерева. Какой во всем этом смысл?
        - Есть. Рекомендую поверить на слово. - сказал Ичиро передернув плечами. Понять парня было можно, три разряда током это вам не шутки. Сделать карманные батареи достаточной емкости я не смог, так что пришлось остановиться на аккумуляторах. Сейчас у меня за спиной болтался рюкзак с широкими лямками. Весила эта прелесть десяток кило, но по моим расчетам и хватить ее должно было на неделю.
        - Смотрите, они на самых стенах трибуны построили. - сказала Аи, у которой зрение был немногим хуже, чем у эльфа. - Разве это не опасно? А если монстры полезут наверх?
        - Их встретят главы кланов в полном составе. С телохранителями и элитной гвардией из героев. - спокойно ответил я. - Смотрите, мне мерещиться или рядом с остальными флагами развивается синий с рыбой и трезубцем. Неужели Хэй решили снять самоизоляцию и присутствовать на турнире? Нужно будет выяснить что с Вейджа.
        - О, это может плохо кончиться. - покачал головой Хироши. - Успокойся, и не смей к ним лезть пока войну не развязал. Все с ним в порядке, у меня достоверные источники.
        Когда мы выходили из города нас провожали шумными радостными криками и хлопушками. Но до стены было больше тридцати километров так что веселье под угасло. Иногда до нас доносились радостные песни и ободряющие крики процессии. Многие были в подпитии. Им в отличие от нас, ближайшие несколько дней не придется провести в джунглях, соревнуясь с другими отрядами за выживание.
        - Последняя проверка припасов. - громко сказал я, чтобы все участники из класса гениев были в курсе. Это после старта турнира мы будем сами по себе. Пока же мы один класс, и я его староста. - Медики - бинты, кровоостанавливающие мази, целебные зелья. Есть? Отлично. Защитники. Мясо и лепешки. Запасы питьевой воды? Огниво и кресало? Дымовые шашки?
        - Не волнуйся ты так. Все помнят, что это уже не детские игры и рисковать лишний раз никто не станет. - не слишком уверенно похлопал меня по плечу Ичиро. - Странно, я еще на ногах. Думал это артефактная броня дает тебе силы.
        - Ты прав, просто я ее контролирую, а не она меня. - усмехнулся я. - Если все в порядке поднимаемся к экзаменатору на жеребьевку.
        - Подходим ко мне! - махала рукой девушка ассистентка, в аппетитно облегающем пышные формы платье. - Все капитаны троек, подойти ко мне. - вокруг нее уже столпилось больше количество народа, которые были старше нас. Кто года на четыре, а кто на двадцать. Я даже пару седовласых воинов видел, а вот лысым был я один, хоть и в бандане. Этот головной убор уже стал моим неотъемлемым атрибутом. А еще служил отличным подшлемником.
        Рядом с девушкой стоял небольшой барабан, из которого каждый подошедший вытаскивал запечатанную трубочку с номером сверху. С противоположной стороны от нее находилась карта с отмеченными цифрами - местами старта для троек. Судя по цифрам нас было около трехсот команд на тридцать километров стартового периметра.
        - В джунгли будут регулярно сбрасываться припасы и продовольствие, как дополнительный повод не сидеть на месте. - проводила инструктаж девушка. - у каждого из лидеров группы есть дымовой жетон. На нем цифра вашего отряда, если сорвать сургуч с жетона он работает как дымовая шашка немедленной помощи. Вы сами выбираете - атаковать встреченный отряд или разойтись миром. Однако кооперация строго запрещена.
        Во время первого этапа у вас будет два дня на то чтобы собрать двадцать жетонов других командиров. При победе вы обязаны сорвать пробку, уведомив о проигрыше, и вызвав помощь для эвакуации. В то же время вы полностью сохраняете все добытые жетоны у себя, теряя только собственный. Вечером на третий день вы должны выйти на пункты сбора.
        В случае если ваша жизнь находится в критической опасности, которую вы не можете избежать - обязательно срывайте жетон. Героями становятся только выжившие воины. Еще раз. Победа не стоит жизни. Ни вашей, ни вашего противника. Защищаться можно до тех пор, пока у вас есть силы и возможность победить. После этого вы обязаны сдаться.
        Большой турнир пятилетнего зимнего равноденствия проводится на враждебной территории. Тут есть особенно опасные звери, о которых вы конечно же знаете, но я должна вам напомнить. Змеи природного аспекта, достигающие двадцати пяти метров. Двуногие хищные ящеры и десятиметровые плотоядные вараны. Демонические летучие мыши и птицы. - перечисляла девушка, листая блокнот. - Полу-разумные обезьяны, яогуаи-волки и лисы. Ядовитые пчелы, пауки, змеи, медузы. Так же не рекомендуется использовать в пищу найденные на территории фрукты, грибы, корни и орехи. Они могут оказаться ядовиты.
        В связи с повышенной опасностью некоторых монстров, принесенные для доказательства смерти два верхних клыка вождя разумных обезьян, ядовитой гигантской гадюки, титанического варана и мыши-кровососа будут засчитаны за один собранный лидерский жетон. Очень надеюсь, что такие твари вам будут встречаться не часто, ибо они в отличие от соперников никого жалеть не станут. Так же клан Гуй милостиво обещает выкупить любые ценные останки животных и насекомых, которые вы сможете собрать. Но уже за деньги, а не очки.
        - Род, Имя, Номер? - не поднимая головы спросил экзаменатор, записывающий участников, когда я достал свой лидерский жетон.
        - Валор. Номер сто одиннадцать. - ответил я, вешая ампулу на шею и пряча ее под броню.
        - Нет такого клана - Ва. - мрачно сказал, не смотря на меня мужчина. - Да и имя Лор странное.
        - Валор, в одно слова. Это имя, беcклановый я.
        - Беcклановый? - поднял на меня удивленные глаза экзаменатор. - Не слишком ли ты мал для того чтобы участвовать в большом турнире? Он ведь не просто так называется Большим.
        - У меня есть разрешение от мастера на участие. - пожал я плечами, доставая бумаги. - Если быть точным, у меня их три.
        - А, так ты из этих. Гении зазнайки. Посмотрим сколько часов вы продержитесь прежде чем попросите о пощаде и сорвете пломбы с своих жетонов. - нагло усмехнулся мужчина. - Следующий! Не задерживай очередь.
        - Ну как? - потирая руки спросила Аи. - Куда нам идти?
        - Сто одиннадцатое стартовое место, на примерно в центре северной стены. - ответил я. - Теперь мы сами по себе, так что давайте двигаться. До старта осталось меньше трех часов, а нам еще по периметру двенадцать километров идти.
        - Не хорошо это. там самый опасный участок. - заметил Куват. - Ближе всего к пролому. Да еще и непонятно кто попадется в ближайшие соперники. Может ну его? Еще не поздно отказаться. Посидим на трибуне, отъедимся, отоспимся. Надо оно нам?
        - Надо. К тому же нас уже записали, придется поработать. А то массу набираешь, а раскачиваться кто будет дальше? - похлопал я товарища по спине. - Даром мы что ли доспехи тебе заказывали, оружие ковали и эликсиры варили.
        - Строго говоря эликсиры мы варили на продажу. - заметила Аи. - Но отказываться от противостояния в последний момент и в самом деле не лучшая идея. Хотя я вообще против жульничества. Мы должны разбить врага собственными силами, умениями и слаженной работой. Иначе зачем нужен этот турнир, если не проявление талантов?
        - Посмотрим на наших ближайших противников, потом решим нужны нам будут мозги или нет. Любые техники в самом начале были хитростью и обманом противника. Мастера Юань-ци до сих пор специализируются на введении противника в заблуждение. В запудривании мозгов противникам и союзникам. Так что не считаю чем-то плохим умение использовать мозг в нестандартных и тяжелых ситуациях.
        - Ну если так смотреть. - задумалась Аи. - Но тогда логичным решением на турнире стало бы использование больших настенных скорпионов. А это уже явное жульничество, ведь такими снарядами можно за триста метров пробить человека насквозь. Так что уверена границы разумного в выдумывании стратегий победы тоже должны быть…
        С каждым словом Аи говорила все медленнее, а в конце и вовсе замолкла. Проходя мимо будущих соперников мы в начале наткнулись на отряд арбалетчиков с сетями, капканами и силками. Затем миновали дварфов, разливающих по горшкам масло с зажигательной смесью. Группу охотников с странной смесью гепардов и собак на поводках. Тройку одетых в полный тяжелый доспех воинов, у которых из открытого на теле были только глаза.
        - Что ты там говорила про честность схватки? - усмехнулся я. - У нас конечно тоже найдется пара сюрпризов, но давайте не питать иллюзий. Это настоящий, взрослый турнир. Тут никто нам поблажек не сделает, придется выложиться на все сто процентов.
        - Может все же откажемся? - спросил Куват с робкой надеждой. - Посмотреть со стороны на драку всегда приятнее чем в ней участвовать…
        - Поздно, мы уже пришли. Вот наша лестница вниз. Готовьтесь, здесь нам расслабиться не удастся. Соберись братец. Ты наш щит и доспех. Если не ты прикроет нас в бою, то кто? Ты силен могуч и почти волосат. У тебя все получится. - приободрил я товарища, проверяя снаряжение. - Веселая неделька будет. - договорить я не успел, издали, там, где стояла центральная трибуна, раздался протяжный гул гонга и его подхватили местные охранники, ритмично ударяя в щиты. - Поехали!
        Глава 32
        Едва мы ступили в папоротник как из-под листьев на меня выскочило нечто почти сливающееся с листвой. Я успел только подставить браслет и клацнувшие зубы сжались на металле. Раздался свистящий звук взмаха и топор Аи с бритвенной точностью обрубил змее голову.
        - Отлично, хамелионистая мамба. Даже искать не пришлось. - воодушевленно сказала девушка, кинжалом разжимая пасть атаковавшему меня существу. - Ее ядовитые железы очень ценятся для изготовления снотворного и обезболивающего.
        - Это конечно здорово, но ты как-то не особенно беспокоишься о моем здоровье. - заметил я, с нервной улыбкой. - А если бы я не успел подставить руку, или она попала клыками между пластин?
        - То над тобой уже поднимался дым неотложной помощи, а я бы вкалывала антидот. - строго сказала Аи. - Ее парализующего яда хватит на то чтобы убить несколько сотен человек. Если у тебя конечно нет сформировавшегося ядра Сюэ-ци дающего иммунитет к ядам и отравляющим веществам или специализированной техники Чжен-ци.
        - Хватит трепаться. Лучше по сторонам смотрите. - буркнул Куват. Стоило нам оказаться на вражеской территории, и он мгновенно перестал ныть, максимально сконцентрировавшись и держа щит в постоянной готовности нас прикрыть. - Мы здесь самые слабые, все видели где мы встали - так что с нас начнут.
        - Поправка, уже начали. - сказал я, стряхивая с себя останки змеи. - Трое с запада, движутся по деревьям. Скорее всего эльфы. Угрозой нас не считают, идут напролом. А значит и стрелять не будут. Помните, секреты использовать только в крайнем случае, с первыми придурками справимся сами, обычными…
        Договорить я не успел. Эльф спрыгнувший с дерева набросился на меня, но Куват сместился, принимая сдвоенную атаку изогнутых мечей на скошенный щит. Отбив их в сторону полуорк резко присел, клинки с ревом распороли пустой воздух и в освободившееся место ударила моя глефа. Не церемонясь, не сдерживаясь. На поражение. Моей скорости едва хватило, чтобы оставить на груди отскочившего воина глубокий порез.
        - А котятки кусаются. -- поморщился мужчина, зажимая ладонью обильно кровоточащую, хоть и не опасную для жизни рану. - Все вместе!
        - Луки! - крикнула Аи, первой заметившая смену оружия. Куват прикрыл девушку щитом, а я бросился вперед, активировав армию призраков. Сразу несколько стрел полетели в меня и мои зеркальные отражения. Поддерживать копии в лесу было очень тяжело. Даже с помощью интерфейса я не мог полностью вообразить, что именно должны увидеть противники. То забывал о примятой после прыжка траве, то о шуме листвы или хрусте веток. А ведь только так я мог вкладывать образ в верхний дантянь врагов.
        - Нужно разорвать дистанцию! Они слишком быстрые! - крикнул засевший в ветвях лучник. Но его бравому лидеру было уже не до того. Мы столкнулись в рукопашной схватке. Скорость с которой атаковал эльф была выше всяких похвал. Мне до такого уровня летнего вихря было еще крайне далеко. Не удивлюсь если воитель получил уже двадцатый ранг.
        Меня спасали деревья и кусты. Пусть и приходилось постоянно обновлять проекции, но это позволяло мне быстро и безопасно менять направление движения и атаки. Несколько раз я даже оказывался у противника за спиной. Сосредоточившиеся на мне эльфы не посчитали моих приближающихся напарников угрозой, ведь у них не было видно дальнобойного оружия.
        Они нас серьезно недооценили и это стало их главной ошибкой. Бешено вращающийся щит Кувата ударил в спину одному из лучников. Вокруг лодыжки второго обвилась веревка с грузилом, и они оба с криками попадали на землю. Как раз в тот момент, когда я нанес очередной режущий удар противнику, не сумевшему найти меня среди отражений.
        - Хватит! - отскочив назад поднял руки лидер отряда. - Парни вы как?
        - Я кажется ногу сломал. - пожаловался один из воинов. - Эта обезьяна меня за нее так дернула что чуть не оторвала.
        - Ты кого сейчас обезьяной назвал? - спросила девочка, поднимая совсем не детский двуручный топор над головой.
        - Аи стой! Они сдались! - крикнули мы с Куватом хором, и этот сдвоенный крик похоже напугал эльфов больше чем само сражение.
        - Да ладно. Я так. Шучу. - пожала плечами наша воительница, закидывая короткую косу за спину.
        - Жетон. - требовательно протянул я руку. Лидер эльфов несколько секунд колебался, но посмотрев на товарищей, на одном из которых сидел полуорк в полном боевом облачении, а у второго над шеей завис топор вздохнул и сорвав с шеи чехол, высоко поднял его над головой. Тут же в небо вырвался белый столб дыма, окрасивший верхушки деревьев. Но длилось это извержение не больше нескольких секунд.
        - Берегитесь. С остальными вам так просто не будет. - хмыкнул лучник из клана Джен, кидая мне опустевшую капсулу. - Теперь вас будут воспринимать всерьез, и поступать соответствующе.
        - Спасибо за схватку. Перевязка нужна? - спросил я, пряча жетон в пояс, но эльф покачал головой. - Вторая группа уже на подходе. Сто метров с востока. Судя по ци - воины в доспехах.
        - Ого, а у вас все схвачено, да? - присвистнул лидер лучников, но нам уже было не до того.
        Воины, да еще в доспехах. Скорее всего из Пинг. С такими встречаться в равном бою не стоит. Но в то же время - это хорошо. Ведь что Пинг что Фенг не обладают техниками души. Только крови и жизни. В прямом боестолкновении это не имело бы никакой разницы. Но сейчас мы были на неизвестной территории. Откуда появится противник - совершенно не понятно, а если ты его еще и не видишь… Единственный наш шанс - внезапное нападение.
        Когда троица вышла в наше поле зрения я чуть не ахнул. Они были словно с картинки. Защитный строй Пинг в его самом маленьком, но при этом не менее опасном проявлении. Они шли в ногу, строевым шагом, чуть ли не чеканя шаг и сминая все находщиеся на пути препятствия. Бедная змейка, вроде той что пыталась укусить меня висела на стальном наручне их лидера. Они были на столько уверенны в своей непробиваемой силе, что даже не скрывались.
        - Я тебе говорил, нужно раньше выдвигаться. Тех детей уже разделали, наверное, на носилках выносят с полигона… - спокойно сказал ближайший ко мне боец.
        - Это не важно. Они должны были хоть минимальное сопротивление оказать. А значит кто бы против них не стоял, сейчас ранены или по крайней мере устали. - сказал лидер рыцарей. - подойдем, сомнем, заберем жетон и пойдем дальше. Нам еще сорок километров патрулировать.
        «Граната?» - спросила меня жестами Аи, но я покачал головой. Бить по доспеху молнией, все равно что по громоотводу. Если металл полностью соприкасается с землей ток, как и всегда, выберет путь наименьшего сопротивления и уйдет по поверхности брони в землю, не причинив никакого беспокойства воину внутри доспеха.
        Если смотреть на их скорость - проще обойти и уйти в джунгли, ища других соперников. Но если мы оставим их в тылу рано или поздно рыцари могут нагнать нас и ударить в спину. Или поймать спящими. А значит нужно от них избавится. Жаль только вес слишком большой, ни поднять, ни даже уронить такую махину мы не сможем. Ну и пробить доспех тоже не выйдет.
        Их основные минусы состояли в низкой скорости передвижения, подвижности и сильно суженном радиусе видимости ухудшенном слухе и обонянии. Уверен, выносливость у них прокачано на все сто. Так что варианта измотать их беготней нет. Нужен другой подход. Комплексный. И в первую очередь нужно отсечь помощников от лидера.
        Кусты прямо по пути следования Пингов зашевелились, а потом резко пошли волнами в разные стороны. Реакция нормального человека - бросится вдогонку. Но проводившие большую часть жизни на стене воины давно перестали быть людьми. Металл скрипнул при столкновении, секунда и они стояли спина к спине, ощетинившись мечами и закрывшись башенными щитами так, что муха не проскочит. Именно этого мы и добивались.
        Куват и Аи выпрыгнули с разных сторон, но бросились не к противнику, а друг на встречу другу. Девочка высоко подпрыгнула, и товарищи вновь разбежались, оставляя противника в недоумении. Пока воины соображали, что за чертовщина тут происходит мои друзья уже, успели сделать три круга и наконец все было готово. Активировав усиление Чжен-ци оба орка подбежали к дереву и что есть силы дернули цепь, свисающую с ветки. Кольцо с шелестом сжалось и лишь один из воинов успел выдернуть ногу из петли.
        - Ах вы засранцы! - выругался лидер рыцарей. - а ну идите сюда!
        - Лучше вы к нам. - усмехнулся я, доставая рогатку и толстые маслянистые фрукты, которые я нашел на местных деревьях. В их съедобности были большие сомнения, но по тому назначению что я придумал они подошли идеально. С чавкающим звуком плод ударил в забрало одного из рыцарей, напрочь забивая смотровую щель.
        - Ах ты паразит! - крикнул в негодовании воин, пытаясь перерубить цепь. Но об этом мы позаботились, хоть и обошлось это дороговато. По специальному заказу клан Ксу выковал цепь, новый топор для Аи и складное оружие для меня. При этом качество в целом было куда лучше, чем у бюджетного оружия, которым снаряжали воинов. А вот герои, пожалуй, смогли бы и разорвать путы руками, так что против более сильных противников этот фокус не сработает.
        Рыцари ругались, размазывая фрукты по шлемам, все больше закрывая себе обзор. Пытались вырваться, но совместный вес Кувата и Аи, помноженный на дополнительный рычаг, вполне был в состоянии удержать противника. Стоило воинам перестать что-либо видеть, как один из них с матами снял шлем, только для тог чтобы увидеть прямо у себя под носом обнаженное лезвие моей новой глефы.
        Мужчина попытался отбить его своим мечом, прикрыться щитом, но нулевая маневренность давала о себе знать. Он был просто не в состоянии двигаться так как привык. Прочные мужские узы стали путами, определившими проигрыш тройки рыцарей. Результат был предопределен еще в момент, когда они вышли в несвойственную им местность, и решили, что все будет по-старому. И к чести лидера команды Пинг, он это вовремя понял.
        - Мы сдаемся. - сказал командир рыцарей. - Нельзя сказать, что это честная победа, но вы ее заслужили. Такого от детей я точно не ожидал, скорее от охотников Фенг или Хэй. - С этими словами он сорвал с шеи жетон и выпустив дым кинул его мне. - Будь осторожен парень. В следующий раз вам так не повезет. Остальные будут охотиться на взрослых и не будут знать, что вы дети. К вам будут относится, как и должны - как к полноценному противнику.
        - Спасибо за схватку. - кивнул я. - Мы это знаем. Ради этого и пришли. Собираемся, следующая группа, двести метров!
        Глава 33
        - Хватит бегать! - гневно крикнул охотник, питомцы которого дергались из стороны в сторону, не понимая кого атаковать. Повезло что у этих тварей интеллекта было по меньше чем у хозяина, но я уже так перетрудился в использовании своих призраков что с трудом мог сосредоточится. А ведь первый день турнира даже к середине еще не подошел. Как они себе вообще представляют это, собрать двадцать жетонов?
        - Как ты? - тихо спросила Аи, проверяя мой пульс. - Выглядишь не слишком хорошо.
        - Пока нам везет. - криво усмехнулся я. - Если будем избегать Ксу и Гуи, сможем такими трюками отвлекать врагов достаточно долго.
        - Я не об этом спросила. - серьезно сказала, девочка, покачав головой. - Надо двигаться, если не хотим с ними сражаться. Тут массой взять не получится. На каждого охотника по три пса. Куват такое в одиночку не вытянет.
        - Главное, что мы с их территории выбрались. - вздохнул я. Всего несколько минут назад, воодушевленные победой над рыцарями Пинг, мы ринулись на следующего врага и чуть сами не попались в ловушку. Железные капканы не отдают Ци. Но тут нас спас нюх Кувата. Всегда тяготевший к кухне полуорк развил недюжинные таланты и мог различать около двадцати отдельных запахов. Некоторые - на большом расстоянии. Другие же как в тот раз, когда он выдернул меня за шкирку из распахнутой стальной пасти.
        Сражаясь против охотников, мы полностью поменялись местами с Пингами. Теперь приходилось в каждый сантиметр земли тыкать палкой, прежде чем туда наступить. Как они за час с момента старта турнира умудрились так окружить себя ловушками я не знал, но на бушующее мне это было чрезвычайно интересно. Честных схваток мы не дождемся, ни сегодня, ни когда-либо еще. А значит умение быстро выстроить оборону с минимальным количеством человек - именно то что мне нужно.
        - Ладно. Черт с ними. Отступаем. - нехотя кивнул я, посылая последнего призрака, чтобы заставить зверей бросится в другую сторону. Этих секунд нам хватило чтобы сменить позицию и углубится в джунгли. До последнего я чувствовал напряжение. Не добрый взгляд выискивающий слабое место. И только когда мы поднялись на пятьдесят метров против течения по глубокому ручью, идущему от стены, меня отпустило.
        -- Пригнись. - пробормотала Аи, всматриваясь в заросли. - Я что-то слышала.
        - Нет никого. - сказал я, и почти тут же заткнулся, заметив шевеление в кустах. Огромная черная саблезубая пантера с вздыбленным костяным гребнем и покрытой костяной броней мордой выпрыгнула туда где мы были еще несколько секунд назад и потянула воздух носом. Это было нехорошо. Совершенно. На ее массивной мускулистой шее висел дорогой ошейник, который должен был служить защитой.
        - Упустили? - спросил негромко мужчина, выбежавший вслед за пантерой. - Ну же, девочка, чуешь их? - хищница потянула воздух носом еще раз, а затем громко чихнула. - Отравили воздух? - охотник наклонился к траве, попробовав ее на вкус. - Черный перец? Чертовы выскочки!
        - Что у тебя? - спросил второй, выходя с сворой собак, которых я почти пятнадцать минут заставлял скакать по округе применяя призраков.
        - Сбились со следа. - сплюнул охотник. - Они знали, что мы идем. Посыпали дорогу перцем, ушли по ручью. Среди детишек есть по крайней мере один видящий. Но ничего, от Сокола еще никто не уходил. Они даже не воины. - они продолжили негромко разговаривать, но листва скрыла их контуры и заглушила звуки.
        - Они от нас не отстанут. - мрачно заметил я, на скорую руку съедая ломоть вяленого мяса. - Нужно восстановить силы и двигаться на юг. Может если столкнемся с другими группами они переключат свое внимание. Или можно подготовится и встретить их уже на своей территории. Кстати - с перцем отличная идея, я как-то этот момент упустил.
        - Да я не специально. - чуть замявшись сказал Куват. - просто не могу же я готовить без перца? А тут занервничал, неудобно рюкзак перехватил. Вот и рассыпалось по дороге.
        - Всегда бы так не везло. - хмыкнул я, высматривая в небе обещанную птицу. Хоть кроны деревьев и скрывали нас от посторонних глаз, спрятаться от сокола так вряд ли вышло бы. - Если они нас выследят, придется драться. Уж лучше подготовиться и встретить их на наших условиях. Они конечно молодцы, ничего не скажешь, работают грамотно, но и нас есть чем их удивить. Как у нас с ядом хамелионистой мамбы? Сможем использовать?
        - Ты с ума сошел? - посмотрела на меня округлив глаза Аи. - Я же тебе говорила - он крайне ядовит. Четыреста человек убить можно, полная парализация нервов!
        - А если его развести? Ну, например, один к ста? Убивать никого не хотелось бы, а вот ослабить…
        - В принципе можно. - задумчиво проговорила Аи. - У меня есть некоторые медикоменты для хранения и обеззараживания. Если их смешать в правильной пропорции и разбавить родниковой водой - при добавлении нескольких капель яд будет работать как обезболивающее или местная анестезия. Перестанешь чувствовать конечность, в которую он попадет. Но тут важно не переборщить. Доза чуть больше, и он уже станет смертельным.
        - Хорошо, тогда двигаемся еще на север, к стене. Давай пока ты все готовишь я понесу твой топор. - сказал я девочке, и та почему-то смутившись кивнула. - Ого, ничего себе дура. Как ты им так легко махаешь?
        - Я бы на твоем месте ни на что не намекал. - вздохнул Куват. - а то Ичиро уже ходил с подбитым глазом за то, что назвал ее… не важно как, я ничего не имел ввиду!
        - Я просто хотел сказать, что Аи очень сильная и умелая. Но это не так важно. Двигаемся, мне еще веток на шипы наколоть надо, а глефой это делать не слишком то удобно. Хотя надо признать и двуручным топором не особенно. - хмыкнул я, срезая небольшой стебель бамбука. - Нам понадобится несколько сотен копий чтобы огородить себе безопасное место. Если постараемся - управимся до того, как нас найдут и догонят. Главное же в нашем деле - шипы.
        - Как шипы могут быть полезнее кольев? - недоуменно спросил Куват. - С помощью правильно воткнутых кольев можно от любой крупной живности защититься. Нас этому на уроках выживания учили, сам знаешь - одно из базовых правил.
        - Ты прав. Вот только сейчас наши противники не только и не столько звери. - усмехнулся я, по дороге срубая очередное деревце. - Нужно найти поляну вокруг которой растет бамбук. Можно конечно самим расчистить себе место.
        - Хватит разговоров. Птица зависла прямо над нами! Уже минут кружит. - сказала обеспокоенно Аи. - А мы прошли всего полкилометра.
        - Черт, значит придется поторопиться, двигайтесь за мной. Аи, у тебя готов яд?
        - Да, почти, еще несколько минут. - быстро ответила девочка. - Нужно только выдавить из желез активное вещество. Но только так чтобы оно не попало на пальцы. Очень аккуратно.
        - Понятно. Куват, защищай Аи! Как только будете готовы - двигайтесь по моим следам. Не потеряетесь. И не забывайте смазывать ядом колья. - полуорк кивнул, снимая щит со спины, а лекарь села готовить микстуру прямо на берегу ручейка у которого рос бамбук. Стебли находились так часто друг к другу, что протиснуться между ними проблематично. Но для меня это был только плюс.
        Срубая тонкие стволы под самый корень, я старался чтобы угол был как можно острее. Времени было в обрез, так что церемониться некогда, но я старался укладывать срубленный бамбук засовывая между стоящими деревьями. Получалась не слишком аккуратная полуживая стенка, на которую я не возлагал особенных надежд. И все же она должна была помешать протиснуться вперед гончим и задержать пантеру. Против охотников это не поможет и вовсе, но люди по определению существа ленивые. Если они увидят расчищенную дорогу - по зарослям не пойдут. И тут оставалось уповать на удачу и зелье Аи.
        Постепенно сужая проход я все время двигался в левую сторону, каждые двадцать шагов делая поворот и сокращая расстояние на два шага. И так пока не наткнулся на собственные укрепления, истыканные кольями. Получилась спираль со стороной в двадцать метров и весьма внушительными стенами, через которые не так просто было пробраться.
        Рев животных раздался раньше, чем запыхавшиеся Куват и Аи выскочили на подготовленную мной трехметровую поляну. Мгновенно поняв без слов, что нужно делать, они схватили лежащие колья и окуная их в банку начали баррикадировать единственный вход. Через минуту из наспех подготовленного лабиринта раздался мат, да такой что я первый раз слышал, значительно пополнив собственный словарный запас.
        - Что это за х…ня? - ругался один из охотников. - Откуда здесь этот гребанный лабиринт?
        - Найду того, кто насовал кольев в землю - прибью. - сказал второй. Не зная куда ведет коридор, они пробивались по прямой, от самого входа. Но мой путь лежал чуть в стороне, и противникам все равно приходилось идти по моей дороге, хоть и не долго. Один из них умело скрывал Ци, прячась от моего виденья, однако двух других я отчетливо видел даже через толщу деревьев. Но видел не только я. Сверху над нами кружил сокол, по которому враги прекрасно могли сориентироваться. Охотники спешили завершить бой. Они были разозлены травмами питомцев и в отличие от рыцарей Пинг не собирались сдерживаться или жалеть молодых.
        - Сзади. - тихо сказал Кват, и Аи кивнула, подтверждая его догадку. Враги разделились, собираясь атаковать нас с трех сторон одновременно. Раздался звон стальной тетивы и тяжелый арбалетный болт выскочил из стены деревьев, лишь немного замедлив свою скорость. Полуорк застонал сквозь зубы, но остался стоять с болтом в плече.
        Я не стал ничего говорить. Лишь активировал технику армии призраков и дернул товарищей на пол из срезанных стеблей бамбука. Для ястреба мы мгновенно перестали существовать, охотники же через щели в стенах видели все тех же обороняющихся детей. Стрелы с треском раскалывали стебли бамбука. Злобно жужжали тетивой взводимые тяжелые арбалеты. Аи, подобравшись к Кувату начала проводить операцию прямо под обстрелом.
        От перенапряжения я начал терять сознание. Черная пелена опускалась на глаза. И лишь тихий голос Аи позволял остаться в сознании. Как враги могли тратить столько стрел? Они что, целую телегу на себе тащат? Ответ дошел до меня только когда небо внезапно оказалось в полоску. Грамотно раскрученные грузы распределились по всей поляне, и сверху на нас опустилась тяжелая сеть со стальной проволокой.
        Глава 34
        Я успел среагировать только потому, что смотрел во время появления сети прямо на небо. Перекувырнувшись я схватил край полотнища и сдернул его с товарищей в сторону единственного прохода. Туда где в любую секунду могли появится охотники. Но противник не первый день ловил живность и готов был к такому обороту. Работая мачете, они прорубались к нашему укрытию сразу с трех сторон, не позволяя построить нормальную оборону.
        Но и у нас нашлось чем ответить. Выхватив один из смазанных ядом кольев, я ткнул им в только что появившийся просвет между стволами, и судя по сдавленному мату попал весьма удачно. Спустя секунду мне в ответ прилетело сразу несколько стрел, и от двух из них я уклониться не успел, даже активировав летний вихрь. Возможно, когда он достигнет уровня тридцатого, я смогу ловить стрелы на лету, но пока мой предел отодвинуться чтобы они прошли по касательной.
        Но теперь тучи стрел не было. Очистив свой разум, я наконец начал видеть мир таким, каким он был на самом деле. Один из охотников-кинологов Фенг обладал подавленным аспектом Юань-ци. Воину было недоступно одновременное использование техник и Крови и Души. Они концентрировались только на одном пути. Но это не мешало довести навык призрачных стрел до третьего ранга. Разрушая мои иллюзии он с легкостью мог сражаться с нашей группой хоть в одиночку, а значит пришла пора использовать «это».
        - Ха. Значит один из вас не полностью безнадежен. - усмехнулся охотник, когда я вышел ему навстречу. - Иди сюда, сосунок, посмотрим, чего ты стоишь.
        - Лучше вы к нам. - сказал я, выпуская по противнику снаряд из рогатки. Охотник почти не задумываясь отбил его небольшим буклером, щитом закрепленном на левом запястье. Шарик лопнул, подняв небольшое облако едкого черного дыма. Противник выскочил вперед с такой скоростью что в дыму даже остались небольшие буравчики, закрутившиеся от ветра.
        Враг был сильнее, быстрее и опытней. На моей стороне были лишь воспоминания о прошлом и девять месяцев подготовки. Древко глефы соединилось с тихим щелчком, будь мы хотя бы равны по силе - я мог бы долго удерживать противника на расстоянии за счет длины оружия, но охотник орудующий коротким мечом лишь усмехнулся прыгая вперед. Его скорости вполне хватит чтобы отбить в сторону оружие выскочки. Именно так он думал, и я с ним был полностью согласен. За одним маленьким исключением.
        За секунду до соприкосновения клинков я еще подвернул рукоять, соединяя контакты внутри и молясь всем известным богам о работоспособности батарей за спиной. За долю секунды до соприкосновения между нашими клинками прошла крохотная дуга молнии, а стоило оружиям столкнуться как противник рухнул. Его мышцы разом сжались, бросая тренированного владельца на землю в виде беспомощного манекена.
        Немедля ни секунды я повернул рукоять обратно, в безопасное положение. И отбросив ногой мачете, приставил лезвие нагинаты к горлу охотника. Несколько секунд ему понадобилось, чтобы очнуться, но пришел в себя нападавший далеко не сразу. Только когда порезался о лезвие, пытаясь отмахнуться, противник наконец понял в какой ситуации оказался.
        - Ты мертв. - сказал я, выискивая по сторонам его напарников. - А мертвые не бегают и не разговаривают. Признаешь свое поражение.
        - Иди к черту. - раздосадовано буркнул мужчина. - Что это вообще было?
        Отвечать ему я не собирался. Рядом все еще находилось два его товарища, так что время подставляться, отвлекаясь - самое неподходящее. Держа глефу наперевес, я отступил к Кывату и Аи. Девушка как раз закончила перевязку. Но вставать они не спешили. Возможно потому что на каждом было по красному пятну от валяющихся рядом стрел с подушечками вместо наконечников. Они тоже были условно мертвы, а я оказался один против двоих более сильных соперников. Худшая из возможных ситуаций, ведь стрелы я отбивать не умел.
        - Сдавайся, вы проиграли! - крикнул не особенно весело один из охотников. Судя по голосу его задело оставленными шипами. Даже выпив антидот он должен был чувствовать сильную усталость. Что давало мне призрачный шанс на выигрыш. Армию я в ближайшие полчаса-час использовать был уже не в состоянии, так что мой шанс только в факторе неожиданности.
        Обойдя по спирали противника, я оказался в паре метров от отметки видимой с помощью зрения Ци. Осторожно, я выглянул и тут же спрятался обратно, а не то место где я стоял всего секунду назад упала стрела с мучным шариком. Различив стальной звон тетивы, я немедля бросился вперед, не дожидаясь пока оружие противника перезарядится. Вот только именно на это враг и рассчитывал, выпустив второй болт почти в упор.
        Закружившись я пропустил стрелу рядом, и отскочив по касательной она не оставила четкого следа. Будь это настоящий арбалетный болт он без сомнения пробил бы деревянный доспех и вошел глубоко в тело. Но я все еще мог бы сопротивляться и не собирался сдаваться. Бросившись вперед я не дал противнику перезарядится, охотник был вынужден отпрыгнуть в сторону, а затем, поморщившись от боли, отступить еще раз.
        Делал он это почти беззвучно, но платой за тихое передвижение стали бинты на ногах вместо нормальных сандалий. Этого было явно недостаточно чтобы защитить владельца от острых деревяшек, смазанных ядом хамелионистой мамбы. Получив очередную дозу яда противник с трудом стоял на ногах, но я рисковать не стал, контролируя его руки и медленно приближаясь я старался не выпускать из виду второго, явно готовящегося к фланговой атаке. Но прежде чем я дошел до охотника он упал на бок и начал мелко трястись.
        - Аи! У него припадок! - крикнул я, наплевав на все условности турнира. -- Кажется он получил слишком большую дозу яда!
        - У меня не хватит антидота! - тут же отозвалась девочка. - Яд скорее всего распространился по всему организму. Доставай красный сигнал!
        - Не нужно, я сам активирую. - неожиданно близко сказал первый из охотников, но, когда я схватился за оружие поднял открытые пустые ладони. - К черту этот турнир. Он не стоит жизни моих товарищей. - с этими словами он залез себе за пазуху и достал жетон участника. Резким движением сорвав сургуч дождался пока выйдет белый дым и кинул мне опустевшую оболочку. А затем достал из припасов красную дымовую шашку.
        - Они должны быть здесь в течении пяти минут. - прикинула Аи, подбегая. - Нужно поддерживать его сердцебиение. Чтобы мозг не умер. Где третий?
        - Отлеживается рядом с своей пантерой. О чем вы вообще думали, используя такой сильный яд? Мы же могли погибнуть. Жгао до сих пор на грани.
        - А вы, о чем думали, осыпая нас настоящими арбалетными болтами? - возмущенно спросила Аи, не отвлекаясь от непрямого массажа сердца. - Если бы кто-то дернулся чуть левее стрела уже оборвала жизнь Кувата. Мы просто защищались, вы сами к нам полезли!
        - Вот только стрелять мы начали уже после того как поняли, что вы отравили наших питомцев. Вы детишки совсем берега потеряли со своими методами самообороны. Что это было парень. Чем ты меня так огрел? Это явно не яд. В облаке я не дышал, лезвием ты меня даже не задел…
        - Секретная техника. В чем заключается не скажу - на то она и секретная.
        - В чем дело? - спросил Гуанюнь, пришедший на выручку с парой других героев. - Вал, ты в порядке? Кто вызвал подмогу?
        - Мы. А эти звереныши полностью норме. - хмыкнул охотник. - Они нас отравили ядом какой-то змеи. Один здесь, второй в пятнадцати метрах севернее.
        - Какой яд? - строго спросил Гуанюнь. - Вы что себе позволяете.
        - Мамбы, разбавленный в пятьдесят раз и нанесенный в крайне небольшой концентрации против зверей. - ответил я. - Они сами виноваты, что сандалии не носят, да еще и лезу напролом.
        - Отличная аргументация. Так на его могиле и скажешь. - буркнул охотник.
        - Яд сдать. - приказал Гуанюнь. - Без возражений! Я не для того разрешил тебе участвовать, чтобы ты других калечил. Еще раз повторится - аннулирую свой допуск. Забирайте раненых и уходим. Соревнования только начались, а у нас уже три красных сигнала. Такого быть не должно. Хотя, о чем думали главы приняв решение проводить турнир на опасной территории, не понимаю. Еще и Хэй из своей норы выползли. Так что будь предельно осторожен.
        - Понял. Постараюсь. - кивнул я, и поднявший на руках охотника Гуанюнь прыгнул, мгновенно скрывшись из поля зрения. Вот это сила, это я понимаю. Первый наследник клана Фенг сам по себе был мужчиной не маленьким, а в доспехе весил все килограмм сто двадцать. Да ещ неудачливый охотник кило сто. И все равно он умудрился за один раз прыгнуть больше чем на пять метров. Хотя нужно признать, что без секретных техник, обеспеченных многолетними тренировками и содержащейся в крови эссенцией, здесь не обошлось.
        - Что будем делать? - спросила Аи, когда последний из санитаров забрал у нас железы змеи и разведенный яд, выдав бумажку о получении. - Куват в ближайшие несколько часов будет не слишком мобилен, а мы получили только три жетона из двадцати.
        - Как правильно сказал охотник - жизнь товарищей куда ценнее победы в любом турнире. Давай сплетем ветви над поляной и отдохнем несколько часов. - предложил я. - более безопасного места мы все равно не найдем, а перерыв для восстановления сил нам нужен позарез. У меня уже голова раскалывается, от частого использования техник Юань-ци.
        - Но благодаря им мы все еще в игре и живы. - заметила Аи. - Мне нужно приготовить целебный отвар. Так что разведите огонь, а я пока схожу за водой. Не беспокойся, твоя странная палка с собой, и я буду очень аккуратна.
        - Хорошо. Но в случае любой опасности - зови. - предупредил я девочку. - Мы будем рядом.
        Расчистив центр импровизированной поляны от веток, я устроил лежак для Кувата, который все порывался встать, но ему требовался покой. Сделать из нависающих над нами стеблей бамбука шалаш оказалось довольно просто, мне даже не пришлось их срубать. Только наклонить друг к другу, перевязывая листьями, а затем накидать сверху других, чтобы закрыть щели. За час с небольшим у меня получилось достаточно надежное временное укрытие. И даже защита от дождя которая вскоре понадобилась. Все же на дворе была зима и холодный дождь постоянно норовил прорвать пасмурное небо.
        - Переждем грозу. - сказала Аи, помешивая в котелке свое варево. Я рядом обжаривал несколько добытых ею в реке рыбин, следуя инструкциям Кувата и используя его специи. - Как раз отдохнем и сможем двигаться вперед. У нас еще два дня впереди. Спешить некуда.
        - Да и незачем. - мрачно сказал я, глядя девушке за спину. - Неприятности нас сами находят. - Огромный отпечаток ци принадлежащий монстру пер прямо через лес в нашу сторону.
        Глава 35
        - Что бы это ни было, лучше нам убраться с его дороги. - заметил я, быстро допивая свою порцию целебного отвара и начиная собираться. - Не уверен, что с таким чудищем даже герой справится.
        - Ну если даже ты так говоришь, то действительно. - иронично заметил Куват.
        - Не хочу вас расстраивать, но треск идет с нескольких сторон. - сказала Аи, разминая руки. - Похоже мы стоим на пути у стада. И если я правильно помню путь - выход из спирали прямо на пути его следования.
        - Дьявол. - взглянув на карту, я тихо выругался. Аи была совершенно права. Если мы начнем двигаться тем же путем что зашли - окажемся зажаты между густыми зарослями бамбука и тварями, что с легкостью нас раздавят. Оставался только один выход. - Прорубаемся наружу, В противоположную сторону. Аи, иди первая, Куват следом. Я вас прикрою. Есть у меня одна идейка.
        - Как всегда - безумная? - с надеждой спросила девочка и я довольно кивнул. Жаль конечно ценный лес. В скрытом дворце на него можно получить целое состояние. Но если бы мы гнались просто за деньгами, нас бы тут не оказалось. Не дожидаясь пока напарники соберутся, я начал обрывать сухие осенние листья, оставшиеся на поросли и скидывать их в костер. Затем подрубил шалаш и резким движением опустил его к самой земле.
        - Гори-гори ясно. -- приговаривал я, заливая свежие ветви рыбьим жиром. Единственным распространенным и дешевым маслом на Чщаси. - Чтобы не погасло.
        Пламя вспыхнуло с новой силой, пожирая капли желтого жира, и устремилось к небесам. Если ветки не загорятся, у нас есть минута, максимум две, чтобы убраться с дороги обезумевшего стада, мчащегося в нашу сторону. Я еще не знал, что это были за звери, но приближающийся треск ломаемых деревьев не предвещал ничего хорошего.
        Аи кружилась, быстрыми отработанными движениями раз за разом обрушивая почти одинаковые удары на стебли бамбука, и Куват только успевал валить их в сторону, освобождая проход. Но даже так мы двигались явно медленнее чем нагоняющие нас дикие звери. Прошло около минуты, и треск четко разделился напополам. Огонь все же сделал свое дело, заставив животных бежать в разные стороны, но не остановил и не развернул их.
        - Какой бы ни была причина их бегства, она явно страшнее пожара. - заметила Аи. - Если мы хотим выжить, придется постараться.
        - То есть ты на секунду предположила, что мы на столько ленивые то готовы умереть? - усмехнулся я, но потом посмотрел на остолбеневшего Кувата. - Эй! Это шутка была! Вперед!
        - Ну вот, а я-то думал наконец то высплюсь. - мрачно заметил полуорк.
        - Как тебе до сих пор удается в классе гениев держаться? - усмехнулась девочка.
        - Меньше говори. Больше махай топором! - сказал я, оборачиваясь. Совсем рядом, в паре метров от нас пробежало гигантское нечто. Я едва успел заметить, что у него четыре ноги толстый шипастый хвост и крохотная голова на длинной шее. От чего может бежать такая туша? Она же в холке метра два с половиной, а то и три, весить должна несколько тонн!
        - Смотрите! - крикнул Куват, показывая на наш костер. - Это же тот монстр! С которым бились владыки, чтобы расчистить территорию.
        У страха глаза велики. То чудище было раз в пять выше и мощнее. Но и от этого существа веяло настоящим ужасом. А интерфейс услужливо подсказывал что ранг монстра находился между золотым чудовищем и медным кошмаром. А если переводить на человеческие ступени, то от воина до владыки. Что естественно ничего хорошего нам не предвещало.
        - Сражаться с ним чистое безумие. Надо бежать! - решил я. - Пусть это только детеныш, но чую он не оставит от нас даже костей.
        - Мы можем позвать подмогу. Вскроем жетон и сдадимся! - предложил Куват. - Зачем драться если можно отсидеться наверху?
        - Потом расскажешь, что тебе предложил Ичиро за саботаж миссии. - крикнул я на бегу. - не останавливаемся, мы явно менее вкусная и жирная пища чем эти ящеры.
        - Ага, а еще более слабая. - заметила Аи. - Если бы я выбирала между ними и нами выбор бы был в нашу пользу. Ну в смысле не в нашу, но вы поняли. Короче нас бы он и съел в первую очередь. - ее голос потонул в низком протяжном реве, а затем монстр бросился вперед. - Ой, мамочки. Кажется, накаркала.
        - Твою ж… - выругался я, но прервав фразу набрал в легкие как можно больше воздуха. Дыхание полной боевой концентрации заставляло кровь в ушах стучать. Сердце колотиться как бешенное, а в глазах появлялись светлые искры от избытка кислорода. Не самые приятные ощущения, но необходимые для погружения в боевую медитацию второго ранга. Оставалось только надеяться, что у этой твари нет защиты от ментальных атак. Или она минимальна.
        Два моих отражения бросились в разные стороны, отдаляясь от группы. Я чуть снизил у них скорость, чтобы сделать более привлекательными мишенями для хищника, охотящегося на слабую дичь, но монстр лишь проводил их взглядом. Живой танк, покрытый толстыми хитиновыми пластинами. С головой, украшенной рогами и светящимся гребнем, уходящим на спину. Шесть лап, которого, работали слаженно и быстро, приближая чудовище к нам.
        - Не работает! Он игнорирует иллюзии! - крикнул я, собираясь с духом. Если мне удастся поразить его глефой. Ударить как копьем, попав в щель между пластинами и пробить толстую кожу, то пустив ток со всех аккумуляторов я смогу его обездвижить. И если не убить. То по крайней мере отпугнуть. - Давайте врассыпную, так у нас будет больше шансов!
        - Ну уж нет! Я тебя придурка знаю! - крикнула Аи. - Ты сразу ему в пасть кинешься!
        - Это была не просьба, а приказ! Куват, продолжай бежать вперед, Аи направо, к деревьям. А я к воде. Запутаем его.
        - Слушаюсь. - неохотно ответил полуорк.
        - Вечно ты норовишь налево! - гневно крикнула Аи, но приказ выполнила. - Погибнешь, можешь в академию не возвращаться!
        Теперь перед чудищем возникла новая проблема. Только что перед ним было три цели бежавших вместе. Но внезапно их стало пять и три из них направилось в одну сторону, а две в другую, да еще и разделилось. Монстр даже не секунду притормозил, поворачивая голову из одной стороны в другую. Но в конце концов выбрал именно меня. Вернее, нас, с призраками.
        Добраться до воды, чтобы получить большую поверхность заземления и лучшую токо-проводимость. Не для меня естественно, для противника. И останется самая малость, выжить в схватке с противником в несколько раз превышающим меня по росту и в несколько сотен раз по силе. Плевое дело, если работать головой. Вот только она упрямо говорила, что надо продолжать бежать. Сражаться бессмысленно и опасно.
        Хотя был еще один резон по которому я мчался к воде. Точно у такого же ручья в самом начале пути на нас напала хамелионистая мамба. Ее яда должно оказаться вполне достаточно, чтобы усыпить даже такую тушу. Вот только даже у змей похоже мозгов было больше чем у меня, и они стремительно расползались с пути монстра.
        Активировав зрение ци я бешено вращал головой, пытаясь найти хоть что-то что могло бы помочь мне справиться с быстро настигающим ужасом. Но как на зло к такой встрече я не готовился совершенно. Она просто выходила за рамки моих сил и возможностей. Если бы я прописывал ситуации для каждого вида монстров напротив этого значился только один пункт - не встречаться. Потому как даже бежать было совершенно бесполезно.
        Внезапно я увидел три едва заметных точки Ци. Явно люди, или другие разумные гуманоиды. Их ци спутать ни с чем было невозможно. Она была яркой и растекающейся вниз как медуза. А еще они оказались совсем не идиотами и едва заметив то я сменил направление движения бросились наутек. До них было метров двести. До противника за спиной меньше двадцати, и я понял, что выхода нет. Мне придется с ним биться. Вот только шансы не радовали.
        - Ну что, тварь! Иди сюда! - крикнул я, убирая копии и собирая глефу воедино. Я не надеялся победить. Это было бы слишком самонадеянно и глупо даже для меня. Окажись на месте мальчишки первожрец света, пророк бога солнца с мечом архангела в руках и сияющими крыльями за спиной - даже для него такой бой не стал бы легким. Сейчас же у меня не было ни единого шанса. Это сражение не выиграть.
        На полном ходу ужас раскрыл пасть, собираясь перекусить меня пополам. А потом время будто застыло. Даже брызги воды, поднимаемые мощными лапами врага, замерли, переливаясь в лучах закатного солнца. К сожалению, сам я оказался такой же статуей, как и все вокруг, не в состоянии пошевелить даже глазными яблоками. Но я все видел, понимал и чувствовал. Теперь у меня появилось самое ценное, что может быть в такой ситуации - время.
        Я легко мог оценить великолепные клыки чудовища, каждый сантиметров тридцать в длину. Толстую кожу, покрытую каплями воды. И я еще надеялся пробить ее глефой? Оставался только вариант с пастью, но три ряда зубов без всякого труда перекусят мое оружие даже не заметив. Мне нужно простое, действенное и быстрое решение. Последнее особенно актуально, ведь время начало стремительно ускоряться.
        Зажигательные гранаты? Я не успею поджечь фитиль. При ударе током меня все равно успеют сожрать. Значит мне нужно двойное действие. Не убивать. Не побеждать. Просто выиграть время. А как это можно сделать? В первую очередь - дав чудовищу то к чему оно стремилось! Хочет жрать? Получит, пусть и не меня. Оттолкнувшись от дна обеими ногами, я кинул в пасть противника сверток со всеми личными вещами. Сопроводив его моей орущей копией.
        Челюсти клацнули, перекусывая спальник, запас продуктов и смоченного в реке мяса, зверь удовлетворенно зарычал, жуя, но от меня не отстал. Он видел еще одну цель, и вечный голод хищника подсказывал ему что вторая порция должна стать вкуснее первой. А потому он прыгнул вперед до того, как я успел снять вторую лямку аккумулятора с плеча.
        Меня опрокинуло в воду, набранный в легкие воздух выбило ударом мощной лапы, а затем пасть ужаса сомкнулась на том что он считал своей законной добычей. Лопающиеся банки аккумуляторов выплеснули наружу кислоту, но остаточный ток мгновенно поразил все в зоне досягаемости, заставив чудовище взреветь. Вот только мне это не помогло. Меня колбасило куда больше, ведь я тоже оказался в зоне поражения. Я начал терять сознание, захлебываясь. Но в этот момент меня подхватили сильные руки и выдернули на берег.
        - Держись! Слышишь! - кричала Аи, хлестая меня по щекам. - Не смей умирать!
        - Нормально. Я жив. - с трудом пробормотал я, откашливая воду из легких.
        - Не хочу вас огорчать, ребята. Но эта тварь тоже. - сказал Куват. Доставая щит. - Держитесь за мной. Я прикрою.
        Глава 36
        - Ему не хило досталось. - заметила Аи, оглядываясь на поднимающегося из воды монстра. Да, и в самом деле зрелище было не для слабонервных. Меня кислотой обожгло, но не сильно и только руки. А вот эта тварь не только получила электрический разряд, так еще и током ей свело мышцы челюсти, когда аккумуляторы находились внутри. В результате нижняя челюсть выглядела словно у трупа, пролежавшего в воде несколько недель - мясо свисало по сторонам, проглядывали кости, да и в целом на пользу поедание моих изобретений на пользу ему не пошло.
        - Куват, давай запаску. Аи, поджигай горшки с маслом! - приказал я, доставая с пояса рогатку. Глефа осталась со мной чудом, а если быть точным - благодаря поясному ремню, за который была прикреплена тонкой просмоленной кожей цепью. С проводами на острове был большой бардак, а с изоляцией вроде каучука вообще беда. Так что приходилось изгаляться, ища доступные альтернативы. К счастью никто из тех, у кого я заказывал снаряжение или ингредиенты даже близко не понимал зачем они могут мне понадобится.
        - Лучше отступить. - сказал Куват, но приказы исполнял беспрекословно и быстро. - Пока эта тварь еще занята собой мы можем сбежать с поля боя. Найдем укрытие, или вернемся на стену. Здесь слишком опасно, а нам еще становиться великими.
        - Эта тварь учует нас даже за километр. Она судя по всему ориентируется больше на слух и нюх, чем на зрение. А с ее скоростью - нам не удрать. Придется сражаться, и времени лучше, чем сейчас подгадать мы не сможем. - объяснил я. - Или ты думаешь, что, оберегая меня от опасностей ты делаешь услугу себе или Пинг?
        - Да что ты заладил? - поморщился полуорк. - Я тебе шкуру пытаюсь спасти. Или думаешь Пинг Фу забыл о нанесенном унижении? Или воины из Хэй о сожженном доме? Мы пока их не встретили лишь по чистой случайности. Но если они нас найдут - прикончат и скажут, что это были дикие звери. Или тебе мало Фенг которые считают тебя предателем?
        -- Охотники хоть дрались честно. - заметила Аи, подавая мне подожженный горшок из тонкой глины, размером с пол кулака он вмещал достаточно рыбьего жира чтобы воспламенить квадратный метр поверхности или небольшого монстра целиком. При удачном попадании естественно. А с точностью у меня сейчас было не слишком хорошо. Руки дрожали от перенапряжения и стресса. Да и электрический разряд повлиял отрицательно.
        - Нужно попасть ему в морду. Лучше всего в глаза. - проговорил я, выравнивая дыхание. - Если бы у меня вновь было такое замедленное действие…
        - Я могу попробовать. - прикусив губу сказала Аи. - Но только один раз и не на полную мощность. Эту технику я только начала осваивать, она третьего ранга. Так что, если ты полностью уверен в необходимости усиления - давай попробуем.
        - Да. Уверен. - кивнул я, не собираясь спрашивать где и как она выучила подобное заклятье. Аи пошла дальше своей бабушки. Благодаря моим поставкам эликсиров на первом курсе, а еще перебоями со снабжением Сюэ-ци она получила не стандартную комбинацию кровь-жизнь, а куда более экзотическую и мало используемую жизнь-душа. Так же как Юн кровь-душа. Но сейчас многие студенты могли похвастать двойной специализацией. Нужда заставила. Хотя те, кто развивали только одну уже подняли свой ранг до серебряного уровня, а мы все еще сидели на бронзовом и страдали на отработке техник.
        - Приготовься, у тебя будет всего несколько мгновений. - предупредила Аи, и я взял оружие на изготовку. Лишь когда девочка активировала «чувства мухи» я наконец поверил, что это был не эффект от адреналина, а сознательное действие напарницы. Мысленно отбросив мешающуюся надпись в интерфейсе, которая требовала себя прочитать еще с падения в воду, я внезапно обнаружил, что при таком ускорении у меня есть встроенный прицел!
        Первый горшок разбился ровно о морду твари, когда она была в двадцати метрах от нас. Морда мгновенно вспыхнула, тварь забила по ней лапами и сунула в ручей, да только жир так просто не смывался водой и стоило ей высунуться обратно как второй снаряд взорвался о шею. Но язычки пламене мгновенно перескочили на верхнюю часть головы после чего совершенно обезумев чудовище бросилось на нас.
        - В сторону! Он ничерта не видит и может лишь слышать нас! - крикнул я, а затем подобрав камень с земли бросил его у левой лапы монстра. Реакция была мгновенной. Когти разрыхлили поверхность сломав небольшое деревце. Можно было притаиться. Спрятаться и сделать вид, что нас рядом нет, но я предпочел всадить в морду твари еще один снаряд.
        Вышло чуть хуже, чем я ожидал. Горшок раскололся у основания черепа твари, но масло растекаясь все равно продолжило заливать морду. Этого вполне хватило чтобы гарантировать что больше она никогда и никого не увидит. Выжженный кислотой язык отрубил чувство вкуса и обоняния, и единственное до чего я еще не мог добраться - слух. Но это было уже не важно. Лишившись трех из шести чувств, зверь стал почти беспомощен. Хоть и все еще опасен.
        Он доказал это ринувшись на то место где я стоял секунду назад, спуская тетиву. Мне удалось разминуться с его когтями лишь по воле случая. Теперь сомнений не осталось, мы можем победить! Нужно только придерживаться строгой стратегии, верить в себя и не отступать как бы страшно не было.
        - Куват! Бей в щит со всей дури! Так чтобы громко-громок.
        - Да ты сдурел. - пробормотал полуорк. - Хочешь из меня наживку сделать? Я защитник, а не приманка. Но если это спасет моим товарищам жизнь…
        Громкий гул от щита заставил тварь мгновенно бросится к Кувату, но я только этого и ждал, всадив лезвие глефы между костяных пластин. Тварь взревела, закружилась на месте, выискивая врага, но я уже отошел на метр. Полуорк исправно продолжал заглушать любые звуки, а я старался шагать, попадая в его темп, постоянно меняя местоположение. Стоило монстру поверить, что меня нет рядом как я вновь атаковал, оставляя глубокий порез.
        Вот только я явно недооценил интеллект детеныша хозяина этих лесов. В очередной раз нанеся рану я отступил, но недостаточно далеко. Тварь развернулась всем телом, и попала по мне толстым бронированных хвостом. Отлетев на несколько метров я с шумом втянул выбитый из легких воздух, и этого звука чудовищу хватило чтобы найти мое местоположение. Секунда, и монстр приземлиться прямо на меня.
        И будь я один - на этом приключения закончились, а тварь наконец смогла поужинать. Стук в щит прекратился, а в следующее мгновение шипованный круг со всего размаху врезался в голову монстра, отбивая его в сторону. Шестилапый хищник мгновенно развернулся к Кувату, но в то же мгновение на его хвост опустился двуручный топор.
        Аи вложила в этот удар всю свою силу, для надежности еще и подпрыгнув, чтобы увеличить ускорение и режущую способность. Пусть у нее и не было зрения Ци, но девочка компенсировала это природной орчанской силой и упорными тренировками. Тварь взревела, отпрыгнув в сторону, а на земле остался лежать значительный обрубок хвоста.
        Закружившись монстр пытался понять с какой из сторон противник, но когда Куват вновь ударил в щит по моему жесту чудовище впервые за свою долгую жизнь попятилось. Как раз для того чтобы мне было удобнее подрубить ей сухожилия на задней лапе. Взревев противник бросился на меня, и даже попал своими жуткими когтями, сорвав защиту с плеча и отбив мне левую руку. Так что я перестал ее чувствовать. Но товарищи не дремали.
        Монстр отступал, под неожиданными и яростными ударами. Пытался обороняться. Бить по площадям. Пару раз мне и ай реально лишь чудом удавалось разминуться с смертоносными объятьями. Но с каждой минутой. С каждой каплей пролитой крови враг становился все слабее. Бой занял час. И когда наконец я сумел подобраться к голове монстра и пробить его броню попав в мозг через ушную раковину схватка была окончена.
        - Не могу поверить. - пробормотал Куват. - Мы действительно победили? Действительно сделали это? Как такое вообще возможно?
        - Ловкость ума и рук. Ну и немного мошенничества. - усмехнулся я, совершенно без сил опускаясь на траву. Пусть бой оказался не слишком долгим, но выматывающим. Я выложился на все сто, дважды был ранен использовал большую часть своего снаряжения и лишился всех личных вещей и запасов. Осталось только то что несли на себе Аи и Куват. Да и то, их припасы оставляли желать лучшего. - Нужно передохнуть и набраться сил. Иначе следующий бой нас просто прикончит.
        - Мы тоже так думаем. - нагло усмехнулся смутно знакомый мужчина, вышедший из джунглей. Черт, это же воин из Хэй, тот самый, который поддерживал Акио на прошлом турнире и во время нашей с ним схватки. К тому же он был не один. Лин, стоящая за его правой рукой держала нас на мушке арбалета. Только парня слева я не мог узнать, но судя по эмблеме он тоже был из рыбаков. - У вас нет ни шанса. В начале мы хотели просто отобрать ваш жетон и как следует изувечить, за Акио. За наш дом. Но вы прекрасно нам помогли. Уверен голова этого монстра потянет как минимум на десяток жетонов. Так что нам не придется торчать в этих джунглях слишком долго.
        - Вот же мрази. - пробормотал я. - Это вы вместо того чтобы оказать помощь сбежали.
        - Эй, все согласно правилам. - усмехнулся лидер отряда. - Никакой кооперации. Мы даже убивать вас не будем. Хотя Акио этого бы хотелось. Лишь чуть добавим к тому что уже сделал павший ужас. Уверен вы нас понимаете и сами поступили бы так же.
        - Вот как? Тогда как на счет того чтобы решить все поединком? - с трудом поднимаясь на ноги предложил я. - Пусть я тебе не нравлюсь, но другие здесь не при чем. А меня ты и так отделаешь без проблем.
        - Дважды меня просить не надо. - ухмыльнулся бронзовый воин. - Я тебя так и так отделаю А потом развлекусь с этой милой девочкой. Как тебя там? Гуй Аи. Посмотрим, как ты будешь говорить «ай» когда я к тебе пристроюсь.
        - Ты больной ублюдок. - поморщилась Лин. - Мы пришли за трофеем и за жетоном. Забирай, и давай заканчивать с этим. Девочка здесь и вправду не причем.
        - А это уже решать не тебе. Сестренка. - усмехнулся старший. - у тебя был шанс завалить этого придурка в лесу. Я слышал рассказы как ты попала ему по уху. Надо было лучше целиться. Но ничего, я своим трезубцем еще никогда не промахивался. Приготовься мальчишка. Тебя ждет кровавое тройное проникновение.
        - У тебя и в самом деле не все с головой в порядке. - сказал я, стараясь не выдавать усталость. - Наверное тебя в детстве слишком часто били по голове. Не расстраивайся, иди сюда. Я добавлю.
        - Ты об этом очень пожалеешь, звереныш. - прорычал враг, поднимая трезубец над головой.
        Глава 37
        То, что драка будет неравной я понимал с самого начала. Уж слишком велика была разница в уровне. Все трое Хэй оказались носителями Юань-ци, так что мои фокусы с исчезновением и раздвоением не имели тут никакой силы. Но и я, заметив блеск в глазах врага, очистил свой разум, блокируя любые попытки проникнуть в него. Пожалуй, сражайся мы только на силе Ци у меня даже был бы шанс. Но противник не собирался оставлять мне даже призрачной надежды.
        Скользящий удар трезубца мне удалось отбить вверх, но в то же мгновение противник поймал мою глефу и пригвоздил к земле. Мне едва удалось отскочить назад, чтобы не лишиться глаз от следующего укола. Не смотря на полное моральное уродство воин Хэй работал быстро, динамично и четко. Он был сильнее и быстрее меня в несколько раз, даже в полностью здоровом состоянии, а сейчас, после схватки с монстром, у меня просто не было никаких шансов. И это понимали все. Когда очередной взмах достиг своей цели и вошел на несколько сантиметров в плечо, пробив броню я сдавленно простонал сквозь зубы, и Аи бросилась мне на выручку.
        - Назад! - резко сказала Лин, поднося арбалет к плечу. - Он сам хотел дуэли, и он ее получил. Если вы хоть на секунду подумаете ему помочь - падете все трое. А мне бы не хотелось ссорится с домами Гуй и Пинг по таким пустякам.
        - Если он погибнет из-за вашего самолюбия проблемы с Гуй вы все равно получите. - пообещала Аи. - И еще какие!
        - Уверена, наш глава что-нибудь с этим сделает. - усмехнулась Лин. - Недаром же мы здесь, на турнире, хотя еще недавно на нас ополчились все старшие кланы. Уверена Гуй Шен проглотит и это оскорбление. Ему благополучие города ценнее чем собственная честь и гордость. Так что гибель одного несносного мальчишки он точно переживет.
        - У тебя несколько устаревшие сведения. - нахмурившись сказала орчанка. - Валора признали тифлингом. Первым в роду за несколько сотен лет. Ты достаточно умна чтобы сообразить, что это значит и понимаешь, что повлечет его смерть.
        - Ты блефуешь. - не слишком уверенно сказала дочь главы Хэй. - Сорви с него бандану!
        - Конечно. Как только прикончу! -- усмехнулся воин в очередной раз пробивая мою защиту. И все же его напор снизился. На самую капельку. Но этого мне хватило, чтобы активировать летний вихрь. Стоило мне ускориться как противник тоже нарастил темп. Он выигрывал на классе. Для того чтобы сравняться со мной, ускоренным, ему даже не требовалось применять техники. Хотя вполне возможно, что он и не мог их применять.
        Клан Хэй почти полностью состоял из людей склонных к путям Сюэ-ци и Юань-ци. Совершенно нормальная ситуация для потомков наг, с короткой продолжительностью жизни и проблемами формирования контура кристаллов крови на глубине уже нескольких метров. У русалок просто не оставалось выхода, так что они поколениями развивали магию души, не боясь сойти с ума от раздвоения личности или проявления демоничества. За столь короткий срок жизни они просто не успевали полностью раскрыть все аспекты.
        Другое дело что люди сами по себе являлись универсальными потребителями любого типа эссенции. Любой ее тип мог прижиться в человеческом теле без особенных проблем. Но в большинстве случаев первая же эссенция полностью занимала тело блокируя доступ к другим путям, что в купе с нагским наследием определило клан Хэй как пользователей крови и души.
        Именно благодаря этому факту, а еще чуть сбавившему обороты противнику я все еще стоял на ногах. Убить тифлинга - прямой путь к конфликту с главенствующим в Чщаси кланом. Вполне возможно лишение привилегий, или даже выплата крупной компенсации. Но конечно войной между кланами, из-за смерти одного единственного ребенка, это не грозило. Если конечно все что сказала Аи не пустой треп, для отвлечения внимания.
        - Сорви с него бандану! Если они врут - прикончим всех троих! - сказала гневно Лин. - Нельзя допускать чтобы наш клан заметили в противостоянии Гуй. Не сейчас.
        - Да далось тебе это… - пробормотал воин, легко отбивая мою контратаку. Ускорение постепенно сходило на нет. Мои силы быстро таяли. А победы не было видно даже в перспективе. Противник уже откровенно наслаждался избиением, не давая даже нацелить глефу на себя. Еще один удар, максимум два и я не смогу даже подняться. Дикая мысль проскочила у меня в голове. Рискованная на столько на сколько это вообще возможно.
        Очередной замах трезубца я принял на жесткий блок, н оружие раскололось, не выдержав напряжения и враг с полным удовлетворением выбил у меня из рук клинок глефы, оставляя с бесполезной короткой палкой, болтающейся на веревочке. У меня не было даже возможности использовать ее в качестве элементарной дубинки. Воин с превосходством в глазах отбил палку в сторону, и нацелил мне трезубец в горло.
        - Снимай платочек, девица. - усмехнулся противник, надавливая и прижимая меня к земле. Я обеими руками упирался в шипы трезубца, но уже было понятно, что это конец.
        - Тебе надо, ты и снимай. Урод. - прохрипел я, держась на ногах и з последних сил. Враг надавил сильнее, лезвие оцарапало шею, но даже сил отодвинуть его от себя не осталось. Я припал на одно колено и тогда противник наконец перехватил трезубец одной рукой, а сам наклонился чтобы сорвать платок. Я ударил его в грудь открытой ладонью, но он лишь поморщился от неглубокой царапины, нанесенной вошедшим в тело гвоздем. - Это все на что знаменитый зверь способен? - рассмеялся воин, а в следующую секунду ему стало не до смеха.
        Победить в честном противостоянии я не мог по определению. Оружие врага было на длинной деревянной рукояти, служащей идеальным изолятором, так что ни при ударах по броне ни при блокировке атак я не мог пустить ток. И оставался единственный способ, податься в проигравшие, победив с последним ударом. Дерзкий, полубезумный план сработал как нельзя лучше.
        Пущенный через грудь противника заряд ушел в землю, все его мышцы напряглись одновременно, хотя и моим рукам тоже досталось. Опять. Однако, когда заряд закончился воин Хэй упал безвольным дымящимся мешком на землю, и уже был не в состоянии подняться. Я тоже был не в лучшей форме. Нужно было немедля отыскать заветный жетон и распахнув рубаху я обшарил все карманы и шею.
        - Жетона нет! - громко сказал я, нахмурившись. - Что за черт, он его проглотил что ли?
        - С какой стати жетону быть у него, когда старшая в команде я? - усмехнулась Лин, показывая трубочку с спасательным дымом висящую на веревке.
        - Отдай. Я победил в дуэли.
        - И с какой стати мне это делать? - усмехнулась Лин. - Разве мы договаривались что тот, кто победит в дуэли получит жетон лидера? Что-то не помню такого. Ты хотел дуэли. Ты ее получил. Пусть и одержал верх в битве, но проиграл в схватке. Нам ничего не стоит прикончить вас всех троих издалека. Так что победа наша.
        - Чтож, может и так, может вы и победите в сражении. - согласился я, беря под мышки воина Хэй и бросая его лицом в ручей. - Но только мы не собираемся сдаваться без боя. А ваш товарищ за это время умрет. Если конечно ты не готова обменять его жизнь на один жетон.
        - Ты не посмеешь! - выкрикнула Лин, сжав кулаки. - Стоит тебе убить одного из нас и город погрязнет в войне, на тебя будут охотиться все наемные убийцы Чщаси!
        - А кто сказал, что его убью я? - удивленно захлопал я глазами. - Он сам умрет, минуты через полторы. Просто захлебнется в воде и погибнет без всякого сопротивления.
        - Тварь! Это ты довел его до такого состояния! Бросил в ручей! - взревела дочь Хэй Хи, поднимая арбалет к плечу. - Немедленно вытащи его из воды! Если ты ему не поможешь, это будет считаться убийством!
        - С какой стати? Прямо сейчас я не могу ему помочь. Я очень занят борьбой с оставшимися двумя членами его отряда. - криво усмехнулся я, собирая глефу воедино. - Осталась минута. Сдавайся, пока еще можешь спасти ему жизнь.
        - Ты еще пожалеешь об этом. Подонок! - в ярости крикнула Лин срывая жетон с груди и выпуская вверх короткий столб белого дыма. После чего бросила опустевшую баночку мне под ноги. - Отойди от моего сородича!
        - Да на здоровье. - усмехнулся я, подбирая жетон и добавляя в свою небольшую коллекцию.
        - Как? Что за… - удивленно прошептала Лин подскочившая к павшему воину, чей лоб упирался в торчащий из ручья камень, а рот и нос не касались воды. - Думаешь ты лучше нас? Думаешь тебе вечно будет везти, и ты всегда сможешь выкрутиться из любой ситуации?
        - Нет. - пожал я плечами. - но зато со мной всегда будут рядом друзья которые выручат меня в сложной ситуации. Как сейчас, например. Аи, запускай красный дым. Здесь становится слишком опасно, да и этого придурка надо эвакуировать. Иначе он действительно может получить неизлечимые повреждения, а нам этого совершенно не нужно. И начните ему уже искусственный массаж сердца делать. А то он до помощи не доживет.
        - Тварь… - вновь тихо выругалась Лин, но товарищу помогать начала. Вскоре с деревьев спустилось трое героев во главе с Гуй Сонг. Медики немедля подошли к раненному и вколов ему препарат прямо в сердце вернули воина к жизни.
        - Что здесь произошло? - строго спросила орчанка.
        - Мы убили монстра. - выкрикнула, не дав мне сказать Лин. - а эти пройдохи атаковали нас со спины и ударили моего сородича секретной техникой!
        - Скажи спасибо что они не использовали яд хамелионистой мамбы. - усмехнулась Сонг. - до меня уже дошли слухи об их свершениях. Что же до монстра… трезубец, два гарпуна, арбалет, набор дротиков. Скажи мне, чем из этого арсенала вы отрубили чудовищу хвост и перерубили шею? Или ты ее своим карманным ножичком перерезала?
        - Мы… ну… - запнулась Лин, пытаясь придумать, что на это, можно сказать.
        - Не утруждайся. Твое вранье не поможет. - строго взглянула на девочку орчанка. - И в следующий раз придумывай лож по правдоподобнее. Например, что вы его убили вместе, а потом они захотели забрать победу себе. Судя по внешнему виду твари ее растворяли кислотой, сжигали, но до готовности так и не довели. Куват, я очень недовольна твоими поварскими навыками, или нам благодарить за смерть серебряного ужаса Валора? Неважно. Ваша команда получает пять бонусных жетонов.
        - Спасибо, это очень щедро. - кивнул я. - но если можно, до того, как это произойдет, пусть Аи обследует монстра на наличие живых артефактов?
        - Почему нет? - пожала плечами орчанка. - мы только заберем его голову в качестве доказательства. Ну и этих вояк тоже с собой возьмем. Берегите себя, детишки. Наступает ночь, и в джунглях может стать куда опаснее. Крайне рекомендую вам добраться до нейтрального лагеря. Там вы сможете пополнить припасы и передохнуть в безопасности. На юг, около километра. Найдете по огням.
        - Спасибо госпожа. - кивнул я, слушая в пол уха. Бой наконец закончился, опасность почти миновала, и я позволил себе открыть мигающую со времени электрического безумия в реке надпись. «Найдено совпадение морфизма. Требуется прямой контакт с симбионтом».
        
        
        - \\ -
        
        Осталось чуть меньше 10 глав. Еще не знаю сколько именно, история закончится тогда когда должна. Если вам нравится эта книга, но вы по какой-то причине еще не поставили лайк - самое время это исправить =) (и на прошлую тоже можно поставить =)
        Глава 38
        - Уверен, что здесь есть что-то полезное? - с сомнением спросила Аи, почти полностью извозившаяся в крови существа и напоминавшая мясника, а не лекаря. - Тут и в самом деле полно интересных образцов. Но симбионтов я не вижу. Хотя обычно найти их не составляет труда. С чем он связан? Жидкости, пищеварение, кровь? Мне нужна хоть какая-то подсказка.
        - Если бы я знал, то обязательно бы тебе сказал. Но я понятия не имею. Просто чувствую, что он там есть. Вернее, чувствовал, когда боролся с ужасом в реке. Он где-то там и полностью совместим со мной.
        - Ну так и ищи сам, раз чувствуешь! - устало сказала Аи, стряхивая с себя ошметки плоти. - Нет, серьезно. У тебя же есть Сюэ-ци, ты можешь управлять кровью и жидкостями. Так используй эти навыки, чтобы взаимодействовать с его кровью. Управлять ею. Может ты добьешься лучшего результата чем я?
        - Извини, об этом я как-то не подумал. Я считал, что раз ты нашла того симбионта в голове разумной гориллы, значит и тут должна справится. - сказал я в спину спускающейся к речушке девочки. Кровь монстра стекала вниз по течению реки, привлекая мелких хищников и вместо того чтобы отдыхать Кувату пришлось стоять на страже. - Кстати, куда он делся. Тот Симбионт? Ты его продала, отдала Хотару?
        - Тебе то какая разница? Я его нашла, я и сделал что посчитала нужным. - фыркнула не слишком довольно Аи. - Лучше займись делом пока на нас нападать не начали.
        Тут она была совершенно права. Вообще удивительно, как за два года изменились мои сверстники. С каждым полученным рангом, с каждой новой ступенью, на лестнице по дороге к бессмертию их путь становился все тяжелее, и это касалось не только тренировок. Ответственность, надежды, возлагаемые на них кланами, все это очень сильно меняло характеры вчерашних детей. Пусть мы еще не были подростками, но благодаря тренировкам и талантам данным от природы, полученным с помощью эликсиров, спартанским тренировкам, мы становились больше чем людьми. Больше чем эльфами дварфами и кем бы то ни было еще. Мы становились идеальными защитниками.
        Сильнее, быстрее, умелее многих взрослых. Способные сражаться наравне с монстрами, от которых другие пустились бы наутек. Умеющие обращаться как минимум с двумя видами оружия наравне с профессиональными воинами. Обладающие навыками в магии. Если бы я знал о существовании таких методик в своей прошлой жизни, какую армию я мог бы создать? На сколько изменилась тогда история войны между демонической империей и богом солнца?
        Ответить на эти вопросы не смог бы никто в мире. Ведь история не знает сослагательного наклонения. Ничто и никто не может повернуть время вспять. Можно замедлить. Ускорить. Но не обратить. Да и то, это будет касаться восприятия и передачи нервных импульсов, даже ощущая время по-другому мы не в состоянии быстрее двигаться.
        А вот понимая его ценность действовать начинаешь совершенно иначе. Пусть товарищи этого и не понимают, но мы здесь именно за этим. Ускорить события, течение времени для себя лично. Получить то, что другие приобретут лишь через несколько лет. Опыт, навыки, силу. Ректор сказал, что через двадцать лет стена тьмы подойдет к Чщаси вплотную. Пусть он недоговаривает, но у него должен быть план, и к тому времени как он вступит в сиу я должен быть полностью готов его исполнить. Стать достаточно сильным, чтобы на равных сражаться с рядовыми воинами Чщаси.
        А для этого мне нужно совсем не многое. Сила. Беспрекословная. Недоступная остальным. Чуждая для большинства. И если я не найду ее в теле этого трупа, то не остановлюсь до тех пор, пока не обрету где-то еще. Войдя в боевую медитацию, я активировал все связи растопырив пальцы зарылся в медленно остывающей плоти монстра. Ища нечто не соответствующее его природе я отдел за отделом обследовал все органы, кости и ткани.
        - Ну что? Долго тебе еще? - недовольно спросила Аи. - Твари начинают подбираться все ближе. Смелеют. И даже костер их особенно не пугает.
        Я ей ничего не ответил. В организме ужасного монстра все было предельно гармонично. На своих местах. Подчиняясь общей логике и действуя строго по заложенной программе. Ничего не выбивалось из стройной системы, предназначенной для единственной цели - сделать его еще более смертоносным, опасным, приспособленным для доминирования в джунглях над остальными видами. Ничего постороннего. Но раз так, может я совсем не там ищу?
        Что есть симбионты? Организмы взаимно дополняющие друг друга. Улучшающие жизнь. Бактерии в кишечнике -- незаметные, но необходимые для нормальной жизни существа. А если так. Значит этим симбионтом может являться нечто совсем мелкое, но не до конца развитое. Что если у этого детеныша оно просто еще не успело проявиться? Но тогда я… Черт, это будет больно, но я просто обязан попробовать.
        - Ты что творишь придурок? Ты же так чуть не прикончил воина Хэй, зачем ты на себя эту цепь вешаешь? - возмущенно крикнула Аи. - Совсем сума сошел или решил из турнира досрочно выйти? Так мы могли и не заходить тогда!
        - Постой! Просто доверься мне. - пробормотал я, вставляя оголенный контакт в позвоночный столб поверженного монстра. Очень жаль, что аккумуляторы не имели регулировки и вообще использовались скорее, как одноразовая батарея. Можно было бы подать ток меньшей мощности. Но что есть, то есть. Работать нужно с тем что имеешь.
        Короткая электрическая дуга прошла через тело монстра в мое, я на секунду потерял сознание, размыкая цепь. Но за мгновение до того, как свет в глазах померк я увидел, как светиться основание гребня на спине зверя. Соединительная ткань, между хрящами и пластинами. Точно так же как светился весь хребет у взрослого монстра, перед тем как он выпускал волну ярко светящейся в темноте жидкости, выжигающей целые просеки и ломающей камни.
        - Вот оно! - радостно вскрикнул я, едва оказавшись на ногах. - В спине твари. Вот только оно не совсем живое, хоть и не мертвое, совсем маленькое…
        - По-моему у него от всех этих злоключений сегодняшних крыша поехала. - заметил Куват вполголоса. - Надо бы его Хотару показать.
        - Да иди ты. Я серьезно! Теперь нужно только понять, как из этих тканей пересадить их мне.
        - Подсадка симбионта, это серьезная операция. - заявила Аи. - ею должен заниматься доктор. И лучше всего такой профессионал как Гуй Хотару. Под ее присмотром ты сможешь сделать все что необходимо. Она найдет подходящее для подсадки место и способ введения. Хочешь не хочешь, а мы должны прийти в общий лагерь и обратиться за помощью. В крайнем случае тебе просто пропишут постельный режим и постепенно вправят мозги.
        - Спасибо за ваше доверие и ежесекундную поддержку. Я в вас тоже не на мгновение не сомневался. - усмехнулся я, вырезая из спины монстра соединительную ткань. - Все. Думаю этого должно быть достаточно.
        - Хочешь сказать, что каждый из этих хрящей содержит симбионтов? - настороженно спросил Куват. - Что-то не слишком похоже.
        - Все нормально. В крайнем случае мы это приготовим.
        - Ну, в принципе тоже вариант. - соглашаясь кивнул полуорк. - Но я, пожалуй, шею возьму, там мясо нежнее. Интересно, а кто-нибудь на острове уже готовил подобный деликатес?
        - Если нет, мы сможем на этом неплохо заработать. - усмехнулся я, закидывая походный мешок за спину. - Идемте, госпожа Гуй Сонг говорила, что до нейтрального лагеря около километра. Значит если будем спускаться по руслу ручья оберемся туда через полчаса. Заодно сможем избежать встречи с опасными ночными хищниками. Хотя с главным в этом лесу мы уже расправились. Остальные нас боятся должны, а не мы их.
        - Думаю вон та зубастая тварь с тобой будет не слишком согласна. Но то что нужно убираться и побыстрее - даже не обсуждается. - сказала Аи, выхватывая из костра недогоревшую ветку. В принципе она была совершенно права. Мы с Куватом повторили ее действия, и освещая свой путь импровизированными факелами отправились вниз по течению.
        Джунгли все еще скрывали множество опасностей. Но не то масса охотников и воинов спугнула зверей. Не то они оказались достаточно разумны чтобы не соваться на трех людей с огнем в руках. В любом случае мы добрались до места назначения вовремя. Небольшой, огороженный частоколом и кольями, периметр охранялся достаточно большим количеством стражи.
        - Вход в лагерь стоит один жетон. - строго сказал воин, вышедший нам на встречу. - Хотите есть пить и спать под нашей защитой - придется раскошелиться. Если у вас только один жетон, можете сдать его без вызова тревоги и утром мы доставим вас на стену в полной безопасности. Если не готовы платить - можете разбить собственный лагерь под стенами нашего. Все равно это будет безопаснее, чем в лесу.
        - Госпожа Гуй Хотару здесь? - спросила с напором Аи. - И моя бабушка Гуй Сонг?
        - Все верно, все владыки и мастера в лагере. - кивнул стражник. - Но нам отдали четкий приказ, никого не впускать без платы, чтобы все знали какова цена спокойствия. Цена стены. Это жизни и победы, принесенные на алтарь здоровья и процветания нашего народа.
        - А принципе, логично. - пришлось признать мне. - Это как раз в духе ректора. Под каким-нибудь чрезвычайно благовидным предлогом отбирать заработанное тяжким трудом. Нам хоть поесть дадут если мы внутрь войдем? Или за еду тоже жетонами придется расплачиваться?
        - Нет. Стоит попасть внутрь как медицинская помощь, еда и место для платков вам гарантировано. - покачал головой стражник. - Если хотите, я могу даже приказ ректора показать. - перестраховываясь я попросил бумаги, а когда лично убедился в подлинности печати Гуй Шена кивнул и переборов жадность расстался с одним из с таким трудом завоеванных жетонов. Теперь их количество сократилось до восьми, а значит завтра придутся набить двенадцать очков.
        Но в первую очередь меня интересовал прием у доктора. И не только для меня. Рана Кувата хоть и была не слишком серьезной, но без должного ухода могла загноиться. К счастью палатку Хотару было очень легко найти даже среди десятков шатров - на ней был вышит красный ромб, такой же как и на кабинете лазарета в здании академии.
        - Добрались-таки. - с облегчением вздохнула доктор, увидев нас на пороге. - Сестра, займитесь Куватом. А ты Вал раздевайся немедленно и на операционный стол. Я невооруженным взглядом вижу, что у тебя перелом, массивные ожоги и три открытых раны. В это ты еще одежду не снял, сколько всего откроется после этого - я даже представить себе боюсь!
        - Да-да. Конечно. - совершенно не собираясь спорить с врачом сказал я, начав скидывать одежду прямо на ходу. - Только посмотрите, что я нашел. Вы знаете, что это за свечение? Я чувствую связь с ними, будто мы должны стать одним целым. Вот только это не совсем симбионты, или совсем не симбионты. Они вроде и живые, и нет.
        - Это бактериальные водоросли. - задумчиво сказала Хотару, беря в руки принесенный мной образец. - Я уже препарировала одного монстра в котором подобное водилось. При возбуждении они создают поляризованный свет и странное поле которое кусается, или бьется при прикосновении. Но в этих тканях их куда меньше чем в исследуемом мной монстре. Где вы их взяли?
        - Не так важно где мы их взяли. Сможете ли вы мне их пересадить? Пожалуйста, Аи сказала, что вы настоящий профессионал и умеете это делать!
        - Ну чтож, не думаю, что они приживутся, но попробовать можно. - пожала плечами Хотару. - Ложись, я займусь твоими ранами, а заодно посмотрю, что можно сделать с бактериями.
        
        
        
        - \\ -
        Сегодня у моего хорошего друга и собрата по перу - Антона Текшина стартовала новая книга PlayKiller в серии u/tekshin/series#1382. (первая книга в серии - 14339 Cooldown. А я хочу напомнить, что он не только приходил к нам в гости в Славии, но и пишет в той же вселенной что и я. Его серия "волшебство не вызывает привыкания" рассказывает о мире с того конца Паутины миров. Так что если будет интересно заходите к нему на огонек =)
        Глава 39
        Уснув под наркозом, я проснулся только утром. Еще даже не открыв глаз, понял, что руки адски чешутся. Хотелось сорвать к чертям всю кожу, и я по-детски потянулся чтобы удовлетворить первое желание, но внезапно понял, что запястья привязаны толстыми лентами к кушетке. При этом ноги и голова были свободны, меня связали не для того чтобы удержать, а для защиты. Открыв глаза, я осмотрел небольшое отгороженное ширмой помещение. Мне по всей видимости очень повезло ведь в нем было даже окно. И посетитель.
        - Иногда я думаю, что тебя ведет сама судьба. Или злой рок. - сказал негромко Гуй Шен. - Возможно ты живое наказание мне за все грехи что я совершил за прошедшие десять тысяч лет. Но все это не отменяет твоей феноменальной везучести. Напороться на старшего яогуая, победить его, а потом оказаться совместимым с его симбиотическими микроорганизмами. Ничем иным кроме как везением я объяснить это не могу.
        - Ну не знаю, на счет встретить и оказаться совместимыми, но побороть нам его никакое везение не помогало, только слаженность команды. - сказал я почти упрямо. - Доброе утро, господин ректор. Не могли бы вы меня отвязать?
        - Это решать врачу. - усмехнулся тифлинг. - Я бы запер тебя в клетке, для твоей же безопасности. За один день турнира ты умудрился отравить трех человек, одного чуть не убил током, и сам был на грани смерти. Это далеко не всем под силу пережить. А что на счет везения, то еще пару часов назад я был готов объявить вашей тройке дисквалификацию. Но сейчас в этом уже нет смысла. Догадаешься что изменилось?
        - Э-э. Турнир закончился? За меня вступился кто-то из глав старших кланов?
        - Даже не близко. - покачал головой Гуй Шен. - Ты оказался совместим с хлорофилловыми биоэнергетиками. Учитывая твои проблемы в памяти думаю это название тебе ничего не скажет, но направленная мутация головоногого стала здесь определяющим фактором. Скорее всего это связано со спецификой исследований на Чщаси. Выведение новых видов с применением генома морских обитателей и микроорганизмов.
        Проще говоря, тебе было предназначено стать хозяином этих водорослей. Твои волосяные сумки специально деградировали чтобы освободить место для водорослей. Несколько дней, и они покроют все естественные места для роста. Учитывая твой возраст, ты получишь около пятисот тысяч микроскопических емкостей, дополнительно снабжающих тело кислородом…
        - Погодите, хотите сказать, что я перестану быть лысым? Что у меня наконец появятся волосы и можно будет снять эту чертову бандану?
        - Как существо, контролировавшее одновременно больше ста миллионов человек, могло деградировать в это. - пробормотал ректор, закрыв глаза рукой. - Наверное при многократном переносе сознания были повреждены основные мыслительные алгоритмы. Отвечая на твой вопрос, Валор -- да у тебя вырастут волосы. Но я бы все же куда больше радовался перспективе получения концентрированного биоэлектричества от того килограмма водорослей, что ты будешь носить через несколько дней в своем теле. К тому же теперь тебе бесполезно запрещать использовать применение тока, он стал твоей частью.
        И все же я категорически не одобряю постройку тобой водяной электростанции. Даже на фоне нашего весьма концентрированного населения она выдает пик перепроизводства электроэнергии. Пусть сейчас это не так заметно, но в ближайшие годы со стороны тьмы может появится прорыв, рвущийся именно к этому пику. Это ускорит процесс естественной деградации аннулирующего поля, которое дает младшая луна. Я понятно объясняю?
        - Не очень. - честно признался я. - Про луну мы уже говорили, то что она медленно отдаляется от планеты и вместе с ней сужается область, в которой можно жить.
        - Ну хоть в этом твоя память тебя не подводит. - задумчиво произнес ректор. - Если не вдаваться в подробности, тьму привлекают новые технологии и большие скопления людей. По этой причине естественная регуляция численности населения была дополнена контролем технологий. Производства, лаборатории, все где применяется ток должно находится в специальных изолированных бункерах под землей, чтобы не создавать дополнительной пиковой активности. В противном случае это может привести к прорыву.
        - Я что-то такое вспоминаю. Император демонов уничтожил город эльфов в котором построили новый корабль. И применил кару на целой стране, которая была слишком развита. Но разве паровые двигатели, дирижабли, пушки - все это не технологии?
        - Верно, но они не создают пикового скачка электро-генерации. Впрочем, для тебя это может быть слишком сложно. Нужно привыкать что я обращаюсь с ребенком. А для меня, живущего вечно, все вы лишь неразумные дети, путающиеся в своих секундных амбициях. - устало улыбнулся ректор. - С настоящего момента я запрещаю тебе использовать сторонние источники электроэнергии, если они не полностью экранированы. Аккумуляторы, батареи… все что может вызывать возмущение в тьме.
        - Нельзя просто взять и запретить. Я не ваш сын и не ваша собственность.
        - Нет, тут ты ошибаешься. Все на этом острове мои дети. Или далекие правнуки. Пусть и не в биологическом смысле. Так что уйдешь с острова будешь делать все что тебе заблагорассудится, а до того момента будь добр - соблюдай законы и предписания. - строго сказал Гуй Шен. - я отвечаю не только за жизни учеников, но и каждого из жителей острова. И для меня нет разницы из какого они сословия или какой расы.
        - Что-то не особенно похоже. - пробормотал я. - Те же Хэй. Возникает чувство что они на особенном положении. Им все прощается. Вчера на нас напала группа Хэй Лин. Ее соратник пробовал меня убить, а когда они проиграли сама девчонка пыталась обворовать меня прямо на поле боя, забрав трофей. Это я уже не говорю об угрозах того, кто со мной сражался в сторону Аи, он говорил, что изнасилует девочку!
        - Как я понимаю речь сейчас о Хэй Хубао. - усмехнулся ректор. - Очень перспективный молодой человек, отлично использующий психологические приемы давления на противников. На курсе воинов, когда вы начнете формировать собственное ядро и углубите медитативные техники, я буду рассказывать о хитростях эмоционального равновесия. С помощью уловок и давления, без всякого применения секретных техник, можно заставить противника атаковать, недооценить или наоборот переоценить свои силы. Бежать, когда у него еще были все шансы на победу или наоборот броситься в самоубийственную атаку.
        - Только не говорите мне что этот моральный урод, которого даже Лин не смогла терпеть, что он притворялся только ради того, чтобы вывести меня из себя!
        - Это вполне вероятно. - кивнул Гуй Шен. - хотя не буду отрицать меня мало волнуют сексуальные предпочтения учеников. Не даром же я смирился с существованием городских куртизанок и разрешил даже отстроить целый квартал гостевых домов. Однако, чем воины занимаются в их личное свободное время - никого не касается. Если это конечно не нарушает закон. А угрожать и сделать - две совершенно разные вещи. Судя по рассказам ты и сам это понимаешь, ведь кто как не ты сам вчера угрожал убить бедного Хубао и даже бросил его лицом в ручей?
        - Это совершенно разные вещи. - пробормотал я, прекрасно все осознавая. - А что до поведения Лин, как вы объясните ее действия и попытку забрать у нас трофей прямо посреди поля боя?
        - Тут к сожалению, я могу лишь посочувствовать ее положению в клане. Ей нужна была хоть какая-то победа, после недавнего унижения. Причиной которого, кстати, опять стал ты. Кто обесчестил девицу ворвавшись в женскую баню клана Хэй и подглядывая? - с укоризной посмотрел на меня ректор. - Из-за этого положение девочки стало крайне шатким, она больше не может претендовать на чистоту и найти себе достойную пару. А ведь ее пророчили в невесты Пинг Ян, старшего сына Пинг Чжена, и первого наследника главы клана. Своим сумасбродным поступком ты разрушил всю ее давно налаженную жизнь.
        - Ого. Об этом я как-то не задумывался. - ошарашенно пробормотал я. - ну увидел один ребенок второго в бане, нам же тогда даже девяти лет не было. Подумаешь? Да там и смотреть то откровенно было не на что!
        - Вы оба уже являлись учениками академии, а значит считались подростками. К тому же они были обручены с детства, и до последнего события она являлась невестой Пинг Яна. А показаться голышом другому мужчине, для невесты - знак позора на всю жизнь. Такие потери лица могут быть смыты только кровью. Но этого уже не могу допустить я. - покачал головой Гуй Шен. - В результате нам пришлось торговаться за твою жизнь, но к счастью для нас всех решение было найдено.
        - Только не говорите, что мне придется на ней жениться. - улавливая ход мысли тифлинга сказал я. - Чтобы меня хоть что-то связывало с этим чертовым кланом…
        - Хорошо. - пожал плечами Гуй Шен. - не скажу. Но у вас и так довольно прочная связь, пускай и негативная. Вы буквально взъелись друг на друга. Пройдет несколько десятилетий и все пройдет. Хотя, если луна не остановится, пройдет действительно все. Но об этом можешь не беспокоиться, в ближайшие годы нам это не грозит. Ты успеешь вырасти и повзрослеть. Возможно вернешь часть своих воспоминаний. Тогда и поговорим. Сейчас же… ты понял мой приказ?
        - Никаких электростанций в не экранированных помещениях. - мрачно сказал я. - Но хоть пользоваться честно выигранным призом я могу по назначению?
        - В смысле передаваемым по эстафете символическим жезлом? - несколько в сомнениях спросил ректор. - Ты меня сейчас значительно озадачил. Это же просто палка, или нет? Будет крайне неразумно пользоваться чем-то опасным для всего города.
        - Это шокер, оружие самообороны если угодно. И я его честно выиграл. Если сильно нужно я даже не буду заряжать его от водяной электростанции, которую построил за свои деньги на своем участке земли. Но уж призом то я могу воспользоваться?
        - Это крайне непредусмотрительно. Но если ты не сможешь его заряжать, почему нет? - пожал плечами Гуй Шен. - От пары зарядов сильно хуже стать не должно. Человек вырабатывает больше двухсот миллиампер вторичного электричества в сутки. Один шокер даже на один ампер большой погоды не делает, в конце концов у нас тут больше ста тысяч жителей.
        - И на том спасибо. А еще за новость о волосах! Интересно какого они цвета будут? Достаточно прочные чтобы их расчесывать или придется постоянно стричь? Поливать, или достаточно помыться раз в день?
        - Так, пожалуй, таких рассуждений с меня хватит. - покачав головой сказал Гуй шен, отодвигая перегородку. - Доктор Хотару, он полностью в вашем распоряжении. Если считаете, что он не сможет больше сражаться на турнире, я аннулирую их допуск. Восемь жетонов - уже вполне внушительный показатель. За ночь остались только самые сильные и детям среди них делать нечего. Надеюсь вы это понимаете.
        - Полностью, господин ректор. - чуть поклонилась врач. - И все же я уверена они смогут продолжить свои приключения. Сейчас я освобожу тебя от захватов. Осмотрю и если все в порядке ты с друзьями сможешь вернуться в джунгли. У вас еще весь день впереди, и ночь, если повезет, вы даже выиграете.
        Глава 40
        - Какой-то ты зеленый… - с сомнениями посмотрел на меня Куват. - Да еще и пупырышки по всей коже, уверен, что нормально себя чувствуешь?
        - А чего ты не предлагаешь остаться в лагере и передохнуть? - несколько удивленно посмотрел я на полуорка. - Что изменилось за эту ночь пока я спал?
        - О! Привет! Проснулся? - подошел к нам широко улыбаясь Хироши. На его рукаве была белая повязка с надписью «доброволец» хотя я сильно сомневался, что хитрющий эльф делает что-то просто так. - Мы вчера не успели поздороваться.
        - Привет. Извини, я пока занят. Надо прийти и набить еще двенадцать жетонов. Ты сам с командой почему здесь прохлаждаешься? Вроде на тебе ни ран, ни ссадин почти нет.
        - А. Так уж вышло что мы продули. - несколько смущенно ответил эльф. - Как и Ичиро встретившийся с собственным старшим братом. Вот говорят где развернулось эпичное противостояние. Пинг Фу только недавно подтвердил ступень бронзового воина. В четырнадцать лет - это огромное достижение и гордость для всего клана. Вот только Ичиро почти справился с ним в поединке один на один. Настоящая сенсация! Бой долгое время был равным, пока средний наследник Пинг не начал применять ударные техники крови. Ичиро сейчас в лазарете на стене. А Пинг Фу лидирует по количеству собранных в первый день жетонов.
        - Понятно. - протяну я, глядя на смущенного Кувата. - Так вот откуда ноги растут у нашего недопонимания. Да напарник?
        -- Они клан. - пожал плечами полуорк. - Я ничего не могу тут сделать. Но Пинг Фу нас угрозой не считает и с моим отцом ни о чем не договаривался. К тому же если мы встретимся и при случае даже победим его ничего страшного не произойдет, ведь ты из Гуй, старшего из старших кланов несменяемых правителей Чщаси.
        - Да не из Гуй я! Сколько раз можно повторять?
        - Ладно-ладно, сего спорить то? - защищаясь поднял руки Куват. - Рожки только свои лучше прячь. А то ни у кого сомнений не останется.
        - О, кстати по поводу сомнений. У тебя что тропическая зеленая лихорадка? - спросил Хироши. - Просто если вдруг ты болен неизлечимой болезнью и будешь выбирать кого именно назначить твоим наследником…
        - Да ну тебя. Это волосы расти начинают. - с гордостью сказал я, закатывая рукава. - Через несколько месяцев вырастет приличных размеров шевелюра.
        - Зеленые волосы? - удивленно переспросила Аи. - Да ты большой оригинал. Даже интересно, что в результате получится. Хотя покрасить их можно в любой цвет и оттенок по желанию. Но натуральных чисто зеленых волос я не вспомню. Хотя, если подумать. У мастеров Чжен-ци волосы меняют цвет на зеленоватый. Но там лишь оттенок.
        - О, а ведь верно. Зеленый, коричневый и болотный у пути жизни. Красный, бардовый и огненно-рыжий у крови. Синий, лиловый и фиолетовый - у души. Но это проявляется только у героев. Тех, кто получил больше пятисот единиц ци. Как и с глазами. Так что среди учеников проявляется крайне редко. Да и среди владык есть далеко не у всех. По логике волосы господина Гуй Шен должны быть ярко синего или фиолетового цвета, но они черные, хоть и длинные.
        - Может он их специально обесцвечивает как глава эльфов Джен Ли? - проговорила Аи.
        - Нет, у владыки они просто седые, оттенка почти не видно. - отмахнулся Хироши.
        - Цветовая дифференциация волос. Не штанов, уже хорошо. - вздохнул я, а ведь была надежда, что можно легко и просто различать склонности противников по цветам их волос. Увы, выясняется, что не выйдет. Придется обходится теми косвенными признаками что я уже использовал. Сетка капилляров на висках - Юань-ци. Вздутые рабочие вены - Сюэ-ци. Темные ногти - Чжен-ци. Признаков в принципе и так хватало, но не все их можно было рассмотреть во время схватки. - Если ты проиграл, что тут делаешь?
        - Разве не видно? - улыбнувшись спросил Хироши и показал на свою повязку. - Работаю добровольцем, помогаю больным и раненым. Поварам и кузнецам.
        - Блин, вот и зачем ты напомнил про еду? - со вздохом сказал Куват урчание живота которого казалось было слышно даже за пределами лагеря.
        - Ладно, с таким тобой идти в джунгли бесполезно. Ты нам всю добычу распугаешь своим рычанием. Придется как следует подкрепиться перед выходом.
        - Отлично! Я приготовлю шейную вырезку из того монстра. - воодушевленно сказал полуорк, похлопывая по сумке с мясом. - Идите за мной!
        - Кухню он найдет даже в подземелье по запаху. - покачала головой Аи. - Но я как врач подтверждаю, поесть перед выходом необходимо. Не знаю, как вы, а я после вчерашнего чувствую себя не слишком хорошо. Нужно восполнить силы, и одного сна тут будет недостаточно. Не все же на микстурах жить?
        - Решено, тогда в начале на кухню. - кивнул я пропуская товарищей вперед. Вчера, когда мы пришли в полной темноте в лагерь мне не удалось его как следует рассмотреть. Да и не до того было. Теперь же стало прекрасно видно, что он построен по всей оборонительной науке. Два ряда стен, дозорные вышки каждые двадцать пять метров, пепел от кострищ, которые жгли ночью для лучшего освещения. Палатки владык стояли чуть отдельно, обнесенные еще одной стеной. Но наша цель лежала в стороне.
        Полевая кухня стояла не в самом центре, а чуть в стороне, но под усиленной охраной. И судя по следам крови и телам мелких тварей это было весьма нелишней предосторожностью. Правда даже из этой ситуации воины Чщаси смогли выйти с достоинством и все мясо которое само пришло в лагерь было отправлено в котлы. Заправлял всем этим хозяйством остающийся последние два года старшим поваром Пак.
        - Где вы шляетесь, оболтусы? - гневно спросил он, не отвлекаясь от шинковки какого-то красного длинного корня. - Снимайте ваши оборванные доспехи и немедля к плите! Рук рабочих не хватает совершенно. Или хотите лишиться своих должностей?
        - Простите, господин Пак, но мы еще не выбыли из турнира. - сказал я, показывая болтающийся на шее жетон. - А пришли приготовить один добытый деликатес.
        - Какой тут может быть деликатес. - раздраженно отмахнулся повар. - Даже летучих мышей в уксусе приходится вымачивать чтобы так не воняли.
        - У нас есть нечто совершенно особенное. - с придыханием произнес Куват. - Шея детеныша громового шестилапа. Столь же экзотическое, как и у взрослой особи, но куда нежнее. Уверен, главы семей могли бы оценить блюдо из этого мяса по достоинству.
        - Ну ка, дай посмотреть. - заинтересованно сказал Пак. - Молодец, хранил сразу в обеззараживающем составе, что ты в него добавил? Мяту? Неплохо. Очень неплохо. Думаю, если постараться я могу вам повысить недельное жалование за такой кусок до двадцати пяти очков репутации. Или хотите получить в виде дзянь?
        - В виде призовых жетонов. - выпалил я, отстранив Кувата который уже хотел что-то сказать. - Десятка я думаю хватит.
        - Десятка, за кусок мяса? - ошарашенно пробормотал Пак, помотав головой. - Ты в своем ли уме? Два жетона, красная цена ему.
        - Ну в таком случае мы его сами съедим. - сказал я, собираясь забрать добычу. Но повар ее и не подумал отпустить. - Кто знает, когда еще господам военачальникам представится возможность отведать такого деликатеса?
        - Х-хорошо. - чуть ли не прорычал повар. - Три.
        - Девять жетонов за возможность испытать неизведанные, уникальные вкусовые ощущения которых никто не почувствует может уже никогда. Разве это цена за вечность?
        - Пять. Это все что я тебе могу гарантировать. Найти пять безумцев, которые отдадут тебе свои жетоны в обмен на порцию монстринятины. Да и то, лишь под хорошим соусом. Не портьте отношения с шефом, вам еще работать под моим началом несколько лет!
        - Восемь. И одна порция достанется нам троим. - сказал я. - Неужели вы сами не захотите его попробовать? Только подумайте, еще сегодня ночью это был самый страшный монстр во всех джунглях, альфа хищник, вершина пищевой цепи, а сегодня утром он уже на вашей тарелке.
        - А-арр. - взревел Пак. - Ладно! Хорошо, будет вам восемь жетонов. Куват, начинай нарезать стейки, не толще и не тоньше полутора сантиметров, так чтобы мясо можно было прожаривать разными методами. Вал, на тебе овощи, почистить, нашинковать, замочить. Ну и ты девчонка, тоже не стой столбом, что-то же тебя бабка научила делать? А я отправлюсь за вашими жетонами.
        - Потрясающе. - ошарашенно проговорила Аи, когда повар скрылся из палатки. - Он что, и в самом деле принесет нам целых восемь жетонов за несколько килограмм мяса? Как это возможно? Мы ведь ради каждого из них жизнью рисковали, а тут. Так просто?
        - Если ты недовольна таким исходом мы можем их благородно не брать. - пожал я плечами.
        - Ну уж нет. Если так можно сделать - это нужно сделать. Ты же не против, Куват?
        - Если мне достанется одна порция, то почему нет? - пожал полуорк плечами. - Вал все верно сказал. Есть вещи, которые невозможно попробовать второй раз в жизни. А людей, готовых заплатить за уникальные ощущения в городе предостаточно. Если у тебя нет шансов победить, если ты получил всего несколько жетонов за день полный сражений. То почему бы тебе не отдать один из них? Ведь смысла сражаться большого нет.
        - Не самый честный способ, но он все равно лучше, чем рисковать жизнью ради непонятного выигрыша. - согласилась Аи. - Говорите, чем нужно помочь.
        Готовка заняла больше двух часов. В начале мы трудились втроем, но уже через пятнадцать минут к нам присоединился Пак, и сунув мне в руки ворох из восьми жетонов, начал раздавать ценные указания. Как ни странно, но под руководством шефа процесс пошел куда быстрее и проще. Огромный кусок мяса был благополучно разделен на тридцать два стейка. Или восемь больших долей. Травы сводили с ума, заставляя кишки драться за место ближе к желудку. Мясо начало источать собственный неповторимый аромат, сдобренный кореньями. И к моменту, когда все было готово я сам с огромным трудом сумел удержаться, чтобы не отщипнуть кусочек.
        Когда же мы вышли с кухни, оказалось, что еды ждут не обычные воины, а герои, и даже два главы кланов. Хэй Хи и Пинг Ченг сидели напротив друг друга, мило общаясь, но я прекрасно видел, что их оружие расположено неподалеку, так что каждый из владык в любое мгновение был готов вонзить острие клинка в шею противнику. Или все же союзнику? Они так мило общались, будто и не было от Хэй угрозы убийства младшего наследника Пинг.
        - Дамы и господа. - громко объявил Пак. - Самое экзотическое и изысканное из возможных блюд этого острова. Маринованная вырезка из шеи детеныша шестилапа под острыми пряностями. Прошу вас, угощайтесь.
        Пока я разносил тарелки, под бодрые крики героев, мою спину не раз и не два словно плетью обжигал взгляд Хэй Хи. Однако на открытые действия против меня он не решился, а может я просто себе надумал. Точно так же, как и с мясом. Нет. оно было превосходно приготовлено, и я мог поспорить что ни в одной жизни не ел ничего столь вкусного. Вот только приготовь Пак свинину - восторг бы не изменился. И все же главное разочарование ждало меня чуть позже, стоило нам выйти за ворота.
        - Наконец. Солнце уже в зените. - недовольно фыркнул Пинг Фу, вставая с камня. - Брат сказал, что ты не уступаешь ему по силе. А я очень давно жду матча реванша. Раз ты тут, значит тебя признали достойным сражаться с воинами на равных. И никто тебя не защитит.
        Глава 41
        - Ты конечно прав. - сказал я, оглядываясь по сторонам и пытаясь оценить ситуацию с разных углов. Их было трое, как и нас. Лагерь находился всего в паре шагов позади, так что в случае необходимости медицинскую помощь нам окажут быстро. А в случае с дракой против более сильного противника она станет необходима. - И выйти в честное сражение трое на трое куда благороднее чем грязно напасть со спины, когда я буду ранен монстром.
        - Ты оскорбляешь меня сравнением с Хэй? - скрестив руки на груди спросил старший брат Ичиро. - Даже упоминание этих рыбаков рядом со славными именами наших предков является превознесением их недостойного рода.
        - Что же. Ты прав. И прав в том, что мы оба прошли на турнир. Большой турнир. - продолжил говорить я, прикидывая наши шансы. Именно против таких соперников как Пинг Фу я планировал использовать электрическую защиту. Но после сражения с шестилапом и бойцами Хэй у нас ничего из запасов не осталось. - Вот только как ты, обладатель трех поясов, оправдываешь вызов на бой меня, с двумя поясами? Или считаешь, что это допустимо, нормально?
        - В иных обстоятельствах даже мысль о подобном стала бы оскорбительна. - чуть задумался Фу, соглашаясь на мои аргументы. - Сражаться с тем кто слабее тебя, значит унизиться до его уровня. Признать себя слабым. Если конечно ты при этом не защищаешься или не преподаешь урок вызвавшему тебя на бой наглецу. Кодекс чести говорит об этом весьма однозначно. И потому я безмерно рад что сегодня нас сравняли. Пусть и на один день. Ведь тебе никогда меня не догнать. Ты можешь признать свое поражение без боя, отдать мне свой жетон и покинуть арену. Такова моя милость победителя.
        - Отлично, как великодушно с твоей стороны. - пробормотал я, пытаясь придумать другое оправдание. В голову ничего хорошего не приходило. - Я вчера был серьезно ранен, неужели твоя честь позволит тебе нападать на раненого?
        - Хватит находить отговорки. Сражайся или признай себя проигравшим! Пока воин стоит на ногах - он может биться, а пока он может биться он равен любому другому воину! Если же ты не воин, просто скажи об этом и закончим этот фарс!
        -- Я пытался. Правда. - со вздохом сказал я, собирая глефу воедино. - Я всячески давал тебе шансы отступить с честью. Сохранить достоинство и даже признал тебя сильнейшим, чтобы не унижать в поединке. Ты умелый воин, достаточно честный и благородный чтобы твоему роду было не стыдно за тебя. Что с тобой станет если ты проиграешь?
        - Этого не будет. - усмехнулся Пинг Фу. - Тебе со мной не сравнится, как не стать жабе журавлем.
        - Помниться была у меня такая картинка, в которой жаба задушила-таки самовлюбленного журавля. И даже подпись была - «никогда, никогда не сдавайся». Если ты хочешь бой. Он будет. Но не на твоих условиях. Воином признали не меня, а нас. Троих. На этот турнир мы трое одно целое, одна команда.
        - Трое на трое? - усмехнулся старший брат Ичиро. - в таком противоборстве у вас нет вообще не единого шанса. Три воина против трех зарвавшихся… ммм тоже воинов. - он явно хотел сказать другое, но понял, что стоит озвучить эту мысль и всем станет очевидно, что бой неравный. После такого уже не отмыться. - Нападайте, как только будете готовы!
        - Да? Ну что ж. Тогда мы, пожалуй, вернемся годика через полтора. - согласно кивнул я, и Аи не удержавшись усмехнулась. - До встречи.
        - Ну нет! Стоять! Я бросил тебе вызов! Мы сразимся, здесь и сейчас! - возмущенно крикнул Фу, потеряв самообладание. - Я не позволял тебе уходить!
        - А я тебя и не спрашивал. Кто ты такой чтобы мне приказывать? - удивленно спросил я. - Ты не мой старший родич, не наставник и не мастер. Для меня ты - никто.
        С последним я, пожалуй, несколько переборщил. Потому что Пинг Фу не выдержал и бросился вперед, выхватывая на ходу меч. Двое напарников не отставали за ним не на шаг. Вполне ожидаемый результат. Я бы даже сказал легко прогнозируемый. Все трое были вооружены щитами и длинными мечами. Отличная комбинация как для защиты, так и для атаки. Все трое были родом из Пинг. Почти такой же состав, который раньше собирал Ичиро. Тот от которого мне удалось его отговорить, продемонстрировав слабости такого строя.
        Куват преградил дорогу Фу. Тот попробовал небрежно отмахнуться, убирая противника с дороги, но ушедший в сторону щит полуорка открыл лезвие моей глефы от которой уворачиваться пришлось уже Фу. Мотнув головой Пинг приказал напарникам взять нас в клещи, зайдя со спины, но лишь того я и обивался. Разделить трех щитоносцев. Заставить их атаковать с разных сторон и перестать прикрывать друг другу бока.
        Широким взмахом тяжелого двуручного топора Аи отогнала защитников Фу. Я воспользовался секундной передышкой и ударил противника прямо в голову, заставляя закрыться щитом. Пинг Фу на долю секунды потерял меня из виду, ориентируясь по ногам, а в следующее мгновение Куват раскрутившийся вокруг собственной оси обрушил на противника щит на цепи.
        Фу на автомате подставил меч, блокируя атаку. И с любым другим оружием все прошло бы достаточно гладко. Древковое оружие, меч и даже двуручную палицу он мог остановить или по крайней мере сильно снизить урон. Обычная цепь с небольшим бойком могла намотаться на оружие и потом его можно было бы легко выдернуть. Но груз в виде щита работал совсем по другому принципу. Наткнувшись на преграду, он не остановился, а помчался по меньшей дуге с утроенной скоростью, ударив врага сзади по позвоночнику.
        От неожиданности и силы удара Пинг Фу упал на одно колено, и я без жалости обрушил на него серию техник, чередуя уколы, боковые хлесткие выпады и даже взмахи с разворота утяжелителем. Щит противника трещал, от него отлетали щепки, но раз за разом он отражал мои атаки, хоть от некоторых и серьезно пошатывался.
        - Куват! - крикнул я, не оборачиваясь, в надежде что напарник вновь повторит свой трюк с щитом. Но атака на Пинг Фу заняла у меня слишком много времени и его товарищи сумели скоординироваться и связать моих друзей боем. Я понял это по звону стали и треску дерева. Бой шел не шуточный и оставь я все как есть - уже проиграл бы. Значит нужно действовать по-другому. К счастью мы не даром девять месяцев готовились к турниру. - Зима! Осень! - крикнул я, отдавая команду понятную только нам троим.
        Аи с криком замахнулась на своего противника, но когда он отскочил в сторону чтобы не получить удар двуручного топора, обрушила свое грозное оружие на Пинг Фу, меняясь со мной против часовой стрелки. Куват занял место девушки, а я его, мгновенно меняя расстановку сил. Это не делало нас сильнее, выносливее или быстрее. Но теперь противник не знал против кого и чего ему предстоит защищаться в следующую секунду.
        Мой новый враг, увидев глефу прикрылся щитом, стараясь не выпускать меня из виду и постоянно оценивая возможные направления атаки, и это было его главной ошибкой. Он смотрел, куда больше чем слушал или чувствовал. Это позволило мне сконцентрироваться только на одном канале информации и при следующей моей атаке он увидел только то, что я ему позволил увидеть. Глефа с шелестом описала полукруг, подрезая ему колено.
        В то же мгновение мне прямо в лицо ударил фонтан кровавого пара. Каким-то шестым чудом почувствовав вражескую атаку мой соперник пустил в ход собственную технику. Куча крошечных игл содрала с лица целые куски кожи. Но глаза я успел зажмурить. Ведь мне не нужно было смотреть напрямую, потоки Ци пронизывающие людей я видел и сквозь веки. Ковыляя противник был готов продолжать сражаться, мои атаки были слишком слабы, чтобы прикончить его за пару ударов, но это было и не нужно - противник уже потерял мобильность.
        - Луга три! - скомандовал я, и наша команда почти синхронно сделала три шага на юг, оставляя противника с поврежденным коленом неудел. Аи с огромным трудом держалась против Фу. Спасаясь только тем что постоянно соблюдала дистанцию и мгновенно меняла направление удара стоило врагу привыкнуть к ее яростным атакам. Второй же напарник Фу был вынужден выступить против меня и Кувата вместе.
        - Готов! - кивнул полуорк, когда я вступил в бой. Рискованное предприятие. Но выхода не оставалось, если он так решил. Выйдя чуть вперед я перехватил глефу за самый край и размахнувшись что есть силы, максимально увеличив рычаг атаки, обрушил его на противника. В то же мгновение Куват тряхнул булавой, высвобождая веер кровавых игл.
        Отразить обе атаки одновременно соперник не смог. Нет, будь между нами разница еще хоть немного больше, нас смяли бы как котят. Иглы бы приняли на щит, мой жуткий по силе удар легко удержали одним оружием. Но разница составляла не десятки раз, а всего полторы сотни килограмм на наши шестьсот суммарных. Поэтому иглы вонзились в шею и лицо противника уйдя на несколько миллиметров. Не смертельно, но безумно неприятно. Теперь каждое движение противника сопровождалось новым импульсом боли, заставляя его меньше двигаться.
        А это в свою очередь означало и меньше атаковать и хуже защищаться. В очередной раз поблагодарив тех, кто повредил реплику тела, не нарочно повысив боевой порог я отпрыгнул от противника в туже сторону что были направлены иглы. Взревев он отвлекся чтобы выдернуть их из шеи, но тут же получил под колено подсечку от Кувата, и рухнул на землю.
        Первый из напарников все же доковылял до нас, но теперь уже он оказывался против двоих. Вот только Аи больше не могла выдерживать выпады Пинг Фу. Все же парень оказался куда сильнее нас, каждого по отдельности, и девушка оказалась вынуждена все глубже уходить в оборону, высвобождая ему место для маневра. Но я это терпеть не собирался.
        - Зима, лето! - скомандовал я, и под очередной удар среднего из наследников клана военных свой щит подставил Куват. Аи с облегчением отскочила назад, и мы вместе напали с четырех сторон на волочащего ногу противника. Я, девочка и два моих призрака. Воин зажмурился, чтобы очистить свой разум и войти в состояние полной концентрации, но было уже поздно. Топор нашей дамы срезал верхнюю кромку щита, оставив его беззащитным, а моя глефа остановилась у самой шеи. Поняв, что проиграл он отбросил меч, и сел рядом с первым из «павших» напарников.
        - Фу, достаточно. Ты проиграл! - крикнул я, вставая рядом с Куватом. - Нас трое на тебя одного. Ты не победишь даже если случится чудо, и твои условно мертвые соратники оживут против правил. Сдавайся, и признай поражение!
        - Поклониться перед таким выскочкой как ты? - сквозь зубы прошипел Пинг Фу. - Пыль, взлетевшая до небес все, равно останется пылью. А луна не запятнает себя даже заглянув в грязную лужу. - С этими словами он втянул в себя полную грудь воздуха и активировал технику кровавого безумия. Однако взор его при этом оставался кристально чистым. А вот голос заметно изменился. Стал хриплым, тяжелым. Мне показалось что даже волосы его внезапно выросли и стали из черных темно бардовыми. - Я одержу победу даже если мне придется отложить свое восхождение на полгода. Теперь ты почувствуешь разницу в нашей силе!
        - Осторожно! Он высвободил силу, задействованную при создании ядра! - успела крикнуть Аи, а в следующую секунду на меня обрушился настоящий кровавый ураган.
        Глава 42
        Крохотные капельки крови проступили на коже Пинг Фу. Струйки текли из ушей, носа и вместо слез. Зрелище оказалось не для слабонервных. Даже возможность такого добровольного перенапряжения для меня была невероятной. Сейчас юный воин использовал все свои скрытые резервы, отказывался от самого важного и дорогого что у него было - создаваемого ядра Сюэ-ци, что мигом отбрасывало его на несколько месяцев назад.
        - Господин, стойте! Не делайте этого! - крикнул один из соратников Пинг Фу, но очевидно уже было слишком поздно. Обрушив на нас град ударов средний наследник рода Пинг наступал. Его движения неуловимо изменились, из четких, отработанных и предсказуемых они превратились в хаотичные и рваные. И это ему было только в плюс, ведь теперь отразить их стало куда тяжелее.
        Но основная проблема была в каплях крови. Любой взмах превращал их в крохотные снаряды с хлопками летящие в нас с самых неожиданных направлений. Это была тайная техника его отца - лента кровавых игл, но измененная до неузнаваемости, не привязанная к плоскости или оружию, просто Пинг Фу делал взмах и крохотные капельки крови, остающиеся в воздухе, взрывались, посылая в противника иглы.
        Они оказались столь малы, что легко проникали через щели в доспехах и грубую ткань ученических рубашек, при этом даже двум миллиметрам кристаллизованной крови вполне хватало сил чтобы нанести значительные повреждения. Их невозможно было отбить, от них нельзя было уклониться и лишь щит Кувата, и доспехи, прикрывающие жизненно важные органы, несколько спасали ситуацию. Представить, что будет через несколько лет, когда мальчик станет мужчиной, и его запасы крови и жидкостей вырастут в несколько раз, было страшно.
        - Вал, готов? - крикнула Аи, и я без труда понял, что именно она хочет сделать. Если противник пустил в бой свои самые секретные и сокровенные техники, значит и нам не стоит, даже вредно, сдерживаться. Ни один из нас в одиночку не был способен противостоять юному дарованию центрального рода Пинг. Тем более что он был старше нас и по возрасту, и по навыкам. Но на то мы и были командой, чтобы вместе становиться сильнее.
        - Вперед! - кивнул я, перехватывая глефу как копье. Отразить таким хватом атаки меча было практически невозможно, но роль моей защиты полностью взял на себя Куват. С каждым мгновением его доспех покрывался десятками новых порезов. Дерево дробилось, сминалось, разлеталось в щепки. Но полуорк, активировавший бычью выносливость и исцеление летней прохлады, стоял до последнего.
        Аи отступила на несколько шагов, чтобы взять разгон, а затем прыгнула мне на спину и в могучем замахе обрушила атаку на Фу. Парень был не дурак и даже не подумал отражать такой удар, он просто раскрошил бы остатки щита и поразил владельца. При такой удаче хорошо если руку не отрубит. Понимая все это, противник начал уходить от атаки перетекая в сторону и тут до меня дошло что время движется слишком медленно.
        Аи, взбалмошная девчонка, не только самоотверженно бросилась вперед, переключая внимание противника на себя, но и активировала способность в прошлый раз спасшую нам всем жизни. И сейчас это оказалось совершенно не лишним. Воспользовавшись виденьем Ци, я нашел открывающийся в обороне противника зазор. Крохотный промежуток между его щитом и доспехом. Слишком очевидная ловушка, которую очевидно не раз отрабатывал Фу, но сегодня она сыграет против него.
        Выбросив копье вперед, я активировал кровавый шип, выпуская из скрытой полости копья все запасы, набранные во время битвы. Но бил не туда где Фу стоит сейчас, а туда где он будет когда закончит движение. Стоило струе жидкости покинуть древко, как я изменил направление удара глефой, лишь немного сместив кисть.
        Теперь в Пинг Фу одновременно летело сразу три атаки, и даже если от одной он мог отклониться, а от второй закрыться щитом, последней ему никак не избежать. Не знаю видел ли наш противник всю картину целиком. Но когда время вернуло свой бешенный темп все обдуманное свершилось за долю секунды.
        Кристаллический шип вонзился в кромку щита, пробив его почти на половину. Гигантский топор просвистел в нескольких сантиметрах от головы соперника срезав волосы, а моя глефа с треском вонзилась в чуть выставленную вперед левую ногу, пробивая сустав доспеха и входя в мягкие ткани. Я едва успел отдернуть оружие назад, как пришлось оборонятся.
        Будто не чувствуя боли Фу бросился вперед. Он напал на Аи, как самую беззащитную, и когда Кувату пришлось прикрыть ее щитом воспользовался моим напарником как дополнительной опорой, оттолкнувшись от щита правой ногой и бросившись на меня. Очевидно, что толчковой у него, как и всех правшей, была левая, поврежденная нога. Так что прыжок вышел совсем не таким эффектным как мог. Но своей цели он все равно достиг.
        Отделив меня от товарищей старший брат Ичиро насел с утроенной силой. Мне пришлось использовать летний вихрь и приложить все свои умения только для того, чтобы не оказаться растерзанным на части. Это уже мало походило на турнирный бой. Скорее битва, в которой победитель может быть только один.Пинг Фу больше не был моим соперником, он стал врагом который собирался меня убить.
        Своим яростным натиском он отдалял меня от напарников все дальше, загоняя в невыгодную позицию. Будь на моей стороне Хироши вся спина Пинга уже была истыкана стрелами или ему в голову прилетел бы внушительных размеров камень. Но в моем отряде не было воинов дальнего боя. По крайней мере так все думали.
        Щит Кувата ударил Фу прямо в поясницу, мгновенно прерывая серию красивейших ударов, выводя противника из равновесия. Всего на долю секунды, но мне этого хватило чтобы вонзить глефу в предплечье врага, пробив его вместе с доспехом насквозь. Пинг взревел от боли и обиды. Его пальцы перестали слушаться, непроизвольно разжавшись и выпуская меч. Но он все еще и не думал, о том, чтобы сдаться.
        Выкачивая кровь из собственных ран он посылал в меня десятки снарядов от которых было невозможно уклониться или защититься, и я был вынужден пойти по единственному оставленному пути - атаковать. Используя всю мощь и универсальность своего двуручного оружия, я быстро менял направление и угол атак. Все чаще заставляя Пинг Фу самого закрываться щитом, чтобы не получить смертельное ранение.
        Мы оба были изранены. Я покрылся кровоточащими язвами от игл противника. Он едва сдерживал кровотечение укрепив раны кристаллизованной кровью, но никто из нас даже не подумал о сдаче. Пусть мне и не хватало скорости и силы, после стольких увечий нанесенных врагу я был твердо уверен в собственной победе. Достаточно дождаться пока он истечет кровью. Пинг Фу же нужна была быстрая победа, по той же причине.
        Сойдись мы в поединке сейчас, чаша весов колебалась до последнего. Но к счастью для меня это все еще был бой троек. Слаженных групп, в котором на моей стороне оставались оба напарника. Я подпрыгнул уходя назад, и враг принял это за жест слабости, за то, что сейчас он сможет наконец добить меня последним ударом. Но его самоотверженная атака была обречена на провал в тот момент, когда я заметил летящей у самой земли щит Кувата.
        Цепь со свистом срезала траву и найдя единственную преграду - ногу Пинг Фу, мгновенно обмоталась вокруг голени, снижая мобильность противника до нуля. В то же мгновение Аи и Куват схватившись за другой конец цепи дернули, что есть сил. И наш враг рухнул. Он в ярости перевернулся и начал бить по цепи кромкой щита, пытаясь освободиться, но это оказалось совершенно не важно. Теперь нас вновь было трое на одного, и даже упрямый средний сын Пинг Ченга понимал, что это конец схватки. В бессильной ярости он сорвал с шеи жетон, и выпустив вверх струю белого дыма рухнул на землю, даже не успев передать наград мне.
        - Нужно остановить кровь! Иначе погибнет! - крикну я Аи, подбегая к Пинг Фу. Дело было не только в том, что погибни от нашей руки наследник клана Пинг мне и товарищам было бы несдобровать, но и в том, что за время сражения я проникся уважением к этому по хорошему упрямому и самоотверженному парню готовому до последней капли крови отстаивать то во что он верил. Да, в будущем он может стать еще более опасным противником. Но я буду надеяться на другой исход событий.
        - Пережмите раны жгутами, я сошью артерии! - приказала лекарь. - У нас несколько секунд, подмога может не успеть прийти. - сказала Аи, умелыми быстрыми движениями срезая с противника доспех и одежду. - Еще один придурок совершенно не умеющий ценить собственную жизнь…
        -- Это верно. - раздался голос за нашими спинами, и я не оборачиваясь узнал Пинг Ченга, главу рода и клана Пинг. Военачальника армии Чщаси и самого сильного ее воина. - Ты уверена, что сможешь спасти моему мальчику жизнь?
        - Да, господин. - быстро кивнула Аи. - Если не будете отвлекать, я подготовлю его к транспортировке. Остальное же сделает наставница Хотару.
        - Хорошо. Делай что должна. - сказал возвышающийся над нами гигант, и все прекрасно понимали, что именно он хотел сказать. Но руки Аи не дрогнули. Промыв рану большим количеством заранее подготовленной жидкости, она быстрыми ловкими движениями пальцев начала сшивать вместе артерии. Прихватив края раны, она наложила давящую кровоостанавливающую повязку, а затем сдернула одним движением жгут.
        - Все! Уносите! - крикнула Аи, отступая на шаг, и Пинг Ченг, кивнув, бережно взял сына на руки, а в следующую секунду буквально растворился в воздухе, оставив только шлейф из кровавых капель. Скорость движения владыки была на столько невероятна что я сумел различить его силуэт только когда он уже перепрыгивал через стену временного лагеря. Но Аи не закончила. - Следующий!
        - Не стоит, юный лекарь. - сказал наставительно герой, с повязкой добровольца. - мы все сделаем. Кроме того, вам самим необходимо вернуться в лазарет, чтобы удалить иглы из тела. Это не железо которое можно собрать магнитом. Операция может оказаться долгой и мучительной, но без нее последствия окажутся крайне печальны, ведь один из осколков может дойти до сердца или мозга - и тогда вы погибнете.
        - Он прав, Вал. - сказала Аи. - я могу снизить боль и убрать самые очевидные повреждения. Но далеко не все, нам всем придется отправится на лечение, и даже если ты скажешь, что еще в состоянии сражаться - мы с Куватом нет.
        - Черт. Ладно. Потратим несколько часов, но как только наши жизни окажутся в безопасности мы двинемся дальше!
        - Вы еще не слышали? - удивленно спросил герой. - Турнир окончен. Всем приказано вернуться на стену и в временный лагерь.
        - Но как так?! Мы же еще не набрали двадцать жетонов! - ошарашенно проговорил я. - Неужели кто-то оказался быстрее?
        - Думаю вы сами ответите на этот вопрос, как только пройдете лечение. Подсчет результатов и награда победителей будет вечером. И не здесь, а на стене, так что советую вам поторопиться, чтобы успеть на церемонию.
        Глава 43
        - Цшш. - прошипел я от боли, когда Хотару, закончившая операцию над Фу, и обработавшая раны Кувата, щипцами начала выдирать иглы из моего века. Она как будто специально старалась доставить как можно больше боли, покачивая иглы из стороны в сторону. И если в этом была ее цель - то она выполнялась крайне эффективно, потому что я едва сдерживал крик.
        - Может хоть это, мой недостойный ученик, позволит тебя немного образумить. - приговаривала доктор, выдирая очередную иглу. - Я давала тебе разрешение на участие в этой авантюре только при соблюдении четких инструкций. И если вчера у тебя не было выбора, кроме как сразиться с шестилапом, то сегодняшнее твое сражение не нужно было никому и ничему. Разве не понятно было с самого начала, что вы проиграете трем полноценным воинам? Может из засады, при помощи уловок и ухищрений у вас еще был шанс. Но не в равном бою!
        - Простите, мастер. - прошипел я. - Мы… я, поступил необдуманно. Не ожидал что меня встретят прямо за воротами. Но все же мы победили.
        - Да ну? - усмехнулась Хотару. - И где же тогда его жетон?
        - Он просто не успел его передать. Потерял сознание раньше, а потом не до того стало. - сказал я, отмахнувшись. - Да и какая разница? Говорят, турнир уже окончен, мы проиграли. Кто-то сумел набрать двадцать жетонов раньше.
        - Пф, как по-детски было думать, что вы в состоянии не то что победить, оказаться среди первой десятки среди профессиональных воинов - солдат, охотников и убийц. У вас не было шанса с самого начала. И это ограничение в двадцать жетонов -- оно очень условное. Вам очень повезло что на своем пути вы встретили только два отряда противников, не посчитавших вас угрозой и не пожелавших опускаться до применения тайных техник. Тех, для кого победа была не главным.
        - Но мы же победили… - начал было я, а потом вспомнил разницу между сражениями с рыцарями, охотниками и Пинг Фу. Если откровенно, использовали ли свои способности рыцари? Не знаю, под доспехом этого было не видно. Но точно можно сказать что они пусть и старались победить - для них это не был вопрос жизни и смерти. Они не воспринимали его так остро.
        Охотники, несмотря на агрессию, стреляли куда реже чем могли бы, а из активных способностей трое использовали только призрачные стрелы. Ничего существенного. Выходит, мы не победили, нам позволили победить. Отнеслись с снисхождением. Вот это действительно обидно. Хотя победа над шестилапом и трио Хэй моя, наша собственная. Этого никто не оспорит. Но дала ли Сонг нам честную награду или тоже пожалела, добавив несколько лишних очков? Это уже не говоря о половине победных жетонов, полученных просто за вкусное мясо.
        - Вот. - хмыкнула Хотару. - кажется, теперь ты понимаешь.
        - Блин, но мы же… а как же…
        - Не расстраивайся. - улыбнулась врач. - Даже тот результат, который вы сумели показать, уже выдающийся. Восемь добытых жетонов это очень успешное завершение турнира для команды, состоящей из адептов, еще даже не сдавших на серебряный ранг.
        - Вообще-то у нас их шестнадцать. Если Пинг Фу передаст свой жетон - будет семнадцать.
        - Ты сейчас не шутишь? - нахмурилась Хотару. - Это не нормально. Вы конечно молодцы, я верила и в тебя, и в твоих соратников и знаю, что не даром вас тренировали… но серьезно, как вам это удалось? Семнадцать жетонов из двадцати…
        - Разрешите? - спросил генерал Пинг Ченг, отодвигая занавеску, которой одна койка отделялась от другой. - У меня есть небольшой разговор к этому мальцу.
        - Да, конечно, я почти закончила. Подождите еще минуту. - попросила врач, начав вытаскивать иглы с утроенной скоростью. И что зараза характерно - совершенно не больно! Осознание что твой собственный мастер специально хотел причинить тебе боль несколько расстраивало и обескураживало. Телесные наказания в академии были разрешены, пусть и применялись лишь в крайних случаях, так что зачем так извращаться?
        Вот так. - сказала доктор, нанося на кожу капли странной, не слишком приятно пахнущей мази. - Это питательный раствор с кроволистом. Увеличит твои регенеративные способности и снизит боль. Опасных ран у тебя нет, мелкие осколки по счастью не откалывались, а те, которые все же просочились будут легко отвергнуты и выведены организмом в течении суток. Технику очищения тела от ядов и паразитов я на тебе применила. Водоросли она не затронет.
        - Спасибо. А как дела у Кувата и Аи?
        - Они в полном порядке. Твои товарищи… береги их, найти таких верных друзей, даже в академии - большая редкость. - она наложила бинты на поврежденные участки, предварительно проверив все возможные ранения. - Все. Не скажу, что ты в полном порядке, но для церемонии окончания большого турнира это и не требуется. Караван собирается через час, можете пойти вместе с ним, будет куда безопаснее и ненамного дольше.
        - Хорошо. Спасибо, мастер. - кивнул я, обдумывая, о чем хотел поговорить со мной глава клана военных. Гадать долго не пришлось, он сам зашел за ширму. - Добрый день, господин Пинг Ченг.
        - Мы уже здоровались. Нахмурился гигант. Скажи мне, это правда, что мой сын вызвал тебя на дуэль? Не ты его? - сказал военачальник несколько обеспокоенно.
        - Правда, господин. Но он считал, что в своем праве. Ведь по законам турнира мы были равны в ступени восхождения к бессмертию.
        - Он так себя оправдывает? - покачал головой главнокомандующий. - Учитывая результаты, и то что ему пришлось применить, возможно он не так уж далек от истины.
        - Ваши сыновья гораздо сильнее и умелее меня, господин. Как Ичиро так и Фу. Мне просто повезло. К тому же во время второй половины схватки мы сражались по сути трое на одного. Если бы его напарники работали слаженнее у нас не осталось ни единого шанса.
        - Вот как? Значит в его поражении виновата не только непомерная гордыня, но и плохие напарники? - задумчиво проговорил генерал. - Спасибо, что рассказал об этом. Он сменит ближайшее окружение, а телохранители будут разжалованы в свинопасов.
        - Я совсем не это имел ввиду. Прошу прощения. Просто мы втроем тренировались именно против таких однотипных групп. Мы готовились к сражению с вашим сыном. А он не посчитал нас угрозой, да и не мог, учитывая разницу в нашем уровне.
        - И все же вы победили. И сейчас уже не важно кто именно допустил такую ошибку, она свершилась и теперь этого не исправить. Но пока ты не разговаривал ни с кем из посторонних. Лишних свидетелей вашего сражения тоже не было. И я хотел бы чтобы его причины были озвучены несколько в ином ключе. Я поговорю с сыном, он получил один урок, и получит второй. Однако все произошедшее между вами должно остаться в тайне.
        - Я не очень понимаю, как вы хотите это сделать, господин. - нахмурился я. - Предположим я скажу, что сражения между нами не было и вы заставите молчать моих друзей. Но как же санитары, операция, белый дым проигравшего?
        - Он ведь не отдал тебе свой жетон. Верно? - с нажимом спросил Пинг Ченг. - Сколько тебе не хватает для вхождения в число победителей? Восемь? Двенадцать?
        - Четыре. - ответил я. догадываясь к чему клонит глава семьи.
        - Так мало? - нахмурился военачальник. - Для такого возраста это действительно выдающиеся результаты. Не останови тебя мой сын, ты бы и сам справился с сбором последних четырех жетонов. Хм-м. Первое место вы в любом случае не получите, но… если мы договоримся я забуду о недопонимании с моим младшим сыном и встану на твою защиту в случае конфликта с кланом Хэй. А он рано или поздно будет, судя по вашим отношениям.
        - Это очень щедрое предложение, господин Пинг Ченг. И я не в состоянии от него отказаться.
        - Разумно. Я скажу Гуй Шену, чтобы он обновил списки победителей. Вы это заслужили. Жетоны будут ждать тебя на стойке подсчета результатов. - С этими словами Пинг Ченг вышел из моей импровизированной палаты, а мне только и оставалось что сгорать от стыда. Заслуженная победа. Как же. Но и отказываться от нее я не собирался. Тем более что генерал предложил мне нечто куда более важное - поддержку в случае опасности.
        - Ну как тут наш на голову больной? - спросила с ехидцей Аи, вся усыпанная мелкими пятнышками. Будто ветрянку подхватила. - Жив?
        - Да, более-менее. Пинг Ченг приходил.
        - Аналогично. Сразу после Кувата. Нашему защитнику ничего не остается кроме как подчиняться приказам главы клана. - девочка улыбнулась, но тут же скуксилась, вспомнив другую ситуацию. - А вот ко мне он пришел с бабушкой. А я ее не хотела расстраивать, вот и пообещала. Что мы никому ничего не скажем. Ты тоже?
        - Угу. Но со мной он решил поторговаться. - я несколько секунд смотрел на доспех, решая пригодиться ли он мне еще хоть раз. Учитывая, что он был переделан для боев с элетрошоком, а он мне теперь недоступен смысла особого таскать железяки не оставалось. С другой стороны, металл чрезвычайно ценился всеми кланами, а запасы его оставались крайне ограниченны. - Как думаешь, можно эти деревяшки в обоз сдать?
        - Мне можно оставить. - предложила, входя в закуток, Хотару. - Мне все равно перевозить значительную часть припасов обратно в академию. Так что и твои вещи можем доставить без проблем. Со всеми этими ранениями я совершенно забыла тебя спросить, как твои ощущения? Кожа больше не зудит?
        - Удивительно, но нет. - признал я, прислушавшись к собственному телу. - если дотронуться до бугорков я еще чувствую небольшое раздражение, но совсем слабое.
        - Ничего страшного. Это тоже пройдет. До полового созревания. - усмехнулась доктор. - А вот потом, вместе с ломкой голоса, тебя как гусеницу ждут прекрасные превращения.
        - Я стану прекрасной бабочкой? - не сумев сдержать улыбки спросил я.
        - Что? Нет. Тут одно из двух. Либо ты умрешь в мучениях, либо изменишься до неузнаваемости. Хотя учитывая, что твое тело теперь не совсем твое, а у вас вскоре будет курс стального тела, могут возникнуть новые осложнения. К счастью твоим мастером является не только прекрасная женщина, но и чрезвычайно профессиональный врач. Так что тебе очень повезло.
        - Что-то мне от такой перспективы веселее не становится. - пробормотал я. - Спасибо, мастер, что позаботились обо мне и моих друзьях. Ваши навыки в очередной раз спасли нам жизнь.
        - Ой, не придумывай. Вы бы и так выжили. - отмахнулась кокетливо Хотару. - А вот пару конечностей на команду действительно могли потерять. Все это в прошлом. Вы здоровы, а значит нечего занимать мои койки! Раненых и без вас полно. Так что забирайте своего товарища и убирайтесь на стену. Пока церемония награждения не началась. Если я все правильно поняла, вам еще предстоит зарегистрироваться как участникам.
        - Да, спасибо большое. - кивнул я, и тут понял, что большую часть диалога Аи стоит склонившись. Черт, а ведь врач нам действительно жизни спасла. Неужели я даже за такое не готов согнуть спину? Готов. Я не стану жертвой собственной гордости! Вот только пока я обдумывал решение госпожа Хотару уже вышла за перегородку, а на не до конца освободившуюся кровать уже внесли следующего раненного.
        - Пойдем. - дернула меня за рукав Аи. - Нам здесь делать больше нечего.
        Согласившись с подругой, я закинул за спину глефу. Взял мешок, с припасами который обычно тащил полуорк и зайдя за Куватом, мы отправились к стене вместе с командами Хироши и Ичиро в полном составе. Мне казалось, что мы должны идти на юг, к академии, но, когда солнце начало садиться оно светило на нас с левой стороны. А значит мы направлялись прямиком к старому пролому. Нервничая я регулярно оглядывался по сторонам, помня какие жуткие твари могут жить в этих джунглях. Но наличие нескольких героев в сопровождении внушало хрупкое чувство безопасности.
        - Смотри, это же стена. - проговорил Хироши, прищурившись. - Только с ней что-то не так. Она деревянная. Какого черта?
        - Это не стена. - сказал Бом, задрав голову. - Это строительные леса! Стену отстраивают. Но как это возможно? Ведь в прошлый раз на строителей постоянно нападали с моря, а флота чтобы защититься у нас нет.
        - Зато есть у наг. - догадался я, грязно выругавшись про себя. - Вот значит, чем купили Хэй себе помилование. Они вместе с дальними сородичами вернули в оборот острова территорию в два раза больше той что заняли наги. Теперь они станут еще влиятельнее.
        Глава 44
        - Дорогие участники турнира. - громкий голос ректора доносился до нас через толпу. Как бы мы не старались, прийти до начала церемонии не успели, так что приходилось продираться к регистратору, считающему очки. - Сегодня для нас вдвойне радостный день! Мы празднуем не только окончание пятилетнего турнира воинов, но и возвращение наших земель в лоно Чщаси.
        - Откуда ты знал про территории? - просил Хироши. - И с какой радости нагам нам помогать?
        - Давай в начале разберемся с неотложными делами. - отмахнулся я от товарища. - Доброй ночи, господин регистратор. Меня зовут Валор, в одно слово. Я хочу убедиться, что верно записано количество моих выигрышных жетонов.
        - Вы успели в последнюю минуту. Мне скоро нести записи ректору, так что, если у вас нет двадцати жетонов, можете не усложнять себе и мне жизнь. - важно скривился чиновник, но в ту же минуту я вывалил перед ним все собранные трофеи, плюс показал свой собственный с изначальным номером. - И еще четыре должны быть записаны от господина Пинг Ченга.
        - Все верно, есть такие. Итого. Пять жетонов за монстров, четыре жетона за личные достижения и одиннадцать жетонов за командиров других отрядов. - записал мужчина, а я лишь постарался не подавать виду что здесь что-то не так. Аи со вздохом покачала головой, а вот Куват был всем доволен. И победить удалось и сражаться чрезмерно не пришлось. - Отличный показатель, юноша. Прикладываем ваш сохраненный и в результате ваша тройка даже войдет в первую десятку победителей. Вот, я все записал и теперь уже точно отправляюсь докладывать господину Гуй Шену. Если вы поможете мне пробраться через толпу - буду благодарен, учитывая призовое место вам лучше оказаться рядом с сценой в момент вручения наград.
        - Спасибо за совет, господин регистратор. -- кивнул я, доставая дубину. - Ребята, поможем добраться до нужного места? Разойдись! В стороны!
        Толпа расступаться не хотела совершенно, но пустив вперед щитоносцев мы сумели пробиться к сцене, на которой восседал ректор, главы домов их первые помощники и преподаватели. Никогда до этого столько важных персон не собиралось в одном месте. Ну или по крайней мере я такого никогда не видел. Несколько сотен человек, и никого ниже ранга золотого героя. Чиновник с книгой участников низко поклонился и передал манускрипт ректору.
        - Я рад сообщить всем присутствующим, что подсчет очков среди победителей окончен. - совершенно не напрягаясь сказал Гуй Шен, но голос его оказался на столько мощным что мог докатиться до самой академии. - Как вы знаете, у нас есть три призовых места, каждое из которых могут занимать несколько команд. Из четырехсот команд, вступивших в противостояние до финиша, добралось двенадцать, что не может не радовать.
        Начнем снизу. Третьи места заняли все набравшие от двадцати до двадцати пяти жетонов. Каждая из команд получит по три сотни дзянь, или набор эликсиров и материалов на данную сумму. Лидеры команд, слушайте свои имена внимательно и выходите вперед если вас вызовут. Ксу Дра, Пинг Чженгжанг, Хэй Рао, Пинг Пау, Фенг Фарх, Джен Ляонин. Хэй Таобао, Джен Сиаюн…
        - Слушай, почему нас нет в списке? - прошептала ошарашенно Аи. - Это не честно! Какого черта мы сражались, набрали необходимое количество, а нас даже не упомянули!
        - Погоди кипятиться, может еще скажут. - без особой надежды сказал я, глядя на то как вперед выходят мужчины и женщины от двадцати и старше. Воин - это ранг для многих ставший приговором. Лишь несколько процентов из поступивших в академию могли перешагнуть выше, создав собственное ядро.
        Но оставшиеся воинами не отчаивались. Они трудились. Сражались. Были неотъемлемой частью армии и каждой семьи. Лишь в главных семьях старших кланов регулярно рождались дети, которые благодаря ранним тренировкам и с рождения получаемым эликсирам, почти всегда становились героями. И что здесь играло большую роль, подготовка или наследственность еще являлось большим вопросом.
        Но воины, воины были везде. В порту, на рынке, среди учителей, строителей, кузнецов и даже мастеров. И конечно же в армии. И сейчас именно такие труженики гордо стояли перед нами возле арены. Это был их миг триумфа. День славы, маленьких больших людей, без которых все рухнет. И они это заслужили как никто другой.
        - Второе место делят между собой три команды, набравшие больше двадцати пяти жетонов или заслужившие их, за уничтожение монстров. - продолжил ректор. - Они получают пятьсот дзянь. Они сделали невозможное, победив за два дня десятки противников. Приветствуйте их. Команда зачистки под предводительством Пинг Чуян - уничтожила три поселения гигантских обезьян вырезав под корень больше нескольких сотен особей включая двенадцать вожаков. Грамотно организовав облаву, они уничтожили в зародыше угрозу нашему наступлению.
        Команда тяжелой защиты Ксу Мао - с помощью своих бомб и огнеметных машин выжгла девятнадцать гнезд гадюк и вампиров. Именно их усилиями в ближайшее время нам не будет угрожать нашествие ползучих гадов. - под восторженные крики толпы к сцене вышел отряд дварфов которых мы встретили перед турниром. Выглядели они довольными, но потрепанными.
        Отряд Хэй Джа - истребители монстров, прошли огнем мечом и гарпунами все побережье, вычистив его от демонических варанов. Плотоядных ящеров и хищных черепах. Всего за два дня они сумели обезопасить наше побережье, позволив впервые за много веков совершить то, что уже казалось невозможным. Начать строить стену! Однако и это еще не все!
        На полностью заслуженном первом месте не просто команда. Специальный межклановый отряд, в котором нет одного лидера, в котором все равны, и меняются ролями в зависимости от противника или типа местности. За эти два дня они добыли сорок восемь жетонов, количество убитых ими монстров плохо поддается исчислению. Но для продолжения своей основной миссии они были вынуждены победить в поединках пятнадцать команд, просто чтобы они не мешали выполнению большого плана. Я рад вам представить:
        Пинг Уэсиба, мастер мечей, обезглавливатель и золотой воин. Джен ХоуИ, мастер дальнего боя, тысячерукий метатель дротиков, стоящий на одной ступени с напарником. Хэй Феон, мастер копья и гарпуна, воин идущая к двум вершинам! Каждый из этих выдающихся мастеров получит по триста пятьдесят дзянь награды, и почетное право носить нашивку победителей большого турнира пятилетнего равноденствия!
        Толпа взорвалась аплодисментами, встречая каждого нового награждаемого волной одобрительных криков. Мы же стояли как в воду опущенные. Нет, если честно я и сам понимал, что мы как-то не очень заслужили стоять рядом с этими людьми и нелюдями. Почти героями, сделавшими все от них зависящее для победы. И все равно было обидно.
        - Однако сегодня есть еще два повода для праздника. Мне, как ректору академии Чщаси и градоначальнику безмерно приятно что на смену старым опытным воинам подрастает новое поколение. Отважное, сильное и ловкое. Как вы знаете, в этом турнире принимали участие в том числе и ученики академии. Третье место заняла команда Пинг Фу, с двенадцатью жетонами. Это больше половины того что собрали победители и заслуживает уважения. К сожалению, в связи с множеством травм Пинг Фу не может участвовать в церемонии награждения.
        Второе место заняла команда Джен Хироши. За личные заслуги, помощь раненным, отражение атак опасных зверей и победы в шести боях они получили тринадцать жетонов! Но и это далеко не все. Первое место среди учеников академии заняла сборная команда из трех учеников, принадлежащих к разным кланам.
        Пинг Куват, защитник идущий к двум вершинам, серебряный адепт! - произнес ректор, и мне пришлось выталкивать полуорка, внезапно забоявшегося идти вперед. - Гуй Аи, лекарь и поддержка, серебряный адепт двух стихий!
        - Может выйдем вместе? - спросила мгновенно замявшаяся девочка. - Он же все равно тебя назовет. Так давай сразу…
        - Обязательно, но порядок есть порядок. Иди первой. - сказал я, помогая сделать подруге несколько шагов. Казалось, что от града аплодисментов я оглохну. А ведь так хотелось услышать, как Гуй Шен выкрутиться, называя мое имя.
        - И лидер отряда, убийца, подтвержденный серебряный адепт, претендент на ранг золотого адепта, идущий к трем вершинам. Мальчик которого прозвали Зверем, который сам этих зверей сейчас убивает стаями. Валор! - сказал ректор и толпа, притихшая при перечислении долгих регалий буквально взорвалась восторженными криками даже не заметив отсутствие второго имени или названия клана.
        Их команда, втроем, без посторонней помощи уничтожила взрослеющего детеныша шестилапа. Победила в одиннадцати схватках с воинами и помогла раненым получив еще четыре жетона. Итого, с их собственным жетоном - двадцать один! Эти дети - наше будущее! И пусть мы надеемся, что воинами они пробудут не долго, в следующий турнир пятилетия они смогут участвовать уже без всякого дополнительного подтверждения, ведь совсем скоро станут на одну ступень с многими из вас. А значит станут взрослыми!
        Отныне они получают почетное право носить нашивки, а также получат все необходимые материалы для учебы и доступ к тренировочным воинским полигонам. Выносите награды победителям! - скомандовал Гуй Шен, и преподаватели вместе с учащимися старших курсов начали раздавать небольшие мешочки с монетами. Если так подумать, то наша награда, исчисляющаяся не деньгами, была куда существеннее. А главное полезнее для роста.
        Куват обомлел от такой чести. Аи чуть ли не визжала от радости, и даже я, не смотря на весь скептицизм ситуации был приятно потрясен ситуацией. Ведь если так подумать. То шестилапа мы завалили совершенно честно. В боях против пяти групп включая Хэй Лин и Пинг Фу - тоже победили своими силами. Да и того-же Фу реально спасли от смерти оказав первую помощь. Четырнадцать, на один жетон больше чем у Хироши! Черт подери, мы и в самом деле заслужили эту победу!
        Осознав это, я наконец смог ею насладиться сполна.
        Вот она. Настоящая. Победа!
        - Поздравляю, ученик. - сказала довольная Хотару протягивая мне сверток с новой формой и эмблемой. - Теперь ты гордость академии!
        - Поздравляю с победой. - произнес Лян Хуабао, и даже его присутствие не могло испортить мне праздник.
        - Вы молодцы, так держать. - улыбнулся Гуй Шунюан, тифлинг и экзаменатор академии. протягивая приз Аи. - Твои родители гордятся тобой и уверен бабушка тоже.
        Трое преподавателей мило улыбались нам, поздравляя по очереди. А меня начала бить мелкая дрожь. Золотые глаза высшего эльфа. Карие глаза человека. Фиолетовые глаза тифлинга. Никогда до этого я не видел этих троих вместе. Кроме одного единственного случая.
        Когда они приходили убить меня.
        Глава 45
        - Что-то не так? - спросил меня через полчаса Хироши, первым в общей эйфории заметивший мое настроение. Хоть я и старался улыбаться, но вот аппетит отпал напрочь. И как иначе, моя собственная мастер и врач, преподаватель стартовых единоборств и первый заместитель ректора пытались меня убить. И единственное что их тогда смутило - паук хранитель. Правда с тех пор прошло уже два года. Хотару, если бы хотела, давно могла меня убить. Может они тогда меня перепутали? Или поступил другой приказ.
        - Помнишь, тот визит. Когда мы только познакомились. Ночью.
        - Стараюсь забыть, как страшный сон. - передернув плечами сказал Хироши. - Почему ты сегодня о них вдруг вспомнил, во время праздника?
        - Я их опознал. По росту и глазам в прорезях черной одежды. Это точно ни, сомнений быть не может. Но что с этим знанием делать - я совершенно не представляю.
        - Ну вот когда придумаешь, тогда и будешь забивать себе голову. Пока же, у тебя все в порядке. И ты под защитой клана Гуй. Уверен у тебя все будет хорошо.
        - А я вот в этом совершенно не уверен. - пробормотал я, вяло ковыряясь вилкой в отличном стейке. - Ведь они все трое из Гуй. Дьявол. Мне же даже податься в случае чего некуда.
        - Сегодня об этом точно думать не стоит. - похлопал друг меня по плечу. - Ты победитель. Остров вернул себе значительную часть территорий, а у нас впереди традиционное выпускание фонариков и праздничные представления. Наслаждайся, такого больше не будет в ближайшие лет пять. А учитывая победу над зверьем - и вовсе никогда.
        -- Ты прав. Об этом можно подумать и завтра. - улыбнулся я, поднимая деревянный стакан с морсом. - За Чщаси! За Академию! За нас всех!
        - Ура! Ура! Ура! - поддержали мой не хитрый тост сидящие рядом воины. И я наконец сумел взять себя в руки. Ну не убьют же меня прямо на церемонии празднования. Тем более что я постарался сдержать свои эмоции и не подать виду на награждении. А ведь праздник и в самом деле получился великолепным. Все, кто потерял родственников за прошедшие пять лет принес легкий бумажный фонарик в их память, и когда совсем стемнело над стеной поднялась настоящая красная волна. Это было красиво… и страшно, если осознать, как много людей погибло за столь короткий срок. Но сейчас ничего больше не оставалось кроме как наслаждаться зрелищем.
        За несколько часов я посмотрел несколько представлений и услышал около сотни новых песен и мелодий, многие из которых запали мне в душу. Однако народ потихоньку расходился. Приглашенные для увеселения куртизанки занимали клиентов и только глубоко за полночь, когда начали догорать фонари и светильники стену внезапно охватило всеобщее оживление.
        - Что происходит? - спросил я у восторженно потирающего руки эльфа.
        - О, сейчас увидишь. Словами этого не передать. - ответил Хироши, а затем внезапно посуровел и посмотрел на меня совершенно ошарашенными, серьезными и даже немного злыми глазами. Будто увидел меня впервые. - Тебе десять. В прошлый турнир пятилетия тебе должно было быть пять. Ни один ребенок однажды увидевший это не забудет до конца жизни. Ты не можешь не знать, что сейчас будет. Разве что…
        Его слова потонули в грохоте, и я сжался в ожидании падения сотен пушечных ядер, но вместо этого в небесах зажглись яркие и потрясающие цветы. Шары, столбы пламени прямо в воздухе. Разлетающиеся мириадами искр фонтаны. Со свистом взлетали в небеса бумажные и бамбуковые трубочки и взрывались там, даря восторг и восхищение.
        Одна из таких трубочек выгорев упала совсем рядом и я подняв ее втянул в ноздри до боли знакомый пороховой запах. У этого народа, все это время, был порох. А они сражались луком и стрелами, делали камнеметные машины и строили скорострельные арбалеты.
        - Скажи мне, какой клан делает состав для этих трубок, и я скажу тебе кто я и откуда. - сказал я взглянув прямо в глаза Хироши. - Но как ты будешь дальше жить с этим знанием, уже полностью твое дело.
        - Их производят в клане Ксу. Специально для этого празднования. - мрачно ответил эльф. - Теперь твоя очередь. Кто ты?
        - Тифлинг помнящий прошлую жизнь и только что нашедший клан, у которого есть чему поучиться.
        
        Конец третьей книги!

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к