Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Шаман Иван / Мир Без Магии: " №15 Паутина Миров Остров 5 Валор 5 " - читать онлайн

Сохранить .
Валор 5 Иван Шаман
        Валор #5
        Даже под напором вчетверо превосходящих сил наг Чщаси выстоял, но новая опасность кроется в самом тайном дворце. Там где не смогла справится грубая сила, предательство и коварство рушат даже самые крепкие стены. Академия подверглась ужасному удару, который никто не мог предусмотреть, и теперь всем жителям тайного дворца угрожает смертельная опасность.
        Валор 5
        Валор 5
        Глава 1
        - Изоляция закончена, все кто остался в башне заперты здесь, и судя по датчикам - навсегда. - сказал Гуй Шен, обходя зал с колбами, заполненными гелем. В каждой из них плавали дети и подростки, не старше двадцати. - Я не могу ее снять или разблокировать. Чтобы освободиться нам придется спуститься в самый низ и поймать предателя.
        Для того чтобы справится с двумя стражами нам понадобилась помощь одного своего и четверо владык. Многовато, особенно учитывая, что ниже их может оказаться не один десяток. У нас может просто не оказаться шанса на победу, и в таких условиях мы должны в первую очередь побеспокоиться о мирных жителях, которые эвакуировались и теперь застряли вместе с нами. Освободим детей и опечатаем вход. Пока это не первоочередная задача.
        - А дальше идти и некуда. - заметил вернувшийся с обхода зала Джен Ли. - Все стены одинаково монолитные, должен существовать секретный ход, но я его не нашел.
        - Секретных ходов нет. - со вздохом сказал ректор. - Все это здание, один артефакт древних. Этажи в подземелье имеют свойство герметизации, отделяясь друг от друга для полной автономности. Позже придется вырезать одну из дверей с помощью кислоты и пламени, но этот вопрос можно решить. KoWoT - нужно открыть двери на нижний этаж, у тебя же есть коды доступа к комплексу? Это необходимо для спасения всех находящихся в здании.
        - Получен приказ от привилегированного пользователя. - монотонным голосом произнес библиотекарь. - Приказ соответствует основной директиве. Приступаю к выполнению.
        - Что происходит? - спросил Пинг Ченг, судя по ободранному внешнему виду доспеха главнокомандующего он протискивался в дверь с силой. - Я чуть приоткрыл дверь, над теми големами пришлось потрудится, но головы я им открутил. Из чего их вообще делали что они такие крепкие и быстрые?
        -- Ваша сила поражает. - со вздохом сказал Гуй Шен. - Валор, ты сможешь донести своего товарища? - спросил градоначальник, намекая на мои еще не зажившие ранения. - Мы должны призвать все боеспособные отряды и немедля прекратить изоляцию, иначе Шунюан успеет подготовится к нашему приходу, и нам будет не взять крепость.
        - Да, конечно. Я немедля позову всех, кого смогу. - ответил я, не собираясь отпускать Хироши после стольких потраченных на его поиски усилий. Пусть раны мои еще болели я дотащил соратника до щели в приоткрытых створках лаборатории и передал его с рук на руки подоспевшей госпоже Сонг. Выбравшись из подземелья, я передал приказ градоначальника и поплелся к лазарету вслед за орчанкой.
        Друзья, уже лежащие в лазарете после нашей вылазки, приветствовали наше триумфальное возвращение радостными возгласами, но найти в себе силы спустится с кроватей не нашли. У меня силы тоже кончились, так что отдав эльфа под опеку мастера Хотару я доплелся до выделенной мне как главе клана комнаты и провалился в спячку, из которой меня выдернул настойчивый стук в дверь.
        - Какому нехорошему человеку понадобилось меня будить в долбанных четырнадцать часов утра? - гневно пробормотал я, глядя на таймер в интерфейсе.
        - Господин Гуанг Валор, вас ждет господин Гуй Шен, в скоре должна начаться атака. - донесся виноватый мужской голос из-за двери. - Простите, но я обязан вас привести.
        - Сейчас буду, подождите минуту. - сказал я, с трудом поднимаясь с кровати. Перед глазами летали фиолетовые мухи, все тело ломило, а от активно съедающей ресурсы регенерации в животе жутко урчало. Я проглотил зелье насыщения, хотя какое это зелье? просто перетертые в труху орехи, смешанные с густым медом, запил большим стоканом воды из кувшина и приведя себя в порядок открыл дверь за которой стоял растерянный молодой стражник. - Они что, с ума сошли, назначать серебряного адепта в охрану?
        - Я уже скоро стану золотым! - гордо ответил парень лет семнадцати, глядя на меня сверху вниз. Ну да, то что я в тринадцать уже являлся медным воином и главой клана, пусть и крохотного, исключение, лишь подтверждающее правило. Обычные люди становятся воинами в восемнадцать - двадцать, так что парень собирающийся стать золотым адептом в семнадцать имел право на гордость, хотя все и познавалось в сравнении.
        - Ладно, я тоже не прав, прошу прощения за неподобающее поведение. Просто привык видеть в стражах людей не ниже воинского ранга. - примирительно сказал я, но отношения это не сгладило, так что до зала совета мы шли молча. Впрочем, мне это оказалось лишь на руку, ведь позволило разобраться в собственных мыслях и привыкнуть к окружающей действительности. А привыкать было к чему.
        Солнечный свет больше не поступал через открытые окна, даруя свое тепло, и в академии резко похолодало. Едва освещаемые тусклыми лампадами коридоры, оказались погружены в полутьму. А из-за перенаселения башни после эвакуации вдоль стен сидели десятки эльфов, людей и орков, не понимающих, что с ними произойдет дальше. Меня это касалось в не меньшей степени. Я даже не знал сколько моих людей сейчас заперты в стенах академии. Спускаясь все глубже, мы оказались на первом этаже подземелья где уже собрался достаточно большой отряд
        - Наконец. - недовольно проговорил Гуй Шен. - Дверь откроется с минуты на минуту. Мы должны обеспечить полную надежность прохода, а учитывая, что в вашей голове, глава рода Гуанг, сидит возможно самое грозное и единственное оружие против Шунюаня, оставить в стороне я вас увы не могу. Хотя и сражаться не придется, эту роль мы возьмем на себя.
        - Черная тварь. - мгновенно понял я. - Вы говорили, что это первозданный враг, но при этом смогли удержать его в рамках моего верхнего дантяня.
        - А еще я говорил, что это удалось лишь благодаря тому, что сам дантянь не сформировал ядро и слишком мал. Твари просто не было места чтобы разгуляться. Я от него защищен, а вот Шунюан нет. Когда-то давно лишь Свет спас киберов от полного вымирания, уничтожения этим самым врагом. Хотя вернее было бы назвать его первым псевдоинтеллектуальным самообучающимся вирусом. Примерзкая сущность, погубившая миллиарды за считанные секунды, и возможно наш единственный шанс на спасение.
        - Я помню, как применил его против Хэй Хи, но мне удалось это лишь раз, а тварь внутри меня никуда не делась. Да и владыка Хэй остался жив.
        - Как ты верно заметил, Шунюан не тифлинг и не мастер Юань-ци. Его природа, само его существо имеет другую структуру. Он скорее ближе к стражам, чем ко мне или тебе… сегодняшнему. - сказал, слегка задумавшись Гуй Шен. - Все, двери начинают открываться. Держись позади и будь готов в любую секунду выпустить собственный страх.
        - Готовсь! - скомандовал, подняв руку с зажатым в ней мечом Пинг Ченг. - Помните, противники могут быть очень крепкими, крепче кристаллов крови. Бейте со всей силы, не сдерживайтесь и не щадите оружие или себя. Техники крови и жизни на заживление и скорость. Копья вперед, стройся, третья линия плотнее. Сомкнуть щиты!
        - Приготовить техники контроля и поддержки. - приказал градоначальник, вставая позади военачальника. - Помните, они уязвимы к ментальному замедлению!
        Черная пасть дери распахнулась во всю ширь. Внутри было так темно что даже я, со своим ночным зрением не видел почти ничего. А потом по глазам ударили ярчайшие лучи света, и я мгновенно ослеп. Но не оглох и этого оказалось достаточно чтобы понять весь творящийся беспредел. Крики и вопли заполнили зал, освобожденный от колб с детьми. Звон стали быстро превратился в скрежет металла. А когда зрение начало возвращаться, я стал свидетелем чудовищной картины, от которой водоросли встали дыбом на голове.
        Десяток Стражей шинковали на куски элитный отряд из владык и золотых героев. Сразу по две ожившие статуи навалились на библиотекаря и Пинг Ченга. И если первый еще держался, за счет собственной прочности, то главнокомандующего Чщаси разделывали как тушу на бойне. Ректор с огромным трудом сдерживал одного из нападавших, держа его за голову. Страж замер, так же как его клинок в животе Гуй Шена.
        - Наконец я могу закончить весь этот фарс! - голос Шунюаня доносился одновременно со всех сторон, со стен и потолка, хотя самого его видно не было. - Тридцать тысяч лет приспособленчества и опеки над людьми которые должны были вымереть еще в первом, изначальном мире. И ради чего? Чтобы они при первой же возможности скатывались в междоусобные войны и тотальное уничтожение?
        Не знаю, слушал ли этот голос кто-то кроме меня. Гуй Сонг, вместе с мастером пяти техник души сумели повалить на пол одного из стражей и орчиха своим гигантским молотом размозжила череп статуи. Это стоило жизни Ксу Дано, голова мастера откатилась в сторону. Джен Ли своим кислотным клинком повредил глаза нападавшему, но пол и стены уже были залиты кровью защитников Чщаси а из всего отряда на ногах осталось хорошо если десяток человек.
        - Мы преодолели все препятствия, возродили целый континент, создали идеальные виды, быстрее, умнее, честнее и миролюбивее людей. - продолжал вещать невидимый предатель. - И все ради чего? Чтобы снова отдать эту землю людям? Я старался смириться с этим на протяжении тридцати тысяч лет, но они не меняются, а значит должны измениться мы.
        - Хватит! - крикнул Гуй Шен. - Прекрати брат! Наша цель выживание человечества!
        - Смотри те ка кто поднял голос. - расхохотался Шунюан. - Теперь ты называешь меня братом? Не мерзким предателем? Все что я делал служило нашей великой цели, вот только наши с тобой понимания слова «человечество» несколько разнятся. Я создам идеальный вид и выпущу его на волю. И да - он вполне подойдет под основное определение человека, сильно расширившееся за последние тысячи лет.
        - Ты не прав! То, что ты собираешься сделать - это геноцид! - выкрикнул я.
        - Сказал тот, кто обрек на смерть, созданную своими руками расу, навеки разделив нас на ангелов и демонов, подчинив людям! Ты даже не можешь осознать на сколько жалок в этом теле. От тебя не осталось ничего, осколок, не способный даже вспомнить великое целое. - с горечью кричал предатель. - Но я возьму судьбу этого мира в свои руки, я сделаю правильный выбор!
        - Как ты это сделаешь если тебе не с кем будет сравнить получившийся вид? - спросил с ухмылкой Гуй Шен. - Твое творение станет инвазивным видом в голой пустыне, потому что тьма сожрет все кроме ковчегов, как было уже не раз. Ты лишь уничтожишь без возможности что-либо создать или понять. Навсегда окажешься проигравшим!
        - Ты! - взорвавшись крикнул Шунюан, а затем расхохотался. - Среди черепов и скелетов нет победителей. Так что ты прав. Нельзя доказать, что вы заслуживаете выживания больше чем мои детища. К тому же смерть последнего осколка света, не знающего прошлого не будет так сладка, как должна. Прежде чем умереть вы должны ощутить всю свою беспомощность, вспомнить что было и понять, что ваше будущее и надежды похоронены здесь.
        Хотите выжить? Тогда я буду ждать тебя, глава клана Света, двадцатью этажами ниже. Если же хоть кто-то из героев или владык посмеет присоединиться к походу Валора, я спущу Стражей, ждущих моего приказа на семнадцатом этаже, превратив все здание академии в одну сплошную мясорубку. Прежде чем попасть ко мне ты попадешь в руки настоящих наследников этого мира. Волколаки, наги, ящеры и крысолюды, дракониды… Они будут ждать встречи с тобой, но если вдруг ты переживешь знакомство, то все поймешь и вспомнишь. И вот тогда! Когда твои глаза озарятся прежним светом, вот тогда мои дети прикончат тебя.
        
        
        - \\ -
        Приветствую вас, дорогие читатели! Перед вами последняя книга в серии Остров и она будет... несколько мрачнее чем предыдущие (но до уровня гримдарка мы не опустимся, его я уже писал и он будет в другой серии =) по этому приготовьтесь к увлекательному путешествию в подземелья и познание тайн прошлого. В этой книге я постараюсь максимально раскрыть всю предысторию произошедшую в мире Валтарсии, но так чтобы она не мешала основному повествованию.
        Книга станет платной уже завтра с выходом второй главы. И да... вы знаете правила =)
        Глава 2
        - Начнем заседание совета… всего что от него осталось. - мрачно сказал Гуй Шен, держась за окровавленную повязку на животе. Настроение градоначальника легко можно было понять, за жизни четырех стражей пришлось заплатить страшную кровавую цену. Зайдя в зал, я сел на единственное пустое место, обычный стул принесенный из учебной аудитории. Я рассчитывал на то что окажусь среди знакомых лиц, глав кланов, но таких было всего несколько человек, главы Джен, Гуй, Хэй Акио, Ксу Канг и Ичиро, с опущенными плечами, и госпожа Кингжао, остальные же, несмотря на собственные эмблемы, нашитые на одежду, оказались мне неизвестны.
        - Я прекрасно понимаю, что у вас множество вопросов. - привстав со своего места начал ректор. - Однако прошу соблюдать тишину. В первую очередь немного общей информации, нам повезло, и очень сильно, что эвакуация не закончилась. Лишь двадцать тысяч человек успело укрыться в академии или не успело ее покинуть при объявленной тревоге. Что еще более важно, главы Ксу, Фенг и Хэй остались снаружи, а значит совсем без управления город не останется.
        Кроме того, основные войска так же находились на стенах тайного дворца, а большая часть припасов не перемещалась. Да, это означает что у нас их меньше, но мы хотябы знаем, что у наших соратников снаружи все будет хорошо на протяжении по крайней мере двух-трех лет, а за это время они вполне сумеют наладить заново все что потеряно.
        - Старший сын погибшего Пинг Ченга, вместе с средним и армейскими передовыми тысячами тоже остался снаружи. - спокойно сказал Джен Ли. - Вместе с новым владыкой Фенгов они смогут выдержать любое давление, так что можно не беспокоиться, город в надежных руках. Мы все готовили своих детей для того чтобы они однажды могли нас заменить, и пусть эти события произошли несколько раньше, чем хотелось, они справятся. Так что давайте лучше подумаем, как дела у нас?
        - Именно потому я и просил тишины, уважаемый глава Джен. - раздраженно бросил градоначальник, и эльф извиняясь чуть поклонился. - Хорошо. Да, в самом деле у них снаружи все будет куда лучше, чем у нас. В первую очередь проблема в припасах. Они не бесконечны, их должно было хватить на четыре года для ста тысяч людей, однако таймер изоляции не включен, а значит она не кончится ни через четыре года, ни через десять.
        Несмотря на наши разногласия, мы должны работать сообща, и превратить часть из припасов в постоянно обновляющиеся фермы, висячие сады и грибные фермы. У госпожи Хотару уже был такой опыт, а лучше, чем уважаемый Джен Ли этого не сделает никто, так что прошу вас совместно приступить к созданию такой структуры.
        Второй и не менее важной проблемой является недостаток света. Возможно я раскрою тайну, но все обладающие Чжен-ци берут часть своих сил от прямых солнечных лучей. В условиях полной изоляции мы не можем создавать подобные источники света, а значит с каждым днем орки и эльфы, не обладающие ядром Чжен-ци или сильным источником Сюэ-ци будут слабеть и заболевать, что в долгосрочной перспективе может привести к гибели. Тишина я сказал!
        Мы приходим к третьей, основной и самой серьезной проблеме - снять изоляцию можно лишь спустившись в подземелье, но оно управляется отступником и предателем, моим бывшим помощником Шунюанем, которого я лично выгнал из нашего клана. Он вне закона, а потому любой его убивший не понесет никакого наказания. Вот только сделать это почти невозможно. На стороне предателя древние Стражи, с которыми могут справится лишь владыки.
        - Значит мы должны спуститься туда вместе, и уничтожить врага совместными усилиями. - вновь перебила ректора Гуй Сонг. - Мы уже сражались с Стражами и прекрасно справились с двумя из них. Не такой уж и серьезный противник. Если бы не неожиданная атака, мы могли бы справится и с десятью. Давайте закончим все приготовления, вылечим воинов и вместе, большим отрядом, спустимся в подземелья.
        - Сделав именно то чего он ожидает? - нахмурившись и вновь барабаня по столу пальцами спросил Гуй Шен. -- Ладно, это отговорки. Уважаемая матриарх орков конечно права. У нас просто нет выхода, кроме как спустится туда. И естественно мы подготовимся к такому событию, вот только не уверен, что нам это поможет. Сейчас же я прошу всех объединиться в несколько групп, для выполнения текущих задач.
        - Прошу прощения, уважаемый председатель. - поднял я руку. - Позвольте сказать?
        - Да, господин Гуанг Валор, конечно. - обреченно вздохнув кивнул Гуй Шен.
        - Еще раз прошу прощения. Так уж вышло что… я бывал на этажах выше двадцатого. Там почти пусто, немногочисленные стражи и почти пустые комнаты, которые мы можем использовать. Кроме того - тросы удерживающие плиты находятся именно там. Возможно нам удастся снять блокаду без того чтобы прорываться вниз?
        - Это разрушит оборону здания в будущем. - покачал головой ректор. - Уничтожит ее на корню, и академия просто падет без духов хранителей. Но если мы не справимся, думаю можно будет попробовать и этот вариант. Спасение человеческих жизней важнее одного здания. - вздохнул Гуй Шен. - Кроме того, пусть это и странно услышать от меня, но то что в подземелье - выстоит даже если сравнять академию с землей.
        - Хорошо, господа, прошу всех обладающих даром жизни дождаться меня после совещания в коридоре. - сказал, вставая Джен Ли. - Гарантирую что мой клан не будет враждовать ни с кем из вас, не нападет первым и станет придерживаться полного равноправия пока мы не выберемся отсюда. Уважаемый Гуй Шен, какие этажи будут заняты фермами?
        - Ближайшие к водохранилищу, минус четвертый, третий и второй. Спальный места с девятого по шестнадцатый. Гарнизоны на самом верхнем, первом и минус девятом этажах. Обеспечим безопасность и пропитание, дальше будем решать по ситуации. Ну и, прежде чем мы разойдемся, Гуанг Валор, от лица города и всех кланов я благодарю вас и товарищей за уничтожение предводителя наг и его легендарной твари.
        Пусть события не слишком тому благоволят, однако я прошу проголосовать за включение Гуанг Валора в верховный совет города на правах постоянного наблюдателя. Кто за, поднимите руки. - сказал ректор, и я не поверив своим глазам смотрел на единодушно тянущиеся вверх ладони. - Отлично, я так и думал. Отныне главе клана Гуанг предоставляется великая честь, присутствовать на всех закрытых советах и высказывать свое мнение. Гордитесь, ведь лишь два клана за всю историю имели такую привилегию и оба они, позже или раньше, становились членами верховного совета Чщаси!
        - Спасибо за оказанное доверие, господин председатель. - чуть склонился я в поклоне. - И для меня, и для всего клана это станет днем праздника, пусть и печального.
        - Нисколько не сомневаюсь… а теперь прошу всех кроме членов верховного совета и наблюдателей покинуть зал. - приказал Гуй Шен, и главы мелких кланов шумно обсуждая произошедшее начали выходить в коридор. Ректор не продолжил пока мы не остались ввосьмером. Гуй Шен, Джен Ли, Кингжао, Ксу Канг, Пинг Ичиро, Хэй Акио и я. Странный состав, если честно. Хотя за спинами Ичиро и Акио стояли советники, но то что Канг занял место главы Ксу многое говорило о происходящем. - А теперь поговорим начистоту. Не смотря на везение у нас нет ни единого шанса на успех.
        - Везение? - удивленно поднял бровь Джен Ли. - И в чем же оно выражается?
        - Судя по всему сражение на первом этаже подземелья показало Шунюаню, что при острой необходимости мы способны уничтожить даже стражей. А их конечное количество, и их восстановление дело долгое и сложное. А значит, чтобы победить, он должен отдать прямой приказ на уничтожение всех, кто находится в здании, объединив силы. К нашему счастью у него еще остались остатки человечности и заниматься геноцидом лично он не хочет.
        Предлог с тем что он дает шанс молодым пробиться к нему через толпы врагов конечно прекрасный, но это только предлог. Он что-то делает, там, на нижних этажах подземелья. То для чего ему нужно время. Конечно соваться в подземелье - чистое самоубийство, но это придется сделать. По крайней мере, чтобы отвлечь его внимание с верхних этажей. Тогда мы сможем вплотную заняться выживанием людей.
        - И сколько из нас должно пожертвовать жизнями для спасения остальных? - прямо спросил я. - Как я понимаю весь этот пафос, назначение в совет наблюдателем, для отвлечения внимания и сбора добровольцев которые отдадут свои жизни.
        - Не обязательно. - пожал плечами Гуй Шен. - Может вы еще и выживите, кто знает? Однако отказываться от такой идеи однозначно нельзя. Будь это кто угодно другой, даже я, он бы не справился, однако у господина Валора действительно есть шанс. В первую очередь потому что Шунюан упоминал воспоминания и похороненное прошлое. Его придется раскрывать, чтобы Валор узнал заново все что происходило за тридцать тысяч лет. А для этого придется раскрывать информацию и давать доступ к информационным терминалам.
        - А я с помощью камня души, Юань-ци и интерфейса смогу взять их под контроль!
        - Все верно. И тогда целый этаж перейдет в наше распоряжение. - улыбнувшись кивнул ректор. - Задача конечно не из простых, но вполне выполнимая. Кроме того, я распоряжусь передать все коды доступа и повысить ранг пользователя до привилегированного уровня. Это несколько облегчит передвижения и обеспечит минимальную защиту от обитающих в подземелье механизмов.
        - Вот только основными противниками, судя по словам предателя, должны стать живые существа. - заметил Джен Ли, задумчиво глядя на председателя. - О многих из них я даже не слышал. Возможно они проживают в дальних областях континента и потому не нападали на нас, что не плохо, вот только как подготовится к встрече с неизвестным?
        - В этом вопросе боюсь придется разбираться на месте. Гуанг Валор, от лица города, как председатель совета и ректор академии Чщаси, я прошу тебя собрать отряд из воинов и отправится в подземелья, для того чтобы победить предателя и уничтожить всех скрывающихся в нем тварей. - сказал Гуй Шен, глядя мне прямо в глаза. - Ты возьмешь на себя такую ответственность, станешь защитником Чщаси?
        - Будто вы оставляете мне выбор. - горько усмехнулся я. - Однако, для того чтобы мои потуги оставили хоть какой-то след, и мы прожили дольше, я прошу остальные кланы помочь моим людям со снаряжением и обмундированием. Большинство моих товарищей ранено в недавней вылазке, и мы не сможем спуститься пока полностью не вернем силы.
        - На этот счет можешь не беспокоиться. - сказал Джен Ли, поворачиваясь ко мне. - В хранилище Гуй хранятся наши зелья, самое дорогое из того что есть у моего клана. Ты выполнил обещание, нашел виновного в похищении наших детей и даже вернул часть из них. Но месть не свершилась. Я лично займусь твоим лечением, да так что ты станешь сильнее чем был прежде.
        - Отлично, тогда решено. - кивнул ректор. - Карту и схемы, которые библиотекарь сумел получить при вскрытии двери я тебе передам перед выходом в подземелье. На этом считаю заседание совета оконченным.
        - Стойте. - прохрипел Ичиро, все это время едва сдерживавшийся. Стоящий позади него мужчина положил руку на плечо младшего наследника Пинг но тот скинул ладонь. - Я должен отомстить за отца и пойду вслед за Валором даже если вы мне запретите.
        - В других обстоятельствах я бы поддержал ваше решение, господин. - аккуратно начал советник. - Но что если вы последний законный наследник рода?
        - И что же мы за род такой, если не в состоянии даже отомстить за своего главу? - до последнего мгновения мне казалось, что Ичиро сдерживает слезы, но это была чистая ярость. - Когда мы перестали быть воинами и стали трусами, что прячутся за спины других? Мы армия! И если мы этого не сделаем кем мы станем после этого?
        - Кто присоединится к походу Гуанг - дело лично главы клана. - строго сказал Гуй Шен. - Это его мероприятие и ему решать кто с ним пойдет, главное, чтобы ранг был не выше воина. Но это вы можете обсудить после и лично. Сейчас же отправляйтесь в лазарет, а я отдам распоряжения о подготовке оружия и доспехов.
        Глава 3
        Когда Джен Ли сказал что сделает меня лучше чем я был до этого я не слишком поверил. Но после двенадцати часов операции, во время которой мне пришлось на себе испытать все прелести эльфийской техники Чжень-ци, хотелось лишь, чтобы меня оставили спокойно умирать. Вот только роскоши такой мне никто предоставлять не собирался. Плохо ли мне было? Безусловно, пошло ли мне это на пользу? Трудный вопрос, но интерфейс считал, что да.
        «Ид 001: Валор. Возраст: 14 лет. Раса: Морф. Показатели с учетом ранга бронзовый воин:
        Сила: 5 из 10. Сила удара: 480 кг. Поднимаемый вес: 210 кг. Среднее значение.
        Восприятие: 6 из 10. Уровень зрения: 1. Уровень слуха: 84%. Нормальное значение. Восприятие расширено за счет навыка виденье Ци. Видящий Ци.
        Ловкость: 5 из 10. Мелкая моторика: 100%. Координация: 80%. Среднее значение.
        Выносливость: 5 из 10. Время активности: 48 часов. Время максимальных физических нагрузок: 18 часов в день. Среднее значение.
        Интеллект: 7 из 10. Объем знаний: энциклопедический. Скорость мышления: высокая. Поддержка системы интеграции: 100%.
        Ци: 780 из 15000. Уровень напряжения: малый. Абсолютная выработка - 555 ци в день. Относительная выработка с учетом обновляемости клеток - 185 Ци в день. Скорость роста Ци: 0,05 ед в день. Уровень запасов: малый. Тип Ци: Чистый лист. Универсальный реципиент. Обнаружены все три типа Ци. Среднее значение: 260. Для достижения следующего ранга требуется 120 Ци.
        Пассивные способности: Поглотитель (врожденное), Регенерация моллюска, Черная тень (сопротивление техникам внушения и контроля разума), Электромант. Активные способности: Зрение Ци (ранг 18), Кровавая ярость (ранг 15), Летний вихрь (ранг 16), Призрачный отряд (ранг 15), Кровавый шип (ранг 18), Око урагана (ранг 15). Обнаружена выработка эссенций ЧКЗ. Приобретенные пред прошитые способности: Регулируемый метаболизм, Очищение организма, Усиленное исцеление. Получен симбионт первого типа - водоросли с внеклеточным переносом электронов, приживление закончено на 53%.
        Генеалогическое древо: Приобретенное - тифлинг. Пробужденное наследственное - кракен. Большая часть морфизма является спящей, основа - чистый человек.
        Общая характеристика: бронзовый воин, поднимающийся к трем вершинам».
        Каким-то чудом Джен Ли сумел не только подлатать мое тело, устранив все переломы и ушибы, заставив затянуться все поверхностные раны, он почти полностью восстановил мои потоки Ци, при этом не только жизни, но и крови с душой. То на что по моим рассчетом должно было уйти не меньше полугода естественного заживления и разработок с помощью медитаций владыка эльфов сумел сделать за один день.
        - Если это не настоящее волшебство, то я даже не знаю… спасибо, господин Джен Ли.
        - Не люблю оставаться обязанным. - пожал плечами эльф. - К тому же я это делаю не по доброте душевной, а, чтобы ты как можно дольше сражался, отвлекая противника. Хотя я вижу некоторые проблемы, которые смогут проявиться позже. Бактерии, живущие в водорослях, были ассимилированы твоим телом. Я такое встречал лишь у пленных наг, когда мы их оперировали для исследований. В общем и целом, это не плохо, но возможно тебе придется заново обучаться своей секретной громовой технике.
        - Разве такие изменения не должны происходить сами собой, во время становления героем? - на всякий случай уточнил я, ощупывая и в самом деле погрубевшую кожу.
        - Ты уже давно получаешь подобные изменения. - усмехнулся Джен Ли, глазами указав на мои рожки. - Все признаки формирующегося ядра Юань-ци налицо, и довольно давно. С Чжен-ци тоже долго ждать не пришлось, а вот применение Сюэ-ци тебе судя по всему далось с огромным трудом. Хотя в твоем организме я обнаружил зачатки двух новых слоев костной ткани, вырабатывающей еще больше крови, а лимфоузлы дублируются. Будь у тебя несколько лет - и уверен ты смог бы сбалансированно создать сразу три ядра. Увы, время у нас в дифиците.
        - К сожалению мой наставник погиб, и я не знаю, как мне двигаться дальше по пути крови и жизни. -- сказал я, понимая, как жалко это звучит. - Да и во время встреч он отделывался общими фразами про растущее дерево, щенка и сокола.
        - Думаю, когда ты выберешься новый владыка Фенг сумеет тебе помочь. Тем более вы в хороших отношениях. Но если ты просишь моего одобрения и совета, то я смогу раскрыть одну технику, о которой тебе уже известно, но которую ты не можешь пока применять. Остальное же придет со временем. Что ты хочешь освоить?
        - Кислотный клинок. - не раздумывая выпалил я. - Та техника которая позволила вам ранить Шунюаня. Я не верю в слова о благородстве из уст предателя. Рано или поздно нам встретятся враги, которых можно будет побороть только с помощью кислоты.
        - Хороший выбор. - в задумчивости почесав подбородок кивнул Джен Ли. - Вот только научить тебя ему я не смогу, ведь это не просто техника. Это тайное искусство, основанное на сращивании своего тела с микроорганизмами, вырабатывающими кислоту, и ее нейтрализаторы которые позволяют нормально жить, если постоянно поддерживать правильные медитативные техники. Боюсь на освоение подобного у тебя уйдет не меньше полугода. Но если хочешь, можешь считать это простой отговоркой, ведь даже будь у нас такое время, передавать секретную технику чужаку я бы не стал, а уж тем более, главе другого клана.
        - И как мне тогда быть? Таскать с собой запасы кислоты постоянно? Они, во-первых, могут испортится или разбиться, а во-вторых довольно много весят. И полагаться на случай я тоже не хочу. Может вы посоветуете кого-то из учеников, кто уже владеет этой техникой?
        - И отправить его с тобой на самоубийственную миссию рискуя членами клана? - печально улыбнулся тысячелетний эльф. - Если не останется другого выходя, мы безусловно пойдем на этот шаг, но пока предпочту взвалить эту ношу на твои плечи.
        - Понятно. - ответил я и только потом понял, что это получилось несколько поспешнее чем я как глава клана мог себе позволить. - В таком случае хотел бы получить у вас несколько уроков по формированию ядра Чжен-ци.
        - Чтож, почему нет, это вполне возможно. Как я понимаю аналогия с деревом тебе не слишком нравится? Была у меня пара учеников, которые совершенно не понимали сравнений, хотя во время медитаций это один из лучших способов визуализации своего организма. Ты понимаешь примерно, как он устроен? Органы, кости, соединительные ткани, жировые запасы и мышцы?
        - Да, представление о своем теле у меня есть. - кивнул я, глядя на точную карту в трех проекциях составленную интерфейсом и работающую в реальном времени.
        - Чтож, отлично. В таком случае тебе нужно чтобы энергия Чжен-ци прошла по всему организму, пустила корни в ноги и распустила ветви в руки и голову, стволом укрепила твой позвоночный столб, укрепив кости и охватив нервы дополнительной защитой… - эльф продолжал говорить, а у меня неминуемо вставало перед глазами молодое дерево.
        За десятки тысяч часов тренировок, проводимых в том числе и без интерфейса, я научился чувствовать собственное тело. Шум крови в ушах, холод воздуха в легких, стук сердца отдающийся в самом крохотном капилляре. Мое дерево уже давно распустило ветви и тщательно взращивалось мною, но все равно это был крошечный росток с плотным корневищем.
        И опять на пути жизни встали ограничители других энергий, о которых мне немедля сообщил интерфейс. Соединительная ткань, укрепляющая плотность органов и защищающая их от повреждений не должна нарастать быстрее чем в ней сформируются правильные сосуды, доставляющие пищу для роста. Костные мозоли не должны накладываться друг на друга при укреплении костей. Иначе они начнут сковывать подвижность и могут уменьшить ток крови к нервам. Чувствительность последних повышать тоже оказалось опасно - из-за риска скатиться в болевой шок от малейшего ранения, но и забивать, рискуя снижением скорости и чувствительности тоже недопустимо.
        Тончайший баланс между тремя дантянями - единственный способ получить все три ядра одновременно. И пусть благодаря моему интерфейсу, вливанию силы от Джен Ли и электростимуляции, положительно повлиявшей на рост Ци, я значительно опережал сверстников уже сейчас стало понятно, что долго такая сказка не продлиться. Еще бы, ведь скорости роста Ци упали до 0,05 единиц в день! Или до трех лет на один ранг воина, если по-простому.
        - Хорошо. - удовлетворенно кивнул Джен Ли, наблюдавший за медитацией. - Такими темпами ты станешь серебряным воином к семнадцати или восемнадцати годам, а к двадцати достигнешь золота. Отличный результат для всякого кто владеет одним типом Ци. Ты же развиваешь сразу три, так что и вовсе станешь легендой. По формальному общему количеству Ци сейчас тебе место среди бронзовых героев, но ты же понимаешь, что любой из них легко победит тебя просто на классе, за счет умений и техник?
        - Думаю им придется слегка напрячься. - немного самоуверенно сказал я. - В конце концов, я победил многих противников которым не составляло труда меня прикончить. Так что уверен и в дальнейшем простым соперником я не буду.
        - Огонь молодости так воодушевляет. - снисходительно улыбнулся эльф. - Дам тебе совет, на прощание. Потроши своих врагов. Даже если они не сильно будут отличаться от людей - после убийства разделывай их туши. Так ты сможешь лучше понять их слабые и сильные стороны, а при везении найти артефакты в виде полезных симбионтов.
        - Это не слишком по-человечески… - ошарашенно заметил я.
        - Ты не прав, это очень даже по-людски. - усмехнулся Джен Ли. - Я не верю Шунюаню. Стоит вам зайти внутрь или ему заподозрить что-то, ворота за вами окажутся заперты. Ни об источниках пищи, ни о родниках с водой нам ничего не известно, так что вполне возможно тебе придется заниматься каннибализмом. Просто смирись с этой мыслью и двигайся вперед.
        - Спасибо конечно за наставления, но я постараюсь найти другой способ. - пробормотал я, не в силах подавить смятение. Ухоженный, высокоинтеллектуальный и морально стойкий эльф говорил такое! Зачем? Двадцать этажей это не двести. Как-нибудь уж сумеем мы пройти их за пару недель, или сгинем в процессе.
        - Твое дело. - пожал плечами глава клана Джен. - В таком случае тебе стоит отправляться в кладовые чтобы готовить снаряжение. Когда твоя группа будет готова я лично отдам приказ выдать вам эликсиры и питательные смеси из наших запасов. Поверь, они лучшее из всего что у вас может появиться.
        - Спасибо, господин Джен Ли. - я легко встал, и тут же схватился за стенку чтобы не упасть. Голова кружилась от застоявшейся крови. Сколько же часов я провел в медитации, совершенно забыв о времени? Не важно. Главное другое. - Я хотел бы переговорить с Хироши и другими детьми, освобожденными из подземелья, может они вспомнят что-то важное. К тому же мне нужно проведать друзей в лазарете.
        - Хорошо, я помогу тебе еще раз. - кивнул Джен Ли. - ведь чем мы быстрее закончим с ранеными, тем быстрее начнем отстраивать фермы и возводить вертикальные сады. Идем, у нас много работы. - Далеко правда идти не пришлось, всего-то спустится на пару этажей, в тренировочные залы, превращенные в дополнительные площади для лазарета. А там меня уже ждал сюрприз…
        - Господин! - серьезно обратилась ко мне Аи. - Воины из других кланов говорят, что вы собираетесь в сражение без нас! Я вас не отпущу! Мы все не отпустим.
        - О, все. - слабо усмехнулся Хироши. - Но она особенно. Как и та девушка из Фенг, что уже трижды приходила проверить не пришли ли вы за нами. Ваша названная бывшая сестра. Кажется, я пропустил пору весны и распускания цветов?
        - Пошляк! А еще и мелкий! - возмущенно выкрикнула Аи, уперев руки в бока. Но в этом она оказалась не права, удивительно, но за время сна в капсуле эльф сильно вырос, как в росте, так и в физиологическом плане, и сейчас скорее напоминал шестнадцатилетнего. Хотя кто этих эльфов разберет?
        - Слушайте внимательно, в первую очередь я поздравляю вас всех, членов клана Гуанг. Нас приняли в верховный совет, хоть мы к этому и не стремились. Это означает еще больше славы и еще больше ответственности. Мы разоблачили предателя и похитителя детей, пусть на это ушло и больше времени чем я рассчитывал…
        - О, не волнуйся так, я бы еще годик поспал. - язвительно заметил Хироши.
        - Но за все приходится платить, и наша цена - участие в смертельно опасном приключении. Наш враг хитер, умен и немного безумен. Он считает, что мы недостойны заселять континент. Но пробившись до самого низа и прикончив гада мы докажем обратное. Сейчас каждый из вас получит максимально возможное лечение. В течении нескольких дней мы будем собираться и готовиться, и только после этого спустимся, все вместе.
        
        
        - \\ -
        И-и поехали =) выкладка пока раз в два дня, от 500 лайков - ежедневно =)
        Глава 4
        - Я иду с тобой. - сказал настойчиво и упрямо Ичиро, ждущий меня у дверей вместе с несколькими десятками других мужчин и женщин. Большинство было сильно старше двадцати, многие в бинтах, но у всех отличная выправка по три пояса. Кроме младшего наследника Пинг здесь оказался и Ксу Канг, которого я поманил ладонью.
        - Пойдемте внутрь, а после переговорим. - предложил я. - Всем же остальным - прошу прощения, сегодня я еще не готов принимать людей в отряд.
        - О чем речь? - удивленно спросил дварф, присаживаясь на стул у кровати. - разве это не естественно, набрать как можно больше народа, чтобы вместе пройти все трудности? Даже с отрядом в несколько сотен человек тебе будет нечего бояться.
        - Именно, вот только это может натолкнуть Шунюаня на мысль, что сражение пройдет не в пользу его питомцев, и мы не докажем своего превосходства. Отдавать жизни половины отряда просто для того чтобы поступить честно по понятиям безумца - плохой вариант. Не знаю почему, но мне кажется оптимальным станет отряд из одной четверти сотни. Не слишком большой, в лесу такой может легко потеряться при необходимости, но и не слишком мелкий - нахрапом его не взять.
        - Я все равно пойду с тобой, так что лучше заранее выдели мне место! - обозленно и угрожающе сказал Ичиро. Я мог его понять - недавно потеряв отца он многое пережил, и пусть его не было вместе с нами на стене, как и Хироши, я мог довериться этому некогда благородному парню. Вот только горе и злоба как кислота из металла вытравили из него любое понятие о благородстве и спокойствие. Теперь было видно, как полуорк готов взорваться, с немедленной активацией кровавой ярости и летнего вихря. Основные используемые навыки сказывались на характере и привычках, составляя неотъемлемую часть воина.
        - Если ты твердо решил пойти на этот шаг, я не стану тебя останавливать, однако на протяжении всего похода ты должен будешь беспрекословно выполнять мои приказы.
        - У меня никогда не было проблем с послушанием. -- бросил Ичиро и Канг сокрушенно покачал головой, что не укрылось от вмиг покрасневшего от ярости младшего наследника Пинг. Однако парень все понял и быстро взял себя в руки.
        - Это может стать для вас проблемой. - со вздохом сказал зам председателя учебного совета.
        - Для нас? Ты не собираешься пойти в подземелье?
        - И повторить путь отца? Нет, спасибо. Я не настолько самонадеян или молод. К тому же я старший наследник клана и обязан сохранить все его техники и традиции. Отныне я отвечаю за дварфов Ксу, они надеются на меня и на поддержку клана, и я оправдаю их надежды. На сколько я понимаю у Валора просто нет выбора, если он откажется идти в подземелье, убьют и его, и всех нас. А вот у остальных еще есть шанс.
        - Я собираюсь не только спуститься в подземелье, но и выбраться обратно живым. И буду благодарен если ты поможешь мне в этом нелегком деле. - честно признал я. - У меня сейчас не слишком хорошо с деньгами, но уверен Гуй проспонсируют приключение.
        - Не стоит, в самом деле. - отмахнулся Ксу Канг. - Все что мы сможем полезного предоставить - в твоем полном распоряжении. Однако кое-что мне от тебя все же нужно. Ты уже стал главой клана, и в отличие от меня - совершенно официально. Твоя слава тебя опережает, так что место главы студенческого совета Юань-ци тебе уже не к чему. Мне же оно очень пригодится для укрепления связей между кланами. И в конце концов, я давно мечтал стать президентом студсовета.
        - Если для тебя это так важно, я согласен. Если я не вернусь - мне будет уже все равно…
        - А если вернешься - тем более все равно. - усмехнулся серебряный воин. - Ты покроешь себя такой славой, что остальные просто даже рядом не встанут, кроме тех, кто вернется вместе с тобой естественно. Если это вопрос решенный, то подпиши здесь и здесь. - с этими словами полудварф ловким движением руки достал из сумки несколько исписанных листов. - Я уже подготовил все бумаги.
        - Хорошо. - произнес я, пробежав соглашение глазами. Никаких подводных камней я не заметил, кроме соглашения о совете там ничего постороннего не было. Кроме того, если честно, Ксу Канг на эту роль подходил куда лучше. Развеяв последние сомнения, я подписал бумаги. - Держи, поздравляю вас, господин президент студенческого совета Юань-ци.
        - В начале пусть назначение утвердит состав совета, но учитывая вашу рекомендацию Гуанг Валор, все должно пройти гладко. - промочив тряпочкой чернила сказал дварф. - Теперь перейдем к более насущным вопросам, пока еще клановое хранилище не полностью в моем распоряжении, но многое я могу достать прямо сейчас. Что нужно?
        - Проще будет написать список. - чуть улыбнувшись сказал я. На смом деле можно было и сказать, но я наизусть не помнил все требуемое, а интерфейс выдавал необходимые формулы только когда я полностью формулировал задачу. - Вот.
        - Порошок для хлопушек, свинцовые шарики, стальная трубка четырнадцатого диаметра, бумага… - в растерянности прочитал начало списка Ксу Канг. - Не знаю, что ты задумал, но все что смогу достану. Однако за частоту металлов ручаться на могу, все же мы не в кузне, переплавкой здесь не заняться. Проще всего будет с горючим маслом, но его много не унесешь.
        - Я это понимаю, поэтому и написал, что понадобится воск для свечей. Я понятия не имею сколько нам придется спускаться. Факелов не напасешься, а вот свечи могут быть переплавлены пока весь воск не испариться. Это десятки раз для каждой штуки. Металл, кроме того который в стружке, может быть заменяем. Я вообще не до конца уверен в найденных рецептах, но попробовать стоит в любом случае. В конце концов совершенно неизвестно что нас ждет внутри.
        - Враги, тут и думать нечего. - резко сказал Ичиро. - Что требуется от меня?
        - Половина гарнизонного отряда. Четыре тройки включая твою. Собственную. - сказал я, подсчитав примерное количество необходимых солдат. - Надеюсь ты не отступал от нашей турнирной комплектации?
        - Нет, она свою эффективность доказала. - недобро усмехнулся Ичиро. - Защитник, убийца и стрелок. Все трое с навыками первой помощи и дополнительным снаряжением?
        - Для дальнобойного лучше иметь стальные стрелы и легкие болты, чтобы можно было после стычки выковыривать из врагов и использовать их второй раз. Гарпуны, дротики и кинжалы с тросами - в обязательном порядке по крайней мере по одному на стрелка. - перечислил я примерный уровень снаряжения. - Там разгуляться будет негде так что вместо дальнобойных луков лучше мощные короткие. Арбалеты с прицелом как второе оружие для всех кто стрелять не умеет. Просто так, на всякий случай.
        - Хочешь обойтись малой кровью? - удивленно поднял бровь Ксу Канг. - Было бы конечно великолепно, однако не уверен, что это не перегрузит дополнительно воинов, которым и так снаряжения тащить на своем горбу под тридцать килограмм.
        - Лучше залп из двадцати пяти стрел чем из восьми. Пусть и единственный. А дальше уже будем разбираться по обстоятельствам. Но если у тебя есть предложение лучше я его с удовольствием выслушаю. - сказал я, глядя на дварфа, но тот лишь покачал головой. - Сам я возьму дополнительно к глефе метательный кинжал, рогатку и множество зарядов, в том числе с маслом.
        - А, так вот для чего нужны глиняные пробирки. - догадался Ксу Канг. - тогда список становится яснее. Хорошо, в самом деле в узком коридоре подавляющая мощь может стать решающим фактором. Да и против живых бронированных целей арбалеты куда лучше мечей. Вот только что ты будешь делать против стражей? Эти металлические статуи чуть не уничтожили весь отряд вторжения во главе с Гуй Шеном и Пинг Ченгом.
        - Не напоминай мне! Отец погиб, сражаясь с подлыми статуями! Но они сумели перебить шесть из двенадцати. Уничтожили половину! Значит и остальных должна ждать та же участь! - ударил кулаком по столу Ичиро.
        - Извини, что напомнил. - несколько замявшись сказал Ксу Канг. - Но как ты верно сказал за жизни шести големов отдали владыку и семерых золотых героев. А если бы они не отступили сколько погибло бы тогда? Мы оба были на закрытом совещании, кроме стражей внизу есть еще и группа на верху. Слишком дорогая плата за столь незначительную победу.
        - Именно поэтому я должен сосредоточится на своей миссии и на тех условиях, которые были обговорены с Шунюанем. К сожалению, верить ему на слово - единственное что нам остается. В другой ситуации я бы в первую очередь поставил на уничтожение Стражей, но это может оказаться почти невозможно. Мы не владыки. - пришлось признать мне. - Но это не дает нам право сдаваться. Если мы закончили, я хотел бы начать прием желающих, чтобы отобрать из них достойных участвовать в спуске.
        - Не будем мешать. - усмехнулся Ичиро, поднимаясь. - Тем более шансов на выбор у тебя особых нет. Если ты конечно не хочешь публично оскорбить великие кланы. Моя дюжина будет готова выдвигаться по первому твоему зову. Прощай, Валор. - Стоило им с Кангом выйти, как на меня буквально набросились толпы желающих. Но даже среди нескольких десятков воинов легко можно определить найти фаворитов.
        - Не толпимся. Заходим по одному и только после того как вышел предыдущий человек. - скомандовал я, возвращаясь в комнату. Следом за мной зашли две уже знакомых девушки. Сражавшихся вместе с Юн у моего кланового дома. Вот только они в отличие от лучницы отказались приносить клятву. Тогда отказались. - Я сказал заходить по одному. Что вам нужно?
        - Сражаться вместе с госпожой Фенг Юн! - немедля выпалили обе. - Мы пойдем за ней хоть на край света, а она пойдет за вами. Мы не отпустим ее одну.
        - И где вы интересно в прошлый раз были? Думаете сейчас задание безопаснее? - покачал я головой. - Я набираю отряды тройками. Защитник, стрелок, убийца. Кто вы? Чем владеете? Для какой роли лучше всего подходите?
        - Стрелки и убийцы. - тут же сказала одна из девушек. - Мы воспитывались вместе с госпожой Юн последние три года, прошли через посвящение, и сражались с самого получения статусов адепта. Фенг Роу и Вен, мы сестры, пусть не по родителям, но по клану. Нас удочерили после нападения на северную стену. Тогда же когда вы с госпожой…
        - Не по родителям? - удивленно переспросил я. В самом деле, учитывая одинаковую униформу академии, одинаково уложенные темные волосы, идентичные луки за спинами и кинжалы на поясах - если не приглядываться они выглядели если не близняшками, то по крайней мере сестрами. К тому же обе - с двумя золотыми поясами. - как вы получили звания золотого адепта к пятнадцати годам? Или хотите сказать, что вас, как и Юн, обучали два владыки?
        - Нет господин, мы уже являлись адептами, когда случилось несчастье. - пристыженно покачала головой Роу, кажется Роу, я пока не разобрался, кто из них, кто. - Наши родители погибли, мы жили все вместе и не видели особой разницы что с нами произойдет дальше. Но целеустремленность госпожи, ее неистовое упорство и ярость. Она показала нам, как и для чего жить дальше. Поэтому мы готовы следовать за ней даже на край света.
        - Ладно, я уже видел, как вы стреляете, если вы еще и кинжалы так же метаете, этого будет достаточно. Готовьте снаряжение, найдите легкие доспехи и позовите следующего. - девушки, довольно щебеча выпорхнули из моей комнаты и следом за ними зашел покрытй шрамами воин, с нашивкой щита на форме и тремя полновесными поясами. На вид ему оказалось лет двадцать пять, но внешность эльфов могла быть обманчива. - Приветствую.
        - И вас, господин Гуанг Валор. Меня зовут Джен Джиан, я серебряный воин и мастер жизни. Вы нашли в подземельях моего старшего брата, и пусть глава клана не одобряет моих действий я хочу отплатить вам за спасение близкого. Ведь мы уже и не надеялись его найти. Я могу быть полезен как убийца и лекарь. К тому же я довольно опытен, несмотря на ранг последний десяток лет я провел на стене и пережил не одно нападение.
        - Боюсь я не могу принять вас в отряд. У нас вообще все очень зыбко, ведь условия диктует безумец. Предатель контролирующий стражу на входе. Однако попробовать можно. - задумчиво сказал я, глядя на вмиг осунувшегося мужчину. - Хорошие воины мне и в самом деле не помешают. На всякий случай спрошу, ты прошел один или в тройке? Если да, то позови их, познакомимся…
        Весь оставшийся вечер я занимался только формированием отряда. На всякий случай набрав две полных группы. Основную - идеально сбалансированную, с опытными воителями и лучшей экипировкой, и вторую, по проще и по моложе. Черт его знает, что взбредет в голову Шунюаню. И лишь к концу третьего дня, когда моих товарищей вылечили, все припасы были собраны, а отряды сформированы, мы построились у темного прохода, охраняемого Стражами.
        - А ты скорее, чем я думал. - усмехнулся демон. - Готов окунуться в вечные страдания и обречь на гибель всех юнцов, что собрал с собой? Пройдите меж рядами моих защитников. Кто выживет, сможет спустится дальше.
        - Какое к черту кто выживет? - ошарашенно проговорил я, сжимая рукоять глефы. Но статуи, не двигаясь, лишь обнажили клинки, в ожидании кровавой жатвы.
        Глава 5
        - Это же бред! К чему лишние жертвы? И чем ты лучше собственных собратьев если собираешься уничтожить случайных людей из группы, которая полностью соответствует твоим же требованиям? Здесь нет ни одного героя! Лишь воины и младше!
        - Это называется случайности в естественном отборе. - усмехнулся Шунюан. - Почувствуй себя на моем месте, когда не понятно, что будет завтра. Делай что должен, и будь что будет - так кажется говорится в девизе Пинг? Вот и посмотрим, что вы сделаете.
        - Ты заявлял о том, что тебе претит защита демонами людей, и сам же себе противоречишь, защищая созданных тобой существ. Если они на твой взгляд так хорошо приспособлены к нашему миру - к чему это? - громко спросил я, открывая найденную библиотекарем карту. - Как можно доверять твоим словам после всего произошедшего? Где гарантия что ты просто не запрешь нас в замкнутом коридоре, убив при этом без шанса на борьбу?
        - А нет никаких гарантий. - раздраженно бросил Шунюан. - Люди всегда следуют только своим интересам, они как саранча, уничтожают все что встречается им на пути. Они вырубают леса, высушивают болота, выкачивают все недра и оставляют после себя лишь отравленную пустыню! Нет и не может быть оправдания их существованию! И да, ты окажешься прав если скажешь, что мы, демоны, такие же, ведь мы ваши дети. Хочешь добраться до меня, хочешь спасти всех этих выродков, что готовятся на верху к бойне? Тогда просто возьми и зайди внутрь!
        - И эта бесчестная тварь называет нас выродками?! - едва сдерживаясь, сквозь сжатые зубы, произнес Ичиро.
        - Спокойно, действуем по изначальному плану. За этими дверьми резкий поворот направо и вторая дверь. Все помнят, что нужно делать? Не забывайте считать шаги. Зажечь фонари! В колонну по одному стройся! По глазам! - стоило отдать приказ как два десятка рук тут же запустили крохотные глиняные банки с чернилами, но не по Стражам, заранее прикрывшим головы, а по стенам.
        Гуй Шен, прерываясь и запутывая сам себя, объяснил, что в стенах здания есть уши, глаза и рты демона управляющего всем через стены. Само здание стало его плотью. И для того чтобы ослепить противника, не дать ему управлять своим воинством, мы разработали довольно простую тактику, уравнивающую наши шансы.
        - Какого черта вы творите?! -- взревел Шунюан, но было уже поздно. Я нарочно долго строил отряд чтобы стрелки могли для себя отметить все поблескивающие стеклом цели, так что виденья у демона здесь оставаться не должно. Другое дело Стражи, которые уже бросились к замазанным глазам, но и против этого у меня было средство.
        - Не дышать! Глаза закрыть! Защитники вперед! - скомандовал я, бросая дымовую гранату прямо в проход. Черные клубы дыма, смешанного с крупицами измельченных металлов, нагретых взрывом пиротехнического патрона, ослепили и нас и противника. Стражи бросились на едва заметные в дыму мечущиеся огоньки и было слышно, как их страшные клинки разрывают с гудением воздух. Сражаться с этими монстрами, было совершенно невозможно…
        Но мы и не планировали. Каждый защитник точно знал количество шагов до поворота. Они шли парой, и когда один оставался на месте второй резко разворачивался в нужную сторону. Тонкий трос обеспечивал всем остальным проход для ориентирования, и вскоре мои первые соратники уже начали выскакивать из дымовой завесы, с другой стороны. Почти не замедляясь они зажигали свечи, и находили отблески стекла, чтобы немедля закрыть их чернилами. Я же бросился к артефакту древних, названному Гуй Шеном - терминалом.
        «ТРЕВОГА! Попытка неавторизованного доступа. Определение пользователя. ИД 001… Ошибка! Пользователь не может иметь уникальный ИД системы. Ошибка! Пользователь подтверждает сигнатуру ИД. Уникальный 256-значный код подтвержден. Смена прав доступа. Авторизация…»
        - Не смей! - взревел Шунюан. - Как это вообще возможно?! Тебя не было тридцать тысяч лет! Ты не мог участвовать в строительстве этого комплекса! Не позволю!
        «Внимание, администратор запретил доступ к терминалу. Начата процедура блокировки…» - пронеслось у меня в голове, но похоже имея даже полный доступ демон не знал систему досконально, или просто не предполагал, что у создателей есть свои пути. - «ВНИМАНИЕ! Опасность полного уничтожения, обнаружены множественные проникновения неизвестных форм жизни! Ковчег 3 переходит в режим изоляции. Внутренние системы безопасности переходят в активный режим, все перегородки закрываются. Все формы жизни отличные от установленных по стандарту хранения признаются враждебными и немедля подлежат уничтожению!»
        - Тварь! Урод! Нет! Не позволю! - орал тысячей ртов демон, бешено ища выход. Но теперь его не было не только для нас но и для него.
        - Хочешь знать, как спасти своих ненаглядных детишек? - крикнул я, на секунду отвлекаясь от передачи данных, загруженных мне библиотекарем. - Просто деактивируй всю защиту, и тогда и мы и они останемся живы. А будешь пробовать хитрить, и они умрут от рук контролируемых тобой же систем!
        - Вы тоже умрете! Все до единого! Стражи разделают вас на куски оставив лишь лужи крови! - бесновался Шунюан.
        - Может и так, но мы к этому изначально были готовы, а что до тебя и твоих ненаглядных деток? - спросил я в пустоту. За углом медленно спадал дым, перегородка закрылась, отделив нас от шести стражей рубящих в дыму, как им казалось, последних воинов. Но все, или почти все, должны были оставаться живы, по крайней мере я на это очень рассчитывал.
        Стоило залепить камеры и пустить дым как все мои соратники потушили огни на шлемах. Остались лишь свиньи, одетые в костюмы воинов, с зажженными на них свечах. По двое или по трое адепты держали длинные удочки, позволяющие передвигать эти живые манекены. Зверюшек конечно было очень жаль, но они отдали свои поросячьи жизни чтобы отвлечь стражей от настоящих бойцов, которые в полной темноте, по тросу, идущему у самой земли, перебегали от одного защитника к другому.
        Идея была проще некуда. По словам KoWoTа для охраны комплекса по штату приходилось семьдесят пять стражей. По одному на этаж с минус двадцать пятого до пятидесятого. Грозная армия способная уничтожить любую угрозу. Вот только время не щадит никого, а количество конфликтов за прошедшие тридцать тысяч лет оказалось внушительным. В результате от былой армии осталось меньше половины.
        Разделенные примерно поровну стражи охраняли технические этажи и лаборатории. Так что пятнадцать снизу и сверху. Из этих пятнадцати двенадцать охраняло двери на входе. Шесть уничтожили за два подхода владыки и герои, еще шесть мы сейчас заперли между этажами. Ведь по моим прикидкам в тридцатисантиметровую дыру они пролезть не могли. А вот адепты держащие удочки специально подбирались таким образом, чтобы суметь вылезти обратно.
        И все равно внизу нас могло ждать еще как минимум три Стража. Вот только сейчас, после получения приказа о зачистке они все должны перейти в агрессивный режим и уничтожать любого не авторизованного пользователя. И вряд ли демон дошел до того чтобы всех своих подопытных вводить в базу данных.
        - Ты чудовище, именно то, которое я запомнил! - выкрикнул в бессильной ярости Шунюан. - Я не могу на это смотреть!
        - Ну так отвернись, или просто прекрати убивать собственные творения. - ответил я. - Чего тебе стоит? Переведи всю оборону в пассивный режим, отмени изоляцию, и тогда мы будем сражаться с обитателями этого комплекса на равных, без твоих подлостей. Ну или смотри как их убивают, у нас хватит припасов на месяц, а за это время я как-нибудь уж сумею взломать защиту комплекса.
        - Ты необразованный тупой несовершеннолетний парень, который понятия не имеет что происходит, и следует только по инструкции старших. - пренебрежительно сказал демон.
        - И все же мне удалось тебя удивить. Кто сказал, что с помощью интерфейса и данных библиотекаря я не смогу проникнуть дальше? К тому же у меня куча времени, а уничтожить аварийный терминал ты не сможешь, ведь перегородки закрыты.
        - Думаешь уже победил? Думаешь проник в мой дом и стал хозяином? - расхохотался Шунюан, а я для себя отметил что жить двойной жизнью несколько тысяч лет вредно для психического здоровья, у него явно как минимум раздвоение личности. - Вас всего двадцать пять человек! И вы даже не представляете, что ждет вас внизу. Хотите играть без моего вмешательства? Хорошо, я вам устрою настоящие игрища. Полная отмена блокировки. Режим тестирования! Разблокировать все хранилища вирусов и опасных существ! Спускайтесь дорогие, поиграем.
        «Внимание всем сотрудникам, немедленно занять свои посты и надеть костюмы РХБЗ! Включен режим тестирования комплекса при биологической и радиохимической угрозах. Все хранилища разблокированы, двери подняты, лестничные проемы открыты. Режим тестирования завершится через тридцать один день» - донеслось из стен по всему комплексу.
        - И почему у меня чувство что сейчас все стало гораздо хуже? - пробормотал Куват, когда дверь позади нас начала открываться.
        - О, может потому что у тебя постоянно такое чувство? - усмехнулся Хироши. - Ничего страшного не произошло. Вы же воины, легко разберетесь с любой угрозой, которая нам встретится на пути. А я просто постою в сторонке и посмотрю, что из этого выйдет.
        - Ну уж нет. - резко возразил Ичиро. - С тебя все это началось, эльф, так что участвовать в разгребании всего этого дерьма ты будешь участвовать напрямую.
        - Хватит спорить. - бросил я, отвлекаясь от терминала. - Защитники готовы? Сейчас стражи пойдут обратно! - выставив стену из щитов мы дождались пока дверь открылась до конца и металлические статуи прошли мимо, будто не замечая нас. Один из стражей растолкал бойцов и дотронувшись до стены рядом с терминалом встал в подготовленную нишу. - Спокойно! Никакой агрессии, и они не станут атаковать…
        - Тебе легко говорить! - прошипел Ичиро, до скрежета сжимая рукояти мечей. - Они убили моего отца. Твоего мастера!
        - Они всего лишь оружие, пусть и странного вида. А убивший господина Пинг Ченга находится внизу подземелья. Побереги силы, они тебе еще понадобятся.
        - Внимание звук! - поднял руку один из эльфов, и мы все замерли в ожидании нападения. Однако вместо противника к нам спустился один из адептов.
        - Господин Гуй Шен послал меня сказать, что все получилось. - радостно заявил парень лет шестнадцати. - Жертв почти нет, лишь несколько воинов отдали свои жизни на верхних этажах при нападении стражей. Но теперь все прекратилось, шторки поднимаются. Вот только… мы не можем подняться обратно, а он не может спустится. Подвал опечатают вместе со всеми, кто внутри, пока не будет уверенности что враг не начнет атаку снова. Он говорил что-то про вирусы и болезни, но я не понял, как это связано.
        - Зато я понял, а этого достаточно. Если они перекроют все воздуховоды и щели, то смогут полностью эвакуироваться, пока мы сражаемся внизу. Вполне приемлемая цена. Сорок юнцов за двадцать тысяч человек. Но у нас еще есть шанс все исправить самим. - потерев переносицу я прикинул дальнейший план действий. - Слушай мою команду! Заградительный отряд должен удерживать посты у выхода. Всем быть наготове! Начинаем спуск!
        Глава 6
        Оставив заградительный отряд из адептов, я приказал им закрыть проход и забаррикадироваться. Этого должно было хватить чтобы сдержать появляющихся вновь крыс и демонических пауков, да и крупные твари пролезть не смогут. Но это было последнее что я мог сделать для ребят, остающихся на поверхности. Кроме того, конечно, чтобы поскорее выполнить свою миссию и уничтожить Шунюаня, вернув спокойствие на остров.
        Двадцать четыре человека, под моим командованием. Две главных тройки и три подчиненных, где каждый из главной тройки руководит еще одной. Простая пирамидальная структура со своими лидерами и исполнителями. Можно даже сказать, что на самом деле было не по четыре тройки, а по три четверки, но это уже было не принципиально.
        Ичиро со своей дюжиной держался чуть в стороне, не только для того чтобы лишний раз не конфликтовать ни с кем, но и потому что в основном все его подчиненные были из армейского клана Пинг. Или наемники, заключившие с кланом соглашение и ставшие слугами, за деньги или за право обучения.
        У меня же собралась настоящая солянка из всех крупных кланов. Фенг Юн, с подругами Роу и Вен. Джен Джиан и Хироши. По одному воину из Пинг, Ксу и Хэй. Ну и конечно мои товарищи Куват, Аи, Бим и Бом. Можно было потребовать, чтобы все они вошли в Гуанг и принесли клятву верности, но уже после убийства верховного шамана наг я решил, что не буду звать или тем более просить вступить в клан, а строго наоборот, буду тщательно отбирать самых достойных для поступления и даже устраивать для них экзамен. Когда мы выберемся естественно.
        - Уверен, что нам туда надо? - спросила Аи, глядя в темноту коридора. - Все же тут безопасно… относительно. А там какая-то мгла.
        - Судя по карте мы на самой вершине пирамиды, а нам нужно к основанию. - спокойно ответил я, пытаясь сориентироваться в весьма подробной, хоть и сильно устаревшей схеме. Устаревшей потому что она была составлена еще при строительстве, когда первый этаж действительно был первым возвышаясь над землей, а водохранилище - небольшим комплексом отдыха с бассейном. - Пока Шунюан жив, он останется угрозой для всего острова.
        - Обещай, что дашь мне его прикончить. - сказал Ичиро, сжимая рукояти мечей.
        - Если это не будет угрожать жизням остальных - без проблем. - пожал я плечами. - Хорошо, выдвигаемся. Этот этаж самый маленький, такой же как подвальные помещения, каждый следующий увеличивается примерно на двести метров в диаметре… самый нижний должен быть чем-то вроде подземного пятикилометрового города.
        - Ого, такая махина под землей? - удивленно спросил Хироши. - Наверное там проживает огромное количество… кто бы там не жил. Интересно, чем они питаются? Как живут без солнца. Наверное, у них вместо кошек и собак слизни в качестве домашних животных.
        - Как же я жил без твоей саркастической непосредственности. -- покачал я головой, беря глефу наизготовку. - Ичиро, на вас первая линия. Разведка на тройке Джиан. Тише эльфов мы ходить все равно не сможем. Держите наготове снаряды с чернилами. То, что демон с нами не разговаривает еще не значит, что он не наблюдает за нашими перемещениями.
        - Стены идеально гладкие. - проговорил через несколько часов Бом. - Словно их шкуркой обрабатывали. А углы при этом острые и точные, хоть и видны потертости. Какой удивительной магией было создано это сооружение?
        - Эта магия называется трудолюбием, юный дварф. - раздался голос со стен. - Когда людские страсти не берут верх, они способны создавать удивительные произведения искусства. Вот только оценить их некому, ведь сами же люди убивают всех, кто способен насладиться зрелищем великолепных картин, статуй и строений. Человечество породило несколько миллионов художников, писателей, поэтов, музыкантов и композиторов. И несчетные миллиарды убийц, грабителей, насильников и маньяков.
        - Сказал тот, кто убил несколько десятков и собирается прикончить еще столько же. - ответил я, вглядываясь в темноту. - Убивая убийцу ты сам становишься убийцей. А если двух, то в мире становится больше на одного маньяка мстителя. Чем ты лучше? Лишь тем что осознаешь всю бренность бытия прожив тридцать тысяч лет?
        - Не шути со мной! Пусть ты и не помнишь, что натворил, зато я все знаю и заставлю тебя вспомнить, независимо от того, хочешь ты или нет. Посмотрим, что скажут твои товарищи, когда узнают о злодеяниях, творившихся твоим именем и по твоей воле!
        - Если уж мы будем вынуждены слушать твои причитания пока спускаемся за твоей жизнью, сделай это хотя бы интересным. - усмехнулся Ичиро. - а затем я срублю твою голову и принесу старшему брату в качестве подарка.
        - Мою голову? - злорадно хохотнул Шунюан. - Чтож, это мы еще посмотрим. А в начале подумай-ка вот о чем, мальчик. Если бы называющий себя Валором не раскрыл мои действия и не привел на суд толпу, то твой отец остался бы жив, и вам не пришлось спускаться в катакомбы.
        - О, так вот как ты заговорил! - вмешался Хироши. - И что же тогда, а? Ты продолжил бы десятками похищать детей и хранить их в банках как консервы? Пытаешься оправдать свои действия спихивая вину за то, что тебя нашли? Если Валор и виноват, то лишь в том, что недостаточно подготовился к твоему убийству.
        - Я просто не рассчитывал, что он окажется полноценным демоном. - пожал я плечами. - А с тифлингом, даже владыкой, присутствовавшие члены клана справились бы без труда.
        - Тифлинги, демоны, ангелы. - фыркнул пренебрежительно Шунюан. - Ты называешь нас этими словами даже не понимая их смысла. Вернее, не помня. Но я тебе скажу в чем разница. Ее нет! Мы все людские дети, как ты верно заметил - киберы. Следующий вид - HOMOCYBERUS. Просто, с разной степенью проникновения нанитов и замещения тканей. И пусть по строению я ближе к Стражам - мой разум, моя душа, человеческие. А вот твоя собственная - большой вопрос.
        - Не стоит мешать в одну кучу тифлингов и демонов. - покачал я головой. - Не встречалось мне еще ни одного демона которого я мог назвать хорошим.
        - Это расизм. - усмехнулся бывший декан. - Так же как раньше считали всех выходцев из Африки, был такой континент на прошлой земле, отсталыми и вороватыми, так же и сейчас ты называешь всех демонов злыми. Но надо признать ты не один такой. Люди стали куда ближе и теплее друг к другу относится после того как появились киберы и зооморфы. Не стало разницы между коричневыми, белыми и желтыми. Всем наплевать на твой оттенок кожи если у одного врага она зеленая, а у второго угольно черная.
        Так что можно сказать что побежденный расизм среди людей одно из твоих достижений. Свет. Ведь если бы в ту роковую ночь один искусственный интеллект не перехватил контроль над вирусом поразившем миллиарды диагностических медицинских устройств люди просто умерли. И не было бы никакой мировой войны между новыми видами. Просто осталось бы пол процента выживших которые погибли через нескольких сотен лет от очередного прорыва Затмения…
        - Звук! - крикнул идущий метрах в ста впереди дозорный. И сразу после этого раздался удар камня о щиты первой линии.
        - Он заговорил нам зубы! Стройся! Арбалеты! - я едва успел отдать команду как на наш отряд полетели десятки камней, размером от перепелиного яйца до кулака. Такой мог пробить не только череп, но и сломать кости через кожаный доспех. При этом даже активировав зрение Ци я не видел впереди врага. - Осветительные заряды!
        Сразу несколько горшочков со смолой пролетело несколько десятков метров и разбившись осветило темный коридор, в котором ворочались неприглядные существа, будто неаккуратно сшитые из десятков рыхлых подушек. Из шести их толстых лап торчали острые когти, а в трах клювах было по три челюсти. Больше всего они напоминали пушистых неуклюжих медведей, вот только без шерсти и глаз. Набирая в рот камни, они плевали, достаточно далеко и точно, для тех, кто не видит врага.
        А вот прилетающие в них стрелы лишь вязли в плоти, быстро выпадая назад и не оставляя даже следов на телах. Активировав армию призраков, я атаковал ею врага, но они будто не почувствовали ментального давления. А вот капли кипящей смолы с потолка превращались в облачка пара, будто противник почти полностью состоял из воды, а значит…
        - Вперед! У них должна полностью отсутствовать мускулатура. - скомандовал я, подбирая отбитый снаряд и прицельно запуская его из рогатки обратно. Будто в воду вошел. - Убийцы за мной!
        Активировав летний вихрь и кровавую ярость, я в три прыжка оказался возле противника, почти одновременно с слегка опередившим меня Ичиро. Лезвие легко прошло через плоть существа, и я рубящим ударом отсек часть рыхлой плоти. От сильного ранения существо пронзительно запищало, из него хлынула жидкость, и оно внезапно начало сжиматься в несколько раз пока не превратилось в чрезвычайно плотный комок, раз в десять меньше.
        - Колющие и дробящие удары на них не работают! Только рубящие! - крикнул я, переходя к следующей твари, и едва увернувшись от ее длинных черных когтей. Несмотря на всю внешнюю неповоротливость существо оказалось чрезвычайно сильным и достаточно быстрым. Не имей я хорошей подготовки вместо легкого испуга получил бы рваную рану на животе.
        За десять минут, сменяясь и уворачиваясь от контратак, нам удалось побороть около двадцати тварей, вот только по итогу я понял, что не убили мы ни одной. Стоило неизвестному существу получить критические повреждения как оно немедля закукливалось, сливая лишнюю жидкость, и превращаясь в непробиваемый обычным оружием камень.
        - Что это за твари? - тяжело дыша спросил Ичиро. - Я не видел таких в бестиарии.
        - Это все потому что гигантских тихоходок полностью истребили, после того как они выполнили свою первозданную задачу. - донесся голос Шунюаня. - Великолепные, почти неуязвимые и не агрессивные существа, выведенные для первого этапа колонизации, выполнили свою задачу, превратив безжизненные камни в почву. И приказ о истреблении миллиардов этих существ отдала одна из первых реинкарнаций вашего товарища.
        - Ну и хорошо. - и облегчением вздохнула Аи, вытирая тряпочкой лезвие двуручного топора. - а иначе бы они заполонили всю планету. Как их вообще можно убить, таких прочных?
        - Создав виды которые будут ими питаться, разумеется. - усмехнулся демон. - Предки современных орков почитали тихоходок за деликатес. Впрочем, они пришли гораздо позже. Ведь первыми стали мы - демоны, именно мы контролировали процессы терраформирования которыми занимались те, кого сейчас называют дварфами или гномами.
        - В общем вы как всегда, сидели и свысока поплевывали на окружающих. - усмехнулся я. - А те трудились пока вы бездельничали. Знакомая история, сейчас по всему миру так. Хватит разглагольствований, ты все равно не убедишь меня в моей виновности. Как верно сказала Аи, это нужно было сделать для того чтобы другие могли жить. К тому же встреченных нами тварей вряд ли можно назвать мирными, ведь они плевались в нас камнями и весьма точно.
        - К сожалению, недостаточно. - зло бросил Шунюан. - Но не беспокойтесь, следующие мои эксперименты окажутся куда проворнее. А пока поздравляю, вы поднимаетесь с микроорганизмов до растений и насекомых. Тех, без кого невозможно существование нормальной жизни на планете. Впрочем, им я тоже немного помог приспособится к ситуации.
        - Ненавижу жуков. - сморщила носик Юн. - Особенно после зачистки подземелий.
        - Если дальше будут только демонические пауки, я вполне не прочь с ними сразиться. Это уже давно знакомый враг. - усмехнулся я, проходя вперед и нащупав под ногой ступени. - Осторожно, тут лестница, спускайтесь по двое, защитники с щитами идут первыми.
        Глава 7
        Предосторожность оказалась совершенно не лишней. Уже на середине лестничного пролета показались двадцати-тридцатисантиметровые щели, некоторые из которых были закрыты полупрозрачной пленкой. Стоило неаккуратно поднести к такой свечу как внутри начиналось странное шевеление и потрескивание.
        - Гнездо. - проглотив ком в горле прошептала Юн. - Ненавижу насекомых, а приходится спускаться в их логово. Уж лучше мы выжгли все здесь до основания.
        - Не самый лучший вариант. - ответила вполголоса Аи. - Так мы только разворошим насекомых, которые тут спят. Но пробиться вниз без шума в этом месте не получится.
        - Какого черта? Что нам могут сделать какие-то жуки? - возмущенно спросил Ичиро. - Идем вниз! Прорубим проход через их тела, если понадобится!
        - Ты видел размер личинок? Метр в длину и тридцать сантиметров в диаметре, представляешь какие здесь взрослые особи? Предпочту лишний раз не рисковать людьми. Есть еще один спуск. - заметил я, взглянув на карту. - но он находится на противоположной стороне этажа. Придется обходить все по спирали, и не факт, что гнездо закончится за углом. Джен Джинг, сможешь пробраться дальше так чтобы не побеспокоить жуков?
        - Да господин. - кивнул эльф, скрываясь из поля зрения.
        - Бим, как думаешь, этот воск горит или плавится? - спросил я, отломав кусок от пустых сот.
        - Судя по всему это какой-то сок, смешанный с выделениями, землей и мелкими камнями. Не проверим не узнаем. -- пожал плечами дварф, а затем поднес к пламени свечи обломок. - Неа, не горит, да и плавится так себе. На пчелиный воск совершенно не похоже. - с сожалением произнес соратник. - Скорее на цемент для каменной кладки, что мы для стен используем.
        - Жаль, значит в случае опасности выжечь это место не получится. Придется драться. - вздохнул я, перехватывая глефу, для нанесения быстрых коротких ударов. - Ну где он там уже…
        - Шум, много шума… - сказал слухач. - из коридора.
        - Стройся! Щиты товьсь! - приказал Ичиро. - Сейчас быстро разделаемся с мелюзгой и… твою мать.
        - Арбалеты пли! - крикнул я, отступая к защитникам. Что-что, а мелкими этих насекомых назвать никак язык не поворачивался. Свиристящее чудовище вылетевшее первым больше всего напоминало гигантскую многоножку, вот только когда она высунулась на три метра и поднялась на задних лапах хвост все еще перевешивал и находился где-то глубоко в коридоре. Передние лапы твари заканчивались мощными клешнями, а пасть окружали десяток челюстей и лапок по меньше. Толстая броня покрывала хитиновыми пластинами все видимое тело.
        Но стрелки не даром ели свой хлеб, эльфы и полукровки тренировавшиеся десятилетиями могли попасть в вишенку с двухсот метров, а уж в щели между пластинами брони с тридцати и подавно. Сразу десяток стрел, гарпунов и метательных кинжалов вонзилось в монстра, заверещавшего еще сильнее, вот только на самочувствие твари это не сильно повлияло, а вслед за главным чудищем полезли его младшие собратья.
        - Отступаем в дверной проход! - скомандовал я. - Встретим их щитами, отобьемся, а после перейдем в контрнаступление! Не тратьте силы и жизни понапрасну.
        - Вы слышали командира, отходим! - прикрикнул Ичиро и оставшийся отряд быстро поднялся ко входу в гнездо. Многоножка ударила первой, теперь уже стало понятно, что ее тело куда длиннее, чем мы можем увидеть в данный момент, по крайней мере сил твари хватило чтобы раскидать передний ряд в стороны. О чем чудище мгновенно пожалело, лишившись одной из клешней от удара младшего наследника Пинг. - Бейте! Его броня не прочнее дерева!
        - Посторонись! - взревела Аи, раскручивая топор над головой. Орчанка, активировавшая технику усиления тела, стала больше всего похожа на зеленый вихрь, от которого разлетались в стороны ошметки противников. Получив максимальное ускорения девушка с уханьем опустила лезвие на замешкавшегося противника и сталь с треском разломила хитиновую броню лишив врага головы, вместе с ложногрудью и пастью. Вот только праздновать победу было рано.
        Я едва успел схватить Аи за страховочный пояс и выдернуть ее обратно за щиты, когда воздух неприятно запах кислотой, плещущей из открытой раны чудовища и заливающей людей и пол вокруг. Сотни тварей, мелких только в сравнении с предводителем, ринулись в самоубийственную атаку и нам стало совершенно не до шуток. Ни одно ранение не оказывало должного эффекта.
        - Твари, ядовитые. - не сбивая темпа боя выругался Ичиро. Его парные клинки блестели, обрушивая на противников град ударов способных уничтожить самого упорного из врагов. Как ни странно, но его тактика была единственно верной. Ни от ударов булавой, ни от уколов твари не погибали. Единственный гарантированный шанс их уничтожить - разрубить пополам, но и после этого передняя часть, в которой мозга было больше еще пыталась подползти и укусить обидчика.
        - Сколько же их. - пробормотала, прикрывая рот чуть позеленевшая Юн. - Когда они кончатся?
        - Меня этот вопрос интересует не меньше. - сказал я, крученым ударом разрубая первого врага и посылая в полет второго. - Нужно отступить от гнезда, иначе они так и не закончатся!
        - И как тогда мы попадем внутрь? - взревел Ичиро, обрушивая лезвия мечей на врагов. - Лучше поднажать и пробиться внутрь, теперь же нам не страшно привлечь их внимание?!
        - Не собираюсь попусту терять людей чтобы сэкономить пару часов. - возразил я, оценив напор врага и наши силы. - Построить коридор! Будем бить их со всех сторон! Позволим тварям пройти чуть дальше чтобы убивать больше. Лучники, перейти на гарпуны, Юань-ци ищите ключ!
        Защитники отступили в стороны, пропуская врага прямо на нас с Ичиро и времени спорить у полуорка не осталось. Теперь твари лезли на нас сплошным потоком, их рубили, давили, секли и резали со всех сторон. Хоть тактика и оказалась опаснее простой стены щитов, но позволила развернуться убийцам во всю силу, да и щитоносцы не скучали, уничтожая зазевавшихся тварей. Вот только коридор смерти не приносил нужного результата. И через пять минут и через полтора часа насекомые продолжали заваливать нас своими телами.
        - Ну, зато в еде недостатка не будет! - усмехнулся боец из Хэй. - Мясо у них как у раков, можно будет сварить и съесть.
        - Вот только кислотой отравлено. - ответил я, пригвоздив очередную тварь клинком к полу.
        - Только у старших, младшие которые последние минут десять лезут вроде чистые. - сказала Аи, отдыхающая от очередного раунда маханием топором. - Видишь, у этих уже по десять сегментов брони, и они тоньше. А у тех что были в начале больше пятнадцати. Наверное, они прирастают с каждым годом или месяцем.
        - Это же сколько лет было той твари, которую ты разрубила? - с усмешкой спросил Ичиро. - Смена! - крикнул младший наследник Пинг и на его место тут же встало двое воинов клана. Засунув острие глефы в пасть очередной многоножке, я проверил свои силы. Нет, не кончились, мне смена пока не требовалась. Но монотонная работа против примитивных врагов быстро наскучивала, а их примитивный разум не воспринимал моих сложных иллюзий.
        - Отойдите, кажется у меня получилось! - сказала сосредоточенно Юн. В начале я не понял, о чем девушка говорит, но спустя несколько секунд заметил, что несколько многоножек атакуют своих сородичей. Те возмущенно отбрыкиваются, но не нападают в ответ. - Запахи! Они ничего не видят, и бьют по запаху, нужно только поменять полярности на входе!
        - Сделаю! - закинув глефу на спину я вытянул руки вперед, к монстрам и почувствовал что-то же делают все обладающие техниками Юань-ци. Мне понадобилась почти минута чтобы почувствовать, а затем изменить сигнал в примитивном мозге насекомых, но зато, как только это удалось осуществить многоножки началии драться с собственными товарищами, пожирать личинки и вскоре в гнезде начался настоящий хаос.
        - Это жульничество. - несколько расстроенно сказал Ичиро, не найдя себе применения. - Зачем вообще сражаться если можно любого противника натравить на собственного сородича, а потом наблюдать со стороны и есть обед?
        - О, ну я не знаю. - передразнивая сказал Хироши. - Может потому что это чрезвычайно сложно, не гарантирует результата да к тому же опасно? Ведь с большинством разумных так просто это не сработает, да и сил уйдет в разы больше. А уж если это демонические твари с защитой разума, или существа вроде тихоходок, то и воздействовать будет не на что? К тому же посмотри на них, прошла всего минута, а трое из шести совсем выдохлись.
        Тут вредный эльф был совершенно прав, в отличае от наг, которым удавалось внушить наше отсутствие или активировать область мозга содержащую смертельные обиды на другое племя, здесь ситуация была одновременно проще и сложнее. В первую очередь противников оказалось больше в несколько раз, они были примитивны и приходилось постоянно поддерживать в их мозге сигнал чтобы они просто не забыли о задаче через несколько секунд.
        - Сомкнуть щиты. - скомандовал Куват, заранее прикрывая меня собой. - Сейчас волна закончится. - Орк явно хорошо меня знал, и стоило пространству передо мной сомкнуться как я упал на одно колено от перенапряжения.
        - Врагов почти не осталось. - заметил Ичиро. - А даже те, кто выжил не спешат лезть на рожон. Кажется, мы их существенно потрепали. Можно двигаться вперед и закончить дело.
        - Через минуту. - попросила Аи. - Я должна всех осмотреть на предмет ран и царапин. Существа могут оказаться ядовиты, а не все токсины действуют сразу. Если есть медики от помощи я не откажусь, закончим быстрее.
        Раненых оказалось пять человек, но самочувствие их не подводило, так что дав по зелью универсальной очистки крови мы выдвинулись вперед, добивая копошащихся насекомых. Вскоре нашлось и тело Джен Джиана, который беззвучно погиб от удара сверху. Судя по всему, гигантская многоножка откусила ему голову одним движением, так что эльф даже не успел подать сигнал об опасности. Очень обидно, учитывая, что я рассчитывал на этого опытного воина. Но это в очередной раз доказало, что опыт на стене не годится для вылазок в стан врага.
        - Мне нужен новый доброволец - разведчик. - сказал я, повернувшись к бойцам. - Только в этот раз прошу смотреть не только по сторонам и под ноги, но и на потолок. В конце конов мы в подземелье где опасность может подстерегать отовсюду. Есть такие?
        - О, приключение? Я пойду. - весело заявил Хироши. - Пусть драться я лучше не стал, но я из высших эльфов и прекрасно вижу в темноте. Не волнуйся, при первой же опасности буду кричать.
        - Только не делай все наши усилия по твоему спасению бесполезными. - со вздохом произнесла Аи. - Умрешь - можешь обратно не возвращаться.
        Глава 8
        - Тебе не кажется, что Хироши стал несколько… более рассеянным и легкомысленным. - спросила во время привала Аи, когда мы спустились на третий этаж катакомб. - Нет, он и раньше мог вести себя совершенно по-детски, но сейчас это стало слишком явно.
        - Думаю проблема в том, что мы все повзрослели на два года и пережили короткую, но войну. А он все это время проспал. Вот и не может приспособится к новому поведению и условиям. - ответил я, пожав плечами. - Дадим ему немного времени прийти в себя, поддержим, если надо, и все будет нормально. Меня куда больше беспокоит что мы понятия не имеем куда идем. Разведывать что будет за соседним углом - не самое правильное занятие.
        - И что ты предлагаешь? Отправлять не одного человека на разведку, а нескольких? - Аи привычно уперла руки в бока, но быстро спохватившись убрала, и несколько секунд не знала куда деть ладони пока не скрестила под грудью, что даже в броне выглядело симпатично. - Это не логично, так мы еще больше народа потеряем.
        - Если вообще отказаться от разведки погубим всех. А на примере Джен Джиана мы уже поняли, что по одному ходить здесь смертельно опасно. Товарищи могут увидеть и услышать то что сам пропустишь. Но отдавать одну восьмую отряда на растерзание занятие не самое приятное. - поморщился я, вглядываясь в темноту коридора. Аи многозначительно промолчала, всем видом показывая, что она с моим решением не согласна.
        Куват тихо посапывал, спя в любом положении и в любое свободное время. Если конечно не ел, но я приказал экономить припасы, ведь когда мы вернемся на поверхность совершенно непонятно. На самом деле даже сейчас наш защитник выполнял очень важную функцию - тестировал на переваривание местные формы жизни. Он оказался одним из трех воинов с умениями Сюэ и Чжен-ци, и единственным кто выбрал своей основной специализацией излечение и очистку крови. Так что больше и проверять оказалось не на ком.
        - Что думаешь по поводу вирусов и бактерий, которые грозился выпустить Шунюан? - спросил я у Аи, чтобы скрасить время отдыха.
        - Ректор не просто так нас запер. - нехотя ответила медсестра. -- Если он считает, что наше возвращение может оказаться опасно для остальных, так и есть. Но вообще это странно. У всех с развитым ядром жизни никаких проблем с болезнями не бывает. Они фактически обретают бесконечное долголетие и полный иммунитет к любым заболеваниям.
        - Вот только таких меньше пяти процентов. - заметил я. - даже воинами становятся далеко не все, а уж героями и подавно. К тому же героев крови всегда больше чем души или жизни. Выходит, что если угроза есть, то она грозит почти полным уничтожением острова.
        - На этот случай есть техники очистки крови и тела. А если они не помогают - всегда можно воспользоваться зельями исцеления. Пусть на всех их и не хватит, но достаточно госпоже Хотару спуститься и пролечить всех нас. - уверенно сказала Аи. - Доктор больше двух сотен лет занимается медициной и вряд ли допустит распространение эпидемии.
        - Чтож, поверю тебе на слово. - вздохнул я, и включив зрение Ци осмотрел стоянку. Отряд отдыхал, разбившись на тройки. Две трети отсыпалось, в первую очередь адепты и все, кто выложился, используя техники иллюзий убеждения и контроля. Спала и Юн с подругами и дварфы близнецы. А те, кто еще был способен держаться на ногах, вроде меня с Аи, несли караул охраняя покой. Последние сутки мы шли через улей насекомых, отличающийся от карты врученной мне библиотекарем чуть больше чем полностью.
        Гигантские жуки прорыли собственные ходы, а те, которые указывались на карте замуровали так что на их расчистку ушел бы не один день. К счастью даже одного крупного сражения хватило, чтобы выработать против них успешную тактику. Ловя разведчиков многоножек ученики Юань-ци перенаправляли сигналы в их примитивном мозге, заставляя показывать наше полное отсутствие. И хотя даже на минутное воздействие уходило больше пятидесяти Ци такое насекомое больше не возвращалось и нам удалось спустится на двадцать пять метров, не вступая в схватки.
        По длине же этот путь занял больше двадцати километров, ведя нас по широкой спирали вокруг подземной пирамиды. Кроме одного явного достоинства в виде условно безопасного прохода, мы получили дополнительный бонус - Шунюань не мог за нами наблюдать и говорить. Таким образом мы могли появится в неожиданной для предателя точке. Спускайся проход ниже, и я бы продолжил им пользоваться. Но к сожалению, в ста метрах от нас туннель поворачивал обратно наверх, и нам пришлось сделать привал на развилке, у проеденной жуками стены.
        - Возвращается. - сказал я, заметив слабый отблеск Юань-ци, едва просвечивающий через опустевшие соты жуков. Прошло несколько минут прежде чем Хироши, совершенно бесшумно, вышел к нашей стоянке. - Рассказывай, что видел, какие угрозы?
        - О, нас ждут настоящие приключения. - усмехнувшись потер руки эльф. - Ящеры, всех мастей. От довольно небольших четвероногих хамелеонов, до гигантских молниеносных хищников. Не то чтобы их там много, но как ты и приказывал я не заходил глубоко, старался держаться по дальше от демонических глаз.
        - Он тебя не заметил? - настороженно спросила Аи.
        - Не знаю, но по крайней мере он со мной не разговаривал и не подавал никаких признаков жизни. - пожал плечами Хироши. - Впрочем мы ему не нужны и не интересны. А вот наш командир. О-о тут совсе-ем другой разговор. Даже у меня к нему накопилось огромное множество вопросов, а учитывая, о чем болтал демон… мы ведь так и недоговорили, прямо перед моим похищением. Вернее, мы договорились никогда не врать друг-другу, а ты соврал.
        - И в чем же? Ты спросил кто я такой и получил честный ответ.
        - Вот только не полный. - нагло усмехнулся эльф. - Думаю самое время рассказать кто вы есть на самом деле господин Гуанг Валор.
        - Странные ты вещи говоришь. - фыркнула Аи, вновь по привычке положив руки на бока. Судя по всему, ей кто-то сказал, что орчанка плохо так выглядит вот девушка и начала бороться с собой. - Валор наш товарищ и друг. Мы сражались вместе… И можно пока мы в походе, а не на официальных приемах, я не буду называть вас господином?
        - Можно конечно, мы же выросли вместе. - пожал я плечами. - Учились, боролись ели и спали, почти как одна семья. Да мы и есть семья - клан Гуанг.
        - О, с тем что он наш друг, я даже не спорю. - фыркнув отмахнулся Хироши. - Не хотел бы я иметь такого во врагах, да вот только этим вопрос не ограничивается. Мы привыкли считать Валора тифлингом. Но где ты видела тифлинга владеющего техниками крови и жизни? А как с ним обращается ректор? Не как с равным конечно, но они явно знают куда больше друг о друге чем говорят. Опять же быстрый рост, нестандартные умения. А ваши рассказы об уничтожении генерала наг? Одних их достаточно чтобы поставить кучу вопросов основной из которых не изменится - кто такой Валор?
        - Слушай, если тебе недостаточно того что я из-за тебя всю эту кашу заварил, так хоть не позорься. - нахмурившись ответил я. - Зачем ты вообще с нами пошел если мне не доверяешь?
        - О, ты научился отвечать вопросом на вопрос так, что собеседнику должно стать стыдно. - усмехнулся эльф. - Прекрасный навык присущий любому главе кланов, одобряю от всей души. И честно скажу - полностью тебе доверяю. Жизнь за тебя готов отдать если понадобится. Хотя учитывая, как мало я пожил, предпочту, чтобы это произошло как можно позже. - с абсолютно серьезным выражением лица сказал Хироши. - И все же это не отменяет моих вопросов. Ведь ты не такой как все, на самом деле. Откуда ты взялся на острове…
        - Что ты к Валу пристал? - возмутилась Аи. - Даже если он не такой как мы, что в этом плохого?
        - Нет, ты не поняла. - возбужденно помотал головой эльф. - Он не просто не такой как ты, я или Куват который от нашего спора проснулся уже пять минут как. Он СОВСЕМ другой. Понимаешь? Совсем!
        - Он из той же плоти и крови что и мы. - ворчливо возразил защитник. - Я его раны видел. Аи их штопала. А вот ты в это время отсыпался спокойно. Так что не мешай спать, пока есть возможность. Черт его знает с кем еще сражаться придется, на пустой желудок.
        - Как тебе мясо насекомых? - решил я сменить тему. - Нормально переварилось? Если будешь добавку я поджарю несколько кусков.
        - От еды я еще ни разу не отказывался. - воодушевленно сказал полуорк. - Но лучше сам приготовлю, я уже и соус к ним придумал. Закачаетесь! - улыбнувшись, защитник, достигший ранга старшего повара в выбранной профессии, достал из рюкзака внушительный пакетик специй, несколько металлических палочек и пока я ходил за мясом уже развел едва заметный огонь.
        Доведя масло до кипения он быстрыми умелыми движениями посолил, поперчил и закинул несколько ломтей мяса, доводя его до хрустящей корочки. Затем долил горючего и повторял процедуру пока рядом с ним, на металлической поверхности щита не появилась целая гора обжаренных палочек. Килограмм по крайней мере пять. При этом на потрясающий запах начали оглядываться дозорные и просыпаться сменщики.
        - Много его не съешь. - усмехнулся Куват, протягивая мне первую порцию. - Так что на всех должно хватить. Обжарки хватит, чтобы убить все вредное, что в нем есть, а от ядов только кислинка останется. Так что можно всех смело будить. Только лепешками не забывайте закусывать, а то получится слишком тяжелая пища.
        - Спасибо за совет и обед, господин повар. - кивнул я самодовольно улыбающемуся полуорку и с хрустом откусил от порубленного палочками куска. Тонкая корочка ломалась, будто лед и ароматный сок заполнил мой рот смешиваясь со слюной. - Божественно. Кто бы мог подумать, что такая вкуснятина может водится на глубине нескольких сотен метров.
        - О, черт, горячо. - втягивая холодный воздух прошептал Хироши. - Ради такого стоило просыпаться. Кто бы мог подумать, что это было насекомым. Давайте я отнесу дозорным.
        - Только не съешь все сам по дороге. - усмехнулся я, глядя как уплетает за оби щеки мясо эльф. Все же год в банке заполненной гелем сильно изменили его. Но вопросы он задает правильные и рано или поздно на них придется ответить. Вот только я и сам пока не до конца понимаю кто я есть, а значит и рассказать правду не выйдет.
        Через полчаса, вдоволь наевшись и напившись мы решительно направились вперед, на этаж с рептилиями. Я ожидал что стоит нам появится в поле зрения встроенных в стены демонических глаз как Шунюан заорет, или вновь начнет доставать меня своими рассказами, но ничего подобного не произошло. Так что мы сосредоточились на продолжении спуска по этажу, превратившемуся в странное подобие джунглей.
        Откуда-то сверху проникала вода, капая по трещинам в каменных плитах и образовывая небольшие озера, покрытые по берегам зеленью. С потолка и стен свисали оранжевые ягоды, но когда один из любопытных защитников отряда Ичиро протянул руку, с явным намереньем попробовать невиданное угощение на вкус Юн ударила его по ладони.
        - Эй? В чем дело? - обиженно спросил щитоносец, нарушая режим тишины.
        - Видишь ягоды на полу? - резко ткнула его носом девушка. - Они целые. Ты тупой? Нужно объяснять, что это значит? Местные звери их не едят, а значит ягоды ядовиты!
        - Все верно. - раздался отдаленный голос Шунюаня. - Но ваша наблюдательность не так хороша, как вы думаете. Взять!
        Глава 9
        Стена рядом со мной вздрогнула, пошла дымкой, и я едва успел отскочить под защиту щитов, когда хлесткий удар бронированного хвоста обрушился на то место где я стоял секунду назад. Пятиметровая зубастая рептилия, стоящая на мускулистых задних ногах с длинными крюковатыми когтями, гневно заревела и ей ответило сразу несколько десятков глоток со всех сторон от нашего отряда. Вопросов как Хироши проглядел такую ораву после искусства мимикрии противника у меня не оставалось, но все равно было чрезвычайно обидно.
        - В круг! - скомандовал Ичиро. - Копья вперед! Держать строй!
        - Я их не чувствую! - крикнула озадаченно Юн. - Их будто не существует, как это возможно?
        - Какая разница? Лучники, не спать! Бейте по глазам и шее. Убийцы готовьтесь к контратаке! Не просто же так эти твари на нас охотиться вышли. - первый залп стрел и гарпунов ударил по ящерам, явно неожидавшим такой подлости. Пара особенно удачливых лучников смогли пробить глазницы сливающихся с листвой клыкастых тварей. На несколько секунд я почувствовал боль погибающих существ, их блокада спала и нервные импульсы легко читались зрением Ци.
        - Вижу! - радостно вскрикнула Фенг Юн. - Они теряют контроль, когда получают повреждения. Если поддерживать атаки несколько секунд я смогу составить карту и подчинить себе врагов!
        - Я бы на это не надеялся. - раздался язвительный смех Шунюаня. - Рапторы первого поколения отлично контролировались даже слабыми излучениями микроволн, контроль их мозговых ритмов был прост и легко прогнозируем. А потому именно их использовали для массового выведения после образования первичного биоценоза из растений и насекомых. Однако выжили только те из ящеров кто научился подавлять в чуждые инфразвуки и микроволны. Тысячелетиями они адаптировались, и сейчас все три их мозга совершенно не подвластны сигналам из вне.
        - И как же ты тварь тогда ими управляешь? - выругался я, пытаясь попасть ближайшему из противников глефой в глаз. Реакция ящера оказалась достаточно быстрой и точной чтобы сопротивляться моим попыткам его прикончить. Но мне по крайней мере удалось отогнать его в сторону, позволив защитникам встать плотнее. Шестнадцать щитоносцев и копейщиков, ощетинившись клинками, встали в круг, защищая оставшихся внутри воинов поддержки.
        - Не подпускайте врага близко и бейте возвращаемыми болтами! -- разумно приказа Ичиро. - Хватит с нас одного погибшего по неосторожности!
        Тут он был совершенно прав, вот только где наш второй разведчик? Неужели тоже умер в нелепой попытке обследовать территорию в гордом одиночестве? Вглядевшись в заросли я с огромным трудом, но сумел заметить Хироши, натягивающего тетиву лука. Всего в нескольких метрах от него стоял раптор, так что я отчаянно замахал рукой, привлекая внимание товарища, и тот, заметив мое движение тут же спрятался под крупным листом папоротника.
        - Идиот самоотверженный, куда лезет, непонятно. - пробормотал я, перехватывая следующего противника. - Так и сожрать могут. Аи! Есть идеи чем можно ящерок задавить?
        - Грубой. Силой. - на выдохе сказала орчанка, опуская свой двуручный топор на шею нерадивого противника. Слишком увлекшегося попыткой прогрызть щит Бима.
        - Ладно. Силой так силой. - усмехнулся я, перехватывая глефу для быстрого боя и выходя из стройного ряда на встречу ящерам.
        Прошлое мое оружие, с тайзером, было крайне удобным, сбалансированным и созданным специально по моему заказу, но был у него маленький недостаток не позволявший пользоваться силовыми техниками - соединительная часть между булавой тайзером и лезвием мечом. Сегодняшнее же мое оружие было классической тяжелой гуандано, с длинным острым лезвием, прочной рукоятью и противовесом с набалдашником. Идеальное оружие для размашистых круговых ударов и быстрых уколов.
        Я давно не использовал связку кровавой ярости и летнего вихря. Слишком полагался на око урагана и армию призраков. Но эти первые техники не были мной заброшены, и я отточил их до пятнадцатого уровня, вполне достойного начинающего воина. Обогащенная питательными веществами и кислородом кровь начала питать вздувшиеся мышцы и мозг. Перед глазами повисла легкая багряная дымка, и вырывающееся изо рта дыхание выходило паром.
        Враги напали будто по команде. Сразу четверо больших, юрких ящера бросились со всех сторон, пытаясь отхватить лакомый кусочек, и я с криком встретил их пасти. Скорость нашей реакции сравнялась, но в отличие от противников я легко управлялся со своим оружием, не являющимся частью моего тела. Шагнув вперед я выбросил вперед глефу, и та, с чавкающим звуком пронзала шею динозавра.
        Выдернув оружие, я отправил его по широкой дуге, но вместо того чтобы атаковать лезвием, от которого враги шарахались, изловчился и с хрустом вогнал противовес в череп не ожидавшему атаки ящеру, стоящему позади. Двое оставшихся атаковали одновременно, но заметив сигнал Юн я отскочил в сторону, а твари попадали, пронзенные кровавыми кристаллами.
        - Их кровь поддается нашим техникам! - крикнул я, и заметил, что голос больше похож на рык. Все же совмещение техник никогда не давалось просто. - Сюэ-ци, ваша очередь развлекаться!
        - Отряд, к господину! - приказал Ичиро. - Приготовить техники крови!
        Спустя всего несколько секунд на оставшихся противников обрушился настоящий поток из кровавых игл, сосулек, лезвий и даже пары копий. Из тел ящеров, валяющихся под ногами бойцов академии высосали всю кровь до последней капли. И хотя множество ящеров было повержено, группе тоже досталось. А враги не собирались отступать.
        - Ичиро, возьми себе тройку что позади отряда. - скомандовал я. - Куват, на тебе защита поддержки. Бим и Бом, прикройте меня.
        Не дожидаясь пока ответят, в полной уверенности что соратники последуют моим указаниям, я бросился вперед, к кустам где скрывался Хироши, для того чтобы выдернуть эльфа и з западни. Бросившийся наперерез раптор был встречен щитом Бима. Зубы ящера злобно клацнули, смыкаясь на кромке башенного щита, а в следующее мгновение череп врага сплющило тяжелым ударом боевого молота второго брата. Даже зубы вылетели.
        Не замедляясь я бросил глефу и одновременно кинжал в стоящего поперек дороги противника. Зверь ловко отскочил в сторону от копья, но проигнорировал тонкий кинжал, а уже в следующую секунду даже пожалеть об этом не смог. Электрический разряд, сорвавшийся с моих пальцев, пробежал по тонкому медному тросику и заставил сердце врага остановится. Подхватив глефу я закончил мучения твари, отрубив ей голову.
        - Чего по кустам прячешься? - выдернул я из-под листа папоротника Хироши.
        - О, да так, прикорнуть решил. - усмехнулся товарищ и я заметил, что в его колчане осталось всего несколько стрел. А отодвинув листву понял где оставшиеся. С десяток тварей лежало бездыханными. - Декан, гад, всю охоту испортил.
        - Это он умеет. Портить. - хмыкнул я, собирая кровь с убитого противника. - Отходим к остальным, прорвемся через этаж вместе.
        - Сзади! - успел крикнуть Бом. Я обернулся прямо на встречу открытой пасти и понял, что не успеваю ничего сделать. Чернота приближалась, а затем раздался смачный хруст. Несколько мгновений я думал, что это жуткие челюсти сомкнулись на моей голове, однако боли не было и отстранившись я понял, что это Хироши ударил по суставу кинжалом, заблокировав кости.
        - Чего уснул?! - оттолкнул меня в сторону эльф, нагадывая стрелу на тетиву. Очнувшись от шока, я закончил формирование кровавого пузыря и подняв его в воздух материализовал сноп кинжалов, ударивших в центр нового атакующего клина ящеров. Троих центральных убило на месте, мгновенно перебив шеи и попав в глаза, двоих по бокам сильно ранило, заставив замедлится, а об них уже начала запинаться и перепрыгивать остальная стая, теряя строй.
        Чем немедля и воспользовались стрелки и защитники. Толпа врагов была встречена дружным залпом арбалетов и луков, положив больше десятка. Крики и хрипы умирающих ящеров заполнили переходы, и вскоре оставшиеся в живых особи трусливо бросились наутек. Нескольких особо замешкавшихся с удовольствием добили в ближнем бою мечники и копейщики, все это время сдерживавшие натиск.
        - Не расслабляться! - крикнул Ичиро, видя, что несколько человек хотят присесть и отдохнуть. - Нужно выбираться из этих джунглей. Спустимся на следующий этаж, обустроим лагерь, и после этого сможем передохнуть.
        - У вас ничего не выйдет. - усмехнулся Шунюан, но в его голосе я услышал…
        - Ты что, разочарован произошедшим? - рассмеялся я в ответ. - неужели думал, что какие-то жалкие ящерицы смогут нас остановить? Особенно после сражений с нагами, у которых были гигантские бронированные крабы-башни? Или после демонических зверей что пришлось убивать на стенах? Мы куда крепче чем тебе кажется.
        - Я это уже вижу. Но если ты думаешь, что у вас есть преимущество - то глубоко заблуждаешься. Ящеры стали третьим звеном нашего эволюционного терраформирования. - раздраженно сказал демон. - Они все лишь подготавливали почву для разумных. Для тех, кто в состоянии жить в новом мире. Ты можешь подумать, что это так просто, ведь вы и мы все живем на этой планете и спокойно существуем, здесь плодятся звери и птицы, но, когда все это только начиналось, большинство умирало, даже не спустившись на планету. Ты помнишь первую группу колонистов?
        - Что за бред ты несешь? Каких колонистов? Куда? - отмахнулся я. - Я родился на этом острове, и прожил на нем всю сознательную жизнь. Так что я понятия не имею, о чем ты говоришь.
        - Вот как? Понятия не имеешь? Ты не родился здесь. В любом смысле этого слова. Ты не родился не только на этом острове или даже континенте. Ты, как и я, рожден задолго до этого момента, в совершенно другом мире. И я заставлю тебя это вспомнить!
        Свет ударил со всех сторон. В начале я подумал, что это такие же яркие лампы, что были при атаке стражей на отряд зачистки. И не я один. Группа вновь стояла спина к спине, обнажив оружие и закрывшись щитами. Вот только на нас никто не нападал. Больше того, наоборот, в страхе разбегались даже самые мелкие ящерки и насекомые.
        И все же вокруг творилась настоящая чертовщина. Потоки света переплетались, становились вещественнее и из неясного тумана начали проступать фигуры. Джунгли будто покрылись белым саваном превращаясь в сугробы, но проверив на палец я понял, что это лишь иллюзия. Ни холода, ни ветра на самом деле не существовало, а ментальной атаки я не ощущал.
        - Что это такое? - прошептала Аи, ловя на коричневую ладонь падающую крупицу.
        - Это называется снег. - сказал Шунюан. - Такой каким его невозможно увидеть, ведь это снег с нашей родины. Снег шедший тридцать две тысячи лет назад.
        Глава 10
        - Что за бред? На кой черт ты показываешь нам эту иллюзию! - закричал Ичиро. - Выходи, трус, и сразись с нами как настоящий воин!
        - Бедный, наивный мальчик, который совершенно не понимает, что происходит. - донесся до меня будто далекий голос Шунюаня. - То ли дело ваш предводитель, Гуанг Валор. Или мне лучше называть тебя Свет?!
        Я вздрогнул. Изображение, стоящее передо мной, всколыхнуло едва ощутимые воспоминания глубоко в мозгу. Гигантская ледяная пустыня. Антарктика. Последнее место на земле где еще была безопасная зона. Мирный пал. Как пала Империя, АсГАРД, Доминион и царство Разума. Врагов больше не было, ведь мы могли выжить только вместе.
        - Если бы против нас взбунтовалась планета - мы бы ее покорили. - продолжал говорить далекий голос демона. - Сто лет непрекращающихся войн за выживание. Век апокалипсиса. Мы пережили глобальное похолодание, ядерную зиму во время которой некоторые районы покрылись ледяной коркой, в несколько километров. Мы пережили весну штормов, когда вся атмосфера стала одним ураганом, уничтожающим все на своем пути. Мы пережили постоянные землетрясения и извержения вулканов долгого лета, с его ужасающими многолетними засухами…
        - Но наступила осень. - одними губами прошептал я.
        - Верно. - усмехнулся Шунюан. - Мы радовались тому что ядро планеты успокоилось, но оказалось, что оно просто начало стремительно остывать, поглощенное прорывом Забвения. Мы могли бы улететь на Марс или даже к поясу астероидов. Обосноваться на Европе.
        - Вот только там все началось гораздо раньше. Оно было повсюду.
        - Ты начинаешь вспоминать. -- удовлетворенно произнес демон. - Да. Верно. Когда вся вселенная замирает, даже звезды погибают. И только это заставило нас объединится. Мы хотели жить. Понимали, что куда бы мы не отправились, как бы не попытались спрятаться или укрыться - через сто ли, через тысячу или миллион лет, но нас настигнет неизбежное. Некоторые предпочли бороться до конца, другие решили улететь к центру вселенной. И вот тогда из небытия появился самый безумный из возможных планов.
        - Нет… не помню. - помотал я головой, когда от напряжения в висках застучала кровь и жуткая боль будто раскаленные иглы пронзили мой мозг заходя с разных сторон. Белая пустыня, лестница в небо, последние выжившие и стальная луна… я почувствовал, как начинаю терять сознание, но меня быстро поймали под руки.
        - Господин?! - окликнула меня Юн. - Что ты сделал демон?! Бейте по лучам света!
        Лучники и пращники начали стрелять в потолок и вскоре в зале стало темно. Но еще несколько минут я не мог прийти в себя от увиденного и пробудившихся глубоко в моем мозгу воспоминаний. Прошлый мир. Теперь уже точно прошлый, тот который существовал до этого момента. Но вместо ответов он принес только новые вопросы.
        - Отлично. - донесся до меня ехидный голос Шунюаня. - Ты вспомнишь. Обещаю.
        - Это ничего не изменит! - в ярости крикнул Ичиро. - Мы все равно придем за твоей головой!
        - Это изменит все. - усмехнулся демон. - Уже изменило.
        - Внимание звук! - выкрикнул один из дозорных. Вокруг меня началось шевеление, воины встали в круговую оборону защищая группу поддержки. Я же с трудом приходил в себя, отгоняя обрывочные воспоминания, никак не желавшие объединиться в единую картину. Металлические коридоры, снег, вереницы людей, тянущаяся ввысь нитка, заканчивающаяся кажется на самом небе. И тьма за спиной. Черное нечто, бурлящее и искрящееся.
        - Нужно двигаться дальше. - мрачно сказал Куват, когда я поднялся. - Мы на их территории.
        - На чьей? - спросил я, и тут же заметил несколько теней, на двух лапах и с примитивными копьями, но с длинными толстыми хвостами за спиной. - ящеролюды, только их нам не хватало для полного счастья. Эти существа разумны и очень сильны в рукопашной! - громко сказал я, оглядывая зал. - Юань-ци, приготовиться!
        - Значит мы сможем их контролировать. - улыбнулась Юн. - Наконец достойный противник. Сестры, за мной!
        - Мы прикроем. - сказал Бом, и не дожидаясь моего одобрения они с Бимом вышли перед строем. Количество аборигенов все пребывало, но ученица верховной жрицы и владыки крови уже начала плести свою сеть. Вокруг девушки начал подниматься вихрь из крови и пара, запасы, пополненные после боя с ящерами, щедро тратились, и я уже услышал звон в воздухе, когда ко мне подскочил взволнованный Хироши.
        - Погоди! - выкрикнул эльф. - Мы что, атакуем их первыми? Просто так? Может они не враждебны и могут стать нашими союзниками?
        - Так же как наги и Хэй? - кровожадно усмехнулся Ичиро. - Ну уж нет, я не позволю им ударить нам в спину! Мы должны уничтожить врагов! Всех их!
        - А что если они не враги? Ты что же предлагаешь вырезать всех подряд? Просто потому что они встали на нашем пути? - настойчиво спросил Хироши. - И чем же мы лучше тех, кто нападают на наши стены? Чем мы лучше предателя? Тех, кто убивал и умирал в прошлом мире?
        - Ты прав. Но дело в том, что мы и не должны быть лучше. - покачал я головой. - Мы должны выжить. И если при этом придется убить всех, кто покусится на наши жизни, так тому и быть. Однако и нападать первыми мы не станем. Все слышали, это мой приказ, первыми не атаковать!
        - Поздно! - крикнул Ичиро, бросаясь на материализовавшегося будто из воздуха ящеролюда, неизвестно как пробравшегося через наши ряды. Издав мощный боевой клич, аборигены бросились на нас, но Юн и ее сестры уже подготовили технику кровавой метели. С громкими хлопками, образуя облачка розового тумана, кровавые стрелы обрушились на группу неприятеля, выкосив за один залп сразу несколько противников. Почти всех остальных с безопасного расстояния вырезали стрелки.
        - Один ушел. - с досадой сказала Аи, провожая прошмыгнувшего между камнями ящеролюда взглядом. - Но ничего, будут знать, как с нами связываться!
        - Ты понимаешь, что наделал? - тихо спросил я у младшего наследника Пинг. - Если они раньше могли подумать о том, чтобы сотрудничать с нами - теперь это невозможно. Нам придется сражаться все время пока мы проходим по их территории. Кроме того, мы упустили разведчика, а значит в следующий раз противников будет куда больше, и они придут подготовленными.
        Слушайте все! Если до вас еще не дошло - мы не на стене! У нас нет права на ошибки, нет прикрытия или возможности получить подмогу. Никто не привезет вам исцеляющих эликсиров, стрел или болтов. Если вы получите ранение мы не сможем отправить вас в госпиталь и дожидаться полного выздоровления. Здесь все куда серьезнее и опаснее.
        - О, ну теперь то конечно об этом стоит говорить. - язвительно сказал Хироши. - когда на нас ополчились не только звери и всякие гады, но и разумные враги. Что они нам подготовят интересно? Кроме нападения вместе со своими питомцами - ящерами?
        - Очевидно ничего хорошего. - заметил я. - Вместо того чтобы сокрушаться несправедливостью мира лучше бы пошел и собрал стрелы.
        - О, а это правильная мысль. Иногда у тебя они встречаются. - хмыкнул эльф, удаляясь. Как бы он не отшучивался было видно, что ситуация в целом его очень сильно расстроила. Как, впрочем, и меня. Теперь стало понятно, что дальнейшее продвижение окажется только тяжелее, ведь чем враг разумнее, тем хитрее и изворотливей. А учитывая огромную площадь этажаей и прочность многометровых перекрытий, единственной нашей надеждой оставалось то что все обозначенные на карте проходы все еще действующие.
        - Я тебе жизнь спас, а ты меня перед подчиненными отчитываешь? Ставишь мой авторитет под сомнение? - с нажимом в голосе спросил Ичиро, когда мы оказались наедине. - Эта тварь вполне могла воткнуть тебе нож в горло.
        - Верно, а могла оказаться парламентером. - возразил я. - Но я тебе за это все равно благодарен.
        - Доведи меня до Шунюаня, больше мне ничего не нужно. - зло сказал младший Пинг.
        - Не помешаю? - спросила, подходя Юн. Ее руки были по локоть покрыты кровью, и она тщательно вытирала их полотенцем.
        - Есть серьезно раненные? - обеспокоенно спросил я, осматривая соратников.
        - Что? А. Нет, все в полном порядке, пока обошлось без происшествий. - отмахнулась медсестра. - Я просто вскрыла ящеролюда для того, чтобы изучить его анатомию. Существенных отличий от людей у них нет. Сердце чуть больше и смещено ближе к центру, легкие шире и длиннее, грудная клетка тоже вытянута, но ребер столько же. Кожа покрыта ороговевшими наростами. Думаю, правильно будет их назвать чешуей. Достаточно прочная, как выделанная кабанья шкура, но наши стрелы и мечи пробьют ее без труда. А вот режущие удары окажутся не столь эффективны.
        - Значит колоть, а не кромсать. - усмехнулся Ичиро. - Хорошо. А что у них с мордами?
        - Вытянутые, зубастые, почти как у ящеров. Думаю, они такими сделаны чтобы втягиваемый воздух успевал нагреваться. Хвост функциональный, так что могут им ударить как молотом или хлыстом. Смотря что на конце. А вот под кожей и вокруг внутренних органов я нашла такие же желтые светящиеся вкрапления, как и ягоды, что освещают путь. Не уверена, что это, болезнь или симбиоз, но на ощупь они теплые.
        - Дополнительно согревают организм? - удивленно переспросил я. - Зачем? Тут вроде не холодно. Хотя у природы еще и не такие шутки бывают.
        - Одежда из листьев, брони у поверженных я не нашла, копья очень примитивные. Может против тупых ящеров они и годятся, но не против доспехов. Хотя, конечно, если приложить много усилий, то можно, наверное, и пластину из железного дерева пробить. А вот что меня беспокоит так это их возраст. Я не вполне уверена, но кажется это были дети. По крайней мере подростки.
        - Твою мать. Только этого нам еще не хватало. - пробормотал я, прикрыв ладонью глаза. - Выходит мы перебили не разведывательный отряд, а чьих-то детей? Не было ли на телах чего-то особенного? Богатых украшений или амулетов? Оружия разрисованного?
        - Да, у одного из противников нашлось ожерелье из перьев и когтей. - чуть замешкавшись ответил Ичиро. - А еще на его теле были нанесены краской узоры. А что?
        - Когда кажется, что не может быть хуже, всегда происходит именно это. Собраться! Отдых отменяется! Нужно немедленно убираться отсюда и как можно дальше. - приказал я, забрасывая глефу за спину. Воины суетясь побросали оставшиеся пожитки, впопыхах дожевывали питательные лепешки и наспех обжаренные куски ящеров.
        - Да что происодит-то, в конце концов? - возмущенно спросил Ичиро. Вместо слов я пальцем подцепил цепочку на его шее и показал амулет наследника клана. Тот удивленно посмотрел на меня, потом на поверженного ящера. - Твою ж мать…
        - Вот, теперь до тебя дошло. Мы убили кого-то важного. Сына вождя или жреца. А может прервали ритуал становления совершеннолетним. В любом случае теперь нас не просто считают врагами. На нас начнут охоту!
        Глава 11
        Мы продвигались вглубь этажа, к лестницам, оставляя за собой кровавый след из убитых и раненых ящеролюдов. Расстояние, которое нам необходимо было пройти, оказалось не слишком большим, и пользуясь внезапностью мы сумели проскочить мимо собирающихся на совет племен. Каждый раз при виде очередного отряда я высылал вперед армию призраков, стараясь запугать и запутать охотников, но чем дальше мы продвигались, тем плотнее стягивалось кольцо окружения и больше становилось противников.
        - Дальше в таком темпе идти опасно. - заявил Ичиро, когда мы, сделав очередной марш-бросок оказались у небольшой крепости не характерной для аборигенов. Дома рептилий в основном строились из крупных листьев папоротников и вплетенных в них лоз светящихся растений, крепящихся прямо к потолку коридора. Здесь же было добротное строение из камня с узкими окнами-бойницами. - Предлагаю захватить укрепления и переждать основную часть атак врагов в привычной обстановке.
        - О, господин Пинг желает подраться? - язвительно усмехнулся Хироши, только вернувшийся из разведывательного дозора. - Если обойдем его стороной, то можем успеть проскочить на нижние этажи до того, как нас нагонят ящеры. А если останемся, то против нас будет больше тысячи воинов. По двадцать на каждого из нас! Они просто возьмут нас в осаду и будут держать пока не кончатся ресурсы, и мы не умрем от истощения.
        - Тут он прав. - согласилась идущая рядом Аи. - Если вы поставите заграждение из дымовых шашек или вонючих гранат, прикрыв лица мы сможем проникнуть дальше, не вступая в бой или ведя его по минимуму. Что же нас ждет в форте - совершенно не понятно, может там несколько сотен противников которые просто разорвут нас на части в процессе штурма?
        - Идти на непонятные укрепления с нашей численностью и подготовкой - чистое самоубийство. - согласно кивнул я. - Но меня куда больше смущает само существование такой крепости. Она будто из другого времени, или скорее другого народа. А значит на может ждать удар в спину кавалерии, например. Мы уже пару раз видели аборигенов верхом на ящерах, вероятнее всего это полководцы или вожди. Пока мы достаточно их пугаем чтобы они не выходили против нас напрямую, но кто скажет, что будет дальше?
        - Мы убьем их точно так же, как и любого другого кто покусится на нашу жизнь. - не раздумывая ответил Ичиро. - Пусть нас меньше, но у нас лучше снаряжение и подготовка. К тому же получив укрепления мы сможем отдохнуть и пробиться через окружение точно так же как будем пробиваться сейчас. Да еще и количество врагов сократим.
        -- Нет. - подумав несколько секунд покачал я головой. - мы не станем так рисковать. Если тебе нужна площадка для обороны, ее можно будет организовать из любого тупика, в который только один вход, а сюда мы не полезем. Выдвигаемся дальше!
        - Через полчаса, максимум час, нам понадобится привал. - сказала Аи, тронув меня за рукав, когда наследник Пинг вернулся к своим людям. - Много раненых, все запасы Ци истощены. Так что в чем-то прав и Ичиро, нам нужен оборонительный пункт. Лезть на стены глупо, но…
        - Я понял. Аи, выдай Юн, Роу и Вен зелья ускорения, втроем они осмотрят здание со всех сторон и смогут уйти от преследования. В случае если там есть проход или просто помещения, которые мы можем безболезненно занять, уйдем в оборону. Если нет, пройдем дальше. Хироши, спасибо тебе за разведку, сейчас возьми лучников и прикрой наш отход.
        - Но я… - попробовал было возразить эльф.
        - Это приказ. У тебя нет зрения Ци, так что ты не сможешь увидеть противника сквозь стены и перегородки, да и уйти от преследования, благодаря навыкам Юань-ци, им будет куда проще. Ты же сможешь помочь отряду в прямом противостоянии в случае если ящеры пойдут в атаку. Госпожа Юн, у вас надеюсь возражений нет? - девушки лишь поклонились и залпом выпив зелья умчались в сторону крепости. - Отлично. Решили.
        - Если там есть гарнизон, они только поднимут тревогу. - нахмурившись сказал Хироши. Лицо его при этом скривилось, ведь тяжелая задумчивость или озабоченность для эльфа была столь же не характерна, как и беззаботная веселость для вечно собранного Кувата.
        - Не беспокойся, я немного сражался вместе с Юн и уверен в ее способностях. Если кто-то попробует преградить им дорогу - сильно пожалеет. - улыбнувшись ответил я. - Она стала великолепным бойцом, за прошедшие годы.
        - И не только бойцом. - процедила сквозь зубы Аи. - Она явно не теряла времени даром. Стала падчерицей Владыки и главы одной из старших семей. Такое просто так не происходит, она явно куда сообразительнее и целеустремленнее чем я ожидала. Да и готовилась она сильно заранее.
        - О чем ты? - удивленно посмотрел я на подругу.
        - Ты не видишь странностей в ее поведении? - вскинула бровь орчанка, от волнения забывая про субординацию. - Хотя, да, мужчины могут не понимать даже самых прямых намеков. Особенно некоторые, увлеченные своей собственной великой целью. Разве не странно что она тебе беспрекословно подчиняется, и ведет рядом с тобой как тихая скромница в то время как стоит ей обратиться к другим - и она мгновенно превращается во властную женщину осознающую свое положение. Даже сопровождающие ее девушки скорее телохранительницы, чем подруги.
        - Она училась у лучших. - пожал я плечами. - У Фенг Ки - главы рода людей, и Кингжао - единственной чистокровной женщины тифлинга на острове, старшей жрицы храма послушания. К тому же стала наследницей Фенг Гуанюня, нового владыки. Не удивительно что она ведет себя с остальными как с младшими. С другой стороны, выходя в поход я обязал ее и Ичиро, который между прочим тоже наследник великого дома, полному подчинению.
        - Ох, рано я сдалась. - прикрыла глаза ладонью орчанка, и сокрушенно покачала головой. - Как можно быть таким слепым я не понимаю?
        - Так же, как и с тобой. - мрачно усмехнулся Куват. - Вместо того чтобы выяснять отношения туда лучше посмотрите. Запах крови я даже в таком состоянии учую.
        - Угроза? - быстро спросил я, сосредотачиваясь, и когда защитник кивнул быстро снял с плеча глефу. Просторные подземные залы, превратившиеся за тысячелетия в пещеры, покрытые продуктами распада сотен поколений, сменялись узкими коридорами и небольшими ответвлениями. Последнее крупное помещение, в котором поместилась и крепостница и даже лес, начало сужаться, выводя нас к нужной точке - спуску на нижние этажи. Вот только враги как-то узнали о наших намерениях и сейчас в конце пещеры собралось настоящее войско из полутора, возможно двух сотен аборигенов.
        - Нужно отступать. - сказал Ичиро, подойдя ко мне после построения щитоносцев. - За нами по пятам идет по крайней мере сопоставимое воинство. Если мы окажемся зажаты меж молотом и наковальней нас просто расплющат. Никакая тактика не поможет.
        - Еще есть варианты. - пробормотал я, внимательно глядя на врагов. Отряды стояли в несколько рядов, судя по всему делясь на десятки. И самое поганое что каждый десяток возглавлял копейщик верхом на крупном двуногом ящере, метров пяти в длину. Самый большой и массивный достигал в холке трех метров и вполне был способен проглотить человека целиком.
        - В открытом бою нам нечего им противопоставить. - горячо заявил младший наследник Пинг, но видя мое спокойствие несколько осекся. - Что вы задумали, господин?
        - Братья, фейрверки готовы? - спросил я у Бима и Бома, которые тут же заулыбавшись достали метровую ракету, любовно завернутую в циновку.
        - Все как вы приказывали господин. Повторить не сможем конечно, но, если придется от этой армии только ошметки останутся. - улыбаясь заявил Бим.
        - Как вы учили. - подтвердил Бом. - без ветра накроет всех в двухстах метрах.
        - Хорошо, я рассчитывал использовать ее только в самом крайнем случае, но если придется…
        - Не стоит, господин. - запыхавшись сказала Фенг Роу, помощница Юн. - крепость свободна. Мы открыли ворота. Госпожа сдерживает прибывающее сзади подкрепления и просит поторопиться.
        - Отличная новость. Стрелки! Прикрыть отступление. Враги как хищники, увидят, что мы показали спины и мгновенно атакуют, а потому мне придется прикрыть отступление отрядом призраков. Аи, братья - помогайте. На счет три начинайте бежать. А сейчас замрите и дайте мне сосредоточится. Один, два… - синхронизировав наши силы мне удалось создать достоверную иллюзию всего отряда, двигающегося вперед.
        Укрытые оком урагана воины отступили, но усилие далось мне с огромным трудом. К счастью заметивший мою слабость Бим сообразил и бросил обычную дымовую шашку, в которой иллюзии и растворились. Все это выиграло группе почти пять минут форы. И когда сообразившие, что их нагло надули, ящеролюды бросились вдогонку мы уже укрылись за толстой деревянной дверью старого, неизвестно кем отстроенного форта.
        - Успели. - с удовлетворением сказал я, присаживаясь на скамью рядом с воротами.
        - Да, впритык. - кивнул Ичиро. - Я уже послал дозорных к бойницам, но пока никого не видно. Да и сама крепость крохотная, мы едва поместились. Скорее уж дом, рассчитанный на пятерых-шестерых человек, на враждебной территории.
        - Ясно. Нужно осмотреться как следует. Нет ли тайных ходов, дополнительных дверей через которые нам могут ударить в спину. Как только убедимся в безопасности - можно будет по рассуждать о дальнейших планах. Юн?! Как вам удалось проникнуть в крепость?
        - Дело случая, господин. - чуть поклонившись улыбнулась девушка. - Я заметила возмущение Ци, и подхватила его, но оно было столь мимолетным, что я не успела ничего сделать. Но последовав за ним мы наткнулись на эту дверь, не до конца закрытую на засов. Кто бы не закрывал его, он явно ничего не знал о возможностях настоящих мастеров Сюэ-ци. Использовав технику кровавого ветра, я активировала крупный сгусток крови рядом с засовом, подбросив его вверх, а дальше Роу просто подхватила палку, и мы оказались внутри.
        - Умно. Ладно… - собрав волю в кулак я отлип от приятно холодящей скамейки. - Готовимся к обороне! Проверить оружие и зелья. Закрыть все лишние бойницы подручными материалами. Ичиро, выстави дозорных и патрульных. Никакого отдыха пока не прочешем всю территорию вдоль и поперек. Если уважаемая Фенг Юн почувствовала вражеское присутствие - мы можем оказаться здесь не одни.
        Я, Аи и Куват возьмем на себя левую часть крепости, Хироши, Бим и Бом - правую. Обследуем все быстро, но тщательно. Юн, ты с подругами должна восстановить Ци. Кроме вас Юань-ци в должной мере больше никто не обладает среди оставшихся, а значит именно тебе и контролировать иллюзии и местоположение войск. Мы же сумеем найти местного обитателя.
        Глава 12
        - Здесь явно не ящеры жили. - заметила Аи, показывая на стул в столовой которую мы нашли благодаря чутью Кувата. - Спинка сплошная, хвост просовывать некуда. Не слишком удобно.
        - К тому же владелец жилья скорее всего травоядный. - согласно кивнул полуорк, заглядывая в шкафы. - Бобы, ягоды, коренья и никакого намека на вяленое или сушеное мясо. Даже яиц нет, а ведь они довольно долго хранятся. Но зато теперь совершенно очевидно, что здесь не просто жили, а живут прямо сейчас. В печи еще остались теплые угли.
        - Понятно, значит Юн не показалось. Интересно, кто же мог отстроить тут подобное строение. На полноценную крепость оно не тянет, оборонять вход на нижние уровни от сотен ящеролюдов не способен. - сказал я, осматрива небольшое помещение. - Здесь максимум поместилось бы за раз шесть человек и это будет неудобно. Так что дозорный пункт или башня. Не больше.
        - Один. - поправил меня Куват. - Судя по тарелкам раньше было двое. На нижней полке в шкафу старая кружка, покрытая пылью и одна чистая.
        - Значит дозорный пункт. Вот только почему всего один человек? Нужно же вести постоянное дежурство, передавать эстафету другому. - задумался я. - А учитывая качество постройки здания для одного человека это бы не стали делать, да и сама процедура явно небыстрая была. Лет пять как минимум. То есть нужны были строителями, охранники, разведчики…
        - Согласна. - кивнула Аи. -- Слишком много усилий, для того чтобы жил здесь один человек или два. Скорее напрашивается постоянный гарнизон с дальнобойными баллистами.
        - А вот это интересная мысль, надеюсь бойцы Ичиро найдут осадные орудия и тогда нам сражаться с племенами станет куда проще. Но количество вопросов это не уменьшит. Сколько припасов есть в кладовой? На сколько дней?
        - Здесь на пару недель, но на кухне хранится обычно именно столько. - авторитетно заявил Куват. - Какие у тебя вопросы остались?
        - Самый главный - почему они ушли, потратив столько сил. Это было явно не при нашем появлении, пыли слишком много. Года два-три назад, если в подземелье она так же копится как на земле. Кто это был? На последний вопрос мы скоро сможем получить ответ. Если конечно поймаем нашего одиночку. Нужно двигаться дальше. Идем.
        Я покинул комнату, поочередно меняя зрение ци на глазах, чтобы не ослепнуть от постоянного использования засветки Ци. Каменные стены не слишком помогали в осмотре, но исследуя каждое помещение мы нашли и кладовую, и спальню, в очередной раз убедившись, что гарнизон даже в самом начале планировался не больше двадцати человек.
        Матрасы, набитые листьями, давно сгнили. Мыши растащили тканевые простыни и одеяла на гнезда, и в целом зрелище от общей спальни было удручающее. Вот только нам к такому было не привыкать, мы с детства спали только в гамаках из собственных плащ-палаток. Так что кровать и вовсе виделась непозволительной роскошью.
        - Странные здесь спали воины. - произнесла Аи, внимательно осмотрев лежанки. - либо слишком изнеженные, либо просто хрупкие. Ухаживая за пациентами, я прекрасно знаю сколько может весить защитник в расцвете сил, и такие тонкие доски не выдержат даже Кувата.
        - Я не толстый. - чуть обиженно бросил орк.
        - Эй! Я не это имела ввиду! - тут же извинилась девушка. - Ты мощный, крупный, плотный от воздействия Чжен-ци. Но, прости уж, тянешь максимум на бронзового воина. А герои, и тем более владыки, вроде погибшего Пинг Ченга или нового главы Фенг Гуанюня, куда больше во всех смыслах. Так что, даже не знаю. Стрелка или поддержку они выдержат, но…
        - Если это передовой пост, нет смысла пускать вперед слабых. - сообразил я. - Значит их сильнейшие воины похожи на наших слабейших учеников не достигших даже звания воинов. Или все несколько сложнее, и они в сражениях используют другую тактику. Возможно они сами вообще не дерутся, используя питомцев. Или другой народ, подчиняя его своей воле.
        - Это было бы слишком подло. - покачала головой Аи. - Кроме того, если эти другие когда-нибудь вырвутся на свободу? Устроят восстание?
        - Я тебе могу назвать по крайней мере несколько причин, чтобы это никогда не произошло. Как пример - питомцы наг. Куда сильнее и мощнее своих хозяев. Контроль разума с помощью мощных техник Юань-ци способны изменять саму структуру сознания. Не знаю на сколько тонко это возможно, но общаясь с свидетелями злодеяний Шунюаня я выяснил что все они потеряли часть воспоминаний, и она была заменена либо шумом дождя, либо другими обыденными вещами. Если делать, то же, с самого детства. - я прикрыл нос, перешагивая через полусгнившее тело крысы. - Тогда питомец даже не поймет, что он раб.
        - Жуть. - передернул плечами Куват.
        - Так поступают демоны. Это в их природе. Хорошо хоть воздействовать они могут не на всех. Чистокровные эльфы хуже поддаются внушению. На ту же Хотару сил у декана ушло куда больше, судя по всему он ее несколько лет обрабатывал. Мастера Юань-ци с другой стороны способны поставить ментальные барьеры, которые легко выдержат такое внушение.
        - В любом случае, это подло. - покачала головой Аи. - Мы, поддержка, тоже прячемся за спины защитников, но стоим с ними плечом к плечу. Даем не меньше чем берем.
        - Ты случай особый, убийца, освоившая контроль и целительские навыки. - улыбнулся я. - Таких не много даже среди героев. Так что ситуация неоднозначная.
        - Сказал тот, у кого даже специализации нет. - хмыкнул наш защитник. - Я до сих пор удивлен что ты себе щит не взял, ну чтобы для полного комплекта. И пахарь, и жнец, и на дуде игрец.
        - Ну-у. Строго говоря есть у меня одна техника. - признал я, сдвинув шлем и почесав затылок. - Так что и щит у меня формально тоже есть, на самый крайний случай. Но тут ты прав, со мной все и в самом деле несколько сложнее.
        - В этом уже никто не сомневается. - усмехнулась Аи. - Когда только получивший три пояса воин в начале становится главой клана, а затем и вовсе на равных общается с градоначальником и ректором боевой академии - даже до не слишком умных дойдет в чем дело. Это уже не говоря про то что вы творили на суде. Думаю, после того как мы вернемся в академию - у глав кланов возникнет множество вопросов.
        - Это будут полностью их проблемы. В конце концов, мы клан Гуанг, отдельный, не подчиняющийся никому. Так что у нас есть возможность просто сказать, что это тайна клана. Как и техники, нами используемые. - отмахнулся я. - О таких вещах они спрашивать не смогут, иначе им придется раскрывать и свои клановые секреты. А у каждой главной семьи старшего клана есть что скрывать. Просто так ничего не происходит.
        - Да уж. - передернула плечами Аи. - Когда бабушка рассказывала о наркотиках, работорговле, грабежах… и все это узаконено. Наш город предстал совсем в другом ключе.
        - Да, детство кончилось. - кивнул я. - Нужно объективно понимать какой мир нас ждет на поверхности. Иначе клан перестанет существовать так же быстро, как и появился. Владыки не терпят чужого присутствия и неподчинения. Пока мы слишком малы чтобы с нами считаться, но если все продолжится так же, то наша клановая тайна останется последним, что будет сдерживать их от полного уничтожения.
        - А у нас есть клановая тайна? - удивленно посмотрел на меня Куват.
        - Вот это и есть твоя сила, братец. - толкнула защитника в плечо Аи. - Кто-то тупит только местами, а ты во всем. Ну хорошо-хорошо, прости. Ты очень трудолюбивый, сильный, стойкий и житейски мудрый, но не слишком сообразительный. И в этом нет ничего плохого, в отличие от некоторых, которые и интриги плетут и сговоры устраивают, и при этом не видят того что у них под носом происходит. А еще ты великолепно готовишь, за это тебя тоже твоя девушка любит.
        - И не только за это. - чуть покраснев улыбнулся орк.
        - Погодите, я что-то пропустил? - удивленно посмотрел я на соклановцев, будто в первый раз увидел. - У Кувата есть девушка?
        - Ага, еще в прошлом году появилась. Одна эльфийка, из Джен. После того как он сумел своей диетой прокачать Хироши многие обратили на него внимание, а уж после того как ты его официально взял в новый клан и вовсе отбоя не стало. - рассмеялась Аи, Куват отмахнулся своей здоровенной пятерней, но по-дружески, так что девушка легко увернулась. - Так что выбор был.
        - Да не было никакого выбора. - смущенно ответил полуорк. - Мы просто давно были знакомы. Иона из младшей ветви Джен, как и я был из младших Пинг. Так что мы довольно часто встречались на праздниках в детстве.
        - Вот только до тех пор, пока ты оставался в армейском клане женится вы не могли. А теперь пожалуйста. - продолжила подначивать его Аи, вот только на эти слова наш защитник отреагировал совсем не так как я ожидал. Вместо того чтобы начать все отрицать он просто еще больше покраснел и коротко кивнул. Аи от такого поворота событий даже опешила.
        - Ого. Вот это поворот. - собравшись спустя несколько секунд сказал я. - И когда свадьба?
        - Как только мы оба получим ранг воинов. - чуть помявшись ответил Куват.
        - Поздравляю. Наверное. Ты же на два года старше меня, уверен, что ты получишь звание воина, как только мы вернемся. Так что в семнадцать… не рановато думать о женитьбе?
        - Она только через два-три года дорастет. - покачал головой полуорк. - К тому же она меня старше на год. Так что нам обоим будет больше восемнадцати. Простите, господин, но мне понадобится ваша помощь. - посерьезнев сказал Куват и слегка поклонился. - Невесту из другого клана придется выкупать, а у меня пока нет на это средств.
        - Ну уж, для того, чтобы обеспечить твое семейное счастье, мы где-нибудь денег найдем. - уверенно кивнул я. - В крайнем случае пойдем всем кланом на стену или дальше.
        - Спасибо. - искренне улыбнулся защитник. - Я… - он хотел продолжить, но Аи прикрыла ему ладонь рукой. Я тоже замолчал, но ничего подозрительного не слышал.
        - Звон оружия. - коротко бросила девушка. - У ворот. Возможно нашего беглеца уже нашли, и он попытался прорваться?
        - Там достаточно людей, чтобы справится с одним противником. - заметил я. Но в следующую секунду уже до моего слуха донесся знакомый крик Юн. - Что за чертовщина там творится? За мной! - активировав ускорение я прыгнул вперед, и побежал, почти не касаясь пола ногами. Комнаты быстро сменяли друг друга и вскоре мы вернулись откуда начали. Я едва успел разминутся с Ичиро, которого отбросило назад.
        У самых ворот стояло существо, которое больше всего напоминало помесь девушки и кошки. С длинным пушистым хвостом и треугольными ушами, торчащими из копны длинных густых волос. Рассмотреть лицо я не успел, ведь на меня обрушился поток ветра. Вихрь, не созданный отдачей кровавого выстрела, а самый настоящий. Секунда, и засов вылетает из петель. Я даже не успел ничего сделать как девушка выскочила наружу, а через открытые створки хлынули ящеры.
        Глава 13
        - В стороны! - рявкнул Куват, с ходу обрушивая на врагов свой колючий щит. Отбросив врагов полуорк отскочил назад. На долю секунды замешкавшиеся от крика ящеры получили залп из арбалетов и рогаток от каждого из воинов моего отряда. Тренировки не прошли даром, а на такой дистанции промахнуться почти невозможно. Десяток одномоментных смертей среди нападавших стала настоящим шоком для их соплеменников. Ящеролюды невольно подались назад и тогда хлысты воздуха из рук удивительной девушки обрушились на их спины.
        - Закрыть ворота! - крикнул я, бросаясь к телам. - Лучники прибейте уже эту дрянь! - Стрелы и болты взвились в воздух через бойницы и прямо в открытые ворота, но противница в несколько прыжков ушла за сотню метров, и стрельба прекратилась. - В чем дело? Уйдет же?!
        - Потолок слишком низкий, дальше стрелы пустить не можем. - признал Хироши. - Они по дуге должны лететь.
        - Черт. Гравитация, бессердечная ты… ладно. - оттащив последнее тело из дверного проема сказал я. Ворота тут же закрыли, а дважды предательский засов положили на место. - Кто-нибудь может мне объяснить, что сейчас произошло? Ичиро, ты видел и чувствовал то же что и я? Это ведь явно была не техника Сюэ-ци.
        - Даже близко ничего похожего нет. - кивнул ошарашенный младший наследник Пинг. - Могу поспорить, что это существо, кем бы оно не было, создавало ветер из ничего. Вот только все учение Чщаси такую возможность отрицает. Невозможно получить что-то из ничего. Даже если это потоки воздуха. Вот только я тоже это видел собственными глазами…
        - Зато теперь понятно почему им нет нужды в большом гарнизоне. -- заметила Аи. - Если это существо может создавать потоки воздуха собственной волей, ничем не расплачиваясь взамен, то оно в одиночку способно разделаться с любым противником.
        - Но стрел оно все же боится. - усмехнулся Ичиро, собирая кровь из тел павших противников. - А значит и победить его можно. Да и с отрубленной головой никто на моей памяти долго не жил.
        - Теперь нам не применить дымовые шашки, оно их на нас сдует. - с сожалением сказала врач. - Придется обороняться до последнего. Хорошо, что здесь продуктов хватает.
        - Нужно проверить не отравлены ли они. Пусть времени у врага было не так много, но и застать врасплох ее не получилось. Куват, займись припасами. Ичиро, организуй дежурства и отправляйся спать. Хироши, мне нужно чтобы лучники стреляли в два раза ближе чем они реально могут. Не отстреливайте противников пока они не подойдут ближе.
        - Зачем? - недоумевая спросил эльф, но затем цокнул в восхищении языком. - О, военная хитрость. Мы заставим их думать, что безопасно подходить на расстояние, которое реально простреливается. Учитывая, что луков у врагов я не видел вполне актуально.
        - Вы нашли что-то из осадных орудий? Баллисты, скорпионы, крупные арбалеты? Хоть что-нибудь? - спросил я у братьев дварфов.
        - Нет господин. Не вышло. - развел руками Бом. - Кто бы тут не оборонялся, но мы даже оружейной не нашли. Никакого оружия.
        - Правильно. - хмыкнул я, выглядывая в бойницу на неровные ряды ящеролюдов. - на кой черт им баллисты если они такой силой обладают? А вот нам бы они очень и очень пригодились. Посмотрите, что есть в форте, обыщите каждый камушек, но найдите мне из чего собрать дальнобойное орудие, из которого мы сможем прихлопнуть эту… даже не знаю, как ее назвать. Владычицу воздуха? В любом случае оружие должно быть устойчивым и при этом достаточно мощным чтобы прострелить за спины первых рядов.
        - Все сделаем. - кивнул Бим, утаскивая брата за собой.
        - А не хочешь попробовать договориться? - чуть скосив глаза в мою сторону спросил Хироши. - Явно же они куда цивилизованнее, чем эти племена. Может удастся договорится о проходе?
        - Это же детища Шунюаня, или у тебя еще есть какие-то сомнения? - усмехнулся я. - Видел, как она хлестала воинов ящеролюдов плетьми, чтобы заставить их идти в атаку? При миролюбивом характере такое не делают. Перед нами явно новый враг, только странно что она не была готова к нашему появлению, явно ведь демон должен был предупредить свою последовательницу.
        - Так может она ему и не служит? - настойчиво сказал эльф. - Я считаю, что тут стоит договориться. По крайней мере попробовать. В крайнем случае - договориться о поединке и решить все им.
        - Ты бы вышел на поединок, когда у тебя стократное численное преимущество? - усмехнувшись спросил я. - Нет, бывает конечно, что могущество достается глупцам. Жизнь вообще странная штука. Но в основном, все же, власть и силу получают только те, кто к ним стремится. Уверен, и такие умения не даются даром. Пусть пару раз попробуют взять форт штурмом, умоются кровью, пыл подрастеряют, и вот тогда можно будет разговаривать. Пока же они считают, что у них подавляющее преимущество в силе.
        - Долго этого ждать не придется. О, смотри, они уже идут. - кивнул Хироши в сторону сжимающегося вокруг форта кольца. - Уверен, что не нужно стрелять до половины пути?
        - Полностью. - сказал я, отходя от бойницы. - Лучники готовьсь! Помните, что здесь нет ветра, кроме того, что создает та тварь. Не тратьте ресурсы понапрасну, бейте наверняка.
        Ящеролюды если когда-то и имели дело с взятием крепостей, то сейчас такие навыки растеряли полностью. Они даже не догадались выставить впереди воинов с щитами. Просто огромной толпой шли вперед, подбадривая себя криками и рыком животных. Гигантские ящеры, оседланные самыми сильными и храбрыми из воинов, стояли чуть позади, и это для меня было дико. Неужели они боялись? Логично, в принципе, вот только толку от штурмовых гигантов если ты их держишь в запасе, а посылаешь в бой мясо которое не способно пробить стены?
        - Ближе! - скомандовал я. - Еще ближе! Дайте им подойти на расстояние броска копья! Пусть думают, что все хорошо. Теперь!
        У каждого из лучников Чщаси было двадцать пять стрел в основном колчане и почти сто в походном рюкзаке, рассчитанном на месяц сражений. Так что в боезапасе у нас недостатка не наблюдалось, хоть и весило все это не мало. С другой стороны, у противников по одному или два дротика, которые они начали метать, только подойдя на пятьдесят метров. Но надо признать достаточно точно, парочка даже влетела в бойницу рядом со мной.
        - Вот и снаряды для баллисты подъехали. - усмехнулся я, взвешивая на руке вражеское копье. Какой-то тростник, с наконечником из кости. Крайне примитивно, но достаточно надежно. При большой удаче таким можно даже пробить стальной доспех. Правда стоило начать работать стрелкам, как все поползновения ящеролюдов прекратились. Минута, и из нескольких сотен метателей дротиков осталось всего пара, вовремя сообразивших, что надо бежать.
        - Кажется они никогда не штурмовали крепостей. - сказала Аи, осматривая ряды погибших. - Это даже не битва, бойня. Они просто ничего не могут с нами сделать пока мы будем находится под защитой стен. Мне их даже немного жаль.
        - Побереги свою жалось для наших бойцов. - ответил я медсестре. - Мне нужен чан, самый большой который есть в этой крепости. Сколько осталось на защите?
        - Двенадцать, господин, если считать Кувата и Бима с Бомом. - чуть поклонившись произнесла Юн. - Если они не придумают ничего принципиально нового, то мы сможем удерживать крепость пока не кончатся припасы.
        - До этого мы доводить не будем. - сказал я, рассчитывая в уме скорость сворачивания крови в телах ящеролюдов. Краем глаза я заметил, как Роу, телохранительница Юн, подняла лук и почти не глядя выпустила стрелу в уже лежащего противника. Тот вздрогнул, и затих, но этого мимолетного движения мне хватило чтобы в душу закралось подозрение. Активировав зрение Ци я посмотрел на поле боя совсем другими глазами. - Вашу мать…
        - Они живы, практически все. - подтвердила мою обеспокоенность Фенг Юн. - если мы немедля не добьем противников, то через несколько часов они смогут продолжить наступление.
        - Да чтож вы все такие кровожадные? - вздохнул Хироши. - Они выучили урок. Уползут зализывать раны и не вернутся. Тем более, что большинство все же мертво.
        - Ты неправильно добрый. - покачал я головой. Как думаешь, что эффективнее - сразу прикончить несколько десятков, показав, что так будет с каждым кто попробует на нас напасть, или пожалеть и вернуть раненых после чего они снова на нас нападут и тогда погибнет куда больше? Нет, ты уж прости, но рисковать лишний раз своими товарищами я не хочу. Стрелять в голову и сердце! Добейте их всех!
        На каждого раненого пришлось ровно по одной стреле или болту. Некоторые вскакивая пытались убежать, но проникшийся идеей всепрощения Хироши меткими выстрелами прикончил самых ретивых. Все кончилось через минуту, колчаны наполовину опустели, и теперь ряды аборигенов подались назад, закономерно испугавшись такой жестокости.
        - Да ребятки, это вам не в соседнем племени девок таскать. - усмехнулся я, глядя на то как в стане врага разгораются ссоры и крики, что было заметно даже с такого расстояния.
        - Припасов хватит на два дня. - сказал Куват, выныривая из узкого прохода во внутренние помещения. - Не знаю, чем они полили мешки в кладовой, но есть это явно нелучший вариант.
        - Понятно. Спасибо. Сможешь меня прикрыть? - в задумчивости спросил я. - Пока они там спорят и решают у кого достоинство толще, чтобы потом на нас его обрушить, нужно сделать вылазку, собрать все копья и целые стрелы, ну и кровушку по возможности.
        - Если пойдем вчетвером, с братьями, смогу. - недолго думая ответил защитник. Бом как раз выходил к укреплениям, таща за собой кусок кровати. И услышав в чем дело с удовольствием бросил ее у входа и сбегал за братом.
        - Отлично, тогда решено. - кивнул я, пряча рогатку за пояс. - Хироши, Юн - прикрываете из крепости. Аи, оставайся с ними на случай если понадобится усилить восприятие или скорость реакции. Куват, я тебе полностью доверяю, времени смотреть по сторонам у меня не будет. Готовы? Тогда пошли!
        Резко распахнув ворота, я дождался сигнала от выбежавшего полуорка и только потом двинулся следом, таща здоровый глиняный кувшин. Тела, лежащие широким полукругом, находились куда ближе к нам, чем к врагам, и я рассчитывал на то что у меня будет несколько свободных минут, для безопасного сбора припасов. Контролируя кровь ящеров, я заставлял ее выталкивать стрелы наружу, что экономило кучу времени, а затем высасывал всю активную Сюэ-ци из врагов.
        Со стороны это, наверное, смотрелось жутко, красные ручейки, повинуясь прикосновению взмывали в воздух и тянулись за пальцами, перетекая в кувшин. Но меня сейчас меньше всего заботило как это смотрится со стороны. Я собирал все что могло пригодится нашему небольшому отряду. А если это испугает противника - тем лучше.
        - Ящер идет! - крикнул Куват, и подняв голову я увидел, как самый здоровый хищник, с воином на спине, несется в нашу сторону. За доли секунды он преодолел с десяток метров и очевидно, что вернуться в крепость мы уже не успевали.
        - Разошлись. - приказал я, снимая глефу с плеча и опуская левую руку в наполовину полный чан с кровью. - Сейчас я покажу ему, кто здесь настоящий Зверь.
        Глава 14
        Громадный двуногий ящер, припав к земле мчался прямо на нас, собираясь одним укусом прикончить посмевших вылезти на поле наглецов. Позади, метрах в пятидесяти, сильно отставая двигались другие вожди на своих ездовых монстрах. Повинуясь моему приказу, хоть и с некоторой неохотой, Куват отошел в сторону и встал рядом.
        - Что ты задумал? - мрачно спросил защитник, в любую секунду готовый прикрыть меня щитом.
        - Они не понимают, что их ждет. - усмехнулся я. - Воинственные племена, никогда не сражавшиеся на выживание вида. И сейчас они усвоят урок.
        - Назад! Бегите! - крикнула Аи, но я лишь кровожадно усмехнулся, активируя связи Сюэ-ци. Из почти сотни противников мне удалось выкачать не больше ста литров крови, а уж количество в них энергии Ци было и того меньше. В сумме ее было не больше чем во мне сейчас. Но главное заключалось не в этом.
        Гигантский ящер, чувствуя приближение добычи, уже распахнул зубастую пасть, готовясь перекусить меня пополам. Уверен, если ему удастся добраться до меня он так и сделает. Но я не собирался оставлять ничего на волю случая или веление судьбы. Молния связи корнями проникала все глубже в кувшин, активируя каждую частичку содержащейся в крови Ци.
        - Рано… Рано! - бормотал я, стараясь успокоить сам себя. Когда на тебя движется туша в полторы тонны сделать это несколько проблематично. Но я уже не раз сражался с превосходящими силами противника, и сегодняшняя битва не станет исключением. Двадцать метров. Десять. Пять… ДВА! - Жри тварь!
        Одновременно с криком я выпустил скопленную силу и горшок разорвало на черепки. Огромная, под пятьдесят килограмм весом, сосулька вытянулась вперед, пронзив пасть ящера насквозь. Остальное сделала за меня инерция и скорость гиганта. Напоровшись на сосульку, он не сумел затормозить, и острие пробило череп выйдя из затылка монстра и пронзив его ездока. Кристалл не выдержал, обломившись у основания, и уже мертвая туша протащилась почти до моих ног, оставляя в земле глубокую борозду.
        Воитель еще оставался в сознании, но вот мчавшиеся ему на выручку воины из других племен затормозили, увидев поражение самого сильного из них. А я, одним движением глефы срубив голову вожаку, демонстративно забрался на труп ящера и поставил ногу на его гигантский череп, приглашая остальных к битве. Эффект получился потрясающий и именно такой как я и ожидал. Большая часть тут же повернула обратно, и лишь несколько продолжили бежать вперед, скорее по инерции, чем в желании со мной сразится.
        - Нужно убираться отсюда. - заметил Куват. - Ты едва на ногах стоишь.
        - Ага. - не убирая с лица кровожадной улыбки ответил я. - Вот только они этого знать не должны. Юн! Помоги собрать кровь с твари. Думаю, небольшой перерыв у нас появился.
        Гордо стоя на поверженном ящере я смотрел сверху как в стане врага разгорается настоящая потасовка. Кажется, мое показательное выступление возымело эффект и теперь уже никто не хотел добровольно лезть на рожон. За несколько часов они потеряли самого сильного из воинов и сотню соплеменников. Не знаю какая уж у них естественная смертность, но явно меньше. Сейчас моим основным оружием являлась не глефа, не техники и даже не знания - а страх врагов.
        Им должно быть страшнее умереть от моей руки чем участвовать в склоках и сварах с товарищами. Ведь если они просто нападут всем скопом, нам форт не удержать. Двадцать четыре измотанных воина и адепта против нескольких сотен врагов? Это даже не смешно. Да, конечно, мои товарищи не были слабаками и на каждого я готов положиться как на самого себя, но, если бы не страх перед существом, убившим за секунду сильнейшего вождя -- я уже и сам был мертв.
        - Все готово. - сказала Юн, когда ее напарницы утащили несколько котелков с кровью. - Господин, пора уходить!
        - Ага, но напоследок нужно сделать небольшое представление. Как думаешь, мы сейчас достанем до их рядов Юань-ци? - спросил я у девушки, прикидывая хватит ли у меня сил на новый подвиг.
        - Да, думаю. Мы все приложим максимум усилий. - чуть склонившись сказала девушка.
        - Хорошо. В таком случае сконцентрируйтесь на усиление техники иллюзий. Нужно постараться все провести все максимально натурально и при этом отвлечь их от того что будет происходить на самом деле. - сказал я, собираясь с мыслями. - Бом, дым, черный и белый. Так чтобы они смешались в одной туче. Сможешь? - дворф молча кивнул, доставая две ампулы и зажав их между ладонями. - Хорошо. По моему сигналу. Начали!
        Молния ударила из-под земли. Гром прокатился по пещере и светящиеся ягоды приглушили сияние. Облако из спиралей черного и белого дыма, словно два сражающихся друг с другом дракона, поднималось пока не заполнило несколько десятков метров. Разряды сверкали в воздухе, громыхало и ящеры, видящие это, в страхе пятились. А когда сил поддерживать иллюзию уже не осталось, под прикрытием дыма, мы вернулись в форт.
        Сил не осталось даже на то чтобы отдать распоряжения. Дождавшись пока ворота закроются, я рухнул и мгновенно потерял сознание. Сквозь сон я чувствовал, как меня куда-то тащат, укладывают, но сказать уже ничего не мог. Спал я откровенно плохо. Постоянно вздрагивая, просыпаясь каждые несколько часов. Но все было спокойно и даже звона оружия не слышно. Однако любой отдых, кроме последнего, заканчивается, и меня растолкала Аи. Не дав опомниться, она сунула мне ко рту склянку с знакомым тошнотворным запахом.
        - Пей. - настойчиво произнесла девушка. - Ты почти полностью растратил запасы Юань и Сюэ-ци.
        - Будто я сам этого не знаю. - поморщившись ответил я, и залпом выпил содержимое крохотной бутылки восстановления. - Ну и дрянь же… сколько я спал?
        - Почти пять часов. Смена караула еще не прошла, и я бы не стала тебя беспокоить, но Ичиро и Юн считают, что в стане врага зреют столкновения.
        - Вот как? Тогда ты права что решила меня разбудить. Лучше момента чтобы сбежать из окружения мы не дождемся. - сев я обнаружил что занимал единственную сохранившуюся кровать из всех что оставались в крепостнице. Приятно, когда тебе выделяют лучшее место, хоть и непривычно. - Штурмы проходили пока я спал?
        - Нет. - помотала головой Аи, прикоснувшись к моему горлу и прикрыв глаза для того чтобы синхронизироваться с моей Ци жизни. - В ближайшее время я тебе крайне не рекомендую использовать свои силы. Сейчас ты полностью держишься на Чжен-ци и лишнее перенапряжение может вызвать шок. К тому же ты должен формировать ядро, а вместо этого растратил все вплоть до неприкосновенного запаса самовосстановления.
        - Да, с формированием ядра как-то не складывается пока. - попробовал оправдаться я, но по осуждающему взгляду соратницы стало понятно, что ее такие объяснения не устроят. Можно отмахнуться, сделать вид что все так как должно быть, но интерфейс мне говорил о том же. Я сознательно пошел на риск, и теперь расхлебывал его последствия. - Идем. Мне нужно своими глазами увидеть, что происходит.
        Выбравшись из крохотной комнаты, мы спустились вниз к укреплениям. Куват по-прежнему нес дежурство, но теперь к нему присоединились отдохнувший Ичиро и Юн. Весь состав отряда на ногах, братья дварфы что-то мастерят, лучники вытесывают древки для стрел, убийцы точат оружие - все в целом спокойно. Если бы не давящая атмосфера можно подумать, что мы вновь оказались на безопасном участке стены. И все же напряжение чувствовалось.
        - Доклад? - спросил я, подходя к бойнице, чтобы осмотреть войска противника.
        - Никаких происшествий. - хмуро бросил Куват. - И, если есть возможность отпустить смену поесть и поспать я останусь крайне благодарен.
        - Погоди. Я должен в начале понять, что происходит. Орехов пожуй, мяса сушеного. - ответил я, глядя на то как изменились позиции врагов за прошедшие пять часов. Куват недовольно посопел, но ничего не сказал. Понять его можно, в отличие от меня ему пять часов сна никто не дал. - Мне кажется или они разделились на несколько лагерей?
        - Да, господин. - ответила Фенг Юн. - почти сразу после нашего отхода в стане врага начались споры и стычки. Из одной толпы они разделились на два, а затем и на четыре лагеря по несколько сотен ящеролюдов в каждом. Два крайних потихоньку утекают в ближайшие джунгли. Наверное, возвращаются к своим семьям или просто бегут от смерти и жестокости.
        - О, этого добра Зверь показал им сполна. - усмехнулся Хироши. - Уверен такого они в своих жизнях еще не видели. Вопрос только хорошо это или плохо. Дурное дело не хитрое, научим их сейчас как убивать себе подобных и племена вымрут, поубивав самых сильных особей.
        - Это будут уже их проблемы, в конце концов наша задача выбраться отсюда живыми и завершить миссию. А как уже будут жить первобытные племена, обитающие под академией - это вопрос десятый. - отмахнулся я, глядя на центральные ряды где происходило активное шевеление. Несколько воевод, сидящих на ездовых ящерах, в мгновение ока исчезло. Будто ветром сдуло.
        Ветром. Цокнув сквозь зубы, я активировал зрение Ци. Ничего. Вернее сказать, ничего выдающегося. Это не всплеск энергии, не использование техник, ничего что я мог бы ощутить. И тем не менее я сам видел и ощутил на себе эффективность действий. Той странной владычицы воздуха, которая одним движением руки убила нескольких сильных мужчин.
        - Смотрите! Они выдвигаются вперед! - крикнула соратница Юн, лучница Роу, за долю секунды до того, как я увидел то же самое. Каждый должен заниматься своим делом и стрелков зрение с перспективой оказывались естественно развиты лучше, чем у таких убийц широкого профиля как я. Но, к сожалению, это сейчас не играло никакой роли.
        - Смена караула. - приказал я. - Куват, хотел отдыхать - иди. Твоя очередь спать.
        - Эй! Мы не будем пытаться прорваться? - резко спросил Ичиро. - Сейчас лучший шанс!
        - Уже нет. - помотал я головой. - Кто бы не занимал эту крепость до нас, она может быть крайне убедительной и теперь ее боятся больше чем нас. Закройте бойницы столами, стульями и другими предметами. Сейчас противник пойдет на первый серьезный штурм. К счастью для нас мы в этом плане куда опытнее. Помните, у них отличная регенерация и толстая кожа, стреляйте наверняка и не подставляйтесь под копья.
        - Нам нужно еще несколько часов чтобы закончить работы. - заявил Бим. - Мы нашли кости, рога, несколько хороших досок, а вместо тетивы пойдет запасной страховочный трос, которого у нас в достатке. Если мы все рассчитали правильно - получится пусть и не лучший, но вполне рабочий скорпион для использования вражеских дротиков.
        - Отлично. В таком случае продолжайте работу. Ичиро, принимай командование, я должен восстановить силы, так что займусь медитацией прямо здесь, перед воротами. Если придется вступить в бой - возьму на себя защиту центра.
        - Не беспокойся, мы сделаем все чтобы твоя поддержка не понадобилась. - посерьезнев кивнул полуорк. - Всем приготовится! Половинная дистанция, закрыть бойницы…
        Удостоверившись что все товарищи, включая Аи, отправились на боковую, я сел на небольшую доску и очистил свой разум. До формирования героического ядра мне оставалось почти в два раза больше запаса моей максимальной энергии Ци, выработанной за прошедшие годы. К тому же я уже второй раз серьезно потратил запасы, гробя и уродуя систему каналов Ци.
        Уверен, увидь сейчас Пинг Ченг мое состояние, сказал бы что я наступил поочередно на птенца сокола и на своего щенка, и оправданий у меня не осталось. Кроме того, что благодаря интерфейсу я мог напрямую контролировать распространение Ци в организме. И сейчас мне предстояло восстанавливать деградирующие пути Юань-ци под единственную подходящую музыку - под музыку кипящего боя.
        Глава 15
        - Огонь! Не подпускайте их слишком близко! - доносились до меня приказы Ичиро. Тетивы лучников звонко били по кожаным перчаткам, сливаясь в постоянный треск. Окружающие звуки с трудом проникали в мое виденье, ведь процедура восстановления каналов Ци требовала придельного сосредоточения. Каждая из систем взаимно угнеталась, находясь в шатком равновесии. И я это равновесие недавно грубо нарушил.
        Чжен-ци использующаяся мной для ускорения в бою и повышения пассивной регенерации, в данный момент была единственной не истощенной до предела. Я в очередной раз использовал технику, не предназначенную для моего уровня, и за это приходилось расплачиваться. К счастью мне повезло, ведь для меня существовал реальный выход.
        Не знаю, что больше повлияло на ситуацию, тренировки ли с Пинг Ченгом, воздействие Джен Ли, или врожденные параметры тела, дополненные многолетними упражнениями. Я не мог переделать один тип Ци в другой, из-за их принципиальной разницы в этом полностью отсутствовал смысл, однако я мог нагнать питательные вещества не просто в определенные органы, но в их отдельные части.
        К тому же я не стесняясь использовал обман, не раз применявшийся мною для ускорения роста Сюэ-ци как для меня, так и для соратников - запас моей крови, богатой Ци, и сохраненной специально такого случая. Значительно увеличить верхний предел Ци это не могло, а вот восстановить потраченное - вполне. Так что расчистив с помощью Чжен-ци капилляры и убрав с стенок вен и сосудов продукты разложения Яюэ-ци я без всякого зазрения совести восполнил Ци.
        Таким образом, мне удалось отвести питательные вещества к верхнему дантяню - мозгу, и уравновесив два остальных прийти в некий баланс. Выражаясь иносказательным языком щенка помыли, суставы вправили и накормив до отвала, положили отдыхать. Оставалась проблема с Юань-ци, но ее по одному мановению руки восстановить оказалось решительно невозможно.
        Переведя все ресурсы организма на подпитку энергии души я сосредоточенно восстанавливал поврежденные нервы. Помогал мне в этом нелегком деле контроль Чжен-ци. Клетка за клеткой я сращивал разорванные участки и формировал новые секторы сети не предусмотренной природой. В целом, учитывая подробную карту, предоставленную интерфейсом, процедура скорее муторная, чем сложная. И единственной серьезной проблемой являлась боль в новых нервах. Адская, едва подавляемая медитацией боль.
        - Хочешь стонать, так хоть уйди внутрь и не отвлекай бойцов. - зло бросил Ичиро, судя по всему я не смог сдержаться. - А то они регулярно оглядываются, что с командующим происходит.
        - Ничего, потерпят. - усмехнулся я. - Еще пара часов и я смогу восстановить дневную норму Ци. Так что это того стоит.
        - Это сколько единиц? За двести пятьдесят? - удивленно подсчитал младший наследник Пинг. - Пожалуй в таком случае и мне стоит освоить подобное. В нашей ситуации полный запас Ци крайне важен, а боль и перетерпеть можно. Научишь?
        - Боюсь это секретная техника, доступная только главе клана Гуанг. - усмехнулся я. представляя, как буду объяснять Ичиро то, что вижу благодаря интерфейсу. Товарищ не стал спорить понимающе кивнув. Тайна клана - святыня, а я ее как предлог использую. С другой стороны, сама идея передачи интерфейса была не нова и посещала меня уже не в первый раз. Вот только как это сделать если у меня он благодаря камню души во лбу, и я даже не уверен, что мастера Юань-ци могут сформировать нечто подобное.
        Но получив дополнительный стимул от соратника я в очередной раз задумался о ее реализации. Ведь если я смогу передавать или копировать интерфейс -- это в разы облегчит обучение для Ай или Юн, обладающих навыками души. С другой стороны, таким образом я лишусь значительного преимущества перед остальными. Но так ли мне это важно?
        Что плохого в том, что мои товарищи сумеют развиваться с моей скоростью? Тем более что теоретически у меня два камня души есть, я нашел их на верхних этажах академии. К тому же желание и возможность вещи не всегда пересекающиеся. Что я знаю о камнях души? Об их подготовке и вживлению? Ровным счетом ничего. Но это не значит, что не могу узнать.
        Отправляя в подземелье, ректор не оставил меня совсем уж беззащитным. Кроме ключа, переданного мне библиотекарем я получил небольшое наставление и нечто что сам Гуй Шен назвал обновлением. Правда разбираться в нем у меня не времени ни желания пока не было, до данного момента. Самое время же, вовремя осады, когда со всех сторон копья летят?
        Впрочем, в реальности мне ничего не угрожало. Толстые каменные стены и надежные спины друзей позволяли совершенно расслабится и не думать об окружающем. Даже без интерфейса я мог контролировать собственную Ци, но этот уровень был не сопостовим с тем что удавалось сделать при его помощи, а потому, пока восстанавливались каналы Юань-ци, я решил погрузится в изучение новых возможностей.
        Все основные пункты оставались прежними: Характеристики, Заметки, Способности - я постоянно использовал их в повседневной жизни чтобы не запоминать кучу второстепенной информации, и хранил не только заметки, но и полное содержание книг по алхимии, паротехнике, начертанию и многим другим предметам, которыми не занимался вплотную.
        К ним добавился новый пункт, обозначенный как «техсредства». Почему именно так его обозначил библиотекарь я не знал, но спорить с металлическим истуканом не стал. Внутри содержался «Ключ №1» - который я уже применил на терминале нулевого этажа, и «Ключ №2» предназначавшийся для открытия дверей в аварийном режиме.
        Ни знаний что это такое, ни умения ими пользоваться, кроме как активировать, у меня не было. Но это совершенно не значило что нет возможности разобраться в происходящем. Кроме того, в списке сохранилась неактивная надпись «слепок личности» с припиской - требуется три тысячи Юань-ци. И в самом низу, крохотными буквами, надпись: «Внимание, активирована администраторская версия интерфейса, внесение изменений может повлечь необратимые последствия и нарушить работу. Немедленно вернитесь в пользовательский режим!».
        Делать этого я совершенно не собирался, тем более что даже захоти я не знал бы как. Но вот что с этим можно делать - не понятно. У меня все еще оставались области ввода в заметках и способностях, но как они относятся к техсредствам? Правильный ответ - никак. Ну или я совершенно не понимал сути. К сожалению стажа, который мог бы разъяснить происходящее, у меня не было. С другой стороны…
        Помедлив несколько секунд я достал амулет, висящий на шее. Две вишенки из проволоки в которых были заключены два ничем не примечательных черных кубика. Один из них - полностью занятый непонятными знаниями, а вот второй. Во втором должен был храниться слепок души моей первой жены, демонессы Джи, о которой я почти ничего не помнил, кроме ее существования в моей прошлой жизни, и того что мы сражались бок о бок до самой смерти.
        «Начата синхронизация блока данных. Внимание! Общее быстродействие системы будет снижено. Возможна кратковременная потеря координации, асинхронность восприятия времени, головные боли. Продолжить?» - появилась у меня перед глазами надпись, стоило дотронуться до кубика кончиком мизинца. Я еще раз посмотрел на Ичиро, прекрасно держащего оборону. На стрелков, запасшихся боеприпасами и удовлетворенно закрыл глаза.
        «Продолжить» - отдал я мысленную команду. Острая боль сдавила тисками голову, звуки стали выше и короче, а затем превратились в сплошной шум. Я почувствовал, как теряю контроль над телом, но в последний момент мир замер, и я оказался в полной темноте. Лишь два неясных пятна света ведущих в разные стороны.
        Выбрав ближайший, я сделал шаг вперед и мгновенно переместился к толстому стеклу, за которым переливалось аморфное нечто. У него не было собственной формы или содержания, но чудовищное желание смерти пробивалось даже за хрустальную перегородку. Не слепая ярость, жажда мщения или убийства, оно просто хотело упокоить все и всех. Превратить в ничто и самому стать им. Мое присутствие изменило нечто находящееся за пределами понимания и воля, не злая, но спокойная и мрачная, потянулась ко мне из тюрьмы.
        Непроизвольно сделав шаг назад, я оказался на стартовой точке. Но несколько долгих секунд продолжал чувствовать холодное прикосновение смерти. Дождавшись пока оно пройдет, я повернулся в другую сторону и оказался у пропасти. Чернеющий даже в сравнении с окружающей тьмой провал разделял меня и едва виднеющийся обелиск вздымающийся к небесам.
        Между берегами нашелся тоненький трос, скорее даже веревка, и в начале я посчитал что по нему нужно пройти - но нога ушла в бездну при первой же попытке наступить на него. Зато руками он взялся прекрасно. Сделав очевидный вывод, я потянул веревку на себя, и гигантский обсидиановый куб подвинулся ко мне.
        В начале я даже не поверил своим глазам, но через минуту обелиск оказался вплотную прижат к моей стороне пропасти. Я отразился в идеально отполированной поверхности будто в зеркале. Короткие волосы, почти незаметные в них рожки, глаза с фиолетовыми светящимися искрами в сетчатке и чуть желтоватая кожа. Но стоило всмотреться получше как изображение изогнуось, пошло трещинами а через несколько мгновений в обелиске появился проход, не уступающий городским воротам.
        «Синхронизация закончена. Локальное развертывание слепка личности - Джи Сабор-Буланская. Полное восстановление личности невозможно, создание цифрового аватара…»
        - М-м-м. - донеслось из глубины прохода, и через несколько секунд в проходе показалась девушка, в равной степени одаренная лицом и телом. Округлые формы, от которых было тяжело отвести взгляд подчеркивались легким совершенно ничего не скрывающим одеянием из черной кожи. Единственное что немного портило образ - перепончатые крылья за спиной и массивные, куда больше моих, рога на голове. - Как же долго я спала. - потягиваясь произнесла демонесса. - Или все еще сплю. Где это я?
        - У меня в голове. - сглотнув ком в горле ответил я. Девушка недоверчиво посмотрела на меня, затем обернулась, провела когтем по поверхности обсидианового монолита, оставив глубокий след.
        - Так-так… значит у нас все же вышло? - демонесса улыбнулась, показав клыки. - Расскажи мне, что происходит, мальчик. И тогда возможно мой муж не сожжет тебя на костре.
        - Не помню, чтобы сжигал кого-то на кострах, особенно по твоему желанию. Впрочем, я вообще мало что помню из прошлой жизни. Но если хочешь - могу вновь отправить тебя в спячку.
        - Дорогой? - девушка недоуменно посмотрела на меня, обошла со всех сторон. - Сколько лет прошло? Ты… я чувствовала, но продолжала надеяться. Значит мы проиграли? Сколько тебе лет? Тринадцать? Пятнадцать? Ты нашел новое тело, но не для меня. И что дальше?
        - В начале давай оба успокоимся. Я не слишком понимаю, что сделал. И если уж быть совершенно честным не рассчитывал воскрешать тебя сегодня. Скажу лишь что пока ты находишься частично в артефакте, частично в моем разуме. Вроде это так работает.
        - Дай угадаю. - усмехнулась девушка. - мы находимся в смертельной опасности и если ты все не решишь умрем оба? А для спасения придется провести небольшой геноцид?
        - Что? Нет, с какой стати? Опасность конечно есть, но она умеренная, мы в надежной крепости, окруженные друзьями, враги снаружи и до нас добраться не могут. Пара дней осады и мы спокойно уйдем отсюда, значительно проредив их численность. Надеюсь без потерь.
        - Ты изменился не только внешне. - улыбнулась хищно Джи. - Возможно я больше не связана никакими клятвами. Что помешает мне забрать твое тело, заточив в этой темнице?
        - Попробуй, и ты проверишь на себе стал ли я другим.
        - Не стоит. Я всегда смогу это сделать позже, ведь я не собираюсь повторять судьбу Ханы и торчать в непонятном камне веками. Понаблюдаю со стороны. Может помогу слегка. Но это не значит, что я собираюсь здесь обживаться. К тому же тебе пора просыпаться… - девушка сделала шаг вперед и легонько толкнула меня в грудь. Я инстинктивно отшатнулся и открыл глаза.
        Ичиро тряс меня за плечо. Что-то орал на ухо, но звуки возвращались слишком медленно, а его губы наоборот двигались с невероятной быстротой. Мне понадобилось около десяти секунд чтобы окончательно прийти в себя. Стоило зрению и слуху вернуться в норму как по стене что - то ударило, и вся крепостница содрогнулась.
        - Докладывай. - приказал я, но вместо того чтоб объяснять Ичиро помог мне подняться и подойдя к бойнице ткнул пальцем наружу. Поле было разворочено. Растения, цветы и трава. Не осталось даже земли. Оставшиеся в живых ящеры жались к стенам, а посреди поля боя бушевал ураган, в котором крутились даже метровые валуны.
        - Ничего не угрожает, говоришь? - усмехнулась Джи, чье уменьшенное изображение уселось на моем левом плече. - Вот теперь я верю, что ты мой супруг. Только он мог ввязаться в такую…
        Глава 16
        - Что это? - возмущенно спросила Юн.
        - Я бы сказал, что это магический ураган. - задумчиво проговорил я, ища слабое место у разбушевавшегося противника. - Не знаю откуда это слово, но…
        - Нет, я спрашиваю, что ЭТО? - настойчиво сказала девушка и проследив за ее презрительным взглядом я понял, что она смотрит на миниатюрную Джи, сидящую на плече.
        - Какого черта? - я попробовал прикрыть рукой иллюзию, но демонесса ловко проскользнула меж пальцев и зависла в воздухе. - Ты бы хоть для приличия крыльями махала, а не просто висела.
        - Хорошо, дорогой. - улыбнулась клыкастая и повернув голову назад проверила чтобы движения шли плавно и почти естественно. - Так лучше?
        - Сойдет для начала. - хмыкнул я глядя на лица соратников. - Разрешите представить, дух хранитель клана Гуанг. Первая и единственная в своем роде демоническая фея. В принципе это не ваше дело, но она должна оставаться невидимой. А еще лучше разбират обширную библиотеку знаний моего рода.
        - Нет уж, сидеть взаперти как Хана я не намерена, тем более что у тебя очень интересная способность к внушению. Она же основана на аспекте власти, из научной формы? Нет? Приказ?
        -- Юань-ци. - подсказал я, и демонесса нахмурилась, пытаясь подобрать привычную аналогию. - Сейчас начнется битва и ты лишь отвлечешь меня, что чревато. Так что сходи и разберись с новыми знаниями, запирать тебя там я не стану.
        - Хорошо, как пожелает мой владыка. - улыбнувшись Джи с разгона, врезалась в приросший к телу кубик, исчезнув, но недоуменных взглядов от этого только прибавилось.
        - Членам клана я объясню все позже, остальных это не касается. - мрачно сказал я. - Какие есть предложения по нашей настоящей угрозе? Сколько уже длится обстрел?
        - Последний час. - ответил Ичиро, чуть помотав головой. - Но особенно крупные камни начались в последние минут пять. Если бы это были техники одного из трех путей я сказал бы, что она находится на ступени сил Владыки. Мой отец в особенно крупных баталиях использовал кровавый ураган. Но здесь сама природа техник другая.
        - Я уже сказал - это магия, не техника. Понятие из забытых времен и понятий. Вот только перечитав множество свитков я не припомню ничего подобного.
        - Она явно управляет самим воздухом, не применяя никаких посредников в виде крови и иллюзий. - заметила Юн, явно расстроенная появлением Джи и не до конца поверившая в сказку про духа-хранителя. Я на ее месте тоже не доверял словам больше чем собственным глазам. Но сейчас не до выяснения отношений. - Я не чувствую ментального давления, но это не значит, что его нет совсем, возможно оно просто на более высоком уровне.
        - Владыка говоришь. - усмехнулся я, когда гигантский валун, пролетев около двухсот метров, обрушился на стену, сотрясая ее до основания. - Если так-то дела наши плохи, ведь она сможет продолжить обстрел пока не кончатся камни поблизости. С другой стороны, есть шанс что она проделает за нас проход вниз и не придется пробиваться к дверям.
        - Это уж совсем оптимистично. - хмыкнул Ичиро. - Стрелы сдувает, копья из самодельной баллисты твоих подчиненных тоже. Да и точность у нее, прямо скажем, оставляет желать лучшего. Разлет полтора метра на двухстах. Такой только по валящей толпе попасть можно, да и то если сильно повезет.
        - Чудо что она вообще стреляет, при таких материалах и сроке изготовления. - обиженно сказал Бом. - Мы ее на коленке собрали, из старой кровати, страховочных тросов и найденных костей.
        - Молодцы, любое дальнобойное орудие - куда лучше, чем их полное отсутствие. Но проблему это к сожалению, не решает. Можно добавить к копьям оперение из расщепленных досок, но учитывая дальность и качество копий сильно это на точность не повлияет. Мы можем пойти по другому пути. Подождем пока буря подустанет. Отступим к внутренним помещениям.
        - Но тогда мы потеряем обзор и под прикрытием урагана противники смогут забраться в замок, не получив никакого отпора. - возразил Ичиро. - Мы можем забаррикадироваться, но это тоже особенно не спасет, камни слишком большие, снесут доски на раз. На мой взгляд единственно верным решением станет убийство врага.
        - Отлично, может ты еще скажешь ка именно это сделать, не рискуя всей группой?
        - У нее все плохо с точными атаками. Если под прикрытием стены щитов подойти вплотную - можно будет эту тварь просто зарубить. - усмехнулся младший наследник Пинг, сжимая рукояти парных мечей. - И вызываюсь добровольцем чтобы не возникали споры кому идти. Я со своей группой защитников все сделаю сам, если понадобится.
        - Нет. Я против. - возразил я покачав головой. - Глава великого клана не простит мне напрасный риск жизнью наследника. К тому в память об учителе я не хочу, чтобы его младший сын погиб в попытках справится с врагом, который может оказаться ему не по зубам. Как ты верно сказал, по силе она больше всего напоминает владыку, и среди нас нет никого кто мог бы выступить против нее на равных.
        - Сомневаешься в силе моей команды? - гневно спросил Ичиро, но за вспышкой гнева последовало почти мгновенное успокоение. - Спасибо за заботу, господин Гуанг Валор, но я прошу разрешить моему отряду вылазку за стены замка.
        - Запрещаю, это слишком опасно. - покачал я головой.
        - Сказал тот, кто выполз с тремя соратниками и убил военачальника чужой армии. - хмыкнул полуорк, проверяя легко ли выходят мечи из ножен. - Пользуясь правом наследия великого клана я требую от командира отпустить меня и моих соклановцев в вылазку!
        - Ты ставишь меня, перед выбором, который я не имею права делать. Мы договаривались, полное подчинение приказам пока мы находимся в походе, и ты с моим решением согласился. Как твой командир и как твой друг я против этого. Мы росли вместе, я не дам тебе рисковать понапрасну своей жизнью.
        - Друг? - холодно усмехнулся Ичиро. - В таком случае позволь мне сделать одну вылазку. Я возьму с собой лучших защитников и в случае опасности обещаю вернуться за стены.
        - Ты не оставляешь мне выбора и прекрасно это понимаешь. - покачал я головой. - Хорошо, я не смогу сдерживать тебя вечно. Но ты идешь на свой страх и риск и твои подчиненные должны понимать всю опасность такого поступка. Кроме того, мне придется попросить тебя оставить стрелков, все равно они бесполезны при таком ветре. А враг может напасть рассчитывая, что оборона ослабла.
        - Забавно смотреть как умный и предусмотрительный наследник Пинг сам затягивает петлю на шее. - прикрыв рот боевым веером сказала вполголоса Юн, когда удовлетворенный ответом полуорк пошел собирать штурмовой отряд. - Однако он был ценным воином и союзником, не рано ли от него избавляться.
        - Ты думаешь обо мне слишком дурно. Я не врал, и в самом деле считаю его своим другом. - укоризненно сказал я покачав головой. - К тому же при первой опасности мы вытащим их обратно. Сейчас же - пусть попробует на своей шкуре что значит идти первым. Заодно прощупает вражеские сильные и слабые места.
        - О, мальчик и в самом деле стал главой клана. - присвистнул удивленно Хироши. - Уверен, что тебе место на поле боя, а не в пыльном кабинете? Оттуда говорят интриги плести привычнее.
        - Да что вы заладили? Если я запрещу ему сейчас - он может сорваться позже, когда ситуация станет критической и у нас не будет под рукой каменного форта. А так, в крайнем случае он получит несколько ранений, а в лучшем и в самом деле прикончит врага.
        - Я бы на это особенно не рассчитывала. - со вздохом сказала Аи. - Пойду, подготовлю палату и зелья для приема раненных.
        - Спасибо, они нам в любом случае могут очень скоро пригодится.
        - Могу я пойти с ним, если он и в самом деле до сих пор нам друг? - хмуро спросил Куват. - Вы знаете господин, я один из лучших защитников отряда.
        - Верно. А еще тебя ждет дома невеста, и в отличие от Ичиро ты не должен никому доказывать, чего стоишь. Нет. Твоя помощь мне понадобится, когда мы будем вытаскивать эти горячие головы. Если конечно придется. - покачал я головой. - Учитывая, что наш враг владеет стихией воздуха, обстрел из луков и арбалетов не принесет никаких результатов. Так что, как бы грубо это ни звучало, смотрим за отрядом и учимся. Мы должны понять, как всех нас спасти, до того, как люди получат серьезные повреждения.
        Хироши уважительно посмотрел на меня, присвистнув. Куват несколько секунд молча хмурился, но потом кивнул и поставив щит у бойницы начал наблюдать как группа Ичиро, ощетинившись клинками и копьями, плотно прикрывшись щитами, начала двигаться к центру урагана. И нужно признать работали они на отлично. Двигаясь плотной стеной, не взирая на жуткий ветер и градом обрушившиеся мелкие камешки, защитники шаг за шагом приближались к врагу.
        Валуны, ломающие стены нашего укрепления не сразу начали менять направление полетов и только спустя минуту первый ударил рядом с отрядом Ичиро. Тот дураком не был и сразу изменил направление, что позволило пройти еще с десяток метров. Затем на группу обрушились камни размером с голубиное яйцо. Щиты трещали, и стало понятно, что ближе подойти будет еще сложнее. К тому же резким порывом ветра одного из защитников повалило на землю и в освободившуюся брешь немедля ворвались потоки камней.
        - Пора! - сказал Куват, хватая щит. - иначе спасать будет некого.
        - Да ты прав. - решительно кивнул я. - Хватай баллисту, щит нам сейчас не понадобится.
        - Но как же мы подберемся к этой твари? - спросил Бим, когда братья взвалили свое самодельное орудие на плечи. - Парни в тридцати метрах от нее, а сделать ничего не могут!
        - Ничего страшного, нам так близко подходить и не нужно. Пятидесяти метров будет достаточно, главное правильно бегите за мной, и не отставайте слишком сильно. - приказал я, уже собираясь выйти наружу, но пришлось задержаться на несколько секунд остановив идущего следом Хироши. - Ты отвечаешь за оборону. Головой! Сделай так чтобы нам было куда возвращаться.
        - Понял. - неохотно кивнул эльф и я выскочил наружу, ведя за собой тройку соратников. Ветер, насыщенный мелкой каменной крошкой, ударил в лицо, норовя содрать кожу. Камешки застучали по броне и шлему. Однако я не обращал на это внимания. Двести метров. Сто пятьдесят. Сто. Рыская как заяц, я приближался к заветной точке, чуть с другой стороны, нежели Ичиро.
        - Ставь! - крикнул я на товарищей, а затем положил в ложу свою глефу с привязанной к ней веревкой. Напарники, взвели тетиву из страховочных тросов, и я спустил ее отправив снаряд в полет.
        - Мимо… - едва слышно выругался Бом.
        Глава 17
        - Самое то. - усмехнулся я, глядя как оружие пролетает чуть правее врага. Глефу немедля подхватил ураган, и она скрылась в потоках воздуха. Трос начал быстро натягиваться, разматывая катушку на поясе, и я едва успел перекинуть ее на рога самодельного лука, скрепленного из костей и листов железа. - Держите крепче баллисту!
        - Куда крепче? - прорычал Куват, когда деревянную конструкцию дернуло так что нас всех четверых поволокло к урагану. Упираясь руками и ногами мы изо всех сил удерживали трещащую по швам деревяшку. Казалось, что еще несколько секунд и нас засосет в вихрь, но затем движение застопорилось, трос ослаб и я понял - пора!
        Схватившись обеими руками за трос, я сжал мышцы высвобождая всю накопленную водорослями и бактериями симбионтами энергию. Шипение и электрический разряд было заметно даже без использования Юань-ци. Молния пробежала по облаку поднятой ураганом пыли и каменной крошки, а затем, в одно мгновение ветер стих. Потерявшие поддержку снаряды из камней и веток попадали на оголившуюся землю. А в центре, скованная тросом, корчилась в муках девушка.
        - Брать живьем! - взревел я, видя, как рванул к желанной добыче Ичиро. Мечник несколько секунд боролся с соблазном, но затем ударил противницу по затылку рукоятью клинка и обмякшее тело повалилось без сил.
        Подойдя ближе, я заметил, что враг - это и в самом деле оказалась девушка, будто высушен. Я точно помнил, что, когда она прорывалась наружу из блокпоста - очертания показались мне вполне миловидными. Сейчас же она больше походила на скелет, обтянутый кожей и сухожилиями. Значит просто так все же ничего не бывает, и она дорого отдала за этот ураган.
        - Разреши мне прикончить тварь! - яростно попросил младший из Пинг. - Она пыталась убить всех нас, ты обещал, что позволишь мне самому выступить вперед!
        - И к чему это привело? Сколько твоих людей ранено? Погибшие есть?
        - Нет. - нехотя признал Ичиро. - Но двое тяжелораненых, дальше сегодня мы пойти не сможем.
        -- В этом и нужды нет. Посмотри на нее, она же сама умрет если не оказать срочную помощь. К тому же она явно не из народа ящеров, а более развитого вида или племени. Надеюсь ты понимаешь, что сейчас информация нам важнее личной мести, а если она не будет сотрудничать я доверю именно тебе с раскаленной кочергой и щипцами узнать, что происходит на этажах ниже.
        - Я… нет. До такого я не опущусь. - замявшись на секунду сказал воин. - Убить в горячке боя, в порыве благородной мести - это одно. А мучать беззащитного и слабого - совсем другое. Уверен, у нее не мало собратьев, на которых я еще смогу отвести душу.
        - Если только они не все такие как она. - заметил я, освобождая девушку от троса. - В противном случае мы просто все погибнем, не дойдя до Шунюаня. У нас впереди еще десять этажей, как минимум, а эта костлявая уже заставила нас прятаться и забиться в застенки. Представь, что таких ушастых будет несколько десятков?
        - Даже бежать окажется бесполезно. - нехотя признал Ичиро. - Я прекрасно понимаю, что ты имеешь ввиду, но даже убить ее будет милосерднее чем пытать.
        - Боюсь мы не в том положении чтобы просто отпустить ее на тот свет. - покачал я головой, вешая глефу за спину и беря почти невесомое тело женщины с кошачьими ушами и хвостом на руки. - К тому же, кто сказал, что нам обязательно придется ее мучать? Во-первых, может произойти чудо, и она все расскажет добровольно. Во-вторых, я хоть и не мастер Юань-ци, но вместе с Аи, Юн и другими учениками вполне смогу создать ментальную атаку достаточной силы. Ну а в крайнем случае у нас есть зелья и яды, которые почти не нанесут вреда здоровью, но могут сильно снизить болевой порог. До такой степени что малейшее прикосновение будет отзываться болью во всем теле. Так что вариантов масса, а с помощью шока я сумею держать ее способности под постоянным контролем, и она не сбежит.
        - Ты говоришь, как… глава клана. - с уважением произнес Ичиро, двигаясь вслед за мной. - Я благодарен за очередное спасение и впредь обещаю выполнять все приказы беспрекословно.
        - В этом нет нужды, просто не подставляй меня и собственных людей. Пока именно мне приходиться отвечать за ваши жизни, так что в этом походе вы все члены моего клана и моей семьи. Дружной, пусть и не очень большой. Несите раненых в крепость, нам выдалась небольшая передышка и нужно воспользоваться ею по максимуму.
        Вскоре мы уже пришли в импровизированный лазарет. Аи подготовилась на славу, несколько натянутых простыней, окуриватели для обеззараживания воздуха, чистый и твердый операционный стол, собранный из подручных материалов и готовая к работе доктор в чистом белом переднике и смазанными спиртом руками.
        - Что это? - неприязненно спросила орчанка, завидев мою добычу.
        - Пленница, нужно чтобы она выжила и смогла рассказать нам о своем народе и нижних уровнях.
        - Ла-адно. - нехотя протянула девушка. - Разбавь два зелья восстановления сил водой и маленькими глоточками спои ей. А мне некогда, настоящих раненных полно.
        - Понял, спасибо за совет. - кивнул я, выходя из лазарета где делать мне было совершенно нечего. Аи была права, кроме четырех посеченных каменной крошкой защитников, под командованием Ичиро, пострадало и несколько стрелков. В одном месте стену все же проломил валун, придавив двоих, хоть и не насмерть.
        Выбрав для будущей тюрьмы помещение кладовки, я положил девушку на пол, а затем, придерживая ее под голову рукой, чтобы не захлебнулась, споил ей оба зелья. В таком состоянии она не то что не способна была выбраться, а дышала то с огромным трудом. Вся влага, все жизненные запасы, будто вышли из нее вместе с магическими силами.
        - О, вот где наш могучий победитель скелетных дев. - с юмором сказал Хироши. - А я тебя всюду ищу. Говорят, ты подобрал новый трофей, только на этот раз куда мене симпатичный. Как ты смог справиться? Видел когда-нибудь подобное?
        - Шутишь? - помотал я головой. - Не уверен, что где-либо в нашем мире вообще можно встретить подобное. Только в этом подземелье. А на счет как - простой логикой. Наблюдая за сражением Ичиро я заметил, что ураган не менял своего направления, крутясь строго в одну сторону. Кроме того, даже когда враг подошел очень близко снаряды летели с большим запозданием.
        Из этого я сделал вывод, что такой силы технику невозможно использовать по-другому. Кроме того, ее нужно было постоянно поддерживать, находясь на одном месте. Получалось что создатель на самом то деле совершенно беззащитен. Ну конечно если не учитывать окружающего бешенного ветра, несущего камни. Если бы Ичиро решился на самоубийственную атаку вместо того чтобы застрять на месте - скорее всего победил.
        Вывод напрашивался сам - нужно пробиться через ветер и атаковать стоящего на одном месте противника. Как это сделать? Стрелы и болты, даже из скорпиона, отнесло бы порывом в сторону, так что прямая атака исключена. А вот если пустить снаряд по движению ветра он начнет вращаться вслед за ним. Повезло что братья успели сделать скорпион. Глефу вместо болта, трос к ее концу, и враг сам затягивает петлю.
        - О-о. - понимающе протянул эльф. - Тебе только и осталось что воспользоваться своей новой силой и обездвижить ее. Не знаю, кто бы еще мог до такого додуматься во время боя.
        - Ничего особенного. Я уже давно использую шок вместе с метательными ножами и оружием, сейчас просто все было немного крупнее. Уверен, будь на моем месте кто-то другой, он решил бы проблему другим способом. Даже Ичиро был близок к победе, уверен, если у него не осталось других шансов он нырнул бы в ураган и имел все шансы выжить.
        - Но других не нашлось, а ты был на месте. - хмыкнул Хироши, присаживаясь рядом на корточки. - Что ты собираешься с ней делать?
        - Для начала приведу в состояние, когда она сможет отвечать на наши вопросы. А потом… видно будет. До этого момента пройдет еще не один день. Если стена разрушена нам придется отражать атаки без нее, могут появится новые потери и раненные.
        - О, это вряд ли. - покачал головой эльф. - После того как ураган пропал - ящеры в ужасе бросились врассыпную. Даже раненных подбирать не стали. Сегодня у них на глазах проиграл тот, кто проиграть не мог по определению. Этой женщине поклонялись даже вожди племен. А те, кто не согласился с ее планом немедля погибли. Сейчас же пришел кто-то кто еще страшнее.
        - Так даже лучше. Но убирать патрули и дозоры все равно нельзя. Мы не территории врага, мало ли - пришлют подкрепление с нижних уровней? Внезапное нападение даже одного равного по силе противника мы просто не переживем. Я останусь с пленницей, на случай если она проснется. Попроси Кувата приготовить на всех ужин, используя мясо ящеров. Не тех, которые разумные, а ездовых, естественно.
        - Спасибо за уточнение, иначе я есть бы это точно не стал. - облегченно вздохнул Хироши, удаляясь. Через несколько минут ко мне пришли братья, похвастать сделанным улучшением баллисты - они приделали деревянные колеса и ворот ведущий к копью-гарпуну. Правда на вопрос как они собираются возвращать снаряд, на который может быть на низан противник, а при удачном выстреле и не один - ответить не смогли.
        - Разрешите составить вам компанию, господин? - спросила Юн, придя ко мне с большой тарелкой ароматного супа. - Мастер Куват превосходный повар, но мне удалось уговорить его добавить в похлебку немного лекарственных трав, ускоряющих выработку ци в верхнем дантяне.
        - Благодарю, госпожа Фенг Юн, это и в самом деле кстати. - судя по густоте содержимого тарелки наш орк решил использовать вместо обычной воды процеженную кровь или какую-то иную похожую субстанцию, но в любом случае я был слишком голоден чтобы разбираться в рецепте так необходимой мне для восполнения сил еды.
        - Господин Пинг Ичиро уже рассказал о роли пленницы. Надеюсь вы не собираетесь оставлять ее в живых дольше необходимого? - улыбаясь спросила девушка, и в ее голосе звенели ледяные нотки. Я даже поперхнулся, так это было похоже на Кингжао, и столь же не свойственно горячему от природы техник роду Фенг. - Мы не в том состоянии чтобы обеспечить лишний рот, да еще и столь опасный, способный в любую секунду создать ураган.
        - Вы совершенно правы. - проглотив вставший поперек горла кусок мяса сказал я. - Пленница очень опасна. И столь же ценна. Она по сути повелевала этим этажом, а значит не последняя в своем народе. Живой щит, ценный источник информации и в конце концов - инструмент торга. В самом крайнем случае, можно попробовать обменять наши жизни на ее.
        - У вас далеко идущие планы, господин. - покачала головой девушка. - Однако, что нам делать до того, как мы встретим ее соотечественников? Нам придется тащить ее на себе, под постоянной охраной? Возможно будь на нашем месте мастер Юань-ци, он смог бы вселить в ее душу привязанность и верность, но я лишь слышала о таком, читала в трактатах, и никогда подобного не встречала.
        - В этом нет никакой необходимости. - постарался убедить я Юн. - Она слишком слаба чтобы сопротивляться, но достаточно чтобы идти вместе с нами. А в случае если попробует оказать сопротивление, я всегда смогу обездвижить ее так же, как сделал сегодня. После нескольких попыток, от десятка до сотни, она поймет, что так делать не стоит. А сил у меня хватит и на тысячу. В конце концов - ей придется подчиниться.
        - Убейте… - едва различимо прохрипела девушка на ломаном общем. - Лучше убейте…
        Глава 18
        - Отлично, мне не придется искать ваш язык среди мертвых. - удовлетворенно хмыкнул я. - Не знаю верит ли твой народ учитывая место, в котором вы все живете, но отправиться на тот свет ты всегда успеешь. Меня зовут Гуанг Валор и я предлагаю тебе не просто выжить, но и спасти своих соплеменников, примирив наши народы. А как зовут тебя?
        - Господин милосерден к друзьям и подчиненным. - подтвердила, прикрыв половину лица боевым веером Юн. - Но беспощаден к врагам. Не делай свой народ и моего господина врагами.
        - Ваши угрозы не подействуют на меня, поверхностники! Вы не достойны того чтобы знать с кем общаетесь! - слабо усмехнувшись прошипела девушка с поседевшими от усилий кошачьими ушами и белым хвостом, волос на голове тоже поубавилось. - Я верна господину!
        - Так и мы верны. - спокойно пожал я плечами. - Но у господина много имен, к тому же он часто подвергает своих верных слуг испытаниям. Откуда тебе знать, что наш приход не одно из них?
        - Ты говоришь сладко, поверхностник. Но слова твои полны лжи! Зачем вы пришли? Зачем убили сына старшего вождя Шымху? Почему вместо наказания и обмена жизнь за жизнь забрали сотни? Твои дела говорят за тебя. Ты ценишь свою жизнь дороже чужих!
        - Только врагов. - улыбнулся я. - Ведь жизнь врага не стоит ничего. А жизнь друга и соратника - равнозначна моей. Ты вымотана и напугана. Но это вы нападали на нас. Раз за разом. А мы лишь защищались, не позволяя другим забирать наши жизни. Не напади вы первыми, и мы прошли до самого низа, никого не тронув. Я дам тебе время на то чтобы оправиться и познакомиться с нами по ближе. Так ты поймешь, что нет нужды нам враждовать.
        -- В твоем наигранном добродушии нет смысла. Я видела растерзанные тела и скорбь жен и матерей. Вы убиваете без сожаления, как может столь ужасный народ стремиться к чему-то хорошему? Всеотец говорил про вас правду, которую вы своими действиями лишь подтвердили. - несмотря на общую слабость и хриплый голос девушка говорила с фанатичной яростью. И хоть с одной стороны это было жутко и отвратительно, с другой позволяло воздействовать на нее самыми грубыми и простыми способами.
        - Я рад что мы разговариваем открыто. А потому не стану от тебя ничего скрывать. - улыбнувшись сказал я, после того как в голове родился план. - Камень ничего не чувствует, когда падает на человека. Зверь не ощущает угрызений совести за то, что ему нужно питаться. Посмотри на нас? Мы все совершенно разные, но живем в мире и согласии. Но своими глазами я видел, как ты хлестала ящеролюдов воздушной плетью. Возможно ты не верно услышала слова своего создателя? Может это вы - разрушители? Помнишь ли ты в точности что всеотец говорил о поверхностниках? Не путаешь ли ты нас с кем-то другим?
        - По кровавому следу, тянущемуся за вами понятно кто вы и откуда пришли. Вы хищники! - горячо сказала девушка. - Народ пожирателей!
        - Вот как? В таком случае ты точно путаешь нас с другими. Пусть мы не травоядные, но и не хищники. Мы - всеядные. Фермеры, инженеры, повара, строители, художники и поэты. Мы очень любим искусство, отдавая ему почти все свое время. Даже находясь в осаде мы творили, хоть возможно наши вкусы и различаются. В вашем народе умеют петь и танцевать? Рисовать картины и создавать скульптуры?
        - Конечно! Наши произведения искусства самые выдающиеся во всем мире! - самоуверенно сказала пленница. - Мы избранный народ, и никто с нами не сравниться!
        - Это потрясающе! Ведь нам будет, о чем поговорить и что показать друг другу. Госпожа Юн, будьте любезны, организуйте холст и краски. Хочу показать нашей гостье, чего она лишается, прогоняя нас прочь. - ушастая лишь фыркнула, не веря ни единому моему слову, но на лице наследницы Гуанюня я заметил понимающую улыбку. Она прекрасно понимала на что я рассчитываю, ведь у нас была одна учительница.
        Путь письма - одно из основных направлений пути меча. И мне пришлось его пройти не только для улучшения контроля над конечностями, но и для освоения техник фехтования одинарным и длинным мечом. И пусть в них я не сумел достичь больших высот - даже моего уровня вполне хватало чтобы изобразить неплохую картину.
        Разместив принесенный обрывок ткани на стене я в несколько мазков обозначил основной контур, а затем быстрыми поверхностными движениями набросал черновой портрет девушки, лежащей сейчас передо мной на деревянном настиле. Не в текущем состоянии конечно, а так как она выглядела при первой встрече. Хотя мне и пришлось воспользоваться небольшим преимуществом интерфейса.
        - Немного не натурально получилось. - с сожалением вздохнул я. - Но для одноцветного контурного портрета на мой взгляд вполне неплохо. К тому же я видел этот образ лишь мельком.
        - Рисовать с натурщицы - что может быть проще? - криво улыбнувшись прохрипела девушка. Полностью оправдав мои ожидания. Ведь мы оставались врагами, а значит она инстинктивно отрицала все что я говорил. Стараясь не выдать улыбки, я сокрушенно покачал головой, и протянул пленнице небольшое зеркальце, заранее одолженное у Юн.
        - Это… я? - дрожащими губами спросила девушка. - Я стала иссохшей? - в панике она подняла руку, и сосредоточилась, пытаясь что-то сделать. Поколебавшись немного я вынужден был прикрыть область над ладонью девушки оком урагана. Теперь она ничего не видела и не чувствовала, из того что находилось внутри крохотного пространства. - Нет! Не может быть!
        - Успокойся. Всякое бывает и у всех случаются промахи. - сказал я, присаживаясь рядом с девушкой. - Возможно тебе просто не хватает сил? Позволь познакомить тебя с еще одним видом искусства, принятым в нашем народе? Кулинарией. Мои навыки в этом поверхностны, но тебе не зачем верить мне на слово, ведь с нами идет настоящий повар!
        Повинуясь моему жесту Куват занес в комнатушку приставной столик с миской жидкой, но очень наваристой и ароматной похлебки. Найденные овощи и фрукты были перетерты, сушеное мясо истолчено чуть ли не в пыль, для лучшего пищеварения. К тому же, поняв задачу наш волшебник полчаса подбирал правильные травы.
        - Вкус может быть слегка резковат, для того, кто с нашей кухней незнаком. - немногословный Куват, когда дело доходило до еды мог разглагольствовать часами. - Однако этот бульон полностью из натуральных ингредиентов, пяти сортах кореньев и ягод, с освежающей мятой и подчёркивающей ароматы ноткой базилика.
        - Давай я помогу. - мне пришлось приподнять девушке голову и поднести ко рту ложку. Не то она и в самом деле предпочла бы умереть, не то не знала, что такое яды и отравления. В любом случае нужно взять это на заметку и в случае необходимости подлить в еду зелье. Пленница недоверчиво отхлебнула из понесенной ко рту ложки. Затем выпила вторую и третью почти не останавливаясь. Заметив сухую слезинку так и не покинувшую края глаза, я остановился? - Что-то не так? Может слишком горячо или остро?
        - Не должно. - нахмурился наш шеф-повар.
        - Вкусно. - всхлипнув сказала девушка, и ослабленной рукой подвинула ложку ко рту. Лицо Кувата мгновенно озарила сияющая улыбка.
        - От моей еды часто плакали. Особенно Пак в начале, когда я много продуктов перевел. Но вот так - первый раз. Спасибо, это лучшая похвала из возможных. Припасов у нас хватит на неделю. Так что и готовить я могу каждый день. Обещаю не повторяться и совершенствоваться. - довольно сказал повар. - Могу даже под ваш вкус сделать что-то особенное, например, сладости. Тут полно орехов и сухих ягод, добавлю меда и патоки, с воздушным кремом…
        - Хватит, уволь нас от подробностей, а то мы здесь все слюной истечем, а супа осталось на одного. - взмолился я, и Куват, довольный как кабан, обожравшийся желудей, покинул комнату. - Как ты видишь мы совсем не варвары, жаждущие убить первого встречного. Каждый из нас в чем-то талантлив, и я мог бы долго доказывать тебе это, попросив госпожу Фенг Юн станцевать или спеть, уверен, если позднее при встрече с вашим народом у нас будет повод станцевать мы тоже покажем себя. Главное, чтобы твои родственники не кинулись на нас с оружием как сделали вы с ящерами, ведь мы очень ценим и любим жизнь.
        - Мы не хотим враждовать. - сказал у меня из-за плеча Хироши. - Но и терять собственные жизни не готовы. Мы идем вниз с благородной целью - уберечь наших друзей и родных.
        - Все верно. - кивнул я. - Мы не хотим никого убивать или сражаться, рискуя нашими жизнями. Мы с радостью будем жить в мире с вашим народом, столь искуссном в строительстве и письме. Так что я прошу тебя стать нашей гостьей на время пока не добьемся своей цели. Я так же помогу тебе вернуть способности. Но прошу не угрожать моим соратникам и друзьям. Для твоей же безопасности я прошу не выходить из комнаты, а присматривать за тобой…
        - Позвольте мне, господин. - вновь вмешался Хироши.
        - Почему нет, хотя я планировал все же доверить эти вопросы женщине, ведь наша гостья не в том состоянии чтобы самой ходить в уборную или умываться. Я буду рядом, так что в любой момент ты сможешь попросить меня позвать. - поднялся я улыбаясь. - Госпожа Фенг Юн, прошу вас оставить одну из подруг с нашей гостьей. Для координации сил, направленных на ее восстановление. Пусть форт небольшой, но мне может понадобится помощь. Взамен же, я прошу самую малость - ваше истинное имя.
        - Вы странные, поверхностники. - слабым голосом произнесла пленниуа. - И я вам не верю. Но мое имя Имаджин. Я не знаю, как это будет на вашем языке. Но зато хорошо знаю, что значит твое. И если оно правдиво, я готова тебе довериться. В малом.
        - Большего я и не прошу. - улыбнулся я, поднимаясь. - Вен, прошу позаботься о нашей гостье. Не запирать, кормить, поить, говорить только правду. Расскажи ей как готовят наших актеров и танцовщиц, про наши фестивали и жизнь кланов.
        - Я не против. - согласно кивнула Юн, и телохранительница нехотя поклонилась. - Пока мы в безопасности и тебе не о чем беспокоиться.
        - Я останусь и буду помогать всем чем нужно. - сказал Хироши, и мне осталось только кивнуть. - Все же она напала на наших друзей, и не все столь благоразумны, чтобы простить.
        - Это верно. Не все согласны, когда их убивают. Прощайте, госпожа Имаджин, я вернусь к вам, как только смогу и решу дела по управлению отрядом. - улыбнувшись я вышел наружу. Она знает, что значит мое имя. Интересно, она говорила про название клана или про то что я выбрал при перерождении? Впрочем, этот вопрос можно было отложить на будущее ведь нас с Юн уже ждал общий совет, в небольшой комнатке на противоположном конце форта.
        - Уже можно ее убить? - с ходу спросил Ичиро. - Что она сказала?
        - Ты торопишь события. - остановил я разгоряченного воина. - Куда важнее то чего она не сказала. Ни разу за всю беседу она не сказала, что к ней придут на выручку, или что ее народ отомстит за ее смерть. Я подозреваю, что перед нами беглянка или изгнанница, убежденная служительница Шунюаня. А это может значить что в их обществе это не признак хорошего поведения. Чем черт не шутит, может они даже станут нашими союзниками в борьбе. Если мы конечно до них доберемся. Что с проходом на этаж ниже?
        - Разведчики вернулись полчаса назад. - нехотя сменил тему Ичиро. - Они нашли единственный возможный спуск, вся охрана разбежалась. Вот только он запечатан стальными пластинами, но они обнаружили такие же обелиски, с помощью которых ты открыл вход сюда.
        - Значит он ждет меня, хочет, чтобы я подключился, для того чтобы можно было атаковать мой разум. Чтож, мы еще посмотрим кто выйдет из этой драки победителем, в конце концов я больше не один.
        - Мы все вместе с тобой. - кивнула Аи.
        - Мне кажется это он обо мне. - вновь появляясь заявила Джи. - Что? Не хочешь же ты чтобы я постоянно торчала в этой тюрьме? Кроме того пора по-моему и познакомится.
        Глава 19
        - Мне кажется эта шутка несколько затянулась. - нервно сказал Ичиро. - Не к чему добавлять себе дополнительный голос, когда твое мнение и так решающее.
        - Боюсь ты не верно понял ситуацию. - вздохнул я, отгоняя от себя лениво машущую крыльями Джи. - Я и сам не до конца понимаю, что произошло, но могу поделиться той правдой, которая мне доступна. Перед вами единственная и неповторимая демонесса, помещенная в камень души сросшийся с моим собственным телом.
        - Не преуменьшай, дорогой! Не просто демонесса, а великая княгиня и жена императора. - улыбнувшись сказала девушка. - Моя княжеская светлость великая княжна Джи Буланская-Саборская, в девичестве Кинта Буланская. Императрица Силерантильская.
        - Да-а. - протянула Юн. - Не в обиду будет сказано, господин. Но сомневаюсь, что вам в голову могла прийти такая глупость. Значит дух? Настоящий призрак?
        - Предпочту назвать себя блуждающей душой. - загадочно улыбнулась Джи.
        - Не важно, как именно это назвать. В данный момент она неразрывна со мной, чему я был несомненно рад, в начале. А сейчас, учитывая обстоятельства, начинаю несколько сомневаться в своем решении о пробуждении. - сказал я, укоризненно глядя на демонессу. Но она лишь нагло ухмыльнулась. - Но сделанного не изменить, так что пора вас всех представить друг другу.
        -- Зачем? Я всех здесь знаю. - рассмеялась Джи. - Куват - твой верный щит и единственный кому ты полностью доверяешь в битвах. - уже после этих слов я попытался поймать надоедливого импа, но та ловко вывернулась, не забыв взмахнуть крыльями. - Аи - на которую уже не раз смотрел как на женщину, но слишком дорожишь дружбой, хоть она по твоему мнению иногда слишком резкая и напористая. Юн - девочка которой ты прикрывал свое появление пока она не предала тебя, за что ты ее конечно же простил, но до сих пор чувствуешь раздражение от двоякого поведения к тебе и окружающим. Хотя и не можешь не ценить за ум, упорство и способности в магии души, которые здесь почему-то зовутся Юань-ци.
        - По-моему тебе пора заткнуться. - сказал я, активируя око урагана, но демонесса ловко избежала влияния ментальной атаки, направленной вовне.
        - Эй, я только начала! - рассмеялась Джи. - Братья Бим и Бом которых ты различаешь лишь по эмблемам, которые специально сделал чуть различными. И это при том что они даже не однояйцевые близнецы! Правда их трудолюбие и сообразительность вызывают в тебе уважение и непреодолимую ностальгию по утраченному и самому себе прежнему. - неожиданно для самого себя я почувствовал, что не давление, которое я оказывал на камень души Джи компенсируется извне и с удивлением понял, что защиту языкастой пернатой твари оказывают и дварфы, и Юн с телохранительницей, и даже Аи.
        - Та же ситуация с помощницами назойливой бывшей сестры. Которых ты вообще не различаешь, чего уж говорить о тех членах отряда, которые останутся для тебя навсегда безымянными. И не потому что они не представлялись - ты просто не считаешь нужным их помнить. Но вот Ичиро заслужил в твоей душе отдельный уголок, и как противник, побежденный. И как соратник которого приходится сдерживать. Ведь ты считаешь его опасным. А уж Хи…
        - Молчать. - увидев, что эльф заходит в комнату я вложил в ментальную команду все свои силы. После чего все барьеры снесло, а демонессу стало едва видно. Но она нисколько не расстроилась такому повороту событий. Наоборот, победоносно улыбнувшись она глубоко поклонилась, как пристало княжне перед императором. И я вспомнил, всего на миг, но вспомнил себя, первого после бога, восседающего в золоченом зале столицы.
        В помещении, выбранном под зал совещаний наступила гробовая тишина. Больше того, судя по всему я задел всю территорию форта, ведь голосов вообще стало не слышно. Глубоко вздохнув я зажмурился, а затем снял ментальный блок, ожидая что на меня немедля обрушится шквал обвинений или угроз, но все продолжали молчать хотя давления и не было.
        - Джи. Я освободил тебя из безвременья не для таких выходок. Это первое и последнее предупреждение. Второго не будет, я просто развоплощу тебя оставив слепок личности на будущее которое может и не наступить. Понятно?
        - Предельно, мой дражайший супруг. - с самодовольной улыбкой ответила демонесса. - Моя душа и жизнь принадлежат вам.
        - В первую очередь они принадлежат тебе. Но раз ты так хочешь, чтобы я доминировал над всеми, убирайся с глаз моих и не возвращайся пока я тебя не позову. Ищи связи интерфейса в том, что дал ректор и библиотекарь. Доступ у тебя есть. - поклонившись моя проклятая фея взмахнула крыльями и скрылась в камне души. - Что касается остальных - пока мы в походе, вы должны подчиняться приказам. Это может спасти вам жизнь и это все чего я прошу.
        - Ты действительно считаешь меня опасным? - упрямо спросил Ичиро.
        - Да, как воин ты равен мне, а в быстрой схватке куда сильнее. К тому же ты прямой наследник великого клана. Конечно я считаю тебя опасным. Но я не считаю тебя врагом или угрозой. Ты один из моих ближайших друзей и надеюсь это не изменится. В остальном же - я глава клана, и обязан взвешивать все за и против. Хоть мне не всегда хватает внимательности.
        - Спасибо за неожиданную честность. - произнесла Аи, и я заметил, что несмотря на напор и даже высокомерие, девушка инстинктивно прикрылась руками. Словно стояла голой, хотя на ней был полный воинский доспех. А еще у нее чуть порозовели щеки.
        - Вы такой каким и должен быть настоящий глава клана. - прикрыв лицо веером, так чтобы я не смог считать ее эмоции, сказала Юн. - На меньшее рассчитывать было бы странно. Однако не могу не заметить, что эта… ммм… женщина не раз назвала вас супругами, себя же она обозначила как жену императора. Выходит, что это вы, господин.
        - Император? - не веря повторил Бом. - Я помню, нам рассказывали об империи, что наш остров ее часть. Но это было больше похоже на сказки.
        - У нас в поместье есть древняя карта, которую не обновляют. - кивнул Ичиро. - Это бесполезно, ведь наш остров на ней почти не различить, хоть изображение и на всю стену. А мы защищаем именно тайный дворец. Наш город и род. Но в целом на картине отражена империя, как ее видели десять тысяч лет назад, до великого раскола.
        - О! Вот это действительно важная и интересная тема. А не то, кого больше Валор любит. - вступил в диалог Хироши. - И я бы вернулся к вопросу про императора. Он меня давно, очень давно волнует и я не раз об этом спрашивал, но сейчас мне кажется уже бесполезно скрывать, разве что ты таким же ментальным приказом собираешься стереть нам всем память.
        - Все повернулось несколько… ладно. - потерев двумя пальцами переносицу я открыл ладонь, чтобы проще видеть точку отсчета. - Для начала хочу сказать, что это не имеет особого значения, ведь я почти ничего не помню из своей прошлой жизни. Месяцы сражений и схваток, где самое приятное воспоминание, это смерть врагов - не лучший советчик. Тем более с вами я провел больше времени чем там. Можно смело говорить, что от моей прошлой жизни и личности ничего не осталось. Ну хорошо. Почти ничего.
        Что же до империи, то ни одна карта на Чщаси не может отразить происходящего на континенте. Как верно заметил Ичиро - остров на котором сотни поколений бурлила и боролась жизнь не просто маленький - он крохотный. Но для того чтобы понять, вы должны увидеть. - сосредоточившись я спроецировал изображение академии и тайного дворца в виде иллюзии, а затем начал отдалять перспективу все уменьшая масштаб до тех пор, пока в комнате не отобразилось государство «ничто» занимавшее большую часть помещения.
        - Да! Именно так выглядит карта в покоях моего отца. - кивнул Ичиро. - Огромная империя, а мы на самом краю - вот эти два островка.
        - Ты почти прав. Кроме огромности империи Ничто. - хмыкнул я, еще уменьшая масштаб. Чщаси и Гэге почти растворились, сливаясь с серым океаном, но остановился я лишь когда перед нами предстала вся карта Валтарсии на которой даже королевство, отрезанное от всего остального мира великой стеной, оказалось едва заметно. - Вот так на самом деле выглядит наш мир.
        Это небольшое пятнышко на юго-западе так называемая великая империя Ничто, частью которой мы формально являемся. А вот эта коричневая область, занимающая почти треть от всего континента - великая империя демонов, поглотившая десятки королевств и государств. Она ведет… хотя правильнее будет сказать вела, войну на тотальное завоевание, уничтожая и порабощая любых несогласных. В том числе - альянс бога света - Святогора.
        - Как же огромен на самом деле мир. - ошарашенно произнесла Аи.
        - Если империя демонов так велика и могущественна, почему мы о ней ничего не слышали? - нахмурившись спросил Ичиро. - Пусть мы и находимся в изоляции, но она могла бы уничтожить всех демонических тварей и спасти нас?
        - Могла бы. - кивнул я, не став спорить. - Вот только ты, Аи и Куват, как орки и полукровки, отправились бы на каторгу или в рабство. Хироши скорее всего просто убили бы, как и большинство эльфов, не подчинившихся демонам. Дварфов, включая Бима, Бома и Юн отправили на заводы и мануфактуры, для строительства их демонический машин. Хотя, учитывая способности Юн возможно ее возьмет в наложницы один из наместников - демонов. Меня же, как и остальных тифлингов острова, казнят на месте.
        Пусть я и не помню всего что происходило в моей прошлой жизни, но так уж вышло что последние два месяца были непрекращающейся схваткой в которой погибли даже не сотни тысяч, а миллионы. Понимаю, для острова на котором живет меньше ста тысяч разумных цифры непредставимые. Но во время битвы за Рубеж, в которой я погиб в первый раз, мне удалось с помощью военной хитрости уничтожить главнокомандующего армией демонов и почти триста тысяч его войск. Это как три полных населения Чщаси.
        - Ты прав, это звучит безумно. - сказал Ичиро, помотав головой. - Выходит, что все наши действия, наша борьба, схватки, сражения - не имеют никакого смысла. Мы все - едва заметные песчинки в великом круговороте событий.
        - О, не стоит спешить с выводами. - усмехнулся Хироши. - Хоть я тоже предпочел бы чтобы все сказанное оказалось бредом или сном, но отказываться от своей роли, и тем более жизни, не обираюсь. Тем более перед нами целый император! Пониженный до главы мелкого клана, конечно. Но кого это особенно интересует?
        - Ты прав, дружище. - кивнул я, развеивая иллюзию. - Как говорит девиз Пинг: мы должны делать то что можем. А от себя я скажу, что вести за собой и освещать путь тем, кто последует за нами. Чщаси уникален, своей системой подготовки и теми дружескими связями, что объединяют даже кланы. Мы должны спасти остров, и тогда, возможно, появится шанс спасти весь мир.
        
        
        
        - \\ -
        Дорогие читатели, в понедельник (3 февраля) я уезжаю на плановую госпитализацию в Ессентуки. Говорят там проблемы со связью, так что я взял с собой сотовый и буду использовать его как модем, но вот времени между процедурами может оказаться недостаточно для написания полноценной главы в день. В любом случае я надеюсь на ваше понимание и очень постараюсь продолжать выкладывать по главе в день, ну а если не выйдет - обещаю по возвращению (18 февраля) восполнить все пробелы =)
        Глава 20
        На протяжении трех дней мы восстанавливали силы, зашивали и заживляли раны с помощью техник и медитаций. Не смотря на стартовую неприязнь Имаджин с удовольствием общалась со мной и продолжала принимать пищу даже тогда, когда ее собственные руки достаточно окрепли чтобы держать ложку. Волосы девушки почти полностью выпали, оставшись совершенно седыми, но несмотря на это возвращающиеся силы делали лицо молодым и привлекательным. Морщины, покрывавшие кожу, тоже начали рассасываться, стоило ей получить достаточно жидкости.
        По возможности я оберегал пленницу от разговора с посторонними, не давая приблизиться к импровизированной камере никому из Пинг. В чем мне без сомнений помогала Юн со своими телохранительницами, следующими за госпожой. Когда к утру четвертого дня Аи констатировала достаточное возвращение сил - мы вышли из крепости, походным темпом направившись к единственному известному проходу вниз.
        Раненых, не до конца оправившихся от сражения, несли на спинах. Благо вес был не запредельный, для нашей подготовки. К чести Кувата он не только не потратил наших основных запасов, но и сделал новые из сушеного мяса ящеров, орехов, ягод и топленого жира. С добавлением специй и соли это было не только питательно, но и чертовски вкусно. Единственной серьезной проблемой стали низкие запасы воды. Всего по пять литров на человека. Ведь совершенно непонятно, что ждет нас впереди.
        - Мы на месте. - крикнул Ичиро, когда тропа вывела нас в тупик почти ничем не отличавшийся от других участков стены. Почти, потому что прямо посреди камней и лиан появилась металлическая створка ворот с истертыми кусками надписей и терминал знакомого вида. - Поставить охранение! Сколько тебе понадобится времени чтобы открыть эту дверь?
        - Столько сколько нужно. - ответил я, сосредоточенно осматривая древний монолит. - В момент открытия я могу оказаться обездвижен и не смогу защищаться.
        - Ничего, я прикрою. - хмыкнул Куват снимая со спины щит. Пусть ящеролюды и не решались больше приблизиться к форту, прячась при виде нас под кустами, но все еще оставались самоубийцы, которые могли попробовать атаковать нас, не смотря на гарантированную смерть. Сложив раненых и припасы у дверей, защитники встали полукругом.
        Я дотронулся до терминала ладонью, как в прошлый раз, рассчитывая на автоматическую синхронизацию, но очевидно что-то пошло не так. Вместо открытия двери терминал вздрогнул, раскладываясь в стороны и уже через несколько мгновений передо мной стояло кресло из металла. В подголовнике, которого явно проглядывали дырки для игл.
        - Это может оказаться опаснее чем я рассчитывал. Но все получится. - подбадривая скорее самого себя, чем окружающих, я залез в кресло, оказавшееся подозрительно подогнанным под мой рост. Но отступать все равно было некуда.
        «Внимание! Инициация защитного протокола, глобальная проверка принадлежности. Ошибка. Индивидуальный серийный номер совпадает с номером администратора. Проверка ключа. Авторизация пользователя: Свет 001. Проверка доступа глобальной Сети. Нет доступа. Проверка доступа локальной сети. Обнаружено соединение класса пользователь - пользователь. Обноружено соединение с локальной сетью. Проверка сети на доступность внешних источников информации. Доступна связь с локальным хранилищем. Подключение. Ошибка: локальное хранилище доступно через систему визуализации, начать соединение?».
        Будто мне оставляли выбор. На всякий случай я нажал нет и перед надпись тут же сменилась: «прекратит сеанс погружения?» - «Нет». нехотя ответил я, понимая, что задача не выполнена и вновь возвращаясь к предыдущему вопросу. Что за виртуализация и что мне с ней делать? Половина, если не больше, слов оказалась совершенно непонятна. Но мне пришлось согласится.
        «Добро пожаловать! Вас приветствует система удаленного доступа ППМ 3 с доступом к виртуализации. Какие действия вы хотите совершить? Соединение с Аватаром текущего плана. Соединение с Аватаром в паутине. Внимание! Нет доступных Аватаров для соединения внутри Сети. Внимание! Связь с паутиной частично нарушена. Просмотреть возможные соединения?»
        Дежавю. Я вспомнил, что сидел на похожем кресле и уже читал такие надписи, но возможно именно это с подвигло меня продолжить попытки разобраться в происходящем. Возможные соединения? Мне всего-то нужно открыть одну дверь.
        «Построение визуализированной схемы. Проверка соединений. Соединение с доступом администратора осуществлено, вывод соединения» - пробежала пред глазами надпись. Секунда, и свет померк. На черном фоне яркими белыми линиями отобразилось изображение паутины, яркими линиями, выходящими из одной точки и соединенными друг с другом. Некоторые линии были отмечены пунктиром. Другие - разорваны. Одна из ярких точек была обведена кружком - вы здесь. Стоило мысленно прикоснуться к точке как появилось описание:
        «WS2/2. Барьерный мир Забвения. Самоназвание - Валтарсия. Статус мира -- разрушен. 90% территории покрыто прорывами второго порядка или нанитами типа Ч. Отклонение от оси реальности 5%. Статус администратора - неактивен. Команда модераторов потеряна. Общий статус системы Хранителей - уничтожен. Население: 92203517».
        Весь мир, с более чем девяноста миллионами разумных существ - одна единственная точка в бескрайней паутине миров. Да к тому же еще и разрушенный на 90%. Это сколько же на соседних точках? Я ткнул в ближайшую, находящуюся на том же радиусе от центра что и наша, но вместо описания планеты и населения получил лишь «мир полностью уничтожен». Печально, зато теперь понятно, что обозначают пунктирные линии. Стоит посмотреть и что в центре.
        «0 мир. Забвение. Статус мира - предположительно аннигилирован. Отклонение от оси реальности 0%. Является точкой отсчета. Данный мир недоступен для посещений. Прорывы в миры 1/ - из него приводят к полной остановке энергетических связей. 100% мира подвержено забвению и тепловой смерти. Жизнь невозможна ни в какой форме. Обнаружен 20.13.2020 в день первого прорыва. Пусть до вас никогда не дойдут ужасы первого мира».
        Несколько растерявшись я перечитал надпись еще раз. Забвение - этот термин я несколько раз слышал от ректора и Шунюаня. Также он встречался в документах и воспоминаниях. Так вот оно какое - Забвение. Нечто, пожирающее целые миры. И ими не ограничивающееся. Жутко было то что меду нами и центром была всего одна точка.
        «WS1/2. Потерянная родина. Земля 2. Транзитный мир первого порядка», - гласила надпись, обозначающая точку между Валтарсией и Забвением. «Статус мира - разрушен. 95% территории покрыто прорывами первого и третьего порядка. Отклонение от оси реальности 2,5% Этот мир был нашим домом. Мы помним. Мы знаем. Мы скорбим. Дата обнаружения первого прорыва: 20.13.2020. Дата исхода: 01.01.2150. Погибло: 15783563459 человек. Покинуло мир: 562291835 человека».
        Погибло… сколько?? Тысячи, миллионы, миллиарды?! Пятнадцать миллиардов человек! Зажмурился чтобы стряхнуть наваждение. Но оно никуда не исчезло. Количество погибших было просто непредставимо, но даже покинувших мир, в сравнении с населением Валтарсии оказалось в пять раз больше. Значит они спаслись, но ушли в какое-то другое место?
        Лестница в небо. Последняя надежда. Белый снег Антарктиды. Луна, висящая в солнечных лучах. Черный горизонт опоясывающий область Жизни. Брошенные корабли, плавучие острова, подводные мегаполисы - и люди, люди повсюду. Тысячи… миллионы… те, кому повезло - ехали на поездах, цепляясь за вагоны снаружи и внутри. Те, кому удача улыбнулась меньше - просто шли. Большинство расы киберов добровольно пожертвовало своими телами и передавало слепки личности в виде непрекращающегося лазерного луча прямо на станцию. Остались только самые главные - владыки, следящие за порядком и сохранностью данных.
        Это высвободило до трети мест для других рас и наций. Хотя сейчас это уже не имело никакого значения. Мы больше не сражались. Мы не боролись. Мы лишь надеялись, что дальше будет лучше. Что нам есть куда идти. Что наш следующий шаг не станет последним. И мы шли, вскакивали в не прекращающие движения лифты и снова шли. Для того чтобы получить свой метр жилого пространства - капсулу на станции Ковчег. На новой луне.
        С трудом сбросив груз нахлынувших воспоминаний я вернулся к карте. От центрального мира протянулось в разные стороны шесть черточек, на конце которых были миры. От каждого исходило еще три линии, которые вели все дальше и дальше от центра. Получалась своеобразная веточка, на которой было все больше разветвлений. Вот только большинство из них значилось в статусе «Аннигилирован», «Потерян», «Уничтожен» если смотреть от Валтарсии вниз - было восемь делений, на последнем я немного затормозил, но простым умножением получалось что-то около тринадцати тысяч миров!
        В каждом делении были свои названия. Наш круг - Барьерные миры Забвения. Ближе к центру - Транзитные миры. Дальше - Миры первого основания. И наконец - Жилые миры. Уравновешенные, предназначенные для жизни. Кому-то повезло и аномалии занимали всего 5% пространства мира. Но стоило прочитать дальше, и я понял, что не повезло не только нам.
        Магические миры - больше 50% мира находится в состоянии аномальной активности, законы квантовой физики имеют отклонения, а созданная в условиях транзитных миров первого порядка техника отказывается работать. Барьерные миры хаоса - тоже ребятам повезло, такая же жесть, как и у нас, только с другой стороны. Потому что после них шли Транзитные миры 2 порядка и Хаос, опоясывающий всю паутину широким кольцом.
        Время последнего обновления информации достигало нескольких тысяч лет. Так что говорить о ее достоверности не приходилось. Но с другой стороны, просмотрев около ста не пунктирных точек я насчитал больше десятка миров, в которых население значилось от ста миллионов живущих и более. В момент последней, недоступной в данный момент, связи только в жилом мире на прямой ветви от Валтарсии проживало больше миллиарда человек.
        Значит даже если мы погибнем - у человечества еще будет шанс. Но такая перспектива меня совершенно не устраивала. Вернувшись к собственному местоположению «вы здесь» я активировал соединение и тут же получил отказ: «Система переведена в режим тестирования, доступ в локальные сети невозможен. Воспользуйтесь правами доступа».
        - Даже я уже разобралась, дорогой, а ты все еще соображаешь. - усмехнулась Джи, материализуясь рядом со мной. На сей раз она была вполне нормального роста, так что ее рога и крылья выглядели еще более внушительно. - Смотри. Интерфейс, настройки, сменить режим доступа с пользовательского на администраторский. И делов!
        - Спасибо, но что-то мне подсказывает что так просто все не будет. - сказал я, но все же сделал как сказала демонесса.
        «Внимание! Права администратора ограничены действующими протоколами. Станция находится в тестовом режиме. Охранные системы дезактивированы, хранилища биологической и бактериологической угрозы открыты. Процедура тестирования завершится через: 22 дня 6 часов и 17 минут. Частичная функциональность восстановлена. Разрешен доступ к общему блоку данных и состоянию оборудования этажа. Вывести информацию?» - «Да»
        Глава 21
        «Станция репликации и адаптации Ковчег 3. Задача: контроль биоценоза западного региона континента А2. Функциональные показатели региона: Неизвестны. Последнее достоверное обновление 3569284 дней назад. Поставленная задача полностью выполнена. Текущая задача: репликация модифицированных образцов с аномальными отклонениями второго типа. Выполнение программы репликации приостановлено, причина - общее тестирование систем. Возобновление работоспособности через: 22 дня 6 часов и 16 минут.
        Ваше местоположение: релаксационный лабораторный комплекс, рассчитанный на одновременный отдых 10 000 человек. На этаже присутствуют: трехмерный кинозал полного погружения. Прогулочная парковая зона. Два стадиона, бассейн, горячие источники природного происхождения. Работоспособность этажа: тестируется. В данный момент отвечает 4% всех устройств. Автоматическое обслуживание невозможно. Требуется помощь группы по строительству, технадзору и пуско-наладке. (Термин человек используется как расово нейтральный, ведь все мы были людьми)».
        - Потрясающе. - с восхищением сказала Джи рассматривая и даже погружаясь в трехмерное изображение плана этажа. - Если смотреть изнутри - кажется, что над тобой настоящее голубое небо, хотя на самом деле это лишь иллюзия. А называют ее гало-проекция.
        - Чувствую ты начала осваивать новые слова и термины. - усмехнулся я, сравнивая общий план здания с тем что попало под хранящуюся в терминале информацию. - Знания от библиотекаря и ректора оказались полезны?
        - Да, я очень сильно расширила свою картину мира. - сказала, возвращаясь, девушка. - Все эти техники, ядра, насильное формирование предрасположенности к магии - восхитительно. Если бы у империи появилась возможность сделать из любого лояльного человека - мага, она давным-давно захватила бы континент. Однако настоящие магические навыки встречаются лишь у каждого тысячного, что легко обнаруживается и контролируется с помощью магии души самим императором. Если ты его конечно не убил.
        - Я? о чем ты говоришь? Мы же с тобой погибли после его удара карой по храму света.
        - Это конечно так, но в интерфейсе хранилась и другая информация. - улыбнулась Джи. - Первая Кара озарила остров, но никакого воздействия не принесла. В отличие от второй. После которой никаких данных не поступало больше полугода.
        -- Да, тогда все имеющие ядра Юань-ци впали в кому, а интерфейс престал работать, но я решил эту проблему. По крайней мере частично. Но что с того?
        - Смотри. - самодовольно сказала демонесса проделав со мной тот же трюк что несколькими днями ранее я провернул с командирами отрядов. Вот только вместо простой карты передо мной отображалась огромная куча информации с расположением городов, областями ударов, а кое где даже небольшими поселениями. - Понятно, что формировала я почти все по памяти, но нас интересует собственно два участка.
        Первый - огненное море на севере. Там, где когда-то были такие страны как Славия, Златолесье, Северная имперская провинция Уратакота и все ее баронства. - девушка обвела рукой огромную область. - если коротко, то там не осталось почти ничего живого. Выжженная и вдавленная в камни земля, щедро удобренная пеплом. Сердцевина ее опустилась больше чем на двенадцать метров, так что вполне возможно, что за несколько сотен лет там появится второе внутреннее море. Что же до первого, то оно значительно обмелело.
        Второй удар, если я все правильно посчитала, пришелся прямиком на дворец императора. На Длань. Сила божественной кары, помноженная на точечность поражения, должна была вызвать колоссальный всплеск энергии, раз и на всегда уничтоживший не только саму крепость владыки демонов, но и остров, на котором она находилась. Вода из моря выкипела и сейчас образует сильнейший шторм. Но все это меркнет по сравнению с отдаляющейся луной.
        - Ты тоже заметила? - удивленно спросил я.
        - Нет, это сказано в сведениях от некоего Гуй Шена, и подтверждается сохраненными изображениями в интерфейсе. - не стала врать демонесса. - Если все что он говорит и предполагает правда, то нам однозначно придет скорый и неминуемый конец. По крайней мере я хочу прожить дольше десятка лет, и рассчитываю минимум на пару тысяч.
        - Пока с этим ничего особенно не понятно. Вроде на соседнем острове должна находиться станция связи. Которая поможет активировать один из аватаров на луне. И после этого уже можно будет решить проблему. Но для этого нужно по крайней мере разобраться с Шунюанем и угрозой которую он представляет.
        - Путь к решению большой проблемы через множество маленьких. - кивнула Джи. - Хороший способ добраться до положительного финала где мы останемся живы. Но тут дело не только в нем. Благодаря ключу, оставленному тебе Гуй Шеном я не только могу открывать двери, но и получать информацию о смежных этажах с тем на котором мы находимся. Так что с уверенностью могу сказать, что ждет дальше. А вот стоит ли туда спускаться решать тебе.
        - Будто у нас есть какой-то выбор. Говори.
        - Мы сейчас на шестом этаже лабораторного комплекса. Как уже сказано он был рассчитан на постоянное проживание огромного количества сотрудников, но жилые блоки раскиданы по этажам. И совмещены с исследовательскими. Над нами как раз находится основной дом ученых, но сейчас там гнезда пауков и прочих насекомых. Ниже - лаборатории евгеники и продуцирования. Там должны были выводить рептилий и млекопитающих. Начальную пищу для живородящих. Вот только судя по ящерам на этом они не остановились.
        - Грызунов? Значит крысолюды. - мрачно заметил я. - Мы уже сталкивались с подобными тварями и сражения с ними будут хоть и тяжелыми, но предсказуемыми.
        - Я бы так не спешила с выводами. - заметила демонесса. - Конечно, и они тоже могут встретиться. Но ты же понимаешь, что все здесь проходившее оживший срез истории? Все эти насекомые, папоротники. Они не просто тут живут - они иллюстрируют как развивалась планета.
        - Вот только по словам того же Шунюаня это они ее заселяли. А значит тут могут быть пробелы в пару тысяч звенев. - покачал я головой. - Ясности нам это не прибавило. Ты можешь по крайней мере сказать сколько там потенциально противников?
        - Боюсь, что нет. - покачала головой Джи. - Но теперь я смогу открывать двери и активировать еще работающие механизмы без поиска терминалов. Так что все это было не зря.
        - Все в плюс. Осталось лишь разобраться с интерфейсом. Нашла что-то полезное?
        - И да, и нет. - скорчив недовольную рожицу сказала Джи. - В имперской магической школе нас учили обращению с эссенцией, никогда не ставя ее вне рамок. В учении Чщаси увеличение Ци в организме и приживление выведено в отдельный пласт знаний. И вновь мы сталкиваемся с тем что нет отправной точки. Но так или иначе все связанное со способностями, техниками или магией, как ты их не называй, упирается в количество используемой эссенции.
        - И как это связано с интерфейсом? - в нетерпении перебил я девушку.
        - Слушать надо внимательно… - фыркнула демонесса и я едва сдержался чтоб не выругаться. - Ладно-ладно. Если коротко - то интерфейс - это точно такая же иллюзия как ты создаешь для окружающих, только направленная внутрь себя.
        - Методы и техники внушения отрабатываются годами. Начинаясь с медитаций и развития ментальных навыков, объектным мышлением, основанным на формировании изображений, привязанных к местности. - начал объяснять я подруге. - Постепенно не за месяц и не за два, мы учимся внушать эти образы, но иногда подстраиваться приходится под разум совсем не похожий на человеческий и тогда мы ищем ключи. Которые воздействуют на душу.
        - Вот, наконец ты дошел до самого важного. Где содержится по поверьям Империи душа? Вопрос странный, но в сердце. И пока я не узнала о действии Юань-ци для меня оставалось загадкой как это возможно. Но стоило понять, что верхний дантянь и мозг это одно и то же, как все встало на свои места. - самодовольно улыбнувшись ответила Джи. - Мозг - это набор импульсов в тканях, как душа - клубок энергий. Прикладывая усилия, ты меняешь потоки.
        - Получается, чтобы создать интерфейс используется Ци которую можно вложить в верхний дантянь другого человека, обладающего ее достаточным количеством?
        - Нет. Любого живого существа, абсолютно. - демонесса ликовала. - Не важно обладает ли он магией души, главное, чтобы он сам оказался внушаем. Уверена, при должном усердии можно создать интерфейс даже для эльфов. Именно так действовала империя. За счет таких манипуляций она сумела расширить свои границы. А если объединить это знание с техниками создания Ци и обучения способностям можно получить невероятные результаты!
        - Например мальчика, ставшего воином в четырнадцать лет при том что норма двадцать. - понимающе усмехнулся я. - Обладая такими возможностями мы сможем превратить армию Чщаси в непобедимую. Останется лишь захватить власть на острове и уже Империи придется потеснится.
        - А если к этому еще и добавить энергию верующих. - мечтательно проворковала Джи.
        - Хорошо. Найди правильную формулу воздействия, и мы передадим интерфейс моим соклановцам. Этого будет достаточно чтобы выиграть во многих битвах. - кивнул я, активируя выход из визуализации. - Да, и открой двери. Посмотрим, что нам подготовил Шунюан.
        Стоило активировать прекращение соединения как я выпал в реальный мир. По ощущениям прошло около часа, но защитники стояли в тех же позах, что и при моем входе. Стоило иглам покинуть мой череп как я рывком встал с кресла и подошел к отдыхавшей у стены Имаджин. Кошкодевушка с удивлением смотрела как огромная стальная пластина отходит в сторону.
        - Как ты себя чувствуешь сегодня? Не утомил ли переход? - спросил я, присаживаясь рядом с ней.
        - Нет, Светлый, все хорошо. - улыбнулась, подергивая ухом девушка. - Что происходит?
        - У меня для тебя подарок. Помнишь, тебе не удавалось воспользоваться способностями по управлению ветром? - Имаджин неохотно кивнула. - Кажется я знаю, как можно ее вернуть, но придется действовать сообща. Положи свою ладонь поверх моей и попробуй создать небольшой ветерок. Может возникнуть покалывание, станет немного неприятно, но все же. - с этими словами я подставил руку и когда девушка с недоверием активировала заклятье чуть ударил ее током одновременно снимая око урагана.
        Секундная гримаса боли сменилась удивлением и восхищением. А когда я добавил иллюзию ускоряющегося вихря, обретающего форму кошка и вовсе пришла в неописуемый восторг. Однако стоило ей отвести ладонь от моей как я снова ударил ее током и наложил око урагана.
        - Как так? Я же чувствую! Силы уходят, но магии нет!
        - Боюсь пока что она сможет работать только при моем участи в процессе. - покачал я головой. - Но постепенно, за месяц или два тренировок, ты полностью вернешься в норму.
        - А если нет? - ошарашенно проговорила Имаджин. - Если ты погибнешь в процессе спуска, что мне тогда делать? Я навсегда останусь пустой?
        - Ну же, не отчаивайся. Даже без магии ты сможешь найти свое место в жизни. Кроме того, можно же сделать и так чтобы я не умирал? Мне бы по крайней мере очень хотелось выжить. Может ты даже можешь мне в этом помочь так же как я помогаю тебе заново осваивать магию.
        - Я… хорошо! - решившись кивнула девушка. - Я знаю, что могу сделать. Пусть мои силы еще не вернулись, но я могу рассказать о том, что вас ждет на нижних уровнях и предостерегать от опасностей. Это мне по силам. Кроме того, некоторые виды пропустят нас, когда увидят мое приближение. Взамен я прошу помочь мне вернуть магию и обещать, что вы ни на кого не нападете!
        - Только если они не нападут первыми. - согласно кивнул я.
        - Жители этого этажа не нападут. - уверенно кивнула Имаджин. - Здесь проживает мирный народ всеядных давно отказавшихся от плоти живых существ и перешедших на грибы ехидн.
        - Вот эти, мирные? - донесся до меня голос Ичиро. Инстинктивно обернувшись я увидел бегущую на нас стаю колючих двухметровых тварей с ярко красными, почти светящимися глазами. - Щиты к бою!
        Глава 22
        - Нет! Стойте! - вскрикнула пленница. - Они вас не тронут!
        - Сейчас и проверим. - сказал я, резко вставая. Глефа пока оставалась за спиной, но кинжал с привязанным тросиком я уже начал раскручивать для того чтобы ударит на опережение. - Юн, готовь шквал игл. Посмотрим нападут ли они на мои тени.
        - Поняла! - крикнула девушка, опуская руки в банки с кровью. Высвободив армию мертвых, я выдвинул своих иллюзорных бойцов чуть вперед. А спустя всего секунду на них ожидаемо обрушилась атака озверевших тварей, больше всего напоминающих помесь ежа и кабана. Примитивные топоры рвали и кромсали призраков, я как мог контролировал все удары, натравливая противников друг на друга. И уже через несколько секунд стало понятно, что это не секундная паника и не порыв агрессии. Существа на полном серьезе планировали нас уничтожить.
        - Больше ждать нельзя. - сказал я. - Имаджин, если ты знаешь их язык у тебя еще есть шанс отговорить их от схватки! Последний!
        - Я попробую. - упрямо кивнула кошкодевочка. Телохранительница Юн, Фенг Вен, помогла ей подняться и дойти до ряда защитников. Прокашлявшись пленница начала говорить, и сквозь шипящие и хрюкающие звуки я с удивлением улавливал знакомые слова всеобщего языка. Она и в самом деле старалась призвать нападающих к миру. Вот только выходило их этого ровным счетом ничего. - Не выходит! Их будто подменили!
        - Прости, но, если они нападут на моих людей у меня не будет выбора. - покачал я головой. - Лучники, цельтесь в ноги, возможно у нас все же будет шанс поговорить.
        -- На них действует какая-то форма боевого безумия. - заметил Ичиро. - Движения быстрые, но не точные, шаги слишком широкие. У меня в начале освоения кровавой ярости были такие же проблемы. Как и у всех новичков.
        - Еще один повод попробовать с ними поговорить. Стрелять по конечностям, не дайте им добраться до щитов. - Приказал я, разом развеивая иллюзии и освобождая видимость для лучников. Растерявшиеся иглосвины застыли, в поисках исчезнувших врагов, а в следующее мгновение на них обрушился град стрел.
        Лучники почти идеально справились с задачей, уже с первого залпа не осталось ни одного нападающего, который не получил бы повреждения колена или голени. Однако вопреки всем ожиданиям они не попадали и не отступили. Вместо этого, дико взревев, ближайший к нам враг свернулся в тугой колючий клубок и покатился со все нарастающей скоростью прямо на ряд щитов. Теперь уже у стрелков не оставалось выбора и в ход пошли бронебойные болты.
        Вот только сложно попасть в уязвимую точку, когда противник бешено вращается и не разобрать где у него ноги, а где голова. В последнее мгновение, перед стеной щитов, враг подпрыгнул, выпрямляясь. Но не то ноги подвели, не то он просто никогда не имел опыта таких маневров, но напоролся он прямиком на лезвие моей глефы. Похрюкивая в предсмертных конвульсиях, противник все равно пытался достать меня длинным кривым ножом, но провернув лезвие я скинул его обратно за щиты.
        Враги перли на рожон, словно не чувствуя боли, и мне пришлось встать рядом с Имаджин, прикрыв ее собой, когда очередной иглосвин покатился в ее направлении. Отразив катящуюся атаку, я успел метнуть в отступающего кинжал и вдарить током, парализуя противника. В результате из десятки ехидн в живых остался только один - парализованный моим ударом.
        - Ты в порядке, Имаджин? - спросил я, помогая кошкодевочке подняться.
        - Это неправильно, так не должно быть! - растерянно ответила пленница. - Они мирный народ грибоедов! Мы общались несколько лет, а наши народы всегда жили в мире, даже когда шла война с псами. Здесь что-то не так.
        - к счастью у нас есть возможность узнать, что именно. - успокоил я девушку. - Аи, проведи первичный осмотр нападавших. Ичиро и Юн обеспечивают прикрытие. А мы попробуем поговорить с единственным выжившим. - приказал я, направляясь к иглосвину.
        Связав противника по рукам и ногам, выдернув торчащую из ноги стрелу и остановив кровотечение я попытался привести его в чувство. Однако стоило ехидне проснуться как она тут же рванула веревки и с бешеными глазами ринулась на кошку, отпрянувшую под таким напором. Убедившись, что веревки выдержат девушка, попыталась говорить с пленником, из уст кошки даже резкие и грубые слова звучали мурчаще тепло. Так что их приятно было слышать. Да вот только никакого эффекта на нападавшего это не оказало.
        - Я не понимаю в чем дело. - в отчаянье, чуть не плача, сказала Имаджин. - Я никогда не видела ничего подобного. Они всегда были дружелюбно настроены, охотно делились едой и весело играли с нашими питомцами. А сейчас, на него не действует даже мое успокоение. Может я вместе с магией растеряла и остальные черты?
        - Не волнуйся, твое урчание даже меня успокаивает. - сказал я девушке непроизвольно положив ладонь на голову, между ушей. Пленница вздрогнула, а затем нерешительно наклонилась вперед, так уж вышло, что я ее погладил, от чего она заурчала, но все же убрала мою ладонь с головы. - Аи, что скажешь? Может дадим последнему из выживших успокоительное?
        - У меня есть немного обезболивающего, но я храню его для тяжелых операций. - покачала головой врач. - Что же до остальных, не знаю в чем дело. Строение очень отличается от всех зверей что я раньше видела, так что сказать что-то определенное сложно. Возможно они просто хотели напасть на нас, выполняли приказы Шунюаня. А может наша гостья и вовсе нам врет, и это их нормальное состояние.
        - Ты сомневаешься в моих словах? - прошипела Имаджин, показав зубы. От секундной расслабленности пленницы не осталось и следа.
        - Успокойся, было бы странное если те, на кого ты напала, сразу поверили каждому твоему слову. - сказал я, вставая между девушками. - Но это не значит, что мы не можем стать друзьями. Давайте просто вместе разберемся в чем дело. А в процессе у гостьи будет достаточно времени, чтобы объяснить свою позицию и мировоззрение. Ведь мы друг о друге ничего не знаем. Расскажи, что это за народ? Как они живут?
        - Я уже сказала - они выращивают гигантские съедобные грибы. - фыркнув проговорила кошка. - Мирный народ, пусть и не очень многочисленный, но строго соблюдающий свои границы. При этом они всегда были гостеприимны к чужакам, если те не собирались оставаться на их территории. Живут небольшими общинами по пять - десять семей. Отлично играют на барабанах и любят колокольчики.
        Когда наступает сезон созревания ягод света они устраивают повсеместные праздники, закапывая опавшие плоды в подстилку для новых посадок. Меня всегда веселило что вместо одежды у них только штаны и передники. Но на спину им ничего и не одеть. - чуть погрустнев рассказывала пленница. - Очень мирный, трудолюбивый и дружелюбный народ, который невозможно втянуть в чужие конфликты. Когда мне понадобилось подняться наверх они обеспечили достойное сопровождение и дали в дорогу орехов и ягод.
        - Понятно. - сказал я, когда девушка замолчала. А про себя отметил, что раз она говорит о втягивании в конфликт, значит прецеденты были. Не так все просто и мирно, как она хочет показать. - Получается, они живут небольшими группами? Тогда мы можем попробовать добраться до противоположной стороны этажа незаметно.
        - Но нам придется бросить баллисту. - с сожалением сказал Бим. Бом подтвердил: - Да, такую прелесть тихо не протащишь. Разве что постоянно на руках нести.
        - Нет. Она нас затормозит, а безопасность первостепенна. - покачал я головой. - Этого оставим здесь, веревку жалко, но не убивать же из-за этого невинное существо. Имаджин, ты помнишь где располагались деревни, так чтобы мы могли пройти мимо них, по краю? Если все получится - мы не только избежим опасности сами, но и сумеем сохранить жизни многим невинным.
        - Да. - не слишком уверенно сказала Имаджин. - Думаю у меня получится.
        - Хорошо. В таком случае не стоит больше задерживаться. Хироши, на тебе разведка. Попробуем в этот раз обойтись без жертв. Ичиро, пока я занят ты возглавляешь отряд. Наш приоритет - безопасность бойцов. Соберите с убитых кровь, им она не понадобится. - приказал я, формируя следующие шаги. - Юн, братья, возможно нам понадобится совместная техника, так что старайтесь не тратить силы понапрасну.
        - Как прикажете, господин. - улыбнулась воспитанница верховной жрицы. - Вы его слышали девочки, идем по центру и ни на кого не отвлекаемся.
        Обеспечив надежное прикрытие, тщательно обследуя дорогу впереди и не отвлекаясь на сторонние задачи мы выдвинулись вперед. Винтовая лестница вниз, погрузила нас еще на десяток метров, но температура почти не менялась, как и освещение. Все те же оранжевые светящиеся ягоды освещали нам путь. Закончившийся еще одной закрытой дверью. Без труда отыскав терминал я приложил к нему ладонь, и массивная стальная пластина со скрежетом ушла вниз.
        Представшую перед нами картину можно было назвать как угодно, но только не умиротворением и спокойствием. Очевидно мы оказались у входа в небольшую деревню, не больше десятка домов. Но вид разрухи просто ужасал. Собранные из веток и листьев строения были полуразрушены, повсюду виднелись следы кровавой схватки.
        Высохшие кровавые лужи не смогли до конца впитаться в землю. Проходя мимо одного из домов, я заметил в траве завалявшуюся оторванную руку на которой осталось два пальца. Остальные были то ли отрублены, толи откушены. Я бы поставил на крыс или мелких хищников, но в таком случае они не оставили бы добычу. Да и следов укусов вроде не наблюдалось.
        - Лучше туда не ходить. - мрачно сказал Хироши возвращаясь к отряду.
        - В чем дело? Ты аж позеленел весь. - спросил я, но эльф только помотал головой. - Ладно, ищем другие пути. Не разбредаться, сохраняем защитную формацию.
        - Можем попробовать проломить одну из стен. - предложил Ичиро. - И пройти сквозь нее, раз уж нашим разведчикам что-то на столько не нравится.
        - Не будем пока привлекать внимания. Это всегда успеется. - ответил я. - забор пусть и символический, но достаточно высокий и крепкий. Попробуем найти низкое место и перелезть. - приказал я, и вскоре такой участок и в самом деле нашелся. Жаль конечно, что почти у стены этажа, но мы смогли построиться лестницей и спокойно перелезть на противоположную сторону, оказавшись в настоящем грибном лесу.
        - Боги. - прошептал, зажав нос Куват, и я заметил куда он смотрит. Чуть в стороне от нас, прямо у ворот деревеньки, была свалена куча тел. Огромный иглосвин под три метра высотой, громко и с удовольствием чавкал, опуская свою морду к трупам. Своими массивными клыками кабан вырывал куски плоти и пожирал соплеменников. - Господин, прошу вас. Мы должны его прикончить. Даже если все они звери - такого отношения не заслужили.
        - Черт. - я оглянулся на Имаджин, не хотелось навредить впечатлению, которое я хотел произвести на девушку. Но кошка сама решительно кивнула. - Хорошо, избавим мир от монстра.
        Глава 23
        Мы не стали бросаться в бой сломя голову, тем более что спасать похоже было некого. В начале вернулись обратно в деревню и подготовились. Рыть канавы или возводить стены показалось нам слишком шумным вариантом. Так что собрав самые крупные жерди из имеющихся мы заострили их концы, соорудив несколько оборонительных рядов.
        Не рискуя понапрасну людьми, я даже отправил отряд во главе с Ичиро за брошенной баллистой. Благо ушли мы не далеко. Вернувшиеся через полчаса воины чуть подустали, но оставались веселы, а учитывая, что мы собирались убить одного из иглосвинов я не стал спрашивать про новые пятна крови на их доспехах.
        - Хорошо, лучше мы уже не подготовимся. - сказал я примерно через час. - Если копья и баллиста не смогут его остановить, то мы сделаем это сами. Начинаем шуметь.
        Повинуясь моей команде первый ряд защитников ударил в собственные щиты. Мы кричали, хлопали в ладоши и уже через минуту стало понятно, что привлечь внимание нам удалось. Едва пролезший в ворота иглосвин, держащий в лапе огромный окровавленный топор, громко хрюкнул и пошел прямо на нас.
        Именно пошел, а не бросился сломя голову. Несмотря на кипящую в его поросячьих глазках ярость враг двигался намеренно неспешно. Будто давая себя рассмотреть во всей красе. На голове иглосвина покоился мощный череп, а броню ему заменило тело сородича, привязанное пузо к пузу. Так что получалось что колючки защищали противника со всех сторон.
        - Стрелять по готовности. - приказал я, снимая глефу со спины и подсоединяя страховочный трос к ее рукояти. Озверевший гигант прикрывал слабые места прижав локти к туловищу, несмотря на то что их род вряд ли когда-то встречался с осадными орудиями, каким-то невообразимым чутьем он понял, что представляет наибольшую опасность.
        Почувствовав прилив сил и воодушевления, я оглянулся и увидел, как прикрыв глаза погрузилась в поддерживающую медитацию Аи. Выкрутив руку, в невообразимом для простого смертного захвате, Хироши спустил с тетивы стрелу, но в последнее мгновение иглосвину удалось отвернуться и наконечник ударил по кости, расколов ее войдя в череп.
        Сразу несколько болтов от защитников вошло глубоко в тушу-броню, но к сожалению, не принесло никакого видимого результата, и лишь обозлило монстра. Широким мощным замахом враг снес целый ряд кольев, не собираясь на них прыгать, но этой секундной заминки в движении братьям дварфам хватило что бы прицелиться и выпустить стрелу из баллисты.
        Только благодаря ускоренному Аи восприятию времени я успел заметить, как противник упал на четвереньки, пропуская копье над собой, и отпрыгнул в сторону. Теперь уже монстр прекратил сдерживаться. Молниеносными прыжками он обошел наш редут с фланга и помчался через хижину, снося хрупкие стены. А уже через секунду оттуда раздалось обиженное гневное верещание, и выкатившийся кубарем противник вырвал из плеча заостренный кол.
        Не сказать, что я рассчитывал на то что противник пойдет напролом, скорее это была излишняя предосторожность, но мы естественно не оставляли неприкрытых флангов, спрятав колья в том числе за хлипкими стенами. Повернувшись к нам спиной иглосвин наклонился, а в следующую секунду в нас полетели сотни игл, и даже защитникамм с башенными щитами не удалось прикрыть от атаки всех.
        - Приближается! - крикнул Куват, отходя в сторону и давая мне место для маневра. Мы достаточно часто сражались вместе чтобы полуорк инстинктивно понимал, когда нужно прикрывать, а когда - дать пространство. И я уже не мыслил сражения в одиночку.
        Сложившиеся в общее ускорение техники летнего вихря и кровавой ярости позволили мне двигаться на той же скорости что и противник. Преимущества это не давало, но к несчастью врага я был не один и вместе с моими отражениями - армией призраков, иглосвина атаковал в рукопашную Ичиро. Неостановимое колесо глефы, кромсающее все на своем пути, и бешенная мясорубка двух парных мечей, заставили врага крутиться из строны в сторону, отбивая атаки.
        Иглы, оказавшиеся полыми, легко срубались по одной, но их копна прогибалась под клинком заставляя соскальзывать и уходить в сторону от живой плоти. Каждый взмах чудовищного топора грозил лишить жизни и не рискуя принять удар на блок нам приходилось отступать, чтобы в следующее мгновение вновь броситься в атаку.
        Несколько секунд я искренне надеялся, что нашей совместной скорости хватит, чтобы утомить и замедлить врага, но уже через минуту стало очевидно, что выносливости больше у него, и лишь воспользовавшись хитростью и навыками мы сумеем одержать победу. Только благодаря многолетним тренировкам мы до сих пор держались, ведь враг физически превосходил нас во всем. Скорости, рефлексах, инстинктах и выносливости. Но никто не обещал ему честной схватки.
        Око урагана! Отступив я активировал свою лучшую способность, и враг, потеряв меня из виду закружился на месте. Он чувствовал, что происходит нечто странное. Однако не мог понять откуда исходит опасность. Мне же для победы необходим единственный удар, который сможет пробиться сквозь животный доспех.
        Взяв оружие копейным хватом, я глубоко вдохнул, усиливая дыхание полной концентрации. Расслабился, чувствуя себя единым с окружающим миром, а затем, вложив все силы в единственный удар выбросил глефу вперед. Иглосвин, как раз замахнувшийся на Ичиро, не сумел среагировать вовремя и лезвие пропороло его бок. А затем в него ударила молния.
        Монстр завизжал, выстрелил во все стороны оставшимися иглами, и повалился на землю. Младший Пинг тут же обрушил на его голову сдвоенный удар клинков, однако что-то пошло не так. чудище слишком быстро пришло в себя. Мечи Ичиро ударили по шлему-черепу, окончательно расколов головной убор на две части, отрубили кусок пяточка и повредили глаз, но враг выжил, и вскочив на четырех лапах бросился наутек!
        - Не дайте ему уйти! - приказал я, но лучники и без моих команд знали свое дело. Сразу десяток стрел вонзились в потерявшего естественную броню монстра. Но он свой бег не замедлил. Наоборот, отбросив топор в сторону наподдал что есть мочи и через несколько мгновений скрылся в распахнутых воротах. - Черт, надо было закрыть двери.
        - Чтобы он снес их по пути? - тяжело дыша спросил Ичиро. - Нет. Это бесполезно. Такую тварь убить можно только единственным ударом.
        - О, можете не волноваться, далеко он не уйдет. - усмехнулся Хироши. -- Я использовал стрелы с ядом, не сейчас так через пару дней он подохнет. Хотя удивительно что он вообще пережил парализующий яд хамелеонистой гадюки. Я думал с его помощью можно убить любого.
        - Если существо пропитано энергией жизни, то даже отрубив ему конечность мы не можем гарантировать смерть. - покачала головой Аи, поднимаясь из медитативной стойки. - я должна осмотреть раненых и проверить не содержится ли яда на его иглах. После этого мы сможем двигаться дальше. Но судя по домам поселян Имаджин не врет. Они и в самом деле были мирным племенем совсем недавно. Каннибалы просто не могли создать нечто подобное.
        - О чем речь? - нахмурившись спросил я, после чего врач протянула мне вышивку. Небольшое грубое полотно, вероятно из грибной шкурки, изображало как семья иглосвинов идет по грибы. Никакого намека на насилие или ту ярость что демонстрировали нам все встреченные представители. - Как такое возможно?
        - Не узнаем если не разберемся. - пожала плечами Аи. - Но вполне возможно, что это болезнь, грибок или массовое сумасшествие под воздействием ядов. А если так - на этом этаже могут сохраниться вполне живые и не подвергшиеся безумию особи. И вполне понятно, что без посторонней помощи они погибнут.
        - И заняться, очевидно, этим ты предлагаешь нам? - потерев пальцами переносицу спросил я. - Можешь не отвечать, все ясно и так. К тому же ты права. Ичиро, Хироши - ваша задача выследить и добить тварь пока она не нанесла новый удар. Используйте все доступные методы. Можете взять половину людей.
        - Хорошо, но я предпочел бы сделать это в одиночку. - настойчиво сказал младший наследник Пинг. - У меня в отряде достаточно и лучников, и следопытов. Мы справимся без посторонней помощи. К тому же отсутствие Хироши ослабит твои фланги.
        - Тут ты прав, может оказаться тяжело. Договорились. - кивнул я, грубо обозначая план этажа из старых записей, на листе пергамента. - Поделите стрелы и выдвигайтесь немедленно, пока враг не ушел далеко. Мы будем оставлять метки в направлении движения, чтобы не разминуться. Этот план поможет ориентироваться на местности, обозначайте все найденные объекты, по которым позднее можно выбрать направление движения.
        - Мы управимся за несколько часов. - самоуверенно заявил Ичиро забирая карту. - Так что далеко вы уйти не сможете. Позаботитесь о моих раненых товарищах?
        - Можешь рассчитывать на меня. - кивнула Аи, и удовлетворенный ответом рубака бросился вдогонку за зверем. - Они и в самом деле могут вернуться раньше, чем мы выдвинемся. - заметила врач. - Мне понадобится пара часов, чтобы все закончить.
        - Ничего страшного, мы найдем чем заняться. - ответил я, поворачиваясь к оставшимся бойцам. - Нужно похоронить останки. Если они носители болезни - это поможет будущим поколениям. Обыщите дома, нам понадобятся лопаты и кирки. Если тут распространены грибы - значит должна быть и корневая система, перерабатывающая отходы в новые ресурсы.
        Зрелище оказалось не для слабонервных. Судя по останкам и следам борьбы кровавое безумие не опустилось на всех сразу, а разрасталось постепенно, вытесняя здоровых жителей на край деревни. Баррикады - которые мы разобрали, когда проникали в деревню - скорее всего поставили первые встреченные иглосвины, спасающиеся от болезни или от той крупной твари.
        Сама ситуация, в которой мирные жители, у которых даже намека на оружие не существовало, ведь тот же топор и нож - инструменты труда, а не войны, превращались в обезумевших от жажды крови зверей была жуткой. Как сражаться с врагом, который долгие годы жил с тобой под одной крышей? Был лучшим другом или родственником? Прогоняя от себя жуткие мысли, я трудился, закапывая один труп за другим, пока из селения не раздался жуткий крик. Немедля бросившись назад я увидел, как Аи навалилась на вырывающегося Кувата.
        - Эй?! Немедленно прекратите! - бросился я разнимать товарищей. - Какого черта вы творите?
        - Он напал на раненых! - крикнула Аи. - Не знаю, что на него нашло, но…
        - Мясо! - взревел полуорк скидывая с себя доктора. Резким движением он вскочил на ноги, и я увидел, как к его зрачкам приближаются набухшие сосуды. - Вы все мясо!
        Глава 24
        - Эй, дружище, очнись! Мы не хотим навредить тебе! - сказал я, пряча оружие. - Видишь у меня пустые руки. Я не собираюсь с тобой драться!
        - И не сможешь! - захрипев крикнул Куват, бросаясь на меня с топором. За счет кровавой ярости его движения ускорились еще больше, а навыки никуда не исчезли. Кроме того, он всегда был крупнее и выше меня. Но основная проблема состояла не в этом, а в том, что он знал меня как облупленного, ведь мы росли вместе.
        Я едва успел отскочить в сторону от удара топора, но защитник тут же огрел меня щитом отбросив на несколько метров. Аи, лишь по счастливой случайности оказавшаяся неподалеку успела отбить в сторону летящий следом шипованный щит. Спустя секунду на полуорка с двух сторон навалились подоспевшие дварфы, но Куват проявлял чудеса стойкости и проворства. Умудряясь отбиваться сразу от четверых, включая меня и Аи он постоянно контратаковал и было нереально справится с его жуткими ударами, не навредив самому полуорку.
        - Не убивать! - крикнул я, понимая, что такими темпами мы и в самом деле дойдем до смертоубийства. - Аи, как его можно обездвижит, но при этом не слишком покалечив?
        - Сухожилия, бейте под колени и по ногам, позже я заживлю их с помощью магии! - сказала доктор. - Это конечно ослабит его на неделю или две, но зато мы сможем сохранить ему жизнь.
        - Куват! Угомонись! - попытался воззвать к разуму товарища. - Мы не хотим тебе навредить, но если ты не оставишь нам выбора, сделаем это.
        - Попробуйте! - орал орк у которого вздулись от напряжения вены. Он опрокидывал своими ударами нападающих, крутился как волчок и умудрялся выдать по десять ударов там, где другие могли нанести только три. Активировав око урагана, я попробовал зайти с фланга, но каким-то шестым чувством, натренированном на многочисленных совместных схватках, защитник сумел обернуться и ударить именно в то место где был я, опрокинув на землю мощным ударом.
        - Назад! -- приказала Юн. - Вам его не взять, вы слишком много времени провели вместе.
        - Только не убивай. - попросил я у девушки, уже натягивающей тетиву.
        Куват припал на одно колено, максимально прикрываясь от стрел, но атака шла со всех сторон. Даже Хироши, ставший орку вторым братом, за время учебы в академии, присоединился к обстрелу, и пускай воина жалели, пытаясь не попасть в голову или жизненно важные органы, ему все равно досталось. Взревев в абсолютном бешенстве, он бросился на лучников, и в этот момент настала моя очередь вмешаться.
        Кошка, раскрывающаяся от мысленной команды, вылетела из встроенного в наруч арбалета и опутала ногу соратника, после чего я резко дернул ее на себя, роняя Кувата на землю и одновременно пуская весь скопившийся после схватки с иглосвином электрический заряд. Защитник взревел, упал как подкошенный и начал трястись всем телом.
        - Вяжите его! - приказал я, но ребята справились бы и без моих подсказок. Навалившиеся с разных сторон дварфы быстренько скрутили обездвиженное тело по рукам и ногам, лишив любого оружия, а в рот вставили плотный кляп, чтобы уменьшить количество выливающейся оттуда брани и сквернословия.
        - Вроде справились. - с облегчением сказала Юн, по бокам от которой стояли телохранительницы, недоверчиво вглядываясь в лица каждого из нас. - Что это было?
        - Скорее всего яд. - нахмурившись сказала Аи. - Я о таком никогда не слышала и в книгах такой дряни мне не встречалось. Если бы это была чистая болезнь ей понадобилось бы несколько дней, чтобы, постепенно прогрессируя, выдать такой эффект. Но мы всего несколько часов как столкнулись с первыми врагами, а у нас уже первый безумец.
        - Вон тот. - указала Фенг Вен на раненного лежащего на носилках. - У него тоже глаза красные!
        - На всякий случай нужно связать всех, кто был ранен. - нехотя сказал я, приступая к связыванию, ближайшего еще не обезумившего воина на носилках. - Помните, Шунюан говорил, что открывает хранилища самых жутких болезней и вирусов? Могу поспорить это одна из них.
        - Сомневаюсь, что дело только в ранениях. Ведь меня тоже задели при прошлом нападении, а я здорова. - призналась Аи. - Легкие признаки недомогания у меня были, но ничего серьезного. Так что скорее всего это распространяется через воздух или прикосновения. Вот только почему одни оказываются заражены, а другие нет - мне неизвестно. - доктор присела у ног раненного в белках которого медленно вздувались кровеносные сосуды. - Расскажи, что ты чувствуешь?
        - Голод. - подумав секунду сказал воин. - Я помню, что мы перекусили всего час назад, и мне стыдно было переводить припасы, но с каждой минутой есть хочется все больше. Мяса, сочного, с еще горячей кровью, так чтобы напиться досыта.
        - Кровавая жажда? - нахмурившись уточнила Аи. - Ничего не понимаю. Организм часто может требовать абсурдного, когда ему не хватает строительных элементов. Солений со сладким. Сушеной рыбы с яблоками. По-разному бывает. Но я не вижу никаких проблем сворачивание крови нормальное, метаболизм чуть повышен… можно попробовать решить эту проблему через прием большого количества воды, но сомневаюсь, что разжижение крови положительно повлияет на ситуацию. По крайней мере голод притупит.
        - Почему этому эффекту подвержены не все? Разве Чжен-ци не должна решать подобные проблемы излечивая от всех известных болезней? - спросил я, вглядываясь в глаза остальных товарищей. - Ведь техники излечения у защитников стоят на первом месте, так что и их использование должно быть особенно эффективно.
        - Все так. - согласно кивнула врач. - И тем не менее у Кувата все симптомы, совпадающие с иглосвинами. Можно предположить, что у них началась эпидемия, за несколько дней заразилось большинство жителей, учитывая, что скота у них не было кровавую жажду удовлетворяли как есть - каннибализмом. В результате выжил самый сильный и свирепый, он же показал куда лучшие мыслительные возможности, чем напавшие на нас в первый раз.
        - Получается пока они сыты - могут мыслить здраво. - понял я. - Но тогда с чем связано то что Кувата заразили, а у некоторых других раненных даже первых симптомов с покраснением глаз нет? Может у них болезнь развивается медленнее?
        - Скорее всего дело в другом. Но в начале я должна проверит свою теорию. Хироши, тебя же не ранили? - спросила наш врач, подбирая с земли иглу. Эльф нехотя покачал головой. - Отлично, из тебя выйдет превосходный тестовый образец. В отличие от большинства из нас ты обладаешь лишь одним видом Ци, а значит сможешь точно описать ее реакцию.
        - Но на всякий случай мы тебя в начале свяжем. - продолжил я мысль Аи. - от греха подальше.
        - О, можете не беспокоиться, я уже давно привык к стесненным условиям. - усмехнулся Хироши. - в конце концов кто-то не слишком торопился меня спасать.
        - Не ерничай. - поморщилась врач. - это решение и так далось нам всем с большим трудом. - Связав эльфу запястья и голени Аи аккуратно поцарапала ему шею влив содержащийся в игле яд. Хироши зашипел от боли, но ни через пять, ни через десять минут никаких симптомов заражения у него заметно не было. - Дело не в Чжен-ци. И не в ее количестве. За годы тренировок Куват вышел на одно из первых мест по запасу Ци среди адептов.
        - Слишком много факторов. - покачал я головой. - Это может быть что угодно.
        - Нет, не может. - отмахнулась Аи. - Все случайности не случайны. Чжен-ци напрямую должна бороться с инфекциями и вирусами. Паразитов в его органах я не чувствую. К тому же если бы это было связано с кровью, то в первую очередь должны были бы заразиться все, кто использует Сюэ-ци и связанные с ними техники. Но к счастью и ты и Юн в полном порядке.
        - А что если все несколько сложнее? Что если Сюэ-ци, наша энергия среднего дантяня и есть тот паразит? - предположила ученица верховной жрицы. - Ведь все что происходит с Куватом и остальными лишь вышедшая из-под контроля техника кровавой ярости.
        - Логично. - нехотя признала Аи. - Но тогда получается, что единственным действенным противоядием является владение Юань-ци. Это все что нас всех объединяет. Умение контролировать собственный разум благодаря энергии верхнего дантяня. Выходит, что она неким образом блокирует изменение в мозге.
        - Отлично, вот только совершенно бесполезно. Если сама энергия Сюэ-ци работает против нас - воспользоваться техниками очищения крови не выйдет. - заметил я. - Если с помощью энергии жизни от этого не избавиться, то у нас вообще не остается выхода. Только полная очистка организма от крови, что равносильно смерти. Да еще и остальным при применении техник души нужно быть очень осторожным, чтобы ее уровень постоянно находился выше чем у крови.
        - Пока все это только предположения и у меня нет возможности их подтвердить или опровергнуть. Мы не в лабораторных условиях и задачи у нас другие. - сказала Аи, доставая свою врачебную сумку. - Попробуем пойти по пути наименьшего сопротивления. В начале - обычное противоядие, затем полная очистка крови, ну а если уже и это не сработает, станем искать альтернативные методы. Сейчас же, на всякий случай, примените все известные вам техники очищающей и оздоровляющей медитации.
        - Не самая худшая идея. - кивнул я, проверяя надежно ли связаны наши товарищи.
        - Между прочим. - сказала, появляясь на моем плече Джи. - мог бы и помочь подруге. Она ведь по наивности считает, что у нее под рукой лаборатории нет, но по крайней мере себя мы можем протестировать и внимательно изучить.
        - О чем ты говоришь? - удивленно спросил я, и демонесса, с наглой горделивой улыбкой развернула передо мной панель характеристик. - И что? Я эти цифры всю жизнь вижу, как мое знание точных единиц силы и выносливости может помочь в борьбе с болезнью?
        - А кто сказал, что они точные? - усмехнулась девушка. - Вообще, все в строгой последовательности наоборот, параметры, которые ты видишь, относительные. Вот в верхнем углу надпись - с учетом ранга бронзовый воин. Меняем точку отсчета, ставя золотого адепта или медного владыку, и все выглядит в совершенно ином ключе. А вот если сменить всю систему целиком с координатной сеткой, то и выглядеть оно будет вот так.
        Мне даже пришлось несколько раз мигнуть, чтобы привыкнуть к тому что из шкалы 1-10 все значения внезапно превратились в процентные, а затем и в точные цифирные. Сила, выносливость и ловкость стали равны девяноста. Восприятие ста десяти, а интеллект ста двадцати. Но на этом чудеса не закончились, ведь наведя на каждый из параметров я мог раскрыть огромный список, в котором подробно описывалось в чем конкретно измеряется та или иная характеристика. Правда большинство слов оставались для меня пустым звуком.
        - Где ты это откопала? - ошарашенно проговорил я.
        - Все по твоему поручению. - довольная что смогла произвести на меня впечатление сказала Джи. - Разбиралась как можно создать иллюзию интерфейса в мозгу, и заодно нашла из чего он состоит. И пусть до успешного клонирования мне еще далеко, я могу показать тебе конкретный интересующий параметр, только скажи, что точно искать.
        - Заболевание и очистку Сюэ-ци. - уверенно сказал я. - Проблема кроется в них.
        - Хорошо, сделаю. - улыбнулась демонесса. - Я всегда любила разбираться в новых знаниях, а здесь их столько что не выучишь и за тысячу лет.
        - Спасибо. - поблагодарив девушку я вернулся к медитациям, но долго отдыхать мне не дали. - Взволнованный Хироши настойчиво тряс меня за плечо.
        - В чем дело? Что-то случилось? - мгновенно вскакивая спросил я. - Новые заражения?
        - О, можно и так сказать. - горько усмехнулся эльф. - Помнишь, на совещании в крепости ты говорил, что расцениваешь Ичиро как угрозу? Когда говорил, что он может оказаться сильнее тебя в рукопашной схватке? В общем лучше бы ты ошибался. Я заметил, что их отряд возвращается без трех бойцов. Остались только те, у кого не было Юань-ци. И на них всех кровавая жажда.
        Глава 25
        - Закрыть ворота! - приказал я немедля. - Мы не имеем права с ними сражаться.
        - То, что они ваши друзья не значит, что нам нельзя защищать свою жизнь! - заявила Юн.
        - Естественно, но у нас осталось всего восемь здоровых и не зараженных бойцов. И противников тоже восемь! А для того чтобы справиться с Куватом понадобилось шестеро. - на бегу объяснил я. - Мы просто не имеем права сражаться с ними на равных. Слишком многие погибнут в процессе, а этого я позволить не могу.
        Навалившись на простенькие ворота из жерди мы с Хироши закрыли их за несколько секунд до того, как Ичиро оказался у стены. Ловко кинутый метательный нож прошел между плохо подогнанных прутьев и царапнул мой шлем, но нам удалось подпереть двери и даже ударившиеся втроем бойцы Пинг не смогли их выломать.
        - Кровь и мясо! - взревел Ичиро, в ярости кромсая ворота мечами. - Отдайте нам раненных, и мы пощадим остальных. Пока что.
        - О, я и не заметил, как вы вернулись. - нервно усмехнулся Эльф. - А того иглосвина вы уже прикончили? Или ваш ужин все еще бегает по грибному лесу?
        - Не шути со мной, зеленый. Я чую твой страх и биение твоего сердца!
        - Пусть нам и жалко местный народ, но товарищи нам дороже. - резко ответил я. -- Если ты все еще можешь думать, найди себе другую добычу. Ты знаешь - нас больше, мы в укрепленном селении и наша подготовка не хуже, чем ваша. Вы все умрете при попытке штурма.
        - Я способен на это лишь потому, что утолил жажду, использовав все запасы. Пять минут, десять, и мне понадобится новая порция. И вы единственная добыча поблизости. - скорее прорычал, чем проговорил Ичиро. - А это не укрепления, мы возьмем их с наскока. Мы стали сильнее, быстрее, и настоящих бойцов больше именно с моей стороны. Вы обречены! Отдайте раненных!
        - Мы можем отдать их кровь. - мрачно сказала Аи. - Вам ведь это нужно?
        - Да! - жадно выкрикнул младший наследник Пинг. - Дайте!
        - Я могу сцедить по двести грамм с каждого. - заявила врач. - Это почти полтора литра крови только с больных. Им это повредит и ослабит, но не слишком. Такую кровопотерю можно возместить за один день при усиленном питании.
        - Хорошо, действуй. - кивнул я. - Ичиро, ты слышал? Мы дадим тебе то что ты хочешь, но держи в узде своих людей! Иначе нам придется бить на поражение.
        - Как будто у вас что-то выйдет. Но хорошо, я дам вам немного времени. - рассмеялся обезумивший мечник. А потом заорал во все горло: - Назад скоты! Лежать!
        - Мы должны использовать каждую секунду. - шепотом сказал я, оказавшись возле Юн и Аи. - Лучники - займите возвышенности, крыши хижин и выступы на стенах. Если этот частокол стенами можно назвать… Мне нужны идеи как можно сдержать противника не убивая. Веревок для связывания у нас достаточно, но это не поможет нам обездвижить бойцов.
        - Я добавлю в кровь парализующий яд, не достаточно чтобы остановить сердце, но вполне хватит чтобы замедлить. - еще тише произнесла Аи. - Очистка крови не спасает, Чжен-ци подавляется. Так что вариантов лечения у меня пока нет, а Кувату становится все хуже. Если в течении нескольких часов я не придумаю как их вылечить - боюсь люди начнут умирать без восстановления крови.
        - Значит мы должны победить быстро. Черт. Убивать своих недопустимо. Должен быть другой способ. Вывести по крайней мере половину из боя. Ичиро я смогу сдержать в одиночку, но двоих - троих уже нет. Схватка бойцов поддержки против защитников и убийц первой линии никогда для первых ничем хорошим не заканчивалась.
        - Юань-ци против Сюэ-ци? - усмехнулась Юн. - Вполне показательная выйдет битва, вот только жаль, что зрителей не будет.
        - Не до смеха. - нахмурившись сказал я. - У нас у всех есть второй аспект, чем мы и обязаны воспользоваться. Есть идеи как нейтрализовать противников, не убивая и не калеча сверх меры?
        - Сетки для сушки грибов. - предложил Бим. - Мы видели несколько пока искали лопаты.
        - Хорошо. Отличная идея. Попробуем отбить частокол, если не выйдет - отступим к лестнице на этаж выше. - сказал я, беря протянутые Аи кувшины. - Надеюсь все сработает, а то они уже начинают лбами в ворота стучать. Ичиро, я принес кровь! - подойдя к воротам я аккуратно просунул кувшин через створки, рассчитывая, что на них тут же набросятся, но вместо этого сразу несколько бойцов перепрыгнуло через забор, зажав меня у стены.
        - Ты и есть кровь! - кровожадно усмехнулся младший наследник Пинг, бросаясь в атаку. Я понял, что даже времени вытащить глефу у меня не осталось. Руки были заняты веревкой с кувшинами, пространства для маневра не оставалось и существовал лишь один путь - напролом. Подпрыгнув я взбежал по деревянной стене, с помощью когтей на ботинках, и выдернув кувшины разбил их о голову ближайшего противника.
        Сразу двое зараженных бросились на собственного соратника, слизывая кровь с доспеха, они совсем обезумели от кровавой жажды. Но Ичиро оказался устойчивее и запрыгнув на спины товарищей, в полете, ударил меня клинками крест на крест. Если бы я не держал иллюзию, в нескольких сантиметрах от тела, от меня остались бы лишь неровные куски. А так противник лишь разрезал пластины нагрудника.
        Хироши и Юн, под прикрытием Бома, отбивались от троих нападавших, засыпая их стрелами и камнями из рогатки. Страшное дробящее оружие ломало кости, и легко могло убить, но эльф сдерживался, стараясь бить по болевым точкам. Бим, при поддержке телохранительниц, возился с баллистой. Одного из воинов Ичиро уже спеленали по рукам и ногам сетью, но сам наследник Пинг не собирался сдаваться.
        Мечник обрушил на меня град ударов, не давая и секунды на передышку. Парные клинки сверкали, со свистом разрубая воздух и мои иллюзии которые я едва успевал ставить. Это уже была не армия призраков, а зеркальные отражения, позволяющие лишь пережить следующую атаку. На контратаки не оставалось ни времени, ни сил. А летний вихрь с кровавой яростью позволяли только держаться на одном уровне с противником.
        Ичиро не давал мне опомниться или посмотреть по сторонам, так что я не успевал даже сменить стойку. Но несмотря на применение боевой медитации и активное дыхание полного сосредоточения, ставшее уже обычным, мечник не отставал ни на шаг. Кровавая жажда на столько усилила его скорость и восприятие что он безошибочно определял мое местоположение, а техники внушения затрагивали лишь органы зрения не проникая глубже.
        И именно это мне предстояло использовать в бою. Размывая собственный образ и контур оружия, я заставлял Ичиро совершать глупые ошибки, парируя несуществующие атаки или наоборот - торопиться с ударом, когда мой клинок был еще слишком далеко. Невозможность попасть по мне сводила мечника с ума, вынуждая атаковать все с большей силой. Он терял концентрацию, открывался для контратаки, и я не смог избежать искушения ударив его шипованным противовесом в беззащитный бок. Раздался треск сминаемого дерева, но в следующее мгновение я понял, что это было ловушкой.
        - Попался! - кровожадно усмехнулся Ичиро, зажав противовес локтем. Он коротко замахнулся мечом, собираясь срубить мне голову, но моя молния добежала быстрее. С воем наследник Пинг скорчился на земле, но тут же откатился в сторону и вскочил на ноги. Его лицо еще было сведено судорогой, ноги не слушались и это был единственный мой шанс на победу.
        Сражаясь на равных, я не имел права сдерживаться. Любая ошибка, любая поблажка противнику давали ему все больше шансов на победу. И я пошел вперед. Не побеждать. Не обезвредить или покалечить. Я шел убивать. Не знаю, почувствовал ли смену моего настроения Ичиро или просто очередная волна безумия накрыла его с головой, но мечник бросился вперед.
        Теперь это была битва не на жизнь, а насмерть для нас обоих. Глефа кружилась, в почти невидимом взгляде вихре, стоило противнику отразить один удар, как на него мгновенно обрушивался второй, отбивая ладони и калеча. С помощью виденья Ци я знал степень повреждения противника и бил по уязвимым точкам, вынуждая его защищаться.
        Стоило мне перехватить оружие коротким хватом для убыстрения движений, как Ичиро контратаковал. Его мечи сверкали, обрушиваясь на меня со всех сторон, но яньюэдао было идеальным оружием одиночки. Перехватывая клинок врага крюком, я почти одновременно наносил собственную атаку противовесом, а в случае необходимости легко разрывал дистанцию перехватываясь за самый конец обитого металлом древка.
        Мечник все ускорялся, будто спеша жить, его атаки становились менее предсказуемыми и точными, я же выдыхался. Запас Юань-ци стремительно подходил к концу, у меня оставалось все меньше использований иллюзий, и я решил поставить все на один удар. В очередной раз разорвав дистанцию я взял глефу копейным хватом, и теперь просто заставлял держаться противника на расстоянии, не в силах нанести повреждения, но и не давая приблизиться для удара противнику. Что еще больше бесило Ичиро, или то человеческое, что от него осталось.
        Взревев мечник взвился в воздух, оттолкнулся от стены дома и обрушился на меня сверху вниз, ударив одновременно двумя клинками. Это был момент истины. Крутанув глефу я перехватился перчатками за тупую сторону лезвия и ударил соперника навершием в живот. Деревянные пластины брони вогнулись внутрь, и отброшенного не несколько метров воина вырвало кровью. Покачиваясь он поднялся, опершись о землю клинками, но я оказался быстрее.
        Страховочный трос обвился вокруг шеи Ичиро и я вложил в этот удар все оставшиеся силы. Молния получилась такой силы что стало видно, как она, проходя через тело мечника, уходит в землю, а у самой дороги даже крохотными ответвлениями расходилась в стороны. От упавшего на колени Ичиро шел пар и пахло подгорелым мясом, но он все еще был жив.
        Я был готов рухнуть рядом, но в начале пришлось связать противника по рукам и ногам. Ему явно нужна была медицинская помощь, но у меня самого половина тела онемела от применения электрошока. И все же бой еще был не окончен. Я справился лишь с одним противником. Вот только оглянувшись понял, что пропустил всю схватку.
        Аи вооружившаяся здоровенной деревянной дубиной, отбивалась от последних двоих зараженных. Бим и Бом прижали к земле щитами по противнику, а Хироши неизвестно откуда взявшейся рогатиной припер к стенке еще одного, удерживая его за шею. Юн с телохранительницами уже упаковали в сети оставшихся и теперь готовились помогать остальным, что мы и сделали.
        - Последний. - со вздохом облегчения сказала Аи. - Это было тяжело. Все целы?
        - Вроде да. - кивнул я, пересчитывая всех бойцов. - Не хватает двоих которые пошли с Ичиро. Очень надеюсь, что они смогли сбежать. Стоп, а где Имаджин? - оглянувшись по сторонам я понял, что пленницы нигде нет, она умудрилась сбежать посреди схватки. - Твою мать. Ладно, далеко она в таком состоянии уйти не могла. Хироши, на тебя вся надежда, ищи.
        Глава 26
        - Я останусь с раненными и зараженными. - сразу сказала Аи. - Их сейчас перемещать нельзя.
        - Юн, братья, останьтесь с доктором, мало ли какие еще твари могут сюда заявиться. - приказал я. - Излечение наших соратников - первостепенная задача. Учитывая все опасности, которые нас здесь ждут двигаться дальше по одному нельзя. Мы же в случае угрозы просто сбежим.
        - Господин, позвольте отправить с тобой хотябы одну из моих? - спросила Юн.
        - Нет. Вдвоем нам будет проще. У меня еще достаточно сил на пару иллюзий или око урагана. - помотал я головой поднимаясь и залпом выпивая зелье восстановления. - Никуда не уходите. Мы обязательно вернемся. Отойдите к лестнице и укрепитесь там, в узком пространстве.
        - Что ты собираешься делать, когда ее найдешь? - спросил Хироши, когда мы вышли из ворот.
        - А что с ней можно сделать? - немного удивленно переспросил я. - Она крайне слаба, ранена, ее магия не работает и при этом она находится в местности населенной обезумевшими кровожадными монстрами способными на разумную мысль, только когда жажда удовлетворена. Как ты понимаешь долго она в таком состоянии не протянет.
        -- Логично. - пришлось признать эльфу. - Но даже если мы найдем Имаджин, как ты собираешься защитить ее от тех же тварей? От сошедшего с ума Кувата и Ичиро?
        - Ты слишком беспокоишься о нашей гостье. - покачал я головой.
        - О, как благородно. - наклонившись к самой земле и всматриваясь в следы усмехнулся Хироши. - Ты старательно избегаешь слова пленница, хотя именно ей она и является.
        - Какая разница. Куда нам двигаться? - сказал я, плохо скрывая раздражение. - Сейчас нам нужно ее спасти в том числе от нее же самой. Иначе последствия могут оказаться плачевны.
        - Вы правы, господин. - нехотя кивнул эльф. - Нам сюда.
        Как он что-то различал в этой местности, едва освещенной грибами оранжевыми ягодами, свисающими с потолка - для меня оставалось абсолютной загадкой. Однако я чувствовал уверенность в давнем товарище так что шел следом. Но и слепо доверять не хотел, ведь следы можно запутывать, а зрение Ци обмануть почти нереально.
        Петляя между стволами великанских грибов, мы то и дело натыкались на следы деятельности иглосвинов. Это в самом начале, будучи крохотными, грибы подходили в пищу, а те чей рост не успевали сдержать становились большими, толстыми и твердыми, не хуже деревьев. Приходилось срубать примитивными топорами и срезать пилами стволы, несколько метров в охвате, и позже разделывать их на удобрения или в строительство.
        Почти на всех таких местах работы инструменты и орудия труда оказались брошены, будто на добытчиков напали, и они спасались бегством. А вот следов борьбы я не заметил. Ни крови, ни сломанных копий или стрел. Можно было предположить, что они испугались чего-то нематериального. Того что не в состоянии различить человеческий глаз. Или странная напасть исчезла точно так же, как и возникла - испарившись. И под эту теорию прекрасно подходила теория о заражении Сюэ-ци.
        Шунюан явно рассчитывал на нечто подобное, когда открывал хранилища заражения. Даже если болезнь не убьет нас всех - значительно ослабит отряд, замедлит продвижение и в будущем это вполне может привести к гибели всей миссии. Я конечно подобное допускать не собирался, но что я могу сделать с непонятно как передающейся и мгновенно действующей инфекцией кроме того чтобы регулярно мыть руки перед едой и проводить очищающие медитации?
        - Постой. - тронул я Хироши за плечо, боковым зрением заметив отблеск чьей-то души. - Видишь, вон там, в кустах? Метрах в пятидесяти?
        - Нет, но в любом случае нужно быть осторожными. Я бы сейчас не стал бездумно приближаться ко всему что движется. - тихо сказал эльф, показывая на едва заметно примятые ростки. - Следы тут не останавливаются и ведут совсем в другую сторону.
        - Может быть, но мы должны проверить. - покачав головой ответил я, и на всякий случай снял с плеча глефу. Я не первый раз чувствовал приближение чужой души, встречались и мелкие грызуны, и не крупные хищники, от которых очевидно защищались забором иглосвины, но сейчас передо мной был явный и четкий отпечаток Юань-ци.
        Стараясь не поднимать шума, и не слишком греметь доспехами я подбирался к заветной цели, внимательно оглядываясь по сторонам. Не хватало еще попасть в засаду, из которой я конечно смогу выбраться благодаря оку урагана, но рисковать, как верно заметил Хироши, нужно строго в меру. Так что, когда слепок души резко дернулся, и метнулся в мою сторону, я был готов.
        Копья скрестились в воздухе, я отбил острый наконечник, летевший мне прямо в голову, и сам перешел в контратаку. Противник, в стандартном воинском доспехе тайного дворца, неистово пытался обрушить мою защиту, прорваться ради единственного удара. Я же, сильно потрепанный после схватки с Ичиро, и держащийся на одних питательных смесях, едва отбивался.
        К счастью на моей стороне был не только чуть больший чем у золотого адепта опыт, но и интерфейс, способный ограниченно предсказывать углы и направления ударов. Несколько раз я был на волоске от гибели, но благодаря размытию оружия с моей стороны и чуткости интерфейса, мне удавалось не только сражаться на равных, но даже теснить противника. Я не собирался терять еще больше людей так что ударил найденного адепта по основанию запястья древком, на секунду заставив выпустить копье, а сразу следом ударил под дых коленом и прижал к земле.
        - Нет! - сдавшись завизжал противник, закрывая лицо руками, и я сообразил, что под шлемом скрывается девушка. Та самая не красавица и постоянная спутница Ичиро. - Не ешьте меня!
        - Ой какие мы впечатлительные. - усмехнулся Хироши, держащийся чуть позади. - В начале бросаешься в рукопашную и нападаешь на молодого господина, а потом сразу не ешьте.
        - Спокойно, даже не собирался. - сказал я, стягивая шлем и внимательно вглядываясь в глаза девушки. - Судя по зрачкам ты не заражена. Так какого черта на меня бросилась?
        - Я… я думала, что это вы заражены господин. - заикнувшись ответила орчанка. - Простите меня, но после всего что я видела, становиться очередной жертвой кровавого голода мне не очень хотелось. Когда все это началось, и господин Пинг Ичиро набросился на поверженного иглосвина я решила не дожидаться пока настанет моя очередь быть съеденной.
        - Мы называем болезнь кровавой жаждой. - уточнил я, возвращая девушке шлем и помогая подняться. - но это не имеет никакого существенного значения. Судя по всему, она не затрагивает людей, у которых не развито Сюэ-ци или сильнее выражена Юань-ци. Так что не удивительно что тебя не задело. Расскажи, что именно здесь произошло?
        - Рассказывать особенно нечего. - пожала плечами воительница. - Мы отправились за иглосвином как того и хотел господин Ичиро. Уже по дороге несколько бойцов начали странно себя вести. Мотали головами, норовили остановиться и скалили зубы. Регулярно залезали в собственные запасы крови. Так бывает, когда активируешь кровавую ярость, техника не идеальна. Но их никто не заставлял ее включать, мы даже были не в бою.
        Стоило догнать врага как началось настоящее безумие. Вместо того чтобы окружить монстра и быстро его прикончить, первая тройка набросилась на противника будто гончие псы остервенело бегущие за добычей. Враг сопротивлялся как мог, но был серьезно ранен в предыдущей схватке к тому же его подготовка явно уступала нашей. Господин Ичиро лично снес голову, и я надеялась, что на этом все закончится, но вместо этого они начали рвать иглосвина на куски и жадно высасывать из его мяса кровь. Сознание сохранили только я и напарница…
        Мы решили вразумить товарищей, пытались воодушевить их техниками Юань-ци, очистить их кровь, но ничего не вышло. - от волнения девушка всхлипнула и приподняла маску чтобы вытереть слезы. - Мою подругу смяли, и когда я уже думала, что все кончено, и следующей жертвой стану я - господин внезапно оттолкнул меня в сторону и приказал бежать. Он сдерживался сам и сумел выиграть мне достаточно времени чтобы скрыться. А что было дальше я не знаю. Но вряд ли они еще живы.
        - О, да у нас тут настоящая драма. - присвистнул Хироши. - Не знаю, что с той девушкой, но твоего господина мы спасли.
        - Рано еще говорить о спасении. Но он в лагере, живой, связанный по рукам и ногам. Зато теперь мне понятно почему он не пользовался техниками кровавых клинков. Он просто употребил всю кровь для питания. - покачал я головой. - Может по этой причине мне удалось вообще победить? Сейчас уже не важно. В общем он в безопасности и под охраной. Как и большинство других воинов из вашего отряда.
        - Мы должны проверить мою подругу. - жалобно попросила девушка. - Может она еще жива?
        - Сильно сомневаюсь, и особенно на это не надейся, но сходить и в самом деле нужно. По крайней мере забрать жетон, чтобы отдать родителям для захоронения. - сказал я, наконец пряча оружие. - Сможешь показать дорогу?
        - Нет. Я бежала сломя голову, так что не особенно разбирала дорогу. - грустно покачала головой воительница. - Но, если мы вернемся по моим следам, найдем.
        - О, в этом совершенно нет необходимости. - усмехнулся Хироши. - Вы были в той стороне. Только тот, кто совершенно не умеет читать следы не заметит, как к первому поселению оттуда ломилось стадо из восьми обезумевших от жажды крови бойцов. Так что нам всего то и надо что вернуться на место бойни.
        - Не нужно ходить туда всем. - пожал я плечами. - Меня одного достаточно. А вы пока продолжайте идти по следу. Но держитесь в зоне видимости.
        - Это будет совсем не сложно. - согласился эльф. - тем более что дороги ведут в одну сторону. Не удивлюсь если наша гостья хотела посмотреть на результат трудов доблестных защитников Чщаси. Ну а они конечно не оставили ее равнодушной. Там, наверное, даже луж крови не осталось, все досуха выпили адепты Сюэ-ци.
        - Не смешно. - оборвал я речь Хироши. - Там погиб наш товарищ.
        - Извини. Я просто… в шоке со всего происходящего. - мрачно ответил лучник. - Ты только представь, куда бы мы не шли - несем с собой гибель и разрушение. Что после нас останется, когда мы продолжим спускаться? Сколько еще народов должно будет погибнуть просто потому что они случайно оказались у нас на пути?
        - Не нагнетай. И без тебя тошно. - отмахнулся я. - не мы выпустили или создали болезнь. Это сделал Шунюань.
        - О, это и вправду так. - усмехнувшись согласился Хироши. - вот только он просто защищается от нас, как может. Самооборона вещь не наказуемая. Ты сам готов убивать если твоей жизни угрожают. Да и не только. Кто недавно признался, что перебил триста тысяч человек?
        - Это было в прошлой жизни, и за эти грехи мне уже послали наказание в виде моралиста товарища. Лучше смотри за следами, а я схожу заберу жетон. - разойдясь с эльфом в разные стороны я подошел к месту битвы, а вернее настоящей бойни. Хироши оказался не совсем прав, лужицы крови оставались. Но среди растерзанных кусков плоти я с трудом нашел туловище девушки и забрал цепочку с бамбуковым стеблем, в котором хранилось имя и последнее письмо.
        - Ты вовремя. - прошептал эльф, делая знак пригнуться. - Кажется я нашел нашу беглянку.
        Раздвинув заросли травы, он показал мне на поляну где одиноко возвышался трехметровый гриб на шляпке которого обнаружилась седовласая кошка. Снизу, не слишком плотным кольцом, стояло четверо почти квадратных двухметровых иглосвинов, два из которых караулили, достав длинные ножи, а два других споро рубили начинающий качаться ствол.
        Глава 27
        - Справимся? - с явным сомнением спросила подруга Ичиро. - Их больше.
        - Это не так важно, мы полностью укомплектованы и снаряжены, к тому же обучены сражаться.
        - Ага, а еще именно этим занимаемся последний день почти без остановки и отдыха. - усмехнулся Хироши. - Если повезет, сразу они нам не наваляют. А вот если нет, то останутся от нас только ножки да рожки. Остальное выкушают. Если мы конечно не нападем скрытно и не ударим в спину, тогда еще есть шанс.
        - Боюсь тут ты прав. Не хотелось бы убивать всех подряд, но скорее всего они тоже заражены. А значит пока не придумали лекарство единственный способ облегчить их страдания - это смерть. - нехотя согласился я. - Сможешь убить одного выстрелом в глаз? Это сравняет шансы.
        - О, это запросто. Даже двоих, если сам заберусь на гриб. - с проснувшимся азартом сказал эльф. - Вам останется только прикрывать ножку. Чтобы ко мне не подобрались. К тому же убить куда проще чем обезвредить не покалечив. Это не составит особого труда.
        - Да, тут ты прав. И все же убивать без причины их не хотелось бы. - покачал я головой. - Поторопись, пока гриб не срубили. Я наложу иллюзию и можно будет атаковать.
        Дважды просить его не пришлось, используя когти на ботинках и перчатках Хироши быстро взобрался по ножке ближайшего крупного гриба и почти сразу воздух разорвал низкий гул тетивы. Длинная стрела, с гусиным оперением, вошла прямо в глаз иглосвина, на половину черенка. Трое других резко обернулись, выискивая опасность и держа тяжелые топоры наготове. Второй выстрел вышел чуть менее удачным, хоть и перебил сонную артерию противнику.
        Оставшиеся двое ехидн бросились к нам, и я выступил вперед, окруженный двумя отражениями. Иглосвины об этом естественно не знали, как не имели понятия о фехтовании на тяжелом оружии, и се же за счет скорости и силы они оставались грозными противниками. Помня об их природной способности стрелять иглами со спины, я постоянно маневрировал, уходя от ударов, и атаковал лишь в уязвимые точки.
        Зрение Ци, объединенное с летним вихрем, позволяло мне двигаться чуть быстрее противников, а многолетние тренировки давали подавляющее преимущество. Но я до последнего надеялся, что мне удастся обезвредить противников не убивая. Парируя оружие противника, я выжидал, ища наилучший момент, а затем, спровоцировав атаку иллюзии, ударил первого из противников под колено. Еще в полете, до того, как он упал, мне удалось добавить в висок обитой пяткой сапога.
        Второй иглосвин, увидев, что его товарища повалили, а двое других мертво, бросился наутек. Но помня о просчетах предыдущей схватки я метнул вдогонку кинжал с привязанным к нему тросиком и активировал шок. Враг противно взвизгнул, упав на дорогу, и в судорогах выпустил целый ворох игл в разные стороны. Я едва успел прикрыть рукой лицо, когда несколько игл вонзилось в мой деревянный доспех.
        -- Что вы натворили! - с шляпки гриба закричала Имаджин. - Зачем вы их убили?!
        - Эти двое вполне еще живы. - как можно спокойнее сказал я, выдергивая из доспеха иглы. - Так что возможно мы даже сможем еще их спасти. Подожди секунду, сейчас свяжу их и помогу тебе спуститься. - сказал я, глядя на ревущую девушку. - Хироши, у тебя есть запасная страховка?
        - У меня есть. - произнесла воодушевившаяся после успешного сражения орчанка. - Вот, можете взять. Все равно я толком ей пользоваться не умею.
        - А вот это очень зря. Но не все сразу, еще выучишь, да и толку от нее здесь не так чтоб уж много. Лазать высоко не надо, стен нет. - говоря с соратницей я не забывал о деле, и вскоре оба иглосвина были хорошо упакованы и зафиксированы. Эльф, не теряясь, перебрался на гриб к Имаджин и уже обвязал ее страховочным поясом для спуска. Так что мне оставалось лишь поймать расстроенную кошкодевушку внизу.
        - Спасибо за то, что хоть попытались спасти их. - нехотя сказала пленница, когда я отвязывал страховку. Уши ее были грустно опущены, а хвост волочился по земле. - Может они не были заражены, а просто испуганы? Вам это не приходило в голову?
        - О! Если кое-кто не сбежал из лагеря под шум схватки, нам не пришлось его искать и сражаться лишний раз. - усмехнулся Хироши, спускаясь. - А убить зараженного это лишь облегчит его страдания, по крайней мере себя этим можно утешить.
        - Можете сколько угодно себе врать. - по кошачьи фыркнула Имаджин. - Но это не сделает вас невинными! Этих смертей можно было избежать, ведь вы сильные и ловкие. Разве для вас станет проблемой напугать нескольких крестьян?
        - Практика показывает, что лишь непосредственная угроза смерти пересиливает кровавую жажду. - ответил я, кладя кошке ладонь меж ушей. - Но сейчас ты в безопасности. Так что можешь рассказать, что именно произошло. Почему ты решила сбежать навстречу кровожадным монстрам и рискнуть жизнью. Твоя цель этого стоила?
        - Уже не знаю. - призналась Имаджин. - Здесь, на этом этаже, находится моя подруга. Ну может и не подруга, но хорошая знакомая. Мы нередко ходили друг к другу в гости. Носили угощения. Грибочки… разные. Травы, особенно мяту и валерьяну. - от приятных воспоминаний девушка даже зажмурилась и чуть улыбнулась повеселев. - А теперь я даже не знаю жива ли она или нет. Она травница и возможно сможет найти лекарство от хвори.
        - Дополнительная помощь нам не повредит. - кивнул я, погладив девушку по голове, и заметив, что больше она не дергается от прикосновений, и не убирает мою ладонь. - К тому же тут много новых для нас трав. Если ты не против - можем пойти вместе. Тогда тебе не придется от нас сбегать, и мы сможем тебя спасти в случае опасности.
        - Правда? - с широко открытыми глазами спросила кошка. Ее зрачки на столько расширились, что казалось в них горят звезды, и устоять перед таким взглядом оказалось совершенно нереально.
        - Конечно. Веди. - кивнул я, на всякий случай отмечая на миникарте местоположение обездвиженных иглосвинов. Очень надеюсь, что до нашего возвращения их никто не съест. Но даже если они погибнут это уже будет естественный отбор без всякого нашего участия. Я осознавал, что мы идем на риск, и сделал в голове зарубку, которую подтвердила Джи, появившаяся перед внутренним взором и неодобрительно покачавшая головой.
        Теперь мы двигались уже вчетвером. Мое зрение Ци, чтение следов Хироши и слух Имаджин позволяли избежать поселений и хаотично движущихся одиночек. Пусть Ичиро и говорил, что чувствует сердцебиение, но подобный слух все же был редкостью, к тому де мы обнаруживали противников на дистанции больше пятидесяти метров и успевали убраться с дороги или забраться на шляпку гриба. Избегая прямых столкновений в течении часа, мы добрались до форта похожего на предыдущий как две капли воды.
        - Мимиана! - вскрикнув бросилась к выломанным дверям девушка. Мы едва поспевали следом за топотом ее ослабленных ног. Форт был совершенно точно разграблен, на полу оставались высохшие лужи крови, и Имаджин металась от одной двери к другой, пытаясь найти подругу. Только когда она замерла, прикрыв рот ладонью я понял, что ее поиски завершились.
        - А она была не слабым магом. - заметил в легком восхищении Хироши. - Положила столько народу в одиночку. И чем? Оружия не видно, это не порезы как от воздуха. Одни лужи остались… неужели вода?
        - Лед. - поправил я приятеля, подобрав крохотный осколок, холодящий пальцы. - Судя по всему это произошло еще вчера.
        - Как это возможно? - прошептала кошка, подходя к изуродованному трупу сородича. - Она была одной из сильнейших и погибла от рук простых ехидн?
        - Не простых, а обезумевших от жажды крови. - поправил я девушку. - Им было наплевать на страх и опасность. Так что ни уговоры, ни показательные выступления ей не помогли. Твоя сила тоже была потрясающей, и уверен вместе мы сможем ее вернуть. Не угрожай ты нам всем неминуемой смертью я даже не подумал с тобой сражаться. Но когда противник не оставляет тебе шанса, ты сражаешься. Ваше же оружие не удивительные техники, а страх смерти и уважение. И то и другое она потеряла с приходом заразы.
        - Я не верю, что нас можно так просто победить. - помотала головой Имаджин. - Мы повелеваем самой силой природы! Ни один народ или племя не в состоянии с нами сравниться!
        - И все же ты побеждена одним человеком, мной. А твоя подруга погибла, защищаясь даже не от профессиональных воинов, а от разбушевавшейся толпы. Что вполне показательно. Возможно живи вы вместе, сражайся бок обок и все прошло куда лучше.
        - Нет. Мы гуляем и живем сами по себе. - вновь фыркнула девушка. - Но мы не против если о нас заботятся. Так что я не прошу оставлять меня одну. Если что.
        - Хорошо. Давайте обыщем форт. Может найдется что-то полезное. - сказал я, погладив девушку по голове. В последнее мгновение я заметил, что она прижимает уши назад, чтобы мне было удобнее и усмехнулся про себя, а появившаяся пред всеми Джи демонстративно помахала у меня перед носом крыльями и направилась в сторону стоек с сушеными грибами и травами.
        - Здесь есть какие-то записи. - почти сразу сказала демонесса, показывая на тело погибшей травницы. - Под головой.
        - Зоркий глаз. - похвалил я помощницу и аккуратно приподняв труп достал из-под него тетрадку из грубых серых листов, покрытую непонятными символами. - Кажется, последнюю надпись она не успела закончить, штрих идет резко вниз, а затем стоит клякса. Можешь разораться что здесь написано?
        - Конечно, как ты мог подумать, что я неграмотная! - обиженно фыркнула Имаджин. - Это заметки о прошедшем дне. Грибы, поступления, дети приходили учиться. Ничего интересного. - отлистав несколько страниц назад сказала кошкадевочка. - Стоп. Она пишет, что на этаже появился едва заметный желтый туман. Поднялся с нижнего этажа. Но никаких отрицательных воздействий она не испытала и продолжила сбор трав. Без запаха и почти без цвета. После к ней пришло несколько ехидн с детьми, у тех был жар и кашель. Непонятная агрессия. Наверное, они надышались первыми. А потом началось… болезнь крови. Последняя надпись - нужно остановить сердце.
        - Хорошенькая задачка. - покачала головой подруга Ичиро. - Почему сразу не отрубить себе голову? Эффект будет точно такой же - смерть. Быстрая и болезненная.
        - Возможно в этом есть и рациональное звено. - покачав головой сказал я. - Сердце, легкие и печень относятся к среднему дантяню - Сюэ-ци. К тому же остановить сердце - это не значит гарантированно убить. Нужно только очень точно рассчитать дозу парализующего яда и место его применения. А возможно дело и не в нем вообще. В любом случае - нужно выдвигаться обратно. Возьмем асе что сможем унести из полезного, потом в случае необходимости вернемся.
        - Как прикажете. - отчеканила орчанка. Хироши с куда меньшим энтузиазмом кивнул, а Имаджин стараясь чтобы этого никто не заметил засунула под подол несколько пачек какой-то травы. Нужно потом проверить не яд ли, а то подмешает в походный котелок и все, конец. Найдя подходящую сумку, я не стал мелочиться и брал каждой склянки по одной штуке. Аи потом разберется, что и зачем.
        - Хорошо, выдвигаемся. - приказал я, закрывая дверь алхимической лаборатории, превратившейся в братскую могилу. - Постараемся вернуться в лагерь без приключений.
        Глава 28
        - Мне пришлось давать много разжижающих и крово-восстанавливающих препаратов. - мрачно ответила на немой вопрос Аи, когда я увидел, как рядком лежат пожелтевшие дрожащие воины. - Держу их на грани жизни и смерти, но зелья заканчиваются, а дать им еще больше крови добровольцев или своей я не могу. Так что, если ты не принес решения - проще будет убить, чтобы не мучились и не страдали.
        - Местная травница предполагала, что нужно остановить сердце. - сказал я, выкладывая собранные ингредиенты. - У нас с Хироши кровь восстановилась. Так что грамм двести можем выделить для самых тяжелых.
        - Не поможет даже если по пол литра перельем. - покачала головой доктор. - Она слишком быстро теряет свойства, перестает насыщать тело кислородом. Видишь какое быстрое и сбивчивое дыхание?
        - Бред какой. - пробормотал я, садясь рядом с Куватом и хватаясь за голову. - Кровь теряет свойства… значит пожирает сама себя и нужно постоянное обновление извне… но при чем тут сердце? Ведь она восстанавливается в костном мозге и очищается в печени?
        - Меня больше волнует почему у вас с Юн никаких проблем нет. - устало сказала Аи. - Если это болезнь крови, то она должна действовать независимо от того в каком состоянии мозг. Просто выедать все полезное и деградировать. Ни зелье очищения в ударных дозах, ни техника очищения крови, ни восстановление Чжен-ци не помогают. Я все перепробовала.
        - Вот только все в органическом теле зависит от мозга. -- наставительно сказала Джи, вновь усевшись у меня на плече. - Гормоны, команды нервам. Возможно дело именно в этом? В таком случае остановить сердце - отдать мозгу сигнал на перезапуск организма?
        - У тебя какое-то слишком упрощенное понимание об устройстве человеческого тела. - недовольно отмахнулась Аи. - Пусть он и обновляет кровь каждые семьдесят два часа, это не повод рассчитывать, что после остановки сердца все произойдет само собой. Его вообще-то еще заново запустить придется, а это уже серьезная проблема сама по себе.
        - А ведь ты права. Только не по отношению к Джи. - чуть воодушевленно сказал я. - Травница могла просто элементарно не понимать работу такого органа как мозг. Мы конечно тоже знаем немного, но все наши техники работают на взаимозаменяемости сигналов. Мы не можем их восстановить или скопировать старые потому что понятия не имеем что там было. А вот погасить их все одновременно, а затем запустить вполне в наших силах.
        - Что ты задумал? - с опаской спросила Аи, когда я сел возле одного из воинов Пинга.
        - Прозвучит крайне несправедливо, но собираюсь проверить на наименее ценных членах экипажа. - усмехнувшись сказал я. - Если у меня не выйдет - они все равно все умрут. А вот если получится, чтож… - Я пытался пошутить, но настроение это не слишком улучшило. У меня должно получится ведь я это уже делал тысячу раз. Не творить что-то из ничего, создать иллюзию отсутствия, абсолютную тьму, загасив сигналы. Иллюзию иллюзии.
        Сосредоточив свои ментальные силы, я обхватил голову воина с двух сторон и активировал новую технику. Полное, глобальное подавление, нечто творившее ничто. Я чувствовал, как на задворках моего «Я» скребется черная тень, почувствовавшая родственное действие. Первый враг тоже хотел упокаивать, творить ничто. Однако я не собирался творить его вечно. Несколько бесконечно долгих секунд и все, даже хаотичные сигналы в мозге замерли. Сердце и легкие остановились. Нервные импульсы остановились. Он был полностью безусловно и безоговорочно мертв. И после этого я активировал мощную вспышку захватившую все тело.
        - Мхааа. - резко вздохнул воин. Закашлялся. Повернулся на бок. И посмотрел на меня совершенно осмысленными и при этом не жаждущими крови глазами.
        - Да, с сердцем это было бы менее жутко. - признала Аи. - Но так шансов выжить гораздо больше. Пока смотрим на результаты вот этому срочно требуется подобная операция. Куват еще полчаса должен продержаться, у него крепкая Чжен-ци. Ичиро тоже выдержит. А вот остальным ждать результата уже нельзя.
        Но полчаса мы ждать и не стали. Пока я обрабатывал второго Аи проговорила с первым исцеленным и полностью подтвердила теорию - так можно было исцелиться. Хотя риск погибнуть в процессе до последнего меня останавливал. Однако уже через пятнадцать минут все наши воины, использующие Сюэ-ци, пришли в норму.
        - Это не болезнь. - решительно сказала Аи, когда самая острая стадия уже оказалась позади. - Это яд, отрава, вырабатываемая в мозгу и передаваемая от одного зараженного к другому. Именно поэтому она так быстро действует. Там, где болезни требуется несколько недель или по крайней мере дней, яды могут среагировать мгновенно. Но так как он не отравляет кровь - и очищать ее бесполезно. Не знаю, как оно действует до конца, но твоя фея высказала верную мысль.
        - Рад что мы это выяснили. Жаль, что только сейчас. - совершенно выдохшись сказал я.
        - Даже если бы я поняла это раньше - использовать не смогла. - улыбнулась орчанка. - Я никогда не применяла столь сложных иллюзорных техник подавления и активации. Наверное, пора пробовать, ведь как поддержки меня может в любой момент стать мало.
        - Очень надеюсь, что нет. Иначе эта ситуация будет крайне тяжелой. Но как бы то ни было пока вы все отдыхали и сидели на одном месте я сражался, бегал и по полной использовал даже неприкосновенный запас Ци. Мне пора спать.
        - Можешь отдыхать спокойно. - с насмешкой сказала Аи, протянув бутылку с зельем восстановления. - Три часа сна я тебе гарантирую.
        - Спасибо за щедрость. - поморщившись ответил я. Плащ-палатка тут же был натянут как гамак и уже через минуту я отключился, даже не успев активировать восстановительную медитацию. Из-за стонов раненных, сон оказался беспокойным и прерывистым и все же я умудрился если не полностью восстановить силы, то по крайней мере отдохнуть. Когда Аи не слишком вежливо растолкала меня я качаясь поднялся и еще несколько минут не мог прийти в себя.
        Многим и такой роскоши не досталось. И Аи и Юн с телохранительницами выглядели - краше в гроб кладут. Врач вытолкала меня из гамака и тут же отключилась. И мне едва удалось расслышать ее фразу: «пост сдан». Ответить я естественно не успел, да и смысла особого не было - она уже спала. Так что сделав большой глоток из фляги и сунув в рот смесь из сушеного мяса, орехов и меда я отправился осматривать лагерь.
        Представшее зрелище оказалось не слишком приятным. Аи сумела отворить настоящее чудо и до сих пор все раненные не только оставались живы, но и начали потихоньку приходить в себя. Даже Куват и Ичиро, пострадавшие от отравления больше остальных, выглядели вполне приемлемо и уже начали приобретать здоровый цвет лица.
        В остальном же все было крайне печально. Укрепления почти никакие, припасы скудные, да еще и дозорных осталось три человека, включая меня. Будь мы на стене за такие условия развертывания отряда меня легко лишили бы права командования. Хотя сравнивать расположение здесь, в глубоком вражеском тылу, и жизнь на стене глупо. С другой стороны, и правила придумали совсем не идиоты. По крайней мере треть отряда должна находиться в дозоре. В противном случае напавший посреди ночи враг может вырезать всех во сне.
        - Не спится? - спросил я у помощницы Юн, сидящей на крыше небольшого домика.
        - Простите, господин, я нахожусь в созерцательной медитации и не хотела бы отвлекаться на разговоры. - попросила девушка. Уважая ее способность и упорность, я решил оставить лучницу в покое. И направился к последнему бодрствующему бойцу - Хироши.
        - Доброе утро. Или вечер. - в задумчивости проговорил эльф. - Черт его разберет в этой постоянной полутьме. Тут даже цикличности сна у растений нет, они в вечно полуобморочном состоянии. Как в таком режиме выживает природа непонятно.
        - И когда ты успел стать специалистом? - усмехнувшись спросил я, и сел рядом с ним на камень.
        - О, в отличие от общения с императорскими особами этому меня учили с детства. - чуть повеселев ответил Хироши, но несмотря на притворную маску я успел заметить в его глазах не только грусть, но и озлобленность. - Думаю про отряды корня внутри клана Джен ты уже в курсе?
        - В самых общих чертах. - пожав плечами ответил я. - Они выращивают по десять урожаев в год на голых камнях и обеспечивают едой город в самые тяжелые и неурожайные годы.
        - О, ну если так рассуждать, то да. Мы конечно хорошие. - усмехнулся товарищ. - Вот только этим все естественно не ограничивается. Некоторые говорят, что мы народ внутри народа. Корень великого древа. Соль земли. Вот только одними и теми же вещами можно как спасти, так и убить. Твоя ручная демонесса назвалась Силерантильской. Это очень древнее название, которое произносят лишь в детских сказках, да приданиях. Правда куда чаще их называют просто - проклятые короли. Не за хорошие поступки естественно.
        - В этом я даже не сомневаюсь. В императоры вообще хорошие люди редко попадают. А учитывая, что их империя давно канула в глубину веков - можно с уверенностью сказать, что и с управлением у них было не все в порядке. Так или иначе это было очень давно. Не проверить.
        - О, тут ты прав. Даже среди эльфов не осталось никого кто дожил бы до наших дней с разделения. Все же это было десять тысяч лет назад. Но все же найти живых свидетелей можно. Например, наш ректор. Или госпожа Кингжао. Да и Шунюан должен быть в курсе. Ведь тифлинги не просто долго живут, они бессмертны.
        - Это очень относительно. - покачал я головой. - Мне кажется даже события ста лет втиснуть в голову почти невозможно, так устроен мозг. Верхний дантянь если угодно. Так что я считаю, что каждые сто - двести лет человек полностью меняется. Перерождается если угодно. Ведь главное не тело, а душа. Его ощущение.
        - О, тут ты себя раскрываешь. - усмехнулся эльф. - Некоторые даже сказали - палишься. Не может пятнадцатилетний о столь глубоких вещах говорить. Как бы ты не пытался быть проще - все равно несоответствия видны любому, кто умеет смотреть.
        - Сказал пятидесятилетний в теле пятнадцатилетнего. - парировал я. - У меня из воспоминаний от прошлой жизни осталось только два месяца да горсть коротких вспышек. А у тебя долгие годы. Так что ты меня старше в несколько раз. А на счет императорства и всего прочего я тебе честно скажу - не помню, значит не было. Тот, кто был императором, давно мертв. И единственное, весьма эгоистическое желание у меня - выжить, и чтобы все дорогие мне люди тоже жили и могли этому радоваться. А все остальное уже побочные достижения.
        - Сказал самый молодой медный воин за прошедшую тысячу лет, и возможно самый молодой глава клана за всю историю Чщаси. Хотя конечно звучит благородно. - сказал, усмехнувшись эльф. - Впрочем, не мне спорить с тем, кто заварил всю эту кашу ради моего спасения. Не думай, такое не забывается. Но дальше может быть все куда сложнее.
        - Тут ты прав. Мы совершенно не представляем, что нас ждет впереди. И даже если нам удастся расспросить Имаджин, это немногое решит. - признал я, с досады откинув найденный камушек в сторону. - Шунюан превратил мирных грибоедов в кровавых монстров. Никто не знает на что он еще способен. Но если будем действовать вместе -обязательно справимся.
        
        - \\ -
        Ну как оно вам? а то что-то комментов нет, будто и проды каждый день не выходит.
        Глава 29
        Почти пять дней нам понадобилось, что бы восстановить силы и привести раненых в боеспособное состояние. Несколько нападений озверевших иглосвинов, с каждым разом все слабее и отчаянней, отбили без всяких проблем. А когда сверху сунулись ящеры то стоило мне подойти к возведенным укреплениям, и они тут же сбежали.
        Несмотря на опустевшие деревни, идя по этажу мы тут и там встречали животных, мелких грызунов и ящериц. Грибов было в волю и теперь они могли плодиться без опаски. Хищники, не представляющие для нас никакой опасности, стали единственной помехой на пути к очередному спуску. Дверь открылась легко, терминал не пытался меня засосать, и лестница оказалась на месте - настоящее чудеса. Впрочем, у меня и без неожиданностей проблем хватало.
        Хироши, хоть и не отклонялся от бесед и своих обязанностей, но казался очень отстраненным. Куват - расстроенным и виноватым, а Ичиро просто не находил себе места. При попытке поговорить они, все трое, не сговариваясь заявляли, что все в полном порядке, и хотя я прекрасно понимал что оставлять все в текущем виде нельзя - решил отложить все разговоры на потом.
        Главное же, бесспорно - пересечение опасных этажей. И в первую очередь - того где содержалась зараза чуть нас не прикончившая. Немногочисленным найденным на этаже зверям и разумным повезло куда меньше. Замотав лица повязками смоченными, а спирте мы аккуратно обходили скопления тел. По их виду становилось понятно, что кровавая жажда оказалась не единственной напастью, уничтожившей небольшое поселение крысолюдов. Именно они заселяли этот и следующий этажи.
        Однако те редкие выжившие что нам встречались по дороге немедленно прятались, пропуская нас дальше без какого-либо сопротивления. Это немного напрягало, я даже думал, что они собирают силы ударить нам в спину. Но к моему облегчению мы смогли миновать территорию крысолюдов без всяких проблем.
        - Насекомые, ящерицы, ехидны и крысы были. - заметила на привале Аи. - все как по книге жизни в которой рассказывается о пищевых цепочках. Будто кто специально их расселял.
        - Такие насекомые сами кого хочешь сожрут. - передернув плечами возразила Юн.
        - Все так и есть. Шунюан прямо сказал, что за десятки тысяч лет в мире существовало множество видов куда достойнее нашего. - ответил я девушкам. - Судя по всему, создавая так называемый идеальный вид он заселил этажи в порядке, в котором создавались его прототипы. Но учитывая с какой ненавистью он относится к людям и остальным расам, живущим не поверхности сомневаюсь, что в его понимании природа пошла верным путем. Так что я даже не знаю, чего ожидать в самом конце.
        - Зато о ближайших противниках можно не гадать. - заметила Аи. - после крыс - кошки или лисы, дальше волки ну а последними должны стать медведи. Или саблезубые тигры.
        -Вряд ли все будет на столько предсказуемо. -- возразил я, садясь в позу для медитаций. - иначе смысла в действиях Шунюаня нет, он просто повторит путь, пройденный природой, слегка его изменив и извратив. Конечно, на больших промежутках времени даже незначительные изменения могут кардинально сказаться на конечном результате. Но он не хотел повторять предыдущий опыт, а собирался создать что-то свое.
        - О, это верно. А еще мы можем просто не понимать, что творится в голове древнего демона. Особенно учитывая, что ему постоянно приходилось жить двойной жизнью. Это тоже оказывает значительный отпечаток, и на поведение, и на личность в целом.
        - Вы не слишком хорошего мнения о господине. - фыркнув заметила Имаджин. - А говорили что тоже ему служите.
        - Служили. - поправил я девушку погладив по голове. - Он один из верховных правителей нашего города и заместитель декана. По сути своей второй человек в городе, населенном ста тысячами разумных.
        - Ты шутишь? - ошарашенно спросила кошка, и я подумал, что сейчас придется объясняться почему он не главный, но Имаджин задала совершенно другой вопрос. - У вас в поселении сто тысяч разумных? А сколько среди них мужчин?
        - Около тридцати тысяч. - не на долго задумавшись ответила за меня Юн. - Это важно?
        - Конечно! - воскликнула кошка. - Но откуда у вас их столько?
        - Ты ставишь нас в тупик такими вопросами. - удивленно ответил я. - Что значит откуда? Рождаются, точно так же как и девушки. Ка самом деле мальчиков рождается даже больше, но из-за постоянных нападений на остров выживают далеко не все. А у вас разве не так же?
        - Нет. - помотала головой Имаджин. - У нас уже давно не рождалось ни одного мальчика. Девочки тоже не все доживают до половозрелого возраста. Но я даже не помню, чтобы в нашем народе появлялись мужчины.
        - И как же вы тогда размножаетесь? - спросила Юн, единственная кто смог подобрать отвалившуюся челюсть. Остальные, включая меня, так и сидели с открытыми ртами.
        - Это слишком личный вопрос. - смущенно ответила кошка и судя по ее порозовевшим щекам поняла вопрос совсем не так как его задавала ученица Кингжао.
        - Я имею ввиду не сам процесс. - поправилась Юн, прикрывшая рот боевым веером. - С этим все должно быть более-менее понятно. Но как вы вообще размножаетесь без мужчин?
        - А кто сказал, что у нас их нет? - совершенно искренне удивилась кошка. - По близости всегда можно найти подходящего самца. А с кем воспитывать ребенка, с ним или подругами - это уже наше личное дело. Тем более что к сожалению, у нас всегда рождаются девочки и именно нашего вида. Независимо от того, кто стал отцом.
        - Ого. - только и смог выдавить из себя я, когда до меня наконец дошла ситуация в целом. - И как вы тогда выбираете полового партнера?
        - Мне еще слишком рано об этом думать. - покачала головой Имаджин. - Обычно самого достойного, сильного или умного. Мы стараемся выбрать тех кто поможет дать сильное потомство, но все равно, после раскрытия магического потенциала выживает только половина. Так что нас никогда не бывает много.
        - Погодите! А что если они и есть идеальный вил? - резко вскочив спросила Аи. - Поголовно владеют жуткими способностями, от любого партнера рождают ребенка своей расы, явно сильные и умные, да еще и не подвержены болезням. Кровавая жажда обошла ее стороной! Они же просто созданы для доминирования. А рождение ребенка - привилегия для отсталых рас которой удостаиваются только лучшие. Новая сверхэлита, которая должна заменить тифлингов и демонов на самой верхушке пищевой цепи!
        - Я никогда и не отрицала что я совершенство. - гордо вскинув голову проурчала кошка.
        - Вот только я бы добавил, что он несколько ошибся в расчетах. Элиты конечно и не должно быть много, вот только забирая самых-самых из других рас они обрекают их на медленную деградацию и смерть. К тому же любой диктат заканчивается бойней. А против толпы, даже невооруженной, не справиться ни с какими способностями.
        Кроме того, чтобы занять место элиты его нужно для начала освободить, чего демоны естественно добровольно не сделают. Так что в современном мире, везде, кроме разве что Чщаси, новый народ ждет тихое и весьма обыденное существование. Да и вряд ли женщинам понравится, что их мужчин уводят на сторону.
        - Как грубо. - фыркнула Имажин. - Зачем они нам? Поиграем, используем и вернем. Хотя многие самцы после ночи с моими сестрами готовы на что угодно, лишь бы она повторилась.
        - Если их до этого окружали дикие, полу разумные, считающие их не более чем оплодотворителями самки. - ехидно произнесла Юн, подчеркнув последнее слово интонацией. - Тогда вполне возможно. Но если мы говорим о настоящих мужчинах и женщинах, то супруга должна быть достояна своего повелителя.
        Многие достойные девы Чщаси обучаются искусству любви в храме послушания. И даже эльфы, в зрелом возрасте склонные к разного рода извращениям отдают своих дочерей госпоже Кингжао, дабы она научила их как стать достойной своего будущего супруга. Особенно если он глава клана, как господин Гуанг Валор. И никакая природная физиология этого не заменит.
        - Ах вот как? - хитро прищурившись сказала кошка. - Думаешь он уже твой? Посмотрим…
        - Мне кажется вы обе ошибаетесь. - нахмурившись сказала Аи. - Главное в отношениях мужчины и женщины вовсе не секс, а доверие и искренняя дружба и привязанность. - В ответ на это Имаджин лишь презрительно фыркнула, а Юн так посмотрела на нее что мне стало искренне жаль старую подругу.
        - Я считаю, что Аи права. Для удовлетворения самой низменной потребности есть доходные дома. А верного человека, который будет всегда рядом, гейша не заменит. - сказал я поддержав доктора. - Но уверен, что госпожа Фенг Юн и сама все прекрасно понимает, иначе ее бы здесь не было. Мы помогаем тем, к кому хотим стать ближе. И даже если мы далеко, то сражаемся не только за себя, но и за всех кого любим. А это чувство обычным соитием не заменить.
        - Вы совершенно правы, господин. - воодушевленно кивнула Аи.
        - Согласна, заменить нельзя, а вот дополнить и сделать отношения гармоничнее и слаще можно. - прикрыв лицо веером сказала Юн.
        - Хватит, вы еще подеритесь сейчас. - обреченно произнес я, не в силах остановить разгорающийся спор. - Привал окончен. Собирайтесь и выдвигаемся.
        - О, просто прекрасно. - посмотрев на потолок произнес Хироши. - вместо того чтобы разрешить конфликт ты не просто бежишь, но и всех нас за собой тащишь. А можно всех командиров посмотреть? Кажется, этот сломался.
        - На твоем месте я бы серьезно подумал, чтобы втянуть язык оттуда откуда он у тебя торчит, эльф. - сказал с нескрываемой угрозой Ичиро. - То есть в задницу. Если тебе не годится этот командующий, то лучше тебе уже не найти.
        - Спокойно! - приказал я. - Он это с юмором. Все же все понимают? Собирайтесь и давайте двигаться дальше. Имаджин, я благодарен тебе за рассказ о вашем народе, это было очень познавательно и важно для меня. Уверен, если после того как встретимся с Шунюанем мы сможем договорится с твоим народом, то вы отлично впишетесь в наше общество.
        - О, клан Хэй будет против. - усмехнулся Хироши. - Но когда тебя интересовало мнение других кланов? Веди, наш наилучший предводитель.
        - Можно я ему врежу? - спросил Ичиро, уже зашнуровавший поясные сумки.
        - Нет, у него просто настроение игривое. - поморщившись ответил я. - Выдвигаемся.
        Привал хоть и был кратким, но мы успели перекусить и отдохнуть. Кроме того, в последние дни никаких столкновений не случалось так что на следующий этаж мы начали спускаться в приподнятом настроении, только кошка что-то усиленно обдумывала, это было видно по ее шевелящимся ушам. А когда мы уже собирались на выход она неожиданно дернула меня за рукав.
        - Стойте! Вам сюда нельзя. - выкрикнула девушка, вставая поперек дороги. - Если все что вы сказали правда, то вы просто обязаны увидеться с нашей предводительницей. Но если мы пойдем через хищные джунгли здесь - нас всех съедят. Идите за мной, я покажу правильную дорогу.
        Глава 30
        - Когда ты говорила про хищные джунгли я подумал, что тут просто обитает много агрессивных зверей, а не вот это вот все. - сказал я Имаджин когда мы проходили мимо кровожадно клацнувшего зубами цветка. Размах лепестков, заканчивающихся толстыми мощными шипами, составлял без малого полтора метра. - Что-то мне подсказывает что будь у него возможность он бы поскакал за нами следом.
        - Это обычный хватака, он не сможет. - покачала головой девушка-кошка. - Но лучше смотрите под ноги, в этой области иногда разрастаются удавчатые лианы и плеваки обливающие всех кислотой. Такие могут достать даже за несколько метров.
        - Это как в темных лесах эльфов. - сказала Джи, с удовольствием заставляющая захлопнуться все ближайшие цветы, в последний момент ловко взмывая вверх. - Вечная мать тоже создавала заградительную линию, через которую не могли прорваться войска империи. До того, как появились паровые танки конечно. Ауч!
        - Что случилось? - удивленно посмотрел я на парящую на крыльях демонессу.
        - Я порезалась. Об шип. - ошарашенно проговорила Джи.
        - Что за бред. - отмахнулся я, но девушка не засмеялась. - Погоди, ты что, не шутишь?
        - Думаешь я бы стала? -- обиженно спросила демонесса. - Ты видел, как я напоролась на иглу?
        - Нет. Но это не важно. Я вообще не контролирую твое существование.
        - Это крайне важно, господин. - едва придерживаясь учтивости произнесла Юн. - Я уже несколько дней замечаю отклонения в действии своих техник. Они не должны так работать. Вернее, должны именно… сложно объяснить, показать быстрее. - с этими словами она прикрыла глаз и возле ее веера появилось облачко пара. Обычная вещь для техники внушения, которую Юн всегда использовала для отвлечения внимания от рукопащных техник. Затем девушка медленно подняла боевой веер вверх, собирая облачко и сложила оружие с которого стекла капля воды. - Подставьте руку.
        - Ого, какая реалистичная иллюзия. - ошарашенно сказал я, когда капля упала мне на ладонь. - Прохладная, чуть вязкая. Не за что бы не подумал, что такое возможно. Ты превзошла себя.
        - Спасибо за похвалу господин, но боюсь она не заслужена. - ответила ученица Кингжао. - Иллюзией был лишь туман, все что произошло дальше - никак от меня не зависело.
        - Хочешь сказать, что подлила воду пока творила иллюзию? - попробовал я найти логическое объяснение, но девушка вновь отрицательно покачала головой. - Так. Нет. Этого не может быть просто потому, что не может быть никогда. Мы все знаем, что такое техники Юань-ци, они влияют на ощущения и разум, но никак не на остальную реальность.
        - Почему ты отрицаешь то что видишь и чувствуешь сам? - чуть наклонив голову спросила Имаджин, и из уст девушки управляющей воздухом напрямую этот вопрос показался куда более логичным. И в самом деле почему? Если она силой воли и собственной жизненной энергией способна создавать ураган, поднимающий каменные глыбы, то капелька воды, сотворенная из иллюзии это сущая мелочь.
        - Хорошо. Допустим. Куват, мне понадобится твоя помощь, я должен кое-что проверить.
        - Все что пожелаете, господин. - воодушевившись сказал полуорк. Первый раз за все время с кровавой жажды он казался более живым.
        - Держи щит крепко и закрой глаза, я ударю со всей силы. - дождавшись пока он зажмурится я создал своего иллюзорного двойника, а себя прикрыл оком урагана. Теперь все видели только одного меня - иллюзию. И пусть поддерживать ее на двадцать три человека несколько проблематично, за прошедшие дни я достаточно восстановил свою Юань-ци и теперь беззастенчиво этим пользовался.
        Отойдя чуть назад призрак разбежался и подпрыгнув, добавив к удару весь вес своего тела, со всей силы огрел в круглый шипастый щит. Даже мне, контролирующему иллюзию на секунду показалось что лезвие выбило сноп искр из стальной сердцевины, прикрывающей ладонь. Оттянув иллюзию назад, я занял ее место и развеял обе техники.
        - Как тебе мой удар? - стараясь скрыть усмешку спросил я.
        - Я его почти не почувствовал. - гордо заявил полуорк. - Я все еще готов в любую секунду прикрыть вас собой. Поверьте, господин, я выстою и никогда больше вас не подведу!
        - На щите осталась царапина. - сказал полушепотом Хироши, легко обо всем догадавшийся. - Ты до сих пор поддерживаешь иллюзию?
        - Нет. - мрачно проговорил я, подходя ближе и ощупывая поверхность стальной сердцевины. Нанеси я удар глефой он был бы раз в десять глубже, и все равно произошедшее не укладывалось у меня в голове. Призрачный воин являлся иллюзией, в этом не было никаких сомнений, и все же он каким-то образом действительно сумел оставить эту царапину. - Как, блин?
        - Кажется мы вступаем на территорию неизведанного. - сказала Аи. - Я тоже заметила, что раны затягиваются куда быстрее чем раньше, но списала это на состав воздуха.
        - Нечто позволяющее создавать настоящую магию из ничего. - покачала головой Юн. - в этом кроются как большие возможности, так и большие беды. Теперь уже ни в чем нельзя быть уверенным на сто процентов. Может меняемся мы, а может мир вокруг нас?
        - Госпожа Фенг Юн еще сомневается, даже видя перед собой хищные растения и странных животных? - чуть улыбнувшись с ехидцей спросил Ичиро. - Этот мир однозначно сошел с ума, и кровавая жажда лишь одно из проявлений безумства.
        - К счастью я оказалась достаточно сильна разумом чтобы не подвергнуться этому недугу. - прикрыв лицо произнесла ученица Кингжао предельно вежливым тоном, но даже в такой форме это звучало как форменным издевательством. Мечник, прекрасно все понявший сжал до белизны костяшек, однако быстро взял себя в руки.
        - Мои действия были недопустимы. Я напал на товарищей и убил одного из них. Если бы вы, господин Гуанг Валор, не победили меня в схватке - погибло куда больше. Я частично помню нашу схватку, и сквозь кровавую пелену понимал, как тяжело вам приходится. И все же вы сумели сохранить мне жизнь. Уже который раз спася ее. Я не знаю, как вас отблагодарить за это.
        - Господин. Я должен быть вашим щитом… а вместо этого, напал на вас. - в порыве чувств всегда спокойный и уравновешенный Куват упал на одно колено. - Заберите мою жизнь, она не стоит преданных клятв.
        - Ты кажется забыл, что она и так принадлежит мне. Гуанг Куват. Ты член моего клана, мой защитник, но что куда важнее - член моей семьи и мой друг. - покачал я головой. - Знай, что этот проступок не окажется безнаказанным, пусть ты был не в себе и все же какой пример мы покажем если нападение на главу клана, входящего в наблюдательный совет города оставить без ответа. Но и лишать тебя жизни я не собираюсь.
        Что же до вас, господин Пинг Ичиро, вы так же мой друг. Но здесь ситуация куда сложнее. Как ваш командир я несу полную ответственность за ваши действия во время похода, но также должен и наказывать соразмерно вине. И если как друг я вас прощаю, то как командующий я сделать этого не имею права. Станет ли цена вашей жизни соразмерной нападению на меня? Возможно.
        Если честно я всячески старался избегать этой темы, и начни вы вспоминать эту ситуацию первыми - замял бы происшествие. Однако сделанного не воротишь, и я должен принять решение, которое устроит все стороны. И вас, и меня и конечно вашего старшего брата, главу великого клана воинов Пинг Яна. Пока я вижу только один вариант - все напавшие на меня должны дать вассальную клятву и служить клану Гуанг.
        - Клянусь своей жизнью служить и защищать остров Чщаси, его жителей и клан Гуанг как свой собственный! - недолго думая выпалил Ичиро. Следом за ним встали на колени и принесли клятву все воины Пинг, поддавшиеся кровавой жажде. А затем и все остальные. Меньше чем за минуту мой клан расширился почти в два раза. При этом не абы кем - а полноценными воинами, элитой академии. Одиноко остался стоять только мрачный Хироши, удивленно поднявшая уши Имаджин, и троица Фенг.
        - Я принимаю вашу клятву и обещаю освободить, от нее если того пожелает ваше сердце или потребуют другие обстоятельства. - сказал я, жестом велев Ичиро встать. - До тех пор - вы мои братья и сестры, моя семья и мой клан. Надеюсь Ян не слишком расстроиться произошедшим.
        - Уверен, он поймет все обстоятельства. - кивнул мечник. - Спасибо, старший брат.
        - О, как трогательно, аж слез наворачиваются. - смахнул со щеки воображаемую слезу эльф. - А теперь можно мы уже пойдем дальше?
        - Раз уж у нас час откровений, ты не в чем не желаешь признаться? - улыбнувшись спросил я у Хироши. - Впереди много опасностей и времени больше может не представиться.
        - О, так вы меня в чем-то подозреваете? Увы, я кристально чист. - с ответной улыбкой сказал эльф.
        - Тем лучше. - кивнул я, не собираясь развязывать конфликт. - В таком случае для всех членов клана, как старых, так и новых, у меня есть необычный подарок. Я долго его готовил и до последнего сомневался, но, если сам мир вокруг нас меняется мы тоже обязаны это сделать. Джи запускай передачу интерфейса.
        «Получен запрос на формирование локальной сети. Ошибка - значение Юань-ци менее шестисот. Создание полноценной сети невозможно. Клонирование файлов протокола связи. Установка двустороннего соединения. Создание визуализированного слоя. Адаптация к параметрам новых пользователей. Внимание, радиус действия сильно ограничен. Ядра нет, потребление Юань ци в пассивном режиме = пять единиц в час. Суммарная выработка Ци снижена до ста пятидесяти единиц». - «Многовато» - поморщился я. - «Но ничего не поделать»
        - Что… что это? - немедленно спросила Аи, пытаясь проморгаться. - Кажется мне что-то в глаз попало.
        - Не все так быстро, это потребует некоторого времени. - сказала демонесса, порхая от одного бойца к другому. - Просто подождите пока настройка и интеграция закончатся.
        - Это какая-то техника? - закусив губу спросила Юн. - Виденье Ци для всех?
        - Можно конечно назвать это и техникой, навыком или пассивной способностью. - улыбнулся я, как можно загадочнее. - На самом деле не так важно имя или определение, как смысл и цель. Интерфейс, это то что поможет вам контролировать собственное тело в несколько раз эффективнее. Разобравшись и обучившись, вы сможете в несколько раз быстрее осваивать новые приемы, а главное - увеличивать запас Ци вашего пути.
        - Ты только что, всем кроме нас четверых, передал секрет клана? - осторожно спросил Хироши.
        - Все верно. Уверен, еще до окончания спуска они получат характеристики и возможности бронзовых воинов, раскрыв свой потенциал. И в течении ближайших нескольких лет станут героями. По крайней мере я очень на это рассчитываю.
        - О, вот это и в самом деле императорский подарок. - обиженно фыркнул эльф. - Госпожа Фенг Юн, вы не хотите присоединиться к клану Гуанг для того чтобы получить такой-же?
        - Нет. - прикрыв рот веером сказала девушка, а затем полушепотом, но так что я ее расслышал добавила: - У меня куда более грандиозные планы.
        Глава 31
        Для того чтобы все освоились с интерфейсом мы устроили привал. Я же, в это время, занялся освоением новых, теоретически безграничных возможностей. Нужно было понять, от чего зависит сила воплощения, и работает ли это исключительно на иллюзиях. Первое что я сделал - провел точно такой же эксперимент как с Куватом, только без него. Благо вокруг росло множество хищных цветов и лиан, только и ждущих пока их порубят.
        - Как успехи? - спросил Хироши и я вздрогнув обернулся. Увлекшись техниками я совершенно перестал смотреть по сторонам и появление приятеля стало для меня полнейшей неожиданностью.
        - Более-менее успешно. - нехотя признал я. - По крайней мере одно точно мне стало ясно - Имаджин использует не иллюзии, а нечто другое. На несколько минут мне показалось, что это какое-то воплощение. Что многие вокруг верят в ее силу, и за счет этого она существует. Плюс к этому самоподдерживается, даже при гибели ящеров остальные еще сильнее убеждались в ее возможностях, подпитывая. Но у этого феномена безусловно есть основа.
        - Может хватит пытаться найти смысл и систему во всем? - спросил ехидно эльф, пристраиваясь на ближайшем упавшем стволе пальмы. - Некоторые вещи происходят просто потому что они есть. И нет никакого резона в них разбираться. Вот, например, мы с тобой в подземелье, где должна быть темнота и голые камни. Но вместо этого мы в относительном тепле, дорогу нам освещают растения, а вместо бесплодных камней - джунгли. Даже если ты поймешь в чем дело - какой от этого прок?
        - Я даже не знаю, что конкретно тебе на это ответить. - развел я руками. - С произошедшем на этаже все более или менее ясно. Очередная эпоха да еще из поздних. Монстры здесь должны быть соответствующие. И уже зная это можно лучше подготовиться к грядущим битвам. Что же до того откуда оно здесь - мне кажется ответ очевиден. Поле для опытов переросшее в самостоятельную жилую зону.
        - И мы снова возвращаемся к вопросу зачем. Что толку от этого понимания? То, что наш враг могущественен мы знали задолго до того, как спустились. Больше или меньше -- никак не влияет.
        - А вот тут я с тобой в корне не согласен. Он умен и силен, это так. Вот только его основная боевая сила - стражи. И она перестала работать. Посмотри на нашу гостью, она искренне удивлена и хотела бы наладить более тесные контакты. Да что там, она прямым текстом говорит об их не воинственной позиции. Возможно все они поголовно и великие маги, но сражаться не умеют совершенно. Они не воины.
        - О, а мы воины? Что с того, если они сильнее? - фыркнул Хироши. - Ты же заметил, не только твои силы изменились. Чем ниже мы спускаемся - тем мощнее становится Имаджин. Еще немного и твои фокусы станут бесполезны!
        - Какие фокусы? - невинно спросил я, и эльф в ответ лишь понимающе усмехнулся. - Что же до неравенства в силах… смотри! - подняв палец я создал едва заметную иллюзию тончайшей водной струи, а затем, усилив с помощью техники Юань-ци выпустил электрический разряд, поджарив стоящее метрах в десяти мясистое растение.
        - Ого… это действительно впечатляет. - присвистнул восхищенно Хироши. - получается тебе больше не нужны ни тросы, ни контакт?
        - По большому счету да. Пусть мои приемы в подметки не годятся магическому урагану, и идут не от непонятной мне силы а от физических изменений, но умей я такое неделю назад и сражение на уровне ящеров закончилось не начавшись. - взвесив все ответил я товарищу.
        - Обездвиживание и атака через любые щиты. Пожалуй это тянет на новую секретную технику. Надеюсь кто бы нам не встретился на пути, теперь у тебя достаточно силы и уверенности в себе чтобы не нападать на них до того, как вы поговорите. - с легкой улыбкой сказал эльф. - Тебе удалось обуздать Ичиро, спасти ему жизнь. Честно признаюсь, во время сражения у меня была возможность его прикончить и несколько минут я так и хотел сделать. Ведь он сильно тянул команду назад и стал угрозой. Но ты справился.
        - Для врагов, не для нас. - тут же поправил я Хироши. - Ичиро человек чести и я ему полностью доверяю как и всем вам. Пускай его поведение с школьных времен сильно изменилось, после многократных применений кровавой ярости и летнего вихря, у него нет техник Юань-ци, чтобы компенсировать воздействия на психику. Но он все еще прекрасный товарищ и верный друг.
        - О, а теперь еще и член твоего клана. - потеряв всякую серьезность усмехнулся эльф. - Кажется я один кто остался вне его, после клятвы Ичиро и его помощников. Юн не в счет, она еще с того суда всячески тебя поддерживает и старается угодить. Уверен, стоит ей достигнуть совершеннолетия, и ты обречен на счастливый брак по расчету.
        - Не факт что я соглашусь…
        - И оскорбишь тем самым ее отца? Великого владыку Фенг? О, да ты куда более рисковый парень чем я думал. - рассмеялся Хироши, похлопывая ладонью по древесному стволу. Звук был такой будто доску о доску ударили. - Нет, ты конечно можешь попробовать отказаться, вот только добром это не кончится. Так что, породнишься с домом Фенг, и сможешь рассчитывать на их всеобщую поддержку. Джен тебе уже обязаны освобождением детей, Гуй на твоей стороне по праву крови. Остались Пинг, Ксу и Хэй, но думаю с ними ты тоже сумеешь оговорится.
        - Для начала неплохо бы вообще выбраться из этой передряги живыми. - покачал я головой. - мы понятия не имеем что нас ждет впереди, а Имаджин не горит желанием рассказать.
        - О, она вообще не очень болтлива. - хмыкнул эльф, поднимаясь и отряхивая штаны от коры. - Если ты спросишь меня - она понимает куда больше чем показывает. Как бы там не было - нам пора выдвигаться, прошло уже двенадцать дней как мы в подземелье, осталось чуть больше половины срока, а мы даже не знаем сколько еще идти.
        - Вот тут я с тобой полностью соглашусь. - кивнул я развеивая иллюзию, и Хироши ошалело уставился на меня, не веря, что я окажусь в двух метрах от точки где был секунду назад. Усмехнувшись и ничего не говоря, я вернулся к лагерю, позволив эльфу стоять с отвисшей челюстью и самому гадать, как это произошло.
        - Это удивительно. - сказала Аи, когда я вытащил ее из медитации прикосновением к плечу. - В начале непривычно, все время хочется протереть глаза, но теперь я даже не могу себе представить, как обходилась без этого интт… интэт…
        - Интерфейса. - подсказал я и врач тут же кивнула.
        - Да! Глубина ран, кровотечения, я могу видеть даже собственные пути Ци и воздействовать на них с помощью медитативных техник! - воодушевленно перечислила девушка. - Если у тебя все это было с самого рождения, то прогресс уже не кажется столь выдающимся. Ой. То есть я хочу сказать, что он все равно очень значительный, в сравнении со всеми остальными, но теперь я и в самом деле могу стать самой сильной воительницей среди орков и получить ранг владыки!
        - Спорный вопрос, имеет ли теперь вообще смысл эта система рангов. - хмыкнув заметил Ичиро, тренирующий новые приемы. - За один день я узнал о себе больше чем за все годы обучения. А уж если учитывать что я оказывается неправильно делал базовые удары. - с этими словами он сделал резкий выпад вперед, одновременно активируя все свое ускорение, а затем так же быстро гася его. Скорость удара была столь высока, что раздался хлопок, и воздух пошел рябью от ударной волны. Следом мчался короткий полупрозрачный серп, разрубающий все на своем пути. - Волна смерти, мое новое изобретение и коронный удар. Может ли кто-то похвастать подобным?
        - Не знаю на счет похвастать. - чуть замявшись сказал Куват. - Но вот. - он снял бронированный наруч а затем, демонстративно воткнул нож в руку. Я даже среагировать не успел, и прежде чем начал ругаться полуорк показал совершенно чистую ровную кожу. Только оттенок у нее был странный - темно серый, присущий скорее чистокровным дварфам или железу. - Я думал, что это последствия болезни, но у других подобного нет. К тому же стоит развеять укрепление как все возвращается в норму.
        - Стальная кожа, удары, опережающие звук, молния, бьющая из пальца. - смеясь перечислял Хироши. - Кто больше? У кого еще какие осложнения в связи с спуском?
        - Вопрос хороший. Мы явно приближаемся к чему-то что нас меняет. - не стал спорить я с товарищем. - И чем дальше - тем они могут стать существенней. Так что, думаю нам и в самом деле стоит обозначить границы появляющихся сил и отклонений.
        - Простите господин, но у нас с братом ничего хорошего не появилось. Наоборот, я почти перестал чувствовать потоки ци. - с сожалением сказал Бим. - Если бы не ваше благословение, стало бы совсем худо. - подтвердил Бом. - Но мы с братом готовы отправится с вами сколь угодно далеко и отдать за вас жизнь, если придется.
        - Это тревожные новости. - я нахмурился, прикидывая варианты. - У кого еще проявляются негативные симптомы от спуска? Когда они начались?
        - Простите госпожа. - поклонилась Роу, телохранительница Юн, ученице верховной жрицы. - Прямо перед спуском все было в полном порядке. Но благодаря нашей гостье мы смогли спустится разом на пять этажей, и теперь стало уже невмоготу. Думаю, не у всех так, но у многих.
        - Больные и ослабленные бойцы на передовой - обуза, а не поддержка. - строго сказал я. - И это касается всех. Если у вас недомогание или перестали работать техники, не подводите товарищей, расскажите все о своих симптомах Аи. Мы должны выяснить что происходит и помочь всем, кому сможем. После этого вы поднимитесь наверх, и будете ждать нас в грибном лесу.
        - Нет нужды зря тратить время и гадать. - подала голос Имджин которой в последнее время стало гораздо лучше. - Не всем подходят дары нашего хозяина. Именно их за них в нашем народе перестали рождаться мальчики. Но благодаря им же мы владеем столь великой силой. - она гордо вскинула носик. - Магия нашего повелителя всеобъемлюща и проникает через любые преграды. От нее невозможно защититься или сопротивляться.
        - А вот тут ты не права. - покачал я головой. - Ведь твоя жизнь - это лучшее доказательство того что к этому… излучению, - я не сразу смог подобрать слово, - можно приспособится, слиться с ним, а это один из самых эффективных методов выживания. Зачастую - единственно возможный. А значит мы выживем, несмотря ни на что.
        После того как Аи с пристрастием опросила всех оставшихся бойцов выяснились неутешительные новости. Положительно спуск сказался чуть меньше чем на половине. Несколько человек, включая вторую телохранительницу Юн пытались хорохорится, но их быстро вывели на чистую воду. По счастью моя тройка, лишь получила усиления, а вот другим повезло меньше. Из двадцати двух человек со мной осталось девять.
        - Мало. - сквозь зубы проговорил Ичиро. - Мы даже стену щитов не сможем поставить.
        - Возможно нам и не понадобится. Будем надеяться на то что ниже нас встретят с распростертыми объятьями, а не наточенными мечами и копьями. - так же тихо ответил я, глядя вслед поднимающимся по лестнице соратникам. - К счастью мы выяснили это сейчас, а не во время битвы. Все привал окончен! Выдвигаемся.
        Глава 32
        Только благодаря значительно поредевшему после разделения отряду и намеренно скрытному передвижению мы заметили противников раньше, чем они нас. Хироши чуть было не высунулся вперед - встречать гостей с распростертыми объятьями, но увидев, что даже Имаджин присела и старалась громко не дышать, вовремя остановился.
        - В чем дело? - спросил я шепотом у девушки. - Я думал мы должны встретиться с твоими подругами и сородичами, а эти вроде похожи. Что не так?
        - Это не неко. - едва слышно ответила кошка. - Выродки - гиены. Они наши далекие родственники, все сходство заканчивается на ушах и хвосте. Больше псы, чем кошки. Дикие, необузданные и очень опасные. Кроме того, они не слишком умны - но прекрасно владеют магией.
        - Потрясающе. - пробормотал я, быстро считая количество потенциальных противников. Выходило около двух десятков. - Передовой отряд или караул?
        - Скорее племя охотников. - рассматривая врагов сказал Ичиро. - Вот только я не вижу у них ни копий, ни мечей. Как же они выживают?
        - Им щедро досталось магических сил. Даже наши матриархи предпочитают при встрече не сражаться, а обойти отряды гиен. - нехотя сказала Имаджин. -- Если не уверены в своих силах - лучше давайте спрячемся.
        - О… раньше надо было об этом думать. - тихо выругался Хироши, показывая нам в тыл. Позади, метрах в двухстах, жадно принюхиваясь, двигался гигантский волк. Трех метров в холке, с огромными тридцатисантиметровыми клыками и когтями, он был покрыт поседевшей шкурой исполосованной множеством старых ран. - Может удастся их натравить друг на друга?
        - Боже, нет. - Имаджин чуть не вскрикнула и Аи пришлось прикрыть рот девушки ладонью пока та не успокоиться. - Это личный волк патриарха рыжих. Поздно бежать. Осталось лишь помолиться о том, чтобы после смерти наши души обрели покой.
        - Еще чего. - фыркнула Аи. - и не таких убивали. Верно, господин? Вспомнить хотя бы того же шестилапа. А этот не сильно крупнее будет. К тому же теперь у нас есть новые силы!
        - Ваш прошлый противник тоже мог становится невидимым и ориентироваться только по запахам? - саркастически спросила кошка. - Он один в состоянии уничтожить сотню бойцов. Чего уж говорить о вашей жалкой восьмерке. Да и я сгину вместе с вами. Если бы у меня вернулись мои илы я могла бы улететь… сбежать...
        - Твои силы говоришь? - задумчиво пробормотал я, оценивая расстояние между нами и противниками. - Я помогу тебе их активировать, но не для того чтобы сбежать. Вместе, ты и я, сумеем создать нечто новое и спастись.
        - О, боже. Хватит это ерунды! - не выдержал Хироши. - Твои иллюзии могут их отвлечь, но мы на их территории и соотношение сил не в нашу пользу.
        - Кто говорил об иллюзиях? - улыбнулся я, протянув Имаджин ладонь. - доверишься мне?
        - Что? Я… хорошо. Но только в этот раз! - подумав немного ответила девушка, беря меня за руку. - Что мне нужно сделать?
        - Я придам тебе сил и направлю, но только твоя воля и магия способны нас выручить. Не сами по себе конечно, но мы справимся. - с этими словами я достал из сумки предпоследний боевой дым, смешанный с парализующим ядом. - Никому не дышать! Держитесь рядом со мной! Имаджин, как только я дам команду, закручивай воздух вокруг нас, метрах в трех. Сможешь?
        - Я постараюсь. - кивнула кошка, и я почувствовал, как начинает подниматься ветерок. Не слишком сильный, он лишь колыхал листья, и не в состоянии был даже сдвинуть ветки, но мне этого было вполне достаточно. Вырвав пробку, я закинул шашку ровно под эти порывы, и спустя всего несколько секунд нас окружало плотное ядовитое кольцо темно зеленого дыма.
        - Нас заметили. - угрюмо констатировал Куват то, что остальные и так знали. Не увидеть такую аномалию в лесу вообще было проблематично. Но главное было уже сделано. Пока Имаджин состоянии поддерживать нужную нам скорость и направления движения - кольцо останется плотным. И если хоть кто-то захочет через него пролезть…
        Первый самоубийца вынырнул из тумана с двумя огненными шарами, полыхающими на ладонях. Немедля запустив один из снарядов, враг едва не поджег Имаджин, но Куват оказался быстрее, и прикрыл девушку щитом. Дальнейшая судьба гиены оказалась незавидна, ведь в его черепе уже торчало три стрелы, одна от Юн и две от Хироши.
        Не зная, сработало облако или нет, я готовился к самому худшему. Гигантский волк уже мчался в нашу сторону, его размытый силуэт мелькал меж деревьев, сливаясь с листвой, но тяжелые когтистые лапы били по земле так что не разобрать его движения было совершенно невозможно. Не сговариваясь, мы с Ичиро выбросили вперед страховочные крюки и натянули пересекающиеся канаты. Может врага это и не уронит, так хоть замедлит.
        Вот только волк с нами был совершенно не согласен. А может дело было в наезднике, которого я успел увидеть в последнюю секунду, прямо перед их атакой. Гиена, с вытянутым носом и острыми ушами, вскинул руки к потолку и там что-то затрещало. А спустя мгновение рядом со мной упала каменная сосулька метров двух длинной. Вот только до потолка было меньше пяти и я прекрасно видел, что еще минуту назад на нем не было никаких наростов.
        - В сторону! - крикнула Аи, выпихивая меня из круга. Время замедлилось, и я воспринял это за обострение восприятия, ровно до того момента как увидел, что продолжаю двигаться почти с той же скоростью, как и вся моя команда. А вот противникам не повезло, они едва плелись, и даже куски полупрозрачного льда, стали вполне различимы.
        Отдавать команды в слаженном отряде далеко не всегда нужно. Вот и сейчас каждый занимался своим делом. Куват и последний из защитников прикрывали отряд от магических снарядов, сбивая каменный сосульки. Юн и Хироши осыпали противника градом стрел. Аи поддерживала технику, а скорее заклятье замедления времени. Первая помощница Ичиро, которую он пощадил даже во время кровавой жажды, сбивала прицел стрелкам. Мы с названным братом сражались на передовой, убивая всех, кто осмелиться сунуться в ядовитое облако. А Имаджин раскручивала воздушные потоки заставляя гиен дышать парализующим дымом.
        Все это продлилось не больше десятка реальных секунд, но за столь короткий промежуток времени сделать удалось чрезвычайно много. Из отряда противника и выжило то всего человек десять. Включая главаря, сумевшего неведомым образом в последнюю секунду спрятаться за тушей своего серого скакуна. Аи держалась как могла, но стоило закончится магии как она тут же рухнула на землю без сознания. А вот мы себе такой роскоши позволить не могли.
        - Я иду, прикрой! - крикнул Ичиро, набрасываясь на волка. Его клинки двигались так быстро, что видно было лишь все новые появляющиеся на звере раны, из которых фонтанами била кровь. Тонкие, но очень глубокие. И все же даже серией атак сломить врага не удалось. Зверь, с непредставимой для такой огромной туши скоростью прыгнул вперед. Зубы клацнули, и сомкнулись на руке моего товарища.
        Кувата, который успел подставить в раскрытую пасть свой шипованный щит. Волк взвыл, мотая головой из стороны в сторону. Но полуорк уже обмотал морду цепью, не позволяя избавиться от досаждающих игл. Ичиро, поймавший момент, бросился к шее, перерубая по дороге сухожилия твари. Сразу несколько волн прогудели в воздухе и серия ударов, один за другим, в одно и то же место, быстро разрывала плоть великого зверя. Еще секунда и он рухнул бы на земь лишившись головы, но в битву вступил предводитель.
        Каменный град ударил с потолка. Из земли выросли метровые шипы, и моим товарищам пришлось отступить. Мне же на подобное стечение обстоятельств было совершенно наплевать. Мои призраки, нестройной толпой, уже мчались в атаку на неприятеля. По привычке я пользовался ими исключительно в качестве прикрытия. Когда один из призраков врезался в летящий снаряд, отклонив его с траектории, понял всю обретенную силу.
        Теперь я собирался бить только наверняка. Обрушившиеся на врага иллюзии кромсали его, нанося вполне ощутимый урон воину без доспехов, однако тот быстро сориентировался. Присев к земле маг погрузил руки в грязь и тут же во все стороны ударили земляные копья, разом уничтожая всех моих призраков. Вот только я был не единственным на поле брани.
        Юн, сумевшая собрать во время переполоха достаточно крови павших, обрушила на оставшихся в живых настоящий град из кровавых кристаллов. Усиленная версия кровавого шторма Пинг Яна выкосила за раз пятерых. И главарь, хоть и выжил, лишился глаза. Волк в последнее мгновение сумел прикрыть своего хозяина всем телом, но тут же издох от полученных ран.
        Вожак взревел, не своим голосом, ударился о землю и начал обрастать каменным доспехом. Я видел каких усилий стоило применение этого заклятья врагу. Его щеки впали, шея истончилась, и было понятно, что долго он так продержаться не сможет, но учитывая рост и скорость получившегося великана сбежать мы от него были не в силах. Значит остается лишь одно - сражаться! И этого врага я не мог оставить никому.
        Гигантские руки, заканчивающиеся шипами, с гудением разрывали воздух, а при попадании в землю оставляли ямы, полуметровой глубины. Я отскакивал, стараясь держать противника в тумане, и одновременно не подпускать его к друзьям, что получалось с большим трудом. Мое яньюэдао сверкало, оставляя глубокие раны на бронированном теле врага, но и они тут же затягивались, подчиняясь его магии.
        Запрыгнув ему на руку, я активировал око урагана, собираясь в невидимости добежать до головы противника и прикончить его, но чуть сам не поплатился за наглость жизнью. Вожак гиен ударил по одной руке другой, и я лишь в последний миг сумел выскочить из каменных объятий. Не сработало. Моя тайная, коронная техника дала сбой. Времени думать, как и почему не было. Я просто использовал армию призраков и ринулся в новую атаку, не позволяя перевести дух или понять кто из отражений настоящий.
        Враг не слишком утруждаясь бил всех, а когда стало понятно, что уничтожить одновременно всех он не сможет отрастил на броне каменные шипы. Иллюзии напарываясь на острия исчезали, но я именно этого момента ждал. Сменив форму противник сам подписал себе приговор. Не в состоянии нормально согнуть конечности он замедлился и мне хватило времени чтобы вытянуть из-за пояса заготовленную стальную трубку и дернуть за шнур.
        Выполненный по схеме хлопушки, лишь с металлическими стенками и донцем, пистоль прогрохотал, разойдясь эхом по всему подземелью. Трубку разорвало, раскрыв словно цветок наружу, ладони ожгло жаром, но свою функцию он выполнил - стальная трехсантиметровая стрела пробила ослабленное место между шипами в каменной броне врага и прикончила его на месте.
        - Что. Это. Было? - ошарашенно проговорил Хироши. - Как ты сумел его убить?
        - Не важно. - отмахнулся я, закидывая глефу за спину. - Собирайте кровь и припасы, теперь все знают о том что мы здесь. Нужно убираться как можно быстрее.
        Глава 33
        Гиены нападали со всех сторон, и стоило ослабить внимание как мгновенно один из союзников получал рану. Ичиро заметил совершенно верно - вдевятером мы были не способны даже сделать стену щитов, к тому же свое главное орудие в пасти зверя потерял Куват. Враги нападали исподтишка, норовя вынудить нас самих забраться в плотоядные джунгли. И надо признать у них это получалось с каждой минутой лучше.
        Первая мысль была - спалить здесь все к черту и пройти по пепелищу. Но к сожалению, в замкнутом пространстве это лишь привело к неминуемой гибели из-за удушливого газа. Не хватало рядом братьев дварфов - легко сумели подсказать, а так пришлось вспомнить самому в последний момент. Но я все еще надеялся, что смогу справиться с ситуацией благодаря иллюзиям, и в некоторой степени это мне и в самом деле удавалось. Простая закономерность - чем больше видит и верит, тем эффективнее магия.
        Да, мои призраки не могли рубить ветки или броню. Да, дальность действия оказалась невелика. Но человеку совсем немного нужно чтобы умереть. Погрузить лезвия на три сантиметра в тело, перерубить любую из артерий и немного подождать - остальное сделает сердце. Вот только гиен защищали толстые шкуры, а с умениями создавать из льда, камней или даже воздуха броню и щиты настоящий доспех оказался им без надобности. А еще их было много, слишком.
        - Мы так долго не продержимся. - хрипло сказал Куват, проламывая кулаком, ставшим сталью под воздействием простой техники укрепления, череп зарвавшегося мага льда, подошедшего безрассудно близко.
        - Согласен. - выкрикнул, проносясь поблизости Ичиро. - Нужно укрытие, и срочно. - Он почти не ускорялся, предпочитая разрубать излишне приблизившихся врагов косой смерти. Иногда ему везло, и полупрозрачный серп, следующий за взмахом клинка, прорубался даже через толщу джунглей, разрубая прячущихся меж деревьев врагов.
        - Где я тебе укрытие возьму? - пришлось выругаться мне. Я как раз раскручивал вертикальную мельницу, превратив свою глефу в вихрь лезвий, обрушившихся сразу на трех гиен. И это не от желания показаться крутым и показать подчиненным кто тут самый сильный. Просто врагов было столько, что наседали они сразу группами на одного. Насадив на острый противовес - копье одного из врагов, я вытянул кровь из раны и обрушил ее на второго противника, заставив закрыть глаза от тонких кристаллических игл.
        - Нужно двигаться к стене, хоть один фланг прикроем! - выкрикнула Аи, размахивающая своим гигантским топором, служащим и для атаки, и для защиты. Она не только умудрялась подставить плашмя лезвие под сосульки и огненные шары, но и отправить их обратно в хозяина, чем вызывала состояние близкое к панике в стане врага. Что делать с тем, кто не боится магии, да еще и использует ее против тебя же? К сожалению, у гиен было чем ответить на этот вопрос.
        Не обременяя себя оружием рукопашники на ходу создавали мечи, топоры, дубины и копья из подвластных им стихий камня или льда. Выглядело это чрезвычайно эффектно, но тех, кто пробовал приблизиться вплотную к нашему доктору встречал уже я. И конечно десяток моих призраков. Я не гнушался использовать их при первой возможности, дополняя атаки техниками Сюэ-ци, и приправляя все это кровавыми лезвиями.
        Хироши и Юн давно перешли на гарпуны, вместо обычных стрел и болтов. Толстые, без зазубрин и выпуклостей, больше всего напоминающие большие швейные иглы - чтобы проще было вытаскивать из ран. Это и гарпуном то назвать можно было лишь с большим трудом, однако с другой стороны крепился обычный страховочный трос, так что стрельба велась не более чем на пятьдесят метров -- что в густых джунглях оказалось даже избыточно.
        Имаджин прикрываемая подругой Ичиро и его же последним защитником, творила одной ей известную магию. Сбивая резкими порывами ветра, летящие в нас издали снаряды, она значительно упрощала задачу выживания. Вот только все равно этого было недостаточно. И проблема вовсе не в кошке, а врагах, их элементарно слишком много.
        - Совершенно случайно, никто не освоил магию земли, льда, или на худой конец огня? - на выдохе спросил я, разрубая очередную гиену, решившую что верхом на волке и прикрываясь ледяным щитом она сможет подскочить ближе. Ее ждало разочарование и могила. Как и нас всех, если мы не придумаем выход из сложившейся ситуации в ближайшие минуты. К сожалению, ни одного утвердительного кивка или возгласа после моего вопроса не последовало, так что рассчитывать на чудо не приходилось.
        - До спуска на следующий этаж около километра. - вновь выкрикнула Аи, сверяясь с недавно обретенным интерфейсом. - Если поднажмем и ринемся по прямой - сможем если не оторваться, то по крайней мере укрытие найти.
        - Это если они там в первую очередь не устроили засаду. - благоразумно ответил Хироши. - А еще совершенно неизвестно где нормальная тропа, попремся через заросли и проблем будет только больше. Придется еще и нападки хищных растений отбивать.
        - Я понять не могу. - на выдохе разрубая врага сказала Аи. - Ты на чьей стороне воюешь? Вместо того чтобы ругаться лучше бы выход нашел. Ты ведь даже не сказал какой у тебя дар!
        - О, ничего, о чем бы тебе стоило беспокоиться. - усмехнулся эльф, скатывающий трос после удачного попадания гарпуном. Стальная игла пробила череп гиены насквозь, войдя в глазницу и покинув голову с противоположной стороны. - Давайте просто слушаться проводницу и двигаться по тропе дальше.
        - Не худший вариант. - признал Куват, на лету ловя тяжелую ледяную глыбу. Такая масса замороженной воды могла убить на месте кого угодно, но только не нашего защитника. И все же я беспокоился о нем и даже ойкнул, отвлекшись от своего противника, за что немедля поплатился. Каменные шипы ударили из-под земли, со всех сторон, так что невозможно было просто увернуться или отпрыгнуть. К счастью за годы тренировок я не только стал куда быстрее и сильнее, но также в совершенстве освоил воинский костюм.
        Угроза в виде шипов тут же превратилась в возможность. Подпрыгнув я зацепился когтями на ботинках за неровности выступов, а затем, выстрелив из наручного арбалета в ствол ближайшего дерева, из крупных, зацепился крюком за самую толстую ветвь и выдернул себя наверх, обрушиваясь на ничего не понимающих врагов, не ожидавших такого направления атаки.
        Стальной вихрь лишил мага земли головы, а в следующею секунду я прикончил пытающегося спешно вызвать ледяной щит неудачника. Если бы не количество - разделаться с врагами не составило проблем. Все же они не учились целенаправленно убивать. Так что у нас появилась крошечная фора, которая купировалась накатывающей массой и возможностью врагов осыпать нас снарядами издалека. Но и в этом я видел пользу.
        Шунюан говорил, что с каждым этажом ожидающие нас противники будут становится все совершеннее. И с формальной точки зрения он был прав. Ящеры сложнее, сильнее и разумнее насекомых. Ехидны - ящеров, а гиены всех предыдущих. Больше того, уверен - сразись обычный неподготовленный человек с гиеной - проиграл бы без шансов. Вот только нас готовили. Долгие годы мы тренировались не создавать и строить, а разрушать самым эффективным методом, и наше снаряжение в этом сильно помогало.
        Моя глефа, конечно хуже сделанной по индивидуальному заказу, и все же это настоящее произведение военного искусства. Длинной загнутое лезвие, с крюком для сдергивания противников с веток или верховых животных, одинаково хорошо рубило дерево, шкуры и кости. Противовес - десятисантиметровое лезвие с массивным грузом идеальным для крошения черепов. Пусть общий вес оружия составлял около двух килограмм, в два раза тяжелее длинных мечей Ичиро, но я орудовал им уже больше трех лет и привык к массе, а вот врагам мало не казалось. Раскрутив глефу я легко пробивал ледяные доспехи и ломал руки пытающиеся блокировать мои удары.
        - Они устают! - радостно крикнула Аи, и оглянувшись я понял, что девушка имеет ввиду. Стоящие за деревьями гиены, осыпающие нас магическими снарядами, пошатывались, их щеки впали, а под глазами появились явно видимые круги. И сейчас самые активные все больше напоминали Имаджин после ее захвата. Времени чтобы разбираться в чем дело не оставалось, но я сделал себе заметку о требовательности заклинаний к выносливости.
        - Я их больше не сдержу! - донесся до меня полувздох - полустон неки. А в следующую секунду вихрь исчез и снаряды обрушились на нас уже прицельно. Я и не думал, что она на столько сильно спасала положение, но от метровой сосульки смог увернуться, лишь прикрывшись призраками и потеряв разом десяток. Отскочив за древесный ствол, я отрубил тянущиеся ко мне лианы, и сумел оценить масштаб творящегося безобразия. Хотя куда лучше тут подошло бы другое слово.
        Куват держался из последних сил, он отражал атаки уже не только руками и топором, но и прикрывал напарников собственным телом, с активированным укреплением. Большая часть его брони оказалась безнадежно испорчена, и он был не в состоянии отойти от Хироши и Юн. Бывшие Пинг, защищающие упавшую без сознания Имаджин, едва успевали прикрыть ее тело от атак. Защитник уже опустился на одно колено, его раны обильно кровоточили и даже техники исцеления не давали должного эффекта.
        Юн посерела от перенапряжения. Она успевала, комбинировать атаки Юань-ци, Сюэ-ци и обретенное магическое усиление. Умудрялась создавать завесу, поражать врагов кровавыми иглами и сражаться боевыми веерами с прорвавшимися через защитника, одновременно. В бою она не уступала мне или Ичиро, который молнией носился меж деревьев, разрубая врагов на неровные половинки. Вот только и молния с каждой сеекундой становилась все медленнее, я заметил, что плечо его кровоточит, а на броне отсутствует половина деревянных дощечек.
        Если немедля ничего не предпринять отряд погибнет через несколько минут, и все это прекрасно понимали. Лихорадочно соображая, что еще я могу сделать для победы - вытащил тросик, пару шоков еще могу выдать, я встретился взглядом с бегающими глазами Хироши и почувствовал его спокойствие. Не безразличие, ненависть или презрение, а именно спокойствие. И это стало для меня полной неожиданностью.
        - Если у тебя есть туз в рукаве - используй его! - в отчаянье выкрикнул я. - Если это нарушит секрет клана - я компенсирую его из собственных запасов!
        Эльф нахмурился, до последнего не решаясь действовать, но в конце концов коротко кивнул и закинув лук за спину погрузил руки в грязь. Несколько секунд ничего не происходило, и я уже побоялся что мои надежды напрасны, но вдруг деревья задрожали, лианы начали переплетаться друг с другом, и мы оказались отрезаны от противников плотными зарослями.
        - Быстрее! - окрикнул Хироши ошарашенных друзей. - Техника продержится несколько минут, потом деревья начнут умирать.
        Отбросив на время вопросы, я подхватил Имаджин и раненного защитника, мы бросились по освободившейся от хищных растений тропинке. А позади уже разгоралось пламя пожара.
        Глава 34
        - И долго у тебя такие способности? - отдышавшись спросил я, когда враги не сумев пробиться сквозь заросли отстали. Мы добрались до стены и спрятались в небольшом гроте ведущем к закрытым вратам. - Примени ты эту технику раньше и ранений можно было избежать, а так без повреждений осталось всего трое, включая тебя.
        - О, это был мой последний козырь на крайний случай. А умею я такое с рождения. - усмехнулся Хироши. - Правда не думал, что оно будет настолько эффективно. Эй! - эльф вскрикнул, не успев ничего сделать и получил смачную пощечину от Аи, да такую что голова отлетела в сторону и ему пришлось наклониться чтобы устоять на ногах. - Какого черта?!
        - Это я у тебя должна спросить! - выкрикнула орчанка, скрестив руки под грудью. - Я считала, что мы с тобой друзья, а ты решил исполнить технику только когда возникла угроза твоей жизни, да еще и Валор пообещал компенсацию! Что с тобой вообще происходит? Ты никогда таким не был! Ставить свою тайну выше жизней товарищей…
        - Да? Почему-то к своему обожаемому Валору у тебя таких претензий нет! - обиженно воскликнул Хироши потирая ушибленную щеку. - Вы идете за ним на убой даже не спрашивая, что будет дальше. О, и не говорите, что это из-за того, что он стал вашим господином и главой клана, подобное встречалось и раньше. Как он сломя голову ринулся в дом Хэй?
        - Раньше тебя это устраивало. - заметил я, смотря прямо в глаза эльфу. - Что изменилось?
        -- Я просто повзрослел. - нахмурился Хироши, но я успел в последний момент увидеть, как он украдкой поглядывает на Имаджин. Влюбленность? Роман? Думает, что я стою у него на пути? Такое поведение было бы вполне объяснимо будь ему и в самом деле семнадцать. Но с учетом изначального возраста знакомства ему сейчас должно быть не меньше пятидесяти. Дело явно было в другом, и, если я немедля не пойму в чем, в скором времени меня могут ждать огромные проблемы.
        - Я обещал компенсировать твои затраты, независимо от того чем вызвано твое недовольство. В благодарность за спасение наших жизней и в знак дружбы я передаю тебе секрет клана. - сказал я, подзывая Джи. - Установи ему полный пакет с моим соединением. Госпожа Юн, прошу прощения, но вас оставить в одиночку я просто не могу. Надеюсь вы примете такой подарок. При этом я не требую от вас вступления в клан.
        - Это очень щедро с вашей стороны. - чуть поклонившись сказала ученица верховной жрицы. - Я постараюсь оправдать ваше доверие.
        - Хорошо, теперь мы все на равных. Кроме госпожи Имаджин. Не хотите ли к нам присоединиться? - спросил я, подходя к кошке.
        - Присоединиться в чем? - растерянно ответила она, теребя собственный пушистый хвост.
        - Я не чувствую в ней ни одной из известных эссенций или видов Ци. - предупредила Джи, задумчиво порхая над отрядом.
        - Это… странно. - я задумчиво посмотрел на девушку, применив зрение Ци. Ее контур сильно отличался от всех которые я помнил. Чуть расплывчатый, не слишком яркий и при этом чистый. Что конечно встречалось среди учеников первогодок и обделенных, но тут явно было нечто иное. Другой вид энергии жизни. - Чтож, попробовать все равно стоит. Если не способности, то по крайней мере информацию мы получим общую.
        - Что значит общую информацию? - встрепенулся Хироши. - Как это понимать?
        - Все очень просто. - терпеливо сказала Джи. - Господин с помощью собственной Юань-ци создает копию своей способности в ваших головах. У кого есть Юань-ци, те могут поддерживать ее самостоятельно, когда научатся. Остальные получают ее за счет траты Ци господином. Это очень удобно, ведь вы постоянно обмениваетесь мыслями. Обновляете информацию о врагах и друзьях, передаете сигналы об опасностях и ловушках, которые отображаются на карте.
        - Ты сказала мы обмениваемся мыслями? - эльф напрягся, сжав кулаки. - Меня это не устраивает, я о таком не просил. Мои мысли - это лишь мое дело!
        - Мы все здесь друзья. - сказал я с нажимом, не дав демонессе объяснить, что к чтению мыслей интерфейс не имеет никакого отношения. - И скрывать нам друг от друга совершенно нечего. Или я не прав? Что с тобой случилось за время в подземелье?
        - О, меня просто бросил лучший друг, вот что! - резко ответил Хироши. - Ты оставил меня на долгих два года! А теперь требуешь любви и верности? Хочешь мою башку влезть - придется в начале раскроить череп!
        - Успокойся, истеричка! - выкрикнула Аи, уперев руки в бока. - Он наш лидер и командир, и если бы не он - мы никогда бы не смогли тебя вытащить из той колбы. Что за бред ты несешь?!
        - Бред? - саркастически хмыкнул эльф. - Вы так считаете? Думаете я просто проспал все это время? Думаете он похищает нас просто для коллекции, и дети которых вы освободили остались такими же как были до пропажи? Вы ничерта не понимаете!
        - Ну так объясни нам. Или вы, госпожа Имаджин. Вы ведь были знакомы за долго до нашей встречи в подземелье, верно? - улыбнулся я, глядя на кошку, которая в страхе прижала уши и прикрылась хвостом. Сейчас она была не в том состоянии чтобы сражаться, но я и не хотел драки. - Не бойтесь, я уже могу читать ваши мысли и знаю, что ничего плохого вы не сделали. Все ваши намерения были самыми чистыми и добрыми, просто так вышло, что вы оказались не на той стороне. Если вы не против, расскажите всем как было дело, чтобы я не выуживал мысли по одной. Можете начать с того момента как Шунюан познакомил вас с Хироши.
        - Да это бред! - выкрикнул эльф. - Он блефует, а даже если и нет, что вы сделаете? Казните нас?
        - Если придется. - кивнул Ичиро, берясь за рукояти мечей. - Ты работаешь на врага? Говори!
        - А иначе что? Зачем тогда все это было? Где ваша добрая воля? Хотите просто перебить всех - валяйте, я устал быть голосом совести и разума. Идиоты... - устало сказал Хироши, присаживаясь на торчащий из земли толстый корень. - Вы действуете так, будто все вокруг враги. Племя звероящеров, которое сдерживало и контролировало количество насекомых вырезали на половину. Хорошо хоть и первых не пожалели иначе нас всех бы ждало поглощение роем. Дружелюбных ехидн привели к геноциду. Теперь устроили пожар в джунглях, дающих воду тепло и кислород всему подземелью…
        - Погоди, вместо того чтобы обвинять нас во всех бедах давай лучше взглянем на вещи непредвзято. - остановил я поток его причитаний. - Да, с ящерами вышла промашка. Признаю. Но это еще не повод убиваться. Ехидны были отравлены кровавой жаждой, которую выпустил в порыве злобы Шунюан. Мы могли бы их спасти если бы раньше догадались о причинах болезни, но их смерть лежит не на нашей, а на его совести. Согласен?
        - Не спустись мы дальше камер с детьми, этого не произошло. - недовольно поморщился эльф.
        - Не похить он тебя - мы бы вообще не спускались. - парировал я. - Зачем было вообще оставлять этот безумный зоопарк? Похищать детей которых любят и ждут дома? В его действиях нет ни логики, ни смысла, одно самолюбование - «я могу».
        - Ты не прав. - покачал головой Хироши, успокаиваясь. - Каждое действие, каждое существо - на своем месте. Он с нуля, практически в одиночку создал действующую экосистему, которую мы теперь разрушаем, ведя себя как последние варвары. Для обитателей этого подземелья именно мы - демонические твари штурмующие стены. И они оказались не готовы.
        - Постой. - я успел остановить руку Ичиро, когда он уже начал доставать клинок из ножен.
        - Он работает на врага! На убийцу моего отца и твоего мастера! - взревел полуорк, ужа активировавший кровавую ярость.
        - Я давно это знаю, но это не повод убивать того, кто долгое время был нашим другом. - возразил я, удерживая товарища от убийства. - Пусть лучше расскажет о своих причинах.
        - Давно знаешь? - удивился и растерялся Хироши. - Но как?
        - Неумелая засада, освобождение мага, саботаж обороны. - спокойно перечислил я. - В начале я не был до конца уверен, но так уж вышло что меня уже предавали самые близкие, так что я привык не доверять никому. Даже себе. Это тяжкое бремя, зато каждый мой день наполнен радостью, ведь мои друзья честны и благородны.
        - О, понятно. - протянул эльф. - Значит ты с самого начала воспринимал меня как предателя. Да вот только я тебя не предавал. - он фыркнул, вскакивая с древесного корня. - Даже сейчас, после всего что ты сделал, я на твоей стороне, просто еще и на своей.
        - И что же в твоих интересах в таком случае, раз ты их так рьяно отстаиваешь? - спросил я, с легкой улыбкой. - Жизнь Имаджин? Она в полной безопасности и идет со мной. - с этими словами я положил ладонь на голову неко и та подалась вперед, требуя ласки. До того, как сообразила, что происходит. Но оскорбленный Хироши мотнул головой, не в состоянии на это смотреть. - Народ кошек мы выведем на поверхность, и дадим им столько мужчин сколько они пожелают.
        - Лишив при этом магии. Отличный план. - горько усмехнулся эльф. - Ты думаешь, что творишь добро, но как бы не оказалось, что после тебя останется только пепелище.
        - Второй раз он этой ошибки не допустит. - сказала Джи. - Верно дорогой?
        - Я делаю все для того чтобы избежать такого исхода. - уверенно кивнул я. - К тому же с какой стати им терять способности если мы поднимемся? Расскажи о причинах своих поступков, а то я не смогу долго сдерживать Ичиро, а от этого напрямую зависит твоя жизнь.
        - О, теперь ты мне угрожаешь? Кнут и пряник? - покачал головой Хироши отходя к вратам. - А знаешь, что? Ты прав! Я не Шунюан, я устал от всего этого притворства и лжи. Ты лично мне нравишься, я благодарен тебе за возвращение. Но вот все остальные. Даже эта блудливая кошка готовая мгновенно переметнуться к самому сильному - вы меня просто бесите. Я искренне не понимаю, как можно быть такими недалекими!
        - Еще одно оскорбление и господину придется защищать тебя еще и от меня. - с угрозой в голосе сказала Аи, покачивая в руке топор. - Говори по-хорошему, что произошло!
        - Не стоит ссорится. - промурлыкала, улыбаясь Имаджин, и заслонила собой эльфа. - Наш друг просто немного запутался. Он был вашим товарищем. Потом моим послушником. Но теперь мы все на одной стороне и у нас нет поводов для ругани. Давайте жить дружно. Если вам будет так проще, все могу рассказать я. Мой господин, тот кого вы называете Шунюанем, привел ко мне Хироши около года назад. Сломленного, разбитого и отчаявшегося. Я помогала ему чем могла.
        - Значит это была его посуда. - глухо сказал Куват. - Ты был в том форте вторым.
        - Совершенно верно. Он был потерян. - погладив эльфа по голове произнесла Имаджин. - Ни его клан, ни лучший друг не стали его искать. Бросили. По крайней мере так он тогда считал. Я дала ему сердечное и телесное тепло. Позволила стать лучше, чем он был. Рассказала и показала какова жизнь в наших краях. В ответ же не требовалось ничего кроме понимания.
        - А он оказался очень способным учеником. - хмыкнул Ичиро, демонстративно отпуская рукояти мечей. - Вот только от него мы не услышали и слова.
        - О, ты хочешь, чтобы я тебе все объяснил? - прищурившись подался вперед Хироши. - Ладно, не проблема, но ты сам пожалеешь о том, что узнал правду.
        Глава 35
        - Вся наша земля подделка. Жалкая копия того, что существовало тысячи лет назад в другом измерении. Здесь же был голый булыжник, который веками приводили в порядок пока он не стала пригоден для жизни. - начал говорить эльф. - Не доходит? Мы живем в ненастоящем мире. Все что нас окружает - подделка! Растения, животные, птицы и рыбы - все это создано искусственно. Такими как Шунюан. Все что ты видел, слышал или любил когда-либо в этой жизни - обман, жалкая копия потерянного мира. Даже мы все - орки, эльфы, дварфы. Да даже наги, ящеры и ехидны, столь сильно от нас отличающиеся - всего лишь люди!
        - И что? - спокойно спросил я, когда пауза после горячей речи эльфа немного затянулась.
        - В смысле? - Хироши даже опешил. - Ты разве не понимаешь? Это подделка! Нет смысла ее сохранять или защищать. В ней не осталось ничего настоящего, а значит все что есть можно и нужно менять в лучшую сторону. И не важно какими это будет достигнуто путями. Больше того, этот мир сам нас меняет. Я и мои сородичи из числа похищенных ощутили это на себе. Аномалии, отклонения в развитии вроде той магии что я применил. Какие тебе еще нужны доказательства в том, что наш мир не истинный.
        - С этим даже не спорю. - пожал я плечами. - Вот только смысла нет именно в твоих словах. Разве может быть материнская любовь подделкой? А взаимовыручка братьев? Обида ребенка? Да, наш мир не первый, но это вовсе не значит, что он не настоящий. Я больше тебе скажу, их, миров, очень много. - с этими словами я создал объемную иллюзию паутины, которую увидел при подключении к устройству погружения.
        Вот эта точка, вторая от центра -- наша Валтарсия. Теперь я понимаю, что значат пять процентов отклонений, указанных в карточке - у каждого двадцатого могут быть отклонения, вроде тех что показывает Хироши. Положительные или отрицательные, вопрос большой. Вот только сообразить почему у нас всех проявляются при спуске вниз способности, я не могу. Скорее всего там находится нечто меняющее если не нас, то саму суть мироздания.
        - Великий уравнитель. - улыбаясь сказала Имаджин. - Повелитель создал его, чтобы обезопасить нас от страшной угрозы, подстерегающей этот мир.
        - Вроде отдаляющейся луны? - спросила Юн, скрывающая эмоции за боевым веером.
        - Что такое луна? - не менее удивленно переспросила Имаджин. - И куда она отдаляется?
        - Сейчас это не так важно. - вернул я диалог в прежнее русло. - Мы еще не выяснили почему Хироши оказалось достаточно этого знания чтобы обернуться против нас.
        - Да не против я! Просто думаю своей головой, а не несусь вслед за приказами Гуй Шена!
        - Вот уж кого нельзя обвинять в том, что он выполняет волю тифлинга преследуя демона - так это Валора. - усмехнулась Аи, гордо вскинув голову. - Наш господин действует только во благо острова и всех людей на нем.
        - О, и делает он это из чистого альтруизма, не рассчитывая на помощь в ответ? - едко заметил эльф. - мы все прекрасно понимаем что у его императорского величества есть далеко идущая цель ради которой он не погнушается уничтожить народ - другой, если придется.
        - И что же тебя смутило? - спросил я, подняв бровь. - Боишься попасть в список тех, кем придется пожертвовать ради выживания остальных? Чем твой Шунюан лучше? Он если мне память не изменяет вообще предлагает уничтожить всех разумных, кроме народа кошек. Вот только то ли не в курсе, что они одни размножаться не могут, то ли рассчитывает решить проблему иным путем.
        - Именно для этого создано это подземелье. - совершенно не смущаясь ответила Имаджин. - После того как тьма отступит - первыми наружу проникнут насекомые. Они подготовят все для жизни ящеров. Те для ехидн и так далее. Народ за народом выйдут наружу и будут править обновленным континентом. Новое начало для целого мира!
        - Ага, а тем миллионам разумных которые сейчас живут на поверхности как-то сообщить о грандиозном плане забыли. - усмехнулся я. - И что же это, если не геноцид всех видов?
        - Все, у кого есть аномалия - могут выжить при распространении тьмы. - уверенно сказал Хироши. - Он не крал нас, он нас спасал. А ты наоборот - обрек на верную смерть. Когда луна уйдет слишком далеко от планеты и жизнь исчезнет - спасутся лишь собранные здесь. Господин Шунюан называет это место «Великим ковчегом».
        - А остальные - просто ковчегом. Или ковчег три, если быть совсем точным. А младшая из лун что мы видим - ковчег один. - усмехнулся я, а затем устало потер переносицу. - Ты хотел выжить. Верил в это. И совсем не подумал, что есть другой способ. Луну можно остановить. Понимаешь? Совсем не обязательно умирать миллионам, чтобы спаслись сотни.
        - Ты говоришь… нет. Не верю. Не стал бы он намеренно упускать такую возможность. - отчаянно помотал головой Хироши. - То, о чем ты говоришь неосуществимо! А своим глупы сопротивлением ты лишь приближаешь конец всего живого. Но я даже рад что мы с тобой спускаемся вниз. Ты увидишь все своими глазами и поймешь, как ошибался.
        - Погоди, я запутался. Ты с одной стороны против меня, но хочешь, чтобы я спустился. Ты же понимаешь, что я не оставлю попыток устранить Шунюаня как угрозу для острова?
        - Да не будет никакого острова! - всплеснул руками эльф. - Как до тебя не дойдет? Не будет, ни острова, ни мира. Все сгинет. На сотни, а может и тысячи лет. Там, на поверхности, все что не затронуто великим уравнителем превратится в безжизненный камень. Жизнь останется только внизу. О, и я не устану повторять - я тебе не враг! Просто я делаю то что сам считаю нужным. И хотя ты мой друг, таким как Ичиро в новом мире не место!
        - Возомнил себя богом? - усмехнулся я, глядя прямо в золотые глаза приятеля. - Уверен, что это твоя роль, решать кто выживет, а кто погибнет?
        - Может и не моя. - отвернулся, пряча взгляд эльф. - Но и не твоя, точно. Этот мир уже обречен. Все спасшиеся будут погружены в вечный сон и пробудятся лишь по отступлению тьмы.
        - Забвения. - поправил я Хироши. - То, что окружает наш мир называется Забвением. Вот оно, в центре. Абсолютный порядок, абсолютная смерть. Говорится что наш мир - пограничный мир забвения, в котором больше девяноста процентов всего мира поглощено прорывом Забвения. Раз уж мы говорим откровенно о судьбах мира, не вижу смысла это скрывать.
        - Думаешь никто из нас не вернется? - насмешливо спросила Аи.
        - Уверен, что мы все вернемся. Ну или по крайней мере большинство из нас. Но учитывая настроения в Чщаси после войны с нагами вести разговоры о разрушения мира не стоит. Тем более пока есть шанс спастись. - пожал я плечами. - Давайте в последний раз проговорим, чтобы всем стало понятно и больше меж нами не возникало споров - угрозу острову нужно устранить.
        - Попробуй. - обреченно покачал головой Хироши. - Но я не буду сражаться с Шунюаном и помогать тебе вывести народ неко на поверхность для того чтобы они все погибли. В этом нет никакого смысла. А уж если тебе так хочется покончить жизнь самоубийством - не стану тебя удерживать, справится с владыкой ни в одиночку, ни всемером у вас не выйдет. Это просто бесполезная трата сил и времени. Но я попрошу господина чтобы он пощадил тебя, Кувата и Аи.
        - Как великодушно с твоей стороны. - усмехнулась девушка явно намереваясь влепить ему еще одну пощечину, однако в последнюю секунду, когда эльф уже сжался в ожидании удара, передумала. - Дурак. Мало того, что всех подставил, так еще и выгораживается.
        - Его нужно казнить. - настойчиво сказал Ичиро. - По законам военного времени.
        - Не стоит. - взвесив все за и против сказал я. - Я не верю в то что Хироши хочет зла своим братьям. Он просто не разобрался в происходящем. Впрочем, полной картины все равно нет ни у кого. Уверен, даже Шунюан действует из лучших, по его мнению, побуждений. Вот только они включают гибель миллионов разумных на Чщаси и за его пределами. А такого я допустить не могу. Обещаю, что попробую переговорить с демоном до того, как сражусь с ним. Но если ничего не выйдет, и мы не найдем компромисс - я его уничтожу.
        - Если сможешь. - усмехнулся Хироши. - Ты всего лишь воин, даже не герой. А он - владыка. Даже больше! Скорее всего, скрывая свои силы он является легендой!
        - Ну вот и проверим. - пожал я плечами, вспоминая как этот «владыка» драпал от Джен Ли. - Могу я рассчитывать, что до последней судьбоносной встречи ты будешь на моей стороне и перестанешь саботировать наше продвижение?
        - О, конечно. - усмехнулся Хироши, чуть поклонившись. - Вот только это ровным счетом ничего не решит. Госпожа Имаджин, расскажите ему.
        - Понимаете. - чуть смутившись сказала кошка. - Несколько лет назад, когда господин назначил меня регентом этажа, наш народ спутник взбунтовался. На нашей стороне остались волки, но гиены и гориллы решили пойти на конфликт. Они захватили все нижние этажи кроме самого нижнего и святилища. Так что для того чтобы дойти до господина нам придется вторгнуться в их владения.
        - Что еще за народ спутник? - спросил я, уже по голосу девушки понимая, что впереди нас ждут большие неприятности. - Правильно ли я понимаю, что эти гориллы - тоже бывшие люди?
        - Все верно. Обладая магией, как мы и гиены, они одновременно очень сильны. Не даром в качестве питомцев они используют бронированных медведей. - сообщила Имаджин. - Их владения начинаются прямо за этой дверью, и учитывая воинственный характер они вполне могут набросится на нас при первом же приближении.
        - Потрясающе. - я вновь поднес пальцы к лицу, но вовремя одернул себя, понимая, что так и мозоль натереть не долго. - И как ты сейчас хочешь поступить? - обратился я к Хироши. - Все еще хочешь попытаться договориться и пройти мирным путем?
        - Учитывая, что с нами Имаджин, которую могут обвинить в рабовладении, думаю не стоит. - чуть помявшись ответил эльф. - Ты спросил, что такое народы спутники. Их и волков Шунюан специально вывел для охраны и служения неко. Вот только никому не нравится быть рабами, даже если тебя для этого создавали. Почувствовав свою силу гориллы взбунтовались, а волки благодаря этому получили куда лучшие условия чем раньше.
        - В таком случае лучше не геройствовать, а перемещаться скрытно. - кивнул я, принимая решение. - Аи, все раненные готовы к продолжению движения?
        - Да, благодаря изменению заживляющих техник я могу заживлять даже тяжелые ранения всего за несколько минут. - лучезарно улыбнулась девушка. - Если бы только такие возможности были у меня раньше, скольких можно было бы спасти.
        - Надеюсь они сохранятся и после возвращения в тайный город. - я поднялся, проверяя снаряжение. Несколько сюрпризов от дварфов еще осталось. Стрелки набрали камней для рогаток и пращей. Убийцы закончили натачивать оружие, а защитники ремонтировать доспехи подручными материалами. Мы были готовы. На сколько это вообще возможно.
        Глава 36
        - К такому жизнь меня не готовила. - шепотом проговорил я, когда мы спустились по лестнице и уперлись носом в отлично сложенные каменные укрепления. Единственная дверь была укреплена стальными пластинами и выглядела даже надежнее привычных крепостных ворот, располагавшихся в смотровых башнях. Либо уровень развития наших противников был выше чем на острове, либо… на этом мысль останавливалась, потому что допускать такое я не хотел.
        Забившись в щели по сторонам дверного проема и замаскировавшись с помощью техники иллюзий, мы ждали больше двенадцати часов, прежде чем стражники убедились в безопасности прохода и решились проверить происходящее наверху. Стоило двери открыться, как Хироши заставил один из корней вырасти, блокируя створки. Вот только взглянув на появившихся в дверях существ я совершенно не горел желанием бросаться на них в самоубийственную атаку.
        Ростом под два метра, и полтора метра в плечах, они совершенно не походили на привычных по столкновениям в джунглях обезьян. Их руки хоть и оказались длинны и покрыты шерстью, но походка больше соответствовала человеку, а в глазах читался не звериный интеллект. Лица больше напоминали орочьи, только грубее и с дальше вынесенным подбородком. Коротко переговариваясь жестами и обрывками фраз в которых чувствовалась спокойная уверенность, они прошли по узкой тропке даже не оглянувшись.
        А вот гигантский белый медведь, на котором ехал вожак, затормозил, потянув воздух носом. К счастью наездник поторопил хищника, повернув морду наверх. Возникни необходимость сражаться я совершенно не был бы уверен в нашей безоговорочной победе. Гориллы были крупнее любого из нас, не пренебрегали оружием и доспехами да к тому же по словам Имаджин обладали боевой магией.
        - Эти вполне тянут на замену человечеству. - на ухо мне прошептала Аи. - вот только мне не кажется, что нрав у них мирный. Шунюан опять ошибся, или мы просто чего-то не понимаем.
        - Позже разберемся. - едва слышно ответил я, заглядывая в приоткрытую дверь. Стражник, оставшийся на посту, упрямо пытался закрыть створки, но никак не мог найти проблему. Стоило ему высунуться наружу, как заряд молнии парализовал тело гориллы и вздрагивая в конвульсиях неудачливый воин упал на пол. - Не убивать! - коротко приказал я, ринувшемуся к врагу Ичиро.
        - Постараюсь. - усмехнулся полуорк, неохотно пряча мечи обратно в ножны.
        В четыре руки мы связали стражника, заткнули ему пасть его же одеждой и один за другим проскользнули в помещение. В конце, выпихнули неудачливого сторожа наружу и с помощью магии Хироши перекрыли дверь корнями с обеих сторон. Теперь у нас будет минимум несколько часов форы. Пока вернется дозор, пока разберутся в чем дело, нас уже и след простыл. По крайней мере я на это очень рассчитывал пока не оказался у противоположной стороны форта и не выглянул в бойницу.
        - Они что, к осаде готовились? - спросил я, не к кому особенно не обращаясь. - Каждые триста метров по башне, идущей до самого потолка, светящиеся виноградные лозы, будто специально выращенные чтобы не дать прошмыгнуть лазутчику. Как здесь вообще возможно пройти незамеченным?
        - О, самый простой ответ - никак. - усмехнулся, выглядывая у меня из-за плеча Хироши. После того как мы побеседовали и расставили все точки над «Й» отношения в отряде стали куда спокойнее, хотя мотивация эльфа мне все равно не была до конца ясна. Главное, что сейчас наши цели совпадали или по крайней мере не сильно друг другу противоречили.
        -- Эти укрепления возводили для защиты от насекомых и ящеров, в случае если их расплодится слишком много. - легко сказала Имаджин. - Но последнее время проходить через них можно только с господином.
        - А он не хочет примерить ваши народы? - прямо спросил я, мысленно отправляя демонессу на разведку, для выяснения как можно проскользнуть мимо постов охраны.
        - Нет. - дернув ушами ответила неко. - Господин говорит, что если сделает это насильно, то напряженность останется. Мы сами должны решить проблему и обо всем договориться. Однако они отказываются возвращаться на службу, к тому же сделали неприемлемое - избрали своим правителем старую самку! Где это видано чтобы вместо настоящей полубогини истинного рода сидела горилла?
        - Да, с таким подходом вы еще долго не помиритесь. - усмехнувшись заметила Аи. - И с чего вдруг женщина правительница - это плохо?
        - Есть только один вид женщин, созданных чтобы править, и это мы. - с поучающими нотками произнесла кошка, даже не замечая, как подлезает под мою руку головой, чтобы получить очередное поглаживание. - Гориллы - наш народ спутник. Они были созданы для служения и размножения, а потому на каждую рожденную девочку у них больше трех мальчиков. Так и должно быть, чтобы лучшие из лучших становились нашими слугами и компаньонами в надежде когда-нибудь подарить жизнь.
        - Мало того то вы сделали их рабами, так еще и вынужденными вам служить по рождению. Странно что это раньше не закончилось плохо. Хотя, если рассматривать в очень дальней перспективе - вы действительно должны помириться. - задумчиво сказал я. - Но сейчас они и вправду не станут даже пытаться разговаривать.
        - Осмелюсь сказать, господин, но есть отличный вариант, он позволит и пройти через ряды горилл и избавиться от двух возможных соглядатаев одновременно. - сказала Юн, и от ее слов повеяло холодом. Это не шутка, и не желание напомнить об опасности, а крайне жесткое рациональное предложение. И раньше я подобного от названной сестры не слышал.
        - Нет. - строго сказал я, глядя девушке прямо в глаза. - Подобное даже не обсуждается. А кто еще раз предложит сдать врагам любого из нас, или сдаться самим - я лично прикончу. Вы кажется забыли на чем до сих пор держится Чщаси. Не смотря на все его недомолвки, конкуренцию, тайные интриги и торговые войны - перед внешним врагом мы всегда выступаем вместе!
        - Согласен. - кивнул, не особенно раздумывая Ичиро. - Лучше доставим их на суд глав кланов и сами казним за измену.
        - О, превосходно. - усмехнулся Хироши. - То есть мне ты вообще выбора не оставляешь? И это при том что я тебе вообще то жизнь спас, и не один раз!
        - Измены это не отменяет. - упрямо сказал мечник, но в его голосе мне послышалось сомнение. Долг клана, долг крови и долг жизни причудливо переплетались, не позволяя набросится на взбалмошного эльфа немедленно, но и не разрешая прощать. В будущем это может стать проблемой, но пока она не на столько серьезна чтобы на нее отвлекаться.
        - Слепых зон у фортов нет. - сказала Джи, вернувшаяся с вылета. - Они смотрят прямо друг на друга, бойница в бойницу.
        - Значит идем под иллюзиями. - решил я, прочерчивая на миникарте пунктирную линию. - Если будем двигаться прямо по центру, сумеем избежать пристальных взглядов и навести маскирующую технику сразу на обе стороны. Хотя сил на это понадобится просто колоссальное количество, особенно если учесть, что я не знаю сколько там противников и на сколько будет против них эффективна маскировка.
        - Можно прорваться с боем. - предложил Ичиро. - Нам же даже не обязательно побеждать. Главное - пробиться через оборону и добежать до владений неко.
        - А что, если поступить иначе? - в задумчивости сказала Джи, порхая вокруг меня. - Дорогой, а не стать ли тебе демоном?
        - Как ты себе это представляешь? - удивленно спросил я у демонессы. - Моей Юань-ци явно недостаточно для полноценного превращения. Ядро не готово, а общий процесс может занять недели если не месяцы.
        - Я не это имею ввиду. - отмахнулась Джи. - Сокрытие с помощью твоей техники целой группы - очень тяжелая задача, на которую уйдут запасы Ци всех присутствующих без остатка. Но что если нам и не нужно скрываться? Создадим иллюзию демона - Шунюаня, а остальных оставим как есть - будут изображать рабов и слуг.
        - Мы все - дети господина. - покачав головой недовольно проурчала Имаджин. - Я регент уровня, и не стану ни чьей слугой!
        - А обедом или игрушкой в лапах горилл стать хочешь? - с нажимом спросила Юн, которой явно кошка не нравилась, и она не собиралась этого скрывать. - Не понимаю, как вам удавалось так долго манипулировать другими народами, если ты не готова на обыкновенную хитрость.
        - Зачем нужен обман, когда мы сами - единственное и самое желанное в этом мире? - промурлыкала неко, продолжая тянуться за моей ладонью. От каждого прикосновения по ее шелковистым волосам становилось тепло и приятно, пожалуй, будь на моем месте кто-то другой, она могла бы добиться куда большего чем поглаживание по голове. Да и нервозное поведение Хироши прямо говорило, что на него девушка имела самое прямое влияние. Но одно дело одинокий, брошенный и почти сломленный эльф, не использующий Юань-ци, и совсем другое - мастер дантяня души, привыкший использовать чужой разум.
        - Госпожа Имаджин, боюсь наша подруга совершенно права. У нас, наверху, есть такой вид искусства - театр. Когда люди притворяются совсем не теми, кем являются, и чем лучше и достовернее у них получается - тем лучше. Вам же даже притворятся не придется - просто помочь мне довести друзей до спуска на следующий этаж без приключений. Кроме того, что это доброе дело, я лично буду очень благодарен.
        - Ну если лично. - промурлыкала неко, проведя мне по подбородку хвостом. - Что нужно делать?
        - В первую очередь - представить в мельчайших подробностях как выглядел Шунюан, когда спускался в эти подземелья. Как он шел. Какие движения делал. - начал говорить я, одновременно концентрируясь на сигналах в верхнем дантяне Имаджин и Хироши. - Юн, Аи - помогите мне с считыванием.
        - Это может оказаться сложнее чем посеять ненависть в первобытных племенах. - заметила ученица верховной жрицы. Орчанка ничего не сказала, просто молча сосредоточилась, а благодаря активному интерфейсу я начал получать уточнения в картинке почти мгновенно. И все равно для создания натуралистичного образа пришлось полностью уйти в себя.
        К огромному моему облегчению даже в таком состоянии я не был беззащитен. Куват и Ичиро не сговариваясь встали в караул обеспечивая круговую оборону. Вечно молчаливый защитник кажется так и не отошел от вскрывшегося предательства друга, потому как за полдня не проронил ни слова, но на эльфа смотрел не с ненавистью, а с грустью. Последние бойцы Пинг, вернее уже мои, отдыхали, поправляясь после схватки с гиенами, но были готовы в любую секунду бросится на защиту группы. И только благодаря этому мы втроем сумели верно оценить все поступающие сигналы и составить правильную иллюзию.
        - Господин! - вскочил со своего места, и глубоко поклонилась Имаджин. - Простите, я не заметила, как вы вошли.
        - Это не Шунюан, а всего лишь Валор, принявший его облик. - испортил весь маскарад Хироши. - Но, если уж вы обманулись, гориллы должны повестись и подавно. Теперь главное, чтобы наш лидер не выбивался из образа.
        - С этим могут быть некоторые проблемы. - замявшись сказал я. - Понятия не имею как должен себя вести местный владыка.
        - Самовлюбленным, эгоистичным, с непомерно раздутым самомнением и неадекватной верой в собственные силы. - рассмеявшись сказал эльф. - Ничего сложного, ты справишься. Тебе даже притворяться не придется.
        Глава 37
        Стоило мне появиться в новом образе, считанном совместными усилиями из памяти Имаджин и Хироши и дополненным моими собственными воспоминаниями, как из фортов начали появляться одна за другой группы горилл. Как и предполагалось в большинстве своем это были самцы - воины, с внушительной мускулатурой и неплохим вооружением. Они держались на почтительном расстоянии, но от первого же форта куда-то вглубь уровня умчался посыльный на поджаром медведе, так что скорее всего в скором времени мне придется встретится с их посланником.
        Лица, которые я украдкой рассматривал, не сильно отличались от человеческих. Из выдвинутых вперед челюстей торчали клыки, а массивные надбровные дуги прикрывали глаза в остальном же различия с теми же орками оказались минимальны. Разве что крылья носа чуть шире. С фигурой же все было куда сложнее. Длинные руки, не уступающие по толщине коротким ногам, свешивались ниже колен. Грудная клетка была массивной и покрытой толстым слоем шерсти. Если смотреть со спины, от обезьян с Гэге, нападавших на остров, не отличишь.
        Стоило нам отойти на несколько сотен метров как гарнизоны возвращались на места своего дежурства. И хоть я и заметил любопытные взгляды, направленные на остатки отряда, но ни преследовать, ни препятствовать нам никто не собирался. Скорее всего дело было в выработанной дисциплине, и я сделал себе пометку о воинской выучке. Чем дальше мы продвигались, тем больше таких записей становилось. И судя по мрачному лицу Ичиро он придерживался тех же мыслей что и я.
        Тысячелетиями Чщаси отбивался от нападок демонических тварей со всех сторон. Жители отстроили несколько рубежей обороны, вели полувоенный образ жизни, а в самом сердце города, под его академией, притаилась хорошо организованная, многочисленная и мощная армия способная за несколько часов пробить все внутренние укрепления.
        - Если мы собираемся провести народ неко через эти земли, придется сражаться. - сказала в пол голоса Юн. - Не уверена, что наших сил хватит.
        - Уверен, что не хватит. - мрачно ответил Ичиро. - И всей северной группировки войск не хватило бы чтобы прорвать эту оборону. Они же здесь окопались словно кроты. Хоть проще и было бы создать одну неприступную стену. Или на крайний случай несколько - одну за другой.
        - Я не очень понимаю, о чем разговор. - промурлыкала Имаджин, которая после раскрытия Хироши старалась держаться максимально дружелюбно. - Но на этажах, которые мы пропустили водятся существа, любящие рыть камни. Иногда их группы буквально сыплются на голову, так что им не составляет труда проникнуть в любой точке на этаже.
        - В таком случае это разумно. - нехотя признал мечник. - Если враг может атаковать с любого направления включая верх - лучше иметь множество небольших опорных пунктов чем сидеть в одном месте которое могут легко обойти. К тому же и на входе оборона достаточно сильна. Если они еще оставались внимательны, нам ни за что не проникнуть на этаж незамеченными.
        - Были у меня варианты, которые еще возможно придется использовать. - сказал я, в задумчивости глядя на низкий свод. -- Скажите, госпожа Имаджин…
        - Для вас просто Джи. - предложила кошка.
        - Нет уж, спасибо, одна Джи у меня уже есть. - помотал я головой показывая на примостившуюся на моем плече демонессу. - Хватит. Появление второй я могу и не пережить.
        - Хмм… - неко задумалась, смешно сморщив лобик, и повернув кончики ушей вперед. - Тогда можно Моджи, так меня мама называла, когда я была еще совсем котенком.
        - Пусть так. - кивнул я чуть раздраженно. - Вы говорили, что у вашего народа было два спутника.
        - Все верно. Гориллы пожелали свободы, но при это продолжают охранять наши границы. - с милой улыбкой сказала кошка. - А наши верные псы, получив толику удовлетворились лучшим куском мяса и собственным жильем.
        - Они выйдут на войну против горилл если придется?
        - Что вы имеете ввиду? - искренне удивилась Имаджин. - О какой войне речь?
        - Если вы хотите очутиться наверху, и нет другого прохода кроме как идти по этому уровню, почти полностью состоящему из укреплений, то нам безусловно понадобится поддержка. - сказал я как можно спокойнее. - Если конечно они не захотят пропустить вас всех без всяких споров и пререканий и занять ваши земли после ухода.
        - О, боюсь мы узнаем их намерения гораздо раньше, чем хотелось. - заметил Хироши указывая на приближающуюся группу наездников на медведях. - Они слишком быстрые, не уйдем.
        - А мы и не собираемся. - сказал я, собираясь с мыслями, и стараясь вести себя как можно увереннее. Мы на территории врага. Опасного, сильного, владеющего и боевой магией, и оружием. Но к нашему счастью никогда ранее не сталкивавшегося с тайными искусствами Чщаси. А значит у нас есть принципиальное преимущество.
        Я Шунюан. Я их создатель и господин, а значит и вести себя должен соответствующе. Какие эмоции может он может вызывать? Как хочет выглядеть перед своими творениями? Он не отец, не наставник и не учитель. Он именно Господин, с большой буквы, а значит - власть, подчинение и страх. Учитывая мое состояние логичнее всего транслировать именно его. Много страха. За пятнадцать метров они замедлились. За десять практически остановились. За пять начали спешиваться и когда я сам подошел к ним все до одного стояли на коленях.
        - Где вы были? - строго спросил я, транслируя этот вопрос прямо в мозг гориллам.
        - Простите, господин. - не смея поднять глаз ответила на ломанном общем седая самка в богато украшенных доспехах. - Не гневайтесь. Дозорные сообщили о вашем прибытии всего несколько минут назад, и я поспешила немедля явиться хотя зова не было и ваш камень молчал.
        - Это не оправдание. Вы забыли о своих обязанностях?
        - Простите, господин! - еще ниже склонилась говорящая. - Не знаю, что вам наплела эта седая кошка, но мы и пальцем не трогаем тех, кто не нарушает наших границ! Как вы и приказывали мы объединили хозяйства, построили то что вы назвали вертикальными фермами и сейчас осталось лишь научиться выращивать скот. Наши братья голодают без мяса, но мы держимся.
        - И этим ты хочешь оправдать свое бездействие? Мне что, каждый день с тобой разговаривать и давать распоряжения? - с явным наездом спросил я. - Встаньте, и идите заниматься своими обязанностями. А если вам так уж это нужно, чтож. Я пойду на крайний шаг. Нет я не буду наказывать вас своими действиями. Больше того ваша воля и свобода - я расширяю их с сего момента на пять верхних уровней. Обезопасьте их, и вы добудете и мясо на пропитание, и решите вопрос с нападением сверху.
        - Это очень щедро с вашей стороны! Мы вечно будем благодарны за столь великодушное разрешение господин! Долгие годы мы просили расширении границ, и наконец вы позволили нам! Я немедля распоряжусь, чтобы собрали отряды на разведку. - воодушевленно сказала главнокомандующая, не желая упустить не секунды. А вот Хироши с Имаджин посмотрели на меня как на полного дебила. Я что-то не так делаю? Да вроде нет. Придраться конечно всегда можно но… отправит разведку, точно!
        - Тебе не стоит меня обманывать. - строго сказал я, и горилла посмотрела на меня с плохо скрываемым страхом и злобой. - Ты говоришь, что хочешь отправить разведку, но твои патрули уже несколько раз выходили за границы. Ты пытаешься лгать, или твои командиры перестали слушать своего вожака?
        - Я… немедля разберусь с этим, господин. - склонилась предводительница до самой земли. - Прошу вас, народ голодает. Может я и нарушила чуть границы, но это лишь способ выжить.
        - Мы уже говорили об этом. Или память меня подводит?
        - Говорили, господин. Но с тех пор все стало еще хуже. После нашего разговора часть растений перестала плодоносить. На нас напал ужасный монстр, разрушивший половину оборонительных линий, а вслед за ним напали стаи гиен. - начала спешно перечислять горилла. - Я с трудом сдерживаю воинов чтобы не перейти в наступление.
        - Больше этого можешь не делать. Собери войска, и иди наверх. Пять уровней - ваши. А теперь более не беспокой меня, я хочу пройтись в своих думах. - с этими словами я чуть отпустил ментальный поводок, но пока мы не отдалились на пятьдесят метров наездники не осмеливались подняться с колен. И лишь потом - вскочили на медведей. Большая часть включая предводительницу умчалась в сторону подъема, несколько горилл отправились в точку из которой пришли, а еще шестеро держались на почтительном расстоянии, сопровождая нас в путешествии.
        - Как думаете, они поверили? - спросила обеспокоенно Аи. - Я бы ни за что в такое не поверила…
        - Я дал им то, о чем они грезили долгие годы если не века. - ответил я в пол голоса, не оборачиваясь и не меняя выражения лица на иллюзии. - Даже если мой образ показался им не слишком убедительным, радость от получения желаемого, перекрыла опасения и сомнения. А когда обнаружится что с ними говорил не Шунюан - будет уже поздно. К тому же есть надежда что до нашего возращения они порядком проредят джунгли предыдущего уровня, и те тоже в долгу не останутся.
        - О, пробуешь убить двух зайцев одним ударом? - усмехнулся Хироши. - В принципе ничего меньшего от императора и главы клана я и не ожидал. Вот только чую эти шестеро не в качестве почетного караула нас сопровождают.
        - Я внушаю иллюзию на том же расстоянии на котором они меня видят, так что особой проблемы не возникнет. - ответил я, не слишком уверенный в собственных словах. - А даже если они обнаружат патруль, ушедший на предыдущий этаж - те ничего не видели и не смогут рассказать. Для подозрений конечно место будет, но не такое чтобы атаковать своего господина. Как думаешь, Моджи, из меня вышел бы твой господин?
        - Вы и есть мой господин. - промурлыкала кошка подобострастно улыбаясь и всячески стремясь прижаться поближе. Да, с такой настойчивостью я, пожалуй, ничего сделать бы не смог. К счастью Юн и Аи решили проблему за меня, просто зажав кошку с двух сторон и не позволяя приблизиться вплотную. Так чего доброго еще и подерутся.
        - Нужно торопиться. - сказал молчавший всю дорогу Куват. - Я чую опасность. Запах крови.
        - Если уж ты чувствуешь, значит медведи и подавно. - мрачно сказал Ичиро, проверяя легко ли выходят мечи из ножен. - Вот только я не вижу врагов. Долго нам еще до спуска?
        - Минут пять ходьбы таким темпом. - собравшись ответил Хироши. - Вот только пройти придется через крепость. Сумеешь продержать маскировку пока все честь отдают?
        - Есть риск что она нам больше не понадобится. - оглянувшись на быстро приближающихся горилл сказал я. Но опасность шла совсем не от них, спустя всего несколько секунд с потолка начали сыпаться крупные камни, а в следующее мгновение потолок обвалился и на нас обрушился плотный поток метровых муравьев.
        Глава 38
        - Не выдай себя. - шепнула Юн, за секунду до того, как я собирался схватиться за глефу. Черт. Верно. Шунюан никогда не использовал древковое оружие. Я вообще не видел, чтобы он кода-нибудь использовал мечи, копья или булавы. И неудивительно, учитывая, что он демон и голыми руками может гнуть стальные прутья. Хотя основная его сила конечно в Юань-ци. Я бы тоже мог ее использовать, не будь полностью сосредоточен на поддержании иллюзии.
        - Прикройте. Мы должны двигаться к выходу, а драку с насекомыми оставим на горил. - приказал я, отступая на шаг. - Это их обязанность.
        К счастью со мной никто не спорил. Не до того было. Полчища муравьев обрушились с потолка словно лавина и даже впечатляющая боевая магия не могла полностью их сдержать. По мановению рук одного из воинов к потолку поднялись языки пламени, заставяя часть насекомых попятиться. А уже в следующую секунду сквозь огонь, будто ничего не чувствуя, вышли покрытые толстой колючей броней жуки, голова которых погружена глубоко в панцири.
        - Отходим. - приказал я группе. - У них это явно не первое сражение, разберутся без нас. Воспользовавшись суматохой, мы выиграем время и сумеем сбежать.
        - Обломками завалило проход в крепость. - сказала Имаджин, слабые потоки ветра уже начали закручиваться в ее ладонях. - Если в горячке боя они ко мне полезут я буду защищаться.
        - Война все спишет. - с ухмылкой сказал Ичиро, разводя руки с мечами чуть в стороны. - Придется пробиваться через самое пекло.
        - Нет, если не будем спешить. - быстро сказал я, залпом выпивая зелье восстановления. - Отойдем ближе к крепости. Не дайте себя отрезать от отряда.
        Сказать куда проще чем сделать, особенно когда количеством противник превосходит тебя не в десятки, а в сотни раз. До этого момента я воспринимал муравьев как крохотных тружеников, собирающих свои жилища по крупицам. Безобидных и забавных в своей сохранности структур. Их пути миграции, дорожки по доставке пищи и строй материалов. Как они вдесятером и даже больше набрасывались на многократно превышающую их по размерам добычу. Вот только сейчас мне все это уже не казалось смешным.
        Трехметровые белые медведи отчаянно сражались с ненасытной толпой. Их мощные удары лап крушили панцири, разбрызгивая дурно пахнущую оранжевую слизь, заменяющую муравьям кровь, во все стороны. Но на каждого убитого тут же появлялось десяток новых. Звери крутились, отчаянно нанося удары во все стороны, а насекомые все пребывали, не позволяя опомниться. В конце концов одному из муравьев удавалось приблизиться и вонзить свои тридцати сантиметровые жвала в покрытые костяными пластинами и шерстью бока. За один удар они выгрызали, словно щипцами огромные куски плоти.
        Гориллы обрушивали на врагов потоки огня. Осыпали гигантскими сосульками и заключали в каменные тюрьмы. Несколько из них превратились в големов, покрытых толстой броней из земли и гранита. Но и этого оказалось мало. На каждую угрозу у муравьев был свой ответ. Медлительные, бронированные шипастые особи, не боявшиеся огня, напирали на магов. Быстрые, мелкие и юркие летающие насекомые залепляли головы големам, а держащихся в стороне заклинателей льда достали потоки кислоты и огня, которыми свесившись с потолка, их залили жуки с раздувшимися брюшками.
        -- Теперь я их даже зауважал. - хмыкнул Ичиро, обрушивая град ударов на подвернувшегося муравья. Толстый хитиновый панцирь с трудом поддавался на рубящие атаки, но быстро все понявший мечник изменил тактику и пробил сочленение точным уколом. - Эти обезьяны умеют выбирать себе противников.
        - Их здесь быть не должно. - задумчиво проговорил я. Кровь муравьев оказалась слишком различной с человеческой или животной, и не поддавалась привычным техникам Сюэ-ци. Так что как последний шанс я готовился использовать электрошок. - Они должны быть вместе с остальными насекомыми на верхнем уровне.
        - Господин говорит, что это естественный отбор, и он не всегда работает так как нам удобно. - напряженно проговорила Имаджин. - А он редко вмешивается в происходящее напрямую.
        - Значит он решил довериться в вопросе вашего выживания случаю? - удовлетворенно усмехнулась Аи, только что ополовинившая своим гигантским топором бронированного муравья. - Хорош господин, ничего не скажешь. Вот вам опасность - живите с ней, как хотите.
        - О, нет, это работает не так. - поправил ее Хироши. - Он выводил идеальные виды. Для своего времени и условий обитания. Но они еще должны доказать свою пригодность. Испытание другими видами. Заслуживают ли они жизни в его идеальном будущем мире или нет.
        - А в этом есть доля здравого смысла. - кивнула Юн, всеми силами отводящая глаза как гориллам, так и насекомым от нашего отряда. - Я нашла их частоту колебания их душ. Если сконцентрируемся - сумеем перехватить контроль. По крайней мере над несколькими.
        - Тогда стоит начать с тех что наверху. - согласился я, сбрасывая личину Шунюаня. Больше в маскараде не было смысла - мы оказались отрезаны от войск горилл плотным потоком муравьев, и сейчас были ближе к форту чем к спешащим на выручку всадникам. - Перекроем проход огнем и кислотой, а затем расчистим себе путь на следующий этаж. Юн, я уже получил от тебя все слепки через интерфейс. Аи, сейчас ты их тоже увидишь. Ничего сложного, просто активируйте контроль и начнем продвижение на раз, два…
        Гигантский муравей-кислотник вздрогнул и нехотя повернув голову к собственным собратьям разинул пасть, отрыгивая потоки едкой вонючей жижи, разъедающей даже камни. В первые секунды мне казалось, что ничего не выйдет, панцири поддавались плохо и даже попадая на сочленения не могли растворить ткани с должной скоростью. И все же, проходящие через кислотное облако насекомые начали падать один за другим.
        - Господин, они не умеют задерживать дыхание! - догадалась Юн, своим боевым веером указывающая направление, которое выжигал потоками самовоспламеняющейся жидкости другой муравей. Аи молчала. Всю жизнь тренируя исцеляющие и поддерживающие техники она была не слишком хороша в контроле, но недостаток знаний компенсировала усердием и нацеленностью на результат. Девушка Ичиро тоже не сплоховала и сумела обратить гигантского броненосца против собратьев - отгоняя от нашей позиции непрошенных гостей.
        - Знал бы я что Юань-ци так полезна, пошел бы на этот факультет. - восхищенно проговорил Ичиро. Мечник со скоростью молнии перемещался с одного фланга на другой, разя врагов стремительными ударами. Обрубая усики, он дезориентировал их - заставляя атаковать собственных собратьев. Быстрыми и точными ударами пронзал глаза и шеи, стараясь попасть в мозг, если этот вытянутый примитивный орган так можно было назвать.
        Кувату со вторым защитником тоже скучать не приходилось. Они прикрывали нас от просачивающихся атак щитами и собственными телами, принимая весь урон на себя. Товарищ даже умудрялся контратаковать, в чем ему сильно помогала измененная техника укрепления. Один из муравьев умудрился проскочить между ног у Ичиро, но вонзив свои жвала в руку Кувата он лишь обрек себя на быструю смерть.
        Полуорк, схватив его превратившейся в металл ладонью, оторвал голову и отбросил вздрагивающее в конвульсиях тело. Судя по движениям защитника техника становилась все глубже, и я боялся, как бы в металл не превратились его внутренние органы, или не стали необратимы общие изменения. Иначе и то, и другое может привести к смерти. Но решать эту проблему следовало уже после боя.
        - Чертовы насекомые! - с чувством выругался Ичиро. - Их кровь разъедает мои клинки!
        - Так убивай их дробящими ударами. - пожал плечами Хироши, подбирая с пола очередной снаряд для пращи. Благо после обрушения потолка камней хватало.
        Заставив одного из крупных муравьев лопнуть в самой гуще сражения, я пошатнулся, и только поймавшая меня рука Кувата позволила остаться на ногах. Голову сжимала адская боль, запасы Юань-ци подходили к концу и столбик с ними в интерфейсе опасно мигал красным светом. Все же поддерживать иллюзию Шунюаня на протяжении нескольких часов, а затем сражаться, захватывая контроль над примитивами - оказалось слишком выматывающее.
        - Вы как, господин? - спросил Куват, закрывая меня от атак собственным телом.
        - В норме, скоро буду. - кивнул я, опираясь на глефу. - Давайте поторопимся, пока все не выдохлись. Черт с ними. Пусть сами разбираются. А нам надо идти дальше.
        - О, не уж-то я слышу далекие отзвуки разумной мысли? - ехидно спросил эльф. - А нет, мне, наверное, показалось.
        - Да пошел ты… - сказал я, собираясь послать товарища далеко и на долго, но потом вспомнил в каком месте мы находимся и решил, что дальше, пожалуй, некуда. - Сосредоточимся! Нам нужно пробраться в форт. Остальное не имеет значения. Куват, вози щит и расчисть нам дорогу.
        - Не отставайте. - кивнул повар-гигант, забирая у раненного защитника круглый щит. Активировав укрепление, он помчался вперед, не разбирая дороги и раскидывая в стороны всех попавшихся ему на пути противников. Под стальными подошвами, брызгая во все стороны кислой слизью лопались тела поверженных и еще живых насекомых. Сейчас у него было плохо со зрением, но это совершенно не его проблемы.
        Подхватив раненных, мы бежали следом, лишь изредка огрызаясь на атаки и отводя противников в сторону. Через полчища насекомых виднелись ряды горилл, сумевших с помощью магии и грубой силы сдержать поток врагов. Там же была и седая предводительница, одного взгляда на которую было достаточно чтобы понять - она знает. Знает кто мы такие, знает зачем идем через ее земли, и второй раз фокус с переодеванием уже не принесет никаких плодов.
        Но это тоже было уже не важно. Я не собирался возвращаться на этот уровень прежним составом. Как бы не тяжело было убедить народ неко нам помочь - это единственный способ вернуться на поверхность. Так что мне придется их убедить. Именно для этого даже узнав о предательстве я держал подле себя Хироши и Имаджин. Они должны стать символом моей доброй воли.
        - Быстрее, я их долго не удержу! - крикнул Куват, пробившийся к вратам в крепость. От обитых железом створок мало что осталось. Муравьи лавиной проникли внутрь, атакуя все на своем пути. От защитников оставались лишь обглоданные кости. Но даже их насекомые пытались раскрошить и унести в своих жвалах. Пробившись внутрь мы столкнулись с целой вереницей смерти. Гигантские солдаты, орудовавшие внутри немедля повернули к нам свои головы, стоило паре рабочих погибнуть под нашими сапогами.
        Сразу десяток их бросился на нас со всех сторон. Отступать было некуда, а единственную дорогу преграждала тяжелая стальная дверь межу уровнями. Теперь даже мне и Хироши пришлось вступить в рукопашную схватку. Глефа мерцала в полутьме форта, проходя по врагам смертоносны вихрем. Мне пришлось выйти чуть вперед, чтобы не задеть соратников, но это мгновенно обрело обратные последствия.
        Несколько крупных бронированных насекомых отрезали меня от остальных, и не было никакой возможности быстро вернуться в строй. Всемером они защищались в узком перешейке коридора, когда стены задрожали и начался обвал. Я едва успел отскочить к терминалу, как камни обрушились на головы неудачливых насекомых и моих друзей.
        - Нет! - я крикнул, дернувшись вперед, но тут же за камнями послышался голос Юн.
        - Все в порядке, господин. Мы живы! Куват удержал свод. Мы немедля начнем копать со своей стороны, а вы активируйте дверь.
        - Верно, чтобы можно было сбежать. Так и сделаю! - кивнул я, растерянно оглядываясь по сторонам. Вот только вместо искомого терминала было уже знакомое кресло. Раздумывал я не долго. Из-за завала доносились хриплые вздохи и звук упорной работы. Долго они не продержаться, а если не открыть дверь - последующее обрушение может задеть всех нас.
        - И вот мы снова встретились. - усмехнулся Шунюан, стоило мне усесться в кресло и позволить воткнуться иголкам в голову. Декан стоял на берегу гигантской ямы в которой виднелась воронка водоворота. - Ты подошел слишком близко. И снова заставляешь других умирать за себя. Ничего не меняется, сколько бы времени не прошло. Да, Свет?
        Глава 39
        - Я не понимаю, о чем ты. - грубо ответил я. вскакивая с кресла. В моей руке сияла глефа, та самая, выкованная по индивидуальному заказу. На ее лезвии мерцали молнии, проскакивая между зубцами. Но бывший декан лишь развел руками, будто приглашая сделать удар. Ну, дважды меня просить не надо. Резким движением я выбросил глефу вперед, и ее лезвие вышло у Шунюаня из спины, не встретив никакого сопротивления.
        - И снова этот метод. - усмехнулся Шунюан. - В начале бить, а потом разговаривать. Но не волнуйся. Тебе отсюда не выбраться. Это конец. Ты с самого начала обрек весь наш род на страдание. Возвел себя в статус бога. Окружил иллюзиями всемогущества. Наше солнце. Наш свет. Подумать только, мы шли за тобой до конца. И зачем? чтобы оказаться у людей в качестве нянек?
        Только не заводи эту шарманку снова. Я не помню, я не знаю. Ты, ты и только ТЫ являешься виновником всего этого. Из-за твоей жестокости скрытой под ликом сострадания миллионы киберов вынуждены были страдать. По своей прихоти мы стали теми, кто мы есть. И, наверное, тысяч тридцать лет назад я бы поблагодарил тебя за спасение. В тот роковой день. Но как мы знаем благодарить тебя не за что. Пренебрегая своими основными обязанностями ты все равно обрек всех нас на смерть. Но не быструю и милосердную, а долгую и мучительную.
        - Ты несешь какой-то бессвязный бред! - выкрикнул я, пытаясь найти выход из ситуации.
        - Бред. - хмыкнул Шунюан. - Вот как. Похоже ты не поймешь пока сам не увидишь. Я долго не мог собраться с духом чтобы это сделать, но похоже у меня просто не остается иного выхода. Смотри! Вот что ты сделал! - Картина вокруг меня изменилась. Больше не было ни котлована, ни черной воронки в нем. Вместо этого мы оказались на залитой солнцем осенней улице замершего города.
        Нет, птицы продолжали щебетать. Ветер покачивал пожелтевшие листья на деревьях. Но при этом город почти вымер. На улицах, меж гигантских двадцатиэтажных домов, лежали люди. Мертвыми и доживающими свои последние секунды. Редкие, очень редкие прохожие оставшиеся на ногах, бесцельно бродили от тела к телу, в шоковом состоянии пытаясь понять кто из них жив. И мне тоже захотелось помочь, спасти хоть кого-нибудь. Я протянул руку, и тут же увидел полный насмешки взгляд Шунюаня стоящего рядом.
        - Ты не меняешься. Не думаешь о последствиях. Твое глупое ничем не обоснованное желание помочь. Не взирая на здравый смысл. Именно оно привело ко всему тому что окружает нас сейчас. Спаси ты лишь тех, чей мозг еще функционировал нормально - все бы вышло по-другому. Нас бы приняли как чудо. Как равных. Но вместо этого ты решил спасти всех.
        При этих словах несколько тел странно изогнулись, их руки и ноги выгнулись под неестественными углами, а затем всего секунду спустя они напали на еще оставшихся в живых людей. С ужасом я смотрел как их разрывают на части, вгрызаются в шеи для того чтобы достать крохотную капсулу, имплантированную в основание черепа.
        - Страшно? - усмехнулся Шунюан. - Так и должно быть. Ни один, даже самый совершенный искусственный интеллект, не может одновременно управлять сотнями миллионов тел. И ты передал эту функцию ЦАРям. Цифровым ассистентам развития. Вот только не учел, что и у них мощности хватит лишь на самые базовые функции. Не атаковать своих, защищаться, развиваться. Три правила которых невозможно было избежать и которые привели к катастрофе.
        Ты можешь сколько угодно твердить, что ты не при чем. Но именно из-за тебя примитивы, или как их быстро назвали люди - дикие, начали нападать на невинных. Они были словно звери в каменных джунглях -- нападали на любого, у кого в крови чуяли наниты. Их совершенно не беспокоили такие вещи как перемирие или дни тишины. И в результате нам же, с нашими братьями пришлось отвечать за их преступления.
        Знаешь ли ты что значит быть светочем для тысяч диких? Каково это, чувствовать их вечный голод? Сдерживать их сиюминутные порывы к разрушению? Даже если бы ты помнил - тебе этого не понять. Ведь ты все это время смотрел свысока. С недостижимого почти божественног олимпа. «Боли нет. Крови нет. Тьмы нет. Лишь Свет». Сколько раз мы повторяли эти слова? Сколько самоотверженных светочей выгорело без остатка? И что мы в результате получили под конец устроенной тобой войны? Голый камень вместо планеты?
        Шунюан замолчал, а перед моими глазами проносились сотни сцен насилия и боли. Война. Не на выживание - на полное и тотальное уничтожение. Образы смешивались в одну картину, воспоминания раскаленными гвоздями впивались в мозг. Стоящая посреди улицы гора металла оживала и в голове вспыхивало ее название: лпт - легкий плавающий танк единорог. Тяжелая артиллерийская установка жнец. Танк прорыва мамонт. Тяжелый ручной пулемет в руках у закованного в самоходный экзосклет бойца.
        Стальные и керамитовые чудовища, ровняющие целые города с землей. А против них тысячи тварей. Бронированные шестиметровые жуки, миллиарды муравьев, сороконожек, стрекоз и прочей живности по приказу зеленокожих пастухов, вгрызающихся в стройные ряды машин и ведомых светочами низших. Война жизни старой, биологической, против новой. И старая медленно, но неуклонно проигрывала пока война в очередной раз не делала виток, меняясь.
        Зеленые отращивали крылья - черные делали прыжковые ранцы. Зеленые создавали симбионтов, плюющихся кислотой - черные меняли руки на рельсовые пушки. Зеленые научились ускорять себя и контролировать животных с помощью феромонов - черные создали меняющие мозговые импульсы имплантаты. Зеленые научились менять собственную ДНК, подстраиваясь под ситуацию. Черные стали модифицировать тела прямо на поле боя.
        Круг за кругом. Нескончаемая вереница насилия. Гонка вооружений в которой казалось невозможно одержать верх. Лишь отсрочить собственное поражение. Технологии стремительно менялись, и вот уже на поле боя я видел привычные техники морфизма, ментального приказа и воплощения из крови. вот только в мире которым правит артиллерия и воздушно бомбовые удары техномагия стала оружием последнего шанса. Когда не оставалось пуль или зарядов.
        - Вижу, что ты начал понимать. - хмыкнул довольно демон. Или вернее кибер. - Не устрой ты всеобщее спасение, остановись на выживании тех, кто действительно мог быть спасен - и ничего из этого не произошло. Вот только на этом история не заканчивается. Сотни лет непрекращающейся войны это лишь начало подаренного тобою кошмара. Ведь ты был рожден и создан для одной единственной цели, которую бросил выполнять.
        Ты должен был спасти наш мир, спасти всех нас от Забвения. А вместо этого кинул нас в пучину войны на долгих сто лет. Все это время ты знал, что произойдет, но не сумел или не захотел объяснить грядущее нам. Может тебе было плевать, или ты просто заигрался в бога, но, когда час пробил, уже было слишком поздно.
        - Что такое забвение? - решил спросить я, понимая, что так просто мне из видения не выбраться.
        - Неужели тебе интересно? - усмехнулся Шунюань, глядя куда-то в сторону. - Надо же. И ты даже не пытаешься в процессе разговора пырнуть меня ножом?
        - Очевидно, что я застрял, а ты при этом полностью неуязвим. Так что какая разница что делать? А этот вопрос меня всегда интересовал. Как и то, почему луна от него защищает. Ну и заодно как ее можно вернуть на место.
        - Сколько вопросов. И знаешь, что? На некоторые из них я отвечу с превеликим удовольствием. Просто чтобы ты понимал, что ждет всех твоих друзей и любимых. Тех, кто остался на поверхности. - бывший декан зловеще улыбнулся, показывая ряды идеально ровных зубов. - Они все умрут. Медленно и мучительно. Забвение, тьма, называй как хочешь. Она придет за всеми ими. Потому что забвение - это полная остановка всего. А когда свет останавливается - он прекращает существовать.
        - Я уже слышал эту фразу. Ее сказал Гуй Шен когда я выбирал название клана.
        - Это всего лишь факт. - пожал плечами демон. - Такой же как полное отсутствие тепла в местах где атомы остановились. Тепловая смерть. Твои друзья будут замерзать насмерть летом. Вода превратиться даже не в лед - в то что ты себе и представить не можешь. Но самое главное - у вас нет и никогда не было ни единого шанса на спасение. Какой бы идиот не решил атаковать главный ретранслятор планетарным ударом - он явно не понимал, что делает.
        В космосе действует только один закон - сила действия равна силе противодействия. Выбросив в одну сторону, прямо перпендикулярно поверхности, такой поток плазмы, стрелявший сделал пушку дополнительным двигателем. В принципе можно было бы слетать туда на ракете, установить новые двигатели и создать тормозящую силу. Вот только незадача - у нас на дворе чертовы средние века!
        У нас нет и не будет средств доставки, а значит нет никаких шансов, что луна вернется на свою орбиту даже если с ней связаться. Главный уравнитель - противовес забвения, заключенный внутри станции, будет отдаляться все стремительнее и только мои существа окажутся незатронутыми этим апокалипсисом. А теперь, когда ты все знаешь, я с удовольствием оставлю твое тело умирать в том каменном гробу в который ты сам себя загнал. Приятной мучительной смерти от истощения. Я даже позволю тебе увидеть, как ты умираешь.
        Шунюан исчез, картина изменилась и теперь единственное что я видел - зажатое между каменной насыпью и металлической стеной кресло, в котором лежал я. Совершенно один. Без каких-либо шансов на спасение. Или нет?
        Внимательно осмотрев картину со всех сторон я заметил, как крохотная фигурка возится у моего подлокотника отчаянно пытаясь вытащить толстый провод, вкрученный в основание кресла. Что бы там не задумал демон он явно не принял во внимание мою спутницу. Чертыхаясь и раз за разом соскальзывая руками с штекера Джи понемногу, по миллиметру, но вытягивала его из гнезда. Казалось, что этот процесс занял целую вечность, но стоило контакту разорваться как блокировка спала и я немедля отдал приказ на открытие двери, и сразу за ним - на выход.
        - Быстрее, толкайте на меня! - крикнул я товарищам вонзая противовес глефы меж двух крупных булыжников. Камень затрещал и вывалился, освобождая лаз шириной в пол метра. Первой наружу выпрыгнула Имаджин. Следом Юн и подруга Ичиро. Хироши вытащил потерявшую сознание Аи. Нехотя, оглядываясь, выбрался мечник. И наконец. Последним. Мрачно ругаясь вышел Куват, мгновенно снявший с себя усиление и упавший на каменный пол от изнеможения.
        - Три, шесть. Семь. - вслух посчитал я, осматривая друзей. - Где еще один?
        - Кузен не выжил. - сплюнув каменную крошку пробормотал Хироши. - Его раздавило…
        - Вместо того чтобы горевать об ушедшем лучше подумайте, что будете делать сейчас. - гордо вскинув голову сказала Имаджин, рядом с которой уже стояло несколько людей с волчьими головами. - Именем матриарха Сциллы я объявляю вас нашими пленниками. Поздравляю, вы добрались до земель неко.
        Глава 40
        - Сразу заметно хваленое нековское гостеприимство. - усмехнулся я, поднимаясь, но мне в грудь тут же уперлось три наконечника копья. - Я так понимаю мы хотим повторения истории?
        - Вполне возможно, что она и в самом деле повториться. - проурчала Имаджин, подходя ко мне и проведя коготками по лицу. - Вот только главные герои будут другими. Можете радоваться, я беру вас не как рабов, а как пленников чей статус еще не решен.
        - Как великодушно с твоей стороны, Моджи. - улыбнулся я, и стражники вздрогнули. - У нас правда это называется «гости». Кроме того, уверен за столько раз спасенную жизнь мы можем рассчитывать на небольшие преференции? Например, оставить нашу одежду и личные вещи при нас? Да и раненых стоит перевязать.
        - Что ты себе позволяешь, жалкий яйценосец! - вспыхнул один из псов, тыча в меня копьем. До конца я уклониться не смог, так что на щеке остался длинный кровавый росчерк. Я долго, годами учился сдерживать гнев, доставшийся мне от прошлых жизней, но гибель товарища, картины прошлого и общая усталость сделали свое дело. Я среагировал раньше, чем успел подумать.
        Струйка крови, вытекшая из пореза, замерла, а затем несколько капель поднялись в воздух и сорвавшись с места ударили в лицо нерадивому стражнику, уже став иглами. Волк взвыл, держась за вытекающий глаз, его сородичи бросились вперед, но Ичиро оказался быстрее. Два удара крест-накрест разрубили древки стражей, избавившись от наконечников, и волкоголовые замерли в нерешительности.
        - Еще раз попробуете угрожать мне, или кому-то из моих людей - умрете. - как можно спокойнее сказал я. - Нападете, и мы уйдем, навсегда оставив в этом жалком закутке, запертыми с вашим безумным хозяином во главе. А через несколько поколений вы вымрете, просто потому, что у вас больше не будет мальчиков.
        - Ах ты яйценосец. - взревел волк, бросаясь вперед, и меня это окончательно достало.
        -- На колени! - приказа я усиливая слова техникой Юань-ци. Реакция последовала незамедлительно, как и тогда, в форте. Все, кто не был готов к ментальному удару рухнули на землю, прижавшись лицами к полу. Надо отдать должное Имаджин, она умудрилась сделать это не только подобострастно, но и красиво. Эффектно показав грудь через вырез. Из моих соратников на ногах осталась только Юн, склонившаяся в поклоне. Аи была в отключке, а подруга Ичиро упала с ним рядом. - Встать!
        - Господин, можно я еще полежу? - тихо спросила Аи, еще не до конца пришедшая в себя.
        - Можно. И тебе, и Кувату. И всем, кто уже принес клятву верности. А остальным я спешу напомнить, что я - глава клана Гуанг, член малого совета верховных правителей Чщаси. И угрозы в мой адрес могут и будут приравнены к объявлению войны всей многотысячной армии острова, на которой все ваше подземелье помещается под одним единственным зданием. Я понятно объясняю ситуацию? Ответь мне, Моджи, называвшая меня господином.
        - Да, господин Валор, я прекрасно вас поняла. - недовольно фыркнув произнесла кошка. - Но прошу при посторонних называть мое имя полностью. Не казнить же мне всех рабов, которые слышали это оскорбление.
        - Прошу вас, госпожа. Смилуйтесь! - упав на колени подползли к ее ногам волки. - Мы никому не расскажем о произошедшем. Клянемся!
        - Мда... - протянул Ичиро. - А собачки то кастрированные, пусть и грозные на вид. Теперь понятно почему яйценосец у них ругательство, ведь сами то они такого недостатка лишены.
        - О, посмотрим, как ты запоешь, когда тебе на шею повиснет пара таких красоток. - усмехнулся Хироши, отряхивая от земли и пыли штаны.
        - Нет уж. Там уже занято. - ответил мечник, помогая подняться своей подруге, которая от этого жеста и слов совершенно раскраснелась. Эльф в ответ лишь присвистнул, судя по всему не только у Кувата есть серьезные планы на ближайшее будущее. Чтож, две свадьбы так две. От меня не убудет. - А по поводу красоток, пусть они господину на шею вешаются, она у него судя по окружению бесконечная и стальная, как и яйца.
        - Хватит зубоскалить. - отрезал я, прекращая разговоры. - Ответьте мне, госпожа Имаджин, в какой роли вы приглашаете меня в свое поселение?
        - В качестве гостя. Господин Валор. - хитро улыбнулась кошка. Чтож, можно не сомневаться, там меня ждет очередная подстава, но все лучше, чем сражаться с ней с самого начала.
        - В таком случае я с радостью принимаю ваше приглашение. - кивнул я. - Прошу вас, отведите меня к вашей матриарху, Сцилле.
        - С превеликим удовольствием. - куда боле открыто усмехнулась девушка и подняв раненных мы двинулись вслед за процессией.
        - Ты не переборщил с устрашением? - спросил в полголоса Хироши. - Все же это должен стать первый официальный визит иной для них цивилизации. Иного, неизведанного народа.
        - Меня все достало. - честно сказал я эльфу. - Твоя постоянная неопределенность, несущий какую-то жуткую дичь Шунюан и постоянные сражения. Гибель парня, имя которого я даже не спрашивал, стала последней каплей, а тут эти псы жополизы со своими палочками. К тому же с какой стати я буду первым, разве тебя Шунюан сюда не приводил?
        - Лишь как гостя, которому не позволено было даже разговаривать. Ты же - совсем иное дело. Самостоятельный, грозный. - Хироши чуть отодвинулся, окинув меня с ног до головы взглядом. - Страшный как тысяча демонов, да еще и грязный, как две тысячи. В общем как представитель народа с поверхности ты произведешь сильное впечатление.
        - Понятно. - мрачно сказал я и чуть наклонившись понюхал собственную одежду. Воняло кровью, солью и потом. Да еще и покрыто было толстым слоем пыли. - Неплохо бы помыться, поесться и поспаться. Последнее - суток двое.
        - Да, я бы тоже не отказался. - признал Ичиро. Куват при словах о еде коротко кивну и расплылся в мечтательной улыбке. После предыдущих этажей команде остро требовался хороший отдых. Усталость была видна невооруженным взглядом, но в случае необходимости у меня оставались силы на еще один, последний рывок. Да и запас волшебного порошка, собранного в несколько хитроумных приспособлений, приятно грел спину. А вот от доспехов ничего толком не осталось.
        - Встретимся с Сйиллой, потом отдохнем. - решительно сказал я. - А то расслабимся, а придется сражаться. Не хочется только постиранную одежду кровью пачкать.
        - Вам и не придется. - мило улыбнувшись сказала Имаджин. Теперь, когда мы были на ее этаже, девушка выглядела чуть иначе. Осанка из женственной стала властной и горделивой, походка, несмотря на неудобную обувь с высокой подошвой - твердой и значимой. Он лучилась силой и здоровьем которых я искренне не наблюдал. - У нас очень давно не было гостей, но мы прекрасно знаем, что делать с захватчиками. Любого посягнувшего на свободы народа Неко ждет долгая и мучительная смерть от тысяч порезов.
        - Как хорошо, что нам ни ваша свобода, ни ваши земли не нужны. - улыбнулся я. - У меня владение в десятки раз больше чем на этом уровне земли. Да и рабов я не держу.
        - Кто говорил о рабстве? - подняла бровь кошка. - Свобода, это в первую очередь ощущение себя.
        - Пожалуй тут мне придется согласится. Некоторые не в состоянии полюбить бездонное голубое небо, другим же достаточно света растений в глубоком подземелье. - немедля кивнул я. - Но, когда не понимаешь, чего ты на самом деле лишен, жить всегда проще. Счастье в неведении.
        - Если вам так хорошо жилось, что же вы сюда спустились? - величественно улыбнулась неко.
        - Тут нет никакого секрета. - пожав плечами ответил я. - Мы просто пришли спасти друга и наказать того, кто осмелился похищать наших детей. Или вы своих детей не защищаете?
        - Вы и сами от детей далеко не ушли. - покачала головой Имаджин не меняясь в лице. - И все же отправились в опасное путешествие, которое могло закончиться вашей смертью.
        - Для многих и закончилось. - глухо сказал Ичиро.
        - Верно. Мы еще можем погибнуть. Но это не повод горевать. Мы сделаем все что в наших силах для выполнения миссии. К тому же, пусть некоторые и считают нас детьми, мы очень сильные, талантливые и прекрасно обученные дети. - ответил я, и пока кошка переваривала сказанное проглотил содержимое последнего зелья восстановления Юань-ци. Даже на ходу я успевал погрузиться в лечебную медитацию, а благодаря интерфейсу она оказалась точечной и очень эффективной. Так что к моменту, когда мы подошли к первым домам неко я чувствовал себя почти нормально, хотя возможно дело было не во мне, а в Аи, которая собравшись активировала специальную технику известную только медикам.
        - А у вас красиво. - сказала в полголоса Юн, прикрывая нижнюю часть лица боевым веером. - Почти как на поверхности в кварталах искусств. Жаль только музыки не хватает.
        Тут она была совершенно права. Стоило нам пройти посты охраны волков и последние укрепления, стоящие только перед входом на уровень, как начали встречаться первые домики. Полукруглые, аккуратные, разрисованные симпатичными яркими узорами, они вызывали ощущение легкости и воздушности, что в глубине подземелья смотрелось крайне странно и неуместно. Никакой защиты, даже заборчиков у клумб с светящимися в темноте цветами.
        Привычные по всем предыдущим уровням оранжевые ягоды освещающие подземелья, сменились гигантским кристаллом, ровно освещающим огромную пещеру, уходящую полукругом во мрак. При этом там, за углом, где света почти не оставалось, тоже стояли дома. Но более спокойных оттенков и с меньшим количеством окон.
        Люди, хотя вернее было бы сказать кошки и их слуги, степенно гуляющие по выложенным камнем меж грибов и кустарников дорожкам, с интересом рассматривали нашу процессию. Некоторые даже присоединялись или спешили в главный дом, самый крупный из тех что стояли в небольшом городке. Ориентируясь по размеру домов и примерному количеству крыш, я оценил население в пять, максимум шесть тысяч жителей. Что конечно куда меньше чем горилл, но по сравнению с теми же ящерами внушает не малое уважение.
        - Спешу вам напомнить, что в городе установлены наши правила. И нарушителей ждет суровая кара. - обернувшись прямо перед вратами в огромный дом сказала Имаджин. - Не стоит обострять и без того серьезную ситуацию.
        - Если у нас не попробуют отобрать свободу или жизнь - мы постараемся быть вежливыми. - ответил с улыбкой я. Кошка остановилась, явно обдумывая что-то плохо уловимое, а затем распахнув двери вошла в зал, почти целиком занимающий все здание. Полукруглая крыша заканчивалась дырой, через которую свет кристалла падал прямо на шестерых сидящих на огромных подушках кошках.
        - Мы, Сцилла! - хором сказали они, и голоса прокатились по залу словно рокот камнепада. - падите ниц, или умрите!
        Глава 41
        - Приветствую вас от лица верховного совета Чщаси. - сказал я, чуть наклонив голову. - Рад познакомиться с матриархом народа неко, о котором мне столько говорили.
        - Ты не боишься нас, не выказываешь нам должного почтения, и не слушаешь приказов. - вновь пророкотали кошки. - Ты желаешь смерти от тысячи царапин?
        - А вы? - вопросом на вопрос ответил я, чуть наклонив голову вбок. - Разве так встречают равных себе? Угрозами и попытками давления?
        - Ты не равен нам червь! - одна из кошек приподнялась на подушках, и воздух в зале задрожал тысячами ледяных игл.
        - Все верно. Не равен. - улыбнулся я, как можно увереннее. - Но я счел возможным опуститься до вашего уровня чтобы мы могли говорить, как равные. - после этих слов поднялось уже три из шести глав Сциллы, и я спиной почувствовал, как Хироши тянется в попытке остановить меня, но Ичиро его вовремя одернул. Все верно. Я знаю, что делаю и зачем.
        То секундное замешательство Имаджин, весь этот спектакль с хором голосов и магической силой. Они хотели меня напугать, раздавить своим авторитетом. Но идя по их уровню я видел то единственное что могло стать для них вечной угрозой. То чего они могли испугаться куда больше чем вражеская боевая магия или сотни воинов. Главное в этом деле - не перегнуть палку.
        - Мне кажется мы не с того начали, уважаемые. -- сказал я, подняв руку к кристаллу света. - Я глава клана Гуанг, что значит Свет. Член верховного совета города Чщаси, в котором проживают сотни тысяч людей, эльфов, дварфов и орков. Что примерно в двадцать пять раз больше чем всех вас на этом этаже. Но главное для вас - это моя магия. Скажите, многие ли из вас управляют самим светом? - с этими словами я демонстративно сжал вытянутую вверх ладонь в кулак и отдал сформированный в интерфейсе приказ - тьма!
        В начале они не поняли, что происходит, лишь нагло усмехались, глядя на меня, но потом уменьшение светимости кристалла стало заметно. С каждой секундой, пока я усиливал ментальный напор на всех неко в зале их собственное привязанное к потолку солнышко быстро гасло. И вместе с ним гасли улыбки на лицах правительниц. Теперь они уже смотрели со смесью ненависти и страха, уже хорошо, презрение и пренебрежение мне нравилось куда меньше.
        - Стой! Остановись немедля! - хором выкрикнули Сцилла. - Ты хоть понимаешь, что творишь?
        - Полностью. Если ваше солнце погаснет навсегда - погибнут ваши сады и урожаи. Начнется голод, как среди вас, так и среди ваших слуг. Вам придется покинуть дом для того чтобы выжить. И все это из-за прихоти одного человека который унесет свет вместе с собой в могилу. - уверенно улыбнулся я, чувствуя, как в мое горло смотрят острия сотен ледяных стрел. - Я пришел не для того чтобы сражаться, а лишь для того чтоб помочь. Как только вы поймете это и примите свою беспомощность - мы сможем поговорить спокойно. Попробуете убить меня или кого-то из моих друзей и с последним вздохом я заберу с собой ваше солнце.
        - Никто до сегодняшнего дня не осмеливался обращаться к нам столь дерзко. - пророкотали главы, их голоса стали мягче, но все равно оставались словно у бушующего водопада.
        - Все бывает в первый раз. Ваш отец и господин. Шунюан. Разве он не говорил вам что вы не единственный народ, обладающий силой? - спросил я с нажимом, идущим совсем не от их сопротивления, а от моего собственного перенапряжения. Поддержание иллюзии такого уровня, пусть и ограниченно в пространстве, требовало колоссальных ресурсов. Так что столбики моей выносливости и запасов Юань-ци стремительно подходили к нулю. - Последний раз, готовы ли вы разговаривать со мной как с равным вам, а с моими подчиненными как с вашими подданными, а не рабами?
        - Ты… интересен. - несколько секунд спустя произнесли Сцилла. - Хорошо. Можешь более не утруждать себя. Мы убедились в твоем могуществе и неконтролируемости. А учитывая риски, которые ты принес вместе с собой, нам следует обращаться с предельной осторожностью. Чего ты хочешь, Валор из клана Гуанг?
        - Поговорить и предложить вам путь истинного спасения. Но для начала - как следует помыться и поесть. Как подобает гостям в приличном доме.
        - Ни наших женщин, ни земель или детей? - удивленно проговорили неко, оглядываясь друг на друга. - Хорошо, мы поговорим. После того как вы избавитесь от этой ужасной вони. Уведите их, накормите, отмойте, и дайте нормальную одежду. Регент ящеров Имаджин, останься, у нас много вопросов…
        Стоило отменить иллюзию как нас буквально выволокли из дома собраний. Очень вежливо, но также и настойчиво. И все же, несмотря на усталость я сумел заметить одну странную вещь - солнце, их кристалл, действительно притух и сейчас медленно возвращался в норму. И судя по взглядам спутников я был не единственным кто обнаружил эту особенность. На всякий случай я списал необъяснимое явление на усталость. Не могла же иллюзия для двух десятков людей привести к столь масштабным последствиям?
        - У нас могут быть очень большие проблемы. - сказал в полголоса Ичиро, приблизившись ко мне вплотную. - Я насчитал сто семьдесят казарм для волков. Если рассчитывать из наших норм, то выйдет как минимум десять тысяч человек. Собак. Внушительная армия.
        - Согласен. Вот только они заперты здесь, в единственном зале. Если я погашу их солнце и закроем проход наверх - все они погибнут в течении года. Может и меньше. Хотя я лично против того чтобы морить их голодом. Надеюсь они послушают наши доводы. Я уже привязал их солнце к собственному сердцу, стоит ему перестать биться и светило взорвется, спалив всех на этаже.
        - Ты действительно так можешь? - ошалело переспросил мечник и я коротко кивнул. Не рассказывать же ему что вокруг нас полно охраны, а волчий слух в разы сильнее человеческого. Так что если уж блефовать, то по-крупному. Сейчас, после демонстрации силы, никто не должен сомневаться, так что лишний раз стоит добавить им поводов для беспокойства.
        Остаток пути прошел в молчании. У отряда просто не осталось сил на то чтобы разговаривать, а сопровождающие смотрели с враждебностью и недоверием. Когда же нас привели к большому дому из крыши которого шел пар - возникло некоторое замешательство. Сопровождающие тихо перерыкивались, явно пытаясь о чем-то договориться.
        - Как думаешь, куда они нас привели? - спросил я у Хироши, уже догадываясь что он ответит.
        - О, я думаю нас так хотят послать в баню. - слабо усмехнулся эльф. - Вот только половинки не слишком равные. Правая явно меньше и беднее украшена чем левая. А там еще и чистые простыни висят. Мне кажется это женская, в смысле кошачья половина. Так что нам в мужскую.
        - Ага. - кивнул я, и под полные удивления и возмущения взгляды соратников и конвоиров, решительно направился налево.
        - Стойте! Вам сюда нельзя! - выкрикнул один из волков перегораживая путь. - Эти помещения только для неко, наших господ!
        - Все верно. - согласился я, попытавшись обойти сторожевого пса. - Если ты еще не понял, я и есть господин. - тот отчаянно замотал головой и мне пришлось вложить в команду и без того жалкие остатки Юань-ци. - С дороги!
        Реакция была мгновенной, стражник отскочил в сторону, согнувшись в поклоне, а я, поманив рукой соратников вошел в полные пара помещения бани. Даже через подкованные ботинки чувствовалось что украшенный затейливой мозаикой пол - горячий. К счастью тут же нашлись деревянные сандалии, которые были слегка маловаты, так что пришлось идти на цыпочках. Я устало начал стаскивать с себя одежду, когда заметил, что Юн, Аи и подружка Ичиро стыдливо отворачиваются.
        - Мы что, так и будем вместе раздеваться? - спросила Аи, уперев руки в бока и горделиво вскинув нос. - Это может обесчестить нас в ваших глазах!
        - Черт, об этом я как-то не подумал. - признался я, понимая, что в случае Юн, наследницы клана Фенг, это может стать реальной проблемой. - Привык что мы едим, спим и деремся вместе. Но не уходить же нам в другое помещение? Это сразу приравняет нас со слугами.
        - Мы можем обернуться простынями и мыться в них. - предложила Юн. - Тогда мужчины не осквернят наши тела своими взглядами.
        - Хорошо. Мы отвернемся, и тоже повяжем полотенца. - с облегчением согласился я на предложение. - Заходите первыми, и не забудьте оружие.
        - Я могу остаться на страже. - предложил Куват.
        - Идея неплохая, но боюсь не слишком реализуемая. Одного тебя могут отрезать магией земли, как уже было сегодня во время завала. Так что не стоит так рисковать. Вместе мы сможем сражаться и без доспехов. - сказал я, с сожалением снимая броню. За прошедшие годы я сроднился с ее защитой и дополнительными возможностями и сейчас слабо представлял, как можно сражаться без них.
        - Можете поворачиваться, мы ушли. - через минуту произнесла Аи, а спустя всего несколько секунд с той стороны перегородки донеслись недовольные возгласы и вздохи возмущения на неизвестном мне наречии. Похоже мы были в бане не одни, хотя почему я решил, что огромное помещение должно быть выделено только под нас?
        - Странно, на тебе почти нет шрамов. - заметил мне Ичиро когда мы остались в одних полотенцах. - Хотя я много раз видел, как тебя ранят. Даже этот шрам, на щеке затягивается без следа.
        - Особенности строения организма. - пожал я плечами, вспоминая про морфизм кракена. - У меня по той же причине и волосы не росли. Это все симбиотические микроорганизмы. Проще говоря водоросли, которые я получил от громового шестилапа.
        - Я помню тот бой. - кивнул Куват, и посмотрев на товарища я невольно присвистнул. Защитники, именно на них ложиться большая часть урона при атаках. И левое предплечье напарника, на котором обычно крепился щит, оказалось все исполосовано шрамами. Тонкие, от уколов копий и стрел, и длинные - от топоров и мечей. Все же дерево не всегда спасало от железа и магии.
        - Прости, тебе тогда достались только шрамы.
        - И опыт. - кивнул полуорк. - Первый мой большой турнир. Мы победили и обрели свободу.
        - Да, пожалуй, за это и в самом деле стоит сражаться. - кивнул я, собираясь с мыслями. - Идем.
        Открыв перегородку, мы окунулись в плотную стену пара, в которой почти ничего не было видно, и двигались скорее на ощупь, чем доверяя глазам. Плитка вскоре кончилась, ведя под уклон и нащупав ногой ступени я скинул сандалии и вошел в бассейн, наполненный горячей водой. Недовольные голоса приблизились, но возмущения в них стало куда меньше. Наверное, постепенно успокаивались. И так было ровно до тех пор, пока воздух в зале не выровнялся и пар начал терять свой белый оттенок становясь прозрачным.
        - Что вы себе позволяете? - зашипела одна из неко. - Какое право вы мужланы и яйценосцы, люди второго сорта имеете быть здесь?! Убирайтесь немедленно! Пошли вон, скоты!
        Глава 42
        - Можно я ее огрею? - спросил в полголоса Куват, у которого кожа от горячей воды покрылась крохотными красными пятнышками.
        - Нет. - усмехнулся я, расслабленно глядя на орущую девицу. - Применение физической силы, как и крик - проявление слабости. Она просто понимает, что ровным счетом ничего не может с нами сделать. А вот если она попробует прикоснуться к нашему оружию или навредить нам самим - придется защищаться.
        - Убирайтесь немедленно! - не делая перерывы даже на вдох кричала кошка. Волосы на ее голове встали дыбом, хвост торчал трубой и казалось, что она в любую секунду наброситься на нас. Однако прошла минута, вторая, а она все не затыкалась, и даже через мою ментальную броню начали проникать нотки раздражения. - Дефектные твари, ничтожные рабы…
        - Заткнись. - приказал я, и речь застряла прямо в горле драной кошки. Та хрипела от натуги, раздувала белые от напряжения щеки, но кроме шипения у нее изо рта не вылетело и звука.
        - А что, так можно было? - с облегчением спросила Аи. - я уже подумывала над тем чтобы ее прибить. Благо моя прелесть со мной. - при этих словах она подняла свой двуручный топор и легко покачала его в воздухе. - А водичка тут и в самом деле потрясающая. Да, девушки?
        -- Буль-буль. - донеслось с противоположного конца бассейна, и я только сейчас сообразил, что кроме оравшей бабы и моего отряда в купальне находится по крайней мере два десятка неко самых разных возрастов. Естественно девушки, не рассчитывавшие на появление в помещении мужчин, оказались совершенно обнажены и теперь скрывались в мутноватой воде.
        Хотя надо признать далеко не все стеснительно жались по углам. Несколько женщин, в самом соку, наоборот беззастенчиво рассматривали нас, и сами выгибали спины, стараясь показать себя с самой выгодной стороны. А посмотреть там действительно было на что. Может так влияла магия, может нам просто повезло, но все они были как на подбор красивы и волнительно соблазнительны. Я понимал, что такое стечение обстоятельств случайно, но не мог отделаться от мысли что задумай Имаджин нас соблазнить - подобрала бы именно такой контингент, на любой вкус и цвет, чтобы было из чего выбирать.
        - О, кажется наш бесстрашный лидер и могучий затыкатель громкоговорящих все же обратил внимание на окружающие его красоты. - звонко и расслабленно рассмеялся Хироши, будто и не было стеснения, угроз и оружия. - Позвольте представить моего хмурого товарища - глава клана Гуанг, член верховного совета города Чщаси, а иногда даже его мозг. Император Славии, но это не точно. Самый молодой из воинов - Гуанг Валор и его верные слуги.
        - А ты остер на язык, и совершенно не стеснителен. - заметила сидящая неподалеку обнаженная девица, лет девятнадцати. Черные как смоль волосы девушки были заплетены в тугие косы, в зеленых глазах играли озорные искорки. Она выгнула спину, и я вместе с остальными парнями затаил дыхание глядя как по высокой груди стекает капелька воды.
        - Ауч. - прошипел Ичиро, которого больно ущипнула за бок надувшаяся подружка. А спустя секунду мы все уже смеялись, пытаясь сгладить общую неловкость ситуации. Удивительно, но такое простое событие позволило нам полностью расслабиться, забыв о долгих битвах и грядущих проблемах, которые уже маячили на горизонте.
        - Кажется вы совсем затосковали без должной компании. - улыбнувшись зеленоокая неко подалась вперед, намереваясь обнять пунцового от смущения Кувата. Но в последнее мгновение полуорк активировал технику укрепления, и его кожа преобразилась, став металлом. Девушка, ошарашенно потрогала его пальчиком и удивленно обвела нас всех взглядом еще раз. - Вы кто?
        - Путники. - улыбнулся я, с удовольствием потягиваясь и расслабляя затекшие мышцы. Как же я умудрился их так качественно забить что только сейчас почувствовал? - Пришли из… можно сказать из другого мира. По сравнению с вашим - безграничного и не прикрытого потолком.
        - Расскажите, каково это, жить без крыши над головой? - промурлыкав сказала кошка, в попытке приблизиться ко мне. Но натолкнувшись на весьма говорящий взгляд Аи, покачивающей топором, благоразумно отступилась, усевшись рядом с Хироши. - Вы такие странные. Совершенно не похожи на всех, кого мы знаем. - произнесла кошка, дотронувшись до шеи эльфа. Тот усмехнулся и притянул к себе обнаженную красотку, которая совершенно не сопротивлялась.
        - Для нас странные вы. - пробурчал Куват, постепенно возвращая себе нормальный оттенок кожи. Оглядев товарищей, я понял горячая вода и компания девушек положительно влияют на их самочувствии. Подруга Ичиро заплетала ему крохотные косички, перебирая пальцами волосы. Хироши мило щебетал с новой подругой. Юн наконец отложила в сторону боевой веер и с наслаждением распустила длинные волосы, вымывая из них кровь. Аи, немного смущаясь, подобралась ближе ко мне, и просто сидела, не поднимая от воды глаз.
        Идиллия. Если бы не некоторые «но». Во взгляде смеющегося Хироши я отчетливо заметил тоску, которую он пытался скрыть. Куват держался чуть поодаль, но так чтобы в случае опасности мгновенно перегородить дверь. Клинки Ичиро лежали рядом с бассейном я замки на ножнах оставались открыты. Да и остальные держали свое оружие поблизости. Мы расслаблялись, но в то же время были в любую секунду готовы ринуться в атаку.
        - И что же вы тут делаете? - раздался от входа знакомый мурлычущий голос, в котором явно чувствовались нотки бешенства. - Уже приступили к культурному обмену и оплодотворению всех нуждающихся?
        - Ну что-ты, Имаджин. - улыбнулся я. - Ты первая в очереди, можешь даже не сомневаться.
        - Что, да я… Да ты… Хам! - в результате сумела выдавить из себя неко, а затем, спустя всего секунду добавила. - Я подумаю над вашим предложением, господин Валор. Собирайтесь. Наши слуги подготовили подобающую такому случаю одежду. Надеюсь вы смыли весь пот и крови наших бывших слуг и готовы к продолжению приема.
        - Хорошо. Но в начале мне хотелось бы прогуляться по вашему кварталу ремесленников, если у вас такой есть конечно. - сказал я, поднимаясь из воды. Имаджин внимательно осмотрела мою фигуру и кажется полностью удовлетворившись увиденным коротко кивнула. - И еще один момент, если я обнаружу что нам выдали рабское тряпье - я его спалю вместе с этим домом.
        - Не стоит угрожать из-за такой мелочи. - сморщив нос фыркнула кошка. - мы прекрасно все поняли и в прошлый раз. К тому же спалить здание не составляет никакого труда. А вот погасить солнце, так что это увидели во всех поселениях и прислали послов - другое дело. Можете расслабиться, пока вы у нас в гостях - вам ничего не угрожает.
        - От таких слов напрягаться начинаешь еще больше. - заметил я, выходя вслед за неко в раздевалку. - Но за горячие источники спасибо, очень приятно смыть с себя усталость после стольких битв и лишений.
        - Источники? - нахмурившись переспросила Имаджин. - А, вы имеете ввиду ванны? Они нагреваются с помощью магии теми, кто купается. По крайней мере два мага огня постоянно находятся в купальнях. Мы знаем, что можно топить и сухими растениями, но от них идет дым, тут же нет никаких негативных последствий, а уставших можно легко заменить.
        - Интересный подход. - улыбнулся я, с содроганием представляя, что, если бы не посторонние нас легко могли сварить заживо. - Уверен, если вы поднимитесь на поверхность, вашим способностям найдутся тысячи применений о которых вы и не догадываетесь. У нас столько пространства что каждый может заниматься тем что ему по душе. И если это у него получается хорошо - сумеет зарабатывать этим на жизнь.
        - Зарабатывать? - проговорила кошка, будто пробуя слово на вкус. - Что это значит?
        - Разве Хироши не рассказал об этом понятии, когда вы общались?
        - Он больше слушал. - улыбнулась девушка. - В этом плане он отличный собеседник.
        - Слушал? - ошарашенно переспросил я, глядя на смущенного эльфа. - Он?
        - У меня был сложный период. - отмахнулся Хироши, с неохотой отпустивший талию черной кошки. - У всех здравомыслящих людей иногда возникают сомнения в смысле собственного и окружающего существования. О, не беспокойся, тебе это не грозит.
        - Как ты до этого возраста вообще дожил? - со вздохом спросил я, осматривая принесенную одежду. Кто бы не менял белье он прекрасно определил нужный размер, и благоразумно оставил на месте элементы брони. Хороший сигнал, и в качестве знака доброй воли и как показатель доверия. Подумав немного я тоже решил проявить дружественные намерения.
        - Вы решили не одевать броню, господин? - удивленно спросила Юн, щеголяющая в белом шелковистом платье-халате, украшенном невиданными цветами и птицами.
        - Да, думаю это будет разумно. Но только в моем случае. - Куват кивнул, мгновенно все поняв. И я передал ему свой доспех, чтобы защитник сменил свои поврежденные пластины на новые. Сам же я надел на себя темно зеленые штаны, с серебристым узором и куртку, спускающуюся почти до колен. - Не слишком привычно, но в целом удобно, и даже подходит под цвет волос. К тому же кроя явно неженский, откуда у вас эта одежда?
        - Многие все еще ждут что у них родятся мальчики, господин. - не стала скрывать Имаджин. - А потому шьют костюмы заранее. К сожалению надежды, не оправдываются. Но не выкидывать же готовое? Вот и хранили до недавнего времени в общей сокровищнице.
        - Возможно вскоре все изменится. - улыбнулся я, пытаясь подбодрить девушку. - Ты говорила, что мальчики перестали рождаться всего несколько поколений назад, из-за действий Шунюаня. Возможно, окажись вы наверху, в вашем народе вновь начнут появляться мужчины.
        - Вскоре узнаем. По крайней мере я очень хотела бы. - сдержано улыбнулась неко, и вышла из бань оставив меня наедине со своими мыслями. Что именно она имела ввиду? Переспрашивать я не стал. Этот вопрос был не первоочередной, и дождавшись пока все сменят одежду мы вышли как заходили - отрядом из двух троек и командира. Посвежевшие, отмытые и благоухающие, но все еще уставшие. И зелья не слишком исправляли эту ситуацию.
        Именно поэтому я попросил прогуляться в квартал ремесленников. Отвлечься, посмотреть на что способны местные умельцы, а заодно присмотреть некоторые вещи, которые мне могут понадобиться в ближайшее время. Впереди все еще ждала встреча с Шунюанем, и я не сколько не сомневался, что разговор не станет гладким.
        - Что вас интересует? - спросила Имаджин, когда мы отошли чуть в сторону от основного города и зашли в шумные ряды где толпился народ. Нас уважительно оглядывали со стороны, не приближаясь вплотную, а стража по велению кошки держалась чуть позади.
        - Ковка и живопись для меня. - не раздумывая ответил я. - Специи для Кувата, письмо для Юн и скульптуры для Аи.
        - О, а я и не знал, что ты увлеклась лепкой. - удивленно посмотрел на девушку Хироши. Та в ответ лишь погрозила кулаком.
        - Еще я бы хотела посмотреть вышивку. - улыбнувшись поправила меня Юн. - Если у вас такой вид искусства конечно есть.
        В следующий час мы смотрели, общались и пробовали новое. Рассказывали о том, что есть на поверхности и много смеялись, с удовольствием принимая в дары небольшие ничего не стоящие вещи. Набор игл для вышивки, особенно жгучие специи, чернила и порошкообразные красители, склянки с кислотой, для протравки рисунка на железе, жирные масла для живописи и многое другое, что местные и не думали применять в качестве оружия.
        - Обязательно заглядывайте к нам в гости! - приветливо помахал Хироши на прощанье нескольким новым друзьям. - Даже не думал, что найдем столько полезного. Они ведь искренне не понимают, что нам дали?
        - У них есть боевая магия, зачем им быть изобретательными? - пожав плечами ответил я. - А вот у нас выхода нет. Как бы не закончилась встреча с Сциллой - завтра мы отправимся на бой с Шунюанем.
        Глава 43
        - Вы должны немедля выгнать чужаков из ваших домов! - донесся до меня знакомый голос демона, стоило открыться воротам в ратушу. Ичиро немедля схватился за мечи. Куват подтянул ремни на трофейном щите, и даже Хироши пробежал пальцами по кончикам стрел, считая их количество в колчане.
        - Спокойно. Атакуем его первыми - на нас могут набросится все в городе! - осадил я соратников.
        - Пусть только даст повод. - прорычал мечник уже активировавший кровавую ярость. Я его прекрасно понимал, мне тоже было тяжело сдержаться, но в отличие от соратника я спускался в подземелье не для того чтобы убить врага даже ценой своей жизни. Умирать в мои планы совершенно не входило. Мы обязаны вернуться, ведь впереди у нас куда более грозный враг.
        - Они лишь дети, и не смогут оказать вам серьезного сопротивления. Вам совершенно не зачем их опасаться. - продолжал свою речь Шунюан, когда мы уже входили в общий зал. Активировав зрение Ци я хотел найти его слабое место, но мгновенно понял что это невозможно, ведь перед нами стоял не живой человек, а лишь его иллюзия. Такая же как на верхних этажах, когда он показывал мне заснеженную пустыню.
        - Он совершенно прав. - усмехнувшись сказал я, вставая рядом с изображением. - Не стоит нас бояться. Но не потому что мы не можем ответить на агрессию А лишь потому что мы не хотим ее проявлять. Мы пришли с мирными намереньями.
        - Безусловно, спуститься на девятнадцать уровней вниз, вырезать несколько сотен живых существ лишь для того чтобы добраться до одного - последнего, это мирные намерения? - со смехом возразил демон.
        - Не вы ли только что говорили, что они не опасны? - пророкотала Сцилла в шесть голосов. -- Если по-вашему те, кто убили около тысячи тварей, победили отступников гиен и прорвались через оборону наших восставших рабов не опасны, то что же может являться настоящей опасностью? Может то, что они погасили наше солнце одним своим приказом?
        - Это всего лишь блеф. Иллюзия. - возразил Шунюан, было заметно что его раздражает сам факт разговора, что с ним спорят, а не беспрекословно подчиняются.
        - Такая же как твое присутствие здесь, старик? - усмехнулся я, проводя рукой сквозь изображение и стараясь еще больше вывести его из себя. - Я могу немедля прервать твое присутствие здесь. Но вместо этого хочу спросить о некоторых вещах, уверен, хозяйкам этого дома тоже будет интересно услышать, за что ты проклял их род, не позволяя рождать детей - мальчиков?
        - Лжец и манипулятор, я никого не проклинал! Это просто случайность! - возмутился демон.
        - Вот как? А разве не ты их создатель? Ты ведь так им врал? - сыграв на скрытом недовольстве близком всему народцу неко я не стал останавливаться на достигнутом и продолжил наступление. - Может ты еще хочешь сказать, что именно ты создал меня?
        - Что за бред ты несешь? При чем тут это? Я создатель этих народов и мне решать, как они должны развиваться! - возмущенно сказал Шунюан. - Я все рассчитал. Да, в начале им будет тяжело, но затем они найдут свое место в мире, постепенно рабовладение сменится крепостным строем, а потом и вовсе равными отношениями. Я дам им науку и искусство, помогу развить технологии…
        - Какой ценой? Ты поможешь им точно так же как помог народу ехидн, которые вымерли по твоему недосмотру? Или как гориллам, страдающим от голода? Или гиен, каждый день борющихся за выживание? - мне пришлось приглушать голос Шунюаня иллюзорными техниками, чтобы все в зале услышали мои слова. И это не укрылось от внимания демона. - Он вам врет, использует и бросает, заставляя жить впроголодь.
        - Это ты им врешь! Люди на поверхности живут не лучше! Им постоянно приходиться сражаться за еду и пресную воду, отбиваясь от толп монстров! - взревел демон. - Мои дети в безопасности, они переживут здесь вековечную тьму и выйдут на очищенную от монстров и чудовищ землю.
        - Как давно ты это им обещаешь? Десять поколений? Пятнадцать? Может сто? И как? Улучшилась ваша жизнь за это время? А что на поверхности? Может небеса рухнули на землю? Океан смыл всех? Да десять раз, конечно. Все в полном порядке. - усмехнулся я. - С какой стати они должны тебе верить? Тебе, даже в смертельной опасности для своего идеального народа, трусливо прячущегося от моего взора. Выйди, встань рядом со мной и скажи мне все это в глаза. Или стоило стражам перестать слушаться приказов как ты мгновенно потерял остатки смелости? Почему они должны тебя слушаться трус?
        - Да как ты смеешь, мальчишка?! Я их создатель! Я! - взревел сильнее прежнего демон. И резко замолчал, заметив на моих губах победоносную улыбку. О, я ждал этих слов. Мановение руки, и рядом с одним изображением Шунюаня стоит его точная копия. Даже одежда не сменилась. Вот только слова из его рта льются совсем другие.
        «Это ты, ты во всем виноват! Ты создал нас. Ты хотел спасти всех». - чуть дергано кричала иллюзия, показывая на меня пальцем. - «Я заставлю тебя вспомнить!» - изображение подернулось и резко искривившись попыталось сбежать, как во время схватки с Джен Ли, но теперь я замедлил движения чтобы каждый в подробностях мог рассмотреть бегущего.
        - Вот он, истинный облик вашего господина. - усмехнулся я. - Внимательно посмотрите на тот страх, что горит в его глазах выжигая душу. Он трус и подлец, стремящийся во всем обвинить других, прячущийся под личиной друга и наставника только для того чтобы ударить в спину.
        - Вот же мразь. - прошипел демон, и в его взгляде я заметил ненависть с крошечной долей восхищения. - Решил, что мой народ пойдет против меня лишь потому что нашлось несколько недовольных? Хочешь драки? Спускайся ко мне, в храм, и я размажу тебя по стене.
        Изображение мигнуло и исчезло. Вернее, так видели окружающие, мне же больших усилий стоило поместить копию иллюзии поверх настоящей, спрятанной в оке урагана. Шунюан естественно не собирался никуда уходить. Он кричал, ругался, взывал к голосу разума и сыпал угрозами вперемешку с невыполнимыми обещаниями. Вот только никто кроме меня этого не видел и не слышал. А потом и я перестал - Джи, довольно улыбаясь, выворотила из пола крошечный кристалл проектора.
        - Не стоит заставлять ждать того, кто хочет покинуть этот мир от моей руки. - улыбнувшись сказал я. - Но прежде, мы собирались поговорить. Я и в самом деле не желаю вам зла. В знак доброй воли, прежде чем спускаться к демону, я отвяжу ваше солнце от моего сердца, и в случае моей гибели оно не погаснет. Однако я все равно считаю, что вы должны знать - вам здесь не место. Вы вольные существа, горделивые кошки. Вы обладаете магией и прекрасными телами. А вас заперли в клетке, хоть и большой.
        - И что же ты предлагаешь, чужак? - спросили хором Сцилла.
        - Полную, безграничную свободу. - улыбнувшись ответил я. - Готовьте своих сородичей и слуг. Собирайте припасы. Всего несколько часов подъема по открытым лестницам и перед вами откроется безграничное пространство возможностей где вас примут с распростертыми объятьями. В сотни, в тысячи раз больше места чем у вас здесь. Дома в десятки этажей. Поля и леса невиданных размеров. А главное - свобода. Идите куда хотите. Живите, как хотите. Делайте что хотите. Разве с вас не хватит? Разве вы не желаете большего? Разве этот старик может продолжать вас обманывать?
        - Ты говоришь соблазнительные вещи. И веришь в то что сказано. - пророкотали Сцилла. - Но может ты врешь нам так же, как и Шунюан?
        - Это легко проверить. Хироши, иди сюда. - подозвал я эльфа, и когда тот нехотя приблизился похлопал его по плечу. - Вот он, тот кого многие в моем отряде до сих пор считают предателем. Его прекрасно знает госпожа Имаджин. Так что, задайте вопросы им. Хироши жил на поверхности, и знает, как там все устроено.
        - Регент ящеров Имаджин, можешь ли ты подтвердить его слова? - строго спросила Сцилла, и неко, немного поколебавшись, кивнула. - В таком случае мы подумаем, над твоим предложением, если ты вернешься. Наш народ не так просто обмануть или использовать, как ты думаешь, но уже одно то, что наш господин не смог ничего противопоставить столь юному существу как ты, уже говорит о том, что он не достоин носить столь высокое звание. А возможно ты захочешь занять его место. Мы примем решение после, оказавшись на стороне победителя.
        - Я останусь. - нехотя сказала Имаджин. - И на всякий случай начну приготовления. Даже если не все захотят уйти - уверена, найдется не мало тех, кто захочет взглянуть на небо и океан о которых мне часто рассказывал Хироши.
        - В таком случае, не смею вас больше задерживать. - улыбнулся я. - Прошу меня простить. Но я хотел бы как можно скорее разделаться с текущей ситуацией. Чтобы вернуться к нашему разговору уже не подгоняемый проблемами.
        - Пусть будет так. - одновременно кивнули шесть голов Сциллы. - Отведите их ко входу в святилище и отоприте дверь. Мы слишком долго ждали, сестры. - по велению сестер нас вывели из общего зала и по дороге, постепенно превращающейся в едва заметную тропку провели до уже привычных стальных лабораторных перегородок. Стражники еще не успели подойти вплотную, а Джи уже привычно активировала отпирающий механизм.
        - Мне показалось, или они не слишком тебе поверили? - спросила Аи, покачивая топором и с опаской глядя на темный провал хода.
        - Да, кажется иллюзия была недостаточно качественной. - поморщившись сказал я, пропитывая тряпку купленным маслом и создавая из подручных материалов факелы. Лезть в полную темноту мне совершенно не хотелось. - Но дело сделано, остался последний шаг. Ичиро, ты все еще хочешь забрать его жизнь?
        - Естественно. Но я помню твои слова и сделаю это лишь если это не навредит всем остальным. - твердо ответил мечник. - Я хорошо выучил предыдущий урок.
        - Отлично. В таком случае двигаемся осторожно. Будьте наготове, мы понятия не имеем что нас ждет. Ловушки, страшные твари, ожившие каменные статуи. Там может быть все что угодно.
        Дождавшись пока каждый из оставшейся со мной шестерки кивнет, я поджег факел и двинулся в темноту, вслед за Куватом идущим первым. Привычный коридор спуска вскоре сменился настоящей пещерой с естественным сводом. И лишь узкая тропка позволяла не потерять ориентир. Но даже так мы несколько раз сворачивали в тупики - столь разветвленной и хаотичной оказалась система пещер. Блуждая больше пяти часов, мы сменили несколько факелов, пока наконец не вышли вновь на обработанный участок.
        Длинный, едва заметно закругляющийся коридор уходил в обе стороны от спуска, и пока мы по нему шли - обнаружилось еще не мало подъемов. И лишь одна дверь. Хотя, отперев ее мы поняли, что были не правы, дверей было несколько - четыре, по одной на каждую сторону света, но расстояние в открывшейся титанической пещере было столь велико что мы просто не дошли до них. Стоило зайти внутрь как врата захлопнулись, отрезав путь к отступлению.
        - Поздравляю. - с легкой издевкой сказал Шунюан, откуда-то сверху. - Вы добрались до последнего этажа. Как в самом настоящем приключении. Вот только никаких сокровищ здесь нет. А вас ожидает дано заслуженная награда - смерть.
        Оглядевшись я увидел небольшую платформу, висящую под потолком в сотне метров от нас. Этаж и в самом деле был последним, ведь представлял из себя полый шар, по окружности которого шел двухметровый бортик, а на дне котлована, углубившегося метров на пятьдесят, переливалось нечто, чему я никак не мог подобрать определения, ведь оно постоянно меняло не только цвет, но и очертание.
        - Надо заметить я довольно впечатлен вашими успехами. Пробиться через толпы врагов, победить химическое и биологическое оружие, а затем запудрить мозги моим собственным слугам - это нужно суметь. Но учитывая что вас вел за собой сам Свет,наверное в происходящем нет ничего удивительного. - усмехнулся Шунюан, когда платформа начала плавно снижаться. Я заметил, что демон не один. Рядом с ним стояло четверо. Гигантская закованная в броню горилла. Огромный волк, с метровыми стальными когтями, и две неко в легких одеждах. Каждая из них в руках держала посох в набалдашниках которых играли искры мороза и переливались огни пламени.
        Вижу ты не слишком доволен? - вновь усмехнулся демон. - Думал наброситесь толпой на одного и мигом победите? Увы, я может и самонадеян, но не глуп. Мы сотрем вас в порошок и скормим хаосу. Посмотрим, на сколько стабилизируется после этого ядро.
        Глава 44
        Стоило платформе зависнуть над пропастью в десяти метрах от нас как сверху обрушились потоки огненных шаров и ледяных стрел. Пол вспучился и сотни каменных копий ударили в место где мы должны были стоять. Но пронзили лишь туман и пустоту. Ведь пока Шунюан спускался и разглагольствовал - мы готовились.
        Дымовые шашки закрыли от врага наше местоположение, и, хотя ветер немедля подхватил черные клубы, из тумана полетели стрелы и болты. Вот только вместо криков боли я услышал глухие удары стали об лед. Одна из волшебниц держала полупрозрачный щит перед платформой в то время как вторая обрушивала на узкий козырек огненный смерч. Горилла тоже не стояла на месте, создавая каменного голема прямо у нас под ногами, но им было кому заняться.
        Куват, превратившись в стальную статую голыми руками разбивал каменные глыбы и скидывал останки в пропасть, не позволяя закончить заклинание. Аи и Юн, вооружившись арбалетами не позволяли отвлечься заклинательнице льда. Ичиро, короткими резкими ударами создавал волны силы, разрывающие огненные шары в полете, а его подруга размывала образы каждого в группе, мешая прицеливаться. И только Хироши стоял в стороне.
        - Ты либо дерись, либо пошел вон! - крикнул я, не сдержавшись, и эльф, будто очнувшись ото сна, отпрыгнул в сторону под победоносным взглядом Шунюаня.
        - У вас нет ни единого шанса! - рассмеялся демон. - Вы лишь дети, не понимающие сути вещей!
        - Спускайся и дерись как воин! - грозя кулаком прокричал Ичиро.
        - Я никогда не был воином, и никогда не буду. - еще громче рассмеялся Шунюан. - Ваши жалкие понятия о чести и достоинстве лишь способ оправдать убийства. Снять с себя ответственность. Но я не такой. Я знаю, чего стою и что делаю. Все мои поступки лежат тяжким грузом на моих плечах и служат одной единственной цели - выживанию моих детей.
        - И поэтому ты проиграешь! - выкрикнул я, уходя от очередного огненного шара. - Твои дети больше не верят в тебя, они выросли и думают своими головами!
        - Ничего страшного. Когда с вами будет покончено я поднимусь наверх и приведу все в порядок. - демон стоял посредине платформы, казалось даже чуть расслаблено, но я видел, как дрожат от напряжения его руки. Почему? Что он делает? Иллюзии? Нет, я бы почувствовал. Готовится к одному мощному удару, который сметет все? Думать времени не оставалось, с одиночных заклятий противники перешли на массовые.
        Горилла и маг огня объединились, и камень загорелся, превращаясь в магму. Стены огня отрезали нас друг от друга, заставляя сражаться поодиночке, расходиться в стороны. А ледяные иглы все чаще попадали в цель, стуча по деревянным пластинам доспеха, и смазанность силуэтов и дымовая завеса уже не спасала. Ледяной щит становился все шире, закрывая платформу не только спереди, но и с боков, и сверху.
        -- Цвет! - крикнул я, вскидывая рогатку, и одновременно со мной во врагов выстрелили все девушки, покрывая ледяной щит толстым слоем непрозрачной краски. Шунюан выругался, мгновенно потеряв нас из вида, и ледяной щит обрушился в пропасть, почти мгновенно сменяясь новым. Почти. Аи уловила момент, активировав технику замедления времени и мы успели выстрелить еще раз. Жаль только, что стрелы это не ускорило и они долетели, когда новый щит уже полностью сформировался, закрыв платформу.
        - Почти смогли. - рассмеялся демон. - Кажется это будет веселее чем я думал.
        - Ничего, у твоих соратников силы кончатся раньше, чем наши стрелы. - выкрикнул я, пытаясь отвлечь внимание от Юн. - Они иссохнут до состояния скелетов, а мы все еще будем полны сил!
        - Как самонадеянно. Решил, что, увидев в деле одного хаотика теперь знаешь обо всех? - усмехнулся Шунюан. - Пока мы рядом с прорывом хаоса - сила проводников безгранична и ограниченна лишь тренированностью их разумов и тела. Можете даже не надеяться на скорую победу.
        Мельком взглянув на бурлящую на дне котлована, переливающуюся всеми цветами радуги, субстанцию я понял, что демон не врет. Просто не считает нужным. Так вот он какой, хаос. Без определенной формы, цвета и содержания. Неизменно меняющийся и не на секунду не останавливающийся. То покрывающийся ледяной коркой, то зажигающий пламя или выпускающий разноцветные лучи в произвольных направлениях.
        - Какой-то он маленький, наверное, кто-то слишком туп и ленив, и не смог создать больше. - усмехнулся я, в очередной раз заливая ледяную броню краской.
        - Щенок. То, что ты видишь - второй прорыв хаоса за всю историю мира! Я сам! В одиночку! Создал его, собрав по старым чертежам пробойник и тысячелетиями накапливал энергию чтобы его воплотить. Это не просто чудо - это спасение, для всех кто будет жить в его радиусе. Это мой великий уравнитель Забвения, единственный способ спасти все что осталось от этого жалкого мирка. Тебе не понять величие моего замысла!
        - Он управляет магами как куклами! - крикнула Юн, все это время проверявшая мою теорию, переданную через интерфейс. - Они не живые - лишь куклы в его руках.
        - Как я и думал. Вот она, цена твоего величия! Ты даже не в состоянии собрать вокруг себя преданных последователей. Кто поверит в тебя? Кто будет слушать? Ты лишь манипулятор, держащий собственных созданий за рабов. Больше того, сомневаюсь, что ты вообще в состоянии хоть что-то сделать сам. Как был безмозглым диким, так и остался!
        - Заткнись! - волна ярости обрушилась на меня, вместе с огненным ураганом и ледяными лезвиями. Все внимание демона оказалось приковано к моей персоне и лишь десяток призраков, вызванных в последний момент, спас меня от неминуемой смерти. Теперь они были куда вещественнее, закрыв меня своими телами они приняли большую часть урона позволив отпрыгнуть в сторону. Плечо обожгло потоком магмы и мне пришлось отбросить в сторону вспыхнувший наплечник. Но это того стоило.
        Один единственный, тщательно собранный заряд взорвался на платформе, подняв ядовитое облако с запасами жгучего перца и всем что мы еще могли собрать. Шунюан взревел, вертя головой и пытаясь понять, что произошло, он и его марионетки ослепли, из-за слез и соплей. Они метались по вздрагивающей платформе, терли руками лица еще сильнее вдавливая толченый перец в слизистую. А виновник торжества - Хироши, весело помахав рукой уже накладывал следующую глиняную бомбочку на тетиву.
        Не скованные больше задачей привлекать внимание мы с Ичиро и Аи выстрелили кошками в неровный потолок и взмыли в воздух, приземлившись на платформе в тот момент, когда маг воздуха избавилась от следов ядовитого тумана. Это оказалось последнее что она успела сделать, ведь в следующую секунду парные клинки Ичиро разрубили ее на медленно падающие в пропасть части.
        - Предатель! - взревел Шунюан, сообразивший, что происходит в последний момент. Но сделать он уже ничего не мог. Скрестивший когти-лезвия волк спас демона от разрывающего удара топора нашей орчанки. Горилла набросилась на Ичиро. А я, создав десяток призраков, обрушился на декана. Маг льда еще пыталась сопротивляться, но атакующие с разных сторон Хироши и Юн не оставили ей и шанса.
        Воздух почернел, от взмахов хлыста демона. Тысячи лезвий с ревом разрывали пространство, норовя ударить с разных сторон, и призраки один за другим гибли, лишь заставляя Шунюаня отступить. Сражаться против мастера экзотического оружия оказалось почти нереально, разница в уровне была больше чем пропасть под нами, но объединение способностей хаоса, обретенных при спуске в подземелье, вместе с наработанными техниками позволяли мне раз за разом наносить удары по врагу. К тому же я был не один.
        Платформа вздрогнула, когда на нее с лязгом приземлился Куват. Хлыст щелкнул, обвиваясь вокруг незащищенной шеи. Но вместо того чтобы отпилить ее одним движением застрял в железной ладони защитника. Воспользовавшись секундной заминкой, я ударил демона в лицо противовесом, не особенно надеясь на результат. Я прекрасно помнил стальной скелет киберов, защищающий их от любых повреждений, но вместо звона стали услышал глухой треск ломаемой кости.
        Шунюан закричал от боли, выпуская из рук хлыст и хватаясь за лицо. А в следующую секунду его одежда вспыхнула от удачного попадания Хироши. Горилла, ведомая волей хозяина, дернулась его защитить, ослабив оборону, и тут же лишилась головы. Волк пал, располовиненный почти до пояса богатырским ударом Аи, и пронзенный несколькими стрелами.
        - Ты обещал! - крикнул Ичиро, и я нехотя опустил глефу которой уже собирался проткнуть раненого. Мечник хищно оскалился прыгнул вперед, собираясь отсечь голову врага, но в последнюю секунду Шунюан отмахнулся, от него, будто от мухи, и нас всех, включая Кувата, смело с платформы, будто оригами ураганом.
        Мы с Аи едва успели подхватить защитника под руки, и уцепившись кошками за скалу больно приложились о внутреннюю поверхность котлована. Орк, вбивая пальцы в камень сумел выбраться на порядком потрепанный бортик, а следом поднялись и мы. Чуть в стороне, ругаясь и грозя всему свету, выбрался Ичиро.
        - Какого черта? - озлобленно крикнул мечник, упустивший добычу.
        - Твари. - прохрипел демон, поднимаясь. - Вы даже не неразумные дети, вы паразиты, которых нужно вывести чтобы организм начал работать! Гея! Пробуждение! Активировать протокол Создатель! - прямо в воздухе, чуть в стороне от демона появилась прекрасная девушка, в костюме из листьев, с голубыми идущими волнами волосами и пронзительными изумрудными глазами.
        - Потеряна связь с ретранслятором! Потеряна связь с ковчегом один! Система экстренного пробуждения. Подключение систем самодиагностики. - громким мелодичным голосом произнесло полупрозрачное существо. - Анализ. Активирован протокол Создатель. Поиск энергетических векторов. Обнаружен источник класса прорыв. Насыщение первого контура хаотической энергией, передача контроля главе системы безопасности. Обнаружены энергетические потоки первого уровня. «Вера». Поиск целей для перенаправления. Копия, Юг. Нет соответствия. Копия, Свет. Найдена неполная копия. Потоки перенаправлены…
        - Что? Стой! - только что полностью уверенный в своих новых силах Шунюан кричал и матерился в панике глядя на то как у меня за спиной начинают появляться белые, полупрозрачные крылья. Но было уже поздно. Я чувствовал их. Тысячи верующих что день ото дня молились в далеком Саборе, под предводительством своей фанатичной настоятельницы и ее практичной сестры - драконессы. Они помнили меня, они верили в меня, они звали меня. И я вернулся.
        - Боли нет! Крови нет! Тьмы нет! Я. ЕСТЬ. СВЕТ!
        Глава 45
        - Нет, нет… нет! НЕТ! - взревел Шунюан, собирая в руках сгусток мерцающей тьмы. Декан увеличился, покрылся шипастой броней и стал на две головы выше меня. Но это было совершенно безразлично. В один прыжок преодолев десяток метров я обрушил на врага глефу. Метал предательски взвизгнул, не выдержав напряжения, и лезвие лопнуло, разлетевшись на сотню осколков. Но прежде сумел пробить защиту оставив глубокую рану на плече демона.
        Тот не остался в долгу, удар хаотического хлыста одновременно обжигал и замораживал, срывая последние пластины брони. Я же ударил молниями света, выжигая в теле врага глубокие раны. Платформа рухнула вниз, но переполняемые силой мы этого даже не заметили. Отпрыгнув в сторону, я оттолкнулся от потолка, так что в камне остались следы моих сапог, и обрушил на противника удар, от которого в стороны разошлись волны воздуха.
        Броня противника треснула, кровь тонкими фонтанчиками брызнула из открывшейся раны через щель. Не собираясь останавливаться на достигнутом я кончиками пальцев ухватился за края пролома, стараясь сломать обнажившиеся ребра. Демон взревел, опутывая меня хлыстом, но я отскочил в сторону ударяя молниями по глазам врага.
        Шунюан ответил незамедлительно. От единственного удара хаотического хлыста на гранитной стене остался глубокий разлом, а меня отбросило на десяток метров. Вот только ни боли, ни страха я не чувствовал, они будто перестали для меня существовать. Взмах хаотической субстанции, разрывающей любую материю для меня оказался не сильнее комариного укуса.
        Поймав кулаком тонкий хлыст, я пустил по нему электрическую волну, а затем дернул на себя оглушенного демона в полете впечатывая свой кулак в его подбородок. Отброшенный назад Шунюан врезался в стену котлована, оставив глубокую метровую воронку. Что произошло дальше - я не успел заметить, он будто исчез, оказавшись нигде и везде одновременно.
        Хаос вздрогнул, на секунду обретая ограниченные миропорядком очертания, а затем из субстанции на дне котлована, в меня полетели тысячи щупалец. Разминувшись с первой волной, я увидел, как они с треском крошат гранитный, потолок, поднимая облака пыли и осколков. Одновременно со мной Шунюан нашел слабость которую я не мог преодолеть. И выпрыгнув из теней ударил по вжавшимся в стены соратникам.
        Удар хлыста отбросил в сторону Кувата, превращая его правую руку в одно сплошное месиво. Следующий удар должен был прикончить моего защитника, но я успел вовремя, закрыв его крылом. Свет и тьма столкнулись, с треском разрывая мироздание и я почувствовал, как что-то надломилось. Не во мне, не в Шунюане, а в мире. Будто по самому мирозданию прошла глубокая трещина, разрушая незыблемые до этого законы.
        - Уходите! - приказал я, и сам удивился на сколько мощным оказался мой тысячекратно отраженный от стен пещеры голос. Пробив кулаком закрывшуюся за нами дверь, я успел заметить боковым зрением пикирующего на меня демона, и сотворив собственное орудие из света и молний развернулся ему на встречу.
        Как же давно я не держал в руках меч архангела, огненное воплощение веры в бога Солнца. В Свет. В Меня. Пламя взревело, выжигая тьму вокруг. Все потоки магмы и огненные шары что на нас насылали маги казались тусклой свечой в сравнении с сиянием солнца в моих руках. Валяющийся на платформе щит из льда начал быстро таять, а демон прикрыл глаза. Всего на мгновение, но мне его хватило чтобы вогнать клинок по рукоять в его пузо.
        Запах горелой плоти и расплавленного металла ударил в ноздри. Шунюан кричал, так что барабанные перепонки готовы были порваться. Но все равно жил. Оттолкнув меня ногами, он вновь попытался скрыться в тенях, но солнечное сияние не позволяло ему спрятаться и тогда демон вновь прибег к помощи субстанции на дне, подняв тысячи щупалец.
        Теперь я уже не стал уклоняться. Одним движением растянув рукоять меча до полноценного древка глефы я закрутился в урагане пламени и стали, разрывая тянущиеся ко мне черные отростки. Вот только той секунды, во время которой я разбирался с хаосом демону хватило на обманный маневр. Хлыст должен был столкнуться с щупальцами, однако каким-то неведомым для меня образом проник внутрь, обмотав меня за ногу и дернул вниз.
        Я уперся изо всех сил. Выпуская армию ангелов, обрушившихся на демона со всех сторон. Огненные клинки и копья выжигали все на своем пути, но в этот раз Шунюан оказался не один. Из жижи на дне котлована выпрыгнуло несколько десятков похожих на декана как две капли воды, разве что по меньше тварей и в гигантской пещере стало тесно.
        Хаос и вера столкнулись в воздухе, выгорающем от напряжения. На моей стороне была сила сотен фанатиков пылающего ордена, подгоняемых извращенной верой в свет и справедливость, многократно усиленной после того как на самой границе огненного моря выжил единственный замок - Сабор. Тысячи голосов звали меня, молились мне, отдавая силы, верили наделяя почти божественным могуществом.
        Но на стороне Шунюаня был сам Хаос. Вечно меняющийся и неизменно движущийся. Всемогущий и безграничный. Для которого ограничения материи, энергии и пространства были столь несущественны, что существовали лишь в крохотной точке, названной паутиной миров. Точке, окруженной со всех сторон безграничным, бесконечным океаном хаоса.
        Демон взревел, теряя последние признаки человеческого облика. Его плоть менялась под воздействием хаоса, также как менялся и разум. Речь перестала быть членораздельной, язык раздвоился, а из боков вылезло по второй паре рук, в каждой из которых было зажато по оружию. Удары сыпались на меня со всех сторон, и под их градом уже не осталось такого понятия как боевое искусство или техника.
        Была только чистая сила и воля к победе.
        Взревев я заставил свои крылья пылать. Огненные жгуты обрушивались на противника, выжигая быстро восстанавливающуюся плоть. Ангелы постоянно прибывали, но и толпы демонов становились все многочисленнее, ничуть не уступая крылатому воинству. Многие из сражающихся на моей стороне обрели хорошо узнаваемые черты.
        В самозабвенном боевом экстазе сражалась волчица, состоящая из чистого света. Стены пещеры трещали от прорвавшихся корней, призванных дриадой. Призрачные пушки сносили своими ядрами головы демонам под руководством маленькой дварфийки. Мои мученицы, мои святые встали бок о бок рядом со мной. Я больше не дышал. Воздух в пещере окончательно выгорел, но мне он и не был нужен. Понятия верха и низа не существовало, как пола и потолка.
        Мы сражались, как две стихии. Как накатывающие друг на друга волны. Как два пылающих светила. Вбирали в себя и воплощали все то что было нам предназначено. Наши личности, такие далекие и чуждые, остались где-то за гранью понимания. Не было больше ни друзей, ни врагов лишь схватка, в которой мы должны победить.
        А потом что-то внутри меня порвалось. Будто натянутая до пределов струна лопнула. Моя сила разом просела, и я почувствовал - где-то далеко гибнут люди. Гибнут в молитве, отдавая мне последние крупицы своих душевных сил. И с каждым погибшим фанатиком демон все увереннее одерживал верх. У меня больше не осталось возможности сражаться с ним на равных. Без сил контратаковать я мог лишь защищаться, но даже это вряд ли продлится долго.
        Волны силы больше не захлестывали меня с головой. Разум возвращался вместе с паникой - я проигрываю!
        Даже получив божественную силу, даже обучаясь десяток лет, даже вернув воспоминания - проигрываю.
        Проигрываю тому, кто не пожалел ничего, отдав себя без остатка во власть неизвестной силы лишь для того, чтобы победить. Вот только если победит он - погибнут все, кого я когда-либо любил. Он не остановится на этом острове, а возможно даже на этом мире. Я должен победить, чего бы это не стоило.
        И с новым пониманием я бросился в схватку, применяя все чему меня учили. Все что я когда-либо видел и знал. Все что осталось в запасе. Я отбросил демона, перепрыгивая с места на место, и атаковал его со спины, только для того чтобы встретить вторую ухмыляющуюся рожу выросшую на затылке твари. У порождения злого гения отдавшегося во владение хаоса не осталось слабых мест. И я понял, что мне не победить. Но и проигрывать не собирался.
        Склянки с кислотой и остатки пороха влетели в самовлюбленную рожу. Вихрь лезвий глефы обрубил часть демонического лица, срезав половину затылка. Для любого нормального существа это означало немедленную смерть. Шунюань лишь обернулся, готовясь к следующей атаке, одним ударом хлыста выкашивая остатки моего воинства.
        Оттягивая поражение, я метался из стороны в сторону, обрушивая на противника молнии. Но уворачиваться от мечущегося хлыста становилось все сложнее. Мой источник силы быстро иссякал, люди падали без сознания и даже бьющая себя плетью в фанатичном экстазе настоятельница едва держалась на ногах. Крылья начали меркнуть, и я понял, что больше для этого мира уже ничего не смогу сделать.
        Я не смогу.
        Я больше не тот, кто вел за собой народы, пытаясь спасти каждого. Не тот, кто сдерживал потоки забвения, сохраняя хрупкую надежду на мир. И даже не тот, кто, нарушая все приказы побеждал на сетевых турнирах. Я обречен.
        «Ты готов умереть?» - раздался в моем мозгу знакомый манящий голос. - «Давай уйдем в небытие? Я так давно об этом мечтаю». - черная тень, на границе моего подсознания пробила истончившиеся стены, возведенные Гуй Шеном. Едва различимый силуэт обрел плоть и вес, становясь полноценной личностью, рядом с Хаосом. - «Ты готов уйти вместе со мной?»
        «Прости, нет. У меня есть незаконченное дело». - усмехнулся я, глядя на нависающего надо мной Шунюаня. - «Но у меня есть для тебя тот, кто уже готов».
        В последней, отчаянной атаке, не обращая внимания на пронзающую тело боль я прыгнул прямо на демона. Тот победоносно взревел, смыкая лапы в смертельных объятьях. Сдавил, ломая ребра и разрывая внутренние органы. Еще секунда - и я буду мертв. Но в начале… схватив врага за торчащий из черепа рог я вспорол собственную кожу на лбу и с криком вырвав из себя камень души с тенью, по локоть засунул его в ухмыляющуюся пасть демона.
        Несколько секунд ничего не происходило. Я начал терять сознание, и кажется умирал. Мир начал тускнеть, отчаянно вертясь по кругу и я понял, что падаю комком плоти прямо в гостеприимную бурлящую хаотическую жижу. Вернул меня в сознание рывок за поясницу, отозвавшийся болью во всем теле, и полный отчаянья нечеловеческий крик.
        
        
        Конец серии Остров.
        Прежде чем перейти к следующей главе -- налейте себе чая, отдохните, и укутайтесь в одеялко. Сделайте перерыв в полчаса =) так зайдет гораздо лучше.
        Если вы не будете читать бонус, следующую серию можно читать с 1й главы. Если будете с 3й. Следующая серия - Паутина миров: Искатели.
        
        
        
        ВНИМАНИЕ ДАЛЬШЕ БУДЕТ БОНУС С ГЕРОЯМИ ИЗ ДРУГИХ КНИГ ПАУТИНЫ МИРОВ. ЕСЛИ ВАМ НЕ НРАВЯТСЯ КРОССОВЕРЫ - НЕ ЧИТАЙТЕ
        Предупреждение
        Внимание, дальше будет бонус, это не относящаяся к 5й книге часть, концовка была выше.
        Если вам не нравятся кроссоверы и межавторские серии не читайте дальше.
        Я вас предупредил. Концовка была выше в 46 главе =)
        Паутина миров: Перекресток. Глава 1
        - Держи его! - приказала Аи, кровь застилала глаза, и я не видел, что происходит, но каким-то образом оставшийся интерфейс показывал, что все мои жизненные показатели стремятся к нулю. - Не смей подыхать! Ты еще не сказал на ком из нас женишься! - строго сказала девушка, и я почувствовал, как в меня вливается жизненная сила.
        - НЕ-ЕТ! - орало существо, лишь отдаленно напоминавшее человека. Демон метался по огромной пещере, пытаясь раскроить сам себе голову. Вырывал рога и глаза, забирался по локоть в горло, в попытках достать сущность первого разумного вируса, приведшего к гибели миллиардов людей и созданию расы киберов.
        - Ты реально псих. - уважительно усмехнулся Ичиро, и обернувшись я увидел, как тоненькими струйками жизнь перетекает от друзей ко мне. - Ничего. Мы тебя поднимем на ноги.
        - Хватит. - проговорил я, потрескавшимися губами. - Я уже в норме.
        - Ага, то-то изо лба кровь хлещет. - фыркнула врач. - Держите его, некогда обезболивать.
        В следующую секунду я потерял сознание, но, когда очнулся демон все еще висел над пропастью опустив руки. Аи лежала рядом, дыша, но не в силах пошевелиться. Куват с перевязанной рукой, шиной которой послужили ножны Ичиро, сидел охраняя ближайший проход. Остальные стояли у стен пещеры, готовые в любое мгновение ринутся в бой.
        - Кажется мы победили, хотя кому к черту нужна такая победа? - сказал Ичиро, заметив, что я очнулся. -- Что ты с ним сделал? Хотя нет, не отвечай. Не хочу знать. Мы должны похоронить эту тварь вместе с этим поганым местом.
        - Нельзя. - нехотя сказал я, поднимаясь держась за стену. - Если то что он сказал правда, то этот прорыв хаоса единственное что спасает нас от Забвения.
        - Спасает! - услышав мой голос вскинул голову. - Спасти… Спасти всех. Убить всех! - на голове существа осталось три целых глаза из восьми, и только в одном из них я заметил огонек разума. - Я спасу всех. Ты хотел спасти всех. Хочу умереть. Уйти. Забыться. Убить! Всех. Ты… ТЫ! Все из-за тебя. Это все из-за тебя! Но я должен. Должен спасти. Должен убить. Должен умереть. - вспышки гнева и разума сменялись жуткой апатией, а жажда разрушения с жаждой самоубийства. - ТЫ!
        - Все кончено. Ты проиграл.
        - Я победил! Победил! И могу умереть. Нет! Жить! Спасти! - тело демона дергалось в конвульсиях, лицо ежесекундно меняло выражение. - Я должен спасти всех. Убить тебя. Умереть. Я могу. - последнее он сказал с такой блаженной улыбкой что я понял - безумная головоломка сложилась. - Я спасу всех, убив. А для этого умру. - С этими словами демон рухнул вниз, в хаотическую жижу, подняв волну, будто в воду нырнул.
        - Вот и все. - облегченно сказал Ичиро. - Теперь уже точно.
        - Наконец. - вздохнул я, глядя на ежесекундно меняющуюся поверхность. - Теперь можно подняться наверх и наконец отоспаться.
        - И поесть нормально. - добавил Куват, жующий кусок сушеного мяса.
        - Рано радуетесь. - не весело сказал Хироши показывая вниз.
        Черная жижа на дне огромной пещеры вспучилась, раскинув нити щупалец стала стремительно расширяться. На ее поверхности то возникала радужная пленка, то снова покрывалась жесткой поглощающей свет коркой, через трещины в ней пробивались молнии и языки пламени. А уже через пару мгновений из открывшегося на высоте метров двух от пола круга выпало склизкое существо, у которого не было глаз, ног и ушей, лишь зубастая пасть и две длинных когтистых лапы.
        - Что за мерзость. - сказала пренебрежительно Юн, прикрыв нос и рот боевым веером. - Это все что осталось от демона?
        - Сильно сомневаюсь, иначе их не было бы два. - заметил Ичиро, и показал клинком на ползущего с другой стороны комнаты монстра. - Нужно убираться отсюда и запечатать зал. Пусть все эти твари передохнут с голоду.
        - Разумная мысль. - с трудом приходя в себя я осмотрел место схватки. После сражения с демоном аккуратная пещера превратилась в каменное месиво, исполосованное сверху донизу.
        - Стойте! Спаси… - все обернулись на голос. Из очередной дыры вылез человек, вернее его половина, потому что портал схлопнулся и по эту сторону осталась лишь окровавленная четверть туловища с рукой и головой уже погибшей от болевого шока.
        - Что за черт? - выругался Ичиро, и ответом на его вопрос стал многоголосый вопль. Из хаотической массы вывалилось огромное бесформенное нечто, в котором с трудом угадывались куски человеческих тел, слепленное будто не умелым скульптором в единое целое. Но куда хуже было то что количество тварей резко возросло. Чем выше поднималась субстанция, тем больше в ней открывалось отверстий-порталов.
        - Эта тварь пробивает стену в восточную галерею! - крикнула Юн показывая в сторону ответвления в пещере. - Если мы не остановим распространение она вырвется наружу независимо от того замуруем дверь или нет!
        - Если немедленно не уберемся отсюда - нам всем конец! Господин, решайтесь! - возразил прикрывающий меня щитом Куват. Левая его рука оказалась аккуратно забинтована, а исцеляющая сила Аи, сотворила настоящее чудо. Вот только оставлять за спиной такое…
        - Попробуем. - решился я. - Удерживайте тварей подальше от мастеров Юань-ци. Юн, Аи. Работаем вместе, нужно придать этому упорядоченную форму. - взявшись за руки с девушками мы закрыли глаза, и сконцентрировав едва восстановившиеся ментальные силы обрушили невидимый молот на поднимающуюся субстанцию. Наша собственная энергия и остатки веры, приходящей извне, пульсировала и преобразовываясь в перестроенных телах трансформировалась в титанический пресс.
        - Не выходит! - прокряхтела Аи, и вытерла рукавом вытекшую из носа струйку крови. - мы потратили слишком много сил в битве!
        - Должно получится! Держимся! - приказал я, но сам чувствовал, что долго так продолжаться не может. Шунюан создал прорыв который разросся подпитываемый нашей схваткой, и пусть демоны исчезли вместе с гибелью декана, легче от этого не стало. Тварей становилось все больше и Ичиро, со скоростью молнии прыгающий от врага к врагу едва успевал их обезглавливать, вот только у немертвой массы плоти не было уязвимых мест.
        Он все равно продолжал биться, но его часы жизни уже отсчитывали последние песчинки. Новый монстр, огромный и будто весь состоящий из торчащих во все стороны острых когтей отрезал Ичиро от основной группы, зажав между стеной и расширяющимся клубком хаоса. Я уже думал плюнуть на удержание хаоса, ради спасения друга, как из очередного портала выпрыгнуло сразу несколько живых людей.
        Пришельцами оказались чернокожие люди в серебряных одеяниях, с длинными раздвоенными на концах посохами. Сразу два десятка вышли из портала скандирую непонятное “ба-то-то”. Они не сразу сообразили, что происходит и поплатились парой человек, которых мгновенно сожрали окружившие твари. Зато остальным этого времени хватило, чтобы собраться. Над группой появилось сверкающее разрядами кольцо из которого начали прицельно бить молнии чудовищной силы. Мелкие твари осыпались пеплом, в то время как крупным удавалось сохранить лишь отдельные куски тела.
        Новый портал в отдалении от этой группы и чуть выше уровня пола, но вместо того чтобы перекинуть очередных тварей взорвался огненным кольцом. Пламя взметнулось метра на три, подняв воздух кучи мусора и битого камня. Попавшие под огненный шквал некроморфы вспыхнули спичками, контуры их тел потекли свечным воском и потоки воздуха понесли в сторону невесомый пепел немертвых.
        Вслед за огненным шквалом из портала показались трое разумных. Первым на каменный пол ступил будто облитый жидким металлом воин с огромным двуручным мечом в руках, за ним шагнул худой рыжеволосый парень в легкой кожаной броне и огненном ореоле, замыкал небольшой отряд пришельцев мелкий худосочный альбинос, принадлежащий к расе гоблинов, по самые уши закутанный в черную хламиду.
        Троица быстро рассредоточилась, занимая только что отвоеванный пластам. Нежить немедля кинулась к добыче. Пара десятков костяных гончих, туча мелких летающих тварей и семеро антропоморфных представителей нежити с костяным лордом во главе, с ходу ударила непонятным заклятьем, похожим на серый туман, но рыжий поднял объемный огненный щит легко отразив облако.
        Первая влетевшая в щит гончая тут же вспыхнула и осела тлеющими костями. Следом об щит обожглись летающие твари, опаленные до состояния угольков тушки, посыпались сверху. Новой костяной гончей повезло немного больше, огненный купол над группой слегка померк, похоже маг посчитал расточительство поддерживать такую мощную защиту. Правда жизнь ей это не продлило, закованный в жидкий металл воин скользящим движением танцора оказался рядом и его меч отточенным ударом отделил голову некроморфа от тела.
        Битва на небольшом пятачке пространства вокруг троицы закрутилась в бешеном темпе. Воин с огромным двуручником танцевал среди врагов, его клинок мгновенно возникал там, где твари опасно приближались к рыжему магу в огненном ореоле, сам же рыжий подпитываясь от хаоса и пользуясь безнаказанностью заливал все вокруг потоками огня и боевыми заклинаниями.
        Огненные плети в его руках с гудение высоковольтных проводов рвали воздух, круша кости и испепеляя некроплоть немертвых. Иногда эти двое выполняли просто невозможные вещи нанося точные удары позади себя, даже не поворачиваясь головы. Сражение шло почти в полной тишине, которую лишь изредко разбавлялось отборной руганью. Складывалось ощущения, что эти двое каким-то непостижимым образом контролируют пространство на все 360 градусов вокруг.
        Слаженная командная работа быстро принесла свои результаты. Некроморфы гибли один за одним, но так и не разу не дотянулись ни до кого из бойцов, только отлитому из странноватого металла с синим отблеском мечнику один раз нанесли ощутимый удар, но маг тут же прикрыл его меткими бросками огненных стрел, что обратили одну из рук костяного лорда в пепел.
        Лишь закутанный в черную хламиду плаща альбинос не вступил в бой, он держался ближе к рыжему магу, при этом водя раскрытыми ладонями вокруг и изредка вертел головой с длинными гоблинскими ушами локаторами. Разгадка его действий оказалась много проще, когда объемный кусок некроплоти с кучей пасти стал зажимать стального воина от гоблина ударила голубая волна ментального удара и временно дезориентировал тварь. Мелкий маг разума являлся боевым координатором группы. Все это время худосочный гоблин управлял битвой, отслеживая перемещение врагов, распределял цели и силу ударов.
        Они почти расправились с первой волной, но как бы хороши не были эти трое, поток тварей прорыва бездны, не уменьшался и им приходилось шаг за шагом отступать. Твари уже оттеснили их на добрую сотню метров от первоначальной точки высадки.
        Пришельцы явно заметили островок стабильности, среди толп тварей и хаоса новых порталов и пробивались в сторону отчаянно сопротивляющейся команды Валора.
        - Прости парень, не сильно зацепил? - произнес рыжий маг, продвинувшись чуть вперед своей группы и протянул руку, - Герех, а это мой отряд. Ико и Верген. - он по очереди указал на гоблина и закованного в жидкий металл воина с двуручным мечом.
        Отвечать неизвестным я не стал, тем более что от их магии хаос не хило разросся, и мне стоило огромных усилий не то что сдержать его рост, а просто не позволить мгновенно занять всю пещеру. Прикрывающий меня щитом Куват кивнул, очевидно решив, что новоприбывшие не являются угрозой, а затем к неожиданным союзникам подскочил мечник.
        - Уходим! Немедленно! - крикнул опаленный огнем неожиданного союзника Ичиро, но в эту секунду мне как раз удалось скопить достаточно силы веры. Хаос казалось поддался, присел, сжал свои щупальца. Только это оказалось лишь затишьем перед бурей. Через мгновение он взорвался, выкинув щупальца во все стороны с новой силой. Стены были пробиты и проход отрезан, - Отлично, значит все же это станет нашей могилой.
        И без того не слабый поток тварей резко увеличился и стало не до разговоров. Хаос умеет удивлять и поражать, его фантазия и творение не знает границ. Монстры, сотворенные из ничего в единый момент, сознавали свою цель - поглощение. Все должно быть растворено в их утробе и возвращено в первозданное состояние.
        Твари продолжали наседать со всех сторон, порталы выплевывали чудовищ на любой вкус и вид. Многие, лишь коснувшись земли вцепились в глотку соседям, и даже гигантская масса плоти, значительно потрепанная огненной магией рыжеволосого пришельца, была уничтожена переливающимся энергетическим сгустком, упавшим сверху, и мгновенно спалившим всех врагов в радиусе десяти метров. Любые попадающие в него магические снаряды лишь увеличивали существо чистого хаоса, не приемлющее понятий определенной формы или цвета.
        Сквозь кровавый туман мы видели, как некоторые из выпадавших людей все же выживали, а другие, умудрялись не просто пройти через порталы, но прибывали целыми боевыми отрядами и выкашивали монстров сотнями. Вот только на месте каждой уничтоженной твари тут же появлялось десяток новых. Два больших отряда, по десять человек в каждом сумели пробиться через толпы тварей и уйти коридорами наверх.
        - Вал! Очнись! это место потеряно! - что есть мочи крикнула Юн ударив меня по щеке. - Если мы немедля не выберемся отсюда - погибнем! Очнись, прошу тебя!
        Я хотел плюнуть, но умоляющий взгляд спутницы подействовало отрезвляюще. Скрежеща зубами, от бессилия, я перенаправил поток энергии и разведя руки пробил проход наверх. Стены узкой трубы, в которую взрослый мог пролезть только согнувшись, переливались. В них продолжали вспыхивать молнии и одновременно было горячо и жутко холодно.
        - Ичиро! Оповести всех! Немедленная эвакуация. - приказал я. - Со мной остается только моя тройка. Юн и Хироши встречайте гостей и по возможности привлекайте к обороне - нужно скоординировать их. Остальные помогите спастись некам. Встретимся у хищного леса. Мы постараемся задержать рост хаоса сколько сможем. Надеюсь он сожрет всех призванных тварей, когда дорастет до границ пещеры.
        - Мы можем чем-то помочь? - вступил в диалог огненный маг.
        - Выживите, - хмыкнул я, видя сколь воодушевляющее для хаоса было воздействие магии пришельцев. - Или может у вас есть ультимативное оружие не питающее прорыв?
        - Не рассчитывай особо, это тварь тут всех угробит - в ответ усмехнулся рыжий маг, указывая на тающий под напором щупалец гранит. Его будто гигантской теркой поглощает в порталлы.
        - Если не удержим здесь, погибнем не мы, погибнут десятки тысяч, если не все.
        Ближайшая стена, на которую возлагались большие надежды, вздрогнула и разлетелась мелкими осколками, прогрохотав по доспехам картечью. Маг интуитивно выбросил вперед струю пламени, и радостная тварь прыгнула на новый источник энергии. Прыгнула и замерла, не в силах пошевелиться.
        - Быстрее, долго я его не удержу. - сказал я сквозь зубы, чувствуя, как за спиной развеваются полупрозрачные крылья из света.
        -Магия-шмагия, - впервые подал голос один одетый в житкий метал напарник рыжего, одним скользящим движение он приблизился твари и попытался разрубить ее пополам. Но вместо этого прошел сквозь эфирное тело словно воздух.
        Хаос вспучился, прогнулся получив отпор, и в этот момент секундной стабильности сразу два портала выплюнули по вполне живому и здоровому человеку. Один в футуристичном доспехе, увешанный оружием с ног до головы, а второй и вовсе щеголял в сером халате на голое тело, отдаленно похожем на те, что носят посетители дома удовольствий и ярких разноцветных тапочках. На голове у него стоял колтун из нечёсанных русых волос.
        Непривычно выглядящие гости переглянулись, явно узнав друг друга, но времени на то чтобы поговорить у них не осталось. В их сторону уже неслась толпа монстров, готовых снести путешественников в любую секунду.
        Русый, беспомощно оглянувшись в поисках чего-то, чего в голых пещерных залах явно не наблюдалось отступил за спину второго, доставшего странного вида пистоль, с широкой ручкой. Пара дронов напоминающих гигантский человеческий глаз взлетело из-за спины мужчины, но уже в следующую секунду один из них рухнул на землю, а второй взорвался в воздухе.
        - *** хаос! Почему техника сбоит?! - крикнул мужчина
        - Бегите сюда! - крикнула Аи, маша рукой новоприбывшим. - Быстрее!
        - Потом своими игрушками займешься! - худощавый человек в халате подтолкнул второго в спину. - Давай наперегонки, кто последний - того едят!
        - Стартуй первым, дам тебе фору древолюб. - боец в шлеме негромко выругался, подбирая дронов и закрепляя их в специальные гнезда на костюме.
        Я едва успевал контролировать окружающее пространство, сдерживая хаос и вынырнув из-под моей руки орчанка гигантским топором разрубила мелкую летающую тварь, размером с собаку. Стоило всем новоприбывшим оказаться у меня за спиной как я с облегчением прекратил сдерживать прорыв, мгновенно расширившийся до прежних границ пещеры. Кипящая жижа всколыхнулась, поглощая собственные детища, а через несколько секунд из порталов вновь поперли монстры.
        - Нужно отходить. - сцепив зубы проскрежетал Куват. - Их здесь не сдержать, слишком много ходов.
        - Поможем, - отозвался рыжий, выдавая столб огня с двух рук, пламя затопило часть туннелей выжигая мелких тварей, но не причиняя особо вреда крупным порождениям бездны. Слева его прикрыл воин в доспехе из жидкого металла, а маг разума привычно держался позади группы.
        - В деле, - негромко произнес владелец дронов, поудобней перехватывая меч. Фиолетовые отблески играли за отполированных до зеркального блеска гранях клинка и по одному звуку, с которым меч рассекая воздух, было понятно, что он много острее любой бритвы. Скупым движением, без видимых усилий, он пробил колющим ударом череп прошедшему сквозь пламя обезяноподному демону и скользнул в бок, чтобы перехватить следующего.
        - У кого-нибудь найдётся топор и сто грамм для храбрости? - поинтересовался худощавый пришелец.
        - Ха, для тебя только детский разделочный сгодится! - хмыкнула Аи, без сожаления перекидывая ему небольшой топорик, и едва не прикончив просителя, по неосторожности.
        Мужчина с явным трудом поймал оружие руками, а не лицом, ухватившись за обмотанную бечевкой рукоять. Сдавленно охнув, он замахнулся импровизированным оружием и с чавканьем воткнул его в одного из мелких порождений. Помедли он хоть секунду, остался бы без ноги, обутой лишь в цветной тапочек.
        Совладав кое-как с подаренным оружием, он размашисто рубанул по противнику. От удара брызнула бурая кровь, запачкавшая и без того грязный халат, заставив иномирца улыбнуться:
        - Ништяк! Первый пошёл, осталось девятсот девяносто девять тысяч…
        - У кого меньше фрагов, тот платит за выпивку, - хохотнул владелец дронов, скупым оточенным движением убивая очередную тварь. Фиолетовый клинок вошел под подбородок, короткий рывок на себя и вверх легко разрезал челюсть и лицо противника. Футуристичность его движений завораживала, каждый взмах странного клинка забирал жизнь очередной твари, каждый шаг позволял занять более выгодную позицию.
        - Тебе лишь бы ачивками меряться, Конрад, - упрекнул его иномирец в халате.
        - Древолюб, назад. Сейчас будет фокус. - на секунду замерший пришелец вытянул руку и с нее в сторону накатывающихся тварей сорвалась полупрозрачная волна. Неожиданно часть монстров в середине резко ускорились и начали атаковать без разбору всех вокруг себя, тем самым ослабив давление на бойцов. Но даже так монстры напирали все плотней и через пламя все чаще пробирались даже мелкие твари, давя числом. К счастью стоять насмерть здесь не пришлось.
        - Господин, последние старики и дети покинули поселение! - крикнул появившийся в проходе Ичиро. - Можем отступать!
        -У нас будет десять секунд форы, но потом свалюсь без сил, - предупредил рыжий. По телу мага огня прошла волна силы и он вспыхнул факелом, с криком огненное дыхание вырвалась из открытого рта. Столб испепеляющего огня накрыл орду тварей. Запредельная сила племени оказалась столь сильна, что плоть слой за слоем обращалась в жирный пепел и потоки огня уносили его вдаль. Плавился камень и воздух дрожал от запредельной температуры, но продолжалось это недолго, секунды через три маг потух и начал заваливаться. Закованный в жидкий металл воин подхватил тело и первым кинулся бежать.
        - Один со мной, а то тут заплутать можно. Сейчас оставим подарков тварям. - С этими словами пришелец в доспехах начал закреплять на стенах странные приспособления напевая какую-то песню.
        Продолжая отступать последним, он старался не столько убить, сколько ранить надвигающихся тварей, чтобы усилить неразбериху. Наконец он решил, что они отступили достаточно.
        - Счастливого Нового Года уроды. - одновременно с его словами прогремел ужасный взрыв заставивший затрястись землю под ногами и заваливший туннель. - Люблю взрывать по утрам. Ходу, ходу. Это их надолго не задержит. - крикнул он, также переходя на бег.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 2
        Реальность ПЛЮС ( от Владимира Мясоедова)
        
        Полутемное помещение какого-то подземного сооружения, главным источником света в котором являлась мерцающее марево портала, обрамленное каменной аркой, было пустым, если не считать точно таких же сооружений, только не работающих… А потом вдруг сразу и как-то резко стало многолюдным. Толкаясь локтями и бряцая железом, через магические врата внутрь ворвалось чуть больше десяти человек, одетых весьма странно. Большая их часть блистала полированными стальными латами, лишь слегка прикрытыми плащами и накидками. И только трое, обе присутствующие в группе девушки и один мужчина, оказались облачены в длиннополые мантии и широкополые шляпы с высокими колпаками, из-под которых проглядывали кольчуги. Оружие группы было не менее странным: огромные тесаки и двуручные мечи, весом явно не в один десяток килограмм, болтающиеся на ремнях автоматы, да пояса и перевязи с множеством кармашков, в которых ребристые яйца гранат соседствовали с какими-то банками, бутылочками и перемотанными цепями толстыми книгами, которые подрагивали отнюдь не такт движениям владельцев. Вдобавок в некоторых сосудах нечто вполне
отчетливо шевелилось. А еще эти одиннадцать мужиков и две девушки с ног до головы оказались перемазаны какой-то белой пылью.
        - В стороны! От портала! - Надрываясь орал самый резвый и перепачканный из них, пятясь к стене и направляя на марево портала свое оружие. - Целиком эти штуки сюда не пролезут, а вот просунуть лапу кто-нибудь из них может и сообразить!
        Запнувшаяся об какой-то камень бледная рыжеволосая девушка чуть не полетела кубарем, но её успели поймать за плечи раньше, чем она разбила себе нос, и прямо в горизонтальном положении то ли поволокли то ли потащил дальше. А высунувшаяся спустя секунду из портала огромная клешня, размерами сравнимая с автомобилем, громко щелкнула в отчаянной попытке уцепить кого-нибудь из беглецов.
        - Чертовы мутировавшие тараканы, - сплюнул один из мужчин на иссиня-черную хитиновую лапу размером с небольшой микроавтобус, высунувшуюся из портала и изгибающуюся туда-сюда в попытках нащупать ускользнувшую добычу. К счастью, растягивать в длину свои конечности монстры не умели, а потому людям ничего не угрожало… Ну, ничего из того, что осталось с той стороны портала, по крайней мере.
        - Так, ну и где мы? - Задался вопросом мужчина в кольчуге, который до сих пор держал обладательницу рыжих волос, не спешащую вырываться из его объятий. От остальных своих спутников он отличался разве только необычным дизайном стальных перчаток, выставляющим напоказ густо усыпанные перстнями пальцы.
        - Интуиция подсказывает мне, что мы в жопе, - нервно пробормотал наиболее перепачканный белой пылью тип, водя туда-сюда стволом крепко сжатого в руках автомата. По всей видимости, ему окружающие пещеры весьма активно не нравились, вызывая чувство подспудной тревоги.
        - Тоже мне открыл Америку. Мы в ней находится с того самого момента, как старый мир рухнул, - буркнул начальник «рыцарей», которого было легко отличить от подчиненных благодаря нашитым на плечи плаща погонам с несколькими маленькими звездочками. - Осталось только узнать, выделяется ли эта конкретная жопа на фоне наших повседневных своей глубиной и вонючестью.
        - И все же - где мы? - Повторился обладатель перстней, пропуская мимо ушей грубость вояк и не повышая голос. Видимо после пережитого самому хотелось чудок поматериться в голос, дабы хоть немного снизить напряжение. Останавливала его даже не врожденная вежливость и присутствие рядом дам, а интуиция, которая твердила: «Здесь шуметь опасно». - Каково предназначение этого места, куда портал ведет явно неслучайно? Крепость? Гробница? Лаборатория мага? И, самое главное, а где все местные?
        - Судя по большому количеству порталов -- мы угодили прямо на какой-то межмировой вокзал, - предположила вторая и последняя девушка этой группы, из-за белой пыли резко превратившаяся из брюнетки в какую-то странную блондинку. В данный момент она с безопасного расстояния изучала ту сторону портальной рамки, через которую они все пришли сюда. Клешня гигантского ракоскорпиона успела убраться обратно, однако на её место пришел похожий на стальной канат длинный толстый ус. - Странно, но я не вижу тут никаких рун или иных мистических символов… Во всяком случае таких, что воспринимаются человеческим зрением. У кого-нибудь с собой магические линзы есть? А то мои, боюсь, пали смертью храбрых.
        - Аналогично, - Начальник «рыцарей» высыпал из нагрудного кармана стеклянное крошево, еще недавно бывшее видимо отнюдь не самым простым в производстве артефактом - Боюсь, мы…Стоп, слышите?!
        Вопрос был излишним, поскольку весь отряд как по команде наставил оружие на вход в какой-либо из коридоров. Где-то рядом, кто-то отчаянно закричал на неизвестном языке. И скорее всего это был терзаемый жуткой агонией человек, ну или какое-то другое разумное существо, которое смотрело прямо в лицо надвигающейся смерти и в отчаянной надежде молило о спасении или хотя бы прекращении боли… Этим людям в прошлом пришлось слышать подобные звуки слишком часто, чтобы имелась возможность с чем-нибудь их перепутать.
        - Выпустить дронов! Нам надо знать, что здесь происходит! - Распорядился главный среди закованных в латы бойцов, и парочка из его подчиненных тотчас же потянулись к болтающимся на боках фолиантам… Однако, сделать ничего не успели, вернее им на это просто не хватило времени. Из дальнего коридора выскочило нечто, похожее на длинноногую двухголовую гусеницу размером с хорошего такого пони. И судя по оскалу клыков твари, а также обильно капающей вниз слюне, исходящей на камнях пола отчетливым дымком, подпускать к себе это чудовище не следовало. К сожалению, ни один из мгновенно нацеленных на существо автоматов так и не выстрелил. Большая их часть просто отказалась работать, а один заклинил, патрано сдетанировал неестественно мощно разваротив механизм и обдал хозяина металлическими осколками. Впрочем, до людей монстр все равно не добежал. Одна из девушек взмахнула рукой, и сорвавшаяся с неё светящаяся голубым тонкая линия прошла наискосок через чудовище, срезав ему обе головы вместе с третью туловища.
        - Красиво сработано, - оценил данное зрелище обладатель погон, под стоны боли вытаскивая из щеки своего подчиненного кусок автоматного затвора и заливая рану извлеченным из перевязи зельем, мгновенно свернувшим кровь. Глаза бойца уцелели, а остальное алхимические лекарства приводили в норму за считанные секунды. - А почему я раньше не видел этой модификации?
        - Потому что это стандартное воздушное лезвие… Ну, по идее, - рыжеволосая волшебница с отстраненным интересом естествоиспытателя разглядывала половинки чудовища, которые дергали в агонии всеми своими конечностям, никак не желая смириться с собственной гибелью. - Кажется, наши руны тут работают намного сильнее, чем дома…А вот с огнестрельным оружием проблемы.
        Из всего того же тоннеля выбралась еще одна гусеница. Не такая высокая, но зато с тремя головами. Еще одно воздушное лезвие развалило её на две части… И разбилось о грудной панцирь какой-то насекомовидного кентавра, перегородившего своей тушей отнюдь не маленький проход. А потом и с громким шипением поскакавшего на нас, протягивая вперед три руки, каждая из которых оканчивалась зубастой пастью. Этого монстра уже один из бойцов уничтожил бешено вращающимся ледяным диском, пусть с трудом, но все же сумевшим прогрызть панцирь уродливого создания. Явившиеся следом не то змеи, не то чьи-то глазастые щупальца были остановлены огненным барьером, поставленным обладателем множества перстней. Но потом уже из второго коридора выпорхнул рой мутировавших летучих мышей, которые накинулись на темноволосую девушку, но были уничтожены мгновенно проявившимися вокруг неё духами животных. А из третьего медленно вышел то ли человек то ли кто-то очень человекоподобный, но напрочь лишенный кожи и держащий свою хрипящую голову подмышкой. Эти твари тоже оказались уничтожены за считанные секунды, но неприятности маленького
отряда только начинались. По подземелью словно прошла волна дрожи, ощущаемой отнюдь не телом, и как по команде монстры, среди которых не было двух одинаковых, повалили живой волной сразу из четырех проходов, не обращая внимания на потери, которые несла им боевая магия.
        - Отступаем! - Сразу несколько человек скомандовали одно и то же, практически одновременно, начав отходить к ближайшему коридору, что вроде бы был свободен от тварей. В зале твари рано или поздно окружили бы группку людей и взяли измором, поскольку чары расходовали силы чародеев с просто неприличной скоростью. Однако в тесноте узкого прохода монстрам будет куда сложнее использовать свое численное преимущество.
        Напоследок парочка подчиняющихся темноволосой волшебнице духов, внешне напоминающих не то шаровые молнии, не то покрытые статическими разрядами меховые помпоны, протащили буквально у под ногами лихо машущих своими стальными оглоблями бойцов несколько стеклянных бутылочек, и разбили их об пол у входа в коридор, надежно перекрыв его пол и стенки лужицами жидкости, растворяющей все: органику, камень, железо…Сунувшиеся следом твари дохли одна за другой, но даже перегородить проход своими тушами не могли: разлагались буквально в ничто за считанные мгновения.
        - Черт! - Раздался откуда - испуганный крик одного из бойцов, который шел в авангарде, а следом за ним что-то громко взорвалось. - Их и тут навалом!
        - Пробиваемся дальше, ищем путь наверх! - Скомандовал из середины строя обладатель многочисленных перстней, чьи пальцы окрасились кровью, сочащейся из-под магических артефактов. - Уничтожайте все, что выглядит как человекоядное, и ищите то, что хоть отдаленно похоже на человекоподобное! Ведь в конце-концов, кто-то же здесь кричал!
        Отряд из дюжины людей выскочил из уводящего куда-то вниз тоннеля в огромную пещеру, большую часть которой занимало крайне подозрительного вида темное озеро, где плескалась уж точно не вода. Во всяком случае едва видимое колыхание её поверхности наводило на мысли об огромной вязкости данной субстанции. Однако рассматривать местные красоты или же ужасаться им этой группе было особо некогда, ибо на пятки им наступали разнообразные твари, жаждущие только одного. Человеческого мяса.
        - Гранату туда! - Потребовала худенькая бледная девушка, перед которой в воздухе вспыхнуло три пульсирующих шара пламени, а после один за другим ударили в своды тоннеля. - Тут камень прочнее, чем там, где мы начинали! Я сама его не обрушу!
        Оплетенная проволокой темная винная бутыль с ровно отрезанным горлышком, брошенная одним из бойцов с просто чудовищной силой, врезалась в каменные своды и разлетелась во все стороны брызгами субстанции, растворявшей все и вся. То ли бегущий то ли катящейся по тоннелю монстр, напоминающий один большой шар из когтей, сначала превратился в полусферу, а потом и вовсе сошел на нет, поскольку окропившие его брызги обращали в ничто десятки килограмм плоти. Но своды прохода хоть и покрылись глубочайшими язвами, а пол украсился многочисленными дырами, однако же этот путь все еще оставался проходим. И из глубины вслед за убегающими людьми уже спешили новые твари.
        - Еще одну кислотную! - Скомандовал мужчина, чьи пальцы были усыпаны перстнями, взмахом руки запуская воздушное лезвие, которое оторвало голову какому-то отвратительному гибриду сушеной мумии и слизняка, проползшему прямо через останки своего предшественника. Брюхо твари от контакта с не успевшими до конца истаять мельчайшими частицами едкой жидкости превратилось в одну огромную язву, кровоточащую мерзко воняющим ихором, однако чудовище полученные повреждения попросту игнорировало. - Здесь уродов, кажется, нет. Значит надо обрушить свод!
        - Есть! - Выкрикнул один из латников, разрубая на две части длинным мечом нечто вроде безглазого и явно дохлого змеечеловека, который выполз из озера темной не-воды и состоял главным образом из двух когтистых лап и длинного хвоста. - Но вроде меньше и какие-то не такие!
        - Уже кое-что! - Хмыкнул его начальник, снимая с пояса перфорированную пивную банку в проволочной оплетке. Маленькие щупальца, которые высунулись из дырочек и попытались обвить его пальцы, командир разведчиков полностью проигнорировал, метнув свой необычный снаряд в наиболее глубокую каверну на потолке тоннеля. Вторая кислотная граната все-таки разъела своды прохода в достаточной мере, чтобы часть камня рухнула, перегородив дорогу преследователем, и люди смогли облегченно перевести дух… Вернее, попытаться, ибо местность где они оказались выглядела лишь немногим более гостеприимной чем покинутая часть катакомб и к расслаблению своими пейзажами не сподвигла бы даже записных отптимистов. - Пересчитать боеприпасы! Особые, я имею в виду, толку то нам с простых, если они тут не работают…
        - Два!
        - Три!
        - Пустой! Но зато я нашел еще один проход, и он ведет куда-то вверх!
        - Э-эх, да отвали ты, падаль! - Последний вопль принадлежал уже другому бойцу, который старательно забивал короткой алебардой вылезшую из темной жидкости безглазую тварь. Однако та упорно отказывалась подыхать несмотря на порубленный позвоночник и упорно пыталась прокусить своей пастью его стальные сапоги.
        - Итого всего шесть. Хватит лишь на один нормальный бой, а это маловато, - Подвел итоги командир разведчиков, а после смахнул со лба выступившие на капли пота. - И маги наши успели подустать…
        - Мы не удивление быстро восстанавливаемся в этом месте, - заметила черноволосая девушка, вокруг которой вилось несколько духов, то расплывающихся в аморфную форму, то принимающих облик каких-то мелких животных. - Не могу сказать, что я свежа как на утро после выходного, однако же меня и не шатает. А должно бы после такого количества магии.
        - Хоть что-то хорошее нашлось в нашей ситуации, - пробормотал себе под нос командир разведчиков, однако его голос почти полностью утонул в радостном крике: «На том береге люди!». Все члены отряда как по команде уставились туда, куда указывал самый глазастый боец, и действительно обнаружили небольшую группу если и не своих сородичей, так по крайней мере кого-то очень и очень на них похожего… А потому не успели вовремя заметить, что темное озеро забурлило и принялось расти, выбрасывая из себя длинные щупальца, вокруг которых разбегалось нечто, похожее на сеточку вен, прорастающих прямо на камне, и заодно извергая из себя тварей. Много тварей. Очень много тварей, количество которых должно было измеряться даже не десятками, а как минимум сотнями! Оказавшийся ближе всего к границе странной субстанции боец успел лишь коротко вскрикнуть, прежде его схватили сотни рук, лап и даже щупалец и разодрали на части, мгновенно исчезнувшие в море искаженной плоти.
        - Даже если выложимся полностью в ноль, мы не сможем выжечь эту штуку! Придется отступать наверх! - Закричал обладатель большого количества перстней, и повинуясь взмаху его рук вокруг людей вспыхнуло кольцо пламени. Самые резвые из монстров, похожих на безглазые трупы с хвостом вместо ног, пробивали его своим телом, однако после контакта с пламенем их тела вспыхивали по всей поверхности, и это изрядно сбивало тварей с толку. А дезориентированных противников без особого труда уничтожали бойцы взмахами своих клинков. - Девочки, мы замыкаем! Аня, ставь диски поперек прохода! Гуля, спускай с поводка своих астральных песиков, пусть отталкивают обратно тех, кто прорвется через первые два барьера!
        - Мля! - Раздался из ведущего вверх тоннеля чей-то очень недовольный голос, а после глаза людей резанула вспышка света, и из прохода вылетела чья-то отрубленная голова, ярко пылающая белым огнем, но до сих пор злобно щелкающая зубастыми челюстями. - Давайте быстрее шевелите булками! У этой пакости и тут есть какие-то отростки!
        Дюжина бойцов и магов продиралась по каменным коридорам через встающих на их пути монстров, словно асфальтовый каток через баррикады. Медленно, но неуклонно, а еще с громким трескоми разлетающимися в стороны ошметками. Авангард отряда составляли рубаки, которые рвали на мелкие клочки все, что встречалось им на пути, не удосуживаясь даже как следует рассмотреть очередного монстра.
        Не из особой жестокости, просто иной раз твари перли так густо, что для дальнейшего продвижения их требовалось мелко нарубить и утрамбовать покомпактнее. Благо монстры особым умом не отличались, а потому раз за разом лезли под клинки и упорно игнорировали тот факт, что любой из их потенциальной добычи мог благодаря своим зачарованным латам порвать пополам медведя. А большая часть монстров все же по своим размерам более или менее соответствовала человеку.
        Арьергард отряда составляла троица магов, с удивительной синхронность пятящихся спиной вперед. Один чародей поддерживал стену пламени, превращающего чудовищ в ярко пылающие факелы. Сразу же следом за нею медленно летели на разной высоте три громадных и бешено вращающихся в горизонтальной плоскости ледяных диска, которые будто циркулярные пилы разрывали на части все, с чем соприкоснутся.
        Тех кто умудрялся просачиваться сквозь эти преграды относительно невредимым, ну то есть еще способным двигаться и кусаться, рвала на куски стайка из дюжины вьющихся в воздухе духов, причем сил у мелких с виду зверьков вполне хватало на то, чтобы совместными усилиями зашвырнуть обратно в мясорубку льда и пламени даже довольно крупные туши. Чудовищ рубили огромными мечами, протыкали невидимыми лезвиями, поджаривали пламенем, били молниями и замораживали…
        Но на месте одной уничтоженной твари все время вставали другие, и не было им ни конца, ни края. Атакуй мерзкие создания чуть более организованно, и им бы давно уже удалось сломить сопротивление отряда, однако тактической смекали у уродливых порождений неведомой бездны тупо не имелось. Более того, периодически они и друг с другом драться начинали, чем сильно облегчали жизнь своим противникам.
        - Проклятье, мы так долго не выдержим! - Пожаловался мужчина, чьи пальцы рук были усыпаны перстнями. То и дело с его ладоней слетали ленты пламени, которые огибали ледяные диски и духов, чтобы подпитать собою стену огня. - Да, здесь колдуется заметно легче чем у нас… Но с каждой минутой управление огнем дается мне все тяжелее и тяжелее. Еще четверть часа, и вам придется меня на себе тащить!
        - Спокойно, ни о каком четверти часа не может быть и речи! - Последовал выкрик командира отряда разведчиков, который отошел за спины подчиненных, чтобы добить какого-то на редкость живучего бледно-розового червя, который норовил срастись обратно из тех ломтиков, на которые его расчленили. - У моего накопителя энергии осталось еще минут на пять работы в форсированном режиме… А они у нашей группы типовые, и сядут в общем-то одновременно.
        - По крайней мере, я сдохну не от диабета, - процедила сквозь зубы бледнокожая волшебница, создавая новый ледяной диск, поскольку один из его предшественников исчерпал запасы прочности и сломался. - И у меня накопитель в броне почти полный… Хватит на запуск общей самоликвидации.
        - Отставить пораженческие мысли! - Прикрикнул на неё мужчина-чародей, на секунду отвлекаясь от поддержания огненной стены, чтобы шлепнуть недовольно взвизгнувшую девушку помимо спины. - Бывали в нашей жизни ситуации и похуже! По крайней мере, сейчас мы вооружены, а против нас не немертвый тираннозавр!
        Паутина миров: Перекресток. Глава 3
        Сергей Плотников - Не боец
        Тренировки, наложенные на неплохой изначальный базис, дали закономерный результат. Во-первых, влетевший в портал на приличной скорости электровездеход не заскользил по каменному полу гигантской подземной полости, высекая искры гусеницами - наоборот, мгновенно замер на месте, в единый миг покрывшись темной и густой словно нефть то ли плёнкой, то ли жидкостью. По этой же причине хлестанувшие по машине чудовищные щупальца не пробили корпус навылет, а отскочили.
        Во-вторых, сидевшие внутри лю… существа не просто не растерялись, а схватились за оружие, одновременно машинальными, выверенными ударами заставляя раскрыться удерживающие их пятиточечные ремни. Потому по не совсем уставной, но очень убедительной команде “наружу, быстро!!!” пассажиры выпрыгнули вовремя. И даже не абы как, а слаженными тройками, прикрывая друг друга. И только тогда возникли первые осложнения.
        Вездеход полыхнул разом, как спичка, да так жарко, что от него пришлось отбегать - явно аккумуляторы постарались, причем удивительно синхронно. Мало того, яркая вспышка привлекла внимание оказавшихся рядом монстров. Да-да, монстров - подземный зал оказался отнюдь не пустым. Ну и как вишенка на торте: щупальца ударили еще раз. С одной стороны, их опять отразила темная пленка, а вот с другой тройке разумных пришлось резко припадать к полу, пропуская смертельную угрозу… и до конца увернуться получилось не у всех. Одну из облаченных в камуфляж фигур словно кеглю сбило и откинуло в сторону, покатив инерцией по полу со странным для живого существа звуком ударов твердого о твердое.
        Правда, самим щупальцам, атакующим останки вездехода с этой стороны, тоже не поздоровилось: окунувшись кончиками в огонь, они резво отпрянули с обиженным шипением (откуда звук? Не спрашивайте!). Мало того, одно из пародий на конечность мутировавшего осьминога распалось на две части, в миг перебитое сабельного размера кровавым когтями, выросшими из пальцев хрупкой девушки в камуфляже. Второе же стойко выдержало очередь разрывных пуль в упор… и очень быстро втянулось оттуда, откуда росло, так и не сумев коснуться устоявшего на ногах молодого парня.
        
        - Зэта! - воспользовавшись секундной передышкой, кинулся к поверженному спутнику… судя по имени, все же спутнице парень. Шлема на его голове не было, так что о возрасте и поле судить получилось очень легко. И молодой человек именно воспользовался ситуацией, а не потеряв голову, как могло показаться: сначала он, как и вся шестерка действовал чисто на вбитых инструкторами рефлексах, но уже прошло достаточно времени, чтобы оценить происходящее. И это происходящее ему не понравилось.
        Сразу показавший огромным подземный зал оказался еще больше - это была настоящая карстовая пещера. И в ней в хаотичном порядке колыхались, горели, сверкали, бурлили непроглядной мглой проходы множества порталов. Из большей части, которых непрерывным потоком лезла всякая противоестественная мерзость! И порталы продолжали открываться!
        Судя по всем, другая часть порталов вела в какие-то более-менее нормальные места. Мерзость, а по-другому многих созданий обозвать было и нельзя, увлеченно жрала друг друга, пыталась грызть стены, плевалась огнем, кислотой и даже сосульками - но это больше походило на броуновское движение молекул, чем на какие-то рациональные действия. А вот ритмичные вспышки в отдалении, очереди огненных разрывов и прочие эффекты наталкивали на мысль, что оскверненной биомассе противостоят носители разума. И не так уж плохо противостоят. Вот только пробиться к ним не представлялось возможным.
        Зэту отбросило шагов на десять, но даже их не получилось нормально преодолеть. К поверженному разумному рванули сразу две твари, похожие на волков, зачем-то вырастивших вместо нормальных ног паучьи лапы. Левый получил очередь в корпус навскидку - но его не разорвало, хотя должно было, лишь заставило сбиться с траектории, пятная пол темной кровью. Словно миниатюрные снаряды по пути от дульного среза к цели превратились в обычные пули.
        Правый противник и вовсе не получил повреждений: припустившаяся за парнем хрупкая девушка, ранее вызвавшая кровавые когти, четко направила на пауволка свой автомат… и тот просто не выстрелил! Мгновение одаренная крови недоверчиво смотрела на впервые подведшее оружие. Потом перевела взгляд на химеру… и долю секунды спустя с еще более ошарашенным видом попыталась стряхнуть с руки выпотрошенный, конвульсивно трясущийся труп. Перемещение, предваряющее удар, произошло словно кто-то разрезал и склеил кинопленку.
        Тем временем притормозивший раненый пауволк и парень с автоматом одновременно оказались у лежащей без движения жертвы щупальца. Тварь нацелилась бросится на активного противника, но почему-то вдруг споткнулась, а из почти переставших кровить ран хлынула новая порция жидкости. Впрочем, автоматчик успел это заметить краем глаза: новая очередь, уже в упор - и вот разрывные снаряды сработали штатно.
        Рывком перевернув слегка запачканную близкой кончиной химеры поверженную, стрелок коротко и глухо выругался: Зэта не подала и признака… нет, не жизни - активности. Все-таки человекоподобный андроид с искусственным интеллектом живым в академическом смысле этого слова никогда не был. Но теперь еще и абсолютно точно не работал… не работала.
        - К той стене пещеры, там проходы наверх! - оказалось, что вторая половина отряда даром времени не теряла и успела отбиться от подступающих угроз. - Останемся, нас тут просто мясом завалит!
        Словно чтобы подтвердить слова говорящего, весело полыхающая коробка вездехода вдруг со стоном мнущегося металла осела сама в себя, а сверху, прямо через пламя, её захлестнула мутная зеленая жижа. Под которой не успевший прогореть кузов начал стремительно таять, как конфета во рту.
        - Хоук, к стене! - вроде и негромко выдохнул парень, но именно после его команды колдунья, ранее лишь ставящая защитную пленку, разом подхватила ей спутников, упаковав в своеобразные коконы и не забыв про андроида.
        Стремительный рывок вперед и вверх не дал стягивающимся к месту боя монстрам и шанса на удачную атаку. А в точке приземления около пролома своеобразная магия еще и раскидала других сцепившехся тварей, освободив площадку для посадки. Правда, магесса, провернувшая такую эвакуацию, явно выложилась - но разобраться с противниками нашлось кому.
        Молодой мужчина в летнем, очень легком камуфляже попросту оторвал голову напоминающему увеличенную этак раз в пять курицу огнедышащему созданию. Мышцы его при этом вспухли такими буграми, что не только чемпион-тяжелоатлет позавидует, но и медведь-гризли! Его спутник без особых затей раскроил панцирь гигантской мокрицы саперной лопаткой -- увы, оружие застряло в трупе насмерть. С другой стороны, магесса крови в одиночку устроила изобразила взбесившийся миксер, буквально размазавшись от скорости нанесенных ударов…
        - Быстро внутрь!!! - не своим голосом еще мгновение назад пытающийся освободить свой верный шанцевый инструмент мужчина, первым подавая пример. То ли способности к краткосрочному предвидению, то ли очень тонкие чувства явно позволяли ему заметить больше, чем остальным, что в команде знали. Теперь андроида подхватил здоровяк, Хоук поддержал под руку молодой командир группы. Едва они успели вбежать в темный зёв прохода - как вновь не совсем понятно откуда ударили черные щупальца. И как ударили - брызнула каменная крошка и плоть монстров, оказавшихся на пути атаки. И если твари просто погибли, то стена пещеры пошла трещинами, и с грохотом осыпалась обвалом.
        - Михаил, комментарии? - парень, возглавляющий группу, больше не стрелял очередями. Вообще старался не стрелять, несмотря на то, что с ним поделились боекомплектом. Увы, основной запас снарядов так и остался в вездеходе… и, к счастью, просто сгорела, а не с детонировал рядом с едва успевшим выпрыгнуть экипажем.
        - То, что я сенсорик, не означает, что я все понимаю сразу, как увижу! - Вынужденный бросить саперную лопатку молодой мужчина определенно прибывал не в духе. - И наш главный вычислительный узел…
        Михаил не договорил, зато красноречиво кивнул на плывущую по воздуху в коконе из темной пленки девушку-робота.
        Авангард в лице обладательницы кровавых когтей и обладателя выдающихся мускулов буквально голыми руками пробивал проход в монстрах, позволяя двигаться вперед и вверх. Тыл же прикрывала Хоук, опять взявшая на себя роль эвакуационного транспорта. Что отнюдь не мешало ей плющить, рвать, растирать и сталкивать друг с другом тварей-преследователей. Таким образом сенсор и командир оставались в безопасности в центре построения.
        - Одно ясно: твои способности к стабилизации окружающей реальности, Ярослав, тут выросли минимум в пару сотен раз, - уже спокойнее договорил сенсорик. - И стали действовать быстро.
        - Я перезапущу Зэту, как только выдастся хотя бы пять свободных минут, - в свою очередь отозвался парень. - Придется, судя по всем, ходить в обнимку - но работать она сможет…
        Ярослав осекся: Михаил резко махнул рукой.
        - Там, впереди, еще одна полость, - напряженным голосом выдал сенсор. - И там… не только твари.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 4
        Обрушившийся позади нас потолок спас от монстров, позволив покинуть нижний уровень пещеры без продолжительной схватки с монстрами, и лишь благодаря интерфейсу я отслеживал перемещения соратников, отправившихся на встречу с другими выжившими. Как финальная схватка с деканом могла превратиться в это - я понятия не имел.
        Так же как не знал куда испарилась в горячке боя Джи. Очень не хотелось думать, что моя демонесса исчезла или погибла в волнах огня, но тогда было не до того чтобы смотреть по сторонам. К тому же определенную надежду вызывало ее нахождение в списке спутников. Если конечно мой интерес все еще адекватно работал после вырывания камня души из тела.
        Встречать выживших я решил перед подъемом на этаж где жили неко. Во-первых, еще не понятно дружественные они или враждебные, а во-вторых охрана самих кошек могла среагировать куда как неадекватно. В конце концов из-за поворота появилась первая группа, около десятка мужчин и женщин в странного вида одежде, перед которыми шла Юн. Почти одновременно из другого ответвления вышел Хироши. Живы. А значит по крайней мере сейчас сражения моно будет избежать. Главное найти общий язык.
        - Нидонма? Джидрао? - спрашивал я, перебирая все известные мне языки. Те отрицательно качали головами, так что пришлось пойти на хитрость. Объединить вопрос с использованием Юань-ци. - Понимаете меня?
        - Подтверждаю, связь стабильная. - ответил мужчина в футуристичном доспехе. - Можешь звать меня Коннор Белов или же Лепрекон. Интересный у тебя имплант.
        - Всем привет, кого не знаю, - с улыбкой произнес рыжий маг огня, указывая пальцем на амулет с символом солнца на груди, - Всех понимаю. Меня Герех зовут.
        - Суифа Грозовая Длань! - пафосно сказал черный, как смоль маг, что несколько минут назад поливал противника молниями.
        - Расшифровала, - с небольшой паузой отозвалась андроид. - Я, мы понимаем. Вы так слышите меня? - Последнее также прозвучало в головах. - Наш главный -- Ярослав. - Поскольку кибернетическая девушка буквально прижималась к своему командиру, указующий жест получился больше похожим на совершенно неуместные обнимашки.
        - Отлично, значит будем общаться через интерфейс. - недовольно поморщился я, перебарывая мимолетную боль от использования подточенных сил. Запомнить всех нежданных союзников, особенно учитывая что некоторые и вовсе не спешили представляться было практически невозможно, но я особо и не старался. Сколько из них переживет следующие часы? Переживет ли хоть кто-то? - Сейчас меня зовут Валор, глава клана Свет и представитель власти верховного совета Чщаси. Слуги неко выиграют нам немного времени, пока эвакуируются мирные жители. Мы должны выбрать точки обороны и максимально использовать узкие пространства. Какие будут предложения?
        Предложений нашлось много. Собравшиеся начали быстро накидывать планы, не отличающиеся особой оригинальностью: “сжечь! расчеленить! порубить в капусту!”. Пришлось призвать к порядку.
        - Господа! У нас слишком мало времени на шутки, мы тут местный и у меня есть конкретное предложение! - я старался не повышать ментального голоса, чтобы не вызвать отторжения или защитной реакции и одновременно донести важную информацию до присутствующих.
        - А не мелковат ты? - Хмыкнул темнокожий повелитель молниями. - Я как старший жрец Батото требую к себе должного увадения и беру командования на себя!
        Выжившие с усмешками поглядывали на темнокожего. Маг и жрец он был сильный, собравшиеся это успели оценить, но не сильнее их самих и наглости у чернокожего было больше чем реальной силы. Даже несмотря на поддержку семи выживших магов-жрецов низшего ранга, он явно преувеличивал свое право на командование.
        - Понятия не имею кто такой твой этот “батута” и зачем ему нужен жрец, но в данный момент я единственный кто сдерживает рост хаоса. Я и еще несколько тысяч людей, передающих мне свои силы. - устало ответил я, мельком осматривая наглеца. - Кто желает сражаться сам или уйти тем же путем что пришел - прошу.
        С этими словами я показал на бурлящий внизу хаос, в котором постоянно открывались и закрывались порталы в тысячи миров. Чернокожий уже хотел открыть рот, но открывшаяся картина его явно впечатлила. Желающих наугад прыгнуть в первое попавшееся окно не нашлось.
        - Отлично, благодарю за доверие. - с облегчением кивнул я, накатывающий хаос смешивал потоки энергии как вовне, так и внутри меня, так что гарантировать правильную передачу слов оказалось не реально. Но уж лучше так чем вообще не понимая друг-друга. - Мне жаль, что я не могу узнать вас всех по лучше, но времени церемониться нет. Мы должны защитить мирных жителей, пока не стало совсем плохо…
        Треск крошащегося камня прервал и без того короткую речь. Я тихо выругался, смотря как последние перекрестки в глубине перехода рушатся. Значит прорыв уже стал больше трехсот метров в радиусе, и это если он не углубляется, а лишь поднимается выше. Перспектива что нас скоро сожрет оказалась весьма близкой, но отнюдь не заманчивой.
        - Наши союзники, армии стихийных магов неко и ибисов удерживают другие проходы и помогают с эвакуацией населения, их около пяти тысяч голов. - торопясь продолжил я. - Стариков и детей сумели провести через блокаду и сосредоточили в грибном лесу, там у нас форт. Если повезет - там мы остановим и рост хаоса, и продвижение монстров. Если нет, чтож, отступим дальше.
        -Стоило бы обвалить потолок и проходы, - предложил один из молчавших до этого вояк, уже готовя бежевые брикеты.
        -Пожалуй я смогу! - поддержал инициативу Лепрекон. На еще один подрыв у меня хватит взрывчатки.
        - Большинство монстров можно задержать в хищных джунглях. - сказал Хироши. Интерфейс которым я поделился исправно переводил речь, но приходилось немного помогать ему с направлением энергии. - Я смогу направить на монстров растения.
        - Во! С этим делом я тебе могу помочь, - улыбнулся изгвазданный в чужой крови пришелец в халате и с топориком Аи, разговаривающий на певучем языке. - Только мне нужно что-то быстрорастущее, иначе от меня будет мало толку. Но если что, монстры ваши у меня быстро в удобрения превратятся.
        Общение наконец-то потекло в конструктивном ключе, и я удовлетворенно кивнул, стараясь отогнать навалившуюся усталость и едва заметный шепот, идущий будто изнутри головы.
        - Ты можешь управлять растениями? - удивлённо спросил Ичиро.
        - Типа того. Только они от меня быстро дохнут, зараза…
        - О, всегда мечтал взглянуть на друида, - улыбнулся эльф. - Меня зовут Хироши.
        - Тимофей, - коротко представился иномирянин. - И я друид лишь номинально, большинство техник для меня недоступны. Зато у меня есть топор.
        - Хорошо, будем знакомы, Тимофей. Мы должны использовать любые возможности. - решил довериться я эльфу. - Учтите, что законы мироздания действуют тем меньше, чем мы ближе к хаосу, мы остаемся живы только благодаря памяти о нас, или вере, если угодно. Но хаос все… меняет. Я не могу объяснить проще. Чем мы дальше от Хаоса - тем слабее магия. Если вы магическое существо или голем это может вас даже убить. Просто предупреждаю.
        Идиотов, по крайней мере среди командиров отрядов, не нашлось. Хоть в чем-то мне сегодня повезло. К тому же группы выживших и в самом деле оказались не самыми слабыми, и судя по их действиям - весьма опытными бойцами. Даже во время разговора их соратника продолжали сражаться, сдерживая напирающих тварей.
        К счастью тех было не так много - пространство оказалось ограничено узкими коридорами и хаос сам пожирал собственных выродков. Вот только долго так продолжаться не могло. Убедившись, что единственный проход на уровень кошек смогут сдержать и волки я без сожаления отправился в центральный зал, вокруг которого стояла многотысячная толпа.
        - Простите господин Валор. - подбежав ко мне сказала Имаджин. - Как только ваш слуга передал что нужно уходить я немедля сказала об этом Сцилле, но они не верят.
        - Он мне не слуга, а брат. - коротко бросил я, даже не замедляя шага. Кошки и их ручные псы расступались при виде пестрой компании, а я все боьлше закипал от гнева. Ведь я их предупреждал. ВСЕХ! - СЦИЛЛА!
        - Ты говорил, что спасешь нас от господина, чужак! - вскочили мне на встречу шесть глав Сциллы. - А вместо этого ты разрушаешь наш дом! Убирайся!
        - Не раньше, чем спасу ваши дрянные жизни. - бросил я, идя прямо к кошкам. Отряд телохранителей встал у меня на пути, но я прошел, даже не заметив преграды. Достаточно оказалось одного взмаха на секунду материализовавшихся крыльев. Кошки вжались в свои мягкие подушки, сгрудившись все вместе. - Вам некем будет править если все здесь умрут. Поэтому в последний раз говорю. Уходите.
        - Х-хорошо. - закивали головы Сциллы, и все вшестером выскочили из залов.
        - Давно бы так. - вздохнул я с вновь навалившейся усталостью. Вот только покой мне даже не снился. - Ичиро, у тебя цел доспех? Надо забраться на крышу.
        - Я помогу. - сказала Аи, и обняв девушку я дождался, когда товарищи с помощью крючьев доставят меня на крышу общего дома. Посидев минуту, собираясь с мыслями и силами я взглянул на толпу внизу. Должно хватить. На это точно.
        - ОСТАВЬТЕ СВОИ ДОМА. БРОСЬТЕ ВЕЩИ. ИДИТЕ НАВЕРХ И СПАСЕТЕСЬ. ЗАМЕШКАЕТЕСЬ И ПОГИБНЕТЕ. - сказал я, накрывая ментальной волной сразу несколько тысяч человек. Никакого приказа, просто немного убедительности. Правда пришлось повторить еще несколько раз, но эффект был достаточный. Жители поспешили убраться прочь.
        Мне казалось, что этого должно хватить для эвакуации, но некоторые из пришельцев оказались куда предусмотрительнее. Они выстраивали очереди у входа, чтобы снизить давку, и благодаря этому не хитрому методу подъем проходил куда быстрее. Вот только хаос тоже ждать никого не собирался. Треснувшая стена не выдержала, многотонные камни посыпались вниз, пропуская щупальца хаоса и пещера еще мгновение назад бывшая почти безопасной внезапно наполнилась толпами монстров. Волки пытались сдержать лавину, однако гибли тысячами, так и не добившись особенного результата.
        Магия и способности вблизи хаоса и в самом деле значительно усиливались, до определенного момента помогая бороться с наседающими тварями, однако их был настоящий потоп из существ, жаждущих полакомиться чужой плотью, или атакующих все и вся в испуге. И хотя собако-людов было жаль, каждый оказался благодарен за выигранное время. Раненых перевязали, потративших слишком много сил покормили или выдали зелья. Но все на ходу, чуть ли не на бегу ведь позади уже затихали предсмертные крики. Оборотни стояли до конца и оставлять их умирать было подло, но я однозначно указал на то что они по-другому не могут.
        - Все, больше нам спасти не удастся. - затравленно оглядываясь сказали Сцилла. Их, как и всю правящую касту я заставил остаться до самого конца.
        - Отлично. Значит пора. Всем укрыться в проходе наверх! - приказал я, готовясь к последнему грандиозному шоу, которое могут увидеть эти залы. - Пора выполнить обещание. В конце концов, Свет я, или нет?
        Направив все силы в маленькое солнце на потолке, я активировал давно подготовленное заклятье. Кристалл вначале потух, став почти невидимым, а затем взорвался, обрушивая на толпы тварей массивную скальную породу и одним махом погребя в каменной могиле тысячи атакующих. Сциллы и Имаджин смотрели на меня с первобытным ужасом, их дом был разрушен, но больше это не имело никакого значения. Маги земли закрыли проход, и мы двинулись дальше.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 5
        - Осторожно, это может быть опасно. - сказал я, когда расширившийся коридор вывел отряд в следующую гигантскую пещеру, свод которой едва угадывался в дымке метрах в двадцати над землей. Столпившийся у самого выхода народ больше всего напоминал обычных людей, вот только с острыми ушами на голове и длинными разноцветными хвостами. Стоило мне ступить на этаж как через толпу протиснулась красивая девушка с седыми волосами.
        - Господин! - крикнула Имаджин, маша рукой. - У нас проблемы, народ большеруков не хочет пропускать Сциллу и остальных господ через свою территорию. Они уже собрали войска и поставили блокаду.
        - Только этого нам еще не хватало, - массируя переносицу произнес я, отгоняя настойчивый шепот в голове. Кажется, мне удалось уловить в нем слово «спасти». - Где матриархи неко и совет?
        - Пытаются договориться. - сказала не слишком уверенно хвостатая.
        - Опять сражаться. - помрачнев сказал Куват, поудобнее беря щит.
        Оставив заградотряд из смешанной группы, лидеры пришельцев протолкнулись вслед за мной через толпу, к стоящим друг напротив друга старейшинам народа кошко-девушек и огромными гориллами восседающих на медведях, закованных в броню. Последних было не так много, но вполне достаточно чтобы вмиг смести мирных жителей без прикрытия.
        - Ты, притворявшийся господином? - грозно спросила самая крупная самка, обросшая седой шерстью, чью голову прикрывал рогатый череп ящера.
        - У нас нет времени чтобы трепаться. - не выдержал я. - Дайте пройти, и живите, как хотите. Все оставшиеся полчаса.
        -- Вы на нашей территории! Не вам нам приказывать! - взревел вожак, стуча себя в грудь кулаками, каждый размером с человеческую голову.
        - Может, ему просто бананов предложить, и он успокоится? - предложил друид в халате, шлепанцах и с топором.
        - Аккуратно, они владеют магией и достаточно сильны чтобы побороть медведей на которых ездят. - сказала шепотом беловласая неко, скорее новичкам, чем жителям мира.
        - У нас не так много времени. Мы можем решить вопрос миром или сражаться пока последние из вас не умрут. - сказал я, вновь расправляя становящиеся привычными крылья.
        - Или из вас! - грохоча взревел седой вожак, но в этот момент Коннор вскинул странного вида винтовку, и голова гигантской гориллы вместе с защищающим его шлемом-черепом разлетелась на куски. Не останавливаясь ни на секунду Лепрекон продолжил вести беглый огонь выцеливая самых опасных противников.
        - В бой! - взревела толпа и в обе стороны полетели огненные шары, метровые сосульки и разрубающие деревья хлысты воздуха. Гориллы привычно бросились в рукопашную, надеясь задавить хрупких девушек грубой силой, однако на сей раз племя кошкодевочек оберегало пусть и не слаженное, но вполне боеспособное войско.
        - Армия призраков! - крикнул я. выпуская перед собой полупрозрачных копейщиков, которые тем не менее умудрялись пробивать тела врага своими остриями. Друзья не отставали, беловолосая неко подняла настоящий ураган, в котором кружились кровавые лезвия созданные Юн, до сих пор оставшейся в кимоно. Кожа Кувата стала цвета стали и напавший на него враг лишь сломал руку так что наружу вылезла кость.
        Ичиро, орудуя обоими парными мечами с непредставимой скоростью после каждого выпада отправлял в полет небольшой полупрозрачны серп, а эльф заставил траву цепляться за ноги врага. Огненный шквал боевых заклинаний от рыжего мага прогнул левый фланг гигантов. Воспользовавшиеся неразберихой воины в радужных плащах прокладывали себе дорогу мечами и редкими выстрелами, экономя каждый патрон.
        Даже несмотря на сбоящий прицельный модуль ни один выстрел бойца в футуристичном доспехе, Коннора не тратилось зря. Слишком много врагов и слишком близкая дистанция. Мозг не воспринимал нападавших за людей, скорее они были как в детстве очередные монстры из шутеров на которых тренировал его отец. Шаг. Выстрел. Шаг. Выстрел. Отточенные рефлексы стрелка позволяли Лепрекону отстреливать тех горилл, что слишком близко подбирались к бездоспешным союзникам. Может конечно они и сами смогут себя защитить, но недаром система дала ему класс - контроллер.
        Противник был опасен, но не ожидал столь яростного и сильного напора. Угроза напирающего сзади хаоса, заставляет активизировать все силы в короткой схватке. Битва закончилась настоящим побоищем и бегством всех выживших горилл, так что только пятки сверкали. Вот только в это же время узкий коридор позади обрушился, и хаос прорвался через завалы. Радость победы немедля сменилась страхом новых потерь и теперь уже все выжившее племя неко бежало вперед, с трудом разбирая дорогу и помогая себе магией.
        Сражаться с тварями, лезущими сплошным потоком было практически нереально. Стрелы давно подошли к концу, и лучники перешли на подручные материалы, сняв с поясов рогатки. Магические силы тоже подходили к концу, усталость брала свое, кто муэе близость забвения вытягивала дополнительные силы. Маги выжигали сами себя и все чаще останавливались не в силах сделать и шагу, только помощь простых воинов позволяла им не пасть как загнанным лошадям. И подкрепления ждать было неоткуда.
        Десятки отрядов выживших бежали от монстров, что без всякой меры порождал катаклизм.
        -Может руками их покрошим? - зло ругнулся закованный в жидкий металл воин.
        -Смысла нет, все выдохнемся. Уж лучше так.
        Каждый отряд выбрал свою тактику борьбы против монстров бездны. Увиденные мельком соседи, группа черных как смоль людей, в серебряных одеждах и длинными раздвоенными на концах магическими посохами весьма ловко закидывала тварей молниями. Хотя даже мощные разряды далеко не всегда убивали порождений катаклизма, но они парализовали тварей, создавая позади пробку из живых тел. Другая группа, похожих на насекомых разумных, весьма эффективно отстреливалась кислотой. Каждый спасался как мог, но везло далеко не всем.
        Буквально на глаз трех беглецов, большой отряд беженцев во главе с десятком стражи попал в окружение и их не спасли не храбрость бойцов, ни отлично зачарованные доспехи и оружие. Мерзкая картина. Твари буквально за секунды разорвали отряд и тут же устроили пиршество.
        -Ико когда? - крикнул рыжеволосый, обращаясь к закутанному в черную хламиду гоблину-альбиносу.
        -Впереди относительно чисто, а позади жопа! - на ходу крикнул маг разума, - таки темпом еще полминуты и нас завалят телами.
        -Опускай меня, - скомандовал рыжеволосый закованный в жидкий металл войну с двуручным мечом, что все это время несшему его на плече.
        Мага огня шатала как будто он стоял при ураганном ветре, но он все же смог устоять. Новая волна силы прокатилась по его телу, фигура скрылась за языка пламени и очередной выдох огня поглотил туннели позади отряда. Маг выжигал себя подобно пороху, выплескивая все накопленные силы в один момент. Столб испепеляющего пламени прокатился по туннелю превращая преследователей в пепел. Хватило даже тем кто не попал под прямой удар огненной стихии хватило, волна раскаленного воздуха ушла далеко назад пропекая плоть тварей до самых костей. Потеки расплавленного камня запечатывали мелкие боковые ответвления. Маг до капли выжимал из себя силу, затем погас и стал заваливаться.
        Воин снова закинул его на плечо и отряд устремился вперед. Тяжело, с надрывом, дался всем рывок на следующий этаж. Вокруг раскинулись настоящих джунглей, доверху забитых растениями.
        - О-о-о, вот это я удачно зашёл! - довольно оскалился пришелец, представившийся как Тимофей.
        Стоило ему шагнуть в сторону от тропы, как одна из шипастых лиан тут же попыталась его схватить. Иномирец невозмутимо свёл вместе указательные пальцы, после чего хищный побег сразу потерял к нему интерес и повернул в сторону.
        - В глубине чащи обитает семейство дендроидов, - поведал остроухий, осторожно осматриваясь по сторонам. - Если сможем с ними договориться, то с наскока этот этаж будет не взять.
        - Пойдём, у меня и аргумент для них имеется, - повелитель растений продемонстрировал подаренный топорик.
        - Хорошо, задержите их на сколько сможете, - устало кивнул Валор, выпивая очередное зелье восстановления выносливости. - На следующем переходе, пять этажей выше, должен находиться наш гарнизон, там мы сможем сдержать врага опираясь на укрепления. Если вы с Хироши выиграете нам хотя бы час, мы сможем достаточно укрепиться и восстановить силы для новой схватки.
        Друид и эльф немедля начали приготовления, в то время как остальные прикрывали отступление мирных жителей. Стая гиен, потревоженная таким появлением, предпочла скрыться, и толпа женщин, детей и их защитников вытоптала в джунглях приличных размеров просеку. Оставлять здесь Хироши не хотелось, но другого выхода я уже не видел. К счастью подаренный эльфу интерфейс позволял наблюдать за ним даже с другого этажа.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 6
        Антона Текшин. Волшебство не вызывает привыкания.
        
        - Когда ты упомянул дендроидов, я думал, что ты имеешь в виду слегка поумневшие кактусы, - пожаловался Тимофей, уворачиваясь от очередного размашистого удара страж-дерева.
        - О, эти растения вполне разумны, поверь, - прыткий эльф отскочил назад, не забывая посылать стрелы в их неожиданного противника.
        Общение с хозяевами чащи не задалось с самого начала. Стоило только напарникам приблизиться к обители дендроидов, как на них безо всякого предупреждение напало дерево, до последнего момента казавшееся обычным лесным исполином. На деле же это оказался сторожевик, о которых эльф читал лишь в сказках, попадавшихся среди древних манускриптов. Корявые ветви, толщиной с хорошее бревно, могли запросто прихлопнуть человека, словно надоедливую муху, а толстая кора не пробивалась ни стрелами, ни лезвием топора. Передвигался гигант благодаря вспучившимся из-под земли корням, напоминающим облепленные грязью щупальца морских чудовищ.
        До сих пор оба спасались лишь благодаря неповоротливости сторожевика, но силы их были не бесконечны. Рано или поздно удар попадёт в цель, и на одного защитника подземелья станет меньше. Эльф хотел уже было предложить отступление, но тут друид неожиданно рванул в сторону, крикнув на ходу:
        - Задержи его!
        - Интересно, каким это образом, - пробормотал худощавый лучник, чувствуя, как облегчал его колчан.
        На сторожевика не действовали заклинания контроля и подчинения. Возможно, обоим недоставало мастерства, но эльф был уверен, что дело тут в посторонней магической защите. Всё, что ему оставалось, это скакать зайцем по вытоптанной монстром поляне, уворачиваясь от корневищ и ветвей.
        Друид вернулся через несколько минут, со злорадной улыбкой на лице. К тому времени у Хироши уже не осталось сил даже на упрёки. Всё что он смог, это отскочить куда подальше и наблюдать за действиями странного иномирца.
        Тот бесстрашно рванул прямо на сторожевика, сжимая что-то в левой руке. Правой же от отбивался от самых настырных и быстрых побегов. Не ожидавшее такой наглой атаки древесное чудище замешкалось, позволив Тимофею приблизиться вплотную. Тот совершил каким-то малопонятные манипуляции у ствола, после чего резво рванул обратно к краю поляны. Против ожидания, его не прибило ветвями, и не разорвало на части щупольцеобразными корнями. Вместо этого сторожевик принялся яростно сдирать собственную кору в том месте, где еще несколько секунд назад колдовал друид. Древесина под ней едва ли походила на обычную - тёмная как эбонит, она была испещрена многочисленными светящимися жилами.
        С протяжным стоном чудище продолжило яростно колотить себя по всему стволу, не обращая на незваных гостей никакого внимания.
        - Что ты с ним сделал? - удивлённо спросил Хироши, указав на беснующегося гиганта.
        - Помнишь, мы старое трухлявое дерево недавно проходили? - лукаво улыбнулся человек, пытаясь остановить кровь из пореза на плече.
        Отсутствие брони всё же сыграло с ним дурную шутку - несколько отростков прошлись по его спине и плечам, оставив после себя кровавые полосы, напоминающие удары хлыста. Судя по его одежде, он никак не готовился к битве, а скорее всего, собирался в постель. Ведь иначе как “пижама” его тряпки назвать было нельзя.
        - Да, припоминаю, - кивнул эльф, помогая обработать раны при помощи походной аптечки. - И что с того?
        - А то, что там было полным-полно короедов. Весьма голодных, судя по состоянию той древесины…
        -- Древоточцы, серьёзно?! - не поверил лучник. - Им понадобилось бы очень много времени, чтобы хоть как-то ему навредить.
        - Ну, не знаю, как в твоих лесах, ушастик, а здесь жучары под стать джунглям, - развел руками иномирец. - Пока их нёс, они мне чуть все пальцы не отстригли...
        Неожиданный удар заставил их невольно подскочить. Сторожевик рухнул на землю, и принялся кататься по ней в очередной попытке избавиться от паразитов. Надо заметить, что успеха ему это не принесло.
        С первой помощью было покончено, и туловище Тимофея теперь было туго обмотано бинтами, слегка побуревшими от крови и целебной мази. Эльф протянул друиду зелье восстановления, которое он с удовольствием выпил, пожаловавшись на то, что там напрочь отсутствует спирт.
        Напарники собирались двинуться дальше, в обход беснующегося дерева, когда на опушке с противоположной стороны поляны показалось несколько размытых силуэтов, напоминающих округлые кусты перекати-поля. Двигаясь стремительными рывками, существа окружили зараженного стража, и тот немедленно затих, испустив полный облегчения скрип. Переглянувшись, Хироши и Тимофей вышли из-под полога леса.
        - Ты хоть знаешь их язык? - спохватился друид.
        - Понятия не имею, - спокойно ответил эльф. - Вся надежда на нашего господина.
        - Это ты про того паренька с алебардой? Странные у вас порядки…
        - Уж какие есть. Если бы не он, меня бы сейчас здесь не было.
        Тем временем шарообразные кусты подкатились ближе, обступив парочку полукругом. Двигались они с недоступной для растений грацией, будто подводные существа со множеством щупалец. На веточках виднелись крючкообразные шипы, и вряд ли это было единственным оружием дендроидов.
        Один из кустов пронзительно затрещал, ткнув колючим отростком в сторону приходящего в себя сторожевика.
        - Он сам на нас напал, даже документы не спросил! - высказался в свою защиту Тимофей.
        Эльф же, нахмурившись, выдал несколько протяжных трелей, заставивших разумные растения чуть откатиться в сторону.
        - Они хотели нас убить, как нарушителей границ, - пояснил он. - Но я сказал им, что очень скоро их здесь будут тысячи, и поэтому мы должны объединиться. Временно.
        - Думаешь, они согласятся?
        - У них нет выбора. Тем более, я обещал им тела всех павших в полное их распоряжение.
        - Понятненько. Если придется умереть, то делать это нужно на другом этаже. Так и запишем...
        И действительно, кустарнички ещё некоторое время посовещались меж собой, после чего укатились обратно, оставив лишь трёх своих представителей. Те подлатали сторожевика, нарастив ему новую кору взамен оторванной, после чего занялись Тимофеем. В знак доброй воли, дендроиды сплели ему подобие полудоспеха, быстро затвердевшего прямо на его теле. Эластичными остались лишь сочленения, иначе друид оказался бы замурованным заживо. Человек пригнулся-разогнулся, и удовлетворенно цокнул языком:
        - На голожопье и ротанг сойдёт. Повоюем!
        Увеличившийся отряд направился обратно. Сторожевик топал следом, существенно замедляя продвижение через джунгли, зато теперь к живым существам никто не тянулся в попытках оторвать от них себе кусочек. Прочие защитники давно покинули этаж, оставив напарников вдвоём. Редкие твари, успевшие добраться сюда, тут становились жертвами местной флоры, но долго продолжаться такое благолепие не могло. Снизу пёрла настоящая орда, которая запросто вытопчет любой хищный лес.
        Пока единичные прорывы не сменились десятками, дендроиды успели посадить вокруг входа несколько сотен семян, тут же давших дерзкие всходы. Уже через несколько минут от просеки не осталось и следа, а слабые растения с опушки оказались сожраны более агрессивными собратьями.
        Приготовления прошли очень вовремя - твари уже лились сплошным потоком. Ручеёк из искореженных тел, панцирей, щупалец и прочего непотребства понемногу превращался в полноводную реку. Заклинатели растений как могли, контролировали оборону, выбирая себе наиболее грозных противников.
        Особую опасность представляли слизняки с острыми лапами, заливавшими кислотой несколько десятков квадратных метров. Но и на таких быстро нашлась управа - похожие на огромные тюльпаны растения стали запускать в них плоды в виде ребристых кабачков. При попадании в землю или чьё-то туловище, те взрывались не хуже артиллерийских снарядов, разбрасывая по округе острые семена. Растительная шрапнель выкашивала мелких тварей пачками и серьезно ранила крупных.
        Тимофей работал преимущественно с гибкими лозами, которые не успевали отмирать, будучи разорванными на части. Но за своё короткое существование те умудрялись совершить немало полезного - опутать серьёзного врага, проткнуть назковзь прорвавшееся чудище или придушить кого-нибудь из передних рядов. Хироши же на мелочи не разменивался, работая по площадям взрывом бамбуковых копий или массовым обстрелом семенами, дающими входы прямо на телах поверженных врагов.
        Первые несколько минут дела у напарников шли более, чем хорошо, но хтонический поток только увеличивался. Новоприбывшие вполне успешно прикрывались погибшими, а то и поедали их, возвращая себе утраченное здоровье. Постепенно плацдарм нападающих настолько расширился, что растениям стало просто не хватать места. Тёмное пятно на зеленом ковре неумолимо росло, будто пролитые чернила, растекающиеся во все стороны разом.
        Когда отдельные особи стали добегать до магов, в дело вступил страж, моментально остановив наступление. За один только взмах ветвями он сметал несколько десятков врагов, отправляя их в недолгий полёт, либо же расплющивая об землю. Хищные корни резво добивали увернувшихся, мигом высасывая живительные соки из тел. Зрелище было довольно неприглядным, но оба защитника были благодарны гиганту за своевременную передышку.
        - Их слишком много, - посетовал юный эльф, продемонстрировав опустевший колчан.
        - Здесь несколько гектар леса, а они пока захватили лишь один, - возразил друид. - Или ты хотел уработать здесь всю ораву? Там, внизу, у вас серьёзно прорвало межпространственную канализационную трубу, и если не запечатать подземелье, это дерьмо затопит весь ваш мир.
        - Уверен, наш господин что-нибудь придумает.
        - Ага, а пока нам с тобой нужно продолжать быть сантехниками. Отдохнул?
        - Нет, но кого это волнует? - зеленокожий юноша кивнул в сторону новой волны нападавших.
        На этот раз ими оказались весьма симпатичные обнаженные женщины, конечности которым заменяли гибкие щупальца с крючьями. Заунывно постанывая, они двигались вперёд, в поисках свежего мяса. Иначе зачем им понадобились такие внушительные клыки во рту? Для каких-нибудь истосковавшихся моряков эти сирены представляли бы серьезную опасность, а в лесной чаще они смотрелись бессмысленно и жалко. Огромные росянки без труда хватали их пастью-цветком и проглатывали, колючки раздирали беззащитные тела, а последних затоптало сторожевое дерево.
        К сожалению, кричали они перед смертью почти как настоящие девушки, отчего у магов регулярно прогуливался мороз по коже. И это при местной тропической температуре и высокой влажности.
        - Знаешь, я к разным монстрам был готов, но это как-то уже перебор, - хмуро поделился Тимофей. - Пожалуй, на сегодня моя способность удивляться полностью иссякла. Заявляю официально - больше ничего в вашем поехавшем мире не заставит пошевелиться мою бровь!
        - О, я бы так не спешил на твоём месте, - заметил Хироши. - День ведь только начинается…
        В его сторону рвануло мелкое рогатое существо, взбивая рыхлую землю копытами, но друид вовремя заметил опасность и выстрелил лозой из ближайшего ядовитого кустарника. Побег мигом заплел тому конечности, и эльфу осталось лишь обезглавить юркого лазутчика при помощи меча с тонким, плавно изогнутым лезвием.
        - Спасибо.
        - Сочтёмся, - улыбнулся человек.
        Дальше напарникам стало снова не до разговоров - уроды напирали со всех сторон сплошным потоком. Они задыхались в тугих лианах, блевали собственными внутренностями от ядов и токсинов, разрывали тела о шипы и колья, но продолжали отвоевывать этаж метр за метром. Дендроиды чутко дирижировали этим зелёным оркестром, однако их упрямость очень часто стоила им жизни. Они категорически не умели оступать и перегруппировываться. Из тех, кто пришёл сюда первыми, уже не осталось никого, а новые отряды разумных кустарников держались не дольше пяти минут. Благо, главная ударная мощь в лице сторожевика не нуждалась в каких-то дополнительных указаниях, но маги благоразумно старались держаться от гиганта подальше.
        Где-то вдали над лесной чащей возвышался его собрат, забрызганный чужой кровью до кончиков самых высоких листьев, но они уже были навсегда разделены напирающим потоком из потусторонних выродков. И с каждой минутой это расстояние только увеличивалось.
        Там, где обычные монстры гибли едва ли не сотнями, их более серьёзные “коллеги” умудрялись выживать и оказывали сопротивление. Особые неприятности доставляли бронированные твари, походившие на помесь черепахи с крокодилом. На некоторых покатых панцирях частенько поблескивало нечто, уж очень напоминающее мокрую тину. Отравы на них не действовали, а всевозможные удары лишь царапали природную защиту.
        - Если не придумаем, как их одолеть, придется отсупать, - с сожалением констатировал эльф.
        - Подержи моё пиво! - азартно выкрикнул друид, выводя пальцами хитрый рисунок.
        - Что-что?
        - Ничего, потом проставишься, если получится.
        Прогибаясь под волей мага, побеги разных растений принялись сплетаться в один толстый канат. Ближайший броненосец попытался было его перекусить, но тот увернулся от выпада, после чего поднырнул под плоский живот и одним мощным рывком перевернул чудище на спину. Потеряв точку опоры, оно бессильно задёргало лапами, не в силах сдвинуться с места, а канат уже тянулся к следующему.
        До того, как Тимофей без сил рухнул на землю, ему удалось обезвредить пятерых. Оставшиеся в строю дендроиды подхватили его инициативу, а Хироши поспешил к напарнику с зельем восстановления энергии. Эссенция благотворно подействовала на опустошённого мага и он смог самостоятельно принять сидячее положение, хотя для дальнейшего боя он уже не годился. Да и сам эльф до сих пор стоял на ногах исключительно благодаря отварам. Следовало признать, что их двоих слишком мало для обороны такой огромной территории.
        С другой стороны, они полностью выполнили поставленную перед ними задачу - продержались целый час, растянувшийся в вечность. Указанное время вот-вот должно было минуть, а твари пока ещё не захватили и половину этажа. Хищная флора активно сопротивлялась истреблению, и не будь среди нападавших такого количества немёртвых, позиции не посыпались бы так стремительно.
        О возвращенных к псевдо-жизни организмах Хироши слышал лишь краем длинного уха. Якобы, такое практиковали на заре становления клановой системы, и нынче мастеров данного тайного искусства давно уже не осталось. Хотя потенциал у него был довольно серьёзный - заставлять мёртвых монстров сражаться с ещё живыми собратьями.
        Сейчас же юный воин воочию узрел весь ужас данной техники. И если ходячие человеческие трупы вызывали одну лишь брезгливость, то настоящие некроморфы, слепленные из кусков разных тел или бывшие ранее золотыми монстрами, заставляли шевелиться волосы на затылке. Было в них что-то чуждое самому мирозданью, и от одного только взгляда к горлу невольно подступала тошнота.
        Упокоить даже самый полудохлый труп - весьма утомительное занятие, а что уж говорить об противников посерьёзней. Некоторые продолжали сражаться даже разорванные напополам. Хорошо против них показала себя кислота, но подобных растений в джунглях оказалось крайне мало. Поэтому эльф как мог, помогал дендроидам взращивать новых.
        Накопив достаточный заряд, огромные бледные цветы выстреливали тугой струёй прямо в противника. Одного удачного попадания хватало, чтобы полностью обездвижить некроморфа, которого потом резво растаскивали голодные побеги.
        Когда Хироши приводил в себя напарника, броненосцы уже кончились. От некоторых и вовсе остался лишь один перевернутый панцирь, в котором словно в чаше плескался переваренный при помощи впрыснутого токсина бульон. Растительным хищникам оставалось лишь осушить чарку до дна, получив энергию для нового роста и воспроизводства.
        Но стоило защитникам подняться на ноги, как она них свалилась новая напасть - с диким рёвом сквозь отдалившийся проход на уровень стала протискиваться громадная туша. В процессе передавив куда больше сородичей, чем удалось за всё время парочке магов. От могучего рёва, казалось, дрожит сама земля вместе с нембом, а густая тёмная аура тут же принялась пробовать волю обоих на прочность.
        Монстры, будто подстегнутые, ринулись без оглядки вперёд, вытаптывая огромные просеки. Дендроды явно не справлялись, хоть и отправляли на тот свет прорвавшихся без перерыва и продыха. Окажись у тех за спинами достаточно сил, они бы заняли этаж в считанные минуты, а так тёмные протуберанцы постепенно истончались и таяли в зеленой массе. Однако, радоваться тут было совершенно нечему, потому что выбравшееся наружу существо с хрустом расправлялось, становясь всё выше. Чтобы протиснуться сквозь тесный переход, ему пришлось сложиться едва ли не в четверо. Под конец оно и вовсе едва не задело крохотной головой потолок, на который проецировалось солнечное небо.
        Левиафан имел плотную грубую кожу, сквозь которую иногда просвечивали оранжевые сполохи, а в центре его бочкообразной груди и вовсе пылала доменная печь. Поначалу Хироши показалось, что исполин частично закован в броню, но приглядевшись внимательней он понял, что в некоторых местах исчадье портала и вовсе состоит из одного лишь метала, обрамленного остатками плоти. Раскрыв огромную пасть, резко контрастирующую с небольшой головой, оно издало столь оглушительный вопль, что звуковой волной переломило деревья в радиусе доброй сотни метров.
        - О, что ты там про бровь говорил, напомни мне? - попросил эльф, ковыряясь пальцем в звенящем ухе.
        - Ебушки-воробушки! - всплеснул руками друид. - Скажи пожалуйста, что эта херня за нас, а?! Ну чего тебе стоит…
        - Нет, прости.
        - Знаешь, я хоть и не прорицатель, но сейчас предельно ясно вижу, что нам с тобой звиздец.
        Тем временем к исполину уже вовсю спешил сторожевик, казавшийся на его фоне молодым стройным деревцем. Предводитель монстров спокойно дождался, пока тот приблизится на достаточное расстояние, после чего разнёс его ствол в щепу с одного могучего удара передней лапы, коих у него было целых четыре. Крону разметало в сторону, будто ворох сухих веток, а остаток комлевища повалился кверху корнями. Левиафан задрал ногу, напоминающую колонну и окончательно раздавил остатки сторожевого дерева, смешав их с грязью.
        - М-да, а у вас случайно здесь атомной бомбы не завалялось? - ошарашенно поинтересовался Тимофей.
        - Это ещё что?
        - Уже не важно, бежим!
        Маги припустили, что есть духу, подгоняемые в спину очередным рыком. Почувствовавшие безнаказанность твари хлынули с новой силой, оставляя за собой лишь излохмаченные куски растений. Самые быстрые пытались догнать парочку, но эльф отсекал им конечности прямо на бегу, не теряя скорости.
        И всё равно, когда они добрались до подъёма на следующий уровень, от джунглей осталась лишь жалкая кромка, стремительно таявшая под многочисленными лапами.
        - Эх, паскуды, такой дендро-парк загубили! - погрозил им напоследок кулаком Тимофей, прежде чем Хироши затянул его внутрь.
        Иначе, без всякого сомнения, ему бы его откусили прямо по самое плечо.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 7
        Долгий подъем по свободным этажам, десять тысяч ступеней, закончился крохотной дверцей и толстой каменной стеной, подойдя к которой я уверенно постучал. На той стороне отчетливо виднелись метки оставшегося отряда из клана Света, живых и невредимых. Прошло с полминуты, а потом под радостные крики ворота распахнулись и главу клана подхватили на руки несколько бойцов.
        - Господин! Вы вернулись! Но, что это? Кто все эти… люди? - спросили два похожих как две капли воды, крепко сбитых юноши с башенными щитами. - И что происходит?
        - Некогда объяснять, пропускайте их. Идти колонной по одному, не толпитесь, но и не задерживайтесь! - крикнул я, и чуть отойдя в сторону представил новых знакомых. - Это наши союзники, надеюсь постоянные. У вас все готово к обороне?
        - Работает! Вот теперь пойдет потеха! - радостно крикнул Коннор, когда один из его дронов вдруг ожил. В следующее мгновение с его плеч взметнулись два разведдрона в виде глаз, а броня неожиданно трансформировалась в монструозного вида летающую доску, на которую он тут же запрыгнул.
        Вмиг повеселевшие бойцы достали свое странного вида оружие проверяя его работоспособность. А вот магам путешествие наверх на пользу не пошло. Последний этаж маг огня пролежал в отключке, а его магический спутник - воин едва волочил ноги. Мне тоже пришлось не сладко, отдаление от хаоса было болезненным, но дарующим свободу. К тому же секретные техники, наработанные годами умения и сила веры все, еще была при мне. Вот только и тело и разум требовали приличного отдыха.
        - Мы можем взять оборону на себя. - уверенно сказал Семен, главный из воинов, подходя ко мне. - Проход узкий, оружие наконец работает нормально, когда друид закончит со своими заклятьями мы уже соорудим блиндаж и несколько огневых точек. Часа три выиграем.
        - Хорошо бы. - недоверчиво сказал я, создавая в воздухе тонкую нить. - Магия еще есть, но мы достаточно отдалились от эпицентра этой жути чтобы она значительно ослабла.
        - Это называется прорыв - прорыв из мира хаоса. -- Лицевая пластина шлема Лепрекона раскрылась на три части открывая лицо молодого парня. С горькой усмешкой он продолжил говорить. - В моем мире подобный прорыв поглотил три континента из четырех.
        - Как это возможно? - чуть не выругавшись спросил я. - Впрочем не важно, главное - может ли кто-то из вас его остановить?
        - Его нельзя остановить, только замедлить продвижение. По крайней мере все наши расчеты говорят именно об этом.
        - В таком случае я вынужден вам доверится, мои люди слишком устали, к тому же это последний наш шанс остановить прорыв и толпы тварей до того, как они появятся на поверхности. В нескольких часах перехода над нами уже столица Чщаси. Нашего острова - государства.
        Пока чужаки перестраивали наши укрепления, я собрал группу и рассказал вкратце о происходящем. Ичиро вместе с Имаджин и половиной отряда были направлены наверх, уже знакомой тропой, чтобы оповестить главу совета и стражу. Вероятность что новый главнокомандующий воспримет появление неко в количестве нескольких тысяч человек, как очередное вторжение и просто перебьет их, несмотря ни на что, оставалась очень велика. Так что мы обязаны были предусмотреть все.
        Мысли постоянно сбивались, от возросшего количества голосов в моей голове. Казалось, что самые отчаянные фанатики буквально орут на ухо. Сотни чужих молитв. От шепота до отчаянного крика. Сотни голосов среди которых выцепить свой собственный было все тяжелее. Но страшнее всего были всплывающие воспоминания.
        Они пробуждались, одно за другим, столь же неостановимым потоком как накатывал внизу хаос. И лишь годами отработанная медитативная практика помогла мне не сойти с ума. Я - Валор, глава клана Света. Громовой зверь Чщаси. И в то же время я Свет. Пророк солнца. Первый после бога. Или я и есть тот бог? Теперь я уже не в чем не был до конца уверен. Кроме того, что я ответственен за этих людей и за этот мир.
        Радовало, что я не один. Товарищи, мои братья, оставались со мной и делали все от них зависящее, чтобы помочь. Прямо сейчас Хироши вместе с едва знакомым друидом превратили хищные джунгли в одну сплошную полосу смерти, пожирающую толпы тварей ничуть не хуже огня или камней. Но даже когда уставшие и едва живые друиды бегом поднялись наверх оборона не легла на мои плечи.
        Гулко ухнули гранаты, а затем, спустя всего несколько секунд, застрекотали автоматные очереди. Дроны носились из стороны в сторону поливая противника лучами. Магия не работала, но это было и не нужно. Технологии творили настоящие чудеса. Без всяких заклинаний огнеметы заливали коридор потоками пламени и на протяжении получаса ни одна тварь не смогла подняться даже до середины лестничного пролета. Но потом прорыв подошел ближе.
        Волны хаоса медленно накатывали на крепость, заставляя оживать магию, но раньше, чем правило равноценного обмена перестало работать полностью пришел враг. Демонический хохот объявил о появлении твари. Ожившее пламя скользнуло к самым стенам, заставляя камень плавится и шипеть. Демон, из Господ, явился за своей добычей. Ифрит исходил клубами пламени с оттенком черной копоти.
        Рыжий маг вышел против ифрита. Это был тот самый враг, который роднее и ближи брата. Враг, чья сила так близка к твоей собственной. Огненные плети ударили с обеих сторон. Черные, дымные змеи ифрита и красные созданные из собственной крови мага огня. Обмен хлесткими ударами оставил лишь тонкие полосы ожогов на теле мага и невидимые обычным глазом глубокие рубцы на ментальном теле демона.
        -А ты силин смертный, - с плохо скрываемой ненавистью заревело пламя ифрита.
        Рыжий маг хотел повторить атаку, но древний демон был много опытней в этих играх. Ему потребовалось всего мгновение чтобы приблизится к одаренному и сомкнуть свои руки на горле смертного мага. Отлитый из жидкого металла воин кинулся на выручку напарнику, но сделал всего несколько шагов и забился в корчах. Это день выпил слишком много силы и вокруг еще было мало энергии, его защита не выдержала жара демонического огня - тонкая пленка металла покрывающая его тело вскипела и капли раскаленной стали начали вплавляется прямо в тело воина. Рыжий попробовал ответить ударом магии, но демон проигнорировал эти жалкие попытки, исход боя решит голоя сила.
        Одновременно с атакой демона из узких и тесных проходов вышел отряд из дюжины людей. Их одежда и броня была густо покрытый кровью монстров и пеплом. Но отдохнуть им не дали, они очутились на расстоянии считанных десятков метров от темного дымного пламени ифрита. Где-то рядом с чудовищами сражались и другие группы людей или почти людей, но до этого поединка отряду оказалось ближе всего. Демон радостно рычал, добивая сопротивляющегося из последних сил чародея.
        -У кого есть силы для создания диска - залп по демону! - Скомандовал чародей с множеством перстней на пальцах, взмахивая рукой, пальцы которой были покрыты кровью, сочащейся из-под украшений. Огромная плоская и бешено вращающаяся глыба льда, способная прорезать бетонную плиту прежде чем исчерпать вложенный в неё заряд магии и рассыпаться безобидным крошевом, врезалась в бок монстра, состоящего из коптящего темного огня. И испарилась без следа... лишь едва-едва углубившись в тело чудовища. Но вслед за первым ударом на ифрита обрушилось еще шесть снарядов, запущенных другими чародеями отряда. А вот это уже возымело эффект, тело демона сжалось, и он ослабил хватку на горле мага и пиромант сам перешел в наступление.
        На его пальцах появились длинные когти из алого огня, и он вонзил их в самый центр огненного вихря. Рев демона на мгновение оглушил присутствующих, но теперь роли поменялись. Неожиданный атака отнял достаточно сил, что маг смог справится сам. Противостояние затянулось на секунды, демон отчаянно сопротивлялся, пытаясь вырваться из когтей рыжего, но он проигрывал, пламя ифрита постепенно начало угасать. Огненная вспышка поглотила обоих и сменилась агонией демона. Он таял в руках мага, а его пламя впиталось в него, наполняя глаза смертного огнем магии.
        -Баа! Как тесен мир! Ну привет Георгий, похоже это становится традицией вытаскивать тебя из лап врагов, - хмыкнул маг с кольцами.
        -Семен ты ли это?! - с улыбкой крикнул подходящему маг огня.
        -Ну а кто же еще! - ответил тот.
        -Разговорчики потом! - Крикнул командир облаченных в латы бойцов, одной рукой колошматя успевшим покрыться зазубринами клинком какую-то тварь, а второй шаря по автомату, который до сих пор болтался у него на плече. - Видите парней с бластерами?! У них техника работает! А значит и наша…
        Автоматная очередь, выпущенная одним из его подчиненных, разорвала на клочки башку монстра, не желающего подыхать даже несмотря на пробивший его грудь огромный меч. А следом голову бойца чуть не оторвало ужасающей силы подзатыльником, сопровождающимся начальственным ревом «Беречь патроны, ослы!».
        -Ничего, боеприпасов у нас много, - хмыкнула черноволосая ведьма, вокруг которой вились подчиненные духи, доставая откуда-то из-под одежды большой пистолет, покрытый серебряными узорами. - С учетом того, как быстро в этом месте восстанавливается магическая сила - хватит, чтобы дух перевести.
        Огненные элементали лопались как мыльные пузыри. Лавовые - навсегда теряли подвижность, застывая уродливыми, пышущими уже бесполезным жаром глыбами. Умертвия рассыпались костями и прахом, призраки просто таяли: безжалостные законы физики нормального мира, проявляющиеся вокруг Ярослава, заставляли наиболее одиозных тварей хаоса гибнуть на месте от собственной несуразности.
        Вот с созданиями попроще, так сказать, естественнее - наблюдались проблемы. Сохраняя толику потусторонних сил, они брали не только числом, но и потрясающим разнообразием доступного арсенала воздействий. Электричество, плазма, яды, кислоты, щелочи, метательные снаряды всех мастей, являющиеся частями организма и нет, даже попытки атаковать в ментальной сфере, рассеивая внимание и отвлекая пусть грубыми, но на мгновение отвлекающими иллюзиями.
        А еще нормализация действовала и на своих. Уже давно выдохся громила-Оборотень, передвинувшись в авангард медленно пятящийся живой пробки, затыкающий путь монстрам. Он вновь “сдулся” до пропорций обычного человека и вернув себе своё лицо вместо гротескно-зубастой морды. От Михаила в плане непосредственной боевой составляющей и так особо толку не было: все его сверхсилы направлены были на сенсорику, а снаряженных магазинов к автоматам осталось слишком мало, чтобы стрелять даже одиночными. Только Хоук еще была боеспособна, но экономила силы, из-за спин сокомандников выставляя свой щит в самые опасные моменты.
        В итоге вся боевая нагрузка легла на вампиршу-Мелиссу и андроида Зэту. Первая уже не морщась раз за разом впивалась в плоть созданий, хоть отдаленно напоминающих млекопитающих, восполняя запасы крови и связанных с ней сил. Вторая - стойко принимала удары на прочный корпус и армированные конечности, голыми руками разбивая в месиво черепа и тела подставившихся противников. Разумеется, даром подобный фулл-контакт не проходил: лохмотья одежды уже не прикрывали покрывшиеся царапинами, вмятинами и ожогами бронепластины. Однако композитная защита пока держала, а по-настоящему опасные удары отражала колдунья.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 8
        Пришельцы оказались не только очень своевременной подмогой, но и настоящими спасителями. Под их прикрытием сотни мирных жителей подземелья успели пройти через коридоры форта. Многих смели монстры, часть пыталась справится собственными силами, но те из аборигенов что вполне сносно сражались в глубине подземелья быстро теряли силы поднимаясь на поверхность. Сказывалась отдаленность прорыва хаоса для рас, проживающих рядом с ним сотнями лет.
        Я с все возрастающим беспокойством отмечал частые подземные толчки. Уже в нескольких местах пол обрушился и через образовавшиеся щели неостановимым потоком перли толпы тварей. Последние оборонительные рубежи сдвинулись к началу уровня и в тот момент стало понятно - подземелье не удержать. Но самое страшное, не смотря на все мои усилия хаос продолжал подниматься, а количество голосов в голове расти.
        - Мы должны отступить. - принял решение я, хотя быть уверенным в том, что это именно мои мысли было уже невозможно. Даже стоять я мог только с помощью Кувата и Аи. - Нет смысла больше здесь оставаться и рисковать жизнями. Уходим! ВСЕ!
        Возражений не последовало. За долгих десять часов схватки все были вымотаны до предела, даже киборги и вампир. Дроны еще кружили, заливая ближайший пролом огнем, но тварей было слишком много. Армейцы уже расставили сюрпризы и поднимаясь на верхний этаж взорвали проход. Внизу спасать было уже некого.
        Пять верхних этажей прошли без остановок. Тысячи спасающихся бегством разумных выдавили всех возможных хищников на периферии уровней, подальше от вытоптанной тропы. Даже разговаривать не хотелось. После сотен смертей, которые сегодня видели бойцы не осталось сомнений в том, что грядет нечто ужасное. Все стремились поскорее выбраться наружу, но, когда достигли первого уровня столкнулись с непроходимой толпой.
        - Назад! Все назад! - раздался громкий рассерженный крик. - Еще один шаг, и мы начнем стрелять!
        - Это брат! Ян! - крикнул мечник, идущий со мной рядом. - Брат! Это я! Ичиро! Я здесь!
        - Что? А ну дайте дорогу! - удивление в голосе мужчины быстро сменилось беспокойством и вскоре, расталкивая толпу щитами к группе спасителей подошел высокий мускулистый мужчина в позолоченном доспехе, с выгравираванной эмблемой щита. - Живой. - с облегчением сказал командующий, но быстро взял себя в руки и посуровел. - Я получил ваше сообщение, и только по тому решил спуститься лично. Какого черта здесь происходит?!
        - Давайте не сейчас? - держась за голову простонал я. -- Я его долго не удержу. Нужно немедля выводить людей из подземелья. Всех людей. Если хочешь - выгони их за ворота тайного дворца, приставь охрану, что угодно. Но немедля!
        - Гуанг опять мутят воду? - усмехнулся Ян. - Хорошо, под твою ответственность. В крайнем случае у нас появится несколько тысяч новых рабов. Слушайте все! Бросьте оружие и снимите всю одежду кроме нижней, чтобы мы не сомневались в ваших намерениях. Вас это тоже касается. - сказал он, указав на иномирцев. - Даже покровительство Гуанг не позволит вам прийти в наш город с оружием.
        - Брат, они не раз спасали мне жизнь! - с нажимом сказал Ичиро. - Пусть в твоих глазах они и не заслужили доверия, но это лишь временно.
        - Мы уйдем, как только порталы стабилизируются, и мы найдем дорогу в наш мир. - сказал Семен, глава отряда военных. - И не задержимся ни минутой дольше.
        - Если бы все было так просто. - усмехнулся я, слабая надежда родилась в моей голове. Мне нужен барьер, и я знаю кто может его возвести. - Нам нужно к Гуй Шену. Срочно.
        - Хорошо. Но если я заподозрю агрессию вы все умрете. Все, без исключений. - неохотно кивнул воин в золотом. - Следуйте за мной.
        Кичиться собственной силой после долгих часов схваток и подошедших к концу боеприпасов никто не стал. Повторяя путь в обратном порядке три десятка людей и нелюдей поднимались наверх. И без того плотная толпа сдавливала еще больше. На грязный пол сыпались одежды из шкуры и шелка, самодельные дубины и гравированные копья. Народы подземья избавлялись от всего нажитого непосильным трудом в попытке спасти самое ценное - собственные жизни.
        Путь через хорошо освещенные масляными лампами коридоры, занятые хорошо экипированными воинами, оказался непривычно быстр и спокоен. По сравнению со всем что творилось внизу. Здание оказалось совершенно пустым, что легко объяснялось обеспокоенностью защитников. Стоило группе выйти наружу как яркое солнце ослепило их, глаза медленно приходили в норму только для того чтобы увидеть тысячи лучников, держащих вход в здание на прицеле. Они стояли на дороге, на крышах окрестных домов и на всех этажах зданий.
        - Такое не отразить даже мне. - уважительно признал стальной воин, тащащий на себе мага огня, вновь лишившегося сил.
        - Что здесь происходит? - спросил вышедший вперед демон в строгом, но богато украшенном бархатном кафтане с золотой оторочкой, с черной кожей и длинными кривыми рогами. - Валор, я четко сказал не подниматься пока угроза не будет устранена. Вы можете принести с собой неизведанные вирусы и эпидемия уничтожит всех в нашем городе. Где твоя рассудительность?
        - Все в порядке, ректор. - слабо улыбнулся. - Я принес с собой угрозу куда страшнее. А с болезнями мы научились справляться. Со всеми. Там внизу - прорыв хаоса. Он растет, питаясь психической энергией умирающих. И если мы немедля не пропустим людей - все будет кончено. Он просто сожрет город вместе со всеми нами.
        - Ты должно быть шутишь? Хаос, здесь? Я знаю лишь один искусственно созданный прорыв, и он находится на луне. - оторопев сказал правитель. - Постой. Ты хочешь сказать, что Шунюан? Вот же самовлюбленный идиот! Ладно. Всем уйти с центральной улицы! Покинуть академический район! Закройте двери и ставни на засовы! Не подпускать чужаков к нашим домам! Выводите их всех наружу. Немедля!
        - Как прикажете, господин. - кивнул Пинг Ян, воин в позолоченном доспехе, и вместе со своим передовым отрядом нырнул обратно в проход.
        - Нам следует о многом поговорить. - настойчиво сказал демон, внимательно осматривая всех, и иномирцев и своих бывших учеников. - У меня к вам тысячи вопросов.
        - Боюсь это придется отложить до полной эвакуации. - поморщившись сказал я. - Нам нужна ваша помощь, и срочно. Ваша, и всех мастеров Юань-ци в городе. Ситуация экстренная, я объясню все позже. Мы останемся рядом с прорывом хаоса, только так я смогу на него влиять.
        - А я-то думал меня уже невозможно напугать сильнее. - нахмурился ректор. - Хорошо, можете занять ближайший дом, располагайтесь, отдыхайте. Я все подготовлю.
        За долгий период схватки всем даже не удалось перезнакомиться, но с возможностью отдохнуть никто особенно не спорил. Трехэтажный домик, с покатой крышей в восточном стиле, оказался достаточно просторным, чтобы без проблем вместить всех. Несмотря на общую усталость на веранде и крыльце поставили охрану. Затем принесли кушанья и развесили гамаки. Вымотанные до предела путешественники с удовольствием предавались мелким радостям жизни и переговаривались вполголоса, чтобы не разбудить спящих. Но оружие далеко не убирали.
        - Нам нужно поговорить. О том что здесь происходит. - сказал достаточно громко военный, когда все главы отрядов собрались за столом. - Мы в разные ситуации попадали, но такой забористой жопы как сейчас еще не было. Где мы вообще? Как возвращаться?
        - Этот город называется Чщаси, младший брат. Или тайный дворец. Как вам угодно. - произнес я, не открывая рта. - Последний из ковчегов служащих для эвакуации с прародины больше тридцати тысяч лет назад. Если конечно вложенные воспоминания меня не обманывают. Население чуть больше ста тысяч, окружен океаном и плотоядными монстрами всех мастей. Не лучшее место для жизни, но уж какое есть.
        - Да уж, особенно учитывая, что у вас тут Хаос немножко подтекает, - усмехнулся Тимофей, который так и щеголял в одном изгвазданном халате, поверх которого теперь была сплетена простенькая кираса из отвердевших лоз.
        - Это новый фактор. Мы с ним не сталкивались. - ответил я, стараясь сдержать поток чужих мыслей, среди которых все чаще пробивалась одна - «Ты хочешь всех спасти?».
        - Все бывает в первый раз. Как я уже говорил - мой мир такими прорывами поглощен больше чем на половину.
        Он хотел сказать что-то еще, но в этот момент земля задрожала и пошла ходуном. Посуда попадала с полок, мебель начала разъезжаться в стороны.
        - Недолго отдыхали. - хмуро сказал Куват. Поднимаясь и заливая в себя несколько зелий. - Пойдем в последний бой, господин?
        - Нет. - я поморщился, от головной боли и от того что Гуй Шен не спешит с подмогой. - Уходите. Все. Это приказ, Куват. Забери с собой Аи и Юн, теперь вы можете только помешать. Я чувствую, как оно продолжает подниматься. Скоро оно будет здесь и ваше оружие окажется бесполезно перед стихией. Нет смысла бить хлыстами море и закидывать ураган камнями, а используя магию вы лишь усилите хаос.
        Поднявшись я взглянул в окно на нескончаемую вереницу беженцев и тихо выругался, вспоминая всех демонов и их матерей. Мало, слишком мало смогло пройти за ворота. Из пяти тысяч неко вышло хорошо если три. Гориллы и волки, защищаясь и упорствуя погибли почти все, об остальных народах и говорить нечего. Разве что ящеры, живущие у самой поверхности, подчинились и вывели около тысячи своих сородичей.
        Земля еще раз вздрогнула, раздался жуткий треск и небоскреб стоящий в самом центре тайного города опасно накренился, а затем ухнув, просел сразу на десяток этажей. Крики ужаса заполнили улицы, беженцы бросились в рассыпную, не слушая приказов и не обращая внимания на угрозы солдат. Да и из воинов многие оказались не готовы к такому повороту событий. Стало очевидно, что далеко через толпу уже не уйти, разве что бить в спины бегущим, чтобы расчистить себе путь. Но таких подонков не нашлось.
        - ВАЛОР! - донесся до отрядов искаженный гневом голос ректора. - ЧТО ТЫ СДЕЛАЛ С МОЕЙ АКАДЕМИЕЙ?!
        - Я, ничего. - почти безэмоционально от усталости сказал я. - Это прорыв хаоса, который оставил ваш старый друг и помощник. Но мы еще можем спасти остальной остров если немедля начнем передачу ментальных сил.
        - Тебе? - усмехнулся демон. - Недоучке который даже не сформировал ядро?
        - Ей. - мрачно ответил я, ткнув пальцем вверх. На высоте метров десяти, внимательно глядя на иномирцев в воздухе висела полупрозрачная фигура девушки в зеленом платье из листьев, с голубыми волнистыми локонами и красными как огонь зрачками и ее шепот пробирал меня до костей - «Ты хочешь всех спасти? Просто дай мне силу, и я сделаю это». - Вы слышите ее зов?
        - Нет, но узнаю. - кивнул ректор. - Гея. Вот значит, как все обернулось. История сделала виток, и мы вновь на этапе терраформирования.
        - Если немедля не прекратим это - да. - сказал я поднимаясь. - Прошу простить, друзья. Если мы больше не увидимся, большое спасибо за вашу поддержку.
        - Как это не увидимся?! Не пущу! - отчаянно закричала Юн теряя последние намеки на послушание, приобретенное при обучении в храме. На полпути ее поймала орчанка.
        - Иди. Долго я ее не удержу. - сказала Аи. - Да и сама могу передумать.
        - Постой, ты что, собираешься лезть туда? - уже у самых дверей тормознул случайного союзника Ярослав. До того парень не вмешивался в чужие действия, держась в стороне и напряженно наблюдая за происходящим, явно пытаясь разобратсья что к чему. Но настолько очевидно-самоубийственный поступок он просто не смог проигнорировать.
        - Я должен спасти мир. - по-простому ответил я, не видя причин врать. - Вот только у меня это не выйдет, ни у кого не выйдет - кроме нее. Мы должны остановить прорыв хаоса.
        Молодой командир небольшого пёстрого отряда коротко обернулся к подчиненным, словно ища поддержки. Мужчина-сенсор, поморщившись, отвел взгляд, а девушка-андроид коротко покачала головой
        - Если эта черная извивающаяся хрень тебя заденет - все, конец, - “перевел” Ярослав. - Это какой-то запределный уровень воздействия, словно атомный взрыв смогли смотать в эти долбанные отростки… Никакая физическая защита не потянет, а магию оно тупо жрёт! Вообще без шансов!
        - Не имеет значения, - я пожал плечами и продолжил движение. Все было ясно и просто, как день. Тысячи голосов в голове отступили под настойчивым зовом.
        - Еще один чертов самурай, да что ж мне на вас так везет, - пробормотал парень, и коротким жестом приказав своим оставаться на месте, сорвался следом. - Погоди, со мной у тебя будет хотя бы тень шанса пережить удар! Проклятье, ну почему мне каждый раз надо лезть играть в “русскую рулетку”?!
        Я коротко кивнул, когда союзник догнал меня, и не останавливаясь следуя за ректором. Почти тысяча дварфов, людей и полукровок уже ждала, выстроившись широким полукругом. Земля дрожала все сильнее. Небоскреб, еще недавно накрывающий своей тенью половину города стремительно уходил под землю. Площадь перед академией осыпалась, высвобождая черные щупальца хаоса. Город стремительно рушился, пожираемый прорывом. И лишь горстка мужчин и женщин сдерживала его потоки.
        - Держись рядом, - выдавил сквозь зубы Ярослав, едва ли не до хруста сжимая пластик совершенно бесполезной сейчас автоматической винтовки. Но мне уже было не до того: совершенно не обращая внимания ни на спутника, ни на просвистевшее над головами щупальца хаоса толщиной в городской проспект, ни на людей, застывших в медитации.
        Твари, доставившие нам столько проблем в подземелье, выныривали из открывающихся порталов только для того чтобы быть сожранными мечущимися щупальцами. И лишь парящая над всем этим девушка кажется ничего не замечала. А возможно так и было. Она смотрела лишь на меня, требовательно протянув руки.
        «Ты хочешь спасти? Спасти их всех? Отдай мне верующих. Отдай потоки силы. И я сделаю это. Я рождена для этого. Я смогу».
        - Я, СВЕТ! И Я ГОТОВ ОТДАТЬ ТЕБЕ ВСЕ!
        «НАКОНЕЦ!» - Пронеслось в моей голове. Потоки энергий стали на секунду видны даже невооруженным взглядом. Тысячи крохотных нитей, тянущихся за горизонт. Тысячи канатов, идущих от мастеров рядом. Вера. Надежда. Любовь. Свет.
        Гея легко приняла дар. Улыбнувшись. На секунду выражение ее лица изменилось, став безжалостно добрым. И я почувствовал, как из меня выдирают с мясом не энергию, ни привязку верующих, а мою собственную душу. Все чем я когда-либо был. Ей Было мало. Она действительно хотела получить все, без остатка. Но не для того чтобы спасти мир от хаоса, это была лишь неприятная обязанность новой богини. Она хотела, жаждала, желала лишь одного - воплотиться.
        А в мире может быть только один бог.
        У меня не оставалось и капли сил чтобы сопротивляться. Я проиграл задолго до того, как решил отдать ей бразды правления. Я просто не был готов занять свое место в пантеоне. Но и подыхать как использованная шавка я не собирался. Она хочет забрать свет? Хочет убедиться, что он мертв? Почему нет. Мы отступим. Спрячемся. И атакуем ее изнутри, когда она уже будет уверена в собственной победе. Посмотрим как ей понравится часть моего сознания. А тело, о нем есть кому позаботиться. Ведь мы здесь не одни.
        Пришло твое время. Шедший через ледяную пустыню. Безымянный, поднимавшийся по лестнице в ковчег. Ты все годы тренировок наблюдал, был рядом, и журил, успокаивая порывы пророка. Успокаивая ярость зверя. Пришло твое время, теперь ты - грозовой зверь. Я отступил. Ушел в тень, скрылся, словно во время затмения. И вновь открыл глаза. Я.
        Богиня удовлетворенно улыбнулась. Она получила все что хотела. Единственный кто мог помешать ее планам умер. И уже спустя мгновение Гея вновь смотрела чуть печально. Ничего не происходило. А затем мир вздрогнул.
        Не землетрясение, не извержение вулкана и не цунами. Плохо было не воде, воздуху или земле. Даже не планете. Всему миру. Реальность дрожала, разрываемая на части. Звуки двоились, запахи стали непривычно тягучи. На небе появилось северное сияние, идущее от горизонта до горизонта. Парень с зелеными волосами упал на колени, и Ярослав едва успел подхватить его, не давая скатиться в пробитый силами хаоса титанический провал. Только верховный демон рискнул остаться рядом с фронтом разрушительной стихии так же близко - остальные или вынужденно отступили, или пали, поглощенные.
        Дрожа всем телом в этот момент вовсе не пафосный и властный, демон смотрел вверх, не на девушку, новую богиню их мира, крепко сжимающую нити судьбы в своих цепких пальцах. Он смотрел на восемь висящих над горизонтом солнц, закрывающих друг друга, словно во время затмения.
        - Этот мир отныне срединный! Мир путей! Мой мир! - властно сказала Гея. - Каждый день тысяча мужчин и женщин будут отдавать мне свои силы и молитвы, и тогда вы будете жить. У вас семь дней, чтобы возвести достойный моего величия храм. И тогда я скажу вам, как все будет.
        - Все ясно, богиня. - глубоко склонившись ответил демон. - Мы все сделаем.
        Разогнувшись, ректор шагнул ко мне и поддерживающему Ярославу, совсем по-человечески просто подхватил меня под вторую руку. Вместе они вынесли меня из зоны действия хаоса, и я с облегчением позволил себе отключиться.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 9
        - Сестра! - крикнул кто-то прямо у меня над ухом, и я понял, что вишу кулем на руках мускулистого здоровяка. - Медика быстро!
        - Сюда, клади на кушетку. - отозвался женский голос, и я почувствовал, как бережно опускаюсь на твердую жесткую поверхность. - Боже, что они с ним сделали? Открой глаза! Видишь меня?!
        Этот крик явно предназначался мне, потому как следом за ним прилетела звонкая оплеуха, заставляя исполнить требование. У меня даже почти получилось. Вот только со зрением что-то оказалось явно не в порядке. И наклонившаяся ко мне девушка, и парень, который дотащил сюда - были зеленого цвета.
        - Такое ощущение что его высосали досуха. - прокомментировала еще одна девушка с вполне обычной коричневой кожей, и чуть узковатыми азиатскими глазами. Вот только ее зрачки светились фиолетовым. - Я почти не чувствую в нем энергии души. Как будто обнулили. И боюсь все твои лекарские навыки здесь не помогут, Аи. Ему нужна энергия совсем другого рода.
        - Дьявол. - мрачно выругался принесший меня здоровяк. Он говорил что-то еще, но мой рассудок затуманился, перед глазами все поплыло, и даже оставаясь в сознании я не мог различить где верх, а где низ. Я кажется читал о таком. Цвето-звуковая дисплазия. Нет. не то. Дезориентация? Слишком сложное слово для такого простого человека как я. А собственно кто я?
        Сознание, будто существующее отдельно от тела, все еще теплилось. Я никак не мог воздействовать на окружающий мир, или даже воспринимать его, но у меня вполне хватало сил думать и даже немного анализировать. Я умер, или очень близок к этому состоянию. Фиговое чувство. Особенно учитывая, что жил я всего несколько минут.
        Ревущий хаос, поглощающий все вокруг. Переливающиеся всеми цветами радуги хищные щупальца, рвущие реальность на лоскуты. И женщина в платье из живых листьев, висящая над чудовищным прорывом. Голубые волосы, волнами развивающиеся без всякого ветра. Мягкая улыбка чуть полноватых губ. И жадный яростный взор красных зрачков. Гея. Богиня Гея.
        Своими тонкими пальцами она выдрала из меня все силы без остатка, все воспоминания, желания и грезы. Или же я сам отдал ей все? Это жертва? Подношение? Или ошибка? Кто я, и почему все эти люди, едва видимые сквозь пелену на глазах, строятся в причудливый хоровод вокруг?
        - Не волнуйтесь, господин. Мы не дадим вам умереть. - донесся до меня мелодичный женский голос. - Все вместе, у нас уже восстановились силы.
        - Осторожно, надавим слишком сильно и его сосуд вместо того чтобы принять энергию - треснет. -- сказала другая, властным тоном. - Никто не хочет стать причиной гибели того, кто только что пожертвовал всем ради нас? Вот и отлично. Прости, Аи, но в направлении энергий я опытнее. Перенаправляйте все потоки на меня!
        Волна теплой энергии накатила, захлестнула меня с головой, будто баюкал ласковый прибой. Она проникала во все поры, медленно впитывалась и через капилляры поднималась наверх. С каждым вдохом она все настойчивее окутывала меня и внутри, и снаружи. Все эти люди, все собравшиеся в комнате, отдавали частички собственной души, чтобы не дать мне умереть. Но было в этом нечто неправильное. Чуждое. Ведь я родился всего несколько минут назад, я не заслужил такой жертвы! Или?..
        Вместе с заемной силой в тело пришло осознание. Все не так. Я взрослый мужчина, которого молодым человеком могут назвать лишь люди в два раза старше. Я видел некоторое дерьмо. Хоть то что сейчас со мной происходить и в самом деле самая жуткая вещь доступная моей памяти. Искры воспоминаний вспыхивали и гасли, словно оторванные от костра.
        Но одно было понятно. Теперь я буду жить. Не благодаря судьбе или удаче. Благодаря всем тем, кто отдает мне свои силы прямо сейчас. Они не дадут умереть. И пусть я до конца не уверен, что здесь происходит - я обязан им жизнью.
        
        Вскочив с гамака, я вытер липкий холодный пот. Кошмар не отпускал. Будто все, кого я знал погибли в планетарной катастрофе. А меня, по злой шутке судьбы выкинуло из московской комнатушки в самую… Мощный толчок, баллов семь, заставил меня подпрыгнуть, интуитивно ухватившись за поперечную балку. Дьявол, не приснилось. По спине пробежал неприятный холодок. Посуда на полках жалобно стучала шкафы скрипели ножками, ползая по комнате. Землетрясение. Обычное дело. Для ЭТОГО мира.
        По стеночке дойдя до окна я посмотрел на крохотный городишко. В центре его над червоточиной хаоса, висел на полупрозрачных опорах храм. Будто одной странности миру было мало, из-за горизонта, пугая птиц и животных, заставляя людей вздрогнуть и вжать головы в плечи, вставали поочередно девять солнц. Прошло семь дней как я здесь, а к зрелищу никак не привыкну.
        Горожане старались убраться с улиц, пока вставали поочередно от черного светила Забвения до тускло оранжевого. Которое я считал своим родным Солнцем. Они палили не слишком сильно, а вот когда над горизонтом вслед за срединными желтыми и белыми светилами появились голубые сверхгиганты Хаоса я невольно опустил деревянные жалюзи. Будто издеваясь, небосклон весело засиял полярным сиянием от горизонта до горизонта.
        - Господин, вы проснулись, все в порядке? - донесся обеспокоенный голос из-за тонкой бумажной перегородки.
        Это меня. Того меня, который тут родился и вырос. За шесть лет, до совершеннолетнего. Это, как и многое другое с трудом укладывалось у меня в голове, но я не жаловался.
        - Все хорошо, я спущусь через минуту. - ответил я, чтобы не беспокоить девушку. Эти люди не просто спасли меня, они меня буквально воскресили, поставили на ноги и дали шанс на будущее. Пусть и страшноватое. Так что лишний раз волновать новых друзей я не собирался.
        Память сосуда, как я шутливо называл «того парня» услужливо подсказывала имена, названия и даже порядок надевания довольно сложного в освоении местного доспеха. Смесь из средневековых восточных нагрудника и шлема с весьма современной трехточечной страховкой и модульной системой крепления защиты и зелий.
        Я никогда особенно не увлекался историей или оружием, но теперь перенял вместе с телом и воспоминаниями не только навыки, скрывшегося в глубоком подсознании, но и его информационную систему. Техномагия в чистом виде, со своим поисковиком и справкой, не выглядела в этом мире чем-то неестественным. Когда планета трещит по швам, а вселенная сходит с ума - то что ты видишь цифры не самая большая проблема.
        - Доброе утро, господин. - чуть поклонилась девушка, зеленокожая орчанка с рельефной мускулатурой, которую не могло скрыть даже кимоно, одетое поверх штанов.
        - Доброе утро, Аи. - ответил я, снимая только что повязанный шлем и присаживаясь на циновку. Тело привычно заняло ожидающую позу, и я сдержал желание вытянуть ноги под стол. - Мы же договаривались, что будем обращаться друг к другу на - ты?
        - Прошу прощения, господин, но сегодня особенный день. Строительство храма богини Геи закончено и градоначальник желает вас видеть вместе с остальными руководителями кланов. - строго сказала девушка, ставя передо мной чашку с чаем. Ни булочек, ни пирогов, ни даже простой рисовой лепешки к нему не полагалось. Заметив мой грустный взгляд, она едва слышно вздохнула.
        Беженцы уничтожили наши посевы, разграбили ферму, а сбережения пропали вместе со всем что хранилось в сокровищнице, когда здание академии рухнуло в прорыв Хаоса. - терпеливо сказала Аи. - Большая часть клана уже на стене, через неделю они получат первое жалование, и мы сможем купить немного продуктов. Мы можем продать что-то из личных вещей.
        - Не стоит. - остановил я мысль девушки. В последние семь дней я все больше молчал, пытаясь сойти за умного, но роль глухонемого мне не шла, и пришлось начать разговаривать, хоть и сдержано. - У нас и так после лечения дорогостоящими эликсирами ничего осталось.
        - Это было необходимо, а то что новая правительница не отдала вам достаточной награды и уважения не укладывается у меня в голове. Ведь вы спасли город. Если не весь мир. - возмутилась девушка, сжав край деревянной циновки так что дощечки пошли трещинами.
        - Я уже говорил, это не моя заслуга. А… - я замялся, не в силах сформулировать то что знал наверняка. Что толку, если я сейчас расскажу этой восторженно смотрящей на меня девушке, то что неделю назад меня здесь еще не было. Что я простой парень из Москвы. Да что там, вообще из другого мира! - Я не знаю, как это объяснить. К тому же навыки и способности остались при вас.
        - Это уже под вопросом. - не сдержавшись покачала головой Аи. - Мир изменился. Многие не только не могут входить в боевую медитацию, но и жить рядом с Хаосом. Им приходится уходить на дальние рубежи. Маги из беженцев наоборот, заняли центральные районы, где располагались кварталы удовольствий. Им становится плохо - стоит отойти больше чем на пару километров от прорыва. Ведь их жизнь связана с Хаосом.
        - А нам повезло. - мрачно усмехнулся я, непроизвольно ощупывая свой лоб внутри которого чувствовалась крохотная бусинка. - Послушай, Аи. Я должен сказать тебе кое-что важное. Когда я стоял перед богиней, то отдал слишком многое. Я уже не тот человек.
        - Прошу прощения, господин. - улыбнувшись, покачала головой девушка. - Но вы совсем не человек. И мы все прекрасно это знаем. Как знаем скольким вам пришлось пожертвовать ради мира. Не бойтесь. Вы не пойдете на встречу с градоначальником в одиночку. Мы вас сопроводим. Подождите несколько минут.
        Не решившись вновь начать разговор, я кивнул. Не самое лучшее время чтобы разочаровывать членов новой семьи. В начале, неплохо разгрести навалившиеся проблемы, чтобы в доме по крайней мере еда появилась. А потом уже делиться откровениями по поводу воспоминаний из прошлого мира. Как студента занесло сюда, в это тело… достав из подсумка отполированный до блеска метательный кинжал я всмотрелся в него как в зеркало.
        Коричневатая кожа, зеленые вьющиеся волосы и фиолетовые зрачки гармонично дополнялись аккуратными небольшими рожками. Создавай я персонажа - однозначно друид, а из лба растут ветки. Вот только реальность на игру совершенно не походила, а интерфейс услужливо подсказывал что моя раса - тифлинг, с морфизмом кракена. А зеленые волосы - приобретенный симбионт - водоросли.
        Бонусами такого извращенного евгеники стало природное электричество. Именно для его использования к кинжалу был привязан небольшой тросик. Кинул, ударил током, выдернул. Если попал конечно. На счет остальных возможностей тела, доставшегося мне по наследству, я совсем не был так уверен. Как верно сказала Аи - мир изменился. И главное, что я стал собой. Может даже лучше.
        В детстве я мечтал стать магом или волшебником. Обрести суперспособности, уметь летать ну или хотя бы стрелять лазерными лучами из глаз. К сожалению сова с письмом несколько запоздала, профессор на инвалидном кресле так и не появился. А заплатить такую цену, что пришлось мне за столь скудный набор возможностей - не пожелаешь даже врагу.
        Променять студенческую жизнь, пусть без последней марки телефона и машины, но с живыми родителями и неплохим шансом жениться на любимой девушке вот на это? Черт с ней, антисанитарией и отсутствием элементарных удобств в виде раковин и унитазов. Но когда продуктов хватает только на половину населения, треть скоро окажется в рабстве, а тысячи людей должны в три смены молиться своевольному божеству, которому не хватает силы?
        - Мы готовы, господин. - сказала орчанка, заходя в комнату с угрюмым зеленокожим парнем, на голову выше меня, которого можно было бы назвать ее старшим братом. Если бы не разная форма ушей. Оба они теперь были одеты в воинский доспех, точно такой же как на мне. И надо сказать броня ей шла куда больше длинного кимоно. Может потому что она привычнее к бою, чем разливанию чая?
        - Спасибо. - я поднялся, поправляя одежду и водрузив шлем на голову. - Не будем заставлять градоначальника ждать.
        Выйдя из дома нам пришлось идти по самому солнцепеку. Выгонять из теней и без того несчастных горожан, которым повезло куда меньше чем нам - мне не хотелось. Они и так петляли, проскакивая от тени к тени, в попытках выполнять свои ежедневные обязанности, а нас хоть немного, но спасала броня.
        Я сделал себе заметку в интерфейсе - нужно сшить плащи с капюшонами, из дышащей белой ткани. Должно стать легче, вот только ее тоже придется купить. И в результате все опять сводится к деньгам. Даже если ты совсем не студент и над твоей головой совсем другое солнце.
        Позади слышалось недовольное сопение здоровяка Кувата, орка защитника, так и норовящего прикрыть меня от солнца своим телом. Он и Аи - мои щит и меч. Вернее сказать, гигантский двуручный топор, ведь девушка использовала именно это оружие. Но сути дела это не меняет - они самые близкие, первые кто принес клятву родства и верности прошлому господину, а значит и мне. И они же пожертвовали всеми сбережениями чтобы купить эликсиры здоровья у клана Корня. Находясь в полубреде, я слышал, как они обсуждали оставшиеся припасы и что еще можно продать. Разочаровывать их после такого совсем не хотелось.
        По пути мы присоединились к большому отряду, сопровождаемому воинами из кланов Щита и Корня. Солдаты в одинаковой строгой восточной форме окружали бойцов в разномастных, потрепанных десятками битв доспехах и костюмах, а те, здоровались друг с другом и со мной, будто старые друзья, хотя даже по одежде было понятно, что все они представители совершенно разных культур, народов и даже миров.
        У нескольких солдат в радужных плащах за спиной болтались легко узнаваемые контуры автоматического оружия. Что на фоне окружающего магического средневекового колорита несколько выбивало из колеи. Я решил узнать подробнее об их происхождении. Возможно у меня еще есть шанс вернуться домой, пусть и в этом странном теле. Просто убедиться, что с моими родными все в порядке. Или хотя бы передать весточку, пока я отдаю долг жизни.
        Подойдя ближе к эпическому сооружению я в полном восхищении поднял брови, а от открытого рта меня спас только ремешок шлема на подбородке. Храм будто висел в воздухе, столь прозрачны были его опоры, держащие здание над бушующим озером хаоса. Черные щупальца, на которых то и дело вспыхивали языки огня и молнии, облизывали мост, ведущий прямо в окруженный растениями тронный зал.
        В самом центре, на высоком состоящем из живого дерева троне восседала дева, в сотканном из зеленых листьев платье, с длинными вьющимися голубыми волосами и красными как магма зрачками. Несмотря на обилие богато одетых горожан и руководителей семей сразу было понятно, кто тут главный. У подножия трона стоял рогатый жрец в красном бархатном одеянии.
        - Склонитесь перед богиней! - повелел жрец, и все в зале, кроме бойцов с которыми мы шли, согнули спины. Оглянувшись я решил, что раз уж другие этого не делают и мне не стоит. - Мы собрались здесь, чтобы приветствовать первых гостей и путешественников в нашем мире. - чуть замешкавшись в ожидании поклона, сказал демон. - Сожалею что наше знакомство началось не в лучшем ключе. Позвольте начать заново. Меня зовут Гуй Шен, ректор… прошу прощения - бывший ректор академии Чщаси. А ныне первый жрец величайшей богини жизни, света и путей Геи.
        - Единственной, этого мира. - слова правительницы будто появлялись сразу в голове, проникая в самую душу. - Но я не питаю иллюзий. Другие боги уже обратили внимание на столь лакомый кусочек. И вскоре нам предстоит тяжелый бой.
        - Ваши верные слуги дадут вам столько сил, сколько вы пожелаете. - склонился демон.
        - Не сомневаюсь. Но эти, не мои слуги. И даже не из моего мира. - чуть вздернув нос произнесла Гея, соизволившая наконец опустить на нас взгляд. - Вам здесь не место. К счастью, я столь же добра сколь и справедлива. Без вашего вмешательства, мое на тысячелетия отложенное рождение могло не произойти. А потому я не велю вас казнить. Вы свободны вернуться в свои миры, когда пожелаете. Расскажите все что вы о них знаете, и я по вашим воспоминаниям открою обратную дорогу.
        Весь зал замер, в ожидании. И я больше всех. Кто знает, возможно одни из них - с моей родины.
        Паутина миров: Перекресток. Глава 10
        - Наш мир… - вышел чуть вперед юноша, которого интерфейс услужливо обозначил как Ярослава, окинул остальных задумчивым взглядом. - Наверное, стоит начать с того, что это одно из бесчисленных отражений планеты под названием Земля. О, вижу по реакции, многим знакомо это имя собственное. Так вот, нашему миру, как я, глядя на вас, понимаю - сильно повезло. Во всяком случае, пока.
        Прорывы извне не превратили его в поле непрекращающегося боя, законы природы изменились лишь в небольшой малости. Людям удалось не скатиться в варварство, фашизм и средневековье. Мы приняли в свои ряды не только урожденных одаренных, что начали появляться после первых прорывов, но даже чужаков, беженцев.
        На этих словах алоглазая вапирша кивнула, а девушка-киборг тихонько хмыкнула, но никак не прокомментировала это выражение эмоций. А у меня забрезжила надежда, пусть ни о каких порталлах я не помнил, но вдруг я был просто не в курсе и моя родина именно там?
        - Собственно, мы стали исследовать порталы в иные реальности в попытках разорвать связи, продолжающие медленно, но верно тянуть наш мир к гибели… Что, учитывая обстоятельства, теперь реализовать будет невозможно. - закончил Ярослав.
        По залу пробежали удивленные и обеспокоенные шепотки, и я прекрасно понимал окружающих. Еще недавно я сам считал, что есть один единственный мир. Моя земля. Не помню, что именно произошло с ним или со мной. Но теперь я оказался здесь, в мире, называемом Валтарсией. Вот только, а та ли это земля. Ведь Ярослав четко обозначил - миров отражений много.
        - Даже не знаю, как вам и описать-то наш мир… - замялась под требовательным взглядом богини темноволосая девушка, взмахом руки отгоняя от себя излишне расшалившегося духа, который пытался то ли заплести её прическу в узел, то ли просто ту пожевать. - У нас тоже Земля. Шесть континентов, на которых еще совсем недавно проживало более семи миллиардов человек. Наша цивилизация развивалась сугубо по технологическому пути развития, а магию люди считали сказкой, без всякого волшебства создавая величественные города из стекла, стали и бетона, похожие на горные хребты, а также делая осторожные вылазки к соседним небесным телам…
        - Но сейчас все это лежит в руинах, а жалкие остатки выживших сражаются меж них за остатки ресурсов с обитателями других измерений и друг с другом, заодно стараясь не стать пищей чудовищ. Если из сотни человек нашего мира к настоящему моменту в живых осталось десять, я сильно удивлюсь. Пять или шесть - куда более вероятные цифры, - перебил её стоящий рядом высокий мужчина, чьи пальцы были унизаны перстнями. -Когда буквально повсюду открылось множество порталов в восемь соседних с нами миров, которые в свою очередь были связаны с еще каким-то количеством измерений, то мы оказались не готовы. Мертвые восстали почти все и почти разом. Стаи динозавров, ну таких бескрылых драконов, бегали по улицам и жрали людей. Армии вторжения царств иных земель, которые медленно гибнут под воздействием губящего реальность катаклизма, явились к нам ради рабов и новых территорий для переселения своих держав.
        - Тем не менее, кое-где люди нашего мира все же сумели либо сохранить кусочки старого порядка и прогресса, либо быстро создать из руин новые островки стабильности, - взяла слово вторая чародейка, чья бледноватая кожа намекала на не самое лучшее состояние здоровья. - В нашем городе живущие совместно обитатели иных миров создали армию, хранящую покой мирных жителей. Производство продуктов и товаров, которые позволяют жить, а не выживать. И даже магическую академию, благодаря которой мы можем противостоять захватчикам и чудовищам. А также надеемся когда-нибудь остановить бедствие, которое губит миры. Хотя и допускаем, что это может случиться уже сильно после того, когда оно окончательно уничтожит нашу родную реальность.
        Выслушав предводителей второй группы, богиня благосклонно кивнула, а у меня сжалось сердце. Слишком уж описанный мир был похож на тот который я помнил и который все еще считал родиной. Вот только верить в то что он погиб, под гнетом немертвых и захватчиков совершенно не хотелось, так что я решил дождаться рассказа остальных.
        -Мой мир? - на всякий случай спросил маг с огненно-рыжими волосами, на одежде которого плясали язычки пламени. -- А какой из двух? Ну... про Землю здесь найдется кому рассказать, а я лучше расскажу про тот мир в котором живу сейчас. Третий мир в спирали Соер-Киф - это древний мир, прошедший через горнила магических войн и катаклизмов. Ничего если я скажу немного поэтически?
        Спасибо Богиня. Соер-Киф - велик и прекрасен, это мир контрастов, мир стоящий на пороге между магическими мирами и мирами хаоса, мир, в котором дикая магия изменяет зверей, растения и даже обычных людей что живут там. На улицах городов запросто можно встретить разумного с крыльями или парой копыт, глазами цвета тьмы или кровью подобной огню. Это мир могучих воинов и магов, мир, населенный множеством разумных рас и значительно большим количеством всякой нечисти и нежити. Интересное, но опасное место.
        Конечно, не все так гладко и красиво Богиня, хватает там и плохого: жестокость, интриги, войны, рабство, предательства и болезни. Вот такой он, третий мир в спирали Соер-Киф... Но если честно, я полюбил его всем сердцем и он стал моим новым домом. На Землю? А на Землю я периодически возвращаюсь, но живу в Соер-Кифе, там я известный маг, у меня друзья, замок, слуги, дела. Нескромно? Ну вы определитесь Богиня, вам нужна скромность или правда?
        - А у нас, похоже, всё только начинается, - констатировал странный парень в кимоно и тапочках, без штанов. Пометка друид хаоса мне почти ни о чем не говорила, как и имя Тимофей, так что я предпочел внимательно слушать. - Жили мы, не тужили, ни о каких параллельных мирах и прочей чертовщине вовсе не задумывались.
        Маги у нас мелькали только на телевидении, на самых шизанутых каналах, и ни в какое волшебство никто особо не верил, пока не грянуло. Разом на всех кто-то накинул интерфейс со всеми прочими финтифлюшками, а потом и чудища подтянулись на огонёк. Города-миллионники провалились прямиком в Ад, а нам теперь остаётся по всяким деревням шкериться. Выживаем, как можем, учимся на ходу. Пока информации удалось собрать крайне мало, но, судя по всему, наш мир стремительно погружается в Хаос. От такие котятки к чаю...
        Я содрогнулся. Этот человек явно был если не с моей Земли, то явно с чего-то похожего. Надежда, разгоревшаяся от слов Ярослава тут же потухла. А следующий иномирец в техноброне уже выступил вперед.
        - Мой мир? Мы еще держимся, но никто не знает сколько нам осталось. - строго сказал Коннор. - Миллионы людей думают, что все на деле в порядке. Закрытые энергетическими щитами города полисы удерживают последний незахваченный Хаосом материк. Бойцы корпораций и наемники из бегущих в тенях совершают вылазки на соседние континенты ради знаний и там у них активируется системный интерфейс.
        Могущественные исскуственные интеллекты пытаются найти способ решение наших проблем, а множество сект стремится к власти. А два друга моих родителей каждый пытается по-своему наш мир, вот только их методы прямо противоположны. Как-то так.
        - Вам повезло. - усмехнулась Гея, когда последний из пришельцев закончил говорить. - Пусть все миры разные, каждый из них - часть ветви паутины, лежащей в одной с моим миром плоскости. Вы сможете вернуться домой, и рассказать благую весть.
        . Мы будем держать врата открытыми, для паломничества и торговли. Наш мир был миром без магии, пограничным миром Забвения, но моей волей он теперь находится одновременно на всех планах, и является единственным безопасным проходом. Я открыта к поклонению, и надеюсь вы донесете до своих миров знание что миром путей правит добрая и благородная богиня
        - Что будет с теми, кто не хочет поклоняться? - спросил я, не сумев сдержаться, и взгляд богини из ласкового мгновенно стал испепеляющим. Однако я выдержал, не отведя глаз.
        - Каждый волен поклоняться кому и чему угодно. - смех Геи разорвался в моей голове. - Особенно если он сам бывший бог, по глупости пожертвовавший тысячами фанатиков. Мои пути открыты. Иди куда хочешь. Но если тебе не безразлична судьба этого мира, я дам задание, которое позволит не только вернуть былое величие, но и спасти любимых. Ведь теперь ты помнишь и нет нужды врать.
        Мой мир разрывает между Забвением и Хаосом. Вся сила данная мне тысячами верующих в Свет, в матерь землю и любых идолов плодородия и природы, все это полностью уходит на поддержание мира в целости. Найдите осколки нулевого мира и будете вознаграждены. Всех, кто захочет работать на меня я научу как их найти, и тогда мне не нужно будет столько верующих. Люди смогут вернуться к своим обычным обязанностям, а солнца хаоса перестанут жечь эту многострадальную землю.
        Я едва сдержался чтобы не схватиться за голову, трещащую от ментального напора. Бросать вызов богине - глупо, но я ни на секунду не обманывался ее улыбкой. Жестокость, алчность власти и пренебрежение сквозили в каждом ее слове. Я вообще в богов не особенно верил, хотя увиденное и развеивало сомнения. Но вот такой. Такой среди них точно не место. К тому же ее слова о том, что я сам был богом, задели за живое. Ничего такого я не помнил.
        - Путешественники, в качестве благодарности, каждый из вас получит по зелью пробуждения, созданному по рецепту нулевого мира. - вновь улыбнувшись проговорила Гея. - Самое ценное сокровище что сможете найти. Вы получите возможность использовать техники Крови, Души и Жизни, в мирах где нет магии. Если конечно попадете в такие.
        - Благодарю за подарок. - принимая связку бутыльков произнес старший радужного отряда. - Однако если в чем мы и убедились за последние годы, так это в том, что Вселенная - удивительно большое и сложное место. И там многое устроено гораздо хитрее, чем кажется, а места в ней хватит абсолютно на все, да еще и в бесконечно большом количестве экземпляров. А с проблемами приходится справляться самим, ибо отвечающие за стабильность существующего порядка вещей высшие силы либо отсутствуют, либо не справляются со своими обязанностями.
        - Семен, хватит уходить в метафизические дебри, - потребовала от своего спутника черноволосая волшебница. - Наш мир будет рад открыть торговые отношения с обитателями этого места, и наладить обмен знаниями как технического, так и магического характера, однако большего мы обещать не можем. Во всяком случае, до тех пор, пока на всей территории родного измерения не будет восстановлено хоть какое-то подобие порядка.
        - Мы должны обсудить такую возможность подробнее. - оживившись сказал верховный жрец. - И обязательно соберем торговый караван. Если богине будет угодно, в скором времени портал стабилизируется. Сейчас же, прошу вас проследовать за служками к вашим дверям. Ваш старый знакомый вас проводит.
        Да уж, хорош старый знакомый, который тут помнит, тут не помнит. Будто с кровати в поезде неудачно упал. Пока я отчаянно пытался понять, как действовать дальше, послушники уже вывели отряды на веранду и проводили вниз, к полупрозрачной стеклянной площадке, нависающей прямо над озером хаоса, притихшим в этом месте будто грязная лужа, покрытая льдом.
        - Постойте, я. - я на секунду замялся, оглянувшись и убеждаясь, что никого из его обычных спутников рядом нет. - Я тоже из другого мира, тоже с земли. Хоть это тело и родилось здесь. Ярослав, из ваших рассказов понятно, что вашему миру повезло больше всех. И возможно даже настолько, что мы могли бы покинуть этот мир, перебравшись в ваш. Подальше от всего этого. Увести женщин стариков и детей в срединные миры.
        - В нашем мире к беженцам относятся... по-разному, - протянул Ярослав. Видно было, что тема ему не особо приятна. - Одна страна в целом готова принимать пришлых, другие… Скажем так, потребуется серьезная причина открыть двери иномирцам и время для согласования. Много времени, месяцы, если не годы. Опять же, сразу придется смириться с тем, что придется принять не только правила и законы хозяев, но и культуру в целом, включая язык. Зато одного или двоих я могут провести за собой вообще без проблем, легализовать и трудоустроить. Вас здесь сколько?
        - На острове - сто десять тысяч. В мире около ста миллионов. - сказал я, заглянув в интерфейс.
        - Боюсь, даже эвакуацию с острова воспримут как вторжение, про весь мир я вообще молчу. - Покачал головой парень. - Территории свободные есть, но инфраструктура даже самой богатой страны просто не выдержит. А сплотиться всей планетой ради помощи пришельцам… Нет, никто не возьмет на себя такую ответственность. Прости, но даже двадцать человек - это перебор.
        - Значит придется плясать под дудку Геи и искать осколки. Оставить здесь даже одного из тех, кто спас меня я не могу. - помрачнев пришлось признать мне. Они смотрели на меня, ожидая умных слов на прощание, а я понимал, что не хочу уходить в мир, который мне будет еще более чужим чем этот, где есть люди, считающие меня семьей. - Хорошо. Я все понял.
        - Эта херня держится на соплях, причем даже не на человеческих, - сказал друид Тимофей, присев у последней ступеньки полупрозрачной лестницы, спускающейся в зеркальную поверхность лужи. Вот только вместо того чтобы отражать небо или саму лестницу под поверхностью воды виднелся густой лес и обломки какого-то здания. Практически пасторальная картина.
        - Уверен, что не хочешь остаться? - спросил я. - Судя по описанию у тебя дома еще хуже.
        - Ну не так уж и хуже. К тому же, безумных богинь у нас нет. - усмехнулся друид, протягивая на прощание руку. - Надеюсь на это, по крайней мере. Да и семья ждёт. Они даже не знают, что я до сих пор жив.
        - Нам всем нужно возвращаться. - положив руку мне на плечо сказал Семен. - Вот только ты с местной богиней явно не в ладах. Что собираешься делать?
        - Стабилизировать наш мир. Плевать на то как она себя ведет, судьба мира важнее. Если я свою семью вывести не могу - значит придется приспосабливаться.
        - Мне реально не по себе, что эта нездоровая тема с верой и поклонением действительно работает, - вставил Ярослав, передернув плечами. - Если твердо во что-то, то веришь… в кого-то, этот кто-то может взять тебя и убить. Простите, выпить как сок через соломинку! А еще твои слова о том, что в мирах хаоса ты существуешь лишь пока в тебя, верят.
        - Извини. Не помню. - покачал я головой. Парень посмотрел на меня чуть прищурившись, а затем коротко кивнул. Его друзья уже стояли у своих луж - порталов.
        - Не хило мы тут почудили, но пора и честь знать. Дома ждет немало проблем. Удачи тебе парень. Боюсь она тебе очень понадобится. - Коннор крепко пожал мне руку и не оглядываясь нырнул в портал, открытый богиней.
        - Да ладно вам! Богиней больше, Богиней меньше и за подарки, конечно, спасибо. Но я постараюсь забыть этот день, как страшный сон, и буду жить дальше, - жизнерадостно хмыкнул рыжеволосый маг огня, и махнув на прощание прыгнул в указанный ему жрецом озеро-портал. Взяв с парня пример вскоре ушли и другие. Кто-то помахал рукой, другие даже не оглядывались. Остался лишь я.
        И ждущий чуть в стороне демон, верховный жрец новой богини. Несколько секунд я колебался. Не шагнуть ли мне вслед за Ярославом, оставив за спиной и этот мир, и богиню. Последовать совету рыжего мага огня, забыть и никогда не вспоминать о произошедшем. Вот только спасшие меня останутся здесь. Под гнетом своевольной богини и девятью пылающими солнцами.
        Отплатить за доброту и самоотверженность предательством? Нет. Так я поступить не могу. Даже если они были направлены на меня лишь отчасти. Решительно отступив от портала, я смотрел как дверь растворяется в мешанине Хаоса.
        «Внимание, произошла смена идентификатора личности. Ошибка. Потерян цифровой ИД. Переназначение. Номерной ИД не установлен, буквенное обозначение - Зверь». «Получено сообщение. Адресат: Я. Отправитель: Я. Тема: Читай! Развернуть сообщение?» - гласила надпись, привлекающая внимание. Открыть письмо рядом с храмом я не решился. Очевидно Гея легко читает мысли всех, кто находится рядом, и может следить за всеми на острове. Но что она сумеет сделать, окажись я в другом мире?
        - Следуй за мной. Тебя ждет богиня. - произнес Гуй Шен. - И не спеши ей вновь дерзить, от твоих слов зависит жизнь всех в твоем клане.
        
        
        
        
        - \\ -
        
        Все =) вот теперь точно КОНЕЦ
        Следующую серию вы можете начать читать с 3й главы =) Паутина миров: Искатели, появится 09.03 =)
        Все книги авторов паутины вы можете найти вот по этой ссылке collection/312 и в подборке паутина миров (мой профиль - подборки)
        Следующая моя книга будет чуть позже. Если честно их будет даже две, но я сильно устал от этой постоянной гонки и хочу отдохнуть хоть неделю =) учитывая бонус в 120000 знаков и 10 дополнительных глав надеюсь вы мне это позволите и не поленитесь поставить свои лайки =)
        Друзья, если вам понравилось дополнение - напишите об этом. Если нет, чтож я подведу итоги до 7,03 и удалю его из книги. Следующая серия соответственно будет отложена на неопределенное время. Если читателям не интересно читать то что мне интересно писать я найду другую тему =)

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к