Библиотека / Фантастика / Русские Авторы / СТУФХЦЧШЩЭЮЯ / Шихорин Александр / Желаете Захватить Мир: " №01 Ваш Новый Класс Владыка Демонов " - читать онлайн

Сохранить .
Ваш новый класс - Владыка демонов Александр Шихорин
        Желаете захватить мир? #1
        Что сделает обычный человек, когда его призовёт в иной мир симпатичная богиня и предложит стать Героем? Конечно же схватит меч и пойдёт вершить подвиги! Но только не Антон.
        Антон хочет жить тихо и мирно, а потому в призыве видит похищение, в статусе Героя - головную боль, а процесс «найма» больше похож на запугивание и шантаж. Но выбора нет, домой не вернуться и Антоха соглашается поработать на сомнительное божество. Вот только при заключении контракта произошла накладка и он становится Владыкой демонов!
        Ваш новый класс - Владыка демонов
        Глава 1. Собеседование на должность Героя

* * *
        - Не очень-то ты похож на пятизвёздочного героя, - раздался недовольный девчачий голос. - Звезды на три потянешь, хотя бы?
        Хоть я и не видел говорящую, пребывая в вязкой темноте, её голос совершенно точно не был мне знаком.
        - Я тебе что, персонаж из дурацкой мобильной игры? - проворчал я и разлепил слипшиеся веки.
        К моему удивлению, перед лицом не оказалось ни горы тяжёлых книг, ни полок массивного стеллажа, рухнувшего сверху. Не увидел я также и сводчатого потолка городской библиотеки, в которой работал. На секунду показалось, что темнота так никуда и не отступила, но когда зрение адаптировалось, я увидел над собой россыпь бесчисленных звёзд.
        Это… Довольно странно. Я отчётливо помнил тот скрежет сорвавшихся креплений, после которого махина огромного двухъярусного стеллажа завалилась на меня и погребла под собой и своим содержимым. Каждый сантиметр моего тела до сих пор ощущал последствия ударов, а в виске, в который с противным хлюпаньем врезалась книжная полка, всё ещё пульсировал шарик острой боли…
        Приподнявшись и сев, я ощупал висок, но не обнаружил на нём даже капельки крови. Удивлённо взглянув на совершенно чистые пальцы, я покрутил головой и увиденное лишь добавило ощущения ненормальности.
        Моя пятая точка покоилась не на старом и стоптанном паркете городской библиотеки, а на натёртых до блеска гранитных плитах. Вымощенную ими площадку окружали по кругу резные колонны из молочно-белого камня, чьё основание скрывалось в глубине пояса клубящегося тумана. Больше всего постройка напоминала большую ротонду без купола. И на этом моё понимание о месте, в котором я оказался, полностью исчерпывалось. За пределами ротонды можно было разглядеть лишь чёрное небо и мерцание звёзд.
        Я ещё раз ощупал лицо. В этот раз, чтобы убедиться в том, что никто не нацепил на меня очки виртуальной реальности, пока я лежал в отключке. Однако, к счастью или нет, на голове не нашлось никаких посторонних предметов, а это значит, что окружавшая меня обстановка очень даже реальна. Ну, или у меня галлюцинации на почве удара по голове.
        Но в картине, охваченной взглядом, самым важным оказался не колонны или туман, и даже не подозрительно часто пролетающие среди звёзд кометы, а… диван. В паре метров от меня, прямо посреди ротонды стоял небольшой, антикварного вида диванчик. На котором, скрестив под собой по-турецки ноги и подперев голову левой рукой, сидела девчонка лет… Я даже затруднялся сказать, скольки.
        Ей с равным успехом можно было дать как около шестнадцати, так и больше двадцати. Овальное лицо, тонкие брови, длинные волосы с прямой чёлкой и очень тяжёлый оценивающий взгляд льдисто-фиолетовых глаз, буквально припечатывающий к месту.
        Она носила белые кроссовки и преступно короткие тёмно-синие шорты. Светлая майка до пупка, поверх которой была накинута расстёгнутая чёрная толстовка, прятала под собой пару приятных округлостей, а на шее незнакомки висели огромные беспроводные наушники и цепочка с чёрным кубиком для настольных игр. Это точно была не стандартная шестигранная кость, а что-то более сложное. Возможно, десятигранник. Но точнее я сказать не мог, так как грани кубика покрывали не привычные цифры, а загадочные знаки, светящиеся фиолетовым.
        Девчонка, прищурившись, со скучающим видом осматривала меня, в процессе подкидывая правой рукой золотую монетку. Причём, подкидывала и ловила она её совершенно не глядя.
        Таращиться на меня ей быстро надоело. Перестав подпирать голову, она убрала руку с подлокотника, выпрямилась и, качнув хвостом иссиня-чёрных волос, недовольно спросила:
        - Так ты герой или нет?
        - Какой ещё герой? - поморщился я. - Книжек перечитала, что ли? Ты кто вообще?
        - Понятно, опять провал, - устало вздохнула девушка. - Так, ладно. Может, ещё не всё потеряно… Кем ты был в своём мире?
        - Библиотекарем… В смысле, «в своём мире»?! - я с запозданием обратил внимание на вторую часть вопроса.
        Будучи человеком, выросшем на современной культуре, до меня начало быстро доходить положение вещей. Однако та часть разума, что отвечает за здравый смысл, пыталась убедить, что это всё бред и смахивает на избитую завязку очередной истории про попаданца. И, честно говоря, я предпочёл бы, чтоб это не выросло из галлюцинации в нечто большее. Может показаться, что нет ничего лучше, чем угодить в иной мир, но моё мнение сильно отличается от общепринятого. Впрочем, я решил пока не делать слишком далекоидущих выводов, а дождаться деталей.
        - Смотри-ка, как оживился! - хмыкнула девчонка и с абсолютной невозмутимостью проигнорировала мои вопросы, продолжив бубнить себе под нос. - Библиотекарь, значит, хммм… А ведь могло быть и хуже… Эй, ты ведь начитанный? - неожиданно спросила она.
        - Э… Конечно, а как иначе? - ответил я, удивляясь. - Только причём тут это?
        - Это хорошо… - незнакомка продолжила кивать своим мыслям, по прежнему игнорируя мои вопросы. - Много знаешь, значит, хм. Может и пригодишься.
        - Да объяснись, наконец! - не выдержал я и вспылил.
        - Ой, ну не шуми, а? - отмахнулась она. - Ты теперь в другом мире, доволен? Прощай, Земля. Привет, Тельвар. Я тебя, вроде как, призвала. Только вот я надеялась на что-то… более серьёзное, чем однозвёздочный библиотекарь.
        - Я на призыв не напрашивался! - возмутился я. - И хватит сравнивать меня с персонажем мобильной игры!
        - А? Но почему? Удобная система же… - удивилась она. - К тому же, ты слабый, без особых сил и навыков. Я даже из жалости две звезды не могу дать!
        - Тогда тебе стоило призывать кого-то более подходящего! Ты сама-то кто такая, чтоб ярлыки развешивать?
        - Я? Я богиня Аллегри, создатель и покровитель этого мира, - самодовольно хмыкнула девчонка. - Шесть звёзд! Нет, семь!
        От недостатка самомнения она явно не страдает, это я понял точно. А ещё я точно понял, что мои худшие предположения стремительно превращаются в реальность. Если, конечно, язык повернётся назвать всё происходящее реальностью.
        В ротонде повисла гнетущая тишина. Я таращился на самопровозглашённое божество, а в голове, тем временем, ощутимо скрипя, закрутились шестерёнки мыслительного процесса, пытаясь найти выход из сложившейся ситуации.
        - Что за странный взгляд? - скривилась Аллегри и чуть отодвинулась от меня, перестав подкидывать свою монету. - Если ты вдруг задумался о чём-то пошлом, я тебя немедленно прокляну, ты понял?
        Вот только мои мысли были далеки от раздевания взглядом молодых божеств.
        Так. Меня ведь крепко по голове шибануло. Вдруг это всё-таки глюки? Или сон? Я ведь много подобной ерунды прочёл в последнее время. Может, что называется, дочитался? Или просто девчонки из библиотеки решили меня разыграть, пока в отключке лежал? А не слишком сложно для такого розыгрыша?
        - Эй-эй, парень, ты в порядке? - Аллегри встревоженно глянула на меня. - Мне даже тут слышно, как у тебя извилины шевелятся.
        - Богиня, значит, да? Серьёзно? - брякнул я первое же, что пришло в голову в тот момент.
        - А что, не похожа? - явно забавляясь, спросила она.
        - Не слишком, - выдал я свою экспертную оценку.
        - Пфф. А ты много прежде богинь видел вживую, чтоб сравнивать? Или, по твоему, я должна была явиться сюда в полупрозрачном хитоне и при свете божественных прожекторов? - она недоумённо приподняла тонкие брови. - Много чести. Хотя, если ты поможешь мне кое в чём, так уж и быть, включу это в награду.
        Я окинул фигурку богини взглядом, в этот раз более осмысленно, и признал, что это и правда потянет на награду. По крайней мере, по моим стандартам. Но стоило моему взгляду задержаться на её холмиках, как Аллегри сразу нахмурилась.
        - Я вроде бы предупреждала, что прокляну, если начнёшь думать о пошлостях? Прекрати пялиться на мою грудь.
        Но мне не захотелось сдаваться так просто.
        - Погоди минутку. Но разве это не кощунство? - с серьёзной миной спросил я.
        - Кощунство? О чём ты? - растерялась Аллегри, не понимая, к чему я клоню.
        - Ну ты ведь богиня, верно? Высшее существо, венец мироздания и воплощённый идеал. Но если я буду стараться не обращать внимания на грудь, разве это не будет означать, что она не настолько превосходна как должна быть? Не преуменьшит ли это твою божественность?
        Аллегри посмотрела на меня странным взглядом, в котором смешались удивление и любопытство, после чего она кивнула:
        - Хорошо, дозволяю тебе думать о моей великолепной груди. Но не слишком часто!
        - Договорились, - кивнул я, изо всех сил стараясь сохранить серьёзный вид. - Но вернёмся к первоначальной теме. Чем это я могу тебе помочь? Ты ведь богиня, а я просто библиотекарь.
        - Слушай, это правда очень долго объяснять, - поморщилась она, вновь подкинув монетку. - Давай поступим проще. Ты ведь читал о таком, да и в игры много залипал, ничего нового всё равно не услышишь. Так что я изложу краткую версию. Так вот, мне нужен Герой, чтобы уладить пару вопросов. Ну а заклинание призыва решило, что ты подходящий кандидат. Всё понял? Отлично, тогда приступаем немедленно! - Аллегри явно не слишком интересовало моё мнение по этому поводу.
        - Герой? Звучит очень хлопотно, есть работа попроще? - тут же отказал я. - Может тебе, часом, библиотекарь нужен? Или тут эта профессия называется архивариус?
        - Эй, ты сейчас серьёзно? - ошарашенно уставилась на меня Аллегри. - Может, ты что-то недопонял? Я предлагаю тебе совершать подвиги, спасать принцесс, снимать котят с деревьев, раздавать детям леденцы. Это же круто, разве нет?!
        - А в конце окажется, что надо тащиться за тридевять земель, дабы убить местного Тёмного Властелина, да? - я позволил себе довольно скептически отнестись к её аргументам. - Я, знаешь ли, не разделяю всеобщих восторгов о роли героя-попаданца. Сражаться с армиями, терять друзей, терпеть лишения, травмы и всё такое прочее? Не хочу. Подыщи какого-нибудь профессионала.
        Богиня после такого заявления глупо захлопала глазами и смущённо почесала щёку.
        - Ну, не то что бы ты был совсем не прав… - замямлила она, отведя взгляд. - Но у тебя нет выбора, вообще-то!
        Девушка выглядела так, словно уже придумала, как заставить меня плясать под её дудку и я мысленно цыкнул. Другой мир? Герой? Подвиги? Всем прекрасно известно, чем это может закончиться. И я как-то не спешил с радостью хвататься за профессию, связанную с высоким риском для жизни и здоровья.
        Но хитрая ухмылка Аллегри, спрыгнувшей с дивана и смотревшей на меня с видом победителя, уперев руки в боки, говорила о том, что вербовка тут проводится в добровольно-принудительном порядке.
        Тем не менее, сдаваться без боя я не собирался:
        - Почему это у меня нет выбора? Я ведь свободный человек!
        - Ну да, - неожиданно легко кивнула девушка. - И ты волен отказать мне, остаться в новом для тебя мире без поддержки божества. Без силы, без знаний местного языка, - она показушно загибала пальцы, перечисляя пункты. - А также географии и культуры. Зато свободным!
        При слове «свободным» на её руке остался не загнутым только большой палец, который она и показала мне с самодовольной ухмылкой. Словно богиня даже позой и выражением лица хотела дать понять, что прыгать мне, в общем-то, некуда.
        И, к моему сожалению, у неё имелись на то все основания.
        - Рассказывай, что там у тебя, - сдаваясь, махнул я рукой и устроился на полу поудобнее.
        - То-то же, - довольно улыбнулась Аллегри и снова уселась на диванчик. - Ну, раз уж ты оказался поумнее прошлого призванного и понимаешь, что к чему, расскажу как есть. Мне тут и правда надо решить одну проблемку. Пару тысяч лет назад в мой мир проникли твои соплеменники, люди. Не из твоего мира конкретно, но всё же. Преступники, изгои, враги государства и прочие нежелательные личности, которых родной мир выставил за порог, снабдив горсткой примитивных, по их меркам, инструментов для выживания. Знаю, звучит паршиво, но поначалу всё шло неплохо. Они обжились на отшибе континента. Тельварцам эти скудные земли были без нужды, так что их не трогали, а люди не лезли в дела коренных жителей. Но запросы людей росли, постепенно скудные земли перестали покрывать их нужды. И когда у них начали истощаться ресурсы и плодородные поля, люди окрестили тельварцев демонами и отправились на них захватнической войной. Когда я обратила на это внимание, ситуация уже была близка к критической. Вот только… мне не удалось её исправить.
        - Что? Почему?
        Богиня вдруг замялась.
        - Ты догадываешься, какая у меня сила? - она неожиданно задала вопрос, который, казалось бы, не имел никакого отношения к теме.
        - Ставить людей в затруднительное положение? - ответил я вопросом на вопрос и запоздало спохватился, что так открыто подшучивать над богами может оказаться вредно для здоровья.
        Однако Аллегри отреагировала на мою неуместную шутку обычным смешком:
        - И это тоже, - усмехнулась она. - Я богиня Случайностей. Всякий раз, когда ты, играя в игры, взывал к силам Рандома, ты обращался ко мне.
        Я скосил взгляд на многогранник, висящий на её груди, и простое украшение неожиданно обрело смысл. Как и монетка, что подкидывала Аллегри в самом начале нашей встречи.
        А потом я вспомнил все те случаи, когда у меня не получалось улучшить редкий предмет или добыть нужного персонажа… И мне захотелось очень многое высказать Аллегри за потраченные нервы. Но… было ведь и множество удачных попыток? Может, в те разы я просто недостаточно усердно к ней взывал? Так что я решил обойти этот момент и попробовать узнать чуть больше о её способностях:
        - То есть… ты кидаешь кубики? И на что конкретно ты влияешь?
        - На всё, - без тени скромности заявила она. - Я могу изменить Судьбу кого или чего угодно. От камня до божества. И за это многие боги сильно меня недолюбливают.
        - Почему это? - спросил я, хоть и догадывался.
        Мало кому понравится, что кто-то может устроить из его судьбы лотерею. А уж гордому всесильному божеству - тем более. И моя догадка оказалась верна.
        - Они не могут спорить с Судьбой, - усмехнулась Аллегри. - Точнее, могут, но для них это очень сложно и требует кучи сил. Потому они делают вид, что Судьба - непоколебимый столп. И пока все вокруг думают также, то это уже, вроде как, не они малосильные, а просто с Судьбой ничего не поделать.
        - А у тебя, значит, такой проблемы нет? - я запоздало сообразил, что «тыкаю» богине, но она, кажется, на такие мелочи внимания не обращала. Да и выглядела, как я уже заметил, не слишком-то по божественному.
        - Не-а, - мотнула она головой. - Проблема в другом. Судьба многогранна, намного многограннее этого кубика на шее, и имеет множество путей. И эта множественность - моя главная слабость.
        - Эм… поясни, - попросил я. - Разве это не преимущество, иметь широкий выбор?
        - Пхахахаха! - рассмеялась вдруг она. - Выбор? Парень, ты как меня слушал? Я богиня Случайностей, а не Выбора. Понимаешь разницу?
        - Ты лишь кидаешь кубик, но не влияешь на результат!.. - до меня, наконец, дошёл истинный смысл, скрывающийся за её титулом.
        Богиня одобрительно кивнула.
        - Ты не безнадёжен, - меня, кажется, действительно похвалили. - Из-за этого божественное старичьё держится от меня подальше, именуя мою силу бесконтрольной и опасной. Одна только бабуля Тиамат меня и понимает. Ну да Бездна с ними. Кроме невозможности предсказать результат, у моей силы есть ещё один серьёзный недостаток.
        - Какой же?
        Аллегри на время замолчала, словно раздумывая, стоит ли оглашать мне такие подробности.
        - Я… Не очень удачлива, - неохотно призналась она.
        Кажется, у меня сейчас на лице оказалось очень глупое выражение. Но что я мог поделать, услышав подобное заявление? Богиню Рандома не любит рандом? Я, конечно, разные анекдоты слышал, но что бы такое…
        - Ну давай, смейся над несчастной неудачливой богиней Случайностей, - проворчала она, с надутым видом откидываясь на спинку дивана.
        - И не подумаю, - искренне заверил я, возвращая себе серьёзный вид. - Поверь, все, кто хоть раз жаловался на Рандом, сочувствуют тебе.
        …Но на секунду я вновь захотел её обвинить во всех тех случаях, когда у меня в игре проваливалось зачарование дорогой экипировки. Очень сильно захотел.
        Она смерила меня обоснованно недоверчивым взглядом, вздохнула и вернулась к основной теме:
        - Несколько раз мне всё же удалось спасти ценных тельварцев при помощи мелких вмешательств. Героиню эльфов, гениального мага-кузнеца гномов, императрицу арахни. Но про остальные попытки… лучше не вспоминать. В общем, однажды я решила, что мне нужен кто-то, кто стал бы моими руками и ногами в Тельваре. Но все мои попытки создать свою десницу из местных были обречены на провал.
        - Почему? - спросил я и тут же пожалел, так как выражение лица у Аллегри стало такое, словно она прожевала лимон целиком.
        Я мгновенно перестал надеяться на ответ, однако богиня, похоже, решила быть искренней до конца, так как, пусть и неохотно, но буркнула объяснение:
        - Тельварцы утратили веру. Разочаровались в божестве, слишком часто приносящем неудачу. Из-за этого я уже давно потеряла возможность вмешиваться в некоторые вещи напрямую, как хозяйка мира, и вынуждена пользоваться лишь силой Случайности. А вот ты столь часто взывал ко мне, что твой уровень веры, по меркам этого мира, чуть ли не на уровне Святого! Может быть, именно из-за этого заклинание призыва и выдернуло именно тебя. В общем, твой долг - навести в Тельваре порядок!
        Когда Аллегри заявила это, её глаза горели огнём решительности. Она даже не обратила внимания на то, что чересчур сильно подалась вперёд, вперившись в меня взглядом.
        - Ты спрашивал, как можешь помочь? У тебя есть аж два варианта. Выставь вторженцев прочь из моего мира. Или восстанови веру в моё доброе имя!
        Несколько секунд я просто молчал, ошеломлённый таким напором, после чего вяло попытался возразить:
        - Но я же просто библиотекарь!..
        - И что? Без силы я тебя не оставлю, - возражение было сходу отметено. - Твоя вера сильна, многие жители твоего мира, хоть и неосознанно, обращаются ко мне. В общем, проблем не будет. Так что давай, соглашайся, получай стартовые вещички и начинай вершить подвиги во имя меня!
        - Стоп-стоп-стоп, - я выставил вперёд ладонь, останавливая разгорячившуюся богиню. - А если я хочу просто вернуться домой, на Землю?
        Аллегри сначала посмотрела на меня как на умалишённого и лишь после этого ответила:
        - Даже если не принимать в расчёт тот факт, что подобное желание пахнет бредом, это невозможно. Чисто, кхм, технически. Текущий покровитель твоего мира не слишком в восторге от несогласованных воскрешений. А ты, как бы это сказать… умер.
        - От удара шкафом, да? - по идее, я должен был отреагировать на это известие более эмоционально, но… почему-то я принял факт довольно равнодушно.
        Может потому, что вся эта ситуация, словно вышедшая прямо со страниц какой-нибудь заштампованной книжки, всё ещё не воспринималась мной всерьёз. А может из-за того, что задним умом я уже догадывался о таком исходе.
        - Ага, - кивнула Аллегри. - Погиб под тяжестью знаний, так сказать.
        Не обращая внимания на божественный чёрный юмор, я задумался и с разочарованием понял, что выхода у меня и правда нет. Но, чтобы не терять лицо и не вручать Аллегри лишний козырь в переговорах, я согласился на предложение с самым тяжёлым и скорбным вздохом, на какой был способен:
        - Ладно, может я и помогу. Но что получу взамен?
        - Взамен? - искренне удивилась богиня. - Как минимум, ты снова жив. К тому же, разве само звание Героя не подразумевает награду? Ты ведь будешь самым классным парнем в мире! За тобой будут бегать все, от старушек до молоденьких эльфийских принцесс. Слава, уважение, деньги, женщины! Знойные красотки сами будут запрыгивать к тебе в постель и собираться в гарем. Разве этого мало?
        - А можно без старушек? - я протестующе выставил ладонь. - Да и вообще, между обычной старушкой и эльфийской принцессой может оказаться всего пара лет разницы. Кроме того, все эти гаремные штучки хорошо выглядят только на бумаге, но все как-то забывают, что это настоящая банка с паучихами. Ведь каждая хочет стать самой любимой женой и готова ради этого сожрать товарок. Так что гарем - сомнительное удовольствие, они мне все нервы истреплют.
        Богиня на секунду нахмурилась и выдала, как ей казалось, железобетонный аргумент:
        - Книги! Ты ведь любишь книги? В Тельваре целая куча книг, которые ты не читал, верно? Неизвестные истории, редкие разумные фолианты, запретные гримуары. Станешь Героем - и сможешь собрать их целую кучу, пока будешь выполнять моё задание!
        - Книги это здорово, - кивнул я, - но «запретные знания» звучит как-то небезопасно и ещё более хлопотно, нежели гарем или геройские подвиги.
        Я вздохнул ещё разок, глядя, как Аллегри пытается придумать очередную порцию увещеваний:
        - Ладно, я понял, чего достигну и найду - всё моё. Ещё ты там что-то говорила про хитон, - я удовлетворённо хмыкнул, заметив, как Аллегри дёрнула щекой, явно рассчитывая, что глупый «однозвёздочный» уже забыл про это, - тоже пусть будет. И, хм, что на счёт смерти?
        Смерть, пожалуй, являлась самым животрепещущим вопросом в данный момент. Особенно в свете того, что разок я уже отошёл в лучший мир. Хотя лучший ли этот новый мир - ещё предстояло выяснить.
        - Расслабься, в Тельваре куча способов воскреснуть, особенно если ты силён. Но в идеале - постарайся найти себе союзника с заклинанием воскрешения, - буднично, словно речь шла о прогулке в магазин, сказала богиня. - Не самая распространённая магия, но проблем с поиском не будет.
        - Ну, хотя бы так, - кивнул я. - Так, погоди, а как я должен помогать тельварцам, если я человек, их злейший враг?
        - Не волнуйся, сделаю так, что ты сойдёшь за своего, - беззаботно отмахнулась она. - Нормально всё будет. Ну что, есть ещё какие-нибудь сомнения или дурацкие вопросы?
        Вообще-то были. Но я сильно сомневался, что смогу получить на них сейчас хоть сколько-то вразумительные ответы.
        - Ладно, я согласен, - кивнул я, смирившись со своей участью. - Только давай без рогов и иных странных модификаций организма.
        - Наконец-то, - просияла девушка. - Думала, тебя вечность уговаривать придётся. Тогда не будем тянуть время, пора делать из тебя Героя!
        В её руке из ниоткуда появился тонкий зеркально-чёрный браслет, по ободу которого шли витиеватые руны. Аллегри лихо крутанула его на пальце и небрежным движением кинула мне.
        - Теперь это твой артефакт, - пояснила она. - Надень и коснись его указательным пальцем.
        Я на секунду задумался, стоит ли вот так просто принимать подарки от подозрительных незнакомых богинь, но быстро плюнул и продел руку в браслет. Артефакт мгновенно сжался, мягко приняв нужный размер. Вещица практически ничего не весила и вскоре я совершенно перестал ощущать её на руке.
        Следуя инструкции Аллегри, коснулся браслета пальцем, словно экрана сенсорных часов, и… Минуточку, а я точно в иной мир попал? Почему это выглядит как интерфейс дополненной реальности?!
        Кажется, я задал этот вопрос вслух, так как Аллегри прыснула со смеху и, расхохотавшись, упала на бок, чуть не упав с диванчика.
        - Ахахахаха, ты бы видел своё лицо!
        Глядя на ухахатывающуюся богиню и обдумывая новую волну подозрений о том, что это какой-то масштабный розыгрыш, я хотел было коснуться перед собой большой кнопки с надписью «Принять звание Героя от богини», но мои мысли повернули в неожиданном направлении.
        - Слушай, Аллегри, - задумчиво спросил я. - Ты говорила, тебя устроит, если тельварцы снова станут верить в тебя?
        - Ахаха… Что? А, да, вполне. Уже есть какие-то идеи?
        - Не такие уж и идеи, - развивал я шальную мысль, - но что, если пойти от противного? Из-за твоей неудачливости они считают, что ты богиня, что редко приносит благо, верно?
        - Нууу, да, в общем, это именно так. Ты уже что-то придумал, да? Рассказывай! - оживилась она, снова сев и заинтересованно подавшись вперёд.
        - Что, если они начнут винить тебя во ВСЕХ неудачах? - хмыкнул я. - Сделаем из тебя богиню Рока.
        Честно говоря, я просто хотел её подколоть в отместку за то, как она меня обсмеяла. Но, судя по поражённому лицу Аллегри, я неожиданно сам наступил на свои же грабли.
        - Негативная вера, - прошептала она с округлившимися глазами. - Да ты же гений! Если меня станут проклинать на каждом углу, то сила может вырасти многократно! Так, но Герой тут не годится… Хм, что же делать?.. Тёмный пророк? Казалось бы, идеально, но у меня плохой опыт работы с культами… А, точно! Сделаем из тебя Владыку демонов! Что будет нести фатум и кару иномирцам во имя меня! Погрузим их в такое отчаянье, что их проклятья сами же выкуют для меня новый источник силы! А тельварцы поверят, что я принесла людям беды и невзгоды! И тогда, со всей этой мощью, я, наконец, выставлю людишек за порог!
        …Я ведь хотел просто подшутить. Но перспективы резко стали ещё мрачнее прежних, чем когда мне сулили должность Героя!
        - Я забираю свои слова на счёт однозвёздочного! - обрадовала она меня. - С такими идеями ты, как минимум, двухзёздочный!
        Похвала звучала крайне сомнительно, как по мне, но, раз уж Аллегри накинула целую звезду, будем радоваться повышению.
        - Решено! Отныне и впредь, своей божественной силой нарекаю тебя Владыкой демонов мира Тельвар!
        Глава 2. «Ваш новый класс - Владыка демонов»
        «ВАШ НОВЫЙ КЛАСС - ВЛАДЫКА ДЕМОНОВ.»
        - Но я ведь ничего не подтверждал! - вскочил я, увидев перед собой эту надпись.
        - Хм? - удивлённо глянула богиня. - Но это ведь была твоя идея, почему ты недоволен?
        - Потому что эта должность ещё хлопотнее, чем быть Героем! - извернулся я, опасаясь признаться, что так понравившаяся ей идея была всего лишь шуткой. - Я не любитель творить тёмные дела, знаешь ли.
        Последняя часть моего оправдания являлась чистейшей правдой.
        - Тогда зачем ты вообще завёл разговор об этом? - Аллегри слезла с дивана и посмотрела на меня с выражением полного непонимания.
        - Просто делился идеей. А ты сразу с места в карьер.
        - Аааа, Кроносовы носки! - причудливо выругалась богиня и принялась нервно ходить перед диванчиком. - Ну и что теперь будем делать? Я не могу вот так запросто менять тебе классы туда-сюда! Так что, придётся тебе становиться тёмным и беспринципным.
        - Вот уж дудки! - возмутился я. - Котят с деревьев снимать ещё куда ни шло, а в тёмные не хочу. Вороти всё назад!
        - Нет! - надулась богиня.
        - Почему?! - начал всерьёз раздражаться я.
        - …Не могу! - неожиданно призналась девушка. - Знаешь, сколько маны ушло, чтобы призвать тебя, бесполезного? Пятидесятилетний запас! А мне ещё тебе силу дать надо, шмотки паршивенькие. Хочешь другой класс? Пожалуйста. Но покорять мир пойдёшь вот так, как прибыл, в одной футболке и джинсах!
        Подойдя почти вплотную во время этой тирады, она гневно тыкнула мне пальцем в грудь и я невольно отступил под таким напором. Оценив аргументы, вздохнул и пораженчески поднял руки:
        - Ладно, понял. Владыка так Владыка. В конце концов, это ведь всего лишь звание, верно? Не обязательно устраивать жертвоприношения и всякое такое?
        - Пфф, конечно нет, - фыркнула богиня и опустила руку. - Ведь, если так разобраться, Герой и Владыка есть лишь две стороны одной монеты. Чемпион людей и Чемпион демонов. Просто титулы. Конечно, я была бы в восторге, устрой ты врагам настоящий террор, но раз уж ты такой мягкохарактерный, поступай как знаешь.
        Я облегчённо выдохнул. Вроде бы, всё как-то разрешилось. Какой чёрт меня вообще дёрнул за язык с этой идеей? Для такого мирного человека как я, выросшего в спокойное и безопасное время, даже должность Героя чревата неизбежными сражениями и непростыми решениями. А я собственными руками чуть не записал себя в главные злодеи! Точнее, записал, но формально.
        - Но, раз уж ты теперь Владыка демонов, придётся тебе действительно как-то объединить «демонов», чтобы соответствовать званию, - хитро улыбнулась Аллегри, прерывая мои размышления. - Не хочешь сражаться сам - приведи к победе нацию!
        …Мои размышления были слишком наивны. Я вообще слишком наивен! Долго ли я вообще проживу с таким подходом?
        - Ладно, что теперь? - устало спросил я, заранее смирившись, что через недельку меня поднимут на вилы в какой-нибудь деревне.
        - А теперь пора за работу! - мило улыбнулась Аллегри и, отступив на пару шагов, вытащила из кармана толстовки пару таких же многогранников, как и висевший у неё на шее. - Надеюсь, тебе повезёт со стартовой точкой!
        И лишь когда кости с тихим стуком покатились по гранитному полу, где-то глубоко в душе у меня зазвенел колокольчик плохого предчувствия.

* * *
        К тому времени, как чёрные божественные кубики, или, как их ещё называют ролевики, дайсы, остановились, я морально уже смирился с тем, что комфортной «высадки» не будет. Что неудачливость богини закинет меня в середину озера, в логово голодных волков или прямо на поле боя между людьми и тельварцами.
        Но, кажется, я недооценил её неудачливость.
        Стоило замереть загадочным многогранникам, как в лицо ударила волна нестерпимого жара. Глаза заслезились от потоков набегающего воздуха и убийственного букета запахов серы и дыма. Живот свело от резко возникшего чувства падения и я стремительно ухнул вниз.
        Не помню, что я орал в тот момент. Наверняка что-то нецензурное. Об Аллегри, книгах, долбаных иных мирах, дайсах и рандоме в частности. О том, что для совершения подвигов призывать надо подготовленных профессионалов. О том, что хочу домой. Потом я орал что-то ещё. Но недолго. Раскалённый воздух и падение быстро высушили и обожгли мне глотку, заставив заткнуться. После чего мне оставалось лишь смотреть на стремительно приближавшееся багровое пятно. Но и этого удовольствия я вскоре лишился. Температура заставила закрыть глаза, да ещё и защитить их рукой. Словно бы это изменило итог, ха.
        Потом у меня, кажется, загорелись волосы и одежда. А потом моё невероятное приключение в новом и неизведанном мире закончилось, так и не успев начаться.
        Потому что я упал в жерло вулкана.

* * *
        - Ахахахахаххахахаха!!! - в этот раз богиня всё таки свалилась с дивана. - Это оказалось самое короткое путешествие, что я когда-либо видела. А лицо, какое у тебя было лицо! Ахахаха!
        В ответ на эту реплику я лишь сплюнул в сторону кусок застывшей магмы и скрестил руки на груди.
        Сидя в позе лотоса на уже ставшей родной гранитной плите, я лишь молча буравил взглядом богиню неудачи и думал о том, что остаться на Земле и тихонько помереть под шкафом было бы не так уж и плохо. А что? Пусть без воскрешения. Зато без таких издевательств! Но моего мнения при призыве, конечно же, не спросили. Это даже не призыв, а похищение какое-то!
        Впрочем, Аллегри всё же стоило поблагодарить. После падения в вулкан на теле не оказалось ни единого ожога, меня не мучили адские боли и даже воспоминания о случившемся оказались подёрнуты приятной дымкой лёгкой амнезии, чему я оказался несказанно рад. Мало удовольствия начинать жизнь в новом мире с психологической травмы.
        Тем не менее, я хранил суровое молчание, не собираясь начинать разговор первым. А ещё я косился на появившийся в ротонде столик, на котором красовался чайный сервиз и многоуровневая конфетница, заполненная сладостями и печеньем. И как на него ни посмотри, а в прошлый раз стола тут совершенно точно не было. Аллегри решила закрыть свой косяк чаепитием с печеньками? Если она всерьёз думает, что этого будет достаточно, то у меня для неё плохие новости.
        Наконец, истерический смех богини неудач сошёл на нет и она, смахивая слёзы, опёрлась на диванчик и встала.
        - Уууух, да уж, даже я не ожидала, что всё так обернётся, - без тени сожалений или раскаянья заявила она и подкинула в руке свои чёртовы кости. - Зато теперь мне будет, что рассказать Эри за чашечкой чая. Ну, ладно, попробуем ещё разок. Как говорят в твоём мире, дважды в один вулкан не падают, так что сейчас всё пройдёт намного лучше, я уверена!
        После чего я в очередной раз убедился, что со своей наивностью долго не протяну. Извинения? Компенсация? Ха! Не с этой богиней! Я даже не успел крикнуть: «Стой!», как кости весело покатились по полу.
        Не знаю, на что я рассчитывал, вскакивая и бросаясь к подпрыгивающим многогранникам. Но однозначно было бы лучше, останься я сидеть на полу, так как кости сделали последний оборот, обстановка резко сменилась и, потеряв опору под ногами, я упал и покатился вниз, отшибая бока.
        Перед глазами несколько раз промелькнули щербатые разбитые ступени из жёлтого камня вперемешку с мазками голубого неба, после чего я выкатился на пыльную мостовую и замер лицом вверх.
        - Богини, герои, демоны… В гробу это всё видал… Могла бы и чаем угостить! - прохрипел я, превозмогая боль в отбитых рёбрах.
        В этот раз, кажется, повезло. Я не вляпался в вулкан, не оказался на дне какой-нибудь местной Марианской впадины, а всего лишь скатился с раскрошившихся ступенек, отбив всё, что только можно. Ныли ушибы, дул лёгкий ветерок, неся с собой запах травы и пыли, побитая спина впитывала тепло нагретой солнцем брусчатки. А надо мной висели светлое небо, усеянное редкими облаками, да грубые копья приветственной делегации, со сработанными из синих кристаллов наконечниками.
        - Человека! - взвизгнул тонкий голос с непривычным акцентом. - Человека атака! Схватить!
        Три острия красноречиво приблизились к лицу и шее. От наконечников исходил тихий, неровный гул, словно от барахлящего трансформатора, что давало лишний повод проявить благоразумность и не дёргаться.
        - Странный человека, - заявил голос. - Не человека? Не понять. Шамана звать! Эй, шамана!
        - Ребят, у вас чаю нет? - я вяленько попытался разрядить обстановку, но взамен получил тычок копьём в рёбра и бодрящий разряд тока.
        Наконечники и правда оказались электрическими.
        - Молчать, не человека! - прикрикнул на меня другой голос, более грубый и хриплый. - Шамана ждать! Он решать!
        Когда в ушах перестало звенеть, а в глазах отплясали весёлые звёздочки, я осторожно, стараясь не давать повода для нового заряда бодрости, пошевелил головой и осмотрелся.
        Вокруг меня, сжимая длинные древки копий, стояла хмурая троица человекоподобных существ. Не выдающегося роста, метра полтора или около того, издалека их спокойно можно было бы принять за обычного подростка, но если только издалека. Красновато-бурая кожа, бугрящаяся жгутами мыщц, с первого же взгляда сообщала, что если у этих существ и имелись люди в генеалогическом древе, то в какие-то совсем незапамятные времена. Ну а непропорционально большие для их комплекции лысые головы, слегка приплюснутые, с горбатыми носами и обвислыми длинными ушами, окончательно останавливали последние попытки найти межвидовое сходство.
        Судя по всему, я угодил аккурат в руки тельварской версии гоблинов. Но если гоблинов обычно представляют зелёными, слабыми и с мусором вместо оружия, то эти ребята, хоть и явно нервничали, глядя на меня, слабаками не казались, да и отсталыми тоже. Оружие выглядело пусть и грубо, но надёжно. Каждый из гоблинов щеголял в кольчуге или плотном кожаном доспехе, явно не с чужого плеча, а грамотно подогнанных по фигуре.
        Помимо троицы пикинёров, чуть в стороне я увидел парочку лучников, что тоже держали меня под прицелом. Большего о составе отряда мне разглядеть не удалось. Что же до места, в котором оказался, то вокруг я мог увидеть лишь злополучную лестницу, с которой и скатился прямо в сердце гоблинского отряда, да несколько сильно разрушенных зданий.
        Со стороны, куда я уже не рискнул повернуть голову, донеслись торопливые приближающиеся шаги и частые удары чего-то деревянного по камням мостовой. Видимо, спешил тот самый шаман. И, кажется, не один.
        - Поднять, - раздался отрывистый приказ, когда подошедшие остановились неподалёку.
        Угрожающе гудящие копья подались в сторону, в плечи клещами вцепились руки гоблинов и рывком поставили меня на колени, развернув в сторону шамана и едва не вывернув мне в процессе суставы. Кто сказал, что гоблины слабые? Плюньте им в глаза, они ни черта не соображают в гоблинах. Я, впрочем, тоже. Может это и не гоблины даже, кто их разберёт. Какие-нибудь волшебные подсказки у них над головами появляться не спешили. Язык понимал - и на том спасибо. Хотя кое-кто мне там ещё обещал знания о культуре, нет? Эй, богиня!
        Оказавшись на коленях, я увидел, что нахожусь на небольшой площади, которую окружали руины уничтоженного и покинутого города. Когда-то двух и трёхэтажные здания зияли руинами, провалами, рухнувшими крышами и перекрытиями, а от некоторых и вовсе остались лишь груды камней да огрызки стен. То там, то сям, на площади фигурки гоблинов, озирающихся по сторонам с оружием наготове. Но самый главный из них стоял сейчас прямо напротив меня. Что там Аллегри говорила? Сойду за своего? Ну-ну, сейчас проверим.
        Шаман и правда явился не один, а с охраной в составе парочки краснокожих дуболомов особо крепкого и свирепого вида. В отличие от бойцов, что я видел прежде, эта парочка носила шлемы с забралом, металлические нагрудники, поножи и наручи, угрожающе покачивала одноручными топорами и держала наготове большие щиты. Вся их экипировка, от шлемов до щита, была выполнена из тёмного металла с красноватым отливом.
        Но и старый шаман оказался одет далеко не в робу. Высокий остроконечный шлем без забрала, больше напоминающий бронированную версию шляпы колдуна, кольчужное пончо, ботинки с защитными пластинами и узловатый чёрный посох из лакированного дерева, коим он и постукивал по мостовой по пути сюда.
        Шаман выглядел значительно старше своих собратьев, его кожа оказалась значительно темнее, морщинистей, а лицо покрывала сложная вязь белых татуировок. Лишь сейчас, глядя в глаза ему и его охране, я заметил, что у гоблинов жёлтые глаза с вертикальными зрачками, напоминающие кошачьи.
        - Шамана, этот человека упал с лестницы, прямо возле нас, - начали доклад мои охранники. - Но странный человека. Без оружия, не воевать. И словно не человека. Моя не понять, тебя звать.
        Речь гоблинов хоть и была вполне понятной, но менее странной от этого не становилась. Может, эти ребята просто малограмотные, а может богиня опять напортачила и одарила меня бракованным переводчиком. И я даже не мог определиться, какой из вариантов звучит реалистичнее. Но, как бы там ни было, сейчас меня больше волновало как выбраться отсюда целым или, хотя бы, живым.
        Однако шаман освобождать меня не спешил. Насаживать на копья, впрочем, тоже. Он долго смотрел, задумчиво пожёвывая сморщенными губами, недовольно хмурился, но, наконец, заговорил:
        - Кто ты?
        Отличный, блин, вопрос! И что-то подсказывало мне, что какой бы ответ я не дал, шамана он не устроит. Лично я точно не стал бы верить подозрительному чужаку, который вдруг начнёт заявлять, что он библиотекарь или какой-то там владыка демонов. На копьё и всего делов! Толкать речи про посланника Богини Рока стоит в более подходящей обстановке. Но и байки про скромного путника тут тоже не прокатят.
        Так что для начала прикинусь пеньком и просто представлюсь. Но представляться земным именем как-то… Нужно что-то иномирское. Знать бы ещё, какие у них тут имена в ходу, а то ляпнешь что-нибудь по незнанию, потом всю жизнь расхлёбывать будешь… Но, так как особого выбора у меня всё равно не имелось, то я просто поменял порядок букв в своём настоящем имени.
        - Меня зовут Нотан, почтенный шаман.
        - Плевал я на твоё имя, человек, - старый гоблин оказался не в настроении для светской беседы. - Все знают что вы, люды, лишены магии. А в тебе она прямо бурлит. Кто ты такой?
        Шаман оказался намного образованней своих сородичей, вот только разговор у нас всё равно не клеился. Но теперь мне хотя бы стала понятна причина, по которой гоблины не проткнули мне брюхо в первую же минуту. Но проще-то от этого не становилось! Магия бурлит, говоришь? Отлично! А я-то почему ничего такого не чувствую?! Эта глупая богиня не могла сначала дать почитать инструкцию или что-то в этом роде? «Магия для чайников» там, или «Мой первый огнешар»?
        Пытаясь придумать хоть немного пригодное объяснение, я окончательно растерялся и уже начал задумываться о том, расщедрится ли Аллегри на ещё одно воскрешение или же всё, хана котёнку?
        От резкого воя, раздавшегося над руинами города, едва не заложило уши, после чего грохнул взрыв. За шаманом, где-то недалеко от нас, поднялся клуб огня и пыли, и мостовую ощутимо тряхнуло. Он тут же оглянулся, перехватывая посох, а его телохранители вскинули щиты. Один из дуболомов встал между шаманом и взрывом, а второй закрыл его от меня, словно я и правда мог броситься в атаку.
        Грохот взрыва сменился рёвом боевого рога, доносящимся с того направления.
        - Ходун! Ходун, шамана! - нервно крикнул кто-то позади меня.
        - Без тебя знаю! - зло рявкнул старый гоблин. - Труби отход, вылазка окончена.
        - А человека? - уточнил один из моих охранников.
        Шаман повернулся и одарил меня нехорошим взглядом.
        - Оглуши его и брось здесь. Выиграет нам время.
        На пару мгновений я оказался совершенно свободен, но это счастье быстро сменилось тычком электрического копья и темнотой.
        Когда я очнулся, вокруг уже никого не оказалось. С трудом приняв сидячее положение и немного пригладив торчавшие дыбом волосы, я огляделся и замер. Что-то приближалось. Ритмично, уверенно и на внушающей уважение скорости. В равномерности звуков чувствовалось что-то механическое и я попытался встать, чтобы найти хоть какое-нибудь укрытие от стремительно приближавшихся неприятностей. Гоблины дали дёру от этой штуки резко и задорно. А значит, у меня против неё нет вообще никаких шансов. По крайней мере, пока я не разберусь, что там у меня внутри бурлит помимо желания высказать одной богиньке всё, что я о ней в данный момент думаю.
        Но спрятаться в руинах я так и не успел. Над развалинами одного из зданий вокруг площади поднялась тонкая бурая лапа и воткнулась в перекрытия дома. Следом за ней показалась вторая и вскоре я наблюдал, как на остатки дома забирается нечто, размером с небольшой грузовичок и напоминающее механического паука.
        Признаться, боевой гексапод - не совсем то, что я ожидал увидеть в мире меча и магии. Поначалу я вообще хотел возмутиться болезненной страсти всяких иномирцев к шагоходам. Где колёса и гусеницы?! Тем не менее, пусть даже он выглядел донельзя примитивно, весь в пыли и грязи, покрытый рваным металлом и внушительными подпалинами, с одной оторванной лапой по правой стороне… Именно он играючи взобрался на обломки здания и, угрожающе чирикнув что-то на своём машинном языке, навёл на меня башенное орудие, а не я на него. А это значило, что я оказался лишён права высказать возмущение о спорной конструкции.
        И на мгновение мне показалось, что вулкан в качестве стартовой точки был не так уж и плох.
        Глава 3. Судьбоносный бросок
        Взглянуть два раза за день в глубины жерла, в котором багровеет причина твоей скорой и быстрой смерти - удовольствие крайне сомнительное и не слишком увлекательное. Да, они были разными. Одно принадлежало злосчастному вулкану, второе являлось жерлом орудия, установленного на штуке, которую гоблины прозвали Ходун. Вот только какая, к чёрту, разница, если итоговый результат окажется одним и тем же?
        Пусть я едва успел появиться в Тельваре, но за это время не прошло ещё и минуты, чтобы мне не угрожало что-то смертельное или просто болезненное. Не так я себе представлял всё это. Что там говорила Аллегри? Что-то вроде, «магия призыва сочла тебя подходящим для этой работы»? Эта магия явно бракованная! Да и богиня тоже! Первый же её бросок кубиков закончился критической неудачей, а после второго крайне недружелюбные гоблины оставили меня на растерзание боевому шагоходу. Готов спорить на что угодно - я определённо находился где-то в конце списка кандидатов на призыв, худший из подходящих. Но из-за неудачливости Аллегри выдернуло именно меня. Может и шкафом прибило из-за неё? Ч-чёрт…
        Я ведь простой парень без особых способностей. Меня не готовили спасать миры и даже суперсилы никакой не вручили. Кажется. Как я должен голыми руками завалить этого механоида? А никак. Конечно, по законам жанра, сейчас должен был бы вмешаться какой-нибудь достаточно сильный путник, или у меня внезапно проснулись бы магические способности. Или из гексапода вылез бы человек, принявший меня за своего.
        Но реальность такова, что меня сейчас распылит залп из этой здоровенной дуры, в глубине которой алеет заряд какой-то энергии. И остаётся лишь уповать на то, что я ещё попаду на чаепитие дурацких богинь, а не склею ласты окончательно. Если эта бракованная демиургша хочет как-то помочь, то сейчас самое время. Как на счёт немножечко чудес?!
        На той стороне что-то отчётливо хрустнуло, корпус машины покачнулся назад и вылетевший из дула сгусток энергии прогудел высоко над моей головой, улетев куда-то далеко за пределы площади. Железного паука, тем временем, продолжало вести. Он принялся торопливо перебирать механическими лапами, ища новую опору, но раздался весёлый скрежет камня и деревянных балок, и две лапы Ходуна с повреждённой стороны провалились вниз. После чего гексапод с грохотом и клубами пыли провалился, заваливая на себя остатки истерзанного здания.
        - …Серьёзно? - вполголоса буркнул я, растерявшись от неожиданного спасения.
        Это такое крайне удачное совпадение или Аллегри наконец решила стать чуть более полезной? Как бы там ни было, я не стал упускать свалившийся шанс на спасение и дал дёру с площади, пока Ходун пытался выбраться из под завала, скрипя сочленениями и приводами.
        Бежал я не разбирая дороги, стараясь побольше петлять между зданиями и меняя улицы в поисках чего-то, что сошло бы за укрытие. И хотя некоторые районы выглядели несколько целее других, в городе царили разруха и беспорядок. Покинутое поселение не выглядело как давно забытые руины, растения пока что не начали активное наступление на остатки цивилизации, ветра и дожди не сгладили обломки стен и камней. Относительно недавно город ещё жил и процветал.
        Но теперь он выглядел так же, как разрушенные войной города по телевизору. Во время бегства я не видел ни души, но встреча с гоблинами и Ходуном подсказывала, что тут ещё не окончательно исчезла жизнь. Партизанская война? Похоже на то.
        Через несколько минут активного бегства организм сказал, что с него хватит. В боку адски закололо, в глазах начало темнеть и мне пришлось завернуть в глубины ближайшего дома, чтобы перевести дух и собраться с мыслями. Пробравшись в дальнюю комнату через груды обломков мебели и прочего мусора, присущего полуразрушенным зданиям, и убедившись, что с улицы меня не увидят, я устало рухнул на пыльный дощатый пол.
        Болело не только то, что могло болеть, но и то, что не могло - тоже. Успокаивая хриплое тяжёлое дыхание и утирая с лица обильные струи пота я понял, что если меня однажды попросят дать парочку советов будущему попаданцу, я первым делом отправлю его в спортзал. И в секцию бега. Бег, вне всяких сомнений, важнейший из навыков для начинающего покорителя иных миров.
        Когда я немного остыл, успокоился и перешёл из лежачего положения в сидячее, привалившись к стене, то обнаружил, что доставшийся от Аллегри браслет ощутимо вибрирует и подмигивает рунами, всячески пытаясь привлечь к себе внимание. Заинтересовавшись, я коснулся его пальцем и перед глазами открылось полупрозрачное окошко с текстом:
        Привет, Владыка демонов! ?(^?^) Знаешь, когда на площадь вышел людской автоматон, я чуть тортиком не подавилась. (???) Думала, что сейчас опять тебя воскрешать придётся, на последнюю ману. (T?T) Или просить Эри, она в этом вопросе спец. Но ты настоящий везунчик! Не то что я, хехе. (^_<)??
        Знаю, мне стоило устроить для тебя режим обучения или что-то такое перед отправкой в Тельвар, но взглянем правде в лицо - игроки ненавидят обучалки. (^~^)И я была уверена, что и ты тоже. (? .>??)? Так что придётся тебе там разобраться самому. Но ты ведь умный парень. (*???) Уверена, что справишься. (^_^)
        P.S.
        Автоматон уже ищет тебя по магическому следу, так что не затягивай с обучением.
        P.P.S.
        Эри сказала, что ты ничего. Как для смертной блохи, конечно же.
        P.P.P.S.
        Эри - это Эрешкигаль. Мы тут с ней пьём чай и болеем за тебя. Не разочаруй нас! (???*)
        - Тоже мне, реалити-шоу нашли! - заорал я, глядя в дырявый потолок.
        После прочтения ниспосланного божественного послания меня одолело большое и навязчивое желание разорвать записку на мелкие клочья. Но, к сожалению, неосязаемое окошко обладало врождённой устойчивостью к подобным помыслам, так что я его просто закрыл, злобно сопя.
        Рано. Слишком рано я поверил в то, что Аллегри способна быть полезной. Нет уж, надо привыкать к мысли, что я тут сам по себе. И мне по барабану, что она слышит всё, о чём я думаю!
        Выпустив душевный пар и выдохнув, я успокоился и начал думать. Несмотря на свою бесполезность, Аллегри сообщила этим письмом один крайне важный факт - гексапод никто не пилотирует и железяка охотится в этих развалинах совершенно самостоятельно, бросаясь на всё, что носит в себе хоть немного магии. Прямо как собака, идущая по запаху. Честно говоря, несмотря на примитивный и дурацкий вид Ходуна, подобные достижения людей внушали уважение. И опасения.
        И если на стороне тельварцев нет аналогичных технологий, то я начинаю понимать, почему они неуклонно проигрывают в войне за территорию.
        Вспомнив, что робот уже двинулся по моему следу, я выбросил из головы лишние мысли и снова коснулся браслета. Аллегри так и не пояснила как я должен заниматься самообучением, но этот артефакт наверняка ключ ко всему.
        И я был прав. В этот раз прикосновение открыло передо мной внушительное меню, в котором тут же разбежались глаза от различных функций, но в данную секунду меня интересовали только два раздела. [Статус] и [Навыки].
        [СТАТУС]
        ВЛАДЫКА ДЕМОНОВ НОТАН
        АПОСТОЛ АЛЛЕГРИ
        ПОТЕНЦИАЛ РАЗВИТИЯ: ?????
        ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ: 0
        ОБРАЩЕНО В ВЕРУ: 0
        ДОСТИЖЕНИЯ: НЕТ
        Ииии… всё? Действительно? Никаких характеристик, показателей здоровья, маны и прочего? Моё нутро игрока протестующе вопило от такой несправедливости, но ровно до тех пор, пока я не открыл раздел с навыками. После чего всё встало на свои места.
        Как и положено живому существу, мои возможности не измерялись какими-либо числами. И это логично. Что гоблин, что человек - оба испустят дух, получив топором по темечку. Но изучение и развитие определённых навыков позволяло мне обойти это досадное ограничение. Названия навыков вроде «Стальные кости», «Каменная кожа», «Стоик» и тому подобных, более чем доступно на это намекали. Правда, их эффекты на первом уровне развития не слишком впечатляли, но огромное количество скрытых за замочком уровней развития настраивали на оптимистичный лад.
        Вот только в замочках скрывался свой подвох. Изучение навыков требовало определённого уровня Веры тельварцев в Аллегри и в данную минуту этот показатель показывал число 583. При этом, активация первого заблокированного навыка в той же цепочке Стоика, что повышала сопротивляемость ядам, оглушениям и прочей гадости, требовала наличия двух тысяч единиц Веры. И я не очень понимал, завязано ли это число на количестве верующих в мире, или же было каким-то относительным показателем.
        Так или иначе, всё это означало, что мне в любом случае придётся вести активную религиозную агитацию. К счастью, навыки первого уровня не требовали Веры для изучения, но тускло светились серым, показывая, что они ещё не изучены. Значит ли это, что у них имелись какие-то специальные условия для изучения? Лишь два умения переливались цветной рамочкой с самого начала. Это были «Полиглот» и «Судьбоносный бросок».
        С «Полиглотом» всё оказалось предельно просто. Первый уровень позволял понимать речь разумных рас и видов, общаться с ними и давал ограниченные возможности для коммуникации с полуразумными расами. Однако кто входит в разумные, а кто в полуразумные - не уточнялось. Интересно, те рядовые гоблины полуразумные или просто туповатые? Ведь у шамана проблем с речью я не припоминал…
        Но вот «Судьбоносный бросок» на несколько секунд буквально подвесил мой мыслительный процесс.
        «СУДЬБОНОСНЫЙ БРОСОК»
        БРОСЬТЕ МАСТЕРСКИЕ ДАЙСЫ, ЧТОБЫ УВЕЛИЧИТЬ ИЛИ УМЕНЬШИТЬ ШАНСЫ НА УСПЕХ ВАШЕГО СЛЕДУЮЩЕГО ДЕЙСТВИЯ. ЧЕМ ТОЧНЕЕ ВЫ ЗАДАЁТЕ УСЛОВИЯ ДЛЯ УСПЕШНОСТИ ИЛИ НЕУСПЕШНОСТИ БРОСКА, ТЕМ СИЛЬНЕЕ БУДЕТ ОКАЗАННЫЙ ЭФФЕКТ.
        ДОСТУПНО РАЗ В СУТКИ.
        Минуточку!!! Это вообще что такое? Это ж какие Дайсы я должен кидать? Те, что были у Аллегри? И как я, спрашивается, должен их раздобыть?! Или…
        Чтобы проверить догадку, я немедленно проверил карманы новой одежды, что выдала мне богиня, но ничего не обнаружил. Тогда я вышел из раздела навыков в главное меню браслета и зашёл в [Хранилище].
        Там, к своему приятному удивлению, я обнаружил маленькую горстку золотых монет, запас еды, воды и… Два чёрных шестигранника.
        Я попробовал взять кубики из полупрозрачной ячейки хранилища и они, словно реагируя на моё желание, материализовались и мягко легли на ладонь. Эти кости отличались от тех, что я видел у богини. Тот же чёрный цвет, но всего лишь шесть граней, а точки, обозначающие числа, нанесены обычной красной краской, без каких либо световых спецэффектов.
        В хранилище не оказалось никаких подсказок о том, что это именно Мастерские Дайсы, но и выбирать было не из чего, так что я решил считать их теми самыми.
        В общих чертах я догадывался о принципе работы навыка. Ставишь удачу на чётное число, кидаешь кубики. Кинул удачно? Получи усиление. Нет? Ослабление. Для броска на чёт/нечёт эффекты слабы. Но если загадать конкретное число, то усиление должно быть сногсшибательным. Ослабление, правда, тоже. По крайней мере, так я себе представлял всю эту систему в данный момент. Вполне в духе Аллегри. И интуиция подсказывала мне, что частичка её неудачливости может оказаться и в этих костях.
        Положив дайсы назад в ячейку, я закрыл хранилище и вернулся назад к навыкам. Мне нужно было что-то, что помогло бы в борьбе с Ходуном. Ну или позволило бы успешно сбежать из города и сбросить автоматон с хвоста. Второй вариант нравился мне даже больше, так как снижал риски и хлопоты к минимуму. Но если для изучения навыков указаны какие-то хлопотные условия… мне конец! Словно желая усилить мою панику, до моих ушей начало доноситься отдалённое поскрипывание механизмов Ходуна и, нервно сглотнув, я пробежался глазами по списку.
        Выбор очень большой. Больше, чем мне хотелось бы. Но главной проблемой тут являлось полное незнание слабых и сильных сторон противника. Допустим, взять «Магию молний». Звучит перспективно против всякого рода роботов, но есть ли у Ходуна вообще хоть какие-то электрические цепи в привычном понимании, чтобы их можно было сжечь высоковольтным разрядом? И на каждый потенциально неплохой навык находился свой каверзный вопрос.
        Раздался грохот осыпающегося дальше по улице здания и я понял, что слишком далеко вожусь. Воевать или бежать? Решить нужно было здесь и сейчас. И я решил, ткнув пальцем в значок магии молний.
        Я отчётливо понимал, что это против какого-либо здравого смысла. И в то же время… хотелось попробовать. К тому же, если я избавлю город от этого чистильщика, гоблины могут признать во мне союзника, а там можно и на сторону Аллегри их сманить, и вообще…
        Сладкие грёзы о шкуре неубитого гексапода разрушила красная надпись, появившаяся перед глазами:
        ИЗУЧЕНИЕ НЕВОЗМОЖНО. БРОСЬТЕ МАСТЕРСКИЕ ДАЙСЫ, ЧТОБЫ ОПРЕДЕЛИТЬ КОЛИЧЕСТВО СТАРТОВЫХ ОЧКОВ НАВЫКОВ.
        Сплюнув, проклиная очередную задержку, я бросился вытаскивать кубики из хранилища и, едва ощутив их в руке, без особого почтения бросил на пол.
        Мне выпала двойка.
        Две красные точки грустно взирали на меня с пыльных досок и мне тут же живо представилась реакция Аллегри на это. Уверен, она сейчас ржёт. Хохочет вместе со своей шумерской подружкой, катается по дивану и давится тортом. Вне всяких сомнений.
        Раздосадованный, я просто в сердцах пнул кубики ногой, после чего кости разлетелись в разные стороны и скрылись в завалах мусора. Ну и чёрт с ними.
        Рассудив, что у орудующих на этих улицах гоблинов не случайно оказались именно электрические копья, я ткнул пальцем в навыки «Магия молний» и «Марафонец», содрогнулся от внезапно пробежавшего по позвоночнику разряду тока и, не обращая на какие-то изменения в окне навыков, закрыл меню браслета.
        Взглянув на руку и убедившись, что возле неё начинают плясать разряды, едва мне стоит об этом подумать, я решительно сжал кулак и направился к выходу, встречать гексапод электрическим сюрпризом.
        К чёрту стратегии и хитрые планы, это будет тактика «Бей и беги».
        Ну или, в крайнем случае, просто «Беги».
        Глава 4. Первый успех
        Тяжело быть Владыкой демонов. Ещё тяжелее, если тебя им сделали, ничего не объяснив. Втройне тяжелее, если всё, что у тебя есть, это навык бега и возможность иногда кидаться молниями.
        В общем, мой план полностью провалился, а первый бой принёс два серьёзных разочарования.
        Первое - молния оказалась неэффективной против робота. Электрические разряды стекали с него, словно с гуся вода, оставляя лишь лёгкие подпалины в точке удара. Может он в принципе не боялся электричества, а может корпус выступал в качестве клетки Фарадея, защищая начинку от повреждений. И если бы я вспомнил о такой возможности раньше, пожалуй, подумал бы ещё дважды или трижды перед тем как изучать магию молний.
        Из этого я вывел ещё один совет будущему попаданцу - обязательно освежить школьный курс физики. А то мало-ли, вдруг придётся кидаться молниями в бешеный гексапод…
        Второе разочарование - Ходун не давал даже шанса нарезать вокруг него круги.
        Несмотря на все мои старания начать бой из укромного места и ударить автоматону в спину, получилось ровно наоборот. Железяка ясно представляла, где я нахожусь, и не стеснялась вести огонь по укрытию. Так что, как бы я не бегал, как бы не пытался прятаться по зданиям и закоулкам, Ходун неотступно преследовал и выкуривал меня.
        В итоге я оказался посреди широкой улицы, лицом к лицу к автоматону. Палило жаркое полуденное солнце, ветер гнал волны пыли и мусора по брусчатке. А мы с гексаподом напряжённо замерли, словно ковбои, готовящиеся выхватить револьверы и всадить в оппонента горсть свинца. Ну, точнее, это я напряжённо замер, а Ходун просто стоял и, скорее всего, просто целился и накапливал энергию. И стоило увидеть первые признаки готовящегося выстрела, я интуитивно ударил по роботу самой мощной молнией, какую смог создать. И успел ровно в тот момент, когда орудие полыхнуло.
        К чести Аллегри, на счёт силы она всё же не наврала. Жахнуло прямо таки по-царски, со всеми положенными спецэффектами и раскалённым воздухом, едва не опалившим кожу. От раската грома и ослепительной вспышки, сопроводивших удар, я на несколько секунд оглох и ослеп, а ударная волна отбросила меня на пару метров назад.
        Держась за рёбра, что многого натерпелись за сегодняшний день, я поспешно встал и вернувшееся зрение открыло мне впечатляющую картину. Ходун, неуклюже перебирая лапами, пытался встать, но получалось у него плохо. Вся передняя часть корпуса лишилась обшивки, обнажив причудливые приводы, поршни, шестерни, тросы и мягко пульсирующие красным кристаллы, судя по всему, служащие источниками энергии.
        Из некогда шести лап, рабочими у гексапода остались лишь четыре. Одну, среднюю по правой стороне, кто-то оторвал ещё до моей встречи с автоматоном. А после этого взрыва левая передняя, вывернувшись под углом, просто повисла и волочилась по брусчатке, всячески мешая роботу нормально передвигаться. Но, что самое важное, пушка гексапода теперь напоминала груду скрученного изорванного металла и, насколько я мог судить, уже никогда не сможет выстрелить.
        Судя по всему, молния угодила аккурат в сгусток энергии, которой атаковал гексапод, и заставила его сдетонировать прямо возле дула, что и привело к таким внушительным повреждениям. Я попробовал представить, что случилось бы со мной, стой Ходун на десяток-другой метров ближе и содрогнулся. В очередной раз отбитые рёбра - это я ещё оооочень легко отделался.
        Учитывая, что автоматон остался без своего единственного орудия, я собирался просто и без затей шарахнуть ещё одной молнией прямо в зияющую на корпусе брешь, надеясь, что это окончательно выведет его из строя.
        - Ну что, железка! - крикнул я с каким-то злым азартом. - Свернуло хобот, да? Ну иди сюда, я тебе его сейчас с концами обломаю!
        Словно отвечая на мою подначку, Ходун злобно и коротко взвыл сиреной, и кристаллы в его механизмах, вместо мягкой пульсации, ярко вспыхнули, чуть ли не до цветных пятен в глазах. После чего автоматон припал к земле и… прыгнул.
        Ещё до того как мои мозги сообразили, что к чему, орган, первым чувствующий грозящие ему приключения и неприятности, уже дал команду ногам бежать как можно дальше и быстрее. И очень вовремя. Я едва успел рвануть в сторону ближайшего переулка, как на моё прежнее место, расставив лапы, рухнул Ходун, проскрежетав железным брюхом по мостовой.
        И лишь когда я уже оказался одной ногой в переулке, до меня, наконец, дошло, что чёртово ведро с болтами включило систему самоуничтожения. И не просто включило, а ещё и попыталось напрыгнуть на меня, чтобы точно не оставить никаких шансов на бегство. Нет уж, на такие обнимашки я не согласен!
        Неимоверно обрадовавшись тому, как быстро и чётко сработала моя седалищная интуиция, я припустил как можно дальше от робота-камикадзе. Но едва я успел добежать до поворота, как в проулке резко стало светло и рявкнул взрыв. Взрывная волна, настигнув за углом, бросила меня об каменную стену дома и последнее, что я запомнил после этого - гулкий весёлый звон упавшей на голову деревяшки.

* * *
        - Шамана! Шамана! Человека проснулся!
        Именно этот истеричный вопль, грохот опрокинутого стула и торопливый удаляющийся топот стали первыми звуками, что я услышал, когда пришёл в себя и открыл глаза.
        Передо мной оказался деревянный потолок, покоящийся на мощных, потемневших от времени балках. Тени от них рвано подрагивали в такт какому-то источнику пламени, что освещал помещение.
        Сбросив с себя колючее и жаркое шерстяное одеяло, едва не застонав в процессе от саднящей боли по всему телу, я спустил ноги на пол и сел на кровати. Пожалуй, мне стоило удивиться, что я очнулся не в куче грязи и щебня, в той самой подворотне, где меня застал взрыв, а на чуть жестковатой, но всё же кровати. С шерстяным одеялом и огромной подушкой.
        Коснувшись ноющего темечка и зашипев от прострелившей мозги болезненно вспышки, я отказался от дальнейших попыток ощупать огроменную шишку и огляделся.
        Начал с себя родимого. Все многочисленные порезы и ушибы, что я старательно собирал при каждом удобном случае, оказались тщательно обработаны какой-то мазью и перебинтованы. Но так как травм скопилось реально много, бинтов оказалось столько, что я вполне смог бы сойти за мумию, добавив ещё несколько витков там-сям, да замотав лицо.
        Подле кровати обнаружилась резная тумбочка и водружённый на неё пузатый кувшин. Я взял его и понюхал содержимое, но не учуяв ничего подозрительного, сделал глоток. А потом вообще припал к горлышку, так как в кувшине оказалась простая прохладная вода. Лишь сделав первый глоток я понял, насколько жутко хочу пить. Выпив половину, я с трудом заставил себя поставить кувшин назад на тумбу. Размеры он, всё же, имел внушительные, литров эдак на пять, так что после такого количества воды вполне можно и лопнуть. Вот смеху-то было бы у Аллегри.
        Утолив жажду, я продолжил осмотр комнаты уже гораздо посвежевшим взглядом. И первое впечатление меня радовало. Как минимум, помещение не походило на камеру или клетку. Неподалёку ярко горел большой камин, босые ноги чуть ли не по щиколотку утопали в тёплом пушистом ковре, застилавшем почти всю комнату. У противоположной стены стоял небольшой диван, а в углу, между диваном и камином, находился обеденный стол с парой стульев.
        В другом углу стояла вешалка с моей одеждой, явно вычищенной от грязи и пыли. Я впервые обратил на неё внимание, отличавшееся от мимолётного, и узнал, что всё это время расхаживал в крепкого вида ботинках с пряжками, тёмных штанах, белой рубашке с высоким воротом и модном чёрном полуплаще, украшенном серебряным шитьём и пуговицами. Что ж, хотя бы на это я не смогу пожаловаться, Аллегри одела меня со вкусом и с иголочки.
        Последним предметом интерьера оказался валявшийся возле приоткрытой двери стул. Судя по воплям и грохоту, что я услышал, как раз на нём и дежурил гоблин, побежавший к шаману. И это меня немного напрягало. Не могу сказать, что в прошлый раз мы с гоблинами расстались друзьями.
        Мои подозрительные размышления прервал завибрировавший браслет и я незамедлительно его коснулся:
        Поздравляю! Ты одолел своего первого босса! \(?^?^?)/ Круто, правда? В награду я поднапряглась и подкинула тебе ещё пару очков для изучения навыков. (???)v Рекомендую потратить их на «Стоика» и «Взор мудреца», они обязательно пригодятся! (??<)
        Ну да ладно, теперь о важном. Когда ты отключился после большого бабаха, гоблины притащили к себе твою бесчувственную тушку и хотели бросить в каземат к крысам, так что мне пришлось чуточку вмешаться. (???) Надеюсь, теперь тебе не придёт в голову называть меня бесполезной богиней. Это довольно обидно, ты в курсе? (???)
        P.S.
        Если захочешь познакомиться с гномкой в крепости, обязательно изучи Стоика.
        P.P.S.
        Я не шучу!
        P.P.P.S.
        Эри перед уходом создала для тебя специальное умение. Оно уже изучено, разберёшься потом. Она классная, правда? (.>?< *)
        Всего два очка за то, что я прошёлся по грани жизни и смерти?.. Я устало потёр лоб.
        Что ж, благодаря Аллегри я очнулся не в камере. Большое за это человеческое спасибо. Но чутьё подсказывало мне, что с помощью от богини всё будет не так просто. Но да ладно, с этим мы разберёмся потом. Из очередного божественного откровения я узнал несколько вещей.
        Первое - гоблины и вправду гоблины. Хоть я и назвал их так наобум, для личного удобства, но в результате попал прямо в яблочко. Хотя интересно, почему они в Тельваре красные, а не зелёные.
        Второе - я нахожусь в какой-то крепости. Видимо, именно отсюда гоблины совершали свои вылазки в город. Вот только где она находится я пока не представлял. Зато вспомнил, что где-то в браслете видел раздел с картой. Нужно будет обязательно изучить, как только я буду уверен, что меня никто не пытается убить. К слову, интересно, почему её не разбомбили вместе с городом?
        Третье - тут живут не только гоблины. Гномка? Вместе с гоблинами? Вы тут с ума все посходили что-ли?! Хотя, если она пленница, это многое объясняет… И зачем мне Стоик для знакомства с ней?
        Вопросы множились, а ответы не появлялись. Махнув на них рукой до лучшего времени я встал с кровати и осторожно потянулся, от чего суставы протестующе захрустели. Оглядев себя ещё разок я немного смутился. Бинты, конечно, намотаны щедро и скрывают многое, но натянуть хотя бы штаны на голые чресла определённо стоило.
        Коряво зашагав в сторону вешалки, словно тот подбитый гексапод, я услышал топот множества бегущих ног и остановился посреди комнаты. В коридоре замаячили тени, раздался гомон и, широко распахнув дверь, в комнату ворвался давишний шаман.
        От его прежнего серьёзного вида не осталось и следа. У сурового старика тряслись руки, усиленно выпучивались глаза, а щеку и вовсе посетил нервный тик. Шаман не захватил своего кольчужного пончо, да и бронешляпу не взял, щеголяя, что называется, «в домашнем». Но угольно-чёрный посох оказался при нём и, переступив порог комнаты, шаман бросил его на пол и бухнулся на колени.
        - Простите, великий Владыка! - завопил он и впечатался лбом в непокрытую ковром часть пола с такой силой, что раздался отчётливый хруст и я всерьёз перепугался, что старик сейчас даст дуба. - Я был слишком непочтителен с вами в первую встречу! Готов искупить!
        - Эм, - опешив от такого начала диалога, я не нашёл ничего лучше как просто ляпнуть первое, что крутилось в голове. - Я только штаны сначала надену, ладно?
        Глава 5. Добытчики
        Кряхтя и охая, я кое как залез в штаны и накинул на себя рубашку, попав в рукав едва сгибающейся рукой лишь с пятого раза. Раз Владыка, могли бы и помочь одеться, блин… Кое как справившись с испытанием, я выдохнул и повернулся к по прежнему распластавшемуся шаману.
        Через открытую дверь за происходящим наблюдало несколько обычных гоблинов, на лицах которых легко читался испуг вперемешку с любопытством. Стоило мне глянуть в их сторону, как они немедля попрятались. Но убегать не стали.
        - Ты бы встал, старче, - сказал я, плохо представляя с чего начать разговор, и почесал висок. - Поведай лучше, кто ты и где я?
        - Нет, Владыка! Старый Горт оскорбил вас и не смеет поднять голову, ожидая наказания! - наотрез отказался шаман и продолжил морозить лоб об половицы.
        - Слушай, эээ… Горт, отложим наказание на потом, пока что я хочу услышать ответы на свои вопросы.
        Я попытался урезонить гоблина и на мгновение мне даже показалось, что он успокоился - плечи перестали дрожать, Горт немного поёрзал и… остался в прежней позе.
        - Простите, Владыка! Моё почтение слишком велико! Но старый Горт ответит на ваши вопросы, - продолжил упираться шаман.
        На меня накатила лёгкая волна раздражения и я шагнул в его сторону.
        - Моё Владычество хочет, чтобы ты встал! - заявил я, начиная отыгрывать роль, и, неуклюже наклонившись из-за многочисленных ран и повязок, рывком приподнял Горта, собираясь поставить его на ноги.
        - ААУУуууу!.. - тонко взвыл шаман, вновь выпучив глаза, из которых брызнули слёзы, а по комнате разнёсся отчётливый звук хрустящей спины.
        В этот момент я понял, что старый Горт не был упрям. Его просто схватил радикулит.
        С трудом выпрямив шамана и вручив ему посох, я попытался усадить его на диван, но он наотрез отказался и согласился лишь на стул. Махнув рукой на его этикетные штучки, я плюхнулся на диван сам и тут же пожалел о столь поспешном решении, так как раны немедля отреагировали на резкую посадку.
        Пытаясь не подавать вида, я попробовал начать сначала:
        - Итак, Горт, где я нахожусь? И кто ты?
        - Вы в крепости Зараш, Владыка, - даже с прижатой к пояснице рукой, шаман машинально попытался поклониться и чуть снова не оказался заложником собственной спины. - Точнее, в том, что от неё осталось. Я Горт, шаман и текущий лидер отряда добытчиков.
        - Добытчиков? - слово вызвало смутные ассоциации с мародёрами и я решил уточнить.
        - Наши города и деревни на границе фронта, - хмуро пояснил Горт. - Бедный регион, нет шахт и рудников, только немного полей. Потому люды к нам и не лезут особо. Но в прошлом году перестали приходить обозы с рудой и металлом из королевств. Так что поселениям приходится отправлять группы добытчиков за машинами людов. Чаще всего мы ищем и собираем забытые обломки, но иногда охотимся на работающих Ходунов. Их часто оставляют добить остатки сопротивления или проверить давно оставленные поселения. И один-два Ходуна - лёгкий источник металла для небольшого и умелого отряда.
        - Получается, я помешал вашей охоте? - спросил я, припомнив нашу первую встречу.
        - Что вы, Владыка, конечно нет! - встрепенулся шаман. - То, что Ходун заметил нас и пришёл на площадь, было ошибкой разведчика. А мы… Простите, Владыка!
        Раздался глухой стук лба, встретившегося с покрытыми густым ковром половицами, и мне пришлось потратить ещё пару минут на то, чтобы разогнуть Горта во второй раз и вернуть на стул. И как он умудряется охотиться на Ходунов, с такой-то спиной?
        - Слушай, старче, - задумчиво спросил я, возвращаясь на диван, - а с чего вообще такая перемена? Сначала люд, теперь Владыка.
        Шаман поёрзал на стуле и виновато опустил глаза.
        - Мне нет оправданий, Владыка, но когда я вас впервые встретил, всё это было слишком подозрительно. Люд с магией, в дорогой одежде, да ещё понимающий по-тельварски! Возможно, я обратил бы внимание на другие признаки, имей больше времени, но напал Ходун и пришлось… срочно отступать.
        В этот раз Горт обошёл скользкую для него тему стороной, видимо, поняв, что я не намерен требовать сиюминутную сатисфакцию. Однако упомянул кое что, вызвавшее у меня любопытство.
        - Другие признаки? - я заинтересованно подался вперёд.
        - Абсолютно все люды светловолосы, - с непоколебимой уверенностью заявил шаман. - А ваши волосы чёрные.
        - Я мог их покрасить, разве нет? - возразил я, попутно удивляясь.
        До своей смерти на Земле я был обладателем короткого ёжика вполне себе блондинистых волос. И с тех пор, как попал в Тельвар, мне как-то не подвернулось случая заглянуть в зеркало, чтобы оценить обещанные Аллегри изменения.
        - Возможно, - согласно кивнул Горт, - но я никогда не слышал, чтобы у люда были… фиолетовые глаза.
        Последнюю часть фразы Горт произнёс с заметной почтительностью и меня это удивило.
        - Разве это такая редкость? - якобы небрежно поинтересовался я и старый шаман глянул со сложнопередаваемым выражением на лице.
        - Не знаю причины, но, кажется, Владыка как-то проверяет Горта. Как будет угодно Владыке, - он отвесил лёгкий поклон одной лишь головой, так что на этот раз его не пришлось разгибать, и пояснил. - С древних времён такими глазами обладали лишь величайшие маги Тельвара, ибо магия так глубоко проникала в их естество, что меняла цвет глаз. Таких людей называют асани. И, признаться, я ни разу не слышал о живом асани за свою жизнь.
        Я хмыкнул. Дааа. Я, конечно, просил обойтись без всяких там рогов и хвостов, но что-то изменения во внешности совсем минимальные. И это Аллегри назвала «сойдёшь за своего»? Да чушь собачья! Никто не будет думать о таких тонкостях. Выглядит как человек? На вилы! Эй, Аллегри! Хочу редактор персонажа, слышишь?!
        Кстати про людей… Разве Горт не сказал только что нечто странное?..
        - Скажи мне, старче, разве люд и люди не одно и тоже?
        - Вы задаёте очень странные вопросы, Владыка, - озабоченно нахмурился шаман. - Может вам всё ещё нездоровится? Люди это, хм, народ? Товарищи? Соплеменники? Простите, Владыка, Горт учёный гоблин, но его не учили как объяснять очевидные вещи. Люды враги и иномирцы, совсем другое, даже произносится по разному, разве нет?
        - Да, ты прав, что-то у меня мысли подзапутались, - кивнул я.
        Вот, значит, как работает переводчик. Даже если на Тельваре для чего-то используется своё определение, «Полиглот» оперирует понятными для меня терминами. И лишь в случае с вещами, не имеющими аналога в моём языке или знаниях, использовалось оригинальное название. Асани тому пример.
        - О, ничего страшного, Владыка, - успокоился Горт. - Немудрено после такого взрыва. Мы ведь нашли вас аж на соседней улице, лежащим возле стены. Но что это была за магия? Никогда не слышал про заклинание, что разрывало бы Ходуна с одной атаки! Молю вас, если вы не убьёте старого Горта в качестве наказания - научите его этой магии!
        Снова раздался глухой стук лба о ковёр, а я закрыл лицо руками. Не то от стыда, не то от того, что наконец осознал до конца ситуацию, через которую прошёл.
        Прочтя столько книг, пройдя столько игр, я умудрился сделать то, чего желающий жить долго и счастливо Владыка демонов должен избегать любыми способами. Заговорил с врагом посреди боя. Более того, я его ещё и подначил! Грош цена моей жанровой смекалке, если она не работает в критической ситуации…
        Но как поступить сейчас? Сделать морду кирпичом или честно рассказать, что гексапод совершил самоподрыв? Первый вариант сохранит мне лицо и репутацию, второй вариант… Так, а что мне вообще даст второй вариант? Ничего? Ну и чёрт с ним тогда.
        - Прости, Горт, это не то знание, которому можно научить, - отбрехался я и отправился в очередной раз выпрямлять шамана. - Кстати, а как вы охотитесь на Ходунов?
        - Автоматоны людов хоть и сильны, но тупы, - самодовольно ухмыльнулся Горт. - Они видят следы магических существ только впереди себя. Так что мы просто заходим сзади, с помощью магии заполняем их нутро водой и замораживаем. Они не понимают, почему не могут двинуться, но и нападением это не считают. Нам остаётся лишь забраться на корпус, вскрыть его и вытащить вельд-кристаллы. А без кристаллов все эти механизмы просто груда металла… Что такое, Владыка, вам плохо?
        - Нет-нет, Горт, всё в порядке, просто голова разболелась, - глухо сказал я, снова закрыв лицо руками. - Что-то мы отвлеклись. Что произошло после того, как вы меня нашли?
        - Я был в смятении, Владыка. Разведчики доложили, что вы выкрикнули какое-то заклинание, которое они не смогли расслышать, и сразу же отступили, но вас всё равно настигла отдача. Мне подумалось, что вся эта история очень странная и решил дождаться, пока вы очнётесь, и поговорить. А потом… - его выражение лица приобрело благоговейно-восхищённое выражение. - А потом мне пришло божественное откровение, Владыка! Сама Богиня поведала мне о вашей миссии! Многие тельварцы стали безбожниками в эту непростую эру, но старый Горт всегда верил, что Богиня не оставила нас. И даже представить не мог, что именно мне выпадет честь встретиться с её посланником! Если бы я только знал с самого начала!..
        - Так, только без поклонов! - закричал я, бросаясь на перехват гоблину, задумавшему в очередной раз бухнуться на колени. - Успокойся, Горт, здесь нет твоей вины. Более того, я думаю, что ты поступил именно так, как и следовало настоящему защитнику своей Родины!
        - П-правда? - выдохнул шаман и его глаза подозрительно заблестели.
        - Абсолютная, - кивнул я. - Ты не дал ввести себя в заблуждение странному незнакомцу и, возможно, даже врагу - и сделал всё, чтобы защитить свой отряд. Хвалю!
        - Спасибо! Спасибо, Владыка! Ваше милосердие и мудрость не знают границ!
        Горт хоть и был образованным гоблином, но нрав у него оказался несколько простодушный. И успокоить расчувствовавшегося шамана стоило некоторого времени. В этот момент мне стало немного неловко перед старым шаманом, который даже не догадывался, что стал жертвой большого заблуждения.
        Когда Горт успокоился и взял себя в руки, он приказал «подать обед его Владычеству» толпящимся в коридоре гоблинам, а мне предложил скоротать время за экскурсией по крепости.
        Укрепление и правда знало лучшие времена. Многие помещения и переходы оказались разрушены, кое где в стенах зияли внушительные дыры, но в целом гоблины расположились тут с относительным комфортом. Что-то приспособили под казармы, что-то под тренировочную площадку. Несколько больших помещений отвели под конюшни, в которых лениво лежали и фыркали тягловые ящеры.
        - Добытчики делают такие вылазки раз в несколько месяцев, - рассказывал Горт, ведя меня по очередному коридору. - Но далеко не всегда получается вернуться с добычей. Эта вылазка - первая удачная с самой зимы.
        Воспользовавшись тем, что по пути особо никто не попадался, а сам Горт с важным видом вышагивал впереди, я украдкой залез в меню браслета и вкинул два халявных очка в рекомендованные Аллегри умения. Пусть я сомневался в том, насколько она соответствует роли богини, она явно меня спасла. Как бы Горт не распинался и не каялся во всех своих грехах, я чётко понимал, что он не стал бы разбираться что к чему. И не ниспошли она видение шаману, я наверняка закончил бы свой путь с копьём в пузе после долгого и увлекательного допроса. Ну и ещё мне сильно повезло с тем, что Горт оказался довольно религиозным гоблином, так что видение оказало прямо таки ошеломительный эффект на пожилого шамана.
        Больше ничего со своим развитием я пока делать не стал, хотя браслет явно показывал кое-какие изменения в окне навыков. Но сейчас мне, вроде бы, ничего не угрожало, так что разбираться с этим стоило не торопясь. И, желательно, на полный желудок.
        - А это наши склады и кузница.
        Слова шамана вывели меня из задумчивости и, закрыв меню, я обнаружил, что мы стоим перед массивной дверью, от которой ощутимо веяло теплом. А из помещения доносились приглушённые деловитые окрики и металлический звон.
        - Часть добытого металла мы пускаем в ход сразу, для починки снаряжения и создания нового, - пояснил гоблин, толкая створку, - а остальное увозим на телегах в поселения.
        Стоило двери открыться как в лицо ударила волна одуряющего жара и криков.
        - Шибче, шибче топи! - звенел тонкий девичий голос, перекрывая даже звон молотов. - Твою за ногу, Тук, ну где температура?! В такой печи только пирожки печь, а не металл плавить! Шибче топи, пока я тебя самого в топку не засунула!
        - Лони, отвлекись на минутку! - крикнул шаман и мы вошли в кузницу.
        Взгляд сразу же охватил груды железа, шестерёнок и прочего лома, щедро сваленного вдоль стен, взмокших гоблинов, снующих туда сюда с молотками и заготовками, и властную хозяйку этой пылающей громыхающей кузни.
        Услышав оклик Горта, она повернулась в нашу сторону и до меня запоздало дошло, что это и есть та самая гномка.
        Вопреки ожиданиям, она не оказалась шириной с шкаф. Её низкорослая фигура скорее напоминала в меру рельефную атлетку. И, играючи помахивая здоровенной кувалдой в правой руке, она наглядно демонстрировала, что эти мускулы способны на многое.
        Из одежды на ней имелись только плотные штаны, моток ткани вокруг груди и толстый кожаный передник. Сама же гномка оказалась вполне симпатичной. Круглое лицо с зелёными весёлыми глазами, длинные рыжие волосы, собранные на затылке в хвост. А растрёпанная чёлка, небрежно отброшенная на бок, завершала образ.
        - Горт? Мне уже надоело ковать тебе зубочистки! Когда мы поедем домой? Я хочу ковать пятиручные тролльи мечи!.. ГОРТ! - крикнула она, стремительно побледнев. - ГОРТ, В СТОРОНУ! ПОЗАДИ ТЕБЯ ЛЮД!
        И без лишних раздумий швырнула в меня свою кувалду.
        В то мгновение вся моя жизнь трижды пронеслась перед глазами, но каким-то чудом я успел убрать голову в сторону и кувалда, пролетев в сантиметре от меня, с тяжёлым гулом проломила успевшую закрыться дверь, упав в коридоре.
        - Лони, чугунная твоя башка, - взвыл шаман и бросился ей наперерез, потрясая посохом. - Хочешь навлечь на всех божью кару?! Поклонись Владыке и моли о прощении!
        - Чхать я хотела на богов, старик! - огрызнулась в ответ гномка. - Гномы никогда ни в кого не верили! И тем более не склоняли головы перед людами!
        - Но я не люд!.. - вяленько попытался возразить я.
        - А кто тогда? Орк, что ли? - язвительно усмехнулась гномка. - Все вы, человеки, на одну морду. Проваливай из моей кузни, люд! Горт явно умом тронулся, раз не скормил тебя крысам, но из уважения к нему я тебя не убью. Но только попробуй явиться сюда снова!
        Гномка отвернулась, намекая, что разговор окончен.
        «Всё будет нормально», сказала она. «Сойдёшь за своего», говорила она. Каким местом я сойду за своего?! Эй, Аллегри, нам надо поговорить!
        Разозлившись из-за такого отношения, я крикнул в спину Лони, опередив шамана, который явно хотел что-то ей высказать:
        - Эй, а если я докажу, что я не люд? Тогда ты будешь меня уважать, гномка?!
        Я не имел ни малейшего понятия, как это доказать. Тем более, когда технически и правда был человеком. Но я надеялся, что Аллегри знала, что говорит, давая совет. Шансы, правда, были пятьдесят на пятьдесят. Это ведь Аллегри.
        Лони обернулась и глянула на меня со смесью удивления с отвращением, потом подошла почти вплотную и долго смотрела мне прямо в глаза. Я стойко ответил ей тем же и, спустя какое-то время, гномка нехорошо ухмыльнулась:
        - Уважать, да? Я уважаю только две категории людей, человек, - она прошла к небольшому верстаку. - Первая - это мои клиенты. Например, Горт. Вторая…
        Она наклонилась, вытаскивая что-то массивное из под верстака, и водрузила на него тяжёлую бочку и две огромных деревянных кружки.
        - …Это те, кто может меня перепить, - её улыбка преобразилась до чего-то совсем зловещего.
        И Горт, подтверждая это, тут же в ужасе завопил:
        - Лони, остановись, это же гномий спирт! Его даже орки не переносят!
        - Принимаешь вызов или нет, люд? - гномка полностью проигнорировала причитания шамана и смотрела только на меня.
        И её взгляд не предвещал ничего хорошего.
        Горт с тихими завываниями осел на пол, схватившись за голову и бормоча что-то про божественную кару.
        Но для меня всё как-то резко стало намного проще. Ты даже не представляешь, на кого нарвалась, гномка. Сейчас ты бросила вызов даже не мне, а целой нации, гордящейся своим талантом пить всё, что горит. А уж со «Стоиком»…
        Я лёгким шагом прошёл к верстаку, сцапал кружку и, ответив гномке точно такой же улыбочкой, заявил:
        - Наливай!
        Глава 6. За Тельвар!
        Среди всех возрастных и социальных категорий людей есть одна, отличающаяся особой удалью и бесшабашностью в вопросе пития горячительных напитков. И речь идёт не о типичных забулдыгах, просто поддерживающих свой статус кво, не позволяя упасть градусу в крови, ведь это неминуемо приведет к приходу Белочки. А о более культурной и социально адаптированной ячейке общества. Студентах. А, если точнее, студентах общажных.
        Большинство из них, покинув отчий дом и оказавшись без строгого родительского надзора, висевшего над ними всю юность, вкушают манящий плод вседозволенности и пускаются во все тяжкие, стремительно и уверенно погружаясь в глубины увлекательного пятилетнего запоя. Или шестилетнего. Или… В общем, срок запоя мог варьироваться, напрямую завися от продолжительности обучения студиозуса.
        Но из-за специфики нового образа жизни, необходимости посещать пары и хотя бы создавать видимость учёбы, весёлый загул быстро обрастал тонкостями, хитростями и превращался в филигранное искусство. Ведь после доброй вечерней попойки утром приходилось шлёпать на пары и впитывать знания не хуже, чем спиртягу вчера вечером. А вечером снова предаваться обширному возлиянию. Чаще всего - в составе устоявшегося и сплочённого коллектива.
        А если уж студент был гуманитарием, которому приходилось пить с философами с соседнего потока или участвовать в неофициальной алкогольной олимпиаде против студентов из медицинского… В общем, после подобного курса выживания человек может считать себя готовым ко всему. Ну или почти ко всему.
        И после участия во множестве студенческих чемпионатов по литрболу я действительно так считал. Пока не опрокинул в глотку кружку гномьего спирта.
        На вид он выглядел вполне безобидно. Кристально-прозрачный, с голубоватым отливом, навевая стойкие ассоциации с чистейшей водой горных озёр. И даже пах не как забористая сивуха, а отдавал чем-то благородным. И, кажется, даже мятой.
        Но весь этот обманчивый вид моментально разбивался о суровую реальность ощущений, которые вопили и голосили о том, что по горлу льётся расплавленный свинец, щедро сдобренный жгучим перцем. Беспощадно булькнув, пойло уютно устроилось в желудке раскалённой гирей и принялось неспешно прожигать себе путь на волю.
        Первое, что я захотел сделать, это засунуть руку в живот и вытащить этот огненный комок. Но, глядя на насмешливое лицо Лони, сидевшей напротив, я быстро взял себя в руки и сделал морду кирпичом, хотя нестерпимо хотелось упасть на пол, орать и биться в конвульсиях. И если бы не широкая лавка подо мной, услужливо притащенная гоблинами, именно этим бы всё и кончилось.
        Увы, но у Горта подобной выдержки не оказалось:
        - Целителя, целителя сюда! - завопил он, в ужасе таращась на меня и, за неимением шевелюры или бороды, пытался вместо волос вырвать себе уши.
        - Какой целителя, шамана? - отозвался кто-то из гоблинов. - Целителя семь лун как погиб!
        Шаман взвыл, не то от обречённости, не то от того, что его уши изогнулись под каким-то совсем опасным углом, а я с фаталистским смирением отметил, что откачивать меня тут будет некому. Впрочем, стоило догадаться по обработанным мазью ранам. Будь у гоблинов обладатель мало-мальски лечащей магии, меня давно бы уже подлатали.
        - Твой ход, гномка, - выдавил я через сгоревшую глотку и нагло ухмыльнулся.
        Точнее, попытался, так как в результате явно вышла какая-то совершенно дикая гримаса.
        Лони на это лишь презрительно ухмыльнулась и лихо выхлебала свою порцию, после чего похлопала бочонок.
        - Тут ещё много, люд. Хочешь продолжить?
        Я фыркнул и без лишних слов повернул вентиль вбитого в бочонок крана, наполняя кружку.
        - Твоё здоровье! - отсалютовал я гномке и влил в себя вторую порцию.
        И даже довольно крякнул после этого.
        То ли я начал привыкать к этому растворителю под видом спирта, то ли первой порцией мне просто выжгло всё, что могло бы что-то чувствовать. Так или иначе, вторая кружка залетела ощутимо легче.
        Гномка удивлённо вскинула брови.
        - Ты ещё не под столом? - она приговорила свою порцию и рявкнула. - Тук! Тащи закусь! У нас тут серьёзная заруба!
        Дальнейшее я помнил не очень чётко. Мы с Лони вливали в себя одну кружку за другой, заедали какими-то сухофруктами и солониной, и время от времени занюхивали лысинами удачно подвернувшихся под руку гоблинов.
        В какой-то момент соревнования гномка перестала смотреть на меня волком. И даже спросила, согласен ли я с тем, что размер - это самое важное. После чего у нас завязался горячий спор о плюсах и минусах трёхручного и пятиручного оружия, перемежаемый стуком кружек и причитаниями Горта.
        Зевак по мере опорожнения бочонка становилось всё больше и, оглядываясь время от времени, я с удивлением отмечал, как же много в этой крепости гоблинов. А сестрёнка у Лони тоже не промах выпить, эдак мы сейчас окончательно тару-то приговорим…
        - Нееееее, ты не шеловек, - хором заявили гномки, тяжело покачиваясь и бухая кружками об стол. - Не каждый гнум столько спирту выхлебает. Но с виду шеловек. Как так?
        - Человек-шмеловек… Фигня эт фсё! - авторитетно заявил я, нацеживая очередную кружечку. - Главное то, шо внутри! А внутри у меня… хм… гнумий спирт! За Тельвар, демоны! - я вскинул кружку.
        - За Тельвар! - взревели гоблины с гномками.
        Я запрокинул голову, вливая в себя пойло под радостные вопли, а потом крепость немножечко перевернулась.

* * *
        Пробуждение принесло с собой невыносимое страдание, щедро смешанное с отчаяньем и желанием немедленно умереть. Вместо души я ощущал лишь пустоту, а тело напоминало разбитый хрустальный графин, по осколкам которого потопталось стадо слонов. Понятие пространства и времени перестало существовать. Я не понимал где я и когда я, осознавая лишь, что моё бренное тело есть лишь кусок проспиртованной изнутри и снаружи плоти, лежащей в неопределённой точке бытия.
        Ценою титанических усилий я повернул набок неподъёмную чугунную чушку, заменившую мне голову, и попытался открыть глаза. И понял, что сейчас даже векам своим не хозяин, а смертную оболочку не покинул лишь по какой-то злой шутке Судьбы. Я попытался воззвать к кому-нибудь в эту леденящую темноту, но не смог издать ни единого звука, так как язык мой и глотка находились в плену опаляющего сушняка.
        Наконец, приложив усилий, которых хватило бы на открытие заклинившей гермостворки, я смог приподнять одно веко и слепящий свет, прорвавшийся сквозь эту узкую щелочку, едва не испепелил меня окончательно.
        - Утречка, Владыка! - весёлый звонкий голос стаей обезумевших ос ворвался в мою голову, злобно бьясь о стенки черепа и грозя разорвать его на кусочки. - Ну ты, конечно, дал жару.
        Каким-то чудом разлепив второе веко, я увидел напротив крайне знакомый силуэт в тёмной толстовке.
        - Бже… - простонал я, едва шевеля потрескавшимися губами и перекатил чушку на другой бок.
        - Да, я Боже… Эй, не отворачивайся! - возмутилась Аллегри.
        Чёрт, сколько шума!.. Где я? Почему она здесь? Если я умер, тогда почему я чувствую все муки мира?!
        - Ээй, Владыка, приём! - упорствовала богиня, ни капли меня не щадя. - Хорош отдыхать, пора брать на себя ответственность!
        От этих слов повеяло чем-то нехорошим и я повернулся в сторону Аллегри, попутно пытаясь проморгаться. Оказалось, что я лежу на той самой кровати, где очнулся в первый раз, а Аллегри оккупировала диванчик напротив, забравшись на него с ногами.
        - Кую, ткую, ветственность? - просипел я, подозрительно щурясь.
        - Как, ты не помнишь? - удивилась Аллегри. - Совсем? Опустевший бочонок, весёлая Лони, желание продолжить гульбу, совместные попытки найти новый бочонок в крепости, встреча взглядов под полной луной. Она маленькая и хрупкая, ты завалил её на ближайшие шкуры, хотя она не очень-то и сопротивлялась…
        - ЧЕГО?! - от столь резкого рывка моё умирающее тело захотело развалиться на куски, но это чувство тут же сменилось сковывающим леденящим панцирем, прокатившимся по спине.
        Я сидел на кровати, в ужасе таращась на Аллегри и чувствуя, как моя очугуневшая голова медленно пытается завалиться в сторону и тянет остальное тело за собой.
        - Шучу, - хмыкнула Аллегри.
        Я медленно выдохнул и почувствовал, как кровь приливает назад к лицу.
        - Про всё, кроме шкур, - ухмыльнулась богиня и я схватился за голову.
        Катастрофа… То, что я ещё жив, настоящее чудо. Даже если Лони по какой-то причине не была против вчера, это не значит, что она превратит меня в корм для ящеров сегодня. Это конец. О чём я думал?!
        - Ладно, расслабься, - хихикнула Аллегри, - про шкуры тоже шучу.
        Я опустил руку и, пошарив под кроватью, нащупал ботинок. После чего запустил его в шутницу. Но силёнок у меня хватило лишь на то, чтоб тот неловко шлёпнулся посреди комнаты.
        - Дааа, надо тебя приводить в порядок, - озабоченно покачала головой богиня и щёлкнула пальцами.
        Кувшин на тумбочке слегка вздрогнул и по комнате пронёсся тонкий аромат жидкости, способной вернуть жизнь даже кому-то вроде меня. С трудом дотянувшись до него и схватив, словно великую драгоценность, я припал к горлышку и не остановился, пока не опустошил его, как минимум, наполовину. Прислушавшись к тому, как измученный организм принимает несколько литров первоклассного рассола, я вернул кувшин на место и спросил:
        - А ты не могла, чтобы раз - и всё прошло?
        - Могла бы, - пожала она плечами. - Но пока ты не в моём чертоге, это слишком хлопотно, а мне надо запасы маны восстанавливать. Непростое дело, знаешь ли. Вот поднимешь уровень веры в Тельваре, так и быть, можно будет обойтись без рассола.
        - Что ты тут делаешь вообще? - я устало потёр измятое лицо. - Мне казалось, ты пока не можешь спускаться сюда лично.
        Судя по ощущениям, я сейчас мог бы сойти за орка без всяких изменений внешности.
        - Я и не могу, - хмыкнула богиня. - Меня ведь тут нет.
        - Как это нет? - я тупо уставился на неё. - Вот же ты сидишь.
        - Сижу ли? - её явно забавляло издеваться надо мной. - Или я просто твоя галлюцинация? Если кто-то войдёт сюда, он увидит лишь как ты разговариваешь с пустым диваном.
        Я кинул в богиню второй ботинок, но он пролетел лишь на полметра дальше. Девушка проследила за его полётом и неодобрительно помотала головой:
        - Слабенько, слабенько. Ладно, твоё Владычество, мне пора. А ты приводи себя в порядок, времени осталось не так уж и много, - Аллегри неожиданно сменила тему в довольно подозрительном направлении. - Ну и, к слову, шкуры - это не так уж и плохо.
        Последнее, что я увидел, была растворившаяся в воздухе ухмылка до ушей, за которую мне тут же захотелось Аллегри прибить, но мечты о каре прервал мощный стук в дверь.
        - Сейчас! - крикнул я, неуверенно поднимаясь на ноги.
        Но стук не прекращался и становился всё тяжелее. Дверь заходила под ударами и со скрежетом слетела с петель.
        На пороге, шумно втягивая воздух, стояла сгорбленная двуногая тварь. Рыжие косматые лохмы торчали во все стороны, скрывая морду существа. И за каскадом шерсти было видно лишь висящие вдоль тела конечности со скрюченными пальцами.
        Не так уж много времени, да? Что вообще эта богиня понимает под «не так уж и много»?! Бежать некуда, да и не смогу. Жахнуть молнией? Да я сейчас даже батарейку не заколдую!
        Тварь, тем временем, повернулась чётко в мою сторону и медленно сдвинулась с места.
        Ч-чёрт! Полностью растерявшись, я неловко перебежал в угол комнаты, где мог схватить хотя бы висевшую у камина кочергу. Или, в крайнем случае, стул. Но монстр, как ни странно, не обратил никакого внимания на мою перебежку и, что-то громко вынюхивая, продолжил идти в сторону кровати.
        Дойдя до тумбы с кувшином, он остановился и, сипло втянув в себя воздух, схватил графин. После чего плюхнулся на ковёр, и принялся шумно хлебать рассол, довольно урча. Космы соскользнули с морды монстра, запрокинувшего голову, и я, наконец, понял, кто ворвался в мою комнату.
        - Лони? - неуверенно позвал я.
        Потрёпанная гномка не обратила на меня никакого внимания и оторвалась от кувшина только тогда, когда он совершенно опустел.
        - Пхааа! Снова жива! - счастливо заявила она, поставив кувшин на пол.
        Душевно рыгнув, она покрутила головой и удивлённо округлила глаза, когда увидела меня с кочергой наготове.
        - О, Нотан. А ты что тут делаешь?
        - Как это «что»? Это моя комната, вообще-то, - мрачно пояснил я, раздумывая, стоит ли отложить кочергу или опасность ещё не миновала.
        - Серьёзно? - она ещё раз оглядела комнату и, увидев выбитую дверь, слегка смутилась. - Ух, и правда. Чего это я?.. Ну ты это, звиняй, лады? Я всё починю!
        Вздохнув и повесив кочергу на место, я запоздало глянул на себя, опасаясь повторения прошлого казуса, но, к счастью, штаны оказались на месте. И даже рубашка.
        - Ну и? - спросил я, опускаясь на стул. - Теперь ты меня уважаешь?
        - С чего бы? - гордо фыркнула гномка. - Ты ведь меня так и не перепил.
        - Как это не перепил?! - возмутился я.
        - Выпили мы поровну, - ехидно пояснила Лони. - Но вырубился ты первым. А значит, проиграл.
        Я тоскливо схватился за голову. Получается, все эти муки были напрасны? Ради чего я совершил этот подвиг?
        - Пхахахаха! - довольно рассмеялась гномка. - Ты и правда переживаешь по этому поводу.
        Она легко вскочила на ноги, словно и не пила вчера вовсе, и добавила.
        - Ничья, Нотан, ничья, - весело заявила она, поправив спутанные волосы и направившись к выходу. - Не могу сказать, что верю в эти сказочки про богинь и демонов, но ты точно не люд, так что можешь не беспокоиться, что я попробую тебя убить.
        Она прощально махнула рукой из коридора и добавила:
        - Дверь починю к вечеру. Бывай!
        Я остался сидеть на стуле, краем уха слушая звуки удалявшихся шагов и вопли: «Тук, твою за ногу, у тебя две минуты чтоб растопить печь!», и пытался понять, было ли это такое одобрение или же в меня просто перестанут кидать кувалду. Далеко не сразу до меня дошло, что гномка уже пару раз назвала меня по имени. Похоже, что кое-какой сдвиг в репутации всё же есть.
        Просидев так минут пять и взбодрившись, я встал и решил найти какой-нибудь таз с водой, чтобы умыться, да привести себя в порядок. Вроде бы, во время экскурсии я видел что-то типа умывальни, осталось только вспомнить туда дорогу.
        Но едва я нагнулся за лежащими посреди комнаты ботинками, как появился нарастающий гул и два жёстких удара содрогнули крепость до самого основания. Раздался тревожный рёв боевого рога, на что моя голова отреагировала крайне болезненно.
        Торопливо обувшись, я выскочил из комнаты. Нужно было найти кого-нибудь из гоблинов, чтобы узнать о ситуации, но, как назло, вокруг никого не оказалось и я, положившись на нетвёрдую память, бросился в сторону дозорной башни.
        Память меня не подвела, а вот организм усиленно протестовал и то и дело пробовал запутать ноги, особенно когда я попытался подняться по винтовой лестнице. В крепости нарастал тревожный шум и крики, пахло большими проблемами. И, в подтверждение этому, крепость содрогнулась ещё раз. Вновь затрубил боевой рог, на этот раз совсем близко от меня, так что даже пришлось заткнуть уши, спасая свою больную голову.
        Когда я выскочил на вершину башни, то впервые увидел побледневшего гоблина. И это, признаться, было довольно забавное зрелище в виду их изначальной краснокожести.
        - Что происходит? - спросил я у дозорного, нервно сжимавшего в руке источник тревоги и моей головной боли.
        - Люды, Владыка! Смотрите сами! Плохо дела…
        Я подошёл к башенному мерлону и, выглянув в просвет, смог выдавить из себя всего два слова:
        - Ух, ёпт…
        Глава 7. Слуга Богини Рока
        Застонал я, конечно, не из-за несметных ратей, бравших крепость в окружение, а просто от того, что в очередной раз затрещала голова. Ратей как раз таки не было, но это оказался единственный позитивный момент в увиденной мной картине.
        На почтительном отдалении от крепости, заняв небольшой холмик, встал небольшой отряд. Человек десять пехотинцев и два гексапода. Машины, расставив лапы, задрали орудия вверх и неспешно вели навесной огонь.
        Чертыхнувшись, я оставил дозорного таращиться на всё это дальше, а сам припустил вниз. Меня крайне интересовало, почему тревогу подняли не загодя, а только после начала атаки на крепость. Он мог ведь просто тихо сообщить о приближении людов, без использования рога. Но вытрясать ответы из гоблина на башне - лишь трата времени, которого сейчас нет.
        Мне нужен был Горт. Как у командира отряда, у него наверняка есть какой-то план действий на такой случай. Хотя лично я не представлял, как можно отбиться от противника, засевшего на таком расстоянии. Между крепостью и руинами города на горизонте раскинулась практически лишённое высокой растительности поле с невысокими холмами. Крайне редко торчащие деревья и кустарники не давали даже шанса скрытно приблизиться на расстояние атаки.
        От очередного залпа, разорвавшегося где-то совсем рядом, я чуть не покатился с лестницы, а желудок от такого стресса протестующе попросился наружу. Угомонив буяна, я хотел продолжить спуск, но почувствовал, как браслет требовательно вибрирует:
        Эге-гей, шикарное утречко, правда? (???)? Надеюсь, у тебя уже есть план, иначе твоя репутация стремительно рухнет. Я ведь знатно тебя разрекламировала, старик Горт сильно расстроится, если ты не оправдаешь его ожиданий. (???) Ну, магия скоро вернётся, так что ты справишься. Справишься ведь? (?_?)
        P.S.
        Скажи спасибо старику за рассол.
        Старику? Так значит…
        Я тяжело опустился на ступеньку. Уже второй раз за день внутри меня воцарилась убийственная опустошённость. Мне даже не хотелось выдавать очередную порцию ворчания в адрес Аллегри. Ведь у меня тут оказалась проблема посерьёзнее осады крепости.
        Белочка! После первой же попойки! Что за дрянь гонят эти гномы?!
        И ладно, если всё закончилось с появлением Лони. Но где гарантии, что меня уже отпустило? Может вся эта атака - продолжение моего горячечного бреда? Нормальным людям черти мерещатся, а мне вот богини с гексаподами…
        Очередной взрыв помог выйти из ступора и я, взяв себя в руки, отправился дальше. Белочка или нет, а надо что-то делать, в любом случае. Удивительно, но этот факт как-то упорядочил мои мысли. И даже появилась пара хлипких идей. Однако мне всё ещё нужен был шаман.
        Спустившись, мне под руку попал гоблин, тащивший куда-то охапку стрел.
        - Где Горт? - сразу же спросил я его.
        - Тама, Владыка! - махнул рукой гоблин, едва не уронив стрелы. - Коридор прямо и большой зал. Сильно спорит!
        Кивнув я отправился в нужную сторону. Довольно скоро до меня начали доноситься звуки оживлённого спора, а дойдя до зала, обнаружил, что спорят гномка с шаманом, в окружении нервничающих гоблинов.
        - Иди в задницу, старик! - негодовала Лони, сменившая рабочую одежду и кувалду на массивный доспех с огромным шестопёром. - Бросить металл? Ты понимаешь, о чём говоришь?!
        Да уж. Предложи гному выбор: металл или жизнь, и он, конечно же, выберет металл.
        - Включи, наконец, свою железную голову, Лони! - шаман зло стукнул посохом по полу. - Я твой наниматель и мне решать, как поступать! Если мы потащим с собой железо, то все тут и погибнем!
        - Старик, опомнись! Ещё немного и придётся выбирать, ковать мечи из плугов или плуги из мечей! Мы не можем вернуться с пустыми руками и в этот раз!
        Гномка нервно махнула булавой, заставив гоблинов в ужасе поприседать, чтоб не попасть случайно под удар. А я невольно обратил внимание на изощрённую чеканку, украшавшую лопасти шестопёра и чуть не присел сам.
        «МАТИЛЬДА»
        РЕЙТИНГ: ??
        ФАМИЛЬНАЯ БУЛАВА КЛАНА МЕДНОГО ГОРНА
        Далеко не сразу до меня дошло, что это эффект от недавно изученного «Взора мудреца». Так как я раскидывал очки на ходу, то не стал углубляться в описание, отложив до более спокойного момента. Но момент до сих пор так и не наступил.
        Хм, кстати говоря, разве Матильда - это не земное имя?
        Позабыв как о споре, так и о осаде, я принялся с любопытством концентрироваться на разных предметах, однако на попытку идентификации отозвался лишь посох Горта.
        «БУРЕВЕСТНИК»
        -
        ОСОБЫЙ ПОСОХ, ПОЛУЧЕННЫЙ ГОРТОМ В НАГРАДУ ЗА СВОИ ДОСТИЖЕНИЯ. ЗАЧАРОВАН НА УСИЛЕНИЕ ПОГОДНЫХ ЗАКЛИНАНИЙ
        Описание посоха вселило в меня дополнительную надежду на успешность моей идеи. Кроме того, я понял, что навык позволяет узнать описание лишь каких-то редких предметов, да и требует явно и точно на них сконцентрироваться.
        - И вообще, вся эта ситуация - твоя вина! Если бы ты не отравила Владыку своим пойлом, никакой проблемы бы не существовало!
        Неожиданное упоминание выдернул меня назад, в реальность.
        - Да если бы не Нотан, патруль людов и носа б не повернули в нашу сторону! - заорала на шамана Лони. - Ты же сам говорил, что его магический след как горящее дерево в ночи! При чём тут вообще я и моё пойло?
        Упс. Так это всё из-за меня, да?..
        - При том, дурная гномка, что если бы Владыка сейчас был на ногах, он стёр бы этих людов в порошок!
        - Так вот же он, стоит! - Лони зло ткнула пальцем в мою сторону. - Почему же тогда люды ещё живы, а?!
        - …Владыка?.. - тихо прохрипел Горт, немедленно обернувшись, и упал ниц. - Владыка здоров! Мы спасены!
        - Тише, тише, старче, - попытался успокоить его я. - Это всё твой рассол, даже мёртвого на ноги поднимет.
        - Вот, вот о чём я и говорил тебе, Лони! Владыка чуть не помер от твоей бодяги! - заявил шаман гномке, подскакивая и зло потрясая посохом.
        Кажется, Горт не совсем правильно понял мою фразу, ну да ладно.
        - Владыка, - обернулся ко мне шаман, - прошу, обрадуйте нас демонстрацией своей силы! Покажите людам их место!
        Что ему наболтала Аллегри в видении? Этот старикан слишком сильно в меня верит. Это уже сродни фанатизму!
        Я устало вздохнул и сказал:
        - Именно ради этого я сюда и пришёл, старче. У меня к тебе два вопроса. Первый - ведут ли люды переговоры. Например, если отправить к ним парламентёра?
        Восторг на лице шамана сменился растерянностью. Он явно не ожидал такого вопроса, но старик быстро собрался и кивнул:
        - Чаще всего, они не против выслушать. Но если им не понравится суть беседы, посланник уже не вернётся.
        Я невольно цыкнул. Это значило, что люды соглашались выслушать парламентёра больше из желания развлечься и поглумиться. Крайне неприятно.
        - Второй вопрос, сможешь ли ты создать над людами большую грозовую тучу?
        На этот раз шаман ответил намного радостнее и быстрее:
        - Конечно, Владыка! Но это займёт какое-то время, - спохватился он.
        - Как долго? - с опасением уточнил я.
        Шаман задумчиво пожевал губами, загибая пальцы и что-то прикидывая в уме.
        - Пятнадцать-двадцать минут, - наконец сообщил он.
        Долго. Но терпимо. Если тянуть время везде, где можно, всё должно получиться.
        Я решительно хлопнул шамана по плечу:
        - Тогда начинай прямо сейчас, старче. И постарайся от души. Внимание, гоблины! - я обратился к толпе. - Подать знак людам, что мы хотим провести переговоры!
        - Эй, ты что, спятил?! - возмутилась Лони.
        - Потом приготовьте мне флаг парламентёра. Чем быстрее, тем лучше, - я продолжил, не обращая внимания на гномку. - Ну и плащ мой притащите из комнаты.
        Гоблины бросились врассыпную, выполнять моё поручение, а у меня, тем временем, в голове крутилась только одна мысль.
        Мне конец.

* * *
        - Ну и? Ты-то зачем за мной увязалась? - я хмуро оглядел гномку, стоявшую вместе со мной возле выхода.
        Сигнал сработал и обстрел на данный момент утих. Горт уже вовсю наколдовывал тучу по моему заданию, стоя на какой-то башне, а я готовился отправиться на «переговоры», держа в руках белый флаг. Как ни странно, цвет перемирия тут был такой же, как и на Земле.
        - Не нравится мне всё это, - заявила гномка, глядя мне прямо в глаза. - Если ты хотя бы вполовину так силён, как жужжит по ушам старик, то я должна знать, что ты нас не предашь.
        - Не усложняй, - хмыкнул я. - Я и так в самом сердце вашей базы. Если бы хотел что-то сделать - давно бы уже сделал.
        - Но это не значит, что те парни на холме, увидев твою людскую внешность, не предложат переметнуться, - недоверчиво фыркнула гномка.
        - А что ты сделаешь, если я вдруг задумаюсь над предложением?
        - Проломлю тебе голову, конечно же, - обаятельно улыбнулась Лони. - И всем остальным, до кого успею дотянуться.
        - Мы ведь идём без оружия, - я удивлённо глянул на гномку, оставившую свою булаву и явившуюся сюда в одной лишь броне.
        - Но мои кулаки всегда при мне, - гномка наглядно продемонстрировала мне его, сунув закованный в металл кулак под нос.
        - Умеешь ты покорить сердце мужчины, - вздохнул я и крикнул в сторону. - Открывайте!
        Заскрипели засовы и гоблины открыли массивную дверь, выпуская нас наружу.
        Я нервно сжал флагшток и сделал первый шаг. Желудок сводило, тело бил озноб, ноги дрожали и норовили подкоситься. А я даже не мог сказать, то ли я просто перенервничал, то ли это последствия эпического похмелья. В любом случае, длинный флагшток с развевающимся полотнищем пришёлся как нельзя кстати, так как я приспособил его вместо посоха.
        - Так всё таки, почему ты за мной пошла? - спросил я ещё раз, когда мы уже отошли от крепости.
        - Я же сказала тебе, хочу…
        - Да-да-да, предательство и всё такое. Это я уже слышал, - отмахнулся я. - А на самом деле?
        Несколько секунд гномка молчала, однако призналась:
        - Золото.
        - Золото? - непонимающе спросил я.
        - Да, золото, - буркнула Лони. - Старик пообещал удвоить мне оплату за поход, если я за тобой присмотрю. Говорит, вид у тебя нездоровый. Волнуется больно.
        - Понятно, типичная гномка.
        - Что ты там буркнул?
        - Не обращай внимания, - отмахнулся я и прибавил шаг.
        Судя по стремительно портящейся погоде, Горт своё дело знал крепко. Небо заволакивали тяжёлые тучи, ненавязчиво стремясь собраться над холмом с людами и это внушало надежду на то, что всё получится.
        - Ты точно уверен, что твой план сработает? - спросила гномка, когда мы преодолели где-то половину пути до холма.
        - Это будет чудо, если всё получится, - нервно усмехнулся я. - Ещё не поздно повернуть назад, если ты передумала.
        - И потерять столько денег?! Нет уж.
        Остаток пути мы провели в молчании.
        Я размышлял о том, как хорошо было работать в библиотеке, подтрунивать над коллегами-девчонками и звать их на свидания, а не вот это вот всё. Лони, наверное, думала о деньгах. Или том, как разобьёт мне голову. Горт… О чём там думал Горт, исполняя свой танец призыва дождя, я понятия не имел. Ну а Аллегри, наверное, сейчас сидит и лопает попкорн, наблюдая за моими потугами.
        Словно отвечая на мои мысли, из туч начал моросить мелкий дождик и глухо пророкотал первый раскат грома. Настроение стало совсем паршивое.
        Когда мы поднялись на холм, расслабленные фигуры людов встрепенулись и взяли нас на прицел чем-то, смахивающим на ружья, но с небольшими вельд-кристаллами, установленными там, где у земного оружия находится казённая часть.
        Я решил попробовать узнать подробности с помощью умения, но на ружья «Взор мудреца» не среагировал, а для Ходунов выдал лишь три строчки вопросительных знаков, намекая, то уровень умения пока низковат.
        Доспехи иномирцев чем-то смахивали на испанские кирасы и шлемы, но выглядели современнее, обладая более гранёными формами. И насколько я мог разглядеть выбивающиеся из под шлемов пряди волос, Горт сказал сущую правду - все они были блондинами.
        Один из вояк хитро махнул ладонью и гексаподы сменили положение, наставив орудия прямо на нас.
        - Так-так, что это тут у нас? - хрипло рассмеялся один из людов. - Гномка и какой-то эльф, который решил подрезать уши, чтобы походить на нас, фиранийцев? Ахахахаха!
        Отряд дружно поддержал его смехом и другими издевками.
        Стараясь не выдавать свой нервный настрой, я остановился на безопасном расстоянии от гогочущих вояк и воткнул уже изрядно намокший флаг в землю. Пора было начинать.
        - Господа фиранийцы! Позвольте представиться! Меня зовут Нотан. Владыка демонов Нотан, прошу запомнить.
        Моя речь была встречена новой волной смеха.
        - Не, вы это слышали? Владыка демонов! Ахахахаха! Совсем умом тронулся, бедолага. Итак, что же ты хочешь нам предложить?
        Сохраняя видимое спокойствие, я дождался, пока стихнет хохот, и начал спокойно декларировать заготовленную по пути речь, которая стала даже лучше и точнее, когда я услышал самоназвание иноземцев. Она была полна угроз, пафоса и как нельзя лучше подошла бы какому-нибудь дешёвому злодею. Чья роль мне, собственно, и досталась.
        На самом деле, я бы предпочёл нанести удар сразу. И если бы люды своим поведением показали, что не настроены развлекаться, я бы так и сделал. Но я допускал вероятность того, что в отряде останутся выжившие, которые позже вернутся к своим войскам, расскажут о произошедшем. И в стане фиранийцев постепенно начнут распространяться слухи о посланнике разгневанной богини, которой надоела наглость гостей.
        - Внемлите же! - я театрально развёл руки. - Вы, фиранийцы, прогневали саму Аллегри, Богиню Рока. Ей надоело наблюдать за тем, как вы топчете земли её мира, а посему с этой минуты она будет лишать вас удачи! Ваши военные походы начнут терпеть крах! Ваша оборона начнёт давать слабину! Обозы начнут привозить тухлую провизию, а в колодцах начнёт плескаться гнилая вода! Вините её во всех бедах! Вините во всех неудачах! Вините её в том, что на вашем пути оказался я!
        И в этот момент я исполнил задуманное.
        Изучение магии давало моментальное и непреложное понимание того, как она работает и каковы её пределы на данном уровне развития. Изучив магию молний, в голове сразу же оказались знания о дистанции атаки, типах молний и всём таком прочем. И благодаря этому я точно знал, что с текущим уровнем силы я не смогу ничего сделать сразу с двумя гексаподами и отрядом людов.
        Требовался иной источник разряда. Большой мощности, большей, чем может дать моя нынешняя магия. Тут требовалась природная мощь. А так как у меня пока просто не было времени и возможности разобраться с изучением магии иных направлений, я возложил миссию по созданию массивного грозового облака на Горта.
        И он справился просто на отлично.
        На несколько секунд холм поглотила вспышка белоснежного света, а последовавший за ней раскат начисто уничтожил слух, но продолжил отдаваться могучей вибрацией по всему телу. Хоть я и встал так далеко, насколько мог, чтобы не вызвать подозрений и не заставить фиранийцев растянуться по холму, оттуда ударила такая мощная волна жара, что я невольно закрылся руками и заклинание прервалось.
        План был прост, шарахнуть «на все деньги» по гексаподам и продержать заклинание активным как можно дольше, чтобы корпуса машин накалились до состояния расплава. А люды должны были получить по шапке, просто оказавшись возле эпицентра удара. Вроде бы, рекорд природной молнии на Земле был в районе семи с чем-то секунд. По плану, я хотел как минимум повторить это значение. Но продержался едва ли больше половины.
        Правда, как вскоре выяснилось, даже этого хватило, чтобы меня полностью покинули силы и я, обняв флагшток, устало сполз на землю.
        Сквозь пляшущие в глазах вспышки я увидел, как гномка, подскочив, схватила меня за шиворот и что-то орала, усиленно тряся и показывая пальцем в сторону гексаподов. Но остались они целы или нет - я не видел.
        Местная магия чертовски неудобная вещь. Так и норовит тебя обжечь, ослепить или сделать ещё что похуже. Например, убить. И вот как тут колдовать что-то эпичное?

* * *
        Очнулся я от ощущения качки. И чего-то весьма неудобного, упершегося мне в живот. Открыв глаза, я увидел как перед глазами стелется пропитанная дождём земля, мелькают бронированные пятки, а слева колышется медно-рыжий хвост.
        - Да не шебуршись, твоё Владычество, - раздался голос Лони и она поправила мою тушку на плече. - Виси спокойно, пока не шмякнулся.
        - Я и сам могу идти, - вяло заявил я, сильно сомневаясь в искренности своих слов.
        - Ну да, как же, - фыркнула гномка. - Видала я уже такое, когда до магического истощения колдуют. Колись лучше, что ты там устроил? Бороды предков, да если я кому расскажу, что можно так колдовать, в жизни не поверят!
        - Ну, вообще-то это долгая история, - я попытался съехать с темы.
        Заклинание, конечно, могучее вышло, что уж там говорить. Но от его недостатков я был не в восторге. Можно как-то делать всё тоже самое, но из безопасного места, попивая какао, а не стоя чуть ли не нос к носу с врагом?
        - Скажи лучше, всё нормально прошло? - спросил я, вспомнив, что так и не увидел плоды своего труда.
        - Лучше не бывает! От Ходунов дым так и валил. Приложил ты их - залюбуешься. Ну а люды от такой магии сами попадали. Сейчас до крепости дойдём, отправим гоблинов металл таскать, да людов пусть добьют. Я мараться не стала, сразу тебя на плечо и ходу. Вдруг твоё Владычество лечить срочно надо, а я там головы в землю заколачиваю.
        - Э, не, люды пусть живут. Они мне для другого нужны, - криво улыбнулся я.
        - Это для чего же? - гномка от удивления даже остановилась.
        - Для пропаганды!
        Глава 8. Подарок Эрешкигаль
        - Слава Владыке! - раздался знакомый голос Горта.
        - СЛАВА ВЛАДЫКЕ!
        Едва Лони ступила за порог крепости, как вокруг старательно, но нестройно рявкнул восторженный хор.
        - Что происходит? - я тут же попытался повертеть головой, но моя позиция не слишком к этому располагала.
        - Лучше сам посмотри, - хмыкнула гномка и, сняв с плеча мою тушку, поставила на ноги.
        Как оказалось, шаман вывел во внутренний двор всех гоблинов крепости и устроил торжественную встречу лбами в пол. От зрелища пары десятков преклонённых низкорослых вояк мне стало слегка не по себе.
        - Ну зачем всё это, Горт, - покачал я головой. - Встаньте.
        - Мы не смеем, Владыка! Вы показали нам, что такое истинный гнев посланника богини, - прокряхтел шаман с пола. - И мы не хотим прогневать вас своей непочтительностью!..
        Я беспомощно огляделся и взглянул на Лони, но та лишь пожала плечами. Мол, я-то тут причём? Твои личные фанатики, вот ты с ними и разбирайся.
        Вспомнив свой недавний опыт разговора с Гортом, я устало вздохнул и рявкнул:
        - Приказываю встать!
        Мне показалось, что из-за усталости и истощения голос вместо командирского больше походил на цыплячье-придушенный, однако гоблины послушно встали и выпрямились. Но в глаза смотреть не решились, словно невзначай отводя взгляд куда-нибудь в сторону или вниз.
        - Да чтоб вам Аллегри всю жизнь на удачу кубики кидала! - не выдержал я. - Посмотрите на меня!
        - Так запросто называет великую Богиню по имени… - поражённо прошептал Горт, но всё же поднял взгляд.
        Только теперь в нём читался не просто фанатизм, а какой-то благоговейный ужас. Не слишком ли старик религиозен? И вообще, с каких пор называть Аллегри по имени стало чем-то из ряда вон выходящим? Кажется, мне стоит разузнать побольше о ситуации, что сложилась вокруг веры в неё.
        Как бы там ни было, остальные гоблины последовали примеру шамана и теперь таращились на меня немигающими взглядами. И от этого даже мороз по коже прошёл. Нужно было закрепить успех, но так как я не заготовил никакой речи, пока болтался у Лони на плече, пришлось сочинять на ходу.
        - Гоблины! - несмотря на слабость в ногах, я попытался принять более величественную позу. - Сегодня вы увидели нечто поразительное. Возможно даже пугающее. Но я хочу, чтобы вы сохранили сегодняшний день в своих сердцах! Не для того, чтобы бояться, а чтобы каждый день вспоминать эту сцену и радоваться гневу небес, что обрушился на людов! И представлять, как он обрушивается ещё и ещё! Поднимите выше свои головы, отважные воины и мужи, отбросьте сомнения! Отныне вы должны смотреть только вперёд. Туда, где вас ждёт славная победа, а людов - позорное поражение! Богиня будет вести нас и указывать путь. Сегодняшний день - лишь один из многих, что мы будем праздновать в будущем! Мы вернём все земли, что они захватили. Отберём все ресурсы, что они присвоили. У каждого тельварца будет свой собственный полированный Ходун, с которым он будет по праздникам охотиться на драконов!
        Я сделал небольшую паузу и оглядел отряд добытчиков. С драконом и Ходунами я наверняка перегнул, однако на лицах гоблинов застыли задумчивые и мечтательные выражения. Видимо, многие уже мысленно унеслись в те славные деньки, когда будут катать своих гоблинш верхом на блестящей железке.
        - Мне не нужно, чтобы вы ползали на коленях! Оставьте это для людов, которые скоро вкусят горечь позора и поражений! Мне нужны гоблины, которые будут смело смотреть в лицо своим страхам и сомнениям! Отважные воины, честные воины! Воины, что вместе со мной понесут волю богини Аллегри! И будут показывать свою преданность огнём своих сердец!
        Я ударил себя кулаком по груди, наглядно демонстрируя новый жест:
        - За Тельвар!
        - ЗА ТЕЛЬВАР! - колотя себя в грудь, заорали гоблины и лучше всех надрывал глотку, конечно же, Горт.
        - На холме вас ждёт славная добыча! Сразу два ходуна, а также человечье оружие и броня. Однако запомните! Если кто-то из людов выжил - не добивайте их! Важно, чтобы весть о их поражении и гневе богини докатилась до армии людов. Вы поняли меня?
        - Да, Владыка!
        - Тогда вперёд, за трофеями! - махнул я рукой.
        - Слава Владыке Нотану! - провозгласил Горт и первым рванул к выходу, потрясая посохом.
        Прошёл всего десяток секунд и практически все гоблины восторженной гурьбой вывалились из ворот крепости и отправились в сторону холма. Остались лишь те, что должны были стоять в дозоре, да заниматься делами на базе.
        - Ну ты завернул, Нотан, - хмыкнула гномка. - Про блестящего Ходуна каждому - это, конечно, был сильный ход. Ни один гоблин не устоит. Что теперь? Не хочешь бахнуть по кружечке в честь победы?
        Я понял, что стремительно бледнею и помотал головой:
        - Нет, Лони, сейчас у меня только два желания. Жрать и спать. И я намерен их воплотить.
        - Да давай, чего ты! - засмеялась гномка и дружески хлопнула меня по плечу, отчего я чуть не покатился кубарем. - Кружечку за маму, кружечку за папу, кружечку за Тельвар!..

* * *
        Проснулся я лишь ближе к вечеру следующего дня. Но произошло это не потому, что гномка уболтала меня на новую попойку, а просто из-за того, что за эти дни я смертельно устал.
        Слишком многое произошло. Слишком много травм и слишком много испытаний на одного меня. Так что, отбившись от настойчивого предложения Лони, я на автопилоте добрёл до столовой, где умял огромную порцию жареного фиолетового мяса с овощами, миску светящихся фруктов и запил всё огромной кружкой розовой пенящейся жижи. И то, что я не задал ни единого вопроса о съедобности поданных блюд, максимально красноречиво говорило о степени моей усталости. После этого я кое как дополз до своей комнаты и бревном рухнул на кровать, сообразив лишь сбросить ботинки.
        Но, так как у меня не оказалось в Тельваре ещё ни одного спокойного дня, проснувшись, я долго лежал и ожидал подвоха. Но время шло, а отремонтированную дверь никто не спешил выбивать, не сотрясались стены от взрывов, не мерещились богини или ещё что похуже. Лишь мирно потрескивали дрова в камине.
        Обстановка была настолько умиротворяющей, что я с удовольствием вздремнул бы ещё, но в этот момент призывно завибрировал браслет:
        Доброго утречка! (???)? Хотя уже почти вечер. Ну, не важно. Мои поздравления, Владыка демонов! Прекрасно справляешься! (о_о) Всего пара дней, а у тебя уже есть первые последователи, а у меня новые верующие. Будешь продолжать в том же духе - и победа не за горами! (*.>?<)b
        Полагаю, пара ближайших дней пройдёт спокойно, так что наслаждайся отдыхом, изучай возможности и строй планы по завоеванию мира! (^?^)
        P.S.
        Отличная была речь!
        Я устало закатил глаза и откинулся на подушку. В браслете очень не хватало возможности отправить ответное сообщение. Хотя, если она слышит все мои мысли, то этого и не требуется? Я вытащил из глубин памяти образ её груди и принялся усиленно о ней думать.
        Спустя пару минут пришло ещё одно сообщение:
        - ?_??
        Криво ухмыльнувшись, глядя на разгневанный смайлик, я перестал бесить Аллегри и принялся просто глядеть в потолок, прислушиваясь к треску камина.
        Повалявшись так немного, я неохотно встал и отправился приводить себя в порядок. В крепости царило мирное оживление. Встреченный на выходе из уборной гоблин, ударив кулаком по груди, браво доложил, что повеление Владыки исполнено в точности. Ходуны разобраны и доставлены на склад, оружие и доспехи розданы самым умелым гоблинам, а мерзкие люды раздеты догола и пинками отправлены туда, откуда явились. На вопрос о том, не успеют ли они привести подмогу, пока мы тут находимся, гоблин ответил, что к моменту, когда это произойдёт, крепость уже давно будет пуста.
        Отправив гоблина восвояси, я отправился в сторону столовой, но вспомнив внешний вид вчерашней пищи, резко остановился. Конечно, я до сих пор жив, да и на вкус, вроде, было неплохо. Но хотелось чего-то более человеческого на вид. Вспомнив, что в инвентаре лежал кое-какой запас провизии от Аллегри, я нашёл поблизости укромный чулан, чтоб никого не смутить возникающей из ниоткуда едой, радостно открыл меню хранилища и… на пару минут забыл о еде.
        В ячейке, как ни в чём не бывало, лежала пара игральных костей. Глупо моргнув, я попытался их вытащить и дайсы без каких-либо проблем легли в руку. Вот так новости. Но я ведь, помнится, запнул их в какую-то кучу мусора, как они снова у меня оказались? Начав догадываться о причине, я сконцентрировался на кубиках и получил подтверждение:
        МАСТЕРСКИЕ ДАЙСЫ
        РЕЙТИНГ: ?????
        УНИКАЛЬНЫЙ АРТЕФАКТ, СОЗДАННЫЙ ДЛЯ МАНИПУЛИРОВАНИЯ ВЕРОЯТНОСТЬЮ И НАДЕЛЁННЫЙ ЧАСТИЧКОЙ БОЖЕСТВЕННОЙ МОЩИ. ПРИВЯЗАН К ВЛАДЕЛЬЦУ. ИСЧЕЗНЕТ ПРИ ОКОНЧАТЕЛЬНОЙ СМЕРТИ ВЛАДЕЛЬЦА.
        Ага, так и есть. Я не смогу с ними расстаться, даже если захочу. Ну, кроме одного варианта с крайне интересной формулировкой «окончательная смерть». А есть не окончательная? Хотя о чём это я, Аллегри же прямо говорила про заклинание воскрешения и всякое такое… И вообще, мне ли задавать такие вопросы после двух смертей подряд?
        Другим интересным моментом оказался рейтинг артефакта. Те же самые две звезды, что и у шестопёра Лони, однако три пустых звёздочки намекали на возможное улучшение и развитие. Точно такие пустые звёзды я видел в собственном профиле. Вот только что за улучшения с ними могут произойти? Они начнут мухлевать в мою пользу? Сильно сомневаюсь!
        Покатав их ещё немного в руке, я кинул кости назад в хранилище и достал из соседней ячейки здоровенный нажористый бутерброд. Устроившись на каком-то ящике, я принялся его уплетать и философски таращиться в дыру в стене. Итогом созерцания неба в дыре стала уже давно сформировавшаяся мысль, что иные миры - полное фуфло и надувательство для наивных попаданцев.
        Дожевав импровизированный «завтрак» и запив водичкой, я снова зашёл в меню браслета и принялся за детальное изучение того, что не успел, находясь в городе.
        Самым заметным изменениям подвергся мой статус. Количество последователей сменилось с нуля на двадцать четыре, но вот количество обращённых в веру увеличилось всего на одиннадцать. Вставал вопрос - кроме Горта среди гоблинов уже были верующие в Аллегри или же моя пламенная речь достучалась не до всех? Ну, Лони точно была себе на уме. Я не помнил точное количество гоблинов в отряде добытчиков и имел серьёзные основания полагать, что в повышении счётчика последователей гномка не участвовала. Максимум меня записали в собутыльники.
        Вторым, на что я обратил внимание, стали навыки. Два из них я изучил благодаря никчёмному броску дайсов, ещё два подогнала Аллегри с барского плеча. И теперь для изучения любого навыка первого ранга требовалось двести единиц Веры. И из-за того, что я обратил в веру одиннадцать гоблинов, счётчик Веры изменился… Да нифига он не изменился!
        Я разочарованно вздохнул. Конечно, даже если бы новообращённые повлияли на счётчик в соотношении один к одному, мне всё равно не хватило бы шести очков для изучения сразу трёх навыков. Но всё равно было малость обидно. Какое же тогда соотношение верующих к Вере? Сколько их нужно, чтобы поднять Веру на единичку? Радужное будущее стремительно ускользало всё дальше и дальше…
        Отложив на потом выбор новых умений, я отправился на поиски подарка Эрешкигаль, попутно молясь, чтоб хотя бы подруга у Аллегри оказалась толковой. Помнится, эта богиня заведовала царством мёртвых. Может, она подкинула заклинание мгновенного умерщвления? Или способ самостоятельного воскрешения раз в день?
        Ага. Разбежался.
        «ИСТИННЫЙ ВЛАДЫКА ДЕМОНОВ»
        ВЫ ОБЛЕЧЕНЫ ВЫСОКИМ ТИТУЛОМ, ЧТО НАЛАГАЕТ ВЫСОКУЮ ОТВЕТСТВЕННОСТЬ. СООТВЕТСТВУЙТЕ ВОЗЛОЖЕННОЙ НА ВАС РОЛИ, ПОСТУПАЙТЕ КАК ПОЛОЖЕНО НАСТОЯЩЕМУ ВЛАДЫКЕ И ПОЛУЧАЙТЕ ЗА ЭТО УСИЛЕНИЕ ВАШИХ СИЛ И СПОСОБНОСТЕЙ!
        УСИЛЕНИЕ ВРЕМЕННОЕ И ТРЕБУЕТ РЕГУЛЯРНОГО ОБНОВЛЕНИЯ СООТВЕТСТВУЮЩИМИ ПОСТУПКАМИ. ИМЕЕТ НАКАПЛИВАЕМЫЙ ЭФФЕКТ.
        ТЕКУЩИЙ УРОВЕНЬ ЭФФЕКТА: 1
        Я несколько раз перечитал описание украшенного искрящейся рамочкой умения, пока не убедился, что понятнее от этого не становится. Я нервно почесал затылок, пытаясь представить себе перечень злодейских дел на каждый день. Прошу прощения! А можно мне небольшой списочек того, что считается поступками Владыки?! Ну, знаете, чисто для примера!
        Так и не дождавшись какого-либо ответа свыше, я разочарованно вздохнул, уже в который раз. Все они одинаковые. Что та богиня, что эта. По объявлению их, что ли, набирают?
        - Можно мне нормального работодателя?! - бессильно крикнул я в пустоту.
        Глава 9. Рыбалка
        - О, Владыка, вы проснулись! - обрадованно подскочил Горт, стоило мне появиться возле стройных рядов телег, на которые гоблины загружали пожитки и трофеи. - Хорошо себя чувствуете?
        - Спасибо, Горт, всё… - я начал было отвечать старому шаману, но оказался прерван резким окликом.
        - Тук, чтоб тебя ворласки драли, ну куда ты мостишь?! - Лони стояла неподалёку с длинным пергаментом, заполненном неразборчивыми строчками текста, и орала на гоблинов, командуя погрузкой. - Поровну разгоняй, поровну, а то опять ось чинить придётся!
        Гоблин, затаскивавший в одиночку огромный лист железа на телегу, недовольно зыркнул в сторону гномки и принялся его перекладывать.
        Видимо, заметив моё появление, Лони повернулась и махнула рукой:
        - Здаров, Нотан! Ну и подкинул ты мне хлопот.
        - Следи за языком, Лони! - тут же вскинулся шаман. - Какие ещё хлопоты?! Владыка ведь!..
        - Да-да, Горт, я знаю, успокойся, это просто шутка, - отмахнулась гномка и, глянув на моё недоумённое лицо, пояснила. - Благодаря тем Ходунам, что ты завалил, мы добыли намного больше металла, чем рассчитывали. Телеги пришлось укреплять. Почти весь день потратили на это! О, слушай, может ты знаешь какую-нибудь магию уменьшения веса? Телеги-то мы укрепили, а вот ящеров у нас больше не стало.
        Я отрицательно помотал головой и гномка с опечаленным видом принялась вновь орать на гоблинов.
        На самом деле, пусть даже среди навыков пока не нашлось такой магии, был один способ помочь отряду с их проблемой, но… Я хотел приберечь его на крайний случай и не раскрывать карты раньше срока.
        Последние пару часов я провёл за выбором новых навыков и некоторыми экспериментами. Сначала, после долгих раздумий, я изучил «Магическую защиту». Очень уж меня не радовала перспектива напороться на последствия собственной магии. Да и от чужой прикрыться не помешает.
        После этого я начал выбирать второй навык. И это заняло большую часть времени. С одной стороны, хотелось взять что-то из боевой магии, например, «Магию воды», чтобы комбинировать с молниями. С другой стороны, моя пятая точка всё ещё чувствовала себя недостаточно защищённо и просила ещё что-нибудь для повышения выживаемости. С третьей стороны…
        «ВДОХНОВИТЕЛЬ»
        ЗНАЯ, ЧТО ВЫ НАХОДИТЕСЬ НЕПОДАЛЁКУ, СОЮЗНИКИ ОЩУЩАЮТ НЕКОТОРЫЙ ПРИЛИВ СИЛ И ВЫНОСЛИВОСТИ.
        На первый взгляд, это умение полностью противоречило моему желанию как можно меньше влипать в неприятности. В идеале, я хотел бы сидеть где-нибудь в хорошо укреплённой твердыне и оттуда раздавать указания. Но увы, до твердыни мне пока было как до Китая пешком. А от Тельвара до Китая, как я чувствовал, ооооочень далеко.
        Следовательно, нужно было обзаводиться союзниками, которые помогали бы мне в путешествии по Тельвару. А чем сильнее они будут, тем безопаснее для меня. Судя по описанию, поначалу прибавка будет весьма скромной, но многого от навыка первого уровня я и не ожидал.
        Мучительно взвесив все «за» и «против» я сделал выбор в пользу «Вдохновителя». Как бы не пришлось из-за этого развивать навыки полевого командира, но да ладно. Я пока ещё в самом начале пути.
        Разобравшись с навыками я взялся за Хранилище. До сих пор я был в нём только набегами и не имел ни малейшего представления о его возможностях. Хотя нет. Кое что я уже узнал - пища, спрятанная в Хранилище, не портилась со временем. Бутерброд, что я недавно с большим удовольствием зажевал, по свежести ничем не отличался от свежеприготовленного.
        Фундаментально Хранилище ничем не отличалось по принципу работы от типичного игрового инвентаря. Доступ через меню браслета, двадцать пять ячеек для хранения всякого барахла - вот и все премудрости. Но это лишь на первый взгляд. Есть ли ограничения, связанные с весом или габаритами? Можно ли в нём переносить костры, походные лагеря, скрывающихся принцесс или штурмовые отряды нежити? Для проверки пары последних пунктов можно было бы привлечь первого попавшегося гоблина, но я решил, что это будет слегка чересчур. Лучше уж принести в жертву во имя науки какую-нибудь зверюгу, приговорённую поварами стать обедом. Вдруг внутри нечем дышать?
        Отложив этот эксперимент до более удобного момента, я перешёл к опытам над разным барахлом. То, что однотипные предметы вроде денег или бутербродов без проблем складываются в одну ячейку, я уже знал. Небольшие цифры в углу ячеек любезно сообщали, что золота у меня десяток монет, а вот запасы воды и бутербродов оскуднели на единицу и теперь их всего по девятнадцать штук. Надо сказать, что командировочные у Аллегри довольно скудные. Хотя, может тут такая экономика, что за десяток монет можно купить целую деревеньку? Звучит сомнительно, но разузнать всё равно надо.
        А вот то, что разное барахло можно предварительно сложить в ящик или коробку, чтобы оно тоже занимало только одну ячейку - стало приятной новостью.
        Каких-то проблем с весом заметить не удалось. Я загрузил большой короб всяким хламом до неподъёмного состояния и успешно спрятал его в инвентарь. Никакого физического дискомфорта мне это не принесло. Правда, я тут же усвоил, что вытаскивать подобную тяжесть нужно предельно аккуратно, так как чуть не отдавил себе ногу.
        Иначе говоря, я мог бы попросить гоблинов сгрузить лишний металл в несколько подходящих ящиков, но решил придержать этот фокус на случай крайней необходимости. Никогда не знаешь, когда придётся впечатлить всех очередным Чудом.
        - Итак, старче, каков план? - спросил я, наблюдая за погрузкой.
        - Отправляемся завтра утром, Владыка. Больше задерживаться нельзя, иначе подкрепления людов встанут на ваш магический след.
        - Как вообще это работает?
        - Простите, Владыка, но старый Горт не настолько умён, - шаман печально опустил уши. - Я знаю лишь, что они как-то научили свои машины атаковать и преследовать магических существ.
        - Но ведь не все тельварцы маги? - уточнил я.
        - Не все, - кивнул Горт. - Лишь у немногих талант проявляется достаточно сильно, чтобы обрести осязаемую форму. Но все мы - дети Богини. И носим в себе частичку магии. Ну, кроме троллей.
        - А что не так с троллями?
        Горт отвёл глаза в сторону.
        - Тролли, Владыка, хоть и сильные, но крайне тупые твари. Слишком тупые, я бы сказал. Так что они просто не стоят обсуждения.
        - Что-то ты темнишь, старче, - нахмурился я. - А ну, рассказывай.
        - Тролли - величайший позор гоблинов! - пояснила Лони с такой ухмылкой, словно всю жизнь ждала этого момента. - Лет так пятьсот назад…
        - Золото! Золото за молчание! - Горт бросился к гномке.
        - …ничего не произошло, а тролли просто тупицы, - тут же сменила пластинку гномка и, счастливо улыбаясь, вернулась к крикам на грузчиков.
        Шаман облегчённо выдохнул, но я положил руку ему на плечо и мягко, практически по-отечески сказал:
        - Старче, родной, я ж тебе уши оборву. Скрываешь что-то от Владыки?
        Раз уж моё старшинство тут признали, глупо было бы не пользоваться соответствующими преференциями. Кроме того, я надеялся, что такой подход будет учитываться умением, что подогнала Эрешкигаль.
        До старика дошло, какую глупость он только что сделал и его затрясло. Мне даже стало немного жаль бедолагу Горта в этот момент, но тут уж надо было дожимать до конца.
        - Ну?
        После чего шаман поведал мне любопытную историю.
        Гоблины издавна являются одной из слабейших рас в физическом и магическом плане. Да, их маги сильнее гномьих, но на этом их преимущества заканчиваются. И вот, чуть больше пятиста лет назад, круг высших шаманов задумал найти способ это исправить. Война с людами как раз набирала обороты и гоблинов не устраивало положение вечных разведчиков и диверсантов. В древних легендах упоминалось существование хобгоблинов, что были сильны и высоки как орки, и умны как эльфы. И сердца шаманов покорила идея вернуть их виду время былого расцвета.
        Спустя десяток лет магических экспериментов, шаманам удалось добиться желаемого. С помощью различных заклинаний и манипуляций им удалось превратить несколько десятков гоблинов и гоблинш в высший вид. Ликованию не было предела, гоблины готовились поставить трансформацию на поток, когда всё вышло из под контроля.
        Хобгоблины принялись развиваться дальше. Мышечная масса нарастала, хобгоблины становились всё больше и сильнее, но вместе с тем их магия и умственные способности стремительно угасали. Когда процесс остановился, хобгоблины превратились в туповатые горы мышц, а магия исчезла полностью. Они остались достаточно разумны, чтобы общаться и понимать, во что они превратились, но в их мышлении стало намного меньше логики и больше инстинктов.
        Разочарованные провалом, шаманы отказались от дальнейших опытов и отвернулись от искажённых хобгоблинов, бросив их на произвол судьбы. Обозлившись на это, хобгоблины решили доказать создателям, что они тоже чего-то стоят, самопрозвались троллями и отправились на войну. Увы, новое мышление троллей не позволяло им организованно работать в команде из таких же, как они. Постепенно они разбрелись по разным местам и отрядам, где прослыли жуткими штурмовиками, с невероятной регенерацией. Своего общества у троллей так и не получилось. Их инстинктов хватало лишь на то, чтобы раз в год собраться где-нибудь для заведения потомства, после чего они снова разбредались кто куда.
        Всего за пару поколений тролли забыли, кто они и как появились в Тельваре, а гоблины предпочитали молчать в тряпочку, стараясь не напоминать лишний раз о провале своей расы. Кроме того, посмотрев на всё это, другие страны быстро выпустили эдикты с официальным запретом на создание магически-модифицированных существ.
        - Хм, в общих чертах я всё понял, - кивнул я, когда Горт закончил рассказ. - Неприятная история для гоблинов. Но я не вижу ничего такого, из-за чего ты так хотел скрыть её от меня.
        - Простите старика, Владыка, это, кхм, просто рефлекс, который с тех пор поселился у гоблинов в крови, - отвёл глаза шаман.
        В то же самое время я заметил, что Лони торопливо пишет что-то на обратной стороне пергамента куском угля. Закончив, она загадочно ухмыльнулась и, словно транспарант, показала пергамент мне.
        Я впервые видел письменность этого мира, но «Полиглот» любезно помог понять написанное: «Одним из тех шаманов был пра-пра-кто-то-там Горта».
        Ах, вот оно что. Семейный позор.
        - Вероломная гномка! - яростно взвыл старик. - Я ведь посулил тебе денег! И откуда ты знаешь вообще?!
        - Золото за молчание, - насмешливо ответила гномка. - Но я ведь молчала. Так что ты всё ещё мне должен, Горт!

* * *
        Крепость покидали с первыми лучами солнца, но без излишней спешки. Ящерам, как и ожидалось, было тяжело тащить перегруженные телеги, но погонщики, понаблюдав за ними, удовлетворённо кивнули и сообщили, что проблем не будет.
        Большая часть гоблинов распределилась по телегам, а шестёрка лучников оседлала мелких ящеров, смахивающих на велоцирапторов, и унеслась в разные стороны, обеспечивая разведку вокруг каравана.
        Я, Лони и Горт обосновались в одной телеге, которую я тут же окрестил про себя штабной. Хотя она точно так же, как и пять остальных повозок, была доверху забита железом, металлолом прикрывало не одинокое полотнище из мешковины, а несколько взятых из крепости одеял. Так что ехали мы с относительным комфортом.
        Мерно скрипели колёса, медленно проплывали мимо опустевшие поля, Горт с Лони продолжали свою вчерашнюю ссору и я, чтобы сбавить градус беседы, принялся расспрашивать их о разной ерунде, вворачивая между делом интересовавшие меня вопросы.
        Где-то к полудню, устав болтать и пригревшись под лучами утреннего солнца, Горт сдвинул на нос свою бронешляпу и тихонько захрапел. Лони же принялась коротать время, достав пергамент и начав делать в нём какие-то записи и наброски.
        Понаблюдав немного за ней, но ничерта не поняв в этих обрывочных схемах и одной только гномке понятных сокращениях, я предпочёл растянуться на одеяле и сполна насладиться спокойствием. И довольно быстро засопел на пару с шаманом.
        - Подъём, твоё Владычество, хорош дрыхнуть!
        Получив бодрящий тычок от гномки, я продрал глаза и огляделся.
        Солнце уже клонилось к горизонту, а бесконечные равнины сменились жидким подлеском слева и широкой гладью реки справа. Припоминая утренние пояснения Горта, мы должны переночевать где-то здесь, а с утра продолжим ехать вдоль реки, пока не доберёмся до моста, после которого постепенно начнутся более-менее обжитые земли.
        Горт уже успел перебраться на другую телегу и до меня доносились обрывки команд, что он раздавал.
        - Эй, Нотан, умеешь рыбачить? - неожиданно спросила меня Лони.
        - Ни разу не пробовал, - помотал я головой.
        - Ну, вот и попробуешь, - гномка хлопнула меня по плечу. - Разомнёшься заодно, все бока отлежал уже, небось.
        В этом с Лони трудно было поспорить. Матрац из листового железа, пусть и накрытый парой слоёв не шибко толстых одеял, не лучший выбор для длительного отдыха.
        Минут через пятнадцать караван свернул в подлесок и остановился на уютной полянке, в некотором отдалении от реки. Полянку окружал густой кустарник и невысокие деревья, а на окраине весело журчал ручеёк, убегая в сторону речки. Когда я слез с телеги, то в полной мере ощутил необходимость разминки, о которой говорила Лони. Спина не гнулась, суставы хрустели и я на минуту почувствовал себя Гортом. И, судя по моим наблюдениям, гоблины ощущали себя не лучше.
        На стоянке закипела жизнь. Кто-то разводил костёр, кто-то готовил провизию, кто-то отводил ящеров на водопой. А Лони облачилась в полный доспех и подошла ко мне, неся на плече свой шестопёр, здоровенную удочку и тяжёлый гарпун. В другой руке она несла ведёрко с наживкой, которое торжественно вручила мне.
        Увидев всю эту экипировку, во мне зародились тревожные подозрения.
        - Старик, мы с Нотаном на рыбалку! - крикнула гномка. - Через час-два вернёмся!
        - Хорош!.. ЧТО?! Лони, ты совсем сдурела тащить Владыку на рыбалку?! - шаман чуть ли не подлетел к ней, гневно хмурясь.
        - Да ладно тебе, Горт, это ж обычная речушка! - расслабленно отмахнулась гномка. - Это ж не Кримгурт и даже не Рульг. Да и вообще, я же с Матильдой иду, - она выразительно качнула шестопёром, - да и Нотан не слабак.
        Мои подозрения начали позвякивать в колокол и когда Горт, наконец, дал своё разрешение, принялись прямо таки бить в набат:
        - Ладно, но если что не так - сразу отступайте к лагерю.
        - Лады! Идём, Нотан! Не слушай этого старпера. Рыбалка - это весело!
        У меня не было ни одной объективной причины идти вслед за Лони после такой беседы и выбранной ею экипировки. Но следовало укреплять отношения с коллективом и, в крайнем случае, у меня всегда есть «Марафонец». Кроме того, меня заинтересовало, чем же так отличается тельварская рыбалка от земной. Не киты же у них в реках обитают?
        Но чем ближе мы подходили к реке, тем всё меньше я доверял этой мысли. Удочка у Лони оказалась не деревянная, а металлическая, да и леска больше напоминала тонкий металлический трос. В ведре я обнаружил не червячков-личиночек, а здоровенных таких тварей размером с ладонь, подробно рассматривать которых у меня не возникло ни малейшего желания. Может, стоит «вспомнить» про какие-нибудь важные дела в лагере?…А какие?
        Но дойдя до реки я невольно успокоился. Широкая гладь ленивого течения лишь изредка подёргивалась мелкой рябью, да мелькали серебристые спинки обычной рыбёшки. Закатное солнце играло на поверхности, а в лицо дул лёгкий ветерок, унося с собой тревоги.
        - Ну, ты понаблюдай пока, - сообщила Лони, устраиваясь на камне как на стульчике, и вытаскивая из ведра жутковатого жука. - Посмотришь как это делается, потом сам попробуешь.
        Насадив вяло шевелящуюся приманку и забросив крючок в воду, она принялась ждать. Долгое время ничего не происходило и мне даже начало казаться, что гномка просто решила так меня разыграть, но когда поплавок вдруг задёргался, я сразу же напрягся.
        - О, крупненькое что-то! - радостно заявила гномка, подсекая добычу.
        И я с ужасом понял, что там и правда «крупненькое что-то». Лони упёрлась пятками в землю и со всех сил тянула удочку на себя, но та лишь изгибалась всё больше и больше. Тросик лески зазвенел натянутой струной и выписывал дикие кренделя.
        - Ого, - пропыхтела гномка от натуги, - троллья жо…
        И, прервав Лони на половине ругательства, резкий рывок сорвал её с валуна, оставив на месте, где сидела рыбачка, лишь гарпун, да две внушительных борозды, пропаханные пятками. А на поверхности пошедшей кругами воды булькнуло несколько грустных пузырьков.
        …Я так и знал!
        Глава 10. Ворласк
        - Лони!
        Я с опаской подбежал к воде, пытаясь разглядеть в глубине хоть что-нибудь, напоминающее гномку, но увидел лишь пузыри воздуха и огромное облако ила, расползающееся во все стороны. Первой мыслью было желание шибануть в воду хорошей молнией, и вокруг руки даже заплясали маленькие разряды, но более холодная часть рассудка вовремя подсказала, что так я задену не только неизвестную тварь, но и гномку.
        Не найдя лучшего решения, я выпустил в небо ветвистую молнию. По крайней мере, её увидят в лагере и поймут, что что-то пошло не так. Гоблины, будучи местными, наверняка лучше знают, что делать в такой ситуации. Но продержится ли гномка до прихода подмоги?
        Обернувшись, я решил на всякий случай приготовить гарпун и…
        - Твою мать, ты сколько весишь?!
        И с трудом оторвал его от земли.
        Нет, серьёзно, сколько он весит?! А если точнее, сколько дури в мышцах этой гномки, раз она с легкостью таскает на себе столько железа?! Да её можно в телегу запрягать вместо ящера, пользы будет точно больше!
        Поняв, что я не смогу бросить этот гарпун, даже если очень напрягусь, я разжал руки и уронил назад неподъёмную железяку. И стоило гарпуну глухо шлёпнуться о землю, как поверхность реки вспучилась тёмным горбом, выпуская наружу здоровенный чешуйчатый хвост.
        Крутанувшись зигзагом, хвост грузно ударился о воду, поднимая внушающие уважение волны, и скрылся в глубине. А поднятая им вода шумно ударилась о берег и вымочила меня с ног до головы.
        Глядя на это, я уже приготовился прощаться с гномкой, как вода вспучилась вновь и над поверхностью взмыл… Поначалу я принял его за крокодила. Здоровенного такого крокодила, но с кучей толстых шипов и короткой пастью. Но приглядевшись понял, что общих черт не так уж и много.
        Тварь явно была длиннее. Верхняя часть её туловища поднялась над водой на пару метров, словно перископ, и, дико взревев, затрясла башкой и многочисленными лапами, пытаясь стряхнуть с себя крупный комок тины, зацепившийся за шею.
        Комок, тем временем, дико хохотал и от души дубасил зверюгу по голове, держась за лиану, тянущуюся прямо из пасти твари.
        - Бвахахаха! Вот это улов, Нотан! Бвахбульбуль-буль…
        Монстр опрокинулся на спину, в попытках сбросить воинственный ком, и оба скрылись под водой. Но ненадолго.
        - Бхаа! Да угомонись, зараза! - жахая шестопёром по голове, закричала Лони, с которой очередная прогулка под воду смыла большую часть тины и грязи. - Будь смирным ворласком и помри, наконец!
        Ах, так это та самая тварь, которой гномка грозила бедолаге-гоблину. Понятно, понятно.
        - У тебя всё в порядке, Нотан?! - спросила Лони, перекрикивая рёв раненого ворласка.
        - Да, отлично! Всё в полном порядке! Развлекайся! - крикнул я и сел на тот самый камушек, с которого ещё недавно сдёрнуло гномку.
        - Ты обожди, я тут быстро! - ободрила меня Лони и так душевно вмазала монстру, что того аж покачнуло и они снова скрылись под водой.
        После этого началось какое-то водное родео. Ворласк изо всех сил старался сбросить с себя гномку, извиваясь, взбрыкивая, выпрыгивая из воды и ныряя назад. А та, безумно хохоча, держалась за остатки своей удочки, грязный тросик которой я сначала принял за лиану, и, обхватив ногами один из шипов на хребте монстра, методично лупила его дубиной по голове.
        Подперев кулаком подбородок, я наблюдал за всем этим со спокойствием Будды и в какой-то момент мне показалось, что ворласк сможет так брыкаться ещё целую неделю. Но минул ещё десяток-другой секунд и с десяток увесистых ударов - и добыча Лони начала сдавать позиции. А спустя ещё несколько ударов окончательно перестала брыкаться.
        Не то добитый, не то оглушённый ворласк потерял баланс и безвольно ударился о воду, закачавшись на взбаламученной поверхности безвольным бревном. Сняв с макушки огромный шмат тины, принесённый последней волной, я вылил из ботинок по ведру воды и направился в сторону гномки, которая подгоняла тушу ворласка к берегу, гребя шестопёром, словно веслом.
        - Ну и крепкая же у них голова, - пожаловалась Лони с такой радостью на лице, словно разрезала праздничный торт.
        Загнав тушу на мель, она спрыгнула вниз и за трос потащила добычу на сушу.
        - Подсоби! - позвала она и я тоже схватился за трос удочки.
        Правда, сильно сомневаясь, что мой вклад как-то поможет гномке.
        Пыхтя и ругаясь, мы наполовину вытащили тушу из воды, но дальше дело пошло совсем туго. К счастью, я наконец услышал приближение гоблинов и встревоженный голос шамана:
        - Владыкаааа! С вами всё в порядке?!
        Припозднившаяся подмога деловито перехватила у меня трос и процесс пошёл намного веселее. А шаман, витиевато ругаясь на гномку, принялся сушить и чистить мою одежду какими-то заклинаниями, которые мне тут же захотелось изучить.
        - Дааа, подумать только! Ворласк в такой речке! - закончив вытягивать добычу, Лони подошла к нам и расстегнула доспех, сливая из него воду. - Старик, подсуши и мне поддоспешник, а?
        - Обойдёшься! - огрызнулся Горт, даже не глянув в её сторону. - А если бы Владыка пострадал?!
        - Да как бы он пострадал?! - возмутилась гномка. - Я же не хролга выловила!
        - Это ещё что за зверюга? - на всякий случай поинтересовался я.
        - Ооо, жуткая тварь! - охотно пояснила гномка. - Клешни - во! Щупальца - ВО! Ещё и телепортироваться умеет! На неё рыбачить только большим отрядом ходят.
        - А зачем вообще таких тварей ловить? - искренне недоумевал я. - Можно же рыбку там ловить, рачков…
        Не только Лони, но даже Горт посмотрели на меня крайне странным взглядом.
        - Ну, можно, конечно, - осторожно кашлянул Горт. - Да только пока вы, Владыка, обычную рыбку вытягивать будете, к ней наверняка что-то покрупнее прицепится. Проще сразу крупняк вылавливать. И вода от этого безопаснее становится. Да и мясо у этих тварей не в пример вкуснее…
        Шамана прервали встревоженные вопли гоблинов и, глянув туда, мы увидели как ворласк, неуверенно задёргав лапами, захрипел и попытался встать.
        - Все назад! - рявкнула гномка, ища глазами место, где оставила свою дубину.
        Гоблины бросились врассыпную, занимая позицию и готовя оружие для отпора. Но я решил, что уж в этот раз мне уже ничего не помешает и всадил в тварь пару молний. Шипастая шкура в местах ударов зашипела, вздулась волдырями, и ворласк рухнул на землю. На этот раз, вроде бы, окончательно.
        - А на охоту вы также ходите? - спросил я у Горта с Лони слегка севшим голосом.

* * *
        На счёт вкуса Горт не соврал. Мясо ворласка действительно оказалось очень вкусным и сочным. Поначалу я беспокоился, как гоблины собираются везти с собой такую тушу, учитывая и без того солидный перегруз. Но, как оказалось, они вообще не собирались его везти.
        Его попросту съели. Я впервые понял, сколько мяса и супа способен слопать за один присест голодный отряд из двадцати четырёх гоблинов, человека и прожорливой гномки. Ну и про ящеров не стоит забывать, которые оказались всеядными и с удовольствием подъели остатки речной годзиллы. Невольно мне пришлось согласиться с доводами гномки и шамана. Добыть ворласка у Лони заняло минут пять или около того. А сколько понадобилось бы наловить обычной рыбы, чтоб прокормить такую ораву?..
        По случаю пиршества Лони вытащила из своих запасов бутылку спирта и буквально силой заставила составить ей компанию. На моё счастье, бутылка оказалась небольшой, да и подливал я чаще Лони, чем себе. Когда бутылка опустела, гномка принялась рассказывать, как они всем кланом спускались к подземным рекам и устраивали соревнования на то, у кого получится поймать самую страходильную тварь.
        В итоге, вечным чемпионом стал её двоюродный дедуля Брорин, поймавший глубинного дракона. Однако вечным чемпионом он стал не из-за того, что дракон, возмутившись, слопал дедулю вместе с молотом и доспехами. Точнее, не только из-за этого. А ещё и из-за того, что жутче и страшнее глубинного дракона гномы тварей ещё не встречали. В результате, Брорин получил звание чемпиона посмертно, а так как его достижение вряд ли кому-нибудь удалось бы перебить, в лучшем случае - повторить, звание перевели в статус вечного.
        После этих рассказов я всерьёз задумался о том, как гномы ещё не вымерли с таким досугом. Да и вообще тельварцы. Профессия рыбака тут считалась очень почётной и очень опасной. Слабаков и слюнтяев в рыбаки не брали, оставляя им более мирные и спокойные занятия вроде фермерства или обычной охоты.
        Уже валяясь с набитым пузом возле тлеющего костра, я задумался о том, пробовали ли местные рыбачить с помощью магии? На Земле это прошло бы как «браконьерство в особо крупных», а что на счёт Тельвара? Размышляя о подобной ерунде, я быстро уснул.
        Утром мы быстренько позавтракали остатками вчерашнего пиршества и продолжили путь. Ближе к полудню, как Горт и говорил, дорога привела нас к мосту через реку. И когда мы к нему подъезжали, я заметил на каменных опорах переправы многочисленные щербины, напоминающие следы зубов и когтей.
        В этот момент я понял. На плоты, лодки, паромы, корабли - ни ногой. Никогда!
        Ещё пару часов езды спустя начали появляться первые поля и одинокие домики фермеров. В полях работали не только гоблины, но и представители других рас. Ещё в первый день пути шаман рассказал, что страны уже давно не делятся по видовому признаку. Война перемешала всех, раскидывая народы по разным государствам и сторонам света. Некоторые же, например, эльфы, и вовсе остались без родных земель и лесов. Сейчас эти земли принадлежали людам.
        Завидев гоблинский караван, фермеры радостно махали шляпами и приветственно кричали. Дабы не смущать их попусту своим видом, я устроился так, чтобы не слишком выделяться за Лони и Гортом.
        - Горт, а ты уверен, что всё будет в порядке? - спросил я старика на всякий случай, напоминая о своей людской внешности. - Может балахон какой найти?
        - Ни в коем случае, Владыка! - шаман наотрез отверг моё предложение. - Все должны видеть и знать, благодаря кому их братья, отцы и мужья скоро наденут новые доспехи и взмахнут новыми мечами! Не сомневайтесь, в Лаграше вас примут так же горячо, как и мы!
        И пусть Горт утверждал это с железобетонной непоколебимостью, именно первый горячий приём гоблинов и вызывал у меня наибольшее беспокойство. Оставалось лишь надеяться, что у шамана есть серьёзные основания для таких заявлений, да на его возможный авторитет среди местных.
        Так или иначе, городские ворота становились всё ближе, пятая точка зудела всё больше, а на браслет пришло короткое сообщение от Аллегри, повергнувшее меня в окончательную панику:
        - Йо-хо, Владыка! Хорошо отдохнул? Надеюсь, что да. Ведь приключения начинаются!
        (???)
        Начинаются? Начинаются?! А до этого тогда что было?!
        Глава 11. Шарлотта
        - Знаешь, Шарли, я не жалуюсь, - сказал я собеседнице, лёжа на боку в позе отдыхающего римлянина. - Старик Горт оказался прав, меня действительно приняли очень радушно. Ну вот сама подумай. Встречали нас самые важные люди в городе. Мэр и начальник стражи. Лично! Мэр, правда, жутко потел, но не могу его винить, не каждый день в его захолустье прибывает сам Владыка демонов. Как важному гостю, мне немедленно выделили почётную охрану, проводили в личные покои. Согласись, не к каждому туристу проявляют такую заботу.
        Шарлотта неопределённо взмахнула, видимо, подразумевая согласие.
        - Конечно, тут нет камина, как было в моей прошлой комнате, в крепости, но в остальном-то все условия! Вот смотри. Кормят просто на убой. Один раз в день, плесневелыми сухарями. Шикарная подстилка для сна из подгнившей соломы. Отличная комната два на два метра, можно даже прогуляться при желании. Нужник не где-то там, на другом конце коридора, а прямо здесь! Снимай крышку с ведра и делай дела. А главное, Шарли, абсолютная безопасность. Ни один злоумышленник не сможет просто так проникнуть через эти решётки на входе.
        Шарлотта гордо подобралась, намекая, что уж для неё-то это не проблема.
        - Согласен, сестричка, для тебя это плёвое дело. Но ты ведь не злоумышленник, верно?
        - Эй, ты! - за решёткой показалась рожа тюремщика, одноглазого шрамированного орка. - Совсем сбрендил, с пауком разговаривать?!
        Моя безмолвная слушательница дёрнулась от резкого окрика и юркнула куда-то в тёмный угол.
        - Ну вот, ты её испугал, - недовольно цыкнул я. - А Шарли очень застенчивая. Немедленно извинись!
        Орк злобно сплюнул и, нечленораздельно бурча под нос какие-то ругательства, скрылся из виду.
        Насладившись раздражённым топотом надзирателя, я немного расстроился по поводу слишком быстро завершившегося веселья и растянулся на соломе. Торчал я за решёткой уже третий день. Поначалу всё шло и правда достаточно гладко. Стража охотно пропустила караван, радуясь, что привезли металл, и мы беспрепятственно доехали до площади. Вот там-то и начались проблемы.
        Мэр города, старый лысый эльф с морщинистым лбом, чуть не отдал Аллегри душу, увидев, как в самое сердце подотчётной ему территории спокойно въезжает люд. Про начальника стражи и говорить не приходится, не вмешайся в дело Горт, пустили бы меня на владычьи стейки прямо у телеги. Ну или пришлось бы отбиваться молниями, чего делать с бухты-барахты не хотелось. Не за тем я сюда ехал, чтоб сходу будущую паству поджаривать.
        Так как Горт поклялся мне, что всё уладит, я доверился его слову и отправился под конвоем в городскую тюрьму. Конечно, если бы я не послушал шамана в прошлый раз, всей этой ситуации могло и не возникнуть, но я помнил как лихо старик промыл мозги своему отряду. Так что по части езды по ушам я всё ещё был склонен ему доверять.
        И с тех самых пор я и коротаю время на тюремной соломе. За всё время меня так никто и не навестил. Ни Горт, ни Лони, ни кто-либо из гоблинов. Конечно, я не ожидал быстрых результатов, но волей-неволей в голову закрадывались различные мрачные предположения. А ну как старого шамана обвинили в предательстве? И именно в данную минуту укорачивают на голову, чтоб в неё больше не приходили столь глупые идеи? Но что-то мне подсказывало, будь всё именно так, орк-тюремщик обязательно подошёл бы позлорадствовать и сообщить, что я следующий в списке. Он меня ох как не любил.
        Ну, могу его понять. Парочка мелких молний возле уха не слишком располагают к укреплению дружбы. Зато орк прекратил отпускать тупые шуточки в мой адрес и, кажется, серьёзно задумался, с каких это пор люды колдовать научились. С тех пор он старался на глаза особо не показываться, но, благодаря знакомству с Шарлоттой, время от времени мне удавалось вывести его из себя. Какое-никакое, а развлечение.
        С Шарли я познакомился в первый же день своей отсидки. Растянувшись на лежанке, я принялся разглядывать потолок и натолкнулся на неё. Чёрная пушистая паучиха размером с ладонь сидела в уголке возле узкого окна и поедала здоровенного таракана. Шутки ради я помахал ей рукой и… паучиха махнула мне лапкой в ответ, после чего продолжила трапезу. А мне от такого жеста стало дико не по себе.
        Однако Шарли оказалась очень мирной и дружелюбной паучихой с умильными вишнёвыми глазками и белым узором на брюшке. Почему паучихой, а не пауком? Чёрт его знает, просто так подсказала интуиция. К тому же, когда я предложил ей женское имя, она дважды радостно подпрыгнула. С тех пор я, время от времени, болтал с ней о разной ерунде, попутно беся охранника.
        Из Шарли вышла отличная собеседница. Хоть она и ни слова не говорила, но живо реагировала на мои фразы разными движениями и взмахами лапок. Я терялся в догадках, действительно ли она меня понимает, или же это просто такое паучье развлечение, но она скрашивала мне досуг, не пыталась кусать и подъедала всех тараканов, что пытались обосноваться в подстилке. Так что у меня к ней не было никаких жалоб или претензий.
        А вот затянувшаяся неопределённость уже малость напрягала. У меня не было не только весточки от Горта, но и Аллегри молчала в тряпочку! Я каждый день ожидал от неё какое-нибудь глумливое сообщение с насмешками, но браслет сохранял мёртвую тишину. И даже метод экстренного вызова путём воображения пары не очень приличных сценок с её участием не принёс результата. Всё это выглядело очень подозрительно и не слишком позитивно. Я сильно сомневался, что в тюрьме вдруг перестал ловить божественный вай-фай. Может, она по уши занята рассылкой божественных откровений? Хмм…
        Как бы там ни было, я решил выбираться самостоятельно, если ситуация не прояснится в самое ближайшее время. И для этого даже напрягаться не придётся. Лёгкий успокоительный электрошок тюремщику, когда он подойдёт в очередной раз, потом попросить Шарли притащить с его поста ключи и открыть клетку. Вуаля! Конечно, дело слегка осложнится, если выяснится, что Шарлотта не так умна, как мне кажется, но это уже несущественные мелочи.
        Обдумав детали этого гениального плана, я зевнул и принялся ждать кормёжки. Но судя по необычным звукам, что начали вдруг доноситься снаружи, в расписании могли появиться изменения. За пределами каталажки какое-то время раздавались тревожные оклики и грохот, кто-то пару раз торопливо пробежал мимо окна, а потом всё затихло.
        Спустя минуту скрипнула дверь и кто-то начал спускаться в полуподвальный этаж с тюремными камерами.
        - Эй, что там происх… - вопрос орка оказался прерван отчётливым хрустом и шуршанием сползающего по стене тела.
        Ожидая неприятностей, я встал на ноги, однако лёгкий звон снятых с крючка ключей и прибавившееся к шагам деревянное постукивание дало понять, что я, скорее всего, знаю вторженца.
        - Прошу прощения за столь долгое ожидание, Владыка, - остановившийся возле решётки Горт прижал кулак с ключами к груди и немного склонил голову. - Задача оказалась сложнее, чем я думал. Пришлось искать другие способы вразумления этих неразумных.
        Эта фраза, в сочетании с недавним звуком упавшего тела, создавала слегка гнетущее впечатление. Шаман, тем временем, заскрежетал замком, открывая клетку, и добавил:
        - Если вы хотите покинуть этот город, предавший вашу щедрость, то я пойму вас, однако…
        - Однако?
        - Лаграш охвачен сомнениями, Владыка. Вашим верным слугам удалось донести до многих мысль о вашей отваге и благодетели, - лукаво ухмыльнулся шаман. - И если вы пожелаете, уверен, большинство горожан согласятся с идеей, что кресло мэра должно, кхм, сменить хозяина.
        Стоп-стоп-стоп! Минуточку! Старик что, на полном серьёзе предлагает переворот? Что он там успел устроить за эти дни?!
        Растерявшись от таких сногсшибательных планов, я выдал короткое: «Эээ», но взял себя в руки и выдал чуть более осмысленную фразу:
        - Мне нужно это обдумать, старче. А пока давай выберемся на свежий воздух.
        - Следуйте за мной, Владыка, - кивнул Горт, ничуть не удивившись ответу, и направился в сторону выхода.
        Я вышел из камеры вслед за ним, но остановился, услышав знакомое шуршание.
        Шарлотта стояла посреди опустевшей камеры и смотрела на меня, одиноко подняв передние лапки.
        - Хочешь пойти вместе со мной? - неуверенно спросил я.
        На что Шарли энергично качнула туловищем, словно кивая.
        Перестав чему либо удивляться, я просто протянул руку к полу и сказал:
        - Залезай.
        Радостно подпрыгнув, паучиха залезла на руку и, взобравшись по рукаву, уютно устроилась на плече.
        - Что-то не так, Владыка? - спросил Горт, заметив моё промедление. - Ох… Что это?
        - Это Шарли, - коротко пояснил я, - моя новая подруга.
        Шарли приветливо махнула лапкой гоблину.
        - Ооооо… - неопределённо выдал Горт. - Как будет угодно Владыке.
        После чего мы наконец направились к выходу, а я серьёзно задумался о следующем шаге. Как же мне лучше поступить? Сбежать? Или… захватить город?
        Глава 12. Желаете захватить город?
        - Он жив? - поинтересовался я, проходя мимо лежавшего у стены тюремщика.
        На голове орка вздулась здоровенная шишка, а неподалёку валялся крупный кусок льда, уже немного подтаявший.
        - Разумеется, - ответил Горт. - Ни к чему убивать тех, кто вскоре может стать вашими верными слугами.
        То есть, если б шаман не загорелся революционным духом, то замочил бы орка без лишних сожалений, освобождая драгоценного Владыку? Понятно, понятно.
        Пока мы поднимались по лестнице, я пытался взвесить плюсы и минусы вариантов. Вариант побега мне нравился прям ну очень сильно. Риск получить вилами в брюхо минимальный. Шансы на то, что где-то что-то пойдёт не так, тоже крайне малы. Напрягаться не надо. Ну разве только если в случае, когда бежать придётся на своих двоих, да ещё и во всю прыть.
        Минус же заключался в том, что в других городах меня встретят не лучше. И, строго говоря, плащ с капюшоном не слишком поможет решить проблему. Может даже усугубит её, особенно в далеко идущей перспективе. Сбегать каждый раз, как ситуация развернётся не по идеальному сценарию? Далеко ли я тогда продвинусь? Да и что за жизнь это вообще будет?
        Нет, увы, но бежать не стоит. По крайней мере, не попробовав наладить отношения в Лаграше. Но и захват города тоже слегка чересчур. По крайней мере, в данный момент. Конечно, в глобальном смысле местному барону или графу, или кто у них тут вообще за главного, абсолютно наплевать кто и как управляет делами в одном из его городов, пока исправно платятся налоги и поставляются товары. Но, в то же время, узнав о таком произволе, землевладелец обязательно отправит войска, дабы навести порядок на собственных землях. Не потому, что ему не чихать, кто сядет в кресло мэра. А просто что бы показать, что такие дела должны происходить с его ведома и согласия.
        Тут следовало действовать чуточку тоньше. Допустим, спокойно пройти в резиденцию мэра. Тихо-мирно поговорить о делах и проблемах, развеять недопонимания, уладить разногласия. Обсудить дальнейший курс наших взаимоотношений и выгоды друг для друга. И после того, как мы придём к консенсусу, скрепить эти новые партнёрские отношения крепким рукопожатием.
        После этого гоблинский нож у горла мэра можно будет убрать за ненадобностью, но, конечно, не слишком далеко. Память на соглашения иногда бывает так коротка…
        Другой вариант, и он же наиболее оптимальный - завоевать всеобщее и безоговорочное уважение. Не с помощью промывки мозгов Горта, а благодаря личной демонстрации сил и намерений. Вот только как? В крепости, что уж там говорить, мне невероятно повезло. Уничтожение ходунов, подсказки от Аллегри и все остальные факторы привели к выгодному для меня исходу. И вообще, если так задуматься, вся та ситуация смахивает на обучение, что таки устроила мне Аллегри, пусть и в своеобразной манере. Это, к слову, прекрасно объяснило бы, почему богиня вдруг резко замолчала, стоило мне въехать в Лаграш. Типичный «а теперь пошёл на фиг» режим обучения.
        Я сильно сомневался, что к Лаграшу вдруг любезно подвалит ещё один отряд фиранийцев и позволит учинить над ним расправу. А мне понадобится что-то сравнимое, иначе убедить целый город в том, что я их союзник, просто не выйдет. Если только…
        Глядя на спину шамана выводящего меня из лабиринта коридоров первого этажа, я пару мгновений обдумывал возможность и, решившись, зашёл в Хранилище браслета. Возможно это и не самая лучшая идея, но я решил попробовать кинуть кубики с помощью «Судьбоносного броска». Если мне повезёт, шансы на успех подрастут. Ну а если нет, то что я теряю? В худшем случае придётся просто сбежать.
        Решившись, я сжал кости в руке и вытащил их из инвентаря.
        Громыхнув, по полу покатилась бронешляпа шамана. А сам Горт, даже не обратив внимания на потерю, резко обернулся и вытаращился на меня так, словно увидел призрак съеденного недавно ворласка.
        - Владыка, что с вами?! - в голосе Горта сквозил неприкрытый испуг.
        - Со мной? - удивился я и, на всякий случай, оглядел себя. - Да всё в порядке, вроде бы. Чего ты так испугался, старче?
        - Я… Владыка, прошу вас, не высвобождайте свою силу настолько внезапно, - сдавленно пробормотал гоблин. - На мгновение мне показалось, что у нас за спинами появилось что-то вроде дракона, если не хуже! Даже ваша зверушка сбежала.
        Лишь после этой фразы я понял, что Шарли нет на привычном месте. Хотя когда я открывал Хранилище, она ещё сидела там. Ещё раз оглядевшись, я почувствовал, что паучиха всё это время пряталась у меня на спине и сейчас несмело лезет на левое плечо. Хотя до этого сидела на правом.
        - Но я ведь ничего не высвобождал… - начал было протестовать я, пока не остановил взгляд на руке, сжимающей Мастерские дайсы. - А, понятно. Полагаю, это из-за того, что я достал свой артефакт.
        Я разжал ладонь и показал шаману два чёрных кубика.
        Гоблин медленно приблизился и принялся завороженно их разглядывать. Шарли, взобравшись на плечо, тоже слегка осмелела и повернулась в сторону дайсов.
        - Невообразимая сила… - благоговейно произнёс Горт. - Но как вы скрывали такую мощь, Владыка? Точнее, зачем?! Если бы этот идиот Лаэнвель почувствовал на себе подобную волну магии, то даже в его голове зашевелился бы здравый смысл!
        - Ну, они просто лежали у меня в… кхм, в общем, в особом магическом хранилище. Но почему ты думаешь, что мэр бы отреагировал по другому? - я впервые слышал это имя, но ни капли не сомневался, что оно принадлежит именно старому эльфу.
        - О, даже не сомневайтесь, Владыка, - покачал головой Горт, даже не усмехнувшись. - Страх способен вразумить любое разумное существо. И, пусть теперь я понимаю, что это всего лишь инструмент Владыки, мне всё ещё страшно от той силы, что он испускает.
        - Любопытно… Я ведь вытаскивал их разок, когда мы были в крепости. Почему тогда не поднялась паника? - удивился я.
        - При постройке крепостей всегда используется порошок из специального минерала, радаста, - пояснил гоблин. - Он помогает стенам и укреплениям дольше сопротивляться магическим атакам, рассеивая часть магии. Полагаю, вспышку вашего артефакта приглушили стены, Владыка.
        Что ж, это звучало, как минимум, логично, и такое объяснение меня устроило. Плюс, я сделал в уме отметку о том, что в Тельваре имеется природный гаситель магии.
        Глядя на то, как я задумчиво перекатываю кости в руке, Горт сказал:
        - Да будет позволено дать вам совет, Владыка… Не прячьте больше ваш в артефакт в тот магический тайник. Поверьте старому шаману, эта аура мощи позволит решить многие вопросы ещё до того, как они будут озвучены.
        Предлагает носить дайсы в кармане? Хотя, почему бы и нет, они ведь всё равно ко мне привязаны. А прибавка к авторитетности точно не повредит. Правда, смущало то, что ощущать это давление будут и свои, и чужие. Интересно, я смогу потом с этим что-либо сделать?
        За то время, что мы беседовали, Шарли успела успокоиться и вернулась на правое плечо где теперь нетерпеливо перебирала лапками, то спускаясь чуть вниз по руке, поближе к дайсам, то нерешительно возвращаясь назад. Загадочные кубики явно интересовали паучиху, но вот смелости подойти поближе ей явно не хватало.
        - Спасибо, старче, я воспользуюсь твоим советом, - кивнул я. - А теперь, полагаю, мне всё же стоит сделать бросок.
        - А для чего он… Неважно, Владыка. Старый Горт полез не в своё дело, простите, - осёкся шаман.
        Любопытство гоблина мне было вполне понятно, но Мастерские дайсы были той штукой, чьи свойства мне не хотелось бы раскрывать без нужды.
        - Думаю, я расскажу тебе однажды, старче, - туманно посулил я шаману. - Но пока не время.
        Горт лишь понимающе склонил голову, а я задумался, как мне стоит сформулировать цель броска. Учитывая новые обстоятельства, само наличие дайсов в кармане станет серьёзным подспорьем в беседе с мэром и стоит начать именно с этого варианта. Значит, бросок мне лучше сделать на случай, если переговоры всё же провалятся и придётся проводить какую-то наглядную демонстрацию.
        Так, для начала условия удачи и неудачи. Пусть это будет плавная шкала, где двойка - максимальная неудача, а двенадцать - максимальная удача. Когда я делал бросок на навыки, мне выпала как раз двойка. Значит, в этот раз мне должно повезти больше. Верно? Верно же?
        Теперь более сложное. Правильно сформулировать цель. Хм. Хочу… убедить горожан… что могу защитить их от неприятностей. Правда, будет неприятно, если на неудачный бросок принесёт дракона, ну да ладно. Не стоит так драматизировать…
        Маленькая чёрная тень пронеслась от плеча и приземлилась на основание ладони. От неожиданности я дёрнул рукой и кубики, соскользнув с ладони, весело зацокали по полу. Чёрт, я ведь хотел всё собрать в одну чёткую и ясную мысль перед броском!
        - Шарли! - рявкнул я на паучиху, послужившую причиной невольного броска. - Что ты делаешь, это же не игрушка!
        Шарлотта, поначалу увлечённо наблюдавшая за покатившимися дайсами, повернулась ко мне и испуганно сжалась в пушистый комок. Ладонью я отчётливо ощущал как она слегка подрагивает и получил чувствительный укол от совести.
        - Ну прости, - вздохнул я, оценивая краем взгляда выпавший результат, и окончательно оттаял. - Просто не делай так больше, хорошо?
        Шарли осторожно разжалась и понуро перебежала на плечо, явно сгорая от своего паучьего стыда и я, для успокоения, легонько почесал ей спинку пальцем. Горт, глядя на всё это, не шевельнул ни единым мускулом на лице, терпеливо ожидая, пока Владыка перестанет сходить с ума и вернётся к делам.
        Вот только я готов был поспорить, что маленькая паучиха будет поумнее некоторых гоблинов из его отряда. Просто старик ещё не успел познакомиться с ней поближе, чтобы это понять.
        Успокоив Шарлотту, я наклонился и подобрал с пола кости. Шестёрка и четвёрка. Итого десять. Очень и очень неплохо! Зря я так накричал на паучиху. Тут впору наоборот, идти и ловить самого жирного таракана в городе, чтобы отблагодарить за организацию такого удачного броска.
        - Я закончил, веди, - сказал я Горту, подобрав дайсы и кинув их во внутренний карман.
        Через минуту блуждания по коридорам, чьи многочисленные повороты явно были созданы лишь с целью запутать возможного беглеца и не дать ему быстро найти выход из забранного решётками здания, мы вышли на свободу.
        И встретили нас выставленные в сторону входа копья пятёрки перепуганных гоблинов.
        - Владыка?!.. И шамана!
        - Страшно. Владыка гневаться.
        - Город прогневать Владыка. Быть беда…
        Да уж, дайсы и правда действуют устрашающе на окружающих. Ну, я вроде как Владыка демонов. Наверное, так и надо?
        Успокоившись и поняв, что из тюрьмы лезет не чудище непонятное, а всего лишь старик Горт и немного обросший щетиной Нотан, гоблины вернулись к привычному поведению.
        Оглядевшись, я увидел вдоль стены других тюремщиков, связанных и оглушённых. И это, как мне показалось, для них сейчас было только плюсом, учитывая испускаемую мной ауру.
        - Это все? - спросил я у Горта, кивая на его банду «штурмовиков».
        - Да, Владыка. Остальные выполняют задачи в городе и ждут сигналов. Вы приняли решение?
        На этот раз я кивнул без раздумий. Решение было принято, кости брошены.
        - Идём к мэрии, старче, пообщаемся немного, - сказал я и уточнил. - Но я хотел бы оставить старого мэра на посту, если будет возможность. Так что давай без решительных мер, пока я не скажу.
        Услышав это, Горт подозвал одного из гоблинов и, проинструктировав, отправил его вперёд, предупредить остальных. После чего мы отправились в путь.
        По пути гоблин поделился своим планом. Изначально шаман хотел привести вместе со мной к мэрии завербованных горожан и призвать Лаэнвеля к ответу. В общем-то, было за что. Как и положено любому приличному мэру, эльф имел список грешков за душой, на которые все закрывали глаза. Горт просто сдул с них пыль, подкинул сверху несправедливое обращение с благодетелем Лаграша, спасшего отряд добытчиков и обеспечившего город металлом. Добавил для остроты щепотку религиозных слухов о посланнике самой Богини, разделывающего машины людов с одного щелчка пальцев. Украсил дополнительно классическими туманными обещаниями «А вот сейчас заживём!» - и народ уже был готов идти к мэрии, чтобы шатать двери и бить стёкла.
        Не знаю, чем Горт занимался в своей бурной молодости, но я даже не сомневался, что какая-нибудь земная разведка или секта его с руками бы оторвала.
        Конечно, будь дело где-нибудь в столице или под носом у землевладельца, условия для создания бучи оказались бы куда жёстче. Но тут, в захолустье, без какого либо постоянного армейского гарнизона, стража скорее просто отвернётся поглядеть на птичек, когда народ пойдёт смещать мэра. А то и вовсе присоединится.
        Потому как большая часть стражи в данном вопросе будет с горожанами солидарна. Ведь именно на их оружие и обмундирование пойдёт существенная часть добытого металла. Кроме того, практически все стражники - точно такие же горожане, как и все остальные. Так что они лучше всех понимают, что без вклада Владыки им пришлось бы защищать город и свои семьи от монстров и бандитов в изношенном снаряжении, с минимальными шансами его починить.
        Чем, к слову, прямо сейчас и занималась Лони, заперевшись в кузнице с горой посыпавшихся на её голову заказов. Так что в плане Горта она не участвовала.
        Дорога к мэрии Лаграша лежала через ремесленные и складские кварталы. Тут было довольно тихо для рабочего дня, но вскоре я понял, что жители просто ждут, пока мы пройдём, а после собираются в безмолвную толпу, идущую следом. И чем ближе к центру города, тем больше становилась толпа. Это одновременно как впечатляло, так и пугало. Да, сейчас жители горели желанием сместить нерадивого мэра. Но кто знает, против кого они вздумают пойти в следующую минуту? В этот момент я понял, что старого шамана не стоит делать врагом. Даже удивительно, что при таких талантах он всего лишь командир отряда боевых снабженцев.
        Лаграш был не особо большим городом, и даже с учётом того, что тюрьма находилась где-то на отшибе, минут через пятнадцать мы вышли на центральную площадь. Здание мэрии ощутимо отличалось от остальных построек. При возведении большинства домов использовались обычные блоки серого камня и лишь в центре я увидел парочку зданий, покрытых чем-то вроде беловатой штукатурки. Мэрия же была отстроена из ровного и красивого красного кирпича, щеголяя белыми балконами и лепниной.
        Стражники у входа в здание ни капли не удивились зрелищу выкатывающейся на площадь толпы и лишь малость побледнели, когда я подошёл достаточно близко. Благодаря горожанам, которые благоразумно старались не попадать под действие ауры дайсов, я выяснил её примерный радиус. Около двадцати метров. Глядя на то, как стражники потеют по мере нарастания магического давления, считая его проявлением моей ярости, я лишь усмехнулся. Кажется, это добило бедолаг, так как они икнули и, позабыв про пост, просто бросились в разные стороны. Да уж, дисциплинка тут, в провинции, прихрамывает.
        - Ну что, для начала поздороваемся, - пробормотал я, подходя к массивным двустворчатым дверям, и Шарли, сидевшая на плече, предвкушающе потёрла передние лапки.
        Вот только на мой толчок створки никак не отреагировали.
        - Хм?..
        Понимая, как глупо начинаю выглядеть, я ещё пару раз толкнул двери, попытался потянуть их на себя, но всё тщетно. Створки стояли непоколебимо, словно твердыня.
        - Нас что, уже ждут? - спросил я у Горта, обернувшись.
        - Нет, Владыка, полагаю, просто время обеда, - помотал шаман головой и жестом предложил мне отойти. - Позвольте мне.
        Я посторонился и Горт, направив на вход навершие своего посоха, вышиб створки ледяной глыбой. Двери с жутким грохотом хлопнули и жалобно закачались на петлях, приглашая войти.
        Сделав пару шагов внутрь со своей гоблинской свитой внутрь просторного холла, малость усыпанного мусором и льдом, я услышал, как меня окликнул дрожащий голос:
        - П-п-прошу п-прощения, господин, вам н-назначено?
        Повернувшись, я увидел за стойкой бледную девушку с звериными ушами на макушке. Не то собачьими, не то волчьими. Уши были испуганно прижаты к голове и нервно подёргивались. Тем не менее, девчушка старалась до конца исполнить свои обязанности секретаря.
        - Мы к господину мэру с деловым предложением, - сказал я, приложив ладонь к груди и чуть наклонив голову. Шарлотта, к пущему ужасу девчушки, этот жест повторила. - Нам не назначено, но поверьте, мэр будет рад нас принять.
        - Х-хорошо, - пискнула девушка и юркнула под стойку.
        - На второй этаж, Владыка, - подсказал Горт, когда я огляделся по сторонам. - Я проведу.
        И спустя пару лестничных пролётов и десяток наглухо захлопнутых дверей, за которыми, как я подозревал, сейчас пытались сродниться с мебелью местные служащие, Горт торжественно распахнул передо мной дверь в кабинет мэра.
        - Доброго дня, почтенный Лаэнвель, - дружески поздоровался я, входя в кабинет. - Как вам погодка? Небо смурнеет, как мне кажется.
        Четвёрка гоблинов осталась в коридоре, а Горт прикрыл дверь и остался молча стоять у входа.
        - Намекаете, что над моей головой сгущаются тучи? - мрачно буркнул мэр и встал из-за стола, берясь за рукоять лежащего перед ним меча.
        - Всего лишь пытаюсь завязать разговор, - вздохнул я. - Погода ведь и правда портится. Взгляните сами.
        Эльф, однако, проигнорировал моё предложение выглянуть в окно, предпоча буравить меня взглядом. Я же просто смотрел на него в ответ, расслабленно засунув руки в карманы плаща. Ну, по крайней мере, мне хотелось, чтобы эта поза выглядела расслабленной. Всё таки я ещё не настолько вжился в роль, чтобы игнорировать остро заточенную железку в руках у мэра, пусть даже меня прикрывает шаман.
        - А Горт не лгал… - задумчиво произнёс Лаэнвель. - Вы и правда не человек. Но что это меняет? Всё моё нутро вопит, что вы опасны.
        Ну здрасьте, приехали! Я тут вроде как дружеские отношения пришёл налаживать, а он опять свою пластинку завёл. Горт мне совсем иное обещал!
        - Послушайте, Лаэнвель, - поморщился я, - положите меч и давайте поговорим. Что бы вы там ни думали, правда в том, что я действительно хочу помочь тельварцам. У меня нет намерений кому-либо здесь вредить. Если вы…
        Моя речь оказалась прервана раскатистым рёвом сигнального рога. И мелодия мало походила на ту, что я слышал в крепости, звуча более резко и грубо.
        Эльф, всё это время державшийся молодцом под давлением ауры дайсов, услышав сигнал, поменялся в лице и бросился к балкону. Следом за ним бросился Горт.
        - Эй, что происходит? - спросил я и двинулся следом за ними.
        С улицы начали раздаваться панические вопли и, выйдя на балкон, я увидел как жители стремительно разбегаются кто куда.
        - Не может быть… - я услышал сдавленное бормотание мэра. - Но как он оказался в этих землях?!
        - Да что происходит?
        - Дракон, Владыка!.. - потрясённо ответил мне шаман, показывая пальцем на тёмную точку на фоне приближающихся туч.
        Эй. Эй-эй-эй! Стоять! Притормозите! Я же сделал удачный бросок! На целую десяточку! Какого чёрта?! Разве я не должен был получить после этого проблему, с которой смогу разделаться и всех впечатлить? Почему тут, мать его, дракон?!
        - Спасите город.
        - Что? - от неожиданно прозвучавшей фразы эльфа я вышел из ступора.
        - Вы говорили, что хотите помочь тельварцам? Превосходно, тогда отвадьте дракона от Лаграша! - нервно выпалил мэр. - Вы ведь достаточно сильны для этого?!
        - Точно, Владыка! - присоединился Горт, которого это происшествие поначалу тоже выбило из привычной колеи. - Это ведь отличный шанс! Просто разделайтесь с ним и продемонстрируйте всем в городе ваше величие!
        Я переводил взгляд с преданного Горта на паникующего Лаэнвеля и назад, а в голове, тем временем, вертелась лишь одна здравая мысль.
        …А можно я сбегу?!
        Глава 13. Приветствие по-драконьи
        - Старче, напомни мне… - задумчиво сказал я, глядя на зависшего в отдалении дракона.
        - Да, Владыка? - тут же приблизился Горт.
        - Почему мы решили, что этот план единственно возможный?
        - Как пожелаете, Владыка, - кивнул шаман. - Первым делом необходимо лишить дракона возможности летать, повредив его крылья. Для этого используют лучников, арбалетчиков, баллисты и боевую магию. Особенно эффективны в этом деле каменные и ледяные копья. Решающим фактором тут является количество войск и баллист, которые город может выставить против подобного монстра. Чем их меньше, тем выше шансы, что дракон останется в воздухе и зальёт всё огнём с высоты.
        - Но из боевых магов в городе только ты.
        - Верно, Владыка. Помимо меня, в Лаграше живёт ещё один маг, со специализацией камня, однако он отбыл в столицу по делам. В любом случае, двух магов нашего уровня недостаточно для успешной атаки на дракона.
        - А баллисты…
        - Только походные, Владыка, так как стены города слишком низкие и тонкие для установки большого дальнобойного орудия.
        - Да, да, и правда. А войска?
        - Сотня стрелков прямо за нашими спинами, Владыка. Однако без прикрытия тяжёлых баллист и магов их судьба, скорее всего, будет довольно печальной.
        - Верно. И потому мы стоим впереди всех, дабы принять на себя первый удар дракона.
        - Именно так, Владыка. Ведь вы сейчас сильнейший маг на тысячи миль вокруг и, вне всяких сомнений, быстро разделаетесь с этим недоразумением.
        - Спасибо, старче.
        - К вашим услугам, Владыка, - кивнул шаман и отступил на пару шагов назад.
        Какого чёрта?! Нет, я всё понимаю, со слов Горта и мэра в этих краях испокон веков не водились драконы, а потому город никогда и не готовили к обороне от такого врага. А потому весь план по защите Лаграша пришлось выстраивать в буквальном смысле на бегу. Но меня дико не устраивало в этом плане то, что я должен идти впереди всех! Можно не надо? У вашего Владыки до сих пор есть только одно боевое заклинание, если вы не в курсе! А, ну да, вы же и правда не в курсе…
        Я тяжело вздохнул. Разумеется, первым делом я приказал Горту собрать грозовые тучи, что шаман сделал в кратчайшие сроки, так как сегодня ему помогала сама природа. Если уж придётся кастовать молнию, хотелось бы сделать это на полную мощность. И даже так меня одолевали сомнения, что из этого получится что-то путное. Это вам не железяка, полная сложных механизмов. Это, мать его, дракон! Хотя Горт клялся и божился, что у драконьей чешуи нет свойств рассеивать магию, я всё равно не верил, что сладить с такой махиной окажется простой задачей.
        Как верно описал шаман, в поля, навстречу летающей ящерице выдвинулась целая почётная делегация. Сотня стрелков, четыре лёгких баллисты, вытащенных из города ящерами, Горт и я. Кроме того, в стороне расположились обычные пехотинцы, ожидающие момента, когда можно будет броситься на упавшую ящерицу, чтобы рубить, ломать и колоть. В их числе была как Лони с её верной Матильдой, так и начальник стражи с мэром. Пусть мы друг друга пока недолюбливали, я не мог не отметить, что старый эльф схватил копьё и наравне со всеми пошёл защищать город.
        Вот только веры в наши силы у меня не было. Если молния не сработает, то стрелков сдует первой же струёй огня, вместе с баллистами. Пехоту размажет хвостом. И то, что ящер, мощно хлопая крыльями, завис в воздухе вне пределов нашей досягаемости, лишь нервировало ещё больше. Нападай уже или вали к чертям! Кыш, кыш!
        Однако дракон не спешил делать ни того, ни другого. Он неторопливо крутил треугольной мордой, осматривая окрестности, словно что-то искал. Но это продолжалось не слишком долго. Дракон остановил своё внимание на нас и начал неторопливо подлетать.
        - Готовность! - раздался позади голос Горта.
        Тёмно-зелёный ящер медленно приближался и скоро я понял, что смотрит он прямо на меня. Он уже влетел в зону поражения стрелков, но те ждали главного сигнала к атаке, которым должна будет выступить молния. А мой радиус атаки был довольно скромным, не больше двадцати метров. Так что приходилось стоять и ждать, пока монстр окажется достаточно близко. И надеяться, что у меня не сдадут нервы.
        Заклинание уже было наготове и я буквально чувствовал то напряжение, что возникло в грозовых облаках из-за этого. Это меня самую малость обрадовало, ибо я уже как-то свыкся с мыслью, что магию чувствуют вообще все вокруг, кроме меня самого.
        - ВЫГЛЯДИШЬ СИЛЬНЫМ. ТЫ ВОЖАК? ОМОЙСЯ ПРИВЕТСТВЕННЫМ ПЛАМЕНЕМ И ОТВЕТЬ НА МОИ ВОПРОСЫ! - раздался вдруг мощный рёв из открывшейся пасти и дракон, запрокинув голову, сделал глубокий вдох.
        - Стой! - машинально заорал я. - Подожди! Не надо пламени!
        Фраза, выданная драконом, так выбила меня из колеи, что я даже забыл спустить заклинание с поводка.
        Дракон медленно выдохнул и, вновь посмотрев на меня, спросил:
        - ПОЧЕМУ?
        - Потому что я сгорю! - пояснил я. - Кто тогда ответит на твои вопросы?
        Конечно, я изучил магическую защиту, но о том, что она на первом ранге защитит от драконьего огня, иллюзий не питал. Если он вообще магический.
        - СГОРИШЬ? КАКИЕ-ТО ВАШ ВИД ОЧЕНЬ СЛАБЫЙ. КАК ЖЕ ВЫ ТОГДА ПРИВЕТСТВУЕТЕ ДРУГ ДРУГА? - спросил дракон с явным недоумением в голосе. - У ВАС КАКОЕ-ТО ДРУГОЕ ПЛАМЯ?
        - У нас вообще нет пламени! А здороваемся мы, просто говоря «привет»! Ну или жмём друг другу руки или лапы!
        Дракон долго и задумчиво смотрел на меня, пока не изрёк:
        - …КАКАЯ СТРАННАЯ И ВАРВАРСКАЯ КУЛЬТУРА. ТЕПЕРЬ Я ПОНИМАЮ, ПОЧЕМУ СОРОДИЧИ СТАРАЮТСЯ ОБЛЕТАТЬ ВАС СТОРОНОЙ. ПФ! ХОРОШО! Я ГОВОРЮ ТЕБЕ ПРИВЕТ, МАЛЕНЬКОЕ СУЩЕСТВО. ОТВЕТЬ НА МОИ ВОПРОСЫ.
        Я с некоторым облегчением выдохнул. Кажется, трагедия откладывается. Если только дракон не спросит сейчас, до какой степени предпочитают быть прожаренными горожане, прежде чем стать его обедом. Но, кажется, дракон хочет спросить что-то иное.
        Но подумать только, что тут едва не развернулась настоящая бойня из-за простого культурного недопонимания. Неужели никто не пытался поговорить с драконами прежде?
        - Спрашивай, большое существо! - крикнул я в ответ.
        - ЗОВИ МЕНЯ ХЬЮРГ, - судя по интонации, дракон остался не слишком доволен «большим существом». - Я ЛЕТЕЛ К ХРЕБТУ АСМАРИ, НО ПО КАКОЙ-ТО ПРИЧИНЕ СБИЛСЯ С ПУТИ. ЭТИ ЗЕМЛИ МНЕ НЕЗНАКОМЫ, А СТРАННАЯ МАГИЯ БЛОКИРУЕТ МОЁ ЧУВСТВО НАПРАВЛЕНИЯ. ЗНАЕШЬ ЛИ ТЫ КАК РАЗВЕЯТЬ ЭТО НАВАЖДЕНИЕ, МАЛЕНЬКОЕ СУЩЕСТВО?
        - Меня зовут Нотан, почтенный Хьюрг! - представился я, намекая, что тоже не в восторге от его обращения. - Что до твоего вопроса… Прости, я не знаю ответ и могу лишь подсказать, в какой стороне хребет! Однако я слышал, что в нескольких днях отсюда живут другие, злые маленькие существа. С коварной магией и железными големами! Возможно, это их рук дело?
        Я действительно мог подсказать дракону направление. В конце концов, в тюрьме я коротал время не только выведением тюремщика из себя, но и успел изучить карту. А хребет Асмари был весьма приметной географической точкой, чтобы не запомнить, где он находится. Ну а про людов, конечно, я просто навесил дракону развесистой лапши. Если он спалит им пару лагерей сразу после того, как у них начнут ходить слухи о посланнике богини, так это ж мне только в плюс.
        - ВОТ КАК? - дракон ощутимо воодушевился. - СОБРАТЬЯ ГОВОРИЛИ, ЧТО ЭТИ СУЩЕСТВА С ГОЛЕМАМИ ОЧЕНЬ МЕРЗКИЕ И ПОДЛЫЕ. НАВЕРНЯКА ЭТО ОНИ. УКАЖИ МНЕ НАПРАВЛЕНИЕ, НОТАН!
        Чёрт, это оказалось намного легче, чем я думал. Я не слишком переживал по поводу этого маленького обмана, так как не сомневался, что это именно дайсы затуманили чувства ящера и привели его сюда. А значит, эффект долго не продержится. Возможно даже, он спадёт ещё до того, как дракон найдёт ближайший лагерь людов.
        Ну, это уже меня не касается. Лаэнвель хотел, чтобы я уберёг город от дракона? Вот, обратите внимание, до сих пор никто не сгорел! А всего-то надо было поговорить, а не кидаться острыми железками.
        - В той стороне, за руинами покинутого города! - указал я рукой в направлении Зараша. - Для нас это два-три дня пути, но ты, уверен, доберёшься быстрее.
        - О, ДАЖЕ НЕ СОМНЕВАЙСЯ! УЖЕ К ВЕЧЕРУ Я СОЖГУ ЭТО НАВАЖДЕНИЕ ДОТЛА! ПРОЩАЙ, НОТАН. БЕЛОГО ПЛАМЕНИ ТЕБЕ И ТВОЕМУ ПЛЕМЕНИ!
        Мощно вмахнув крыльями и чуть не сдув меня в канаву, Хьюрг взмыл в воздух и полетел наводить шороху в стане людов.
        Мы провожали его отбытие в полном молчании и лишь когда дракон отдалился на приличное расстояние, я позволил себе выдохнуть и расслабиться. И сделал я это зря. Позабытое заклинание сорвалось с поводка и, не найдя цели в пределах досягаемости, адской канонадой прокатилось по грозовым тучам, зловеще освещая их изнутри. Наконец, заклинание обнаружило улетающую цель и, рявкнув, впилось в драконий хребет.
        Моё сердце моментально ушло в пятки. Всё ведь так хорошо начиналось!!! Хьюрг же сейчас тут даже камни спалит в пепел!
        Дракон, тяжело завалившись, потерял высоту и начал стремительно падать.
        Лишь бы насмерть, лишь бы насмерть… Чёрт!!!
        К моему ужасу, Хьюрг в последний момент выправился и начал подниматься вверх. Зависнув на приличной высоте над землёй, он взглянул наверх. Тучи пророкотали ещё раз, ударила новая молния, но теперь уже где-то вдалеке, и на поля обрушился проливной дождь.
        Посмотрев ещё несколько секунд на грохочущие облака, Хьюрг отвернулся и полетел дальше, в сторону крепости, то и дело заваливаясь на одно крыло.
        Пронесло… От накатившего облегчения колени превратились в желе и я чуть не упал.
        - Владыка… Вы просто невероятны, Владыка! - раздался позади восторженный вопль Горта. - Ещё никто прежде не смог изучить тайны драконьего языка!
        Чего? Что он только что сказал?
        Я обернулся к войскам, стоявшим позади, и увидел, что все, как один, таращатся на меня со смесью восторга и ужаса.
        - А какие у вас были тональности! - продолжал шаман. - Даже не понимая ни слова, я ощущал, как вы одним только словом уничтожаете эту ящерицу, ставя её на место! Ещё и поджарили ей хвост на прощанье! У меня… У меня просто нет слов, Владыка! Слава Владыке! Слава Владыке Нотану!
        - СЛАВА ВЛАДЫКЕ НОТАНУ!!! - взревела толпа.
        Ревели гоблины Горта, ревели стражники, даже мэр радостно вскидывал вверх копьё, надрывая глотку. Только Лони воздержалась от всеобщей истерии, просто молча ухмыльнулась и показала большой палец.
        А до меня, наконец, дошёл глубинный смысл описания «Полиглота», упоминающий разумные расы. Почему-то раньше я воспринимал в этом аспекте только гуманоидных и развитых существ. Но всё оказалось намного, намного интереснее…
        Громыхал гром, сверкали молнии, толпа вооружённых лаграшцев вскидывала оружие, неистово выкрикивая моё имя, не обращая внимания на разбушевавшийся ливень. А значит, я добился того, чего хотел, и покорил сердца горожан.
        С этой минуты город на моей стороне, можно даже не сомневаться. Вот только… что мне теперь с ним делать?
        Глава 14. Жизнь налаживается
        После небольшого происшествия с драконом в мою жизнь, наконец, пришло то, о чём я мечтал с самого прибытия в Тельвар. Спокойствие. Никто не пытался меня сжечь, сожрать или затоптать. Никто не просил совершить подвиг.
        Разумеется, совсем без хлопот не обошлось. За последнюю неделю я произнёс перед горожанам целых три вдохновляющих речи. Я поведал им о гневе Аллегри. О том, что она отправила меня указать путь к победе. О том, что раз уж люды прозвали её драгоценных детей демонами, то мы должны им показать, что они попали в настоящую Преисподнюю. В общем, типичную пропаганду о единстве, вере и божественном проклятии, что уже пало на головы людов. Благодаря этому счётчик Веры перевалил за девятьсот единиц, увеличивалось количество последователей и уверовавших. Да и оставленное Эрешкигаль умение тоже набирало силу, хоть и медленно. Видимо из-за того, что я не отрывал головы подчинённым.
        Вот только от Аллегри, что «неусыпно следит за успехами детей своих», по прежнему, не было ни слуху, ни духу.
        Помимо речей на площадях, я посетил с десяток званых обедов и ужинов, знакомясь с наиболее уважаемыми лаграшцами. Честно говоря, это было бы довольно скучное времяпрепровождение, если бы не зрелище того, как гостеприимные хозяева, старательно пытаясь выглядеть бодро и весело, неизменно давятся едой под давлением ауры Мастерских дайсов. В любом случае, это были мирные и спокойные хлопоты, так что я даже и не думал жаловаться.
        В свободное время я изучал местную культуру, читая книги и невзначай расспрашивая Горта и Лаэнвеля. Книжек было не так уж и много, библиотека в Лаграше отсутствовала вовсе. Зато имелась школа, где детей учили читать, писать и считать. Учёба длилась всего год, что по земным меркам не тянуло даже на пародию на начальное образование, однако местным жителям этого вполне хватало. По словам Горта, в столицах имелись университарии, где преподавали магию и высокие науки, но стоило это немалых денег, да и брали туда не всех.
        Поселили меня прямо в мэрии, в крыле для чиновников, приезжающих из других городов. Шаман и мэр сошлись во мнении, что это наилучший вариант до тех пор, пока для меня не подготовят более подобающее жильё. Учитывая фанатизм Горта и резко подобревшего в мой адрес Лаэнвеля, я опасался, что они вовсю строят особняк с нуля. Но признаков большой стройки в округе не наблюдалось, так что я решил особо на этот счёт не беспокоиться.
        Эту неделю я старался особо не показываться на глаза простым служащим, ограничиваясь обычным приветствием, если это всё таки происходило. Для начала, я хотел получше изучить местную культуру, чтобы не оплошать на ровном месте. Кроме того, нужно было, чтобы они привыкли к постоянному присутствию моей ауры, а уж потом переходить к непосредственному знакомству. Но даже несмотря на мою предосторожность, по слухам, пара уборщиц таки заработала себе психическое расстройство. Досадно, но ничего не поделать.
        И вот, когда неделя минула, я приступил к знакомству с ключевыми сотрудниками мэрии.
        - Владыка, привести! - бодро отрапортовал в приоткрытую дверь гоблин-охранник из числа Гортовых балбесов.
        - Впускай, - кивнул я и придвинул поближе нужный листок хоть и низкокачественной, но бумаги.
        Дверь в кабинет распахнулась и гоблин впустил очередного посетителя. Им оказалась та самая девушка-волчица, работающая секретарём в приёмной. Не слишком высокая должность, в её задачи входило лишь встречать посетителей, задавать вопросы и направлять их в нужные кабинеты. Она была не единственной работницей на этой должности, но её сменщиц я пока даже в глаза не видел.
        - Моё почтение, Владыка, - тихо поздоровалась она, нервно подёргивая ушами.
        Её звали Терал и она принадлежала к расе эали. И в ней сочетались как звериные черты, так и эльфийские. Когда я хотел узнать о них подробнее, Лаэнвель попытался соскочить с темы, зато Горт с каким-то затаённым удовольствием поведал, что это сокращение от эльфийского «трооро эали», что означало «разумный зверь». Как оказалось, эльфы в своё время развлекались даже похлеще гоблинов, умудрившись вывести эали без применения сложной магии, с помощью капельки чар и обширной селекции. От чего звероэльфы вышли намного более удачным экспериментом, нежели хобгоблины. Вот только я предпочёл не спрашивать как они добились такого результата. Мало ли какие хобби были в прежние времена. Ограничился информацией о том, что среди эали можно встретить черты самых разных животных, а их ключевой особенностью является оборотничество.
        - Присаживайся, Терал, - я указал рукой на стул для посетителей, установленный перед столом. - Не нервничай, это просто беседа. Я лишь хочу узнать служащих мэрии получше.
        Волчица была одной из тех, кто видел меня по несколько раз на дню, когда я покидал и возвращался в мэрию, так что уже не испытывала того страха как во время моего первого визита. Однако когда она вошла в кабинет, её ушки всё равно нервно подёргивались.
        - Да, Владыка, - кивнула она и, чуть заметно выдохнув, прошла в кабинет и присела на стул, боязливо покосившись в сторону дремлющей на подушке Шарли.
        - Не беспокойся, - улыбнулся я и погладил паучиху по спинке. - Она добрее котёнка.
        В ответ на поглаживание Шарлотта довольно вытянула лапки и обхватила подушечку, сминая её под собой и зарываясь поглубже брюшком. Терал, глядя на это, ощутимо побледнела, а я вернулся к разговору:
        - Итак, опустим всякую ерунду вроде твоего имени и должности, которые мне уже известны. Расскажи немного о себе. Что тебе нравится, чем занимаешься вне работы, есть ли увлечения? Быть может, какие-то таланты вроде рисования или вышивания?
        Было заметно, что звероэльфийка ожидала совсем других вопросов, так как на её лице отразилась растерянность. Как и у многих опрошенных до неё. Строго говоря, я мог не устраивать все эти встречи, а просто раздать опросники и потом просто прочитать ответы. Но личное общение, как мне кажется - это очень важно. Особенно когда у тебя за спиной шепчутся, что на завтрак ты ешь фиранийских младенцев.
        - Вышивка мне не даётся, Владыка, хотя мать пыталась меня научить, - начала отвечать девушка. - А рисовать я никогда не пробовала. Не знаю, талант это или нет, но господин Лаэнвель регулярно просит меня переписывать различные отчёты перед отправкой. Он говорит, что у меня самый красивый почерк в мэрии.
        - О, вот как? - удивился я и сделал пометку в бланке. - Мне он об этом не упоминал.
        По довольным ноткам, проскользнувшим в голосе Терал, я сделал вывод, что волчица очень гордится этим фактом, хоть и старается не хвастаться.
        - Да, Владыка. Из-за этого мне даже платят чуть больше, чем другим секретарям.
        - Отлично, Терал, просто отлично, - довольно кивнул я. - Это действительно полезный талант. Думаю, скоро ты сможешь применить его в воистину великом деле. Я объясню подробнее, когда продумаю последние детали. Ну а пока расскажи о том, что ты любишь и мы закончим.
        Услышав про великое дело, глаза девушки распахнулись и она пару раз махнула хвостом. Заинтересовалась, это хорошо.
        - Что я люблю, да?.. - задумалась Терал. - Люблю родителей, младшую сестру. А ещё спать и яблочные пироги, - смущённо закончила она.
        - Яблочные пироги - отличная вещь, - согласился я с ней, вписывая информацию в бланк. - Спасибо за беседу, Терал, можешь возвращаться к работе.
        - Доброго дня, Владыка.
        Попрощавшись, эали встала и попыталась по привычке поклониться, но спохватилась. Смущённо улыбнувшись, она приложила кулак к груди и я ответил ей этим же жестом. Потихоньку до лаграшцев начинало доходить, что мне от них нужны не поклоны, а огненные сердца и непоколебимая уверенность в неумолимо приближающееся светлое будущее. Вера брала города и страны на Земле, почему бы ей не сделать тоже самое здесь?
        Когда за Терал закрылась дверь, я добавил ещё пару пометок в её бланк и отложил его в отдельную стопку. Добрая и скромная девчушка, да и навык её мне обязательно пригодится. И даже не пыталась строить глазки, как несколько дамочек до неё. Да и не только глазки. Пришлось доносить до вертихвосток мысль, что я тут работу собрался работать, а не шуры-муры крутить. Не то что бы я был против за кем-нибудь приударить, но сейчас не время и не место. Сначала надо разобраться как вести тельварцев в это самое светлое будущее.
        Всю эту неделю я усиленно думал о том, как в сжатые сроки заставить аборигенов уверовать в Аллегри и, желательно, не слишком часто при этом вставать с кресла. И действительно кое что придумал. Но чтобы понять, дееспособна идея или нет, требовалось сначала выяснить, будут ли у меня в распоряжении нужные специалисты. Поиск я решил начать с мэрии, для чего и проводил все эти беседы, составляя на каждого работника карточку. Потом перейду на горожан. Но там, конечно, личных встреч уже не будет.
        Я собирался на сегодня закруглиться, дело шло к вечеру, но неожиданно раздался стук в дверь.
        - Владыка, из столица прибыть казначей, - сообщил охранник. - Просить встреча.
        Я запоздало спохватился. Лаэнвель ведь говорил, что сегодня в Лаграш должны вернуться казначей и сопровождавший его маг.
        - Он сейчас здесь?
        - Да, Владыка, ждать снаружи, - кивнул гоблин.
        Я на секунду задумался. Лаэнвель наверняка уже ввёл его в курс дела, однако он пока явно не испытывает ко мне особого пиетета. Стоит ли мне его встретить чуточку уважительнее, так как казначей является довольно важной фигурой? Или же держаться уже выбранной манеры поведения? Хмм…
        - Пригласи его, - кивнул я, решив, что для репутации лучше вести себя со всеми одинаково.
        Гоблин стукнул себя по груди и вышел, а я потянулся за чистым бланком. Но когда вошёл казначей, я не только забыл про него, но и выронил карандаш, который на карандаш с Земли походил мало, но выполнял те же задачи.
        - Моё почтение, господин Нотан, - хрипло поздоровался вошёдший, церемонно снимая с головы цилиндр. - Позвольте представиться, Эртус Личенберг, финансовый управитель Лаграша. Господин Лаэнвель уже поведал мне о том, как вы защитили город от неминуемой беды. Примите мою искреннюю благодарность.
        Эртус с лёгким пощёлкиванием поклонился, после чего выверенным движением зажал цилиндр под рукой, пригладил пышные усы и выжидательно замер.
        - А, конечно… - растерянно пробормотал я и спохватился. - Присаживайтесь.
        Казначей выглядел вполне цивильно. До блеска начищенные туфли, брюки с идеальной стрелочкой, завидный чёрный камзол и белоснежная рубашка с высоким стоячим воротником. Меня смутила лишь одна маленькая деталь. Эртус был скелетом. Причём, скелетом орка, судя по впечатляющим клыкам, торчащим из нижней челюсти.
        - Мне казалось, одежда на скелетах должна сидеть несколько… иначе, - я ляпнул первое, что пришло в голову.
        - Ох, это просто специальный каркас на моём костяке, - пояснил Эртус. - Вижу ваше недоумение, господин Нотан, позвольте мне коротко рассказать о себе.
        Я кивнул и казначей начал рассказ:
        - Как вы уже заметили, я нежить. Смею заметить, законная, с лицензией на свободное посмертие. При жизни я служил у графа соседней страны, но увы, в виду удручающего стечения обстоятельств, был убит. Граф крайне сильно ценил мои услуги и не поскупился нанять некроманта для моего воскрешения.
        - Так что получается, это обычное дело? - искренне удивился я.
        - Ну что вы, - помотал черепом Эртус. - Разрешения очень сложно добиться. В Тельваре очень строги законы, защищающие права живых на труд. Нежить не устаёт и не требует пищи. Очень заманчиво заменить тех же фермеров скелетами, но где тогда работать самим фермерам? Так что любой такой случай - исключительный и рассматривается лично королём. Кроме того, запрещено воскрешать правителей, их приближённых и любых членов правящего рода. Хотя, как я слышал, случаи всё равно бывали, но плохо заканчивались.
        - Понимаю, - я задумчиво постучал карандашом по столу. - С другой стороны, разве это не открывает широкие возможности для наказаний?
        - Поясните? - скелет недоумённо наклонил черепушку.
        - Ну, допустим, смертную каторгу на рудниках можно превратить в посмертную. Убивал детей? Четыреста лет каторги с последующим упокоением. В каком-нибудь месте, где обычный рудокоп отказался бы работать за все деньги мира.
        Тельварские эльфы, как я слышал, жили примерно лет по двести, так что цифра показалась мне вполне разумной.
        - Ох, - задумался казначей. - А ведь блестящая идея, господин Нотан, и крайне выгодная для государственной казны. И права живых не нарушаются, ведь у преступников нет прав. Любопытно, почему никто до сих пор не использует эту систему?
        - Как знать… Ну да ладно. Эртус, у меня есть к вам один крайне серьёзный вопрос.
        - Слушаю, господин Нотан.
        - Как мне известно, Лаграш производит ткани и различные изделия из глины. Глина пока меня не интересует, а вот можем ли мы нарастить производство ткани? И, в идеале, краски для неё.
        Эртус задумчиво пригладил усы, которые при внимательном рассмотрении оказались качественной бутафорией и некоторое время молчал.
        - Многое придётся подсчитать, но я думаю, это возможно. Однако для чего вам ткань? Если вы хотите её продавать, то найти новых покупателей будет очень сложно.
        - Я действительно хочу её продавать, но совсем не так, как вы думаете, дражайший Эртус, - ухмыльнулся я. - Старик Горт говорил, что вы разделяете его веру в богиню Аллегри. Это так?
        - Как и любая разумная нежить, господин Нотан, - орк отвесил небольшой поклон. - В конце концов, все мы побывали на той стороне. Но как это связано с производством ткани?
        - О, поверьте, напрямую, - таинственно улыбнулся я. - Ведь с её помощью я хочу превратить Лаграш в религиозный центр Тельвара!
        Глава 15. Владыка и высокое искусство
        Несколько дней спустя план начал воплощаться. Немало времени ушло на то, чтобы объяснить казначею, а потом и мэру мою задумку. В конце концов, концепция для этого мира была новой и пока ещё неизвестной. Однако городские управители постепенно уловили ключевые особенности стратегии и Эртус принялся составлять смету. И, надо сказать, принялся он за это дело с большим энтузиазмом.
        Предложенный план сулил городу не только определённую прибыль, но и помог бы решить давно назревшую в Лаграше проблему беженцев. Небольшой городок едва мог обеспечивать работой местных жителей, а когда появились выжившие из Зараша, ситуация значительно ухудшилась. Но с расширением производства образовались бы многочисленные вакансии для лесорубов, каменщиков, плотников, прядильщиц, портных и других рабочих. Требовалось не только возвести новые цеха и собрать станки, но и начать подготовку к расширению полей. Всё это требовало большого количества рабочих рук. Конечно, поначалу городу придётся изрядно потратиться, и мне оставалось лишь радоваться, что голова по этому поводу будет болеть не у меня.
        А пока стройка набирала обороты, я занимался своими обязанностями. Искал кадры, агитировал население и пытался проверить одну теорию, одолжив у Горта талмуд, посвящённый магии воды. Мне хотелось понять, есть ли возможность изучить хотя бы некоторую магию собственными силами. Пусть даже усилий хватит лишь на стихийные умения первых уровней, это поможет мне неплохо сэкономить драгоценные очки Веры. Из-за этого я и не спешил пускать образовавшийся запас очков в дело. Но процесс учёбы пока продвигался очень туго. Я бы сказал, вообще не продвигался.
        Впрочем, на сегодня весь этот привычный список дел был задвинут в ящик. После некоторых поисков я таки нашёл художника и теперь предстояло выяснить, сможет ли он справиться с возложенными на него задачами, или же придётся искать кого-то ещё. А обнаружил я его, к моему удивлению, не в лице возвышенного эльфа, устремлённого думами в высь, а в лице слегка помятого похмельного гоблина из стражи, помимо обычных караульных обязанностей рисующего портреты преступников. Стоит отметить, что навык рисования на основе словесного описания подходил для моих нужд как нельзя лучше. Оставалось лишь выяснить, хватит ли ему именно художественного мастерства. И сегодня мы с Гортом и Эртусом как раз этим и займёмся.
        Почему мы втроём? Потому что на весь Лаграш лишь наша троица видела Аллегри в лицо. Обстоятельства, конечно, разнились, но тут был важен сам факт лицезрения и возможность описать увиденное. На точную память кого-то одного надежды было мало, но уж на троих мы сможем описать её портрет в точности.
        Мой план был прост, но дерзок. Для популяризации Аллегри я собирался использовать проверенное и страшное оружие, однажды придуманное на Земле. Массовую культуру. Иконы и обереги? Прошлый век. Плащи и футболки с ликом богини и броскими фразами! Плакаты из ткани, что украсят не только ваш дом, но и обогатят душу! Транспаранты с пропагандистскими лозунгами на улицах! Вот настоящие идолы, порождённые умами прогрессивного общества. И именно их я и хотел взять на вооружение.
        Кроме того, я уже начал постепенно запускать в народ короткие анекдоты, вся суть которых сводилась к тому, какими неудачами осыпает фиранийцев Аллегри при каждом удобном случае. Мне бы хотелось пойти дальше и наладить массовый выпуск каких-нибудь рассказов и карикатур, причём, распространять их не только среди тельварцев, но и среди людов, однако эту задачу с наскока было не взять и я отодвинул её до лучших времён.
        Помимо этих пунктов можно было бы ещё наладить выпуск кружек и статуэток, но хвататься за всё сразу - идея неразумная. Изделия из глины, даже укреплённые магией, довольно хрупки для перевозки в другие города, что несёт за собой дополнительные риски. Так что я решил начать с более практичной атрибутики из ткани, которая мало весит и не боится ухабов.
        В конечном итоге я рассчитывал на то, что молва и торговцы постепенно растащат эти товары по всему Тельвару и, пускай и не сразу, но в головах у жителей на подсознательном уровне начнёт закрепляться вера в Аллегри и то, что теперь им по плечу обернуть войну в свою пользу. Но, разумеется, это лишь начальная стадия плана. Глобальный рост верующих приведёт как к возвращению силы самой Аллегри, так и к увеличению моей собственной. В общем, на этом этапе я собирался наращивать религиозность, копить силы и умения.
        И когда я начну в боевом плане представлять что-то более-менее ощутимое, можно будет аккуратно посетить передовую, взорвать пару-тройку вражеских крепостей, помочь отбить пару городов… В общем, показать, что жизнь-то налаживается! А дальше должно пойти как по маслу. Главное, чтобы мой архигениальный план не провалился с треском.
        Когда все тонкости будут улажены, а первая партия одежды готова, мы устроим на одной из больших ярмарок, когда в городе собирается множество торговцев, бесплатную лотерею и разыграем небольшое количество плакатов и плащей среди жителей города. А дальше народ, подогретый пропагандой и желанием быть не хуже удачливого соседа, бросится их скупать. Ну, по крайней мере, я на это надеюсь. Важнее всего то, что это будет происходить на глазах у приезжих торговцев, которых всегда интересует подобный ажиотаж. А если ещё прочесть перед ними пару речей в начале ярмарки…
        Объятый подобными мыслями, я дошёл до помещения, подготовленного для проверки способностей будущего художника, и, оставив снаружи пару Гортовых дуболомов, неизменно таскавшихся следом, вошёл внутрь. Конечно, с учётом ручной работы, одним, кхм, иллюстратором не обойтись, но я надеялся, что Лони и её гномьи таланты помогут механизировать процесс, создав штамп-станок, с которым справится даже тролль. Я уже поговорил с гномкой по этому поводу, хотя мне это обошлось в очередные посиделки за бутылкой гномьего спирта. А потом ещё одной.
        - Ты совсем сдурел, Гурук?! - воспоминания о попойке прервал раздражённый рык Горта. - Хочешь прогневать Владыку этими обносками?!
        - Это не обноска, старый ты хрыч, - раздался в ответ голос, полный обиды и гордости, - а особый обмундирование!
        - Обмундирование? ЭТО?! - взвыл шаман.
        - Что тут у вас происходит? - полюбопытствовал я, пройдя внутрь и оглядевшись.
        - Доброго дня, Владыка! - хором поприветствовала меня парочка гоблинов.
        А Эртус, сохранявший стоическое спокойствие в виду невозможности показывать какую-либо мимику, снял неизменный цилиндр и церемонно склонил голову:
        - Господин Нотан, моё почтение. У нас тут возник небольшой диспут по поводу несколько, хм, экстравагантного выбора рабочей одежды мастером Гуруком.
        - Действительно? - задумчиво хмыкнул я. - Как по мне, очень даже подходящая одежда.
        В отличие от одетого с иголочки Эртуса и Горта, сменившего кольчужное пончо на парадное, Гурук щеголял в чёрном берете и бесформенной хламиде, выглядевшей так, словно ею вытирали краску с пола. Причём, неоднократно и каждый раз разную. В общем, самый что ни на есть типичный работник пера и холста. Главное чтобы не авангардист.
        - Вот, вот! - торжествующе подпрыгнул Гурук. - Владыка понимать нужды художника!
        - Что? Разве… - растерянно начал было шаман, но смирился. - Как будет угодно Владыке.
        - Гурук готов, Владыка! - оповестил меня художник. - Вы говорить, я рисовать!

* * *
        Закатное солнце освещало комнату своими последними лучами, намекая мне, что всё это скоро закончится. Нет, проблема была не в художнике. К чести Гурука, рисовал он прилично. Проблема оказалась в Эртусе и Горте. Ну и во мне.
        Единственное, в чём сошлось наше восприятие прекрасного, это глаза Аллегри. В этом и только в этом моменте наши показания сходились. Возраст, фигура, одежда. Для каждого из нас эти детали оказались разными. И мы весь чёртов день провели за тем, чтобы разобраться, где же правда.
        В результате было принято решение создать собирательный образ из лучших черт каждой из версий. И сейчас, когда Гурук заканчивал последние мазки, с холста на нас взирала высокая фигуристая леди в фиолетовой, под цвет глаз, тоге. На плечи её сниспадали длинные тёмные волосы, а взгляд полуприкрытых глаз взирал на Тельвар, раскинувшийся под ней. И разведёнными руками она словно пыталась его обхватить и защитить. В общем, хоть сейчас бери и вешай на центральной площади, приделав какой-нибудь агитирующий текст. Конечно, на шедевр художества Гурука не тянули, но вышло… душевно. А это самое главное.
        Главная проблема заключалась в том, что все эти решения по композиции и деталям в итоге пришлось принимать мне. А Горт и Эртус, не обращая внимания на закат, уже который час стояли в углу и горячо спорили на тему того, кто же должен быть в свите богини. Знойные обнажённые гоблинши или сногсшибательные мускулистые орчихи, держащие в руках полные подносы жареного мяса. Из-за чего я чувствовал некоторую несправедливость, ведь оказанную мне встречу сложно было назвать впечатляющей.
        В качестве небольшой мести я поручил Гуруку сделать рисунок как можно более пикантным. Ткани поменьше, тела побольше, символически прикрытая грудь и чтоб бёдра так с изгибчиком из выреза. Но всё в рамках приличий! Это даже эротикой не назвать, чистой воды искусство.
        В общем и целом, я уже решил, что Гурук с успехом прошёл испытание и мог остановить его в любой момент. Всё таки, настолько детальные рисунки понадобятся только для штучных работ, которые будут продаваться по высокой цене богатым покупателям. А в народ пойдут вещи дешевле и проще. На ту же одежду я планировал наносить одноцветный стилизованный рисунок. Так его проще штамповать и обслуживать сам штамп. Мазнул краской, прижал к ткани, подсунул новую тряпку. И повторять, пока не одуреешь. Ну или пока не наступит обед.
        Но помня, какими капризными порой бывают художники, я решил дать ему возможность закончить картину. В конце концов, её без проблем можно будет где-нибудь использовать. Например, повесить в приёмной мэрии, чтобы каждый посетитель, особенно влиятельный, мог проникнуться. Так что в данный момент я просто сидел и ждал, когда гоблин закончит.
        А вот промаявшаяся весь день бездельем Шарли, не найдя в комнате ни одного жука, в итоге спёрла у Гурука баночку жёлтой краски и, макая в неё лапку, принялась разрисовывать стены какими-то линиями. В которых я, спустя какое-то время, увидел что-то вроде паучков. Поначалу они напоминали детские каракули, но Шарли старалась и с каждым разом паучки получались всё лучше. Но надолго Шарлотты не хватило. Вскоре она угомонилась и уснула, забравшись на свободный стул.
        - Гурук закончить, Владыка! - радостно объявил гоблин, размазывая по носу цветную кляксу.
        - Эй, спорщики! - окликнул я парочку диспутантов в уголке, вставая с кресла и разминая шею. - Хорош скандалить, принимаем работу.
        - Ооо… - протянул Горт, приблизившись к холсту. - Какая невероятная духовность! Конечно, детали расходятся с истинным обликом, но, глядя на картину, я прямо ощущаю, как меня окутывает безопасность и спокойствие.
        Я ещё разок критически оглядел холст и мысленно хмыкнул. Да, вышло неплохо, но разве настолько? Хотя, что взять с фанатика.
        - А всё же с орчихами вышло бы несравнимо лучше, - проворчал Эртус, но добавил, - однако я согласен с господином Гортом. Я смотрю на это произведение и чувствую, что моя душа… упокаивается?
        - Эээ, стоп! - тут же всполошился я. - А ну, отвернись! Никаких упокоений! Что мы без такого толкового казначея делать будем?
        И вообще, какого чёрта я один опять ничего не чувствую? Вы тут сговорились, что ли?!
        - О, не беспокойтесь, господин Нотан, - поспешил меня успокоить Эртус. - Не до такой степени упокаивается.
        - Смотри мне, - пригрозил я немёртвому казначею и вновь повернулся к картине и гоблину-художнику. - Ну что же, Гурук, поздравляю. С этой минуты ты нанят на должность мастера художественного цеха. Скажи мне только, почему при таком таланте ты пошёл в стражу?
        - Это… Долгий история, Владыка… - замялся Гурук. - Я когда-то правда быть художник. Рисовать семья барона Вульта. Хорошо жить! Очень хорошо. Пока не переспать с дочка барона.
        - После чего барон решил укоротить тебя на голову и ты ударился в бега, - кивнул я. - И пошёл в стражу, чтобы тебя было сложнее найти. Всё верно?
        - Да, Владыка. Но как вы догадаться? - удивился Гурук.
        - Интуиция, - вздохнул я, припоминая сотню-другую подобных историй. - Ну да ладно, не думаю, что это проблема. Итак, Эртус введёт тебя в курс дела и…
        Мою речь прервал неожиданно завибрировавший браслет. Да ладно?! Неужели?! Смотрите-ка кто решил объявиться спустя почти две недели! Не обращая внимания на вопросительные взгляды, я коснулся пальцем браслета, открывая сообщение. Как выяснилось ещё во время путешествия на телеге, для окружающих меню браслета совершенно невидимо, так что сообщения от Аллегри я мог читать совершенно спокойно в любой момент.
        Эй-эй, Нотан! Классно вышло! (?^?^?) Правда, больше похоже на бабулю Тиамат, но мне всё равно нравится! Продолжайте в том же духе! (???)
        Слушай, я знаю, что вдруг резко пропала, но на то была серьёзная причина. Очень серьёзная! (°o°) В твоём мире вышла новая часть моей любимой игрушки и, в общем, я хотела сначала только зайти и создать персонажа… Но в результате не успокоилась, пока не сделала все ачивки! ??)? Уверен, ты меня поймёшь. Ничего страшного ведь за время моего отсутствия не случилось? Ты вроде неплохо устроился и даже начал работать над моей репутацией. Так держать! ?(^?^)
        P.S.
        Игра действительно удалась.
        P.P.S.
        Одолжу тебе консоль, когда смогу спускаться в Тельвар. (??<;)?
        - Владыка, с вами всё в порядке? - донёсся до меня обеспокоенный голос шамана. - Что вас так разгневало? Нам всё таки выгнать Гурука?
        Оставив эти вопросы без ответа, я подошёл поближе к изрядно побледневшему художнику и, приобняв его за плечо, поинтересовался с кривой улыбкой на лице:
        - Гурук, дружище, не откажи Владыке в просьбе. Нарисуй мне завтра ещё один портретик. Особенный. Лично для меня.
        Глава 16. Владыка и экзорцизм
        - Шарли, девочка моя, - задумчиво сказал я, барабаня пальцами по сжимаемой в руках кружке с чаем, - не кажется ли тебе, что ты слегка раскабанела?
        Шарлотта в ответ встала на дыбы и гневно замахала лапами.
        - Прости, неудачно выразился, - смутился я. - Я не хотел сказать, что ты толстая. Но ты определённо стала, хм, значительно крупнее со дня нашей встречи.
        Паучиха озадаченно потёрла «макушку» и развела лапками. Ну да, и правда. Молодой, растущий организм и всё такое. Чему я удивляюсь? Вот только если раньше паучиха целиком умещалась на ладони, то к сегодняшнему дню Шарли могла лечь на ладонь брюшком и спокойно обхватить руку лапами. Про её любимую подушечку я вообще молчу.
        Это вообще нормально для местных пауков? Пусть даже не в меру разумных? И узнать ведь не у кого… Кого я ни спрашивал, включая повидавшего многое Эртуса, все лишь озадаченно мотали головами. А ехать в столицу, к арахнологам университария, ради такого ерундового вопроса как-то чересчур хлопотно.
        Может она и правда просто переедает? Гоблины регулярно таскают ей здоровенных тараканов, а среди работников мэрии, что заглядывают ко мне по разным важным вопросам, начала входить в оборот мода приносить с собой какого-нибудь упитанного жука, специально для Шарли. Как к заморскому царю с гостинцами для его любимого льва, ей-богу. И, словно всего этого ей было мало, Шарлотта начала охотиться на мышей, покусившись на вотчину специально живущих в мэрии усатых мурлык. Когда я об этом узнал, то всерьёз забеспокоился о судьбе кошек в отдалённом будущем. Нет, не из-за того, что хвостатые вскоре останутся без добычи и работы, из-за чего будут «уволены». А от понимания, что в скором времени добычей могут стать сами мурлыки. И, во избежание недопониманий и печальных эксцессов, я постарался донести до паучихи мысль, что на кошек охотиться нельзя.
        - Ладно, пока будем считать, что ты просто растёшь, - вздохнул я и отхлебнул чайку, переведя взгляд на разложенные передо мной бумаги.
        Маховик постепенно раскручивался. На окраинах города кипела стройка, вовсю набирались рабочие в будущие цеха, а Гурук усердно ваял эскизы для штампов. С особым портретом Аллегри, правда, не срослось. Едва гоблин делал первые мазки, как что-нибудь загоралось. Например, холст. Или кисти. Или берет Гурука. К счастью для последнего, в этот момент за дверью как раз оказался Горт, собиравшийся заглянуть по паре вопросов, так что художник отделался парой подпалин на лысине. После настолько однозначных намёков мне пришлось от идеи отказаться, опасаясь, что дальше Аллегри перейдёт к молниям и выберет целью меня.
        Впрочем, не считая этого эпизода, дела шли своим чередом. Недавно Лаэнвель порадовал, что на днях меня переселят в «более подобающее статусу и положению жилище». Откровенно говоря, я уже успел забыть о том, что мэр взялся подобрать для меня достойное обиталище. Гостевое крыло для приезжих чиновников меня вполне устраивало и я уже как-то обжился в предоставленной мне комнате. Да и до рабочего кабинета рукой подать.
        Допив чай, я придвинул бумаги и принялся разгребать утренние дела. На самом деле, обычно их было не так уж и много. Разные отчёты, оставленные тут с вечера, записки, прошения, очередные приглашения на обеды-ужины и прочая макулатура вроде любовных писем. В большинстве случаев, я разделывался с этими бумажками ещё до обеда, потом отправлялся читать речи и обедать обеды, а остаток дня посвящал своим собственным делам и живительному безделью. Но сегодня обычный ритм оказался нарушен.
        - Господин Нотан, доброго утра, - поприветствовал меня Лаэнвель, входя в кабинет.
        Мэр был одним из тех немногих, кого гоблины-охранники пропускали без лишних проволочек, получив от меня распоряжение на этот счёт.
        - О, господин мэр! Нечасто вы заходите ко мне в такое время, - я удивлённо поприветствовал эльфа, отложив в сторону горячее любовное послание от незнакомой орчихи, желавшей отжарить со мной мяса. - Неужели вы по поводу дома?
        - Что?.. - Лаэнвель, казалось, впал в ступор. - Как вы догадались?
        - Хм, разве это сложно? Вы ведь сами говорили, что на днях познакомите меня с новым жильём.
        - Ах, вот вы о чём, господин Нотан, - расслабился мэр. - Нет, я по несколько иному вопросу. Речь и правда пойдёт о доме, но не о вашем.
        Он достал из папки какой-то бланк и протянул мне. Взяв бумагу, я быстро пробежался по содержимому и озадаченно нахмурился. Двухэтажный особняк у западной стены, адрес такой-то, перечень прежних хозяев. Построен сто семнадцать лет назад каким-то купцом, ныне заброшен… И чем я тут могу помочь?
        - Дело в том, что особняк проклят, господин Нотан, - пояснил мэр, заметив моё недоумение. - Спустя лет двадцать после его постройки, его владельцы начали исчезать. Просто исчезать, без каких-либо следов. Город неоднократно проводил проверку особняка и не смог обнаружить ни тайных лазов монстров, ни чего либо ещё. Последний хозяин исчез около пятидесяти лет назад и, как мне известно, являлся довольно сильным пиромантом. Но следов огня, которые могли бы указать на его борьбу с чем-то, так и не нашли. С тех пор больше никто не рисковал купить особняк. Вчера я вспомнил об этом доме и мне подумалось, что вы сможете пролить свет на эту загадку.
        Я кивнул и откинулся на спинку кресла, задумчиво постукивая по подлокотнику. Проклятый особняк, значит. От этой фразы так и веет приключениями. Аж желудок свело. Может, ну их к чёрту? Не пылаю я желанием тащиться в место со столь сомнительной репутацией. Но свою репутацию тоже надо беречь. Хочешь не хочешь, а надо пойти и хотя бы походить там с важно-озабоченным видом. А потом развести руками, мол, ничего не вижу, ничего не чую. Бесовщина какая-то, право слово.
        И когда я уже хотел дать согласие, в голове промелькнула одна мысль. Решение проблемы ведь остаётся на моё усмотрение, верно? Никто ведь не будет против, если я проведу ритуал, кхм, радикального экзорцизма? Повеселев, я набросал короткую записку и рявкнул:
        - Тук, зайди!
        Дверь открылась и на пороге немедля вытянулся по струнке гоблин. В последнее время я приспособился их различать и запомнил большую часть поимённо.
        - Тук слушать, Владыка! - он браво стукнул себя по груди.
        - Слышал же, о чём господин мэр толковал? - спросил я его, слегка ухмыльнувшись. - Только не делай такие невинные глаза, Владыка всеведущ и знает, что вы, охламоны, вечно уши греете о его дверь. Иди сюда.
        Охранник малость побледнел и на деревянных ногах подошёл к столу.
        - Держи, - я протянул ему записку. - Всё, что там написано, доставь через час к тому особняку. Подмогу возьми, если надо. И найди Горта, он мне тоже понадобится. Всё усёк?
        - Так точно, Владыка! - радостно гаркнул Тук, поняв, что казнь откладывается.
        - Тогда почему я тебя ещё вижу?
        Проводив взглядом припустившего гоблина, я встал и повернулся к мэру, которого эта ситуация явно позабавила:
        - Ну что же, господин Лаэнвель, ведите.

* * *
        - А он точно заброшен? - с большим сомнением в голосе спросил я, разглядывая небольшой, но красивый дом посреди запустелого сада.
        - Я прожил в Лаграше несколько десятков лет и всё это время дом выглядел точно так же, - немного мрачно сообщил мэр. - Даже когда детвора хулиганства ради высаживала в особняке стёкла камнями, спустя несколько дней окна вновь были целы. Это тоже одна из причин, почему вокруг него крутится столько тёмных слухов.
        Да уж, можно понять. Особняку больше сотни лет, от сада вокруг него давно остались одни воспоминания, да пробивающийся сквозь брусчатку тропинок бурьян, а зданию хоть бы хны. Ну да, видно, красочка кое где облупилась, вон там стёкла грязные, но так должен выглядеть обычный обжитой дом, в котором хозяин не успел к лету обновить фасад. Заброшенные с пятьдесят лет назад особняки, торчащие посреди пустыря - они, знаете ли, обычно выглядят гораздо хуже.
        В ожидании Тука с реквизитом я сделал пару кругов вокруг дома, оглядев его с безопасного расстояния, но, конечно же, ничего не углядел. «Взор мудреца» тоже молчал в тряпочку, так что от этой прогулки я не получил ничего, кроме тревожных мурашек на спине. Мрачное всё таки место.
        - И всё таки, господин Нотан, что вы задумали? - полюбопытствовал мэр.
        - Всему своё время, уважаемый, всему своё время, - усмехнулся я, делая загадочное лицо.
        Вот только я держал план при себе не потому, что хотел создать интригу, а просто из-за того, что Лаэнвелю мой план мог не понравиться.
        Спустя минут пять на улице раздался скрип тележных колёс и глухое шлёпанье тяглового ящера, и вскоре всё необходимое для экзорцизма прибыло.
        - Тук всё сделать, Владыка! - гордо объявил гоблин, спрыгивая с сиденья возницы.
        - Хвалю, - кивнул я, глядя как четверо гоблинов и орк помогают спуститься Горту, а потом стаскивают с телеги побулькивающую бочку. - Вёдра не забыли?
        - В телега лежать, Владыка!
        - Тогда слушайте сюда. Хватаете вёдра, черпаете из бочки этот… раствор для снятия проклятий и плещете в дом через двери и окна.
        Команда экзорцистов стукнула кулаками по груди и бросилась выполнять указание, а я повернулся к Горту:
        - Надеюсь, я не отвлёк тебя от чего-то важного, старче, но мне тут может понадобиться знаток магии воды.
        - Что вы, Владыка, можете звать меня в любое время, - с обычной преданностью ответил шаман.
        После чего мы принялись наблюдать, как подчинённые усердно высаживают двери и окна, выплескивая затем в них содержимое вёдер. Лаэнвель, по прежнему ничего не понимая, подошёл к открытой бочке и заглянул внутрь, принюхавшись.
        - Масло?.. - неуверенно спросил он сам себя.
        Погоди, почтенный, это я ещё до самого интересного не добрался.
        Когда каждый из бойцов вылил в дом ведра по три, я скомандовал им остановиться и достал из телеги связку факелов. В Тельваре их обычно использовали не для освещения, а для технических нужд, предпочитая получать свет из довольно распространённых люминесцирующих минералов. Но у стражи имелись как факелы, так и горючее масло.
        Достав один факел из связки, я пропустил между пальцев маленький дуговой разряд и поднёс его к промасленной пакле. Факел мгновенно занялся, весело потрескивая и пыхая дымом.
        - Всем оставаться здесь! - объявил я. - А я начну ритуал уничтожения проклятья.
        - Владыка, неужели вы… - ошарашенно начал Лаэнвель.
        - Иногда, господин мэр, самое простое решение является самым верным, - хмыкнул я и направился в сторону особняка.
        Проём открытой входной двери пугающе зиял полутьмой, но мне, к счастью, идти внутрь совершенно не требовалось. Остановившись в нескольких метрах от крыльца я выдохнул. Хотелось вспомнить какую-нибудь классическую фразу на тему, но, как назло, на ум ничего не шло. Так что я, поднапрягшись, крикнул избитое: «Изыди!», и что есть сил швырнул факел внутрь особняка, а сам припустил в обратном направлении.
        - Это ведь уникальное здание, господин Нотан, - грустно поведал мне мэр, глядя на ревущее пламя разгорающегося пожара. - Наследие зодчих прошлого.
        - Господин Лаэнвель, вы определитесь, вам шашечки или ехать?
        - Что, простите?.. - случайно вырвавшаяся земная поговорка поставила мэра в тупик.
        - Я говорю, вам важнее здание или чтобы на вверенной вам территории не творился загадочный и опасный бардак? - твёрдо спросил я, глядя Лаэнвелю в глаза. - Я предпочитаю…
        Мою речь прервал злобный вой, исходивший со стороны горящего особняка и пропитанный болью и ненавистью. Все немедленно потеряли интерес к нашему с мэром разговору и повернулись в сторону пожара. А я стремительно вспотел.
        Там что, серьёзно какая-то тварь живёт? Его же проверяли сверху донизу, как вы её прохлопали?! А как же мой гениальный план расслабленно спалить домик к чертям для всеобщего спокойствия и поехать на обед? О, великая Аллегри, сделай так, чтоб эта тварь оказалась не больше собаки!..
        Но реальность оказалась куда неприятнее.
        Очертания объятого пламенем особняка исказились, превратившись в странную угловатую фигуру, словно он пытался поменять стены местами и одновременно с этим изменить количество этажей. После чего раздался ещё один рёв, куда более злобный, чем прежде, и весь чёртов дом, рассыпая вокруг искры и языки пламени, прыгнул в нашу сторону.
        …Ой-вей.
        Глава 17. Мимик
        Говорят, у страха глаза велики. И я склонен с этим согласиться. «Дом», конечно, прыгнул, но своим прыжком преодолел едва ли пару метров и чуть не завалился назад в яму фундамента, из которой выдернул свои короткие гротескные ноги.
        - Защищать Владыку! - раздался командирский рык Горта и меня мощным рывком оттащили к телеге.
        Покатившись, загрохотали отброшенные вёдра, уступая место оружию. Которое, мягко говоря, не внушало доверия на фоне перебирающей многочисленными ногами туши.
        - Какого чёрта, Лаэнвель?! - заорал я. - Вы говорили, что особняк проверялся сверху донизу! Как можно было прохлопать ЭТО?!
        Ответ мэра заглушил очередной рёв готовящегося к атаке мимика. Огромного, горящего изнутри и сбросившего с себя личину приличного особнячка.
        Резные двери сменились квадратной пастью с огромными зубами и вываленным наружу языком, что ещё не так давно был крыльцом и ступеньками. Окна превратились в огромные буркала, некоторые из которых уже лопнули под воздействием жара и на их месте в пустых глазницах плясали языки пламени.
        Мимик раскрыл пасть ещё шире и мучительно заревел, и из его нутра рвался смрадный огонь. Язык противно шипел и шкворчал как на сковороде, дёргаясь в конвульсиях от постоянно получаемых ожогов.
        И если мы сохраняли какое-никакое самообладание, глядя на эту картину, то вот у ящера, притащившего сюда телегу, нервы оказались куда слабее. Взвизгнув, он замолотил лапами по земле и с небольшой пробуксовкой сорвался с места, уносясь вместе с телегой в неизвестные, но намного более безопасные дали.
        - Что нам делать, Владыка?! - чуть ли не с паникой в голосе крикнул орк-стражник, помогавший таскать масло.
        - Быть может… ничего? - ответил я, наблюдая, как мимик рычит и дёргается от боли в разные стороны. - Глядите как поджаривается. Так что стойте пока и наблюдайте. Только под горячую эээ… Близко к нему не лезьте, короче, поняли?
        - Да, Владыка! - нестройным хором ответили стражники, ощутимо повеселев.
        Моё указание явно пришлось бойцам по душе. Никто не горел желанием идти с зубочистками против буйствующего и пылающего мимика размером с двухэтажный особняк, и небольшим подвалом в качестве бонуса. Ещё и на метровых корявых ногах. Так что я не сомневался в том, что приказ не лезть к мимику будет выполнен в точности.
        - Горт, если что-то загорится вокруг мимика - туши! - приказал я. - Постараемся обойтись без городского пожара.
        Правда, мои инструкции немного запоздали. Шаман и сам догадался, что от него требуется, и уже закидывал вспыхивающий то и дело бурьян водяными шарами.
        - Тук, ноги в руки и за подмогой! - крикнул я гоблину. - Веди всех, кого сможешь, просто на всякий случай!
        - Тук сделать! - отозвался тот и припустил в сторону улиц.
        Во многом нам повезло, что вокруг особняка-мимика имелась своеобразная зона отчуждения в виде опустевшего сада. А вдруг такая тварь вылезла бы посреди плотно застроенной улицы? Сущий кошмар. Даже не поджечь ведь!
        - Господин Нотан! - окликнул меня всё ещё нервничающий мэр. - А может вы его своей магией добьёте?
        Глядя на то, как мимик, путаясь в многочисленных ногах, дёргается туда-сюда от боли с грацией пьяных грузчиков, пытающихся не звездануть с лестницы пианино, я отрицательно помотал головой:
        - Слишком опасно. Эта тварь сейчас невероятно зла и забыла о нас только из-за зверских мучений. Без длительной подготовки я такую тушу с одного заклинания точно не свалю, зато напомню о нас. Так что пусть она как-нибудь сама сдохнет. Вы ведь никуда не спешите, господин Лаэнвель?
        - Хм… Вроде бы нет, - неуверенно пробормотал эльф.
        - Вот и я никуда не спешу, - пожал я плечами. - По крайней мере, в ближайшие два часа. Меня сейчас вот что интересует… А эта тварь вкусная?
        - Чего? - абсолютно все повернулись ко мне с обалдевшими лицами.
        - Ну, насколько мне известно, мимик, приготовленный в собственном сундуке, считается настоящим деликатесом среди исследователей подземелий, - я постарался развить для них мысль. - А что на счёт мимика-дома?
        Казалось, на пару секунд все даже позабыли о том, что буквально под боком дёргался монстр.
        - Кхм… Боюсь, мне ничего об этом неизвестно, - Лаэнвель первым нарушил затянувшееся молчание. - Горт, ты что-нибудь знаешь об этом?
        Но шаман лишь помотал головой:
        - Я лишь краем уха слышал об особенностях полевой кухни в подземельях. Сам я там никогда не бывал, так что ничего сказать не могу.
        Я разочарованно вздохнул. А ведь мысль была такой перспективной. Никогда не пробовал жареного мимика, а теперь поди разберись, съедобный он или нет. Я, конечно, верил в «Стоика», особенно после того как мне пришлось выпить слоновью дозу гномьего растворителя, которого они по какому-то недоразумению именуют спиртом… Хотя спирт, технически, тоже растворитель… Короче! Рисковать на ровном месте мне всё равно не хотелось.
        А ещё… Я, конечно, брякнул по старой памяти, но тут что, действительно есть подземелья? Те самые, с ловушками, лабиринтами и боссами? Любопытно…
        - Владыка! Владыка, беда!
        - А, что?
        Пока я плавал в глубинах новых откровений, ситуация начала ухудшаться. Тварь оказалась умнее, чем я думал. Чересчур умнее, я бы сказал. Пока мы тут вели светские беседы, мимик в какой-то момент захлопнул пасть и глаза, заставив огонь почти полностью потухнуть от недостатка кислорода. И теперь, пуская вокруг себя один лишь чёрный дым, явно запланировал поквитаться с нами.
        Взгляд уцелевших глаз, которым повезло не лопнуть или свариться от высокой температуры, был направлен точно на нас и монстр утробно рычал, не предвещая ничего хорошего.
        - Врассыпную! Все! - рявкнул я.
        И сделал это очень вовремя. Мимик рванул в нашу сторону неумолимо, словно набирающий скорость поезд, и все бросились куда глаза глядят.
        Вот поэтому я и ненавижу слово «приключения». Все подряд вкладывают в него некий позитивный смысл. По их мнению, это нечто интересное и весёлое. Но что весёлого в том, чтобы бегать кругами по пустырю от злобного многоногого чудовища?
        Своей целью мимик выбрал орка. Видимо, из-за его габаритов. И орк, надо сказать, довольно быстро начал проигрывать соревнование в скорости. Мимик шустро перебирал своими кочерыжками и уверенно догонял добычу.
        - Не видать мне покоя как собственных ушей… - печально пробормотал я и всадил в монстра молнию, пока он не убежал слишком далеко.
        Конечно же я не горел желанием принимать огонь на себя. И, будь у меня выбор, я предпочёл бы оказаться как можно дальше отсюда. Но если мимик сейчас кого-нибудь схарчит, а я ничего не сделаю, то в тщательно создаваемой репутации может возникнуть ощутимая трещина.
        По крайней мере, я рискую не так сильно как орк или гоблины. На моей стороне «Марафонец», молнии и…
        - Горт! - окликнул я шамана, пока мимик, переваливаясь с боку на бок, поворачивался пастью в мою сторону. - Сможешь его заморозить?!
        - Нужно время, Владыка! Посерьёзнее ходуна будет!
        - Тогда начинай! - крикнул я и отправил развернувшейся твари молнию прямо в глаз, заставив тот живописно взорваться.
        Это вышло не специально, зато у мимика теперь не осталось никаких сомнений в том, кто его обидчик. Хм… А ведь неплохая идея!
        - Горт, меняем план! Бей по глазам!
        В этом плане имелись некоторые сложности, так как глаз у мимика хватало с избытком - окон в особняке было довольно много. Но часть из них уже уничтожил пожар, так что нам нужно было лишь добить оставшиеся и после этого делать с ослепшей тварью всё, что нам захочется. Без зрения прыть мимика должна изрядно поумериться, что облегчит жизнь как мне, так и Горту.
        Это заняло время. Не так уж просто прицельно бить молниями, когда ты бежишь во всю прыть, а под ноги тебе так и норовит поднырнуть сухой корень или спутавшаяся трава. Шаман тоже далеко не сразу приспособился попадать своими сосульками прямо в яблочко. Время от времени мимик срывался на Горта, но бодрящий заряд электричества быстро восстанавливал его интерес ко мне.
        К моему большому сожалению, самой туше мои атаки вредили мало. Электрические кнуты оставляли на мимике страшные шрамы из пузырящихся волдырей, но, увы, это мало влияло на его желание меня прикончить. Скорее, даже наоборот.
        Только когда удачное попадание лишило мимика последнего глаза на морде, монстр серьёзно замедлился. Он всё ещё что-то видел сзади и по бокам, но он больше не понимал, что находится впереди него и не опасно ли бежать дальше. Он лишь осознавал, что дерзкая двуногая тварь, то бишь я, всё ещё где-то там.
        Его попытки оглядеться боковыми и задними глазами приводили лишь к тому, что он сам подставлял их под наши со старым гоблином атаки, пока крутился на месте. Вскоре до твари дошло, что дела плохи, но было уже поздно. Мимик не мог решиться на побег, будучи почти слепым и нам оставалось лишь закончить начатое.
        Не гоняйся он за мной ещё мгновение назад с твёрдым желанием сожрать или хотя бы растоптать, мне было бы его даже жаль. Жалобно завывающий, с чернеющими провалами глазниц, весь в волдырях ожогов от огня и молний, заляпанный гарью и ошмётками собственных глаз. Получив столько увечий, он лишь беспомощно топтался на месте, не понимая, что ему теперь делать и как быть.
        - Вот теперь морозь, - сказал я шаману, подойдя к нему и переводя дух после забега.
        Горт кивнул и, направив посох на мимика, начал что-то неразборчиво бубнить себе под нос. Какое-то время я не наблюдал никаких изменений, но постепенно в завывания мимика стало добавляться бульканье и через пару минут мы увидели как из пасти и глазниц побежали ручейки воды, а мимик вновь взревел, клокоча водой где-то в недрах своего чрева.
        А потом Горт резко ударил основанием посоха по земле и мимика проткнули сотни тонких ледяных шипов, вырвавшихся наружу.

* * *
        Когда Тук прибыл с подмогой, всё уже давно было кончено. Отряду тяжеловооружённой стражи, явившейся сюда вместе с командиром, досталась лишь грязная рутина по разделке мёртвой туши. Мимика рубили на куски и сжигали прямо на пустыре, разведя костры в яме, из которой выбрался монстр. Когда-то давным давно, когда особняк ещё был особняком, там находился фундамент. Но потом он был поглощён мимиком вместе с домом.
        Пока мы стояли в стороне, отдыхая, Горт в общих чертах пояснил, почему так произошло. Есть не так уж много способов отличить мимика от обычного предмета, если исключить прямую атаку. Они ничем не отличаются ни внешне, ни магическим фоном. Как правило, мимик селится в каком-то небольшом предмете, постепенно поглощая его и принимая его вид и форму. Кувшины, шкатулки, сундуки. Но иногда случается так, что мимик поглощает что-то очень крупное. Теперь уже не понять, что именно произошло сотню лет назад, но в одном Горт был уверен. Купец, первый владелец дома, случайно привёз в особняк мимика, находившегося в сытой спячке. Быть может, шкатулку. Или классический сундук.
        Когда тварь проголодалась и проснулась, она начала постепенно захватывать особняк. Комнату за комнатой. И в итоге получилось то, что получилось. Сам Горт никогда прежде не слышал о подобных случаях в современных поселениях, но смутно припоминал какую-то жутковатую историю о том, как мимиком стали руины целого древнего города.
        - Господин Нотан, простите за то, что усомнился в ваших действиях, - неожиданно раздался голос Лаэнвеля чуть в стороне и я повернулся в его сторону.
        Закончив носиться среди стражи и отдавать указания, мэр подошёл к нам с шаманом и выглядел донельзя обескураженным.
        - Поначалу я считал ваше решение крайне… избыточным. Думал, что это просто какой-то эксцентричный поступок, пока не осознал ужасную правду. Примите мои извинения, - сказав это, эльф прижал кулак к груди и поклонился.
        А? Что? Но я ведь правда просто хотел сжечь дом!..
        Признаваться в этом я, конечно же, не собирался, но прежде чем успел что-то ответить мэру, Горт наставительно поднял палец и заявил:
        - А я говорил, говорил тебе, старик, что ты недооцениваешь Владыку! Неужели ты правда думал, что посланник самой Богини станет действовать наобум, не имея хотя бы догадок?!
        Эх, старче. Что бы ты сказал, если бы знал правду? Судя по всему, все так были увлечены сценой оживающего дома, что даже не обратили внимания на то, что я был в таком же шоке как и все остальные. Но раз уж вы тут сами себя успешно во всём убедили, тем проще для меня. Да-да, ваш Владыка велик. Восхищайтесь Владыкой! И не так уж важно, что Владыка просто ткнул пальцем в небо, а оттуда упал орёл. Тут главное - итог.
        - Ладно вам, - миролюбиво сказал я, втягивая запах жареного мяса, доносившегося от ямы. - Что было, то было. Скажите лучше, не хотите ли отправиться со мной на обед к старшему зодчему? В приглашении было написано, что подадут невероятно вкусное жаркое… Эм… Что-то не так?
        Я взглянул на своих собеседников и на слове «жаркое» они почему-то резко побледнели.
        Глава 18. Новоселье
        Слухи о том, что Владыка демонов избавил город от жуткого монстра, облетели город в мгновение ока. И если в первый день народная молва ещё как-то соответствовала истине, то на третьи сутки все вокруг уже оказались убеждены, что мимиков был целый квартал и я сравнял их с землёй голыми руками, да ещё и в одиночку. Причём, эту версию событий излагали даже те, кто в первый день пересказывал происшествие довольно точно и близко к правде.
        Поначалу я решил, что это очередная махинация Горта, нацеленная на укрепление моего авторитета, но шаман заверил, что он тут не при делах, хотя действительно собирался что-то такое сделать. Но лаграшцы справились и сами.
        С одной стороны я должен был радоваться тому, что тельварцы сами себе промывают мозги с таким энтузиазмом, с другой - вся моя репутация на данный момент была большим мыльным пузырём. А чем больше пузырь, тем громче он лопается. Поезд моей раздутой славы постепенно набирал скорость и я за ним банально не успевал. Магия по книжкам ни черта не изучалась, Аллегри давать подсказки не спешила. И на душе у меня начали скрести кошки.
        Единственной причиной, почему я ещё не упал духом, была Шарли. Паучиха точно чувствовала моменты моего дурного настроения и старалась меня развлечь и подбодрить. Вчера вечером даже притащила здоровенную крысу. Мол, хозяин, не грусти. Крыской похрусти. От таких знаков заботы от маленького существа на душе становилось легче.
        Утреннюю новость о том, что сегодня я, наконец, переезжаю в собственный дом, я воспринял даже с радостью, хотя раньше относился к этому слегка прохладно. Но из-за упавшего настроя теперь я видел в этом возможность сменить обстановку и, быть может, как-то встряхнуться.
        Отменив все дела, я отправился собирать вещи, коих за время моей жизни в Лаграше уже успело скопиться изрядное количество. Горожане регулярно дарили мне какие-то сувениры, украшения, одежду и ещё чёрт знает что. Половину из них я до сих пор так и не распаковал. Теперь всё это добро нужно было аккуратно разложить по деревянным коробкам, чтобы не растерять при переезде.
        - Спасибо, Шарли, - подблагодарил я паучиху, старательно подтаскивающую ко мне всякую мелочёвку.
        Шарлотта довольно качнулась из стороны в сторону и побежала за очередным сувениром, а я принялся тщательно упаковывать уже полюбившуюся мне кружку для чая.
        - Нотаааан! Нотан, ты тут?! - раздался в коридоре знакомый голос и дверь в комнату с оглушительным треском распахнулась. - Здаровки, твоё Владычество!
        - Ну, в этот раз она хотя бы осталась на петлях, - пробурчал я, критически оглядев дверь, а потом вошедшую в комнату гномку. - Привет, Лони. Какими судьбами? Я думал, тебя из кузницы можно выманить только золотом или спиртом.
        - Пха! - фыркнула та в ответ. - Мы к тебе по делу, вообще-то.
        - «Мы»? - удивился я и понял, что гномка действительно не одна.
        Позади неё неловко переступал с ноги на ногу мэтр Гурук, сжимая в руках свёрток.
        - Добрый день, Владыка, - смущённо поздоровался он, выглядывая из-за гномки. - У нас тут этот, как его…
        - Опытный образец! - подсказала Лони и пихнула гоблина в бочину, от чего тот охнул и согнулся напополам. - Да не мнись ты так, покажи лучше Нотану, что у нас получилось.
        Злобно зыркнув на гномку, художник вышел вперёд и вытащил из свёртка тёмно-фиолетовую ткань. Когда он встряхнул её и расправил, я понял, что передо мной находится плащ. Самый обычный плащ с капюшоном, без каких-либо украшений, однако их отсутствие с лихвой компенсировал лик Аллегри, нанесённый на ткань золотисто-оранжевой краской.
        - Ого, - только и сказал я, не ожидав увидеть первые результаты так скоро. - А не слишком ли хорошо это выглядит для опытного образца?
        Изображение было выполнено тонкими линиями, что складывались в стилизованное одухотворённое лицо горе-богини, с длинными волосами и венком на голове. Рисунок выглядел изящно и воздушно и даже не был испорчен потёками краски, которых я неизбежно ожидал для такого примитивного метода.
        - Я стараться, Владыка! - радостно пояснил Гурук.
        - Не врёт, - хмыкнула гномка. - Кучу старого тряпья извёл, прежде чем подобрал правильную густоту краски и её количество. Я сначала даже думала, что мне стоило сделать линии на штампе толще.
        - Так это ты вырезала рисунок? - удивился я. - Я думал, ты кузнец.
        На стадии обсуждения станка мы решили, что штамповочные пластины, как и сам станок, будут выполнены из дерева. Это дешевле, да и с обслуживанием справится любой рукастый плотник. Резчиков по дереву тоже хватало, а вот сделать новый штамп из металла - это целое приключение. Я думал, что Лони просто разработает чертежи самого станка и присмотрит за первоначальным производством. Но она пошла дальше, как оказалось.
        - Я гномка, твоё Владычество, - насмешливо покачала она пальцем. - А гномы тебе любую приспособу сделают, ты главное плати вовремя, да проставляйся щедро. Есть и у нас бездари, конечно, которые даже резьбу по камню освоить не могут, но я не из их числа, - скромно закончила Лони и гордо ухмыльнулась.
        - Будет тебе попойка, будет, - вздохнул я в ответ на достаточно толстый и ясный намёк, - дай только с переездом разобраться. Скажи лучше, сколько вот таких плащей в день можно делать?
        - Пусть лучше Гурук расскажет, - пожала она плечами.
        Я вопросительно глянул на художника и тот, кашлянув, пояснил:
        - Тут всё зависеть от качество, Владыка. Если делать именно такой плащ, то не больше десять за день на один станок. Нитям надо пропитаться под пресс, иначе вода быстро вредить такой рисунок.
        - Хм, понятно, - я задумчиво кивнул.
        Это, конечно, далеко не термопечать, но пока и так сойдёт. Допустим, сделать десяток станков для начала, это у нас сколько получается на выходе за месяц? Три тысячи единиц? Хотя нет. Выходные, болезни, поломки… Пусть будет две тысячи. Звучит, вроде бы, как что-то солидное, но даже в захолустном Лаграше больше двадцати тысяч населения. В общем, завалить разом весь Тельвар никак не выйдет. Плюс, производство самой ткани наращивается не так быстро… Чую, процесс будет долгий. Ну да ладно. Главное, чтобы спрос был, а дальше разберёмся.
        - Делать будем именно с таким качеством, - сообщил я Гуруку. - Составь инструкции для своих помощников, покажи, обучи. К моменту запуска цехов они уже должны быть готовы работать без ошибок.
        - Да, Владыка! Тогда я начать прямо немедленно! - заявил художник и, попрощавшись, побежал исполнять указание, едва не потеряв свой берет.
        - Все так оживились в последнее время, - заметила гномка, проводив художника взглядом. - Так держать, Нотан.
        - Хм? Ты о чём? - спросил я, не поняв сразу о чём она.
        - До твоего появления, в городе было уныло как на эльфийском кладбище, - пояснила Лони. - Когда люды уничтожили Зараш и выбили войска из крепости, все мы думали, что скоро придётся бежать. Каждый день ожидали, что люды начнут продвигаться дальше, к нашему городу. А потом появился ты и перевернул тут всё с ног на голову. Я уже говорила, что гномы не верят во всю эту божественную чушь. Но мне нравится смотреть на то, как к жителям возвращается вера в завтрашний день. Так что продолжай в том же духе, твоё Владычество, - закончив эту весьма длинную, по её меркам, тираду, она оглядела творящийся в комнате бардак и добавила. - Ну, я пойду, не буду тебя задерживать. Я сообщу, когда будут готовы остальные станки. И не забудь пригласить на новоселье!
        Весело махнув рукой на прощание, гномка удалилась из комнаты, что-то насвистывая, а я опустился на заваленный хламом диванчик и схватился за голову.
        Ну кто тебя просил толкать такие речи? Кто?! Неужели ты не знаешь, что после таких откровений обязательно случается какая-нибудь дрянь?!

* * *
        Когда Лаэнвель зашёл в назначенный час, то застал меня в прескверном настроении. Чтобы не грузить мэра новыми и незнакомыми для него понятиями вроде «клише», я списал всё на неудачу в некоем магическом эксперименте и взял себя в руки. В конце концов, слова - это иногда просто слова. Если к каждому чиху вокруг примерять лекала сценарных ходов с Земли, то долго в здравом рассудке не пробудешь.
        Оставив указания по поводу доставки коробок с барахлом, мы, наконец, выдвинулись в сторону моего нового жилища. Вопреки опасениям, оно оказалось не на другом конце города, а всего лишь на соседней улице. Двухэтажное строение выглядело довольно уютно, поблескивало свежей краской и отмытыми окнами, а по сторонам от крыльца в клумбах жизнерадостно пестрели цветы.
        - Прошу, господин Нотан, - Лаэнвель взмахнул рукой, приглашая меня подняться по ступенькам.
        При виде нового дома на душе стало как-то повеселее и, подойдя ко входу, я повернул ручку двери.
        - Добро пожаловать в ваш новый дом, Владыка, - раздались изнутри женские голоса, стоило только открыть входную дверь, и я замер на пороге.
        После чего закрыл дверь. Ибо жанровая смекалка подсказывала мне, что впереди то, чего я хотел бы избежать. Фантазия мгновенно нарисовала шеренги бесполезных горничных чья назойливая забота уничтожит мою спокойную жизнь раз и навсегда. Шарли, нетерпеливо пританцовывающая на плече в ожидании переезда, повернулась и удивлённо взглянула на меня.
        - Что это такое, господин мэр? - поинтересовался я у своего сопровождающего.
        - Ваш новый дом, господин Нотан, - удивился моей реакции Лаэнвель. - Вас что-то не устраивает?
        - Голоса в доме… Это что, служанки, господин мэр?
        - Конечно, господин Нотан. Хоть вы и просили дом поскромнее, так как собираетесь жить один, но если вы сами будете заниматься уборкой и готовкой, то времени на повседневные и важные дела будет оставаться совсем немного!
        Немного подумав, я был вынужден согласиться с доводами мэра. Собственный домик - это не холостяцкая однушка о тридцати квадратах, про уборку в которой ты вспоминаешь раза два за год. Ну может четыре, если у тебя нет робота-пылесоса.
        А в Тельваре таких благ цивилизации пока не существовало. Да и домик на однушку не тянул. Равно как и не тянул на эпитет «скромный». Нет, я понимаю, что в глазах местных это действительно всего лишь небольшой дом. Ему далеко до усадьбы, поместья и даже особняка, однако это всё ещё двухэтажный дом. Судя по габаритам, явно с просторной гостиной, несколькими спальнями и всем таким прочим.
        Так что Лаэнвель был совершенно прав. Без обслуги никуда. Тем более, что за время жизни в мэрии я привык к тому, что за моей комнатой и одеждой кто-то ухаживает.
        - Надеюсь, это приличные служанки? - вздохнув, спросил я у мэра.
        - Само собой, господин Нотан, - заверил он меня. - Абы кого я к вам бы не допустил.
        - Ну, тогда ладно, - кивнул я и вновь открыл дверь.
        - Добро пожаловать в ваш новый дом, Владыка, - приветствие раздалось вновь, как ни в чём не бывало.
        К моему облегчению, в холле не выстроился целый служаночий взвод с дворецким и престарелой старшей горничной во главе, такой оравы я бы точно не пережил в своём жилище. Всё оказалось чинно и скромно. Встретили нас две девушки, одетые в традиционную для этих мест униформу обслуги: мягкая домашняя обувь из ткани для бесшумного перемещения, тёмные чулки, чёрная юбка чуть ниже колен и белая рубашка с укороченными рукавами. И никаких оборочек и передников, принятых на Земле.
        В общем, типичные тельварские горничные. Разве что пуговицы на рубашках эта парочка застегнула не под самое горло, как делали служанки из мэрии, а оставив небольшой вырез с видом на ключицу.
        - Знакомьтесь, господин Нотан, это Эсми и Латика, - мэр представил мне служанок и те изящно поклонились.
        Латика оказалась эльфийкой с светло-голубовато волосами, а темноволосая Эсми принадлежала к эали и носила на голове пару кошачьих ушек.
        Приветливо помахав девушкам лапкой, Шарли шустро спустилась вниз и отправилась на обследование новых владений. К их чести, служанки даже не моргнули при виде такого зрелища, словно каждый день видели дружелюбных пауков.
        - Приятно познакомиться, господин Нотан, - улыбнувшись, заговорила эльфийка. - Пожалуйста, обращайтесь к нам, если что-то понадобится. Мы будем рады исполнить любое ваше поручение.
        Как-то мне не понравилась та интонация, которую она вложила в слово «любое». А её хвостатая напарница что, только что облизнулась? Или мне показалось?
        - Кого вы мне подсунули, Лаэнвель? - спросил я у мэра. - Вы ведь заверили, что это приличные служанки.
        - Само собой, господин Нотан, - удивлённо ответил мэр. - Разумеется приличные. Более опытных и умелых служанок не найти во всём городе.
        Ах, вот оно что. Похоже, что мы вложили в это понятие совершенно разный смысл. Конечно, я знал о лёгкости нравов, что царят в домах молодых и одиноких господ, но не слишком ли это резкий старт?
        - Мы рады видеть, что господин Нотан приличен и воспитан, - сказала Эсми, увидев моё замешательство, - но в наши задачи входит не только забота о доме и одежде Владыки, но и забота о его здоровье. В том числе и душевном. Мы знаем как тяжело работает господин Нотан на благо города и наш долг, как приличных служанок, помогать вам снимать душевное напряжение.
        Я не сразу нашёлся что на это ответить и, пока тяжело и мучительно думал, мэр решил нас покинуть:
        - Мне пора идти, господин Нотан. Мы планировали кое что обсудить с Эртусом касательно бюджета. Надеюсь, дом придётся вам по душе.
        Хитро подмигнув, эльф вышел и звук захлопнувшейся за ним двери вывел меня из прострации.
        - Покажите мне дом, - попросил я, нарушая затянувшееся молчание, и служанки повели меня на экскурсию.
        Ожидания меня не обманули. На первом этаже расположились небольшой холл, гостиная, кухня, продуктовый склад, жилая комната для прислуги и две ванных с уборными. В комнатах ещё немного пахло краской и олифой. Было видно, что дому устроили качественный ремонт, прежде чем заселить меня сюда. Наверху разместился кабинет и три спальни разной степени просторности.
        Куда мне столько комнат и для чего - я пока понятия не имел, но и не слишком об этом задумывался. В этот момент меня больше интересовал вопрос того, будут ли считаться служанки нарушением табу на гарем и служебные отношения, или же это идёт какой-то отдельной категорией? Аллегри, наверное, сейчас мрёт со смеху от таких дилемм.
        Закончив экскурсию, служанки привели меня в гостиную и спросили:
        - Итак, господин Нотан, каковы будут первые указания? Прикажете подать обед или… - эльфийка игриво стрельнула глазками, - большую постель?
        - Так, стоять, - вздохнул я. - Не будем спешить. Я пока ещё даже вещи не распаковал, чтобы считать это место своим. Дайте хоть немного обжиться.
        Девушки переглянулись и кивнули, даже застегнув рубашки на одну пуговицу больше. Всего на одну.
        - Мы понимаем, Владыка, - серьёзно сказала эали, - простите за нашу назойливость. Просто господин Лаэнвель обеспокоен вашим настроением в последние дни и мы просто следовали его наставлениям.
        Ах, вот оно что. Ну, это многое объясняет. Надо отдать должное наблюдательности старого эльфа, раз уж он заметил моё беспокойство.
        - Понятно, - кивнул я. - Очень любезно с его стороны. Но нет нужды переживать, я в порядке.
        - Рады слышать, господин Нотан, - ответила эльфийка. - Однако знайте, что нами получены весьма чёткие и однозначные указания касательно ухода за вами. Если мы заметим, что ваше душевное здоровье под угрозой, нам придётся взять дело в свои руки, невзирая на ваше мнение.
        Я взглянул в зелёные глаза служанки и по спине пробежал холодок. Она была предельно серьёзна и я в полной мере осознал, что меня только что пообещали изнасиловать, если буду валять дурака. Какое всё таки страшное место этот ваш Тельвар…
        Раздавшийся в дверь громкий стук снял напряжение и Латика, перестав пронзать меня взглядом, отправилась открывать дверь.
        - Доброго дня, Владыка! - за дверью оказался запыхавшийся стражник, стукнувший кулаком по груди и заметавший взглядом по холлу. - Мне сказали, что господин Лаэнвель ушёл вместе с вами. Он здесь?
        - Отбыл минут десять назад, на встречу с казначеем, - ответил я. - Так что вы разминулись. А что случилось-то?
        - Пришло сообщение по кристаллу маг-связи, Владыка, - нервно ответил стражник. - Люды атакуют крепость Каруш на севере!
        Я стоял на пороге дома и глядел вслед стражнику, во весь опор бегущему в сторону мэрии, а мой желудок стремительно скручивался узлом, предвещая надвигающиеся неприятности.
        Лони, ну какого чёрта?! Ведь всё так хорошо было!
        Глава 19. Ни минуты покоя
        Молча проторчав на пороге ещё около минуты, предаваясь разудалому и безудержному отчаянию, я устало вздохнул.
        - Вы отправляетесь, господин Нотан? - спросила эльфийка.
        - Что? С чего ты взяла? - я поражёно глянул на служанку. - Подавай на стол, Латика, будем обедать.
        Сказав это, я вернулся в холл и скинул камзол, который тут же подхватила и понесла к вешалке Эсми.
        - Как прикажете, господин, но разве вам не нужно отправляться в мэрию? - брови Латики удивлённо приподнялись.
        - В ближайший час мне там делать нечего, - пожал я плечами и сел на диван. - Сейчас мэрия окажется по уши в панике. Начнут выяснять детали, спихивать друг на друга ответственность за что угодно и так далее. С меня в этом бардаке пользы будет ноль. Лучше я приду позже, когда ситуация станет немного яснее и вместо паники я смогу услышать более-менее чёткую информацию.
        - О, теперь я понимаю, - кивнула Латика. - Тогда подождите немного, господин Нотан, мы сию минуту накроем на стол.
        Служанки немедленно отправились на кухню греметь тарелками, а я растёкся по спинке дивана и попробовал трезво взглянуть на происходящее.
        Итак, грозит ли опасность непосредственно Лаграшу, в случае падения крепости? По крайней мере, не прямая. Если бы люды хотели взять Лаграш, они уже давно прошли по останкам Зараша и его пустой крепости. Насколько я помню, Каруш расположен далеко на север отсюда. Нет смысла делать такой крюк, когда с запада путь уже давно расчищен. Фиарнийцами движет какой-то мотив помимо захвата территории, раз они двинулись на Каруш вместо беззащитного Лаграша. Конечно, это всё гадание на воде, однако же…
        Второй вопрос в том, почему пришло сообщение? Не считая кучки стражников, городской гарнизон попросту пуст. Если это запрос о подкреплении, то город попросту не сможет никого отправить на помощь. И там об этом должны знать. Не удивлюсь, если часть солдат Лаграша служит как раз в этой крепости. Тогда что это? Экстренное предупреждение? Что-то вроде автоматической рассылки во все ближайшие поселения? Чёрт его знает, придётся ждать беседы с Лаэнвелем после обеда.
        Но если мы не сможем никого отправить на помощь, то нет и смысла нервничать? В такой ситуации меня совершенно точно не впутают во всё это. Просто потому, что никому не взбредёт в голову отправлять Владыку на передовую без приличного прикрытия. А раз так, то я совершенно спокойно могу наслаждаться обедом и никуда не спешить.
        Через пару мгновений после этой мысли я был готов хорошенько себе наподдать. Ещё недавно я костерил Лони за необдуманные речи, но сам, в итоге, оказался не лучше. Ибо стоило мне придти к мысли, что не стоит дёргаться и мой комфорт пока что останется в безопасности, как на руке завибрировал браслет…
        Доброго денёчка, Владыка! (???)? Поздравляю с заселением! Очень уютный домик, мне нравится. И служаночки миленькие. (¬?¬) Не понимаю, почему ты их до сих пор не завалил? Я бы на твоём месте уже давно их раздела и… (*??`*) Ладно, неважно. Я тебе по другому поводу пишу.
        Катастрофа! Это катастрофа, Нотан! Я в такой ярости, что способна зажигать звёзды! ??_?? Вчера на Земле награждали лучшие игры за год и новой части моей любимой серии не дали даже приз за музыку! Ты представляешь?! А ведь там божественная музыка! Я богиня, я разбираюсь в божественном! (?'?')??+-+
        Но это ещё ладно, это я могла бы пережить. Ведь я надеялась, что она возьмёт Игру Года. Я была уверена. Все были уверены! Зрители голосовали именно за неё! Но жюри отдало приз этой чёртовой #%@&%!!! Это несправедливо! Церемония явно купленная! ?(???)?
        Я хотела кинуть кости, чтобы привнести немного вселенской справедливости, но бабуля отвесила мне подзатыльник и сказала, что это чревато большим скандалом с богом твоего мира. (???)Мол, нельзя вмешиваться в работу чужих миров без разрешения. А отдавать награды тем, кто их не заслужил, разве можно?! (;_;)
        Я пошла поделиться своим горем к Иштар, но совсем забыла, что она не интересуется играми. В итоге, она вообще ничего не поняла! (*?_<*) Так что ты моя последняя надежда. Раздели моё отчаянье! Ты ведь понимаешь, каково это! (?_?)
        Не хочу.
        Я закрыл сообщение и зевнул. Тоже мне, трагедия. Давно известно, что все эти церемонии символизируют только то, кто больше денег занёс организаторам ради первого места. Я давным давно перестал следить за этими Играми Года и Геймплеями Тысячелетия. Чистой воды надувательство в рекламных целях. Так что Аллегри обратилась не по адресу. Нет, я немного понимал её боль, но она приняла эту ерунду слишком близко к сердцу. Лучше бы потратила это время на перепрохождение игры. И вообще, хватит лезть в мою личную жизнь! Я сам разберусь, с кем мне спать и когда!
        Браслет вновь завибрировал. Сначала я хотел его просто проигнорировать, понимая, что там будет очередной поток рыданий и обвинений в чёрствости, но вибрация становилась всё навязчивее и, в конце концов, чёртова побрякушка начала колоться током, вынуждая открыть новое послание:
        Сухарь! Чурбан! (? ??) Ты был единственным, на кого я ещё надеялась! Я верила, что ты поймёшь мои чувства, а ты… Настоящее предательство! Почти такое же страшное как отдать награду #%@&%! Я начинаю думать, что это всё один большой заговор! (???)
        А, слушай, кстати про заговор.
        Со всей этой чудовищной несправедливостью я совсем забыла про одну вещь. Тебе срочно нужно в крепость Каруш! (*.>?<)b
        Ага. Ну да. И почему я подумал, что она ограничится одними только рыданиями?
        - Господин Нотан, обед на столе!
        Благодаря Эсми я не успел выдать новую мысленную тираду и отправился набивать желудок, пока Аллегри не втянула меня в неприятности окончательно.
        Поданные яства выглядели весьма аппетитно. Солидная порция жаркого с мясом и светящимися овощами. Дымящийся кислотно-зелёный суп. Завывающий низкочастотным гулом салат. Какой-то неизвестный мне десерт из ягод и большая кружка чая. Точнее, того напитка, что я называл про себя чаем, в виду похожего вкуса и метода приготовления. Само собой, у него имелось собственное название, как и у другой кучи местных продуктов, неизвестных на Земле. Но половину из этих названий я уже забыл, а другую даже не пытался запоминать.
        - Ну-с, приступим, - я радостно потёр руки при виде пищи и схватился за вилку.
        Ещё недавно на подобные блюда я смотрел бы, как минимум, со страхом, однако Тельвар быстро приучил меня к своеобразному внешнему виду своих блюд. И теперь я, не задумываясь, отправлял в рот что угодно из тельварской кухни, даже если оно начинало неожиданно шевелиться и стонать на вилке. Вкусно и ладно. А было вкусно.
        И кулинарные навыки служанок ожидаемо не подкачали. Салат щекотал язык специями и приятно освежал. Жаркое радовало вкусом нежного мяса и овощей. Суп неожиданно напомнил о до боли родном щавелевом борще. Это был бы просто идеальный обед, если бы не всё новые сообщения от Аллегри:
        Эй, Нотан, ты разве не слышал? (??_?`) Срочно в Каруш! Счёт идёт на часы, а до крепости дня три ходу!
        Нотан? (??_?`)
        Я наколол на вилку очередной кусок мяса из тарелки и с удовольствием его сжевал.
        - Жаркое просто вне всяких похвал, - я отдал должное готовке девушек и те радостно поклонились.
        - Мы рады, что господин Нотан счёл нашу стряпню достойной, - поблагодарила Эсми. - Но вы уверены, что всё в порядке? У вас порой какой-то отстранённый вид, господин.
        Я не сразу понял, о чём толкует девушка, но потом догадался, что это из-за того, что я таращусь на сообщения от Аллегри.
        - Ах, это… Не берите в голову. Такое бывает, когда богиня одаряет меня откровениями, - пояснил я, в общем-то, даже не соврав.
        Судя по смеси удивления с восхищением на лицах служанок, их такой ответ вполне устроил и я вернулся к трапезе.
        По сгоревшему берету Гурука я понимал, что не стоит раздражать Аллегри слишком долго или слишком сильно. Если уж со всеми ограничениями она нашла способ добраться до художника, то меня она наверняка может пинать как хочет. Но раз уж она так жаждет отправить меня на смерть, можно мне хотя бы спокойно пообедать напоследок?!
        Между прочим, это в твоих интересах. ??_?? В крепости сейчас находится кое-кто, чья поддержка сильно облегчит тебе работу. И если он погибнет во время штурма, лёгкой жизни тебе не видать! (???;)?
        Прочитав это, я замер с открытым ртом, так и не донеся до него вилку с едой.
        Любой более-менее серьёзный игрок знает, что это такое. Эвент с ограничением по времени. Зачастую их успешное выполнение значительно облегчает последующее прохождение игры. И Аллегри сообщила мне о нём только в самый последний момент?!
        Обед я заканчивал в спешке. Во-первых, не хотелось бросать такую вкуснотень недоеденной. Во-вторых - когда ещё я теперь прилично поем? Служанки сильно удивились резкой смене моего настроения и пришлось пояснить, что богиня, в итоге, ниспослала мне чрезвычайно важное задание и теперь каждая минута на счету.
        Покинуть дом получилось не сразу. Когда порция супа уже доживала свои последние ложки, в дом постучалась ватага гоблинов и занесла ящики с моим барахлом, заставив ими часть холла. Так что мне пришлось потратить немного времени на указания по поводу сувениров и одежды в ящиках, чтобы Эсми и Латика разобрались с этой горой за время моего отсутствия, распоряжения по уходу за Шарли и, кроме всего этого, я решил захватить с собой новый плащ, чьи поиски отняли ещё несколько минут.
        Закончив с этим и попрощавшись с изрядно расстроившимися девушками, я выскочил на улицу. Перед уходом я сообщил служанкам, что моя отлучка в Каруш не займёт много времени. Но сам я, конечно же, так не думал и был уверен, что это ни за что не пройдёт быстро и без хлопот. Даже возникло желание бросить дайсы на удачу, но, хорошенько подумав, я решил не рисковать. Выкинешь случайно двойку - и всё, в Каруш уже можно не ехать. И так всё понятно.
        Собравшись с мыслями, я отправился прямым ходом в мэрию. О том, чтобы отправиться в одиночку, не могло быть и речи. А значит, требовались добровольцы. И информация. Аллегри, конечно, нудела и торопила меня как могла даже сейчас, но, при всей спешке, я не хотел бросаться сломя голову. Минута, не потраченная на подготовку, превращается в часы страданий.
        Как и ожидалось, в мэрии царил бардак и хаос. Правда, умеренный. Похоже, что основная волна неразберихи уже миновала.
        - Где главные? - спросил я, поймав взмыленного работника с охапкой свитков в руках.
        - В Большом Кабинете, Владыка! - ответил тот, машинально махнув рукой и уронив свою ношу.
        Оставив бедолагу разбираться с этим, я отправился в нужном направлении. Сим торжественным названием в мэрии именовалось помещение для всевозможных совещаний и переговоров. И сегодня в нём и правда оказалось много народу. Лаэнвель с помощниками, Эртус, командир стражи Аксилан с парой капитанов и тем самым гонцом, которого я видел в дверях, Горт, а также секретари и различные помощники.
        - Вы как нельзя вовремя, господин Нотан, - без особой радости буркнул Лаэнвель, разглядывая лежащие на столе бумаги и раскинутую карту. - Уже знаете, что произошло?
        - В общих чертах, - кивнул я, разглядывая мрачные лица. - Но прежде чем перейти к деталям, хочу спросить: кто-нибудь хочет прогуляться со мной в Каруш? Путешествовать одному жутко скучно, так что мне нужна компания. Есть желающие?
        Глава 20. Карушская катастрофа
        Это может показаться довольно скучным, однако Тельвар, как это ни странно, является самой обычной планетой, без всяких там слонов и черепах. Не считая несчитанного количества островов разных форм и размеров, в его океанах покоятся четыре континента, три из которых, как говорят, непригодны для жизни. Причину необитаемости первых двух я понимал вполне ясно, так как располагались они на полюсах планеты и ничего, кроме льда, снега, морозных драконов и ещё какой-то нечисти, там не найти. Не слишком гостеприимные места.
        На счёт третьего континента, лежащего где-то далеко на востоке, никто, кроме Горта, ничего внятного сказать не смог. Да и шаман, честно говоря, оказался в этом плане не кладезем мудрости. С его слов я понял, что в какие-то дремуче-незапамятные времена, о которых не упомнит сейчас, наверное, даже Аллегри, асани устроили там большую бучу. Не то войну, не то кутёж, не то всё вместе. Но в итоге с материка пришлось бежать, так как превратился он в место странное и опасное для жизни. Свободно бесчинствующая магия, пропитавшая каждый клочок тех земель, творила там всякое непотребство и, как говорят, порою даже до этого континента через океан долетали отголоски буйства в виде магических штормов.
        Северный и южный материки назывались Асати и Лесати, восточный звался Ильвар, а западный, на котором мы и находились, Альвар. Формой он, как и положено любому приличному материку, напоминал большую вытянутую кляксу, а размерами, по моим грубым прикидкам, был несколько меньше земной Евразии.
        Практически две трети материка уже находились под контролем фиарнийцев. И я подозревал, что они до сих пор не захватили остатки земель только потому, что контроль такой территории вынуждает их тратить огромное количество ресурсов на внутреннее развитие и поддержание порядка.
        В данный момент тельварцам ещё принадлежал пяток относительно крупных стран на северо-востоке материка. Гномье царство Гор Талаг, раскинувшееся на и под северным горным массивом. Гоблинское королевство Браллак, в которое меня как раз и занесло. Эльфийская республика Лайен, занимавшая когда-то огромную территорию, но ютящаяся сейчас возле Браллака на скромном огрызке земли. Файеса, лежащая на востоке страна птицеподобных существ вроде гарпий, чьих представителей я ещё ни разу не видел, так как те не желали покидать свою страну и, следовательно, не участвовали в войне. И РалГарр - формально страна орков, но на деле россыпь княжеств, решающих военные вопросы через Огуур, некую форму совета князей.
        Впрочем, «гоблинскими» или «гномьими» эти страны можно было назвать лишь весьма условно, так как война давно смешала народы в одном большом котле. И народность страны нынче определялась скорее по расе её правителя и высшей аристократии, нежели по реальной этнической обстановке. Лаэнвель служил ярким примером сложившейся ситуации. Будучи эльфом, он вполне успешно занимал пост мэра Лаграша, хотя город, по факту, был частью гоблинского королевства. Лишь отградившаяся от мира Файеса могла считаться исключением, да в какой-то степени гномы, так как немногие решались селиться в их суровых горных городах, не говоря уже о подгорных.
        Но любому было понятно, что это лишь вопрос времени, так как люды продолжали отбирать у тельварцев земли кусочек за кусочком, загоняя их всё глубже к горам. И нападение на Каруш лишь подтверждало эту мысль.
        Крепость стояла на берегу достаточно крупной реки, в месте, где устье разделялось на два рукава, по которым, в случае продвижения войск, можно было значительно облегчить доставку припасов. Один из рукавов вёл в направлении Лайена, а второй протекал прямо сквозь столицу Браллака. Так что желание людов захватить эту позицию не вызывало вопросов.
        Но их желание, кажется, зашло слишком далеко.
        - Упаси нас от беды, милостивая Богиня… - тихо пробормотал Горт и махнул рукой, командуя снизить скорость. - А где крепость?..
        Шаман задал отличный вопрос, но, честно говоря, я даже не знал, что меня сейчас озадачивает больше - царящая впереди разруха, или же то, что старого шамана за всё время пути так и не схватил радикулит. Когда он настоял отправляться верхом, дабы не оказаться замедленными телегой, я всерьёз забеспокоился за его спину. Но, в итоге, единственным пострадавшим от этой двухдневной скачки оказался именно я.
        Для начала, я не умел ездить верхом. Тем более, на ящере. И пускай я, с горем пополам, этой премудрости научился, на привале уважаемый всеми Владыка представлял собою крайне жалкое зрелище, с трудом передвигаясь по лагерю. Горт же, к моему удивлению, даже к вечеру не хватался за спину, сам спрыгивал на землю и вообще вёл себя крайне бодро для старикана, весь день проскакавшего на ящере.
        Как и ожидалось, в числе моих сопровождающих оказался лишь Горт и его обалдуи. Услышав об отбытии отряда, к нам попытались примкнуть особо уверовавшие стражники, желавшие сопровождать Вестника Богини, но их командир Аксилан просто показал сжатый кулак и энтузиазм бойцов резко приугас. Оно и, в общем-то, правильно. Шаман с его отрядом официально считались охотниками, а потому были вольны идти куда угодно и когда угодно. А вот стражников просто так не отпустишь, особенно когда их так мало.
        Лони пришла нас проводить, но не более того. Помня о том, как лихо гномка отделала ворласка, да и прогулялась со мной к людам без особых переживаний, я спросил, не хочет ли она отправиться с нами? На что гномка хмыкнула и протянула ладонь.
        - Десять золотых, - без всяких предисловий заявила она.
        - Чего?
        - Мой найм стоит десять золотых, - пояснила Лони и, увидев выражение на моём лице, откровенно заухмылялась. - Ты мне друг, Нотан, но золото дороже. Если отправлюсь с вами, мне придётся отложить заказы в кузнице. Так что плати или я пошла.
        Такие деньги у меня были. В конце концов, я не потратил ещё ни монеты с тех денег, что выдала мне Аллегри в качестве подъёмных. Но за время жизни в Лаграше я начал понемногу разбираться в местной экономике, так что уже имел представление о ценах и всём прочем. И ушлая гномка только что запросила сумму, на которую можно почти полгода жить сыто и даже не слишком скромно! Само собой, извечная человеческая жаба немедленно схватила меня за горло, так что гномка отправилась назад к наковальне, а мы выдвинулись в сторону Каруша.
        Вот только к моменту нашего прибытия от Каруша осталась лишь горстка камней.
        - Что тут произошло? - поражённо бубнил Горт, крутя головой.
        - Старче, а мы точно прибыли куда нужно? - на всякий случай уточнил я, хотя карта в браслете ясно показывала, что крепость должна быть прямо по курсу.
        - Безусловно, Владыка, - подтвердил гоблин. - Клянусь, крепость стояла на месте тех развалин. Правда вот эту запруду я не помню…
        По моему личному мнению, на запруду это походило мало, скорее на полноценную заводь, причём немалых размеров. Ближе к берегу, из поверхности воды торчали какие-то конструкции, в которых я вскоре признал остатки фиарнийских шагоходов, пластины рваного металла и даже что-то, напоминающее танк. И главное, вокруг заводи виднелось множество тел, над которыми крутились крылатые падальщики.
        Остатки крепости частично сползли в эту заводь и я понял, что тут произошло нечто вроде серьёзного взрыва. От всего Каруша уцелела лишь одна дальняя стена и в её тени мы увидели подобия палаток и снующие подле них фигуры.
        - Свои? Или враги? - поинтересовался я, щурясь и пытаясь что-нибудь разглядеть.
        - Свой, Владыка, - сообщил один из гоблинов. - У люда другой доспех.
        Аргумент звучал довольно хлипко в свете того, как легко одежда и доспехи могут менять хозяев. Так что Горт сначала отправил вперёд разведчиков и, только дождавшись от них окончательного подтверждения, мы двинулись в сторону павшей крепости.
        Обстановка производила удручающее зрелище. И чем ближе становились руины, тем чаще меня посещала мысль, что искать тут таинственную персону, о которой говорила Аллегри, уже бесполезно. Не могла предупредить пораньше? Чёртова геймерша. Уверен, всё шло бы не в пример проще, уделяй она больше внимания своим прямым обязанностям, а не играм. Тельвар наверняка оказался в таком положении только потому, что она рубилась пару сотен лет в какую-нибудь ММОРПГ с Тау Мары или ещё откуда, а мне теперь разгребай.
        Когда мы подъехали к крепости, передвигаться стало трудно. Ящеры неловко переступали по острым обломкам каменной кладки, которые щедро усыпали всё вокруг. И, стараясь направить животину наиболее комфортной дорогой, я даже не заметил, что на высоком обломке одной из стен кто-то стоит.
        - Господа, вам не кажется, что это весьма величественное зрелище? - обратилась к нам фигура.
        Наша группа остановилась и я оглядел стоящего на остатках стены тельварца.
        Судя по квадратной невысокой фигуре и огненно-рыжей бороде, он был гномом. Я бы даже сказал, что богатым гномом, так как его тёмно-красный доспех украшала золотая чеканка, борода состояла из множества кос, в заведённых за спину руках он держал огромный блестящий молот, усыпанный самоцветами. А на носу гнома покоились очки в золотой оправе, через которые он, мечтательно прикрыв глаза, осматривал грязную заводь.
        - Воистину нет ничего более воодушевляющего, нежели видеть как изыскания разума приводят к новым вершинам магической машинерии, - продолжил он, не дожидаясь нашего ответа. - Неимоверное упоение наполняет сердце, глядя, как достижения разных умов соревнуются в величии. И искреннее наслаждение приносит знание того, что твоё детище разгромило и втоптало в грязь достижения соперника… В буквальном смысле, в грязь, - чуть подумав, добавил гном, глядя на болотистые берега заводи.
        Его речь, пожалуй, должна была производить впечатление на таких случайных слушателей как мы, если бы не одна крохотная деталь, рушившая весь величественный эффект. Гном выглядел так, словно лишь недавно вылез из обвалившейся шахты. Бордовая броня вся была усыпана вмятинами и царапинами, и щедро уляпана грязью. В бороде застряли камни и песок, а в погнутой золотой дужке очков отсутствовали даже намёки на стёкла. И один лишь молот блестел как новенький.
        Почувствовав, что это всё неспроста, я сконцентрировался на молоте и быстро нашёл подтверждение своей догадке:
        «БРУНГИЛЬДА»
        РЕЙТИНГ: ????
        ФАМИЛЬНЫЙ МОЛОТ ГЛАВЫ КЛАНА МЕДНОГО ГОРНА
        Так-так-так. Медный горн, да? Звучит знакомо. И не многовато ли звёзд у этого молота?
        - Прошу прощения, с кем имею честь? - поинтересовался Горт.
        - Ох, всего лишь скромный кузнец магического оружия из Гор Талага, которому несказанно повезло увидеть результаты действия его творения в полевых, так сказать, условиях, - гном попытался пригладить бороду и, с удивлением обнаружив в ней камни, принялся их оттуда выковыривать. - Зовите меня Орен.
        - Орен?.. Тот самый?.. - немедленно раздались шепотки среди гоблинов.
        - А кто вы, господа? - спросил гном, поворачиваясь в нашу сторону. - Я чувствую среди вас весьма могучего ма… ЛЮД! СРЕДИ ВАС ЛЮД! - завопил он, увидев меня.
        Дальнейшее вызвало у меня крайне острое чувство дежавю. Особенно сильно оно проявилось, когда здоровенный молот свистнул возле моего уха и рухнул где-то в строю гоблинов, подняв кучу пыли и щебня, заставив ящеров встревоженно зареветь.
        И пока Горт, чуть не позеленев от ярости, орал на гнома, объясняя, что тот чуть не прибил посланника самой Богини, я задумчиво смотрел на рыжую бороду Орена и думал о том, не приходится ли он родственником одной известной мне гномке.
        Я отчётливо понял, что именно с ним должен был встретиться в Каруше, но это ничуть меня не радовало. Ибо глядя на этот классический типаж безумного инженера, я прекрасно понимал, что Каруш уничтожили совсем не люды.
        Интерлюдия. Герой и Владыка демонов
        В глубине астральных планов, в окружении бесчисленного количества звёзд, есть место, над которым не властны законы смертных миров. Его владелица вечно юна, над ней не имеют силы усталость и болезни, а ест и спит она лишь потому, что ей это нравится, а не потому, что ей это необходимо. Казалось бы, это место лишено мирских тревог и забот, однако в данный момент его хозяйка испытывала серьёзные затруднения.
        - Да как так… Я ведь рассчитала всё до мелочей!.. - напряжённо пробормотала девушка, нервно смахивая со лба капельки пота.
        В её голосе звучало неподдельное беспокойство, а пальцы выбивали судорожную дробь. Продуманный и подготовленный план трещал по швам прямо у неё на глазах и было уже слишком поздно что-либо менять. Ей оставалось лишь принять это и стойко досмотреть разворачивающуюся перед её глазами трагедию, втайне надеясь, что в этот раз на её стороне окажется чуть больше удачи и случится крохотное чудо. Но с каждой секундой, с каждой атакой врага эта надежда становилась всё призрачней. Сверкали, сталкиваясь, клинки, взрывались смертоносные заклинания, и вскоре в живых от тщательно подготовленного отряда не осталось никого.
        - Отстой! - буркнула Аллегри и отбросила от себя игровую консоль, на экране которой горело красным подтверждение её поражения. - Целая неделя возни и всё впустую. Такое чувство, словно он становится сильнее вместе со мной!
        Дела у богини, в последнее время, не ладились. И дело было даже не в последнем боссе очередной игры, который никак не хотел умирать, несмотря на все её усилия.
        Её любимый Тельвар, когда-то бережно и любовно взращенный, вскоре грозил окончательно перейти в руки наглых захватчиков. Да, возможно, всё сложилось бы иначе, обрати она внимание на эту проблему пораньше, но большинству богов вообще плевать на их миры! Она хотя бы попыталась исправить ситуацию! И от того было ещё больнее и обиднее, ведь жители мира, в итоге, отвернулись от неё, лишив последней возможности как-то помочь.
        Они напоминали богине неразумных детей, поругавшихся с родителем и решивших делать всё наперекор отеческим наставлениям. Но она понимала, что это лишь результат их наивности и неразумности, и это чувство не давало ей опустить руки. Но раз за разом её попытки терпели неудачу.
        Даже когда Аллегри решилась использовать последний козырь богов, Призыв Героя, у неё постоянно что-то шло не так. Первый призванный герой, казалось бы, соответствовал всем её ожиданиям. Он был высок, могуч и храбр. В сияющих золотых доспехах и с развевающейся на ветру шевелюрой. Вот только погиб он в первую же неделю, так как оказался невероятно туп, даже по меркам орков, коим он и являлся.
        Второй герой, человек и знаменитый мечник своего мира, к её радости, оказался весьма умён и проницателен. Он сходу понял обстановку и с энтузиазмом отправился навстречу подвигам. Но кто же знал, что он окажется жутким расистом и ксенофобом? Недолго думая, он избавился от покровительства богини и примкнул к фиарнийцам, добавив Аллегри ещё больше головной боли.
        Третий призыв притащил ей… библиотекаря. Поначалу Аллегри думала, что это провал. В конце концов, он не владел никакими навыками боя. Но потом она поняла, что ошиблась. Это был полный провал! Он не просто оказался самым слабым призванным героем на её памяти, но ещё и наотрез отказывался делать то, что от него требуется! Богине стоило больших трудов его переубедить. Да и то лишь потому, что ей не хотелось окончательно спустить в Бездну очередные пятьдесят лет подготовки. Аллегри надеялась, что он принесёт хоть какую-то пользу.
        И, к её невероятному удивлению, он действительно начал показывать результаты! Нотан был хоть и лентяем, но лентяем продуктивным. Благодаря ему у богини вновь начали появляться последователи и это действовало… освежающе. Богиню смущало лишь то, что Нотан почти не пользовался дарованными ему силами и предметами. А ещё часто ныл и винил её во всех бедах. Даже слишком часто.
        А ведь она делала всё, что в её скромных силах, дабы ему помочь! Присылала подбадривающие сообщения, помогла подружиться с гоблинами, а ещё… Ещё… Да много чего ещё!
        Впрочем, Аллегри нравилось наблюдать за его деятельностью. Подход Нотана к решению её проблемы отличался от того, на который она рассчитывала изначально, ведь он совершенно не рвался в бой и вообще старался держаться подальше от передряг. Но так было даже интереснее. Предыдущие попытки исправить ситуацию грубой силой терпели крах. Может, именно по этому заклинание призыва в этот раз выдернуло ей настолько далёкого от сражений кандидата?
        В наблюдениях за ним имелся лишь один недостаток. Нотан категорически отказывался поставлять ей пикантные сцены, придумав себе какое-то нелепое табу, хотя в родном мире особым целомудрием не отличался. Впрочем, служанки в его новом доме пошатнули в душе Нотана сей принцип и Аллегри предвкушала в обозримом будущем множество увлекательных зрелищ. Ну а пока…
        - Скукаааа!.. - простонала богиня, растянувшись на диване. - Может, позвать Иштар в гости? Не, опять будет хвалиться, сколько мужиков у неё было за последнее столетие. Словно этим можно кого-то удивить, пффф. А Эри сейчас занята… Даже чаю не с кем выпить, что за жизнь!
        Перебрав в голове ещё несколько кандидатур и погрустив о том, как мало у неё подруг, Аллегри махнула рукой и открыла перед собой карту Тельвара.
        Вся она была усеяна различными пометками и значками. Местонахождение артефактов, забытых храмов, вражеских и союзных генералов, и прочее, и прочее. Для Нотана вся эта информация пока что была недоступна. Аллегри ждала момента, когда сей ленивый Владыка демонов станет достаточно сильным, чтобы разумно распоряжаться этими знаниями. А пока что, чем меньше он знает, тем крепче спит. В буквальном смысле. Если он узнает, к примеру, что днях в шести от его любимого Лаграша стоит лагерем один из людских генералов, бессонные ночи ему обеспечены.
        Лучше уж Аллегри первое время сама будет направлять его курс своей мудрой дланью. Как, например, на встречу с Ореном. Гном по праву являлся лучшим в мире магическим кузнецом, на чьих изобретениях и исследованиях держалась половина оборонных сил тельварцев. Но далеко не сахарный характер изобретателя, вкупе с полным отсутствием чувства самосохранения, с каждым годом всё больше уменьшали количество желающих помочь ему в исследованиях и работе. Кроме того, далеко не все его изобретения оказывались полезными.
        Аллегри надеялась, что Нотан, как выходец из более-менее технически развитого мира сможет подкинуть ему интересных идей и направит энергию изобретателя в нужное русло, что поднимет тельварские армии на новый уровень. Конечно, была вероятность, что Орен заартачится и не станет слушать Нотана, учитывая его внешность, но Аллегри рассчитывала, что вредный старик ещё помнит свой должок перед ней и не будет слишком упрямиться. В конце концов, когда-то она смогла вытащить его бороду из жуткой передряги, что даже заставило гнома слегка пересмотреть свои взгляды на религию. Совсем чуть-чуть.
        Для начала, Аллегри хотела собрать вокруг Нотана сильных и полезных союзников, и, по большому счёту, всё это напоминало огромную партию в настольную игру, в которой она может перемещать одну-единственную фигуру. Которая вечно ворчит и пытается увильнуть от обязанностей. Однако дело продвигалось неплохо, ведь, не считая Орена, вокруг Нотана уже собралось несколько полезных фигур, одна из которых обещала в будущем стать крайне опасной для людов. Но, справедливости ради, всё сложилось так удачно только потому, что Нотану выпала неплохая стартовая позиция.
        В данный момент Аллегри устраивало всё, за исключением одной вражеской фигуры, пришедшей недавно в движение. Ею был тот самый мечник, призванный когда-то стать Героем тельварцев, но ставший Героем людов. С момента его призыва минуло пятьдесят лет. Сейчас ему было уже глубоко за семьдесят и он давно отошёл от сражений на передовой. Аллегри успела даже списать его со счетов, однако пару недель назад он зашевелился и начал медленно двигаться в сторону фронта. Богиня пока не понимала, что именно им движет, но точно знала, что против такого противника Нотану сейчас ничего не светит. А значит, их встречи допускать никак нельзя.
        - Зевсова отрыжка, не мог этот старпер и дальше сидеть на пенсии? - проворчала богиня, мрачно глядя на карту.
        Погрузившись в размышления, Аллегри вскочила с дивана и принялась задумчиво бродить по своему чертогу. Если бы он не отбросил её покровительство, то она просто подглядела бы его планы прямо в голове, как могла поступить с Нотаном или исконными тельварцами. И тогда предсказать его ходы было бы проще простого. Но увы, богиня могла лишь отслеживать направление, в котором он двигался. И это направление её совершенно не нравилось. Успокаивало лишь то, что двигался он крайне медленно, да ещё и из самых глубин фиарнийской территории, что оставляло возможность продумать ответные меры без излишней спешки.
        Придя к этой мысли, Аллегри немного успокоилась и вернулась на диванчик. В конце концов, не стоит паниковать раньше времени. Может он просто отправился к кому-то в гости.
        - Подумаю над планом, если он действительно приблизится к Нотану слишком сильно, - пробормотала Аллегри и, зевнув, снова взяла в руки консоль.
        Пара нажатий и богиня загрузила сохранение. Она не собиралась сдаваться так просто. В крайнем случае, можно попробовать добыть ещё более мощную экипировку, но пока что она хотела попробовать новую тактику и надеялась, что она окажется значительно эффективнее предыдущей.
        На экране появились огромные тяжёлые ворота мрачной твердыни. Аллегри стояла перед ними уже в который раз за месяц, но ещё ни разу «последний бой» не увенчался успехом. Выдохнув и настроившись на жестокую схватку, Аллегри подвела свою группу к вратам и распахнула их.
        - Добро пожаловать мой замок, Герой! - раздалось из динамика консоли. - Готов ли ты к нашей последней битве?
        - Хорош болтать, давай драться! - азартно воскликнула Аллегри и нажала кнопку.
        Началось её очередное сражение с мрачным и жестоким Владыкой демонов, захватившим мир.
        Глава 21. Предательство
        Над руинами крепости стоял страшный ор.
        Орен орал на меня и Горта, Горт орал на Орена и пытался заткнуть орущих гоблинов, чьи вопли мешали ему орать на гнома, а гоблины орали на него в ответ, забыв даже, что поначалу тоже орали на Орена из-за того, что в них чуть не угодил огромный молот. Мысль о том, что этот молот изначально предназначался моей голове, в их черепушках как-то не задержалась. Ну и в довершении всего, ящеры тоже орали на свой лад. Некоторые от испуга, так как молот приземлился прямо перед их мордами, но большая часть просто за компанию.
        Покрутив головой и посмотрев на этот праздник жизни, я слез с ящера и подошёл к фамильной кувалде Орена. Памятуя о весе гномьего гарпуна, что я как-то пытался взять в руки, я даже не пробовал поднять молот, просто отправив его в инвентарь.
        Не потому, что я решил прикарманить артефакт, а просто во избежание ещё одного его полёта в сторону моей головы. Оно как-то спокойнее на душе, когда знаешь, что в тебя теперь нечем кинуть, кроме камней.
        Сие действие осталось без какого либо внимания как гоблинов, так и владельца колотушки, так что я просто вернулся в седло, как ни в чём ни бывало, и попытался остановить этот инфернальный шум:
        - Тишина! ЭЙ, ЗАТКНУЛИСЬ ВСЕ!
        К счастью, меня услышали ближайшие гоблины и, пихая локтями соседей, постепенно распространили сигнал к тишине среди собратьев. И только Горт с Ореном продолжали собачиться, правда, уже без прежнего энтузиазма.
        - Горт, оставь его! - крикнул я шаману. - Это же гном! Убедить стену уверовать и то проще, чем гнома!
        - Но, Владыка! - возмущённо воскликнул старый гоблин. - А если бы он вас убил? Как бы я смотрел в глаза Богине?!
        - Ты, верно, сбрендил, почтенный гоблин! - вклинился гном. - Уверен, сей люд задурил вам головы, излучая магию каким-то устройством!
        Кхм. Ну, не то что бы гном был так уж далеко от истины, ведь большую часть моей ауры создавали лежащие в кармане дайсы, но я всё таки маг! С целым заклинанием молнии! Может, подпалить ему бороду? В качестве, так сказать, аргумента.
        Орен, тем временем, продолжал тираду:
        - И вообще, с чего ты взял, что его послала эта девчонка? Потому что сей люд тебе так сказал?
        В его голосе сквозило неприкрытое недоверие и неприязнь, но это было вполне ожидаемо. Что привлекло моё внимание, так это то, что гном назвал Аллегри «той девчонкой», словно встречался с ней прежде.
        - Потому что Богиня сама поведала мне об этом, послав откровение! - заявил Горт в ответ.
        - О как! - удивлённо крякнул гном. - А тебе, почтенный, часом не с перепою это откровение пришло?
        - Ты может и уважаемый кузнец, но бороду-то я тебе повыдёргиваю! - разозлился Горт на такое заявление и схватил притороченный к седлу посох.
        - Достаточно, старче! - окликнул я шамана. - Оставь эту пропащую душу. Лучше поторопимся в лагерь, вдруг кому-то требуется наша помощь.
        Если бы Аллегри с самого начала сказала, с кем мне придётся тут встретиться, я бы и пальцем не шевельнул. То, что она хотела свести меня с Ореном, я даже не сомневался, ведь безумные учёные и алхимики - лучшие подручные Владык разных сортов. Но разве она не понимала, что нельзя просто взять и подойти к гному, не получив молотком в лицо? Кроме того, я сильно сомневался, что мне нужен союзник, способный взорвать собственные укрепления в порядке эксперимента. Руины, знаете ли, очень сложно защищать.
        Шаман, нехорошо ворча и сверля взглядом гнома, вернул посох в петли и, дёрнув за поводья, отъехал от обломка стены. Глянув на то, как мы собираемся в привычный порядок и выдвигаемся прочь, гном фыркнул в бороду и отвернулся, а мы взяли курс на палатки.
        Но стоило нашему отряду отъехать на несколько метров, как позади раздался вопль, полный невероятной ярости:
        - МОЛОТ! ГДЕ?! КТО ВЗЯЛ МОЙ МОЛОТ?!!
        Упс. А про него-то я совсем забыл. Оружие гнома так и лежало у меня в инвентаре. Вернуться и отдать? Так ведь сразу по морде им заедет, в порядке благодарности. Ну его, пусть ищет дальше, куда закинул. Не мои проблемы, нечего было кидать куда попало.
        Однако у гнома оказалось иное мнение на этот счёт.
        - Стойте, паршивцы! Вернитесь немедля! Душу вытрясу!
        Мы продолжили ехать, не обращая внимания на вопли и топот латных сапогов бросившегося в погоню гнома.
        - Ты! Сопляк с лицом на спине! - не отставал Орен и даже поравнялся с моим ящером, пыхтя и быстро перебирая короткими ногами. - Ладно, я признаю, что тебя послала та чудачка! Только молот верни!
        - Чудачка? Ты действительно встречался с Аллегри? - спросил я, останавливая ящера.
        - Ыххх… Уффф… Да, она меня выручила однажды. Но это не значит, что я верю в этих ваших божков! И вообще, верни молот, паршивец!
        - Какой такой молот? Не знаю никакого молота, - прикинулся я ветошью.
        - Тот самый, которым я в тебя кинул! - пояснил Орен без тени раскаянья.
        - Прости, в последний раз я его видел, когда он летел мимо моей головы, - развёл я руками. - Ты точно хорошо искал? Может он за камушек какой закатился? Или в кусты?
        - Издеваешься надо мной?! - возмущённо заорал гном.
        - Нет, серьёзно! - возмутился я в ответ. - Это ведь здоровая хреновина! Ты видишь её у меня в руках или за спиной? Или, по твоему, я её проглотил?!
        - А… - только и выдавил из себя Орен, внимательно меня осмотрев.
        Я продолжал ломать комедию даже не столько из опасения отхватить леща, сколько из желания побесить рыжего коротышку.
        - И правда, Брунгильду так просто не спрячешь, - нехотя признал гном и пригладил всклокоченую бороду. - Кхм, может и правда закатилась куда…
        Ворча, Орен отправился в обратную сторону, искать «закатившийся» молот, а мы, наконец, спокойно отправились к лагерю. Совесть поначалу лениво кольнула меня за прикарманенный артефакт, но быстро угомонилась, когда я припомнил ей полёт этого самого артефакта мимо головы. Мы с совестью сошлись на том, что молот с этой минуты считается военным трофеем. Ну или моральной компенсацией.
        Не успев отъехать даже на десяток метров, наш отряд вновь оказался остановлен. На этот раз путь преградили дозорные, которых привлёк поднявшийся из-за гнома шум.
        - Кто такие? - подъехав, хмуро спросил один из них, туповатого вида орк, держа руку на эфесе меча.
        Его напарники-эали, кот и ящер, держались чуть позади и держали наготове трофейные ружья людов, но в целом никто из них не выглядел особо напряжённым. Хмурились, скорее, для порядку, согласно должностной инструкции.
        - Отряд добытчиков из Лаграша, - ответил шаман, выехав вперёд и достав из недр пончо документ, выданный мэром. - Посланы для выяснения обстановки и помощи по мере возможности.
        - Добытчики? - хмыкнул дозорный, пробежавшись глазами по документу, после чего недоверчиво уставился на меня. - А это кто тогда? Вроде бы люд, а вроде и не люд. Магией так давит, аж чихать охота.
        Я лишь горестно развёл руками и устало покачал головой, а Горт немедленно взъелся на воина:
        - Это не люд, невежа! Не видишь, чтоль, что не похож? Перед тобой посланник самой Богини!
        - Хоть богини, хоть ворласка, мне то какая разница, - отмахнулся от гоблина дозорный, не особо впечатлившись. - Командир разберётся, ему виднее. За мной!
        Махнув рукой, он пропустил нас вперёд, расположив стрелков позади, а сам поравнялся с Гортом. На время меня одолело желание приголубить дозорных, чтоб отдохнули немного и не мешали честному Владыке ехать по делам, но, заметив мой взгляд, Горт аккуратно помотал головой. Ну, не надо, так не надо. Доверюсь в этом вопросе старче. Но что уж тут скрывать, я уже привык, что в Лаграше передо мной открыты все двери, так что самолюбие чувствовало себя слегка задетым. В то же время, это слегка отрезвляло и напоминало, что за пределами города я пока никто и звать меня никак.
        - Удивлён, что ваш городок отправил целый отряд, хоть и не вояк, - хмыкнул он. - Из Гарлота и Грошша даже вшивого гонца до сих пор не было.
        - Благодари Владыку Нотана, - важно ответил ему Горт. - Это он решил отправиться к вам на помощь, прознав о беде. Между прочим, что здесь случилось?
        Я предоставил переговоры многоопытному гоблину, стараясь напустить на себя как можно более важный и загадочный вид. А шаман времени даром не терял. Сначала невзначай связал моё имя с титулом Владыки, а потом свернул разговор в сторону, переведя его в более важное и животрепещущее для дозорного русло.
        Это врядли бы сработало с кем-то поумнее, но этот дозорный явно предпочитал о сложном не думать и охотно зацепился языком за понятную ему тему.
        - Это всё мастер Орен, чтоб пусто было его пресветлой голове, - сплюнул он. - На нас как раз люды вышли, стены пощекотать. Обычное дело, раз в три луны пытаются, а то и в две. Чуть ли не традиция. Мы думали как обычно зубы поскалим, железом помахаемся и разойдёмся. Но тут приехал, значит, Орен с мастеровыми, весь такой важный, бумажкой позолоченой трясёт. Приказано, мол, испытать против нападающих новое оружие! Вот и испытали! Хтьфу!
        Слушая гневный бубнёж дозорного и окончательно убедившись в процессе, что гном социально опасен, мы добрались до лагеря, где нас повели в командирскую палатку. Лагерь оставил удручающее впечатление. Повсюду находилось множество раненых или просто уставших солдат. Многие из них бросали на нас мрачные взгляды и сложно было сказать, делают они это от пережитого или же на них, и без того потрёпанных, так давит моя аура. Некоторые, завидев среди гоблинов знакомые рожи, подходили к нам и перебрасывались приветствиями, но дозорные отгоняли их назад и вели дальше, к командиру.
        По пути, пока мы шли, я заметил перед одной из палаток любопытное устройство, вокруг которого суетилась четвёрка изрядно помятых гномов. Оно напоминало здоровенное яйцо с шипами из переливающихся зелёно-жёлтых кристаллов и было полностью опутано какими-то трубками.
        - Эти бородатые снова хренотень свою собирают, - злобно зыркнув в их сторону, пожаловался дозорный. - Не понимаю, почему командир ещё терпит их в лагере. Была бы моя воля, мы с парнями давно б этих изобретунов за бороды схватили и вырвали вместе с головами.
        Я понимал его негодование. В конце концов, от экспериментального оружия Орена погибли не только фиарнийцы, но и часть крепостного гарнизона. Не всем повезло отделаться сотрясениями и переломами. Орен, похоже, действительно очень важная шишка, раз продолжает после такого спокойно бродить где ему вздумается и собирать новую бомбу.
        О причинах такой неприкосновенности стоило спросить командира крепости, к которому мы уже как раз пришли, но тут спокойствие лагеря разорвал могучий вопль:
        - ГДЕ ЭТО ДЕРЬМО ВОРЛАСКА?! ГДЕ ЭТОТ ПАЦАН С МОРДОЙ НА СПИНЕ?!
        Сердце как-то немножечко провалилось в пятки.
        Орен шёл по моему следу и жаждал крови. Почему он решил, что это именно я?! Тут целая орава гоблинов, у которых рожи одна другой краше, от бандитов не отличить! Почему я?
        Обеспокоившись шумом, процессия остановилась и, повернувшись, я увидел, как к нам на полной гномьей скорости несётся легендарный кузнец.
        - Что происходит?! - крикнул дозорный, приблизившемуся гному.
        - Ты! Двуличный человечишка! - заорал Орен, проигнорировав вопрос и ткнув в мою сторону толстым пальцем латной перчатки. - Теперь не отвертишься! Она сказала, что это ты его взял!
        - Что? Кто сказал? - растерянно спросил я.
        - Эта твоя Аллегри! - торжествующе заявил кузнец.
        - Сдала, зараза божественная… - похолодел я, мысленно обещая себе придушить это небесное недоразумение.
        - Сдала, сдала! - нехорошо ухмыльнулся Орен. - Явилась предо мной вся такая расфуфыренная, несла что-то там про войну, спасение Тельвара и сказала, что если я тебе помогу, то ты вернёшь молот.
        - А, вот оно как… - только и смог выдавить я.
        Послала видение, значит, как и Горту когда-то. Только вот эффект на этот раз почему-то совершенно иной!
        - Ага, вот так, - кивнул кузнец. - И знаешь что, сопляк? Не знаю, куда ты дел мой фамильный молот. Может и правда проглотил. Но если не отдашь его немедля, я подвешу тебя вниз головой и буду бить, пока не выплюнешь!
        Глава 22. Орен из клана Медного горна
        В одно мгновение лагерь превратился в сущие бои на выживание.
        Гоблины, почувствовав, что пахнет жареным и увидев жест от Горта, спешились и бросились на Орена, чтобы остановить взбешенного гнома. Но кузнец, будучи минимум раза в четыре шире и тяжелее, не слишком церемонился с тщедушными добытчиками, расшвыривая их направо и налево. Однако солдаты павшей крепости, увидев в этом хорошую возможность навешать гному тумаков, охотно бросились на помощь гоблинам.
        Так как Орен оказался единственной целью в этой драке, то собравшаяся толпа быстро начала мешать сама себе. Каждый хотел быть первым, кто поставит кузнецу фингал, но в итоге лишь заезжал локтем соседу или получал тычок под рёбра. Когда этот «огонь по своим» преодолел некий рубеж, а преодолел его он быстро, о гноме постепенно начали забывать, начиная выяснять отношения друг с другом.
        Ящеры, оставшись без присмотра и седоков, ретировались подальше от заварухи и наблюдали за ней с безопасного расстояния, то и дело одобрительно порыкивая. Видимо подбадривая хозяев.
        Орен же, не обращая внимания на воцарившийся вокруг бедлам, пёр на меня аки ледокол через торосы, пробивая себе дорогу широкой грудью и награждая ударами особо усердных драчунов, оказавшихся на пути.
        Дозорные из конвоя беспомощно переглянулись, не понимая, что им делать, и на всякий случай отступили в сторону, продолжая приглядывать за нами и разгорающейся дракой с отдаления.
        Мелькали кулаки и локти, щёлкали зубы и гремели, сталкиваясь, латы. По земле катились сбитые шлемы и поверженные гоблины, как наши так и гарнизонные, а воздух был полон воплей и забористой ругани. Одна часть рассудка уговаривала прямо сейчас дать по педалям, пока ещё не слишком поздно. Другая подбадривала драчунов и хотела досмотреть до конца. Но по мере приближения гнома, первая часть всё больше превозобладала над второй.
        Вот только бежать куда глаза глядят, вроде как, несолидно. А если не бежать, то через несколько секунд мне дадут в морду. Что так, что этак я рискую потерять лицо. Разница лишь в том, что во втором варианте я потеряю его в буквальном смысле.
        И когда я уже задумался о том, не кинуть ли мне дайсы, рискуя призвать какого-нибудь шаи-хулуда, как Горт взмахнул посохом и немного понизил градус страстей.
        Признаться, раньше, когда я слышал выражение «великая сила искусства», то не отдавал себе полного отчёта в его значении. Мои познания в этом вопросе ограничивались тем, что я мог отличить красивое от некрасивого, а классику от абстракционизма. Но когда осел возникший от резкой разницы температур туман, я невольно пришёл в восхищение.
        Передо мной развернулось батальное полотно. Вернее, целая скульптурная композиция, достоверности фигур которой позавидовали бы и античные скульпторы. У них было всё. Динамика, экспрессия, полная палитра поз и эмоций. Настоящее произведение искусства! Картину портил лишь гном, от бессилия дико вращавший глазами, так как не мог преодолеть ту тончайшую корочку прозрачного льда, что покрыл его с ног до головы, как и всех вокруг.
        - Пора им немного остынуть, - хмыкнул Горт, опуская посох, и добавил вполголоса. - Надо же, не думал, что выйдет так качественно…
        - Старче, а ты их так не убьёшь? - слегка забеспокоился я.
        - Я хочу остудить их разум, а не сердца, - успокоил меня шаман. - Они скоро освободятся.
        Раз пошла такая пьянка, может, всё таки стоит попробовать бросить кубики на харизму или убеждение? Это довольно простой бросок. Не думаю, что мироздание вновь подкинет в ответ дракона. Так ведь и драконов не напасёшься. Если выпадет неудача то хуже наши отношения с гномом уже вряд ли станут, а вот если выпадет удача…
        - Какого хролга тут происходит?! - раздался рык за нашими спинами. - Что вы опять устроили, долбоящеры?.. Ого…
        Обернувшись, мы увидели стоящего перед командирской палаткой гоблина. Крупнее и сильнее типичного представителя вида, он вполне мог бы сойти за хобгоблина, если бы подрос ещё немного. Его доспех отличался от снаряжения солдат в лагере и выглядел ощутимо качественнее, а на плече красовалась бляха с изображением крылатого лабриса.
        - Кто это их так? Вы, что ли? - поинтересовался гоблин, удивлённо разглядывая застывшие фигуры.
        - Капитан Турт, полагаю? - уточнил шаман, спешиваясь с ящера и вытаскивая из под пончо сопроводительную бумагу. - Прошу прощения за ваших людей, но я счёл недопустимым подобное поведение на глазах у Владыки Нотана.
        - Владыки Нотана? - недоумённо нахмурился Турт, принимая свиток.
        - Приятно познакомиться, - приветливо махнул я рукой, следуя примеру шамана и тоже спускаясь на землю.
        Судя по выражению, застывшему на лице командира, он только сейчас осознал, что перед ним находится совсем не тельварец, но как на это реагировать он пока не сообразил.
        - Я не фиарниец, капитан, расслабьтесь, - усмехнулся я. - Скажите-ка лучше, верите ли вы в богиню Аллегри?
        - Так значит, слухи не врали… - пробурчал Турт, заглядывая в бумагу. - А я уж думал в Лаграше все…
        - Эй, смотрите, что это с Ореном? - обеспокоенно крикнул один из дозорных, глядя на замороженную толпу.
        Мы обернулись и увидели, что заледеневший гном… горит.
        И это была не метафора или преувеличение. Из ноздрей кузнеца вырывались струи огня, растекаясь причудливыми языками внутри ледяной капсулы, и поджигая бороду и волосы. Гном сверлил меня взглядом, выпуская огонь, и, как мне показалось, очень нехорошо при этом ухмылялся.
        «Несколько раз мне всё же удалось спасти ценных тельварцев… Героиню эльфов, гениального мага-кузнеца гномов, императрицу арахни…», всплыли в памяти слова Аллегри, сказанные ею при первой встрече. Так вот, значит, про кого она говорила.
        - Силён, - уважительно крякнул Горт, вскидывая посох, но укрепить своё заклинание контроля не успел.
        Прозрачная скорлупа весело треснула, уступив напору высоких температур, и гном, разламывая лёд, под хруст осколков и рёв вырывающегося огня выбрался наружу.
        Горт как-то упоминал, что у гномов самый слабый магических дар среди всех уроженцев Тельвара, но глядя на Орена я начал сомневаться в словах шамана. С каждым выдохом гном выпускал струю огня. Из сочленений доспеха то и дело выглядывали оранжевые язычки, а волосы кузнеца яростно полыхали, превратившись из огненно-рыжих в огненно-огненные, но Орена это ничуть не беспокоило, словно собственное пламя не наносило ему ущерба.
        Дело плохо… Самое время бросать дайсы! Удача от шести и выше!
        - Неплохое заклинание, почтенный гоблин, - как ни в чём ни бывало заявил гном, с хрустом разминая шею. - Но меня, уж прости, не остановит. Сей дерзкий сопляк должен получить сполна, не будь я Орен из клана Медного горна!
        Тайком сброшенные из кармана дайсы упали в пыль и радостно показали две шестёрки. Невероятно критический успех!
        - Слушай, огненная борода, ты случаем гномку Лони не знаешь? - решил спросить я, снова зацепившись за подозрительно знакомое название клана. - А то больно ты мне её напоминаешь.
        - Что?.. - кузнец, кажется, опешил.
        Даже пламя на его волосах немного утихло и уменьшилось в размерах.
        - Откуда ты знаешь мою внучку, сопляк? - спросил Орен, подходя ближе.
        - О, мы многое прошли вместе, огненная борода, - с удовольствием начал рассказывать я, радостно воспользовавшись шансом перевести всё в мирное русло, появившегося явно в результате работы кубиков… - Сначала, конечно, она тоже метнула кувалду мне в голову. Мне кажется, это у вас семейное. Но потом мы поговорили, раздавили бочонок гномьего спирта, выступили вдвоём против отряда людов, поймали ворласка в реке. В общем, стали отличными друзьями!
        Если, конечно, забыть тот факт, что она потребовала с меня деньги в ответ на предложение отправиться сюда вместе. Чёрт, может стоило напрячь Лаэнвеля, чтобы он заплатил? Если бы она была тут, знакомство с Ореном явно прошло бы значительно легче.
        Услышав это, гном замолчал и задумчиво сдвинул брови, переваривая полученную информацию. В это время закончилось действие заклинания на остальных участниках драки и те, освобождаясь, принялись разбредаться в стороны, дрожа от холода и растирая конечности. Некоторые, особо предпричимчивые, подошли к Орену, надеясь отогреться у пламени горящего гнома, но кузнец, заметив их, быстро разогнал наглецов.
        - Вот, значит, как… - пробормотал он. - Я, конечно, знал, что у меня непутёвая внучка, но чтобы настолько… Говорил ведь клану, рано ей на поверхность идти, пусть ещё лет двадцать в горах поживёт, степенности наберётся. И вот он, результат!
        Эм… Что? К каким выводам вдруг пришёл этот гном? Почему мне кажется, что всё стало только хуже?! Я ведь бросиль кубики на критическую удачу! Алло, Вселенная?! Аллегри?!
        - Не успела из дому выйти, а к ней уже какой-то люд клинья подбивает! - продолжал Орен, вновь распаляя огонь. - На рыбалку они вместе ходили, надо же! Ну ничего, сейчас я тут со всем разберусь. И молот верну, и внучку от тебя защищу!
        - Эээ, борода, ты чего там себе выду!.. - когда я понял, что дело плохо, мои ноги уже бросили тело в сторону, инстинктивно уворачиваясь от надвигающегося удара объятым пламенем кулаком.
        Говорила мне мама, что при виде горящих гномов надо бежать куда подальше! Но нет, заболтать решил!
        - Ты всё не так понял, старый маразматик! - заорал я, разрывая дистанцию и начиная накапливать молнию для удара. - Мы с ней просто друзья!
        - Знаем мы таких «друзей»! - заревел в ответ гном, продолжая попытки достать меня кулаками и огненными струями.
        - Как ты смеешь сомневаться в словах Владыки! - возмутился Горт и бросился мне на помощь.
        - Назад! Задену!
        Мне не хотелось случайно попасть по старому гоблину и я остановил его порыв. Да, сейчас на небе не было ни тучки, что могла бы усилить мощь заклинания. Да, когда-то я не смог остановить ходуна собственными силами, так как базовой силы моей молнии оказалось недостаточно. Но и гном ведь не ходун? Хороший разряд в бороду, как мне казалось, должен отрезвить бушующего кузнеца. Ну а за его жизнь я не опасался. Слишком уж вредный характер, чтобы помереть вот так просто.
        Горт, хоть и нехотя, подчинился и вернулся к командиру крепости, что-то оживлённо ему объясняя, а я продолжил оттягивать гнома подальше от толпы, чтобы никого случайно не задеть.
        - Остановись и прими смерть достойно! - рыкнул гном, в очередной раз промахиваясь.
        - Нет уж, я слишком часто умирал в последнее время! - крикнул я в ответ. - Надоело!
        Наконец, расстояние показалось мне достаточным для безопасной попытки и я начал ждать удачного момента, держа заклинание наготове. И поклялся себе раскидать, наконец, скопившиеся очки Веры в новые умения. Я всё ждал момента, когда они понадобятся в критический момент, чтобы сделать выбор исходя из обстановки. Но когда этот момент наступил, размахивая горящими кулаками прямо перед носом, у меня не оказалось даже десятка секунд, чтобы остановиться, подумать и нажать куда надо.
        Иногда огненные струи всё таки меня достигали. И когда это произошло в первый раз, я впервые смог увидеть как работает навык магической защиты. Пламя, казалось, должно было спалить меня на месте, однако я лишь чувствовал жар, но не получал от него никаких повреждений. И когда струя опадала, я оставался целым и невредимым, словно ничего и не было. Ни ожогов, ни опалин на одежде, ничего. И единственной причиной, по которой я продолжал уворачиваться от атак гнома, был его кулак, от которого у меня защиты не имелось.
        Наконец, мне удалось поймать миг, когда Орен немного замешкался после очередного промаха, позволив оторваться на пару метров, и я выпустил заклинание. Ветвистая вспышка лизнула гнома обжигающим кнутом, уши намертво заложило от грома и всё вокруг замерло в ожидании результата этой странной дуэли.
        Честно говоря, я думал, что это всё бесполезно. Что гном после попадания вновь ринется в атаку, поймав врасплох, и отправит меня прямиком на внеочередное свидание с Аллегри. Но гном потух, ощутимо качнулся и, выпустив изо рта кольцо чёрного дыма, рухнул навзничь.
        Я устало выдохнул и расслабился. Хотя это была моя первая честная дуэль один на один, чувства победы я не ощущал. Мой ум в этот момент занимала другая мысль.
        Не переборщил ли я? Осознание факта, что придётся сообщать Лони о том, что я случайно прибил её дедушку, меня совершенно не радовало. Орен хоть и сделал совершенно неверные выводы, внучку явно любит. И она его наверняка тоже. Так что, если он не оклемается, мне точно конец…
        Слух начал понемногу возвращаться в норму и, услышав глухое побрякивание, я перевёл взгляд с поверженного гнома, который, как ни странно, сохранил бороду и шевелюру в целости и сохранности, на подбегающую толпу зрителей. Большей частью это были Горт с его гоблинами. Надеюсь, я не слишком сильно упал в их глазах? Ведь практически весь бой мне пришлось позорно уворачиваться и отступать.
        - Потрясающе, Владыка! - восторженно завопил шаман, потрясая посохом. - Уверен, вы сокрушили не только его тело, но и дух! Сначала показали, что его ударам никогда до вас не достать, а потом сразили одной атакой! И кого? Легендарного Орена! Уверен, его горделивое гномье сердце ещё не испытывало такого поражения!
        Не то что я был не рад такой реакции… Но почему всегда получается так, что меня неправильно понимают?!
        - Он жив? - поинтересовался я, вклиниваясь в поток радостных воплей.
        - Жив, жив, Владыка, - кивнул шаман, беря себя в руки. - Хотя не знаю, насколько здоров. Тут уже лекарь нужен.
        Успокоившись, что мне не придётся умирать от рук Лони, я подошёл к противнику и смущённо почесал в затылке. Аллегри ведь не просто так хотела, чтобы мы встретились… Не испортил ли я только что какой-то глобальный план? И какого чёрта кубики не сработали?!
        Глава 23. Из огня да в полымя
        - Гхапх! - чихнуло лежащее на земле тело гнома и медленно приняло сидячее положение. - Вот это да, до самых косточек пробрало.
        От неожиданности я отшатнулся и приготовил заклинание, но Орен не пытался снова броситься в драку, а сидел, слегка покачиваясь, задумчиво осматривая бороду и проглядывающий из под неё нагрудник, потемневший от удара молнией.
        Притихшая толпа повернулась в его сторону и молча ожидала дальнейшего развития событий, но кузнец не оправдывал их надежд, продолжая таращиться вниз. Наконец, он поднял голову, огляделся и ехидно спросил:
        - Что, надеялись, что я помру? Не дождётесь! - фыркнув, Орен попытался встать на ноги, но не смог и тяжело бухнулся назад. - Уххх, словно браги тётки Фурильды хлопнул.
        Только после этого я заметил, что кузнец с трудом может сфокусировать взгляд. Судя по всему, приложил я его душевно. Очухался гном, правда, на удивление быстро. Видимо, благодаря какой-то повышенной гномьей стойкости.
        - А ты неплох. Как там тебя зовут, говоришь? Нолан? - спросил кузнец, повернувшись ко мне, и протянул руку. - Поможешь встать?
        - Нотан, - поправил его я, с опаской подав ладонь.
        - А я Орен, - схватившись, зачем-то представился кузнец, хотя я уже и так знал, как его зовут. - Приятно познакомиться, зятёк.
        - Ч…
        Я замер, переваривая услышанное, а кузнец поднялся и, не замечая моей растерянности, спросил:
        - Дааа, понимаю теперь, что в тебе внучка нашла. Ну, рассказывай. Когда свадебный мордобой? Уже думали о маленьких гномиках?
        Внутренности похолодели. Моя ладонь, всё ещё утопающая в хватке латной перчатки Орена, внезапно почувствовала смертельную опасность невиданной силы, а мозг начал подкидывать образы бородатых младенцев.
        - Ты о чём? - только и выдавил я. - Ты же только что убить меня хотел!
        - Хотел, - без тени раскаянья кивнул Орен. - Но ты ж сам виноват! Молот забрал, а ни слова не сказал, что это ради кирки и сердца моей внучки. А когда до меня, старого, дошло, я вестимо решил, что ты прохиндей слабосильный и решил традицию обманом соблюсти. А ты вон как… До последнего жалел, да? Ты, конечно, извини, зятёк, но я ещё не настолько стар! Мог бы и сразу ударить, а не глупостями заниматься!
        Что… Что несёт этот гном? Какая ещё традиция? У него мозги совсем накребень съехали после электрошока? Или это кубики так удружили? В каком месте это критическая удача?!
        - Так, стоп-стоп-стоп, притормози! - остановил я гнома. - Какая традиция? Какой ещё зять?!
        - Какой-какой… внучатый! - недоумевающе глянул на меня Орен. - Я что, таки задел тебя по голове разок? Раз ты одолел меня, главу клана, и забрал оружие, то доказал, что достоин жениться на гномке из клана. А раз уж это моя внучка, то ты теперь мне внучатый зять. Пусть и будущий. С порядком ты, правда, маленько напутал, но…
        - С каким порядком? - спросил я севшим голосом.
        - Ну, обычно жених сначала побеждает представителя клана своей возлюбленной, - пояснил кузнец, - а потом забирает его оружие в качестве символа победы. Ты же сделал всё в обратном порядке. Но это ерунда. Тут ведь главное чувства!
        В этот момент в моей голове роились тысячи мыслей касательно гномов и их экстремального досуга и традиций, но озвучить я решил только одну из них:
        - Погоди, это что получается, любой умник может бросить вызов клану и, победив, забрать гномку, которая ему понравилась?
        - Конечно нет, зятёк, ты что, - удивлённо посмотрел на меня Орен. - Эту проверку устраивают только в том случае, если оба хотят жениться, но клан сомневается в том, что пришлый гном сможет позаботиться об избраннице.
        - Тогда с чего ты решил, что твоя внучка хочет на мне жениться?! - вспылил я. - Ты ведь её даже не спрашивал!
        Повисла неловкая тишина.
        - А зачем ты тогда дуэль со мной устроил? - растерянно спросил гном.
        - Я? Устроил? Да это ведь ты в меня молотом кинул! - возмутился я. - Я забрал его только потому, что не люблю, когда возле головы летают тяжёлые вещи! И перед отъездом бы просто вернул!
        На счёт последнего я изрядно лукавил, так как собирался присвоить молот, но Орену этого знать необязательно. Но дабы избежать дальнейших проблем, я коснулся браслета, вызывая меню, и, сделав пару взмахов в воздухе, уронил перед гномом его драгоценную кувалду.
        Та глухо шмякнулась о землю и вошла в мягкую почву до середины рукояти.
        - Вот. Возвращаю прямо сейчас. Если ты пообещаешь её больше в меня не швырять.
        Орен с неразличимым выражением выдернул молот и отряхнул от грязи, после чего принялся задумчиво крутить его в руках, словно не знал, куда деть. Я всерьёз забеспокоился о том, что сейчас он захочет завершить начатое, но Орен лишь спросил:
        - Так значит, между вами ничего нет?
        - Я тебе сразу об этом сказал, между прочим! Мы друзья! Ничего более! - повторил я гному, словно ребёнку, до которого не доходит с первого раза.
        - Ничего более… - тупо повторил Орен, витая где-то в своих мыслях. - Более… А хочешь, чтобы было более?
        - Чего?
        Похоже, теперь настала моя очередь стоять с дурацким выражением на лице.
        - Чего, чего… - ворчливо передразнил гном. - Как тебе моя внучка? Парень ты вроде толковый, силы не занимать, испытание, считай, прошёл. Ну а с Лони я поговорю. Айда её под венец, мм?
        Я, что называется, начал потихоньку выпадать в осадок. Не такого результата я ожидал после броска дайсов, ой не такого…
        - Но я ведь не гном! - выдал я первую пришедшую в голову отмазку.
        - Ой, да ты брось, когда это кого останавливало? - отмахнулся Орен. - Наш народ, конечно, консервативен, но браком с теми же эльфами или эали уже давно никого не удивишь. А ты вон какой - целый асани! Да ещё и под крылом у богини!
        И только когда я увидел глубоко в глаза кузнеца алчный блеск, промелькнувший во время этого пояснения, до меня дошёл истинный мотив, скрывавшийся за словами.
        Ушлый старикан просто хотел привлечь в клан носителя мощной магии и передать её следующему поколению. Наверняка он сейчас думает что-то вроде «Сделаем гномов вновь великими!» или типа того.
        Только как мне теперь на это реагировать? Поставить в вопросе жирную точку раз и навсегда? Но это чревато очередной ссорой и тогда Орен точно не будет иметь со мной никаких дел. А Аллегри хочет, чтобы он работал на меня. Меня не слишком радует его моральный компас, но нельзя не признать, что присутствие лучшего тельварского инженера под боком будет иметь свои плюсы. Тогда что мне делать? Прикинуться дурачком, пристроить к делу, тянуть время и попробовать потом спустить всё на тормозах? Или же…
        - Так что скажешь? - Орен нарушил явно подзатянувшуюся паузу.
        - Скажу, что некрасиво решать чью-то судьбу за спиной, - осторожно сказал я. - Давай вернёмся к этому вопросу, когда ты обсудишь его с внучкой.
        Да. Именно так. Свалить всё на Лони - лучшее решение данной проблемы. Даже если она души не чает в дедушке, эта рыжая прохиндейка ну никак не похожа на ту, кто согласится на договорной брак. Тем более, на мне. Пфффф. Так что, если отказ последует от неё, мои деловые отношения с Ореном вряд ли пострадают. Как говорится - идеальное преступление!
        - Ооо! И всё таки я в тебе не ошибся, парень! - просиял кузнец. - Весьма честно с твоей стороны! Удивительно, какого благородного подручного нашла себе эта девчонка. Отлично! Отправляемся немедля! - гном решительно вскинул вверх сжатый кулак, но тут же его опустил. - Ох, нет, не немедля. Нужно проследить за погрузкой моей передвижной мастерской.
        - А ничего, что ты вот так уедешь после разрушения крепости? - спросил я, кивнув на руины.
        Мой вопрос поддержало недовольное бурчание из толпы зевак, так как помимо Горта и его охламонов там находились и местные вояки.
        - Случившееся здесь - не моя вина, - чётко ответил Орен, взглянув мне в глаза. - И капитан это знает. Иначе меня не спас бы даже королевский эдикт. Поговорим об этом вечером, а сейчас мне пора. Чем быстрее упакуют мою мастерскую, тем быстрее мы отправимся!
        Последнюю фразу Орен бросил уже через плечо, широко шагая в сторону лагеря, а я стоял и думал о том, безумный инженер, возможно, не так уж и безумен, как показалось на первый взгляд.
        Стоял так я довольно долго и зеваки начали постепенно рассасываться и постепенно возле меня остались лишь шаман и его отряд.
        - Горт? - окликнул я гоблина.
        - Да, Владыка? - тут же отозвался он.
        - Как думаешь, я крепко влип? - спросил я, всё ещё пытаясь выбросить из головы пугающие мысли о рыжебородых младенцах.
        - Прошу прощения? - в голосе шамана проскользнуло недоумение. - Боюсь, я не совсем понял…
        - Неважно, - я махнул рукой и повернулся к гоблинам. - Итак, господа балбесы, мне нужен доброволец или два для одного крайне важного поручения. Есть желающие?
        Чтобы исключить вероятность превращения моих приключений в глупую любовную комедию, стоило предпринять некоторые меры и я не собирался откладывать это дело в долгий ящик.

* * *
        Выбрать добровольцев оказалось непросто, так как процесс выбора превратился в настоящую склоку, так как каждый гоблин считал себя избраннее другого и готов был спорить об этом с собратьями до посинения. Один лишь Горт сохранял нордическое спокойствие, пояснив, что его главная задача - оставаться подле Владыки.
        Наконец, устав от этого раздрая, я ткнул пальцем наугад в двух счастливчиков, пояснил этим раздувшимся от гордости оболтусам их задачу и, едва мы вернулись в лагерь, они вскочили на ящеров и рванули в сторону Лаграша.
        Оставшиеся гоблины отправились помогать в лагере. Кто-то разгребал завалы, кто-то ставил новые палатки. Я же, не ожидая наступления вечера, отправился вместе с Гортом к капитану и выяснил интересные вещи.
        Как оказалось, произошло следующее. По изначальному проекту бомба Орена, которую тот любовно называл «Малышка», должна была закладываться под землю в качестве своеобразной мины. Но так как к моменту прибытия Орена и его команды люды уже вели вялотекущую атаку на крепость, заложить бомбу по всем нормам не представлялось возможным. «Малышку» решили запустить из катапульты и Орен рассчитал точку, в которую её должны были забросить. Его вина была лишь в том, что он не объяснил, почему её нельзя забросить ближе.
        Расчёт катапульты, получив приказ, решили, что бородач ошибся. Ведь даже дураку понятно, что взрывающуюся штуку надо закидывать не в тыл к врагам, а в самый их центр, чтоб бабахнуло как можно качественнее. И закинули. Само собой, это оказалось намного ближе к крепости, чем было нужно.
        Капитан понимал, что произошло на самом деле, так как был, как и Горт, достаточно умным гоблином. Но вот его подчинённые рассуждали проще и прямолинейнее и всю вину спихнули на Орена, как это обычно и случается. И хотя Турт предотвратил самосуд и сохранил порядок в лагере, за его спиной обычные солдаты всё ещё винили в произошедшем гнома.
        Судьба же самой крепости Каруш, как оказалось, будет не такой уж печальной. Со слов капитана, как только ситуация прояснится, сюда прибудут специальные маги-фортификаторы и восстановят укрепления, так как Каруш является важной стратегической точкой. Скорее всего, крепость станет ещё защищённее, чем прежде, учитывая новый опыт.
        Это заставило меня задуматься. Фортификация, как пояснил потом Горт, являлась специальным разделом магии земли и требовала знания определённых тонкостей в этом элементе. Теоретически, если я смогу узнать эти тонкости и освоить магию земли, то смогу отгрохать себе укреплённый замок хоть в голом поле! Да что там, даже тот маг земли из Лаграша сможет для меня это сделать!
        За этими грёзами о неприступной твердыне я и не заметил как наступил вечер и только приглашение от Орена вернуло меня в реальность. Как оказалось, кузнец был гномом простым и ужинал вместе со своими подмастерьями. Кроме того, помимо меня Орен пригласил также Горта с его отрядом, так что я довольно быстро оказался в знакомой атмосфере чавкающе-переругивающейся толпы.
        После пары вёдер супа и здоровенной кружки подозрительной браги кузнец таки выполнил обещание и рассказал о том, почему пала крепость. Его версия действительно не отличалась от рассказа капитана, но оказалась значительно богаче на разные эпитеты вроде «косомозглых рукожопов». Услышь его солдаты гарнизона в тот момент, гнома, пожалуй, не спас бы и авторитет капитана. Но, к его счастью, вокруг достаточно громко чавкали, рыгали и дрались за птичьи ноги, чтобы Орен мог невозбранно ругаться.
        Наконец, когда кузнец выговорился, а еда на столах закончилась, Орен сыто откинулся на спинку скамьи и задумчиво спросил:
        - Слушай, Нотан, я тут сейчас подумал…
        - Ммм? - промычал я, ковыряясь в зубах.
        - А не брешешь ли ты мне по поводу бочонка спирта?
        Я закашлялся.
        - Да с чего бы? Куча свидетелей была, спроси любого!
        - Свидетели это хорошо, - согласился гном, - да только самому увидеть ещё лучше. Эй, несите бочонок моего любимого!
        Кто-то из подмастерьев сорвался вглубь палатки, а я тяжело сглотнул и почувствовал как на спине выступил холодный пот.
        Глава 24. Magnum Opus
        Жизнь любого разумного существа можно разделить на два очень важных этапа: до гномьего спирта и после гномьего спирта. Разумеется, можно сказать, что для большинства существ после гномьего спирта не наступает никакого этапа ввиду скоропостижной смерти от интоксикации, но с технической точки зрения смерть - это тоже этап жизни. Завершающий.
        К счастью, благодаря навыку «Стоик» моя смерть несколько откладывалась, но я очень сильно сомневался в том, что протяну достаточно долго, если в ближайшее время не подниму его уровень. А навело меня на сей вывод то состояние, в котором я оказался на утро следующего дня. Это оказалось не банальное желание помереть, о нет. Видимо, моё сознание посчитало, что смерть была бы слишком мягким наказанием за столь безрассудное поведение, а потому придумало иные желания.
        Например, попытаться выкашлять свой неразумный мозг, согласившийся на такое истязание. Или немедленно начать копать нору в глубины земли, стать земляным червяком и до конца жизни питаться камнями и грязью. Или…
        Мысли оказались бесцеремонно прерваны какой-то тварью, что, судя по ощущениям, решила мерекусить моей левой рукой и принялась усердно перегрызать запястье. Собрав остатки своих сил и воли в свободный кулак, я попытался ударить наглого падальщика, явно посчитавшего меня мёртвым, но кулак встретил лишь воздух, а мерзопакостное ощущение никуда не делось.
        Со скрипом собрав волю ещё раз, я разлепил свинцовые веки и огляделся. Никакой твари возле меня не оказалось. Левая рука мирно покоилась на шерстяном одеяле, происхождение которого я, как не силился, вспомнить не смог. Судя по ощущениям и высоте, я лежал в палатке на каких-то ящиках, а в отдалении раздавался заливистый храп. Повернув голову в ту сторону, морщась от звуковой атаки, я увидел, что храпят лежащие вповалку гномы и гоблины. И все мы находимся в большой складской палатке. Даже обычно строгий и ответственный Горт сопел в уголочке, притулившись между коробками с неизвестными на вид деталями.
        Что ж, по крайней мере, обстановка вокруг тихая и спокойная. Ну, в переносном смысле тихая. По крайней мере, никто не пытается меня сожрать… Тогда почему мою руку всё ещё кто-то жуёт?!
        Буксующему и скрежещему мыслительному процессу понадобилось довольно много времени на то, чтобы осознать истинную причину неприятного ощущения. Всему виной был усердно вибрирующий и покалывающий электричеством браслет. Я застонал.
        Нееееет. Чёрт, нет. Аллегри, отстань. Я понимаю, что тебе сейчас невероятно весело наблюдать за моим состоянием и ты спешишь поделиться своим мнением на этот счёт. Но, нет. Не сейчас. Дай мне спокойно стать земляным червяком…
        Спустя минуту я понял, что мои мысленные мольбы не имеют никакого эффекта, и мазанул пальцем по поверхности артефакта, открывая меню. И тут же, не читая, закрыл сообщение. Увидел лишь, что оно, как обычно щедро украшено горой ехидных смайлов. День, когда Аллегри пришлёт сообщение без единой рожицы, наверняка можно будет заносить в летописи под названием в духе «День перед Апокалипсисом» или что-то в этом духе.
        Избавившись от назойливого чувства на запястье, я решил поспать ещё часиков тридцать-сорок, но очень быстро осознал, что звенящий внутри моей головы храп попросту не позволит снова уснуть.
        Чертыхаясь и проклиная Орена с его бочонком, я сполз с ящиков, в процессе едва не навернувшись с них, ибо запутался в одеяле, и на ватных ногах отправился к выходу. Снаружи, как мне думалось, должно быть поспокойнее, чем тут.
        Но откинув полог я оказался не на улице, а в той самой мастерской, где мы вчера ужинали. Помещение производило ужасное впечатление. Пол был весь усыпан мусором, объедками и пустыми кружками. Некоторые скамьи оказались отброшены или перевёрнуты, половина столов опрокинута, а парочка даже разбита.
        Мастерская выглядела как после качественно погрома, совмещённого с мародёрством. Забеспокоившись, не произошла ли вчера драка, я осторожно ощупал голову и лицо, но никаких следов мордобоя не обнаружил. На дрыхнущих на складе гоблинах я вроде бы тоже ничего такого не заметил. Правда, за гномов не мог поручиться, так как за их трепещущими от мощного храпа бородами что-либо разглядеть не представлялось возможным.
        Но, так как беглый осмотр не обнаружил на полу выбитых зубов, пятен крови и забытых трупов, а все мы мирно спали на складе, а не в казематах, я пришёл к выводу, что именно так выглядят последствия типичной гномьей попойки и ничего страшного, видимо, не случилось.
        Внезапно, посреди доносящегося со склада храпа я расслышал непонятное, но, кажется, осмысленное бормотание. Покрутив головой, я обнаружил его источник сидящим в углу возле большой тёмной доски, сплошь исписанной и исчерченной мелом. Источник был приземист, широк, рыжие волосы на голове всклокочились, а с некогда ухоженной бороды пропала шнуровка и теперь из неё торчала обглоданная птичья кость.
        Орен, сжимая в руке здоровенный кусок мела, что-то вычерчивал им на доске и сосредоточенно бубнил, не замечая моего появления. Заинтересовавшись, я подошёл поближе и наконец смог разобрать бормотание кузнеца.
        - …Для равномерного выделения энергии вельд-кристаллами придётся соблюдать единые размеры и даже огранку на всей длине орудия… - бубнил он. - Крайне проблематично. Альд-кристаллы? Проще добыть и обработать, но как гасить спонтанные выбросы магии?.. Отправить запрос на расчёт стабилизирующей магограммы?.. Ну уж нет, эти прохвосты опять всю славу присвоят!..
        Под моей ногой хрустнул черепок разбитой тарелки и гном наконец повернул голову в мою сторону. Выглядел он неважно, румяное прежде лицо слегка побледнело, а из под косматых бровей на меня смотрели красные полубезумные глаза. Судя по всему, кузнец всю ночь провёл здесь, за доской, так и не сомкнув глаз. От этого понимания я малость вздрогнул
        - Аааа, мой невероятный будущий зять! - на редкость радостно поприветствовал меня Орен. - Ну ты и подкинул мне задачку. Никогда бы не подумал, что у тебя в голове такие, с позволения, концептуации крутятся. А ну-ка, глянь, что думаешь?
        Он махнул рукой, подзывая меня поближе к доске, и я в недоумении приблизился. Какие задачки? Что за концепции? Что вообще тут вчера произошло, вашу мать?
        - Просто глянь и скажи, правильно ли я тебя понял? Больше ничего не говори, хочу сам разобраться в сей невероятной идее! - продолжал Орен, тем временем.
        Несмотря на явно почтенный возраст, он выглядел словно ребёнок, получивший новую редкую игрушку и я, не понимая причин такой радости, внимательно оглядел доску.
        Числа, непонятные наброски, схемы, масса обрывочных мыслей, записанных там и сям. Как я не силился, но даже близко не мог понять, что же за идею такую я вчера подбросил Орену, что он забыл про покой, сон и похмелье, просидев тут всю ночь в компании с куском мела. Кроме того, моё собственное лютое похмелье никак не способствовало нормальному ходу мыслей, так что я через какое-то время сдался и выдал лишь невнятное:
        - Нуууу, полагаю, ты на верном пути.
        Но Орену этого хватило с головой. Он довольно заухмылялся.
        - Горны предков, но кто бы догадался, что магию молний можно приспособить для стрельбы железными снарядами.
        Я недоумённо нахмурился. Какой такой стрельбы? А Орен, не обращая на меня внимания и вновь повернувшись к доске, продолжил говорить:
        - Я, зятёк, поначалу тебе не поверил. Думал, у тебя от нашего спирту штольни в голове засыпало. Но что-то мне в твоих пояснениях приглянулось. Зацепило, знаешь, что-то в моей душе магического кузнеца. И ведь не зря зацепило! Теперь, разобравшись, я начал понимать, о чём ты мне давеча толковал. Непростая, конечно, штука, непростая. Прямо как название, которое ты мне пытался втолковать. Я так и не понял, причём там рельсы, так что назвал её магической катапультой, но это не суть, совсем не суть. Главное, что с ней мы сможем дать отпор автоматонам людов! Конечно, на создание прототипа уйдёт не меньше года. И это в лучшем случае. Но моя борода трепещет в предвкушении. Это будет великий проект!
        Его борода действительно дёргалась, словно в конвульсиях, а я стоял с идиотским выражением на лице и пытался понять, что вообще происходит. Причём тут рельсы? Какие ещё катапульты? Причём тут молнии? Что я вчера нёс?
        Взгляд беспорядочно скользил по доске, скрежетали шестерёнки в мозгу, и тут до меня дошло, что же такого я вчера наплёл Орену. О величайшем оружии, что щекочет рецепторы удовольствия каждого любителя фантастики. О самой романтизированной вундервафле планеты Земля, окружённой ореолом величия и электричества. О рельсотроне.
        Я медленно отступил назад, не глядя сел на какой-то табурет и схватился за голову.
        Как? Как это произошло? Я ведь ничего не знаю об этом оружии, кроме весьма общего принципа работы! Что я должен был наговорить Орену под градусом, чтобы тот не просто понял, о чём я говорю, но ещё и за ночь, явно пьяным, набросать рабочую, в его понимании, теорию? Не то что бы я был против такого поворота, нет, совсем нет… Но я хочу вспомнить, как это произошло!!!
        Безуспешно пытаясь выкопать из глубин памяти хотя бы клочок вчерашних событий, я наблюдал за тем, как кузнец самозабвенно набрасывает на доске всё новые схемы и заметки и думал о том, что, по всей вероятности, подарил вчера Орену великую идею, магнум опус его жизни.
        И хотя я был безмерно за него рад и надеялся, что он действительно на верном пути в понимании природы электромагнетизма, легче мне от этого не становилось.
        Ведь я абсолютно ничего не помнил.
        Глава 25. Царство Абсолютного Ужаса
        - Ааааатправляемся! - разнёсся над повозками голос Орена.
        - Пшли! - весело крикнули гномы-возницы на повозках, защёлкали поводьями и массивные тягловые ящеры, утробно заурчав, двинулись вперёд.
        - Ухх, давненько я не видел свою внучку, давненько, - довольно пробурчал Орен, откинувшись на спинку скамьи. - Помню, в последний раз, когда мы с ней…
        И под болтовню Орена о Лони, которую я слушал лишь краем уха, совместный отряд гоблинов и гномов выдвинулся из руин Каруша в Лаграш.
        Вопреки первоначальным планам, отправка задержалась на сутки. Орен до самого вечера с головой ушёл в расчёты, забыв про сон и еду. Он исписал мелом целую стопку досок и лишь к вечеру, убедившись в верности своих мыслей, начал переносить часть этих измышлений и схем на бумагу.
        Его подмастерья проснулись к обеду и принялись неспешно наводить порядок, ничуть не удивившись состоянию Орена. Похоже, кузнеца частенько охватывала исследовательская лихорадка. Я малость завидовал гномам, потому что они выглядели бодрыми и свежими. И точно не завидовал гоблинам, которые хоть и не пили гномий спирт, но всё равно умудрились так лихо позастольничать, что очнулись лишь к вечеру и потом бродили по лагерю словно зомби, пока не поели и не вырубились снова. Короче говоря, в тот день отряд был нетранспортабелен, разве что в виде дров.
        Руины Каруша и рукотворное озеро постепенно оставались позади. Гоблины Горта порывались пройтись по берегу и наковырять металла из повреждённой техники врагов, но Орен наотрез отказался помогать в транспортировке. Тягловых ящеров уцелело всего двое, а его пожитки весили весьма прилично и позволить себе дополнительный груз он просто не мог. И я практически ощущал в воздухе ту скорбь, с которой гоблины оглядывались назад, на бесхозный металл.
        Спустя полчаса, когда кузнец малость притомился травить байки о Лони, он вновь вооружился доской и мелом, погрузившись в размышления и теории. И я, надо сказать, последовал его примеру. Весь прошлый день я промаялся похмельем и бродил по лагерю, пытаясь вспомнить вечер попойки, но сегодня чувствовал себя уже намного лучше и, пользуясь моментом, решил наконец изучить новые умения.
        Первым делом я отправился в раздел элементальной магии и… крепко призадумался. Банальная логика подсказывала мне, что в пару к молнии было бы неплохо взять воду. Поле боя, залитое ею, превращало молнию в оружие действительно массового поражения. Кроме того, на примере шамана я понимал, что магия воды позволяет манипулировать ещё и льдом. Намочи, заморозь, шарахни молнией и закидай сосульками. Можно в любом удобном порядке. В общем, как ни смотри, а комбинация выглядит очень вкусной.
        С другой стороны, мой взгляд словно магнитом притягивала магия земли. Всё та же логика вкрадчиво нашептывала мне, что пусть не с первого уровня, но со временем мне явно станет доступна та самая фортификация, о которой упоминал капитан крепости. А это значит, что я смогу отгрохать себе любой замок, какой захочу!
        Угомонив воображение, уже начавшее рисовать в голове мрачные шпили и несокрушимые стены, я решил не гнать коней и сначала пообщаться с магом земли из Лаграша, чтобы узнать об особенностях этой магии. Будет довольно глупо, если окажется, что я что-то неправильно понял. Но даже если отбросить этот момент, магия земли всё ещё выглядела весьма полезной, так как позволяла значительно увеличить оборонительные возможности. Что выглядело крайне заманчиво для такого парня как я, который желал прожить как можно дольше и, желательно, одним куском.
        Подумав немного, я решил пока отложить выбор элементальной магии и посмотреть другие ветки. С того момента, когда я изучил «Магическую защиту» и «Вдохновителя» прошло уже довольно много времени. За этот срок счётчик Веры уже перевалил за тысячу, что, за вычетом этих двух навыков, позволяло изучить мне ещё три новых умения первого ранга. По идее, я мог оставить эти очки нетронутыми и попытаться скопить на второй ранг уже имевшегося умения, что обошлось бы мне в две тысячи очков. Однако в последнее время очки капали всё медленнее, из чего я сделал вывод, что Лаграш уже исчерпал свой ресурс по обращённым в веру. До тех пор, пока у меня не выйдет расширить область распространения аллегризма, надеяться на второй ранг было бы как минимум глупо. А когда у меня выйдет это сделать - отдельный вопрос. Так что я планировал пустить в дело весь запас очков.
        Две сотни однозначно уйдут в магию земли или воды, как только я решу, что из них выгоднее. А вот оставшиеся четыреста я хотел потратить на что-то, что действительно пригодится мне для решения повседневных задач. С изучением того же «Вдохновителя» я в прошлый раз явно поторопился, так как ещё не попадал в ситуации, где он бы пригодился. Разве что тот случай на рыбалке? По идее, Лони должна была тогда получить прибавку к силе во время боя с ворласком. Или нет? Ну и, пожалуй, навык помог бы в схватке с драконом… до которой дело так и не дошло.
        Ладно, не важно. Смысл в том, что мне нужно что-то более практичное. Более бытовое, я бы сказал. Так что я перестал смотреть в сторону боевой магии и обратил свой взор в противоположную сторону. Всякую ерунду вроде «Мгновенной уборки» или «Великолепного танцора» я отбросил сразу, а вот навыку «Магическое перо» удалось меня заинтересовать, хотя и не сразу.
        Судя по описанию, данный навык позволял заставить перо или любой другой подобный предмет писать самостоятельно. Поначалу меня это не слишком впечатлило, но когда я начал пересматривать список умений во второй раз, меня озарила мысль. Это ведь самый настоящий магический копир для бумажных листовок, в котором я так нуждался! И вообще, перспективы применения были очень даже приятными. Например, заклинанию можно было бы поручить скопировать какую-нибудь книгу в сжатые сроки, так как скорость письма магического пера зависела от количества влитой в него маны. А её у меня, как я понимал, более чем достаточно. Кроме того, можно было писать речи для горожан не шевеля руками, просто откинувшись в кресле. Просто идеально!
        Утвердившись в восхитительности этой идеи, я решительно изучил навык. В голову хлынуло детальное понимание работы заклинания и, надо сказать, мои ожидания не слишком разошлись с реальностью. Единственное, в чём реальность разошлась с мечтами, так это в том, что перо не могло переписывать книги полностью самостоятельно. Принцип работы заклинания требовал от меня чёткий визуальный образ переносимого текста, что означало необходимость книгу читать и перелистывать. То есть, я не мог кинуть талмуд слева и пачку бумаги справа, включить заклинание и оставить их наедине на часик. Но с подобным неудобством я готов был смириться.
        Со следующим заклинанием вышло немного дольше. Я ещё несколько раз пролистал списки, размышляя над различными вариантами. Полезность большинства из них не вызывала сомнений. Например, «Отвод глаз» позволял раз в день заставить цель потерять ко мне какой-либо интерес, «Харизма» заставляла окружающих чувствовать ко мне лёгкое доверие, и так далее, и тому подобное. И ту же Харизму я очень долго рассматривал как вероятный вариант на изучение, но в итоге отказался. Интуиция подсказывала, что навык не сможет оказывать влияние на тех, кто изначально настроен ко мне настороженно или враждебно.
        В итоге, я остановил свой выбор на навыке «Зачарование». Описание как обычно выглядело довольно размыто и не давало чёткого и конкретного пояснения, что можно получить с его помощью. Понятно было лишь то, что оно позволяет накладывать на предметы различные эффекты. Из чего я сделал вывод, что с ним смогу как создавать «благословлённые» предметы, чтобы продавать или дарить их союзникам, так и «проклятые», которые можно будет каким-нибудь образом сплавлять в стан врага.
        Воодушевившись перспективой, я изучил умение и нюансы стали немного понятнее. Самое главное - каждая попытка зачарования требовала броска Мастерских Дайсов для определения его успешности. Так что я воздержался от немедленного испытания умения на глазах у Орена и возницы. Гном может и видел как я выкинул их из кармана во время нашей стычки, но едва ли придал этому значение. А вот целенаправленно трясти артефактом у него перед носом я пока не хотел.
        На первом ранге список возможных зачарований оказался ожидаемо небольшим. Чары на удачу, на стойкость болезням, на выносливость, на, кхм, мужскую силу, на плодородие и на защиту от злого глаза - вот и весь стартовый набор. Никаких проклятий неудержимого поноса или чар на превращение камней в золото там конечно же пока не наблюдалось. Да и эффективность чар, как гласили поселившиеся в голове знания, была чисто символическая. Тем не менее, это была возможность продавать самые настоящие амулеты и талисманы, пускай и слабые.
        Единственное, что меня смутило, это «защита от злого глаза». Формулировка зачарования выглядела достаточно странно. Почему не от сглаза? Или порчи? Я чувствовал в этих чарах какой-то подвох, но пока не понимал, какой именно.
        Закончив с выбором, я размял шею и огляделся. Судя по положению солнца, время оказалось уже далеко за полдень. В животе вовсю урчало, но я знал, что небольшой привал будет лишь через несколько часов, когда отряд доберётся до небольшого лесного озера, дабы напоить ящеров. А потрошить свой аварийный запас бутербродов и воды в Хранилище пока не хотелось.
        Подумав, как бы скоротать время в пути, я вспомнил, что так и не прочёл послание от Аллегри, разбудившее меня в то тяжёлое похмельное утро. Я сомневался, что там окажется что-то важное, иначе богиня бы уже засыпала меня новыми посланиями или намёками в виде молний в голову, но прочитать всё же стоило.
        Утречка, Владыка! \(?O?) Скажу честно, я предполагала разные варианты, но не такой. Не знаю, планировал ты это или всё вышло случайно, но я одобряю твой выбор! (???)b Этот вредный старикан аж загорелся после твоего рассказа о рейлгане! Оооо, как представлю что будет, когда вы его воплотите! (?+?`???)
        Только подумай - построить высокий замок, достойный Владыки демонов, водрузить на его крышу несколько таких малышек и превратить всё вокруг на неделю пути в царство абсолютного ужаса! (0Д0) Представь, люды только делают первый шаг в твою сторону, им предстоят ещё целые дни марша - а ты уже посылаешь им на голову смертоносные подарки!
        Это ли не величие? (???)
        Продолжай в том же духе!
        P.S.
        Лони отличный выбор. Пригласишь на свадьбу? (??<)?
        Я раздражённо закрыл сообщение. Аллегри как всегда в своём репертуаре. Какая ещё неделя абсолютного ужаса?
        А…
        Хм…
        Минуточку…
        - Ахахахахахахахахахаха! - разнёсся над дорогой мой истерический смех. - Мвахахахахаха!
        - Чего это ты вдруг, зятёк? - обеспокоенно спросил гном, отрываясь от расчётов. - Перегрелся, никак?
        - Нет, что ты, я в полном порядке! - весело ответил я, глупо улыбаясь. - Просто осознал одну крохотную деталь, что всё это время не замечал. Извини, что отвлёк.
        Орен с сомнением глянул на меня и, хмыкнув, вернулся к расчётам. Я успокаивающе махнул рукой Горту, который, услышав мои вопли, ускорил ящера, чтобы узнать в чём дело, и откинулся на скамью.
        Удивительно, но до этого момента я действительно не осознавал эту маленькую деталь. Возможно, тому виной оставшаяся ещё с Земли инерция мышления, из-за которой я неосознанно опирался на данные из прежней жизни. Но ведь на самом деле, исходя из того, что я видел сам или слышал из пояснений окружающих, ни люды, ни тельварцы пока что не имеют инструментов для ведения загоризонтной войны. Несмотря на кажущуюся техническую развитость, люды, по факту, не так уж далеко продвинулись в техническом прогрессе. Как они отреагируют на появление пушки, способной вести эффективный огонь с дистанции в десятки километров? В сотню километров?
        Как все отреагируют на появление подобной пушки?
        Немного призадумавшись, я вздрогнул. Интересно, понимает ли кузнец реальную мощь этого устройства? Судя по его вчерашней реакции, не до конца. Иначе он не считал бы его просто «магической катапультой». Видимо, в тот пьяный вечер я описал его особенности недостаточно подробно? Пусть даже рейлган Орена окажется крайне примитивным, но если допустить, что он сможет стрелять хотя бы в половину дальности земных образцов…
        Неожиданно для себя я увидел очень даже ощутимые шансы выполнить поручение Аллегри или, как минимум, с помощью инженерного таланта гнома создать ключ к эффективной обороне тельварских границ. Он говорил, что для создания прототипа ему понадобится год? Это, конечно, немалый срок, но если у него всё получится, жизнь действительно может пойти на лад. Правда, нужно будет решить проблему наведения на сверхдальних дистанциях, ведь тут нет ни баллистических компьютеров, ни спутников наведения, но, быть может, магия и тут сможет прийти на помощь? За год можно попробовать что-нибудь придумать. Главное, не откинуться за это время. Ну и нарастить своё влияние, конечно же.
        На душе неожиданно потеплело и мыслями я уже устремился домой, в котором даже не успел обжиться из-за всей этой истории с крепостью Каруш.
        - Интересно, соскучилась ли по мне Шарли?.. - задумчиво пробормотал я, глядя в лес.
        - Какая такая Шарли? - раздался у меня над ухом вкрадчивый вопрос гнома и плечо сжала железная хватка.
        Глава 26. Западня
        - Ну и дыра этот ваш Лаграш, уважаемые, - проворчал Орен, без особого интереса поглядывая по сторонам. - Врат приличных нет, стены от одного чиха развалятся. Как вы тут живёте?
        - Город как город, - ворчливо отозвался Горт, покачиваясь в седле. - Ещё и не такие бывают. Вы, мастер Орен, видать нечасто из подгорных чертогов вылезаете.
        - Вот уж где я редко бываю, почтенный гоблин, так это на родине, - хмыкнул кузнец. - И города всякие повидал. Меня удивляет, отчего внучка моя и будущий зять решили осесть именно тут. Есть ведь множество мест лучше и защищённей! Ладно люды или разбойники какие, но вдруг дракон или арготракс?
        - К вашему сведению, мастер Орен, - с нескрываемой гордостью и ехидством поведал гоблин, - на Лаграш уже нападал дракон. И Владыка Нотан играючи разобрался с проблемой!
        Я украдкой вздохнул. Притормозил бы ты, старче. А то сейчас Орен решит, что я того дракона просто взял и завалил. Да уже решил, судя по загоревшимся глазам! А ведь тот ящер просто спрашивал дорогу! И вообще, оказался в наших землях только из-за броска дайсов.
        К счастью для меня, Орен не стал выпытывать у меня детали, а продолжил обмениваться пикировками с шаманом. Несмотря на то, что я снискал у гнома определённое уважение, отношения между старперами оставались натянутыми. Горт всё никак не мог простить Орену первоначальное неуважение в мой адрес, ну а Орен не слишком из-за этого раскаивался и отвечал гоблину той же монетой.
        Судя по настроению горожан, за время нашего отсутствия ничего серьёзного не случилось и мне уже не терпелось узнать, как продвинулось строительство нового рабочего квартала и как обстоят дела с первыми станками. Но ещё больше мне хотелось нормально поесть и поспать, так что после того как я сплавлю Орена и его подмастерьев на попечение Лони, сразу же отправлюсь домой. Я даже поручил одному из гоблинов сбегать и предупредить служанок о моём скором появлении. Единственное, что останавливало меня от того, чтоб немедленно покинуть гоблино-гномий отряд, так это необходимость убедиться в том, что Лони получила мою весточку. Я не сомневался в том, что она поступила бы как надо и без предварительного предупреждения, однако подстраховаться никогда не повредит.
        Многие жители на улицах приветливо махали отряду, радуясь нашему возвращению.
        - Владыка, мы слышали, что с гарнизоном всё в порядке! - крикнул один из горожан. - Правда ли это?
        Судя по всему, гоблины, которых я послал с весточкой к Лони, уже успели в общих чертах поведать о произошедшем в Каруше, так что никто не бежал к телеге с нервными воплями и вопросами о судьбе их родных. На деле, были и погибшие и раненые, однако парочка гонцов поступила на удивление мудро, решив не нагонять лишней паники.
        - Завтра в полдень я выступлю перед мэрией с новостями из Каруша! - крикнул я. - Мы привезли весточки родным и друзьям, так что передайте всем, чтобы приходили!
        Услышав это, народ на улицах довольно загомонил, обсуждая это, а я повернулся к Горту и тихо добавил:
        - Будь добр, позаботься о том, чтобы все знали о завтрашнем мероприятии.
        - Разумеется, Владыка, - кивнул шаман и, потеряв какой либо интерес к их с Ореном спору, махнул рукой своим гоблинам и отправился с ними выполнять распоряжение, оставив только Тука, указывавшего дорогу гномам.
        Наблюдавший за этим кузнец задумчиво хмыкнул:
        - Хоть та девчонка и поведала мне о твоей миссии, всё никак не могу привыкнуть, что окружающие зовут тебя Владыкой, зятёк. Похоже, местные тебя уважают.
        - Я успел заработать некоторый авторитет, - пожал я плечами. - Кстати говоря, мы приехали.
        Пофыркивающие ящеры выкатили телеги на небольшую площадь в ремесленном квартале, на которой среди прочих мастерских располагалась кузница Лони. Едва стоило возницам их остановить, как Орен лихо спрыгнул на брусчатку и, набрав полную грудь воздуха, закричал на всю округу:
        - ЛООООНИ! УГАДАЙ, КТО ПРИЕХАЛ!
        Поначалу ответом ему была тишина, лишь в некоторых мастерских открывались двери или окна, владельцы которых хотели узнать, кто это тут нарушает мир и порядок. Наконец, распахнулась дверь кузни и на пороге показалась мокрая от пота гномка, в своей обычной рабочей одежде. Сначала она явно хотела что-то сказать, судя по открывшемуся рту, но, увидев Орена, впала в ступор, а потом просто скрылась внутри здания, захлопнув дверь.
        Эм? Что-то не так? Где семейная идиллия, которую я ожидал? Однако Орена такой холодный приём, казалось, совсем не смутил. Он лишь продолжал стоять перед кузницей и, довольно щурясь, поглаживал бороду.
        Лишь спустя минуту дверь снова открылась и Лони встала на пороге в полном комплекте своих доспехов, ну, разве что без шлема.
        - Дедуля! - радостно взвизгнула она и, громыхая латными сапогами по площади, бросилась к Орену.
        - Лони, внученька! - широко распахнул руки кузнец и бросился навстречу.
        Секундой позже я в полной мере осознал, почему гномке для встречи с дедом понадобился доспех.
        Две бронированные фигуры столкнулись с жутким лязгом и грохотом, заключив друг друга в объятья. И за радостным визгом гномки и довольными воплями гнома я услышал ужасающий скрип и хруст сминаемого металла.
        - Так вот вы какие, гномьи обнимашки… - ошарашенно пробормотал я, глядя на то, как крепкие панцири нагрудников сминаются под напором семейных уз.
        Вне всяких сомнений, намного проще выправить металл доспеха, нежели залечивать сломанные рёбра.
        Увидев, что я стою неподалёку и наблюдаю за воссоединением, Лони сначала показала язык, а потом подмигнула и подняла большой палец вверх. Видимо, послание до неё дошло. Заметив, что мы обмениваемся какими-то знаками за его спиной, гном немного утихомирился и повернулся в мою сторону.
        - Так, Нотан, завтра ты ужинаешь с нами, понял? - предупредил он. - Я отправлю за тобой кого-нибудь, так что будь готов.
        - Да, Нотан, будь готов, - весело подхватила Лони и снова подмигнула.
        Что это значит? Без скандала всё таки не обойдётся? Вот уж не было печали… А ещё наверняка опять придётся пить гномий растворитель. И вот это, честно говоря, куда как хуже.
        Смирившись с неизбежным, я махнул им рукой и попрощался:
        - Тогда до завтра! И не разнесите улицу на радостях.
        - Это уж как получится, - с невинным видом ответила Лони, пожимая плечами.
        Оставив родственников и ватагу подмастерьев, принявшихся разгружать повозки, я развернулся и пошёл в сторону дома. Можно было отвязать своего ящера, шедшего обратно в Лаграш на поводу, и доехать за пару минут, но куда его девать потом я не знал. А привяжешь перед дверью - так все клумбы изгадит. Так что я оставил вопрос с ящером на Тука, благо город был невеликих размеров и в любое место можно было спокойно дойти пешком, если ты не слишком опаздывал.
        Спустя минут эдак пять прогулки на меня вдруг свалилась усталость и некое апатичное расслабление. Всё таки, это путешествие меня здорово вымотало как физически, так и эмоционально. А ведь завтра готовить речь, потом произносить её, общаться с горожанами, потом умирать на гномьей попойке, потом… Потом уже будет неважно, ведь я умру. Хм. Видимо, вот тогда и отдохну.
        Очнулся я только когда увидел перед собой дверь моего дома. Забавно, что я не успел в нём даже переночевать хотя бы раз, но автопилот привёл меня именно сюда, а не в старое жилище в мэрии.
        Предвкушая нормальную еду и сон, я зашёл домой и чёрная тень, метнувшись из угла, прыгнула прямо мне на голову, едва не сбив с ног. От испуга я даже заорал, но крик потонул в короткой чёрной шерсти, так как тварь надёжно обхватила мою голову и лицо в крепкой хватке.
        - Фафли, не фулихань! - промычал я, успокоившись, и попытался оторвать перевозбуждённую паучиху от лица, об которое она радостно тёрлась брюшком. - Ну нельзя же так людей пугать!
        Шарлотта виновато сложила лапки и я опустил её на пол. Чёрт, а ведь она ещё больше вымахала, пока меня не было…
        - С возвращением, господин! - раздался звонкий двухголосый хор. - Прошла ли удачно ваша поездка?
        - Можно сказать, что да, - усмехнулся я. - Ничего не произошло, пока меня не было?
        - Пару раз заходил городской казначей, оставлял вам кое-какие бумаги, - сказала Эсми, помахивая хвостом. - Мы отнесли их в ваш кабинет. Больше ничего, достойного упоминания.
        - Что, совсем? - удивился я. - Шарли не пыталась съесть соседскую собаку или что-то в этом роде?
        Паучиха обиженно встала на дыбы и замахала на меня лапами.
        - Конечно нет! - вступилась за неё Латика, забирая у меня пропылившийся плащ. - Госпожа Шарлотта - крайне культурная паучиха.
        Я погладил Шарли в знак примирения и тут мои ноздри учуяли донёсшийся с кухни запах.
        - Домашняя еда… - благоговейно прошептал я, вторя тут же зарычавшему желудку.
        - Никакой еды, пока вы не помоетесь, господин, - строго заявила Эсми. - Вода уже нагрета и ждёт вас.
        Я мог бы заерепениться, мол, Владыка я или кто? Неси пожрать, а там посмотрим. Но я понимал, что от меня сейчас несёт за километр и что служанка права. А она, видимо, понимала, что я понимаю.
        Кроме того, Эсми была из эали, и что-то мне подсказывало, что ей переносить подобные ароматы значительно тяжелее. Так что я безропотно скинул камзол с ботинками и позволил себя отвести себя в ванну.
        Поблагодарив девушек, я начал раздеваться, но понял, что покидать купальню они не спешат.
        - Что-то не так, господин? - спросила эльфийка, увидев, как я замер. - Вы что-то забыли?
        - Вы разве не собираетесь выходить? - спросил я.
        - Конечно нет, мы ведь должны вас отмыть, - искренне удивилась она, а Эсми принялась закатывать и без того укороченные рукава. - Так что поспешите, вода остывает.
        - Но я и сам могу помыться! - возмутился я, заранее ожидая, какой ответ меня ждёт.
        - При всём уважении, господин Нотан, но мужчины крайне халатно относятся к своей гигиене, - отрезала Латика. - Если мы оставим вас без присмотра, через пять минут вы уже будете в гостиной требовать подать ужин. Так что вы не выйдете отсюда, пока мы вас не отдраим до скрипа.
        Взгляды девушек гнали меня в воду и я с тяжёлым вздохом подчинился. Эх, непривычна мне ещё роль господина. Моральные рамки, порождённые иной культурой, не так уж просто преодолеть.
        Наконец, когда я в добровольно-принудительном порядке оказался загнан в чан с водой, началась экзекуция. Служанки принялись терзать меня здоровенными мочалками, в буквальном смысле стараясь отдраить своего господина до блеска. И поначалу я был этому крайне возмущён, но вскоре разогретое и растёртое тело перестало испытывать дискомфорт и я понял, что мне даже нравится. Служанки тёрли умело, со знанием дела, и в какой-то момент я почувствовал, что усталые мышцы окончательно расслабились и я постепенно растекаюсь по ванне, словно большая амёба.
        Потом меня точно так же безжалостно обтёрли здоровенными полотенцами, укутали в халат и отвели к долгожданной еде. О, что за праздник живота! Да благословят боги тех, кто придумал жарить мясо! Вознесите хвалу тем, кто создал эти лепёшки, что так напоминали по вкусу жареный картофель! Славьте тех, кто пробовал разные травы в поисках новых специй! И да будут увековечены при жизни те, кто собрал это всё воедино на кухне!
        Именно это я и высказал служанкам, на что те довольно раскраснелись. Латику такая похвала хоть и порадовала, но явно смутила, а Эсми, пользуясь благами своей расы, радостно подёргивала ушами и махала хвостом.
        Закончив с трапезой, я устало откинулся на спинку стула и закрыл глаза.
        - Как же всё таки хорошо дома, - пробормотал я. - Вот бы ещё завтра никуда не надо было идти.
        - Если вас это утешит, господин Нотан, все жители Лаграша благодарны вам за то, что вы неустанно трудитесь на благо города, - подбодрила меня Латика. - Прикажете подать что-нибудь ещё?
        - Подушку и одеяло, - устало пошевелил я рукой. - Надоело спать на камнях и ящиках.
        - Эсми, приготовь постель, - попросила напарницу эльфийка. - А я пока приберу со стола. Господин, подождите пару минут на диване, я отведу вас, как только у Эсми всё будет готово.
        Качнув кошачьими ушками, Эсми отправилась наверх, а я перебрался на диван, прикрыл глаза и попытался выгнать мысли о завтрашних хлопотах из головы, но те упорно продолжали портить мне настроение. Была мысль встать и пойти наверх, но эльфийка наверняка лучше знает как долго готовится господская опочивальня.
        Наконец, эльфийка окликнула меня и изящным движением предложила подняться наверх. Я этим предложением с радостью воспользовался, зашлёпав по ступеням и мощно зевая. Лишь сейчас я обратил внимание на то, что дом неплохо преобразился за время моего отсутствия. Служанки разобрали всю ту гору ящиков с барахлом и пустили различные сувениры и предметы декора в дело, создав действительно уютную атмосферу.
        В тот момент я ещё даже не догадывался, какой коварный удар вскоре меня ждёт. Он был нанесён чётко и выверенно, в момент, когда я был уставшим, расслабленным и совершенно потерял бдительность.
        О том, что что-то пошло не так, я понял лишь когда Латика завела меня в спальню и захлопнула дверь, закрывая её на замок и отрезая путь к отступлению, а стоявшая у кровати эали хищно облизнулась. Я попал в западню. Чёртов Лаэнвель с его распоряжениями!
        После этого… Что ж, если однажды кто-то будет составлять летопись моей жизни, я попрошу его не вносить туда сие событие из моей биографии. В конце концов, строчка «И в тот вечер Владыка демонов Нотан был изнасилован своим служанками» звучит не слишком хорошо.
        Впрочем… Я не очень-то и сопротивлялся.
        Глава 27. Нашествие
        Приключения могут быть совершенно разными. В одном случае ты можешь получить пустяковое задание на уничтожение травоядных вредителей, покусившихся на поля. В другом случае тебя могут попросить раздобыть настоящее чудовище, причём с таким видом, словно это дело обыденное и вообще плёвое, а тебе самому абсолютно ничего не грозит.
        И я влип именно во второй случай.
        - БЛЫП! - радостно булькнула розовая туша, нависая надо мной.
        - Не блыпкай мне тут! - нервно крикнул я в ответ, с опаской глядя на колыхающуюся массу.
        Пускай мне, теоретически, ничего не грозило, нельзя не нервничать, глядя на несколько тонн радостно булькающей слизи, явно планирующей тебя сожрать. Потому что ей забыли при рождении рассказать что она из травоядных, о чём красноречиво свидетельствовали плавающие внутри прозрачного брюха кости мелких животных. Конечно, более мелкие собратья монстра не смогли нанести мне вреда, но это ещё не значит, что не сможет эта штуковина.
        - БЛЫЫЫП, - оповестила жижа и, колыхаясь, поползла на меня, не обращая внимания на преграждающие путь деревья и кусты.
        Всё вокруг на несколько метров от твари шипело, желтело и скукоживалось. Там, где под монстром ещё недавно была трава, теперь чернела лишь голая земля. Наблюдая за тем, как дымятся и плавятся попавшие внутрь монстра стволы деревьев, я раз за разом задавался вопросом: какого чёрта я тут делаю в гордом одиночестве и как я на это вообще подписался? И раз за разом отвечал на него.
        Орен.

* * *
        Несмотря на то, что Эсми и Латика позаботились о том, чтобы я уснул сном младенца, посреди ночи я неожиданно проснулся. Судя по темени за окном, дело ещё даже не думало идти к рассвету. Пролежав на спине несколько минут, пялясь на скользящие по потолку отсветы кристалла-ночника, я попытался вновь уснуть, но сон почему-то не шёл.
        Девушки, исполнив свой коварный и подлый план, давным давно ретировались, так что таращился в потолок я в гордом одиночестве. Я покривлю душой, если скажу, что мне не понравилось. Очень даже понравилось. Скорее меня бесил тот факт, что над этим моментом я не имел ни малейшего контроля. Служанки были наняты Лаэнвелем, жалованье получали от него же и, само собой, по этой причине его приказы имели для них первостепенное значение.
        Если он скажет дубасить меня палками для пущей продуктивности, они гарантированно так и сделают. И будут приговаривать: «Это для вашего блага, господин». Даже удивительно, что они послушались, когда я пресёк их поползновения в первый день. Могли ведь и тогда… Особенно кошка, у которой обнаружились явные нимфоманские наклонности и страсть к играм с хвостом. Кого ты мне подсунул, Лаэнвель?!
        Вздохнув, я откинул одеяло и встал с кровати. Царство Морфея по прежнему настойчиво от меня ускользало, так что я решил малость освежить голову. Схватив, халат, чтоб не бродить совсем уж голым, я прошлёпал по мягкому ковру прямо к столику, на котором стояли предусмотрительно оставленные стаканы и графин с водой. Промочив горло, я плеснул немного воды в руку и ополоснул лицо. И лишь после этого я почувствовал, что что-то не так. Дышалось как-то тяжеловато, словно воздух немного изменился. Я не мог сказать, что он стал душным или застоявшимся, однако в груди царил непонятный дискомфорт и, судя по всему, именно это и стало причиной моего преждевременного пробуждения.
        Подивившись этому чувству, я решил открыть окно, чтобы проветрить комнату. Но вместо свежего и прохладного ночного воздуха я ощутил что-то странное. От неожиданности я поначалу даже не сообразил что происходит. Было в этом чувстве что-то до неприятного знакомое и естественное. Витало в воздухе нечто, с чем я явно был знаком, но никак не мог вспомнить, что именно.
        И когда меня озарило, я оказался крайне удивлён. С тех пор, как я появился в Тельваре, мне ни разу не доводилось дышать подобным воздухом и я успел позабыть этот запах. Конечно, тут имелись свои источники зловония, вроде сточных канав на окраинах, канализационной системы, дыма в ремесленном квартале или изредка приносимых ветром запахов стойла. Но это были, скажем так, запахи обычные и естественные для этого мира. Но мне ни разу ещё не доводилось почувствовать тут запах… мегаполиса.
        Развитый индустриальный город благоухает широчайшим спектром, кхм, ароматов. Бензин и выхлопные газы, палёная резина и вонючий низкосортный пластик, забитые мусорки и выбросы заводов. Всё это объединяется в общем букете под названием «Запах города». И что-то близкое к этому я сейчас и ощущал. В воздухе висел аромат химического смога, которого, по идее, тут быть никак не должно.
        Первой мыслью было нападение или приближение людов. Но я быстро её отбросил, так как далеко за пределами города имелись схроны разведчиков и если бы люды принялись двигаться в нашу сторону, тут все уже стояли бы на ушах. Кроме того, как бы забавно это ни звучало, техника людов была экологически чистой, так как работала не на углеродном топливе, а на совершенно ином виде энергии, извлекаемом из природных магических кристаллов.
        Что-то произошло в ремесленном квартале? Но ночной ветерок дует как раз в его направлении, так что сносил бы все запахи в сторону. Значит… На этом мои варианты кончились.
        Я простоял у окна ещё немного, но так ничего больше не придумал. Кроме того, из города не доносилось никаких криков или иных тревожных звуков, так что в итоге я просто махнул рукой на загадочный запах и отправился обратно в кровать. Теперь, когда я понял, что меня разбудило, подсознание уже не заостряло на этом никакого внимания и я довольно быстро уснул.
        Тем не менее, несмотря на ночную тишину, утро началось с проблем. Проснулся я от громкого стука в дверь спальни, за которой обнаружилась обеспокоенная эльфийка.
        - Латика? Что случилось? - удивлённо пробормотал я, усилием воли подавляя зевок.
        - Не знаю, господин, но мастер Лаэнвель и мастер Горт прислали посыльного с просьбой как можно скорее прибыть в мэрию. Кажется, случилось что-то…
        Проклиная всё на свете, я спешно запрыгнул в вычищенную и выглаженную за ночь одежду, выпил на дорожку стакан остывшего чая и отправился в мэрию.
        Из-за ночных блужданий и слишком ранней побудки я толком так и не отдохнул, так что шёл по улице злой, сонный и уставший. Хочу в отпуск и запереться дома с книжками! Что за невезуха?! Кстати про ночные блуждания…
        Я резко остановился и принюхался. А ведь запах стал сильнее. И нотка химии чувствуется гораздо острей, нежели ночью. Да и в стороне леса висит какая-то странная сизо-лиловая дымка… Что-то мне подсказывало, что вызов в мэрию как-то с этим связан. Но что на самом деле случилось? Я на всякий случай проверил браслет, но Аллегри соблюдала режим радиомолчания. Проблема не настолько серьёзна, чтобы её привлечь, или же она просто опять валяется на диване с консолью, позабыв про всё на свете?
        Мэрия, когда я до неё наконец добрался, встретила меня встревоженным оживлением, а зал для совещаний выглядел точь в точь как в прошлый раз, когда я явился сюда перед отправкой в Каруш. Мне не понравилось столь явное сходство обстановки и атмосферы, и я уже почти готов был развернуться и просто уйти, пока меня не втянули в очередной поход, но Горт, заметив моё появление, стукнул кулаком по груди и поприветствовал:
        - Доброго утра, Владыка! Простите, что разбудили в столь ранний час, однако у нас серьёзные неприятности.
        - Доброго утра, - кивнул я, входя в комнату. - Неважно выглядишь, старче. Ты вообще спал?
        - Достаточно, чтобы продолжать работать, Владыка, - небрежно отмахнулся шаман, - не беспокойтесь.
        И хотя старикан бодрился как мог, здоровенные тёмные мешки под глазами выдавали его истинное состояние. Спал ли он сегодня на самом деле?
        - Итак, что случилось? - спросил я, здороваясь жестами с остальными присутствующими.
        - Этой ночью в лесу на северо-западе от города появилась стая порингов, Владыка, - слово взял Лаэнвель. - И их количество ужасает.
        Поринги?.. Название показалось до жути знакомым и, вспомнив одного монстра из видеоигр, я решил уточнить:
        - Я правильно понимаю, что речь идёт розовых прыгающих мячиках?
        - Всё верно, Владыка, - кивнул эльф. - По крайней мере, мне неизвестны иные их разновидности.
        Я приложил все силы, чтобы не выглядеть глупо в тот момент от неудержимого желания прыснуть со смеху. Поринги. Маленькие розовые монстрики из старой ролевой игры. По факту, ближайшие родственники слаймов. У меня было чувство, что к названию этих монстров приложила руку Аллегри, вот только меня смущал тот факт, что на Земле порингов придумали куда как позже, нежели они уже жили на Тельваре. Хотя так ли это? Нужно будет разузнать… А пока есть куда более важный вопрос:
        - Погоди, Лаэнвель, но разве они не безобидны? - уточнил я.
        - Когда они в небольших количествах, то так и есть, - кивнул мэр. - Я никогда прежде не видел за раз больше, чем трёх порингов одновременно. Кроме того, они слишком трусливы и почти никогда не приближаются к обжитым местам.
        - Но сегодня, похоже, всё не так?
        - Да, Владыка. Они появились в лесу резко, словно из ниоткуда, и их там целые сотни. Они пожирают растительность, уничтожают деревья. Звери бегут с насиженных мест. Но главная проблема в том, что стая движется в направлении наших полей. Если они пожрут посевы, город обречён. У нас не будет ни продуктов, ни сырья для производства ткани.
        Я нахмурился. Вот вам и безобидные монстры. Маленькие, травоядные, забавно прыгающие желешки. Но стоило им сколотить банду - и вот они уже сравнились с бедствием библейского масштаба.
        - Я понял суть, но что требуется от меня? - задумчиво спросил я. - Вы ведь не просто так меня вызвали?
        - Именно так, Владыка, - кашлянув, кивнул Горт. - Дело в том, что поринги очень много и они чересчур быстры для обычных солдат, а лучникам слишком сложно разбивать стрелами их ядро. Самый эффективный способ - это магия. Я уже послал за Эсвалем, нашим магом земли, но даже вдвоём нам не справиться с такой стаей в разумные сроки. Мы просим помочь нам вашей невероятной мощью!
        - Я-то не против, но как бы лес не поджечь молниями? - засомневался я.
        В целом, задание выглядело не особо опасно или сложно, меня беспокоила лишь вероятность пожара в и без того пострадавшем лесу.
        - Не беспокойтесь об этом, Владыка, - помотал головой Горт. - Если вы отправитесь с нами, у меня останется достаточно сил, чтобы потушить пожар-другой.
        - Тогда не вижу проблемы, - согласился я. - Когда отправляемся?
        - Немедленно, Владыка, каждая минута на счету. Стражники уже выставлены цепью перед полями, но они не сдюжат, если основная волна порингов доберётся до них, - гоблин повернулся к мэру. - Мастер Лаэнвель, мы не будем ожидать прибытия Эсваля. Отправляйте его вслед за нами, как только он явится.
        Эльф кивнул и мы с шаманом вышли из комнаты. Я немного расстроился от того, что не смогу поболтать с Эсвалем по дороге, так как тот опаздывал. Всё таки, мне очень хотелось разузнать больше о магии земли. Но, раз уж разговор откладывается, то ничего не поделать.
        Шаман вывел меня на задний двор, где уже стояли оседланные ящеры и мы рванули в сторону ворот. Проезжая по улицам, я раздумывал о том как хоть немного исправить испорченный день и ускорить выполнение неожиданного квеста. Может, шарахать их веерным разрядом? А ведь идея неплохая, главное, чтобы хватало дистанции.
        - Зятёк? Куда спешишь, зятёк? - окликнул меня голос.
        Чуть замедлившись, я махнул рукой Орену, стоявшему на улице с массивным свёртком в руках:
        - У нас тут атака порингов, времени в обрез, - ответил я. - Потом поболтаем!
        - Стой! СТОЙ! - раздался вслед окрик кузнеца.
        От неожиданности я остановился и Горт, обернувшись в сторону гнома, недовольно крикнул:
        - У нас нет времени на болтовню, мастер Орен!
        - А я и не собирался, - благодушно огрызнулся гном и повернулся ко мне. - Зятёк, раз там целая стая порингов, притащи мне парочку покрупнее. А лучше вожака. Можешь без оболочки, лишь бы ядро было целым.
        - Эмм… Ну, я могу попробовать, а зачем они тебе? - недоумённо спросил я.
        - Потом расскажу детали, вы же торопитесь, - напомнил гном. - Но это нужно для магической катапульты, так что постарайся.
        - Понял, - кивнул я и тронул ящера с места.
        Задание только что немного осложнилось, но раз уж Орен говорит, что это для рейлгана, то не грех и попотеть. Хотя я слабо представлял для чего ему понадобился слайм при создании электромагнитной пушки.
        Ехать пришлось не особо долго, да и лес был, в принципе, знаком. Именно через него проходила дорога в Каруш. Удивительно как резко всё изменилось за несколько часов. Ещё вчера мы проезжали через этот лес и в нём не было ни намёка на маленьких розовых подлецов. Но уже ночью я почувствовал запах, который они выделяли при поглощении растений.
        А сейчас…
        - Мать моя женщина… - пробормотал я, останавливая ящера на подходах к лесу.
        А сейчас бедные деревья были сплошь усыпаны прыгающим и ползающим розовым желе овальной формы, издававшим странные булькающе-пищащие звуки. Попадавшие внутрь их тел листья и тонкие ветки стремительно испарялись, а ветви потолще отчаянно дымились некоторое время.
        - Не понимаю, - охнул Горт. - Мне сообщали, что их несколько сотен, но тут… тысячи?
        Я не ответил шаману, мрачно разглядывая это пищащее розовое море и задаваясь одним-единственным вопросом: как прикажете всё это разгребать?!
        Глава 28. Вожак
        - Что-то не так, Владыка, - обеспокоенно сказал шаман и спрыгнул с ящера, вытаскивая посох из седельной петли. - Они выглядят слишком организованно.
        Я пригляделся к происходящему и понял, что гоблин абсолютно прав. Хотя на первый взгляд ползающие по ветвям и кустам поринги создавали иллюзию хаоса, их собратья, уже выползшие с опушки на травянистую поляну перед лесом, передвигались аккуратными цепочками, оставляя за собой дымящиеся полосы.
        - Похоже, что у них и правда есть вожак, - сказал шаман, наблюдая за их передвижениями. - Как мы поступим, Владыка? Эту часть леса всё равно уже не спасти, так что мощный удар вашей магией был бы самым простым и быстрым решением проблемы. Но если вы желаете изловить вожака, то сначала придётся найти его в лесу.
        - А есть ли у нас время на эти поиски? - спросил я, покинув седло и спешившись.
        Поиски вожака звучали и выглядели весьма хлопотной затеей, с которой я не особо хотел связываться. Но раз уж это нужно для рейлгана, то я был готов поучаствовать. В конце концов, чем раньше он у меня появится, тем лучше. Но учитывая, что поринги уже полезли из леса, я сомневался в разумности идеи.
        - Не беспокойтесь, Владыка, я могу некоторое время сдерживать волну здесь, пока вы будете заняты поисками, - бодро отрапортовал шаман. - А если кто-то и проскочит, стража в оцеплении их добьёт.
        Желая продемонстрировать слова делом, Горт привязал своего ящера к тощему деревцу неподалёку. После чего крякнул, взмахнул посохом, буркнув под нос неразборчивую фразу, и от навершия в сторону порингов ударила конусообразная волна холода, прокатившаяся на десяток метров вперёд. Попавших под удар малышей немедленно разорвало в клочья расцветавшей изнутри ледяной звездой. Ошмётки розовых тушек клочьями повисали на ледяных шипах, стремительно их расплавляя, но Горта это ничуть не смутило. Он спокойно повернулся в другую сторону и пустил новую волну холода.
        - Видите, Владыка? Пока их не так много, как в лесу, моей силы хватит надолго, - пояснил Горт. - К тому же, у меня есть ящер, так что не придётся бегать вдоль опушки на своих двоих. Да и Эсваль уже должен быть на пути сюда.
        - Понял, - кивнул я и привязал своего ящера к тому же деревцу. - Тогда можно попробовать. Только проверю кое что. Ну-ка…
        Ослепительно-голубой зигзаг сорвался с пальцев и ударил в место, где мимо нас пыталась незаметно проползти троица порингов, боязливо сжавшись чуть ли не до состояния блинчика. И…
        - Демонстрация вашей магии как всегда впечатляет, Владыка, - немного задумчиво произнёс шаман, прервавшись ненадолго и разглядывая место, где ещё мгновение назад находились цели. - Невероятно тонкое манипулирование силой.
        - Да, думаю, у меня тоже проблем не будет, - кивнул я.
        Я не был уверен, действительно ли она так впечатляет, ведь нашими противниками сейчас были, вероятно, слабейшие монстры Тельвара, способные лишь пищать, сталкиваться с глупыми звуками и поглощать зелень. Но Горт старше и опытней, так что ему наверняка виднее. В конце концов, порингов и правда просто разорвало к чертям.
        Вместо троицы травоядных малышей теперь была лишь обуглившаяся земля и чёрные обломки развалившихся сфер. Даже небольшой молнии оказалось достаточно, чтобы махом испарить оболочку порингов и расколоть ядра.
        Конечно, невелика радость доминировать над пищащим желе, но осознание того, что кого-то я могу одолеть без каких-то сверхусилий, броска дайсов или везения, самую малость воодушевляло. Хотя бы кого-то я могу победить сам!
        - Главное, не повредите ядро вожака, Владыка, - дал мне напутствие шаман. - Оболочка порингов магическая и легко восстанавливается, но если ядро треснет, то вся затея пойдёт ворласку под хвост.
        - Да, старче, я понимаю, спасибо, - кивнул я и глянул в сторону леса. - Скажи лучше, вожак как-то отличается от обычных порингов?
        - Я только слышал о них, Владыка, и не из самых надёжных уст, - покачал головой шаман. - Но говорят, что они в несколько раз крупнее обычных, быстрее и немного умнее.
        - В общем, надо искать самого большого поринга, понял. Ну, тогда я пошёл. Постараюсь управиться побыстрее, - сказал я и зашагал прямиком в лес.
        - Да благословит вас Богиня своей удачей! - крикнул мне вслед шаман.
        Он такого напутствия меня аж передёрнуло. Нет уж, спасибочки. Чего-чего, а удачи Аллегри мне не нужно. Я слишком хорошо знал, что это такое.
        Как и ожидалось, чем ближе я подходил к розовой пищащей орде, тем больше сомневался в адекватности своего решения. Но Орен врядли стал бы просить о поимке просто так, так что я напоминал себе о том как лихо дезинтегрировал троицу порингов и продолжал шагать дальше.
        Но перед тем, как окончательно ступить под полог захватившего лес травоядного желе, я всё таки остановился и проверил, что моя магическая защита активна, припоминая, как весело шипел шаманов лёд под ошмётками тушек слаймов. Если такой подарочек вдруг шлёпнется с ветки за шиворот, то приятного будет мало. А раз их тела магического происхождения, я предположил, что магическая защита вполне способна меня уберечь.
        Трижды всё перепроверив, я вздохнул и неохотно шагнул за воображаемую черту, отделявшую для меня безопасные луга от места очередных «приключений», будь они неладны. Писк и толкотня порингов очень быстро заглушили скрипучий треск ледяной магии Горта и я мрачно отметил, что если эти малыши таки захотят меня убить, то никто даже не услышит криков.
        Запашок в лесу стоял пакостный. В нос остро шибало кислотой и ещё какой-то химией, но дышать вроде можно. Желая побыстрее разделаться с поисками вожака, я прибавил шагу и вовсю крутил головой, ища взглядом поринга-здоровяка. Но вскоре понял, что такой подход едва ли принесёт результаты. Розовые слаймы были везде, куда хватало взгляда. Вожак вполне мог находиться где-нибудь левее или правее от меня, где я не мог его увидеть. Следовало сменить подход к поискам. Вот только как?
        Немного подумав, я не нашёл ничего лучше как устроить небольшой геноцид. Глядишь, если продемонстрировать достаточную угрозу для стаи, поринг-вожак сам выйдет ко мне, чтобы остановить. Ну или сбежит. Такое тоже не исключено.
        Не найдя другой, более гениальной идеи, я не стал затягивать и принялся палить молниями во все стороны. И чтобы немного разнообразить процесс, принялся экспериментировать с мощностью заклинания и его формой.
        Веерную молнию, о которой я думал изначально, пришлось отбросить. Спецэффектов много, а толку нет. Веерные разряды били куда попало, радостно поджигали ветки, впивались в несчастных порингов, оставляя на них дымящиеся отметины, но вот ядрам особого вреда не причиняли. Возможно, подними я мощность разряда, то эта форма стала бы такой же эффективной как и ледяная волна шамана… но и лес бы при этом горел на загляденье. Сейчас, по крайней мере, ветви достаточно быстро потухали сами собой.
        Я попытался использовать шаровую молнию, к которой раньше никогда не прибегал, но, несмотря на приличную поражающую мощь, счёл её очень неудобной. Шар без значительной подпитки магией летел недалеко, да и недолго. Большинство порингов успевало заметить угрозу и с писком дать дёру. Так что для боя на дистанции она не годилась, да и вообще я пока слабо представлял где её можно было бы использовать с такими недостатками.
        С цепной молнией тоже как-то не сложилось. Хотя заложенные в голову познания о принципах использования магии молний поясняли как её использовать, я ещё ни разу не смог добиться того, чтобы она перекинулась хотя бы с одного поринга на другого. В результате её действие мало чем отличалось от обычного заклинания. А жаль, с ней процес геноцида проходил бы куда как веселее.
        В конечном итоге я вернулся к привычным одиночным разрядам, но немного отрегулировав мощность. Поначалу ничего особо не происходило, но спустя минуту до порингов дошло, что все эти молнии тут не просто так, а их ряды редеют, и принялись тревожно метаться.
        Ещё спустя десяток уничтоженных собратьев, слаймы заверещали, посыпались с деревьев на землю и бросились наутёк, прыгая изо всех сил и рикошетя друг от друга в воздухе. Но то, что все они бросились в одном направлении, навело меня на догадку и, хмыкнув, я отправился вслед за ними.
        И не прогадал. Спустя несколько минут преследования беглецов я выбрался на прогалину, сплошь заполненную испуганно пищащими порингами, на краю которой покоился замшелый валун около метра в высоту. На вершине валуна с величественным видом возлежал здоровенный тёмно-розовый поринг. Конечно, по виду округлой желешки достаточно сложно понять, что вид у неё именно величественный, но впечатление складывалось именно такое. Размерами вожак был раза в три, если не четыре, больше своих обычных собратьев.
        Заметив, что их обидчик появился на прогалине, поринги бросились врассыпную, а здоровяк колыхнулся и плавным движением перекатился на землю.
        - Ну и как мне тебя захватить? - задумчиво спросил я, глядя на него. - Об этом я как-то не подумал. В инвентарь засунуть, что-ли?..
        В своё время я, признаться, просто забыл испытать совместимость своего магического Хранилища с живыми существами и не был уверен в том, что затея удастся. Но попробовать стоило. Не возвращаться же в город за ведром, в конце концов? Думая об этом, я приближался к вожаку порингов и уже собирался протянуть руку, чтобы коснуться его и попытаться отправить в инвентарь, но тот вдруг сжался и в мощном прыжке сбил меня с ног.
        Да, магическая защита превосходно спасла меня от урона магической оболочкой. Да, я не получил ни единого ожога. Но что мне наглядно продемонстрировал главарь розовой банды, так это то, что против физики не попрёшь. Поринг всё ещё имел массу и умело ей пользовался.
        Сбив меня с ног в первый раз, он старательно пресекал все мои попытки подняться на ноги, врезаясь снова и снова. Я не мог сказать, что это было больно или опасно - скорее напоминало избиение очень большой и очень тяжёлой подушкой.
        Упав в очередной раз, я собрался с мыслями и швырнул в поринга слабую молнию. Я не хотел повредить ядро, ради которого проделал такой путь, и пытался лишь ранить его оболочку. И у меня это получилось. Разряд синим кнутом лизнул розовую тушу и оставил на ней длинный и узкий дымящийся шрам. Поринг обиженно забулькал и отпрыгнул назад к камню.
        - А теперь будь хорошим слаймом и не дёргайся, - сказал я, поднимаясь с земли и отряхивая плащ.
        Но у слайма оказалось своё мнение на этот счёт:
        - Блып! Блып! Блып! - забулькал он и в то же мгновение из-за ближайших кустов и деревьев к нему бросились обычные мелкие поринги.
        Малыши старательно прыгали к своему вожаку и на полном ходу залетали в его тело. Вот только внутрь попадала лишь их оболочка. Оставшиеся без тел ядра падали на землю и грустно откатывались в сторону, стуча друг об друга. А вожак, тем временем, принялся стремительно набирать массу.
        Причём, кхм, во всех смыслах. Он не просто увеличивался в размерах, но начал приобретать гуманоидную форму. Чувствуя, что запахло жареным, я бросил в трансформирующегося вожака пару молний, испаривших из его нового тела солидные куски плоти, но слайм на это даже не булькнул, стремительно зарастив полученные ранения за счёт всё прибывающих соплеменников. И спустя десяток секунд передо мной стоял здоровенный желеобразный гуманоид размером с крупного орка. И он не просто напоминал гуманоида формой, но даже рельефно бугрился мыщцами. И одна лишь только голова напоминала прежний вид его тела, восседая на плечах без всякой шеи. Внезапно в этой голове появилась изогнувшаяся в улыбке щель и произнесла:
        - БЛЫП.
        Глядя на это, я глухо застонал. Аллегри. Это точно дело рук Аллегри. Я даже примерно представлял откуда она взяла идею для такой формы вожака. В целом, я понимал, что весь этот мир является её творением и удивляться, собственно, нечему. Вот только привыкнуть к этому всё никак не мог.
        Продолжая злорадно усмехаться, поринг-культурист встал в боксёрскую стойку и провёл пару стремительных ударов в воздух, намекая, что мне сейчас грозит, а потом сорвался в атаку. Рывок оказался настолько мощным, что я едва успел среагировать и отпрыгнуть в сторону, пропуская мимо себя здоровенную тварь. С настолько возросшей массой и скоростью его удары могли оказаться уже совсем нешуточными. Я кинул в спину тормозящему вожаку молнию, но промазал, а в следующую секунду он уже развернулся и вновь бросился на меня.
        Тварь двигалась очень быстро, но непривычно и странно, не сгибая коленей. Там, где обычные существа задействовали бы суставы чтобы оттолкнуться для ускорения, поринг просто сокращал свои ноги, словно пружины, и за счёт их импульса выстреливал вперёд.
        Следующая моя молния попала порингу прямо в пузо, разорвав его новое тело напополам. Обе половины туши, злобно булькая, пролетели мимо меня на огромной скорости и врезались в дерево, облепив ствол здоровенным розовым шлепком. Но желеобразная масса тут же плюхнулась на землю и спустя мгновение вожак стоял на ногах как ни в чём не бывало.
        - БЛЫП! - злорадно ухмыльнулось безликое лицо и поринг встал в типичную борцовскую позу, явно намереваясь в этот раз меня схватить.
        - Нет уж! - заявил я и обрушил на противника целый шквал разрядов.
        Сохранность ядра заботила меня уже не так сильно. Тут бы, знаете, целым из леса уйти. Так что я просто закидывал вожака заклинаниями, чтобы не дать ему начать новую волну изматывающих атак.
        Поринг попытался отпрыгнуть в сторону, но парочка удачных попаданий быстро лишила его подвижности. Под электрическим дождём могучая оболочка стремительно испарялась, вместо скульптурных мышц везде зияли дымящиеся дыры, но даже под таким натиском поринг умудрился отделиться от ставшего обузой тела и юркнуть с прогалины в темноту леса.
        - Стой! - заорал я, но вожака уже и след простыл.
        Воспользовавшись паузой, я перевёл дух и огляделся. Не считая измочаленных молниями остатков, противно шипящих на земле, вокруг не наблюдалось ни одного розового пятнышка. Мелкие поринги как сквозь землю провалились, даже писка не было слышно. Не мог же он их всех всосать в своё тело культуриста?
        Озадаченно почесав в затылке, я осторожно двинулся в сторону, куда рванул спасавшийся бегством вожак. На пальцах трещал разряд, готовый сорваться в любой момент, но прошла пара минут, а на меня так никто и не попытался выпрыгнуть из кустов.
        Зато позади я услышал нарастающий шум, постепенно перешедший в знакомый писк. Обернувшись, я увидел как через лес сюда движется розовая волна. Поначалу я запаниковал и начал закидывать приближавшихся порингов молниями, но те не обращали на меня никакого внимания и вскоре я оказался словно дерево на пути шумного ручья.
        Поринги целеустремлённо двигались куда-то вглубь леса. Туда же, куда сбежал их вожак. Это совпадение мне крайне не понравилось и я как мог проредил их ряды, но охватить всю огромную волну, хлынувшую сюда, кажется, с самой опушки, просто не смог. И вскоре лишь бессильно наблюдал как сотни прыгающих розовых мячиков скрываются в лесу.
        - Не нравится мне всё это, ой не нравится… - пробормотал я, глядя в ту сторону.
        И словно подтверждая опасения, издалека раздался утробный булькающий рокот.
        Поначалу я хотел броситься туда, но потом остановился. А я уверен, что этого хочу? Так ли уж сильно мне нужен вожак?
        Разум говорил, что пора домой. Жадность шептала, что нельзя так просто отпускать ценную добычу. Но пока я топтался в сомнениях, вожак решил развеять их сам.
        Заслонив собой ненадолго солнце, наплевав на вонзившиеся в круглое брюхо древья, неподалёку от меня приземлилась исполинская туша. Удар огромной массы выбил у меня землю их под ног и я потерял равновесие. Словно злорадствуя по этому поводу, туша утробно забулькала, словно хохоча:
        - БЛЫПБЛЫПБЛЫПБЛЫП!
        - Нихрена ж себе… - только и вымолвил я, поднимаясь с земли и глядя на изрядно увеличившегося в размерах вожака.
        Это уже был не просто большой поринг или поринг-культурист. Это был настоящий монстр. Титан желейного мира. Альфа-поринг!
        - БЛЫП! - радостно булькнула розовая туша, нависая надо мной.
        - Не блыпкай мне тут! - нервно крикнул я в ответ, с опаской глядя на колыхающуюся массу. - Я, между прочим, Владыка демонов! Прояви уважение!
        Но поринга это, кажется, не слишком впечатлило.
        Глава 29. Самоубийственная атака
        Когда Горт вместе с молодым рыжим пареньком показались на краю образовавшейся во время боя просеки, то какое-то время нерешительно топтались на месте. И я мог их понять. Не каждый день увидишь, как всё вокруг полностью заляпано розовой кислотной жижей, а Великий, ужасный и непревзойдённый Владыка демонов грустно восседает на оплавленных остатках бревна в одних трусах и подкидывает на ладони крупное ядро поринга.
        - Владыка, вы в порядке?! - опомнился шаман и бросился ко мне, опасливо огибая дымящиеся розовые лужи.
        - В полном, старче, - кивнул я, отвлекаясь от ядра. - Одежду, правда, жалко.
        Я кивнул в сторону и Горт, замедлившись, увидел, что на остатках древесных стволов висят остатки некогда красивого камзола и того самого плаща со знаком Аллегри на спине. И пускай слизь альфа-поринга уже стекла с ткани, восстановлению вещи вряд ли подлежали.
        - Главное, что вы целы, - облегчённо выдохнул гоблин и взглянул на тёмную сферу в моей руке. - Слава Богине. Надо ли понимать, что вы добыли ядро вожака, Владыка?
        - Как видишь, - невесело скривился я. - И ещё целая гора обычных ядер валяется где-то по округе.
        - Понял вас, Владыка, - кивнул шаман, нахмурившись. - Я немедленно отправлю своих оболтусов в лес, чтобы найти их и раздробить. И попрошу капитана выделить солдат на это дело.
        - Отличная мысль, старче, вот только дробить не нужно, - я задумчиво пожевал губами. - Лучше принесите их мне.
        - Как будет угодно, Владыка, но… для чего? - удивился шаман.
        - Есть у меня парочка идей, - туманно ответил я. - Эта розовая армия ещё может нам пригодиться. Не волнуйся, старче, я запечатаю их магией, так что проблем не будет.
        Если быть точным, я собирался просто отправить их в Хранилище, пока не придумаю, где и как их можно применить, так как никаких идей в данный момент у меня на самом деле не было. Горстка обычных ядер, подобранных под ногами, уже лежала в инвентаре и, на моё счастье, занимала лишь одну ячейку. Я всё ещё не знал, выживут ли поринги внутри этого магического склада, но жадность говорила сначала нагрести, потом разбираться.
        - Что тут произошло?.. - раздался молодой голос.
        Вспомнив, что Горт появился на поле боя не один, я повернулся в сторону говорящего и внимательно его оглядел.
        Так как вероятность того, что Горт привёл бы сюда постороннего, стремилась к нулю, я сделал однозначный вывод о том, что парень и был тем самым Эсвалем, магом земли. До сегодняшнего дня мы с ним ещё ни разу не пересеклись и я был удивлён тому, насколько он молод.
        Словно в противовес старому, видавшему виды гоблину, Эсвалю на вид было не больше девятнадцати лет. И если бы не типичное для эльфов долговязое строение тела, я вполне мог бы принять его за человека. Я не сразу понял, в чём дело, пока не пригляделся получше. А когда понял, то сильно удивился про себя. У Эсваля отсутствовал главный внешний признак, помогающий отличать эльфов от иных человекоподобных видов. Его уши. Если точнее, они были на месте, но не полностью. Кто-то грубо и неаккуратно лишил уши Эсваля их остроконечной формы, оставив вместо гордости любого эльфа длинные рубцы.
        Кроме того, маг оказался обладателем странного и необычного сочетания смуглой кожи и тёмно-красных волос. В отличие от шамана, предпочитавшего для боевых вылазок кольчужное пончо и остроконечную бронешляпу мага, парень оказался одет в самую обычную холщовую рубаху и штаны. Даже посох оказался самым обычным, выструганным из дерева и украшенным скромной резьбой. «Взор мудреца» на него никак не отреагировал. Видать, не дослужился пока паренёк до крутой палки.
        - Где твои манеры, Эсваль? - рассерженно зашипел на парня шаман. - Перед тобой сам Владыка демонов!
        - Ох, прошу прощения! - спохватился маг и, видимо с непривычки, попытался одновременно поклониться и приложить кулак к сердцу. - Эсваль к вашим услугам, Владыка. Мастер Горт так много рассказывал о вашей силе, но я всё равно не смог не удивиться, увидев… такое.
        Взгляд парня невольно перекинулся назад на розовую жижу и, в целом, я понимал его чувства. Видок у округи сейчас был достаточно сюрреалистичный.
        - Простите его неучтивость, Владыка, - извинился Горт, кидая гневные взгляды на Эсваля. - Однако я разделяю любопытство юноши. Не поведаете ли о том, что тут произошло? Мы слышали лишь грохот взрывов, да видели как над деревьями вздымается розовый фонтан.
        - Фонтан, да? - нервно усмехнулся я.
        Когда я оказался перед многотонной тушей альфа-слайма, то изрядно перенервничал. Первым делом я швырнул в монстра несколько молний, с каждым разом увеличивая их силу. Но даже несмотря на то, что я уже не стеснялся в средствах и молнии испаряли огромные куски оболочки вожака, этого оказалось недостаточно для того, чтобы его остановить.
        Поринг стремительно восстанавливал повреждения и издевательски булькал. А дождь из кучи мелких молний, так эффективно сразивших его форму поринга-культуриста, тут оказался и вовсе бессилен. Блыпкая и поглощая всю попадавшуюся на пути флору и фауну, вожак полз на меня с неумолимостью прущего на полном ходу товарного поезда и я не нашёл ничего лучше как дать дёру.
        Вот только хоть «Марафонец» позволял мне бегать долго, это не значило, что бегал я при этом быстро, особенно по лесу. Поринг, несмотря на массу, полз весьма быстро и постепенно сокращал дистанцию. Ему не мешали ни ямы, ни коряги, ни, что особенно раздражало, стоящие на пути деревья.
        Вскоре я понял, что такими темпами не успею добрать до опушки, где на подмогу смог бы прийти Горт. Ехидное бульканье раздавалось буквально в считанных метрах за спиной и я понял, что мой единственный шанс вылезти из передряги целым и невредимым находится сейчас в руках Рандома. Иначе говоря, я решил бросить Мастерские дайсы. Ведь хуже уже не будет. Определённо.
        Я сунул руку в карман, где обычно держал кубики ради ауры, и с ужасом обнаружил, что там пусто. Потерял? Украли? Исчезли? За мгновение в голове пронёсся целый десяток панических мыслей, пока до меня не дошло, что дайсы просто вернулись в Хранилище за то время, что я провёл дома без плаща.
        Лихорадочно мазнув пальцем по браслету и открыв меню, я выдернул кубики из ячейки, попутно пытаясь сообразить как именно стоит задать условия для броска.
        - БЛЫП?.. - неожиданно раздалось за спиной неуверенное бульканье и шуршание ползущей по пятам туши резко прервалось.
        Я бросил взгляд через плечо и увидел, что вожак порингов прекратил за мной гнаться и стоит на месте, неуверенно колыхаясь.
        - БЛЫП?.. БЛЫП?.. - ещё более неуверенно булькнул поринг.
        - Да вы шутите?.. - нервно буркнул я, останавливаясь и глядя на лежащие на ладони кубики.
        Переведя взгляд с них на поринга, я вытянул руку с дайсами вперёд и начал медленно приближаться к гиганту.
        - БЛЫЫП?.. - нервно отреагировал он и начал медленно отползать назад.
        Мою душу начали переполнять два чувства. Первым оказалось чувство превосходства над тем, кто ещё минуту назад представлял для меня смертельную угрозу. Чем больше я приближался, тем старательней альфа-поринг пытался отползти подальше, но по неизвестным причинам это получалось у него куда хуже, чем когда он меня преследовал. Вторым чувством оказалось осознание собственной глупости, ведь всего, всего этого можно было бы избежать просто положив дайсы обратно в карман, как я это обычно и делаю!
        Позвольте представиться, Нотан, тупой Владыка демонов. Можно даже не сомневаться, что у Аллегри сейчас гарантированная истерика. Почему так получается, что я всегда сам себе устраиваю сложности?..
        - БЛЫЫЫП!.. - тревожно заколыхался вожак, поняв, что я всё ближе и ближе.
        - Что, страшно?! - мстительно крикнул я.
        Пытаясь сохранить дистанцию, поринг начал выгибать свою оболочку, постепенно превращаясь в полусферу. Это выглядело глупо и очень забавно.
        Ровно до тех пор, пока эта «чаша», качнувшись, не рухнула на меня сверху.
        - Твою мать!..
        От столь хитроумного коварства поринга сердце мгновенно ушло в пятки, а стенки живого купола заходили ходуном от издевательского бульканья и начали стремительно сжиматься.
        В панике, я начал раскидываться молниями, но эффект как и в прошлый раз оказался минимальным. Судя по всему, вожак продолжал подпитываться от своих мелких собратьев и я не знал, как долго он ещё сможет продолжать свои фокусы с регенерацией. Стенки, тем временем, становились всё ближе и буквально через несколько секунд, когда поринг вернёт свою обычную форму, меня просто раздавит обрушившейся массой оболочки. И никакая магическая защита не спасёт.
        …Оживит ли меня Аллегри и в этот раз?
        Голова опустела. Я не знал, что делать. Единственный разумный вариант - попытаться пробить себе дыру наружу и попробовать через неё пробежать… Или нет?
        Осенённый идеей, я резко вскинул руки вверх, словно в попытке удержать руками опускающуюся розовую массу и создал самую большую и мощную шаровую молнию, на которую оказался способен.
        Дальнейшее, пожалуй, можно было бы описать только словом «ад».
        Соприкоснувшийся с нутром поринга объёмистый шар энергии моментально испарил всё вокруг себя, но это оказалось только началом. Так как оболочка оказалась повреждена не насквозь, а только внутри, образовавшиеся газы продолжили накаляться от шаровой молнии и принялись искать путь наружу. За одно мгновение раскалённые газы растянули поринга до состояния исполинского пузыря и спустя ещё секунду его разорвало на мелкие лоскуты.
        А я рухнул на залитую слизью землю, вопя что-то нечленораздельное обожжённой глоткой. Хоть я и надеялся, что магическая защита сможет прикрыть меня от последствия собственных заклинаний, в этот раз меня основательно приложило. Мощно воняло палёным, глаза не хотели открываться из-за того, что веки словно склеило вместе.
        Рыча от боли, я поднёс дрожащие руки к лицу и после нескольких попыток смог разлепить глаза. К счастью, зрение оказалось ещё при мне. По крайней мере, частично. Пытаясь разглядеть хоть что-то сквозь пелену слёз, я коснулся браслета и зашёл в меню навыков. Прости, магия земли, тебе придётся подождать. Мои жизненные приоритеты только что резко изменились.
        И, подтверждая это, палец коснулся значка «Малого исцеления», расходуя последние свободные очки.
        Спустя несколько минут, когда я смог встать на ноги, оказалось, что длительный контакт со слизью начал разъедать одежду даже через магическую защиту. Я даже допускал вероятность того, что она сильно ослабла в тот момент, когда я лежал и завывал от боли. Фиолетовому плащу настал безоговорочный конец. Камзолу, в общем-то, тоже. Единственными более-менее уцелевшими вещами оказались трусы да ботинки.
        Скинув с себя изгвазданные лохмотья и повесив на какие-то пеньки и палки, я нашёл свободный от слизи кусок бревна и устало присел.
        - Ненавижу слаймов, - буркнул я. - Ненавижу магию. Ненавижу попаданчество!
        Я никогда в жизни не курил, но сейчас хотелось страшно. Курить и гномьего самогону. За неимением ни того, ни другого, я достал из стратегического резерва бутерброд и принялся меланхолично его жевать, оглядывая округу. И спустя время зацепился взглядом за крупную сферу, застрявшую между камней.
        Сходив туда и подобрав добычу, я обнаружил, что ядро выглядит целым и невредимым. А это значило, что пациент скорее жив, чем мёртв.
        И где-то спустя минут эдак пять меня и нашли Горт с Эсвалем.
        Конечно же, им я поведал более героическую версию истории, опустив позорные подробности. И само собой, оба мага оказались под глубоким впечатлением, особенно Эсваль, внимавший каждому слову с горящими глазами.
        - Ого… - только и выдавил он, когда я закончил.
        - Теперь ты осознаёшь, насколько велик наш Владыка? - спросил Горт с таким важным видом, словно я проворачивал такие подвиги ежедневно, вместо завтрака.
        - Ага… - обалдело кивнул парень.
        Глядя на это, я тяжело вздохнул.
        - Знаешь, что мне интересно во всей этой истории, старче? - спросил я, подкидывая ядро вожака. - Откуда тут взялись все эти поринги, да ещё в таком количестве?
        Важный вид гоблина как ветром сдуло и он помрачнел.
        - Боюсь, я не знаю, Владыка, - помотал он головой. - Но опасаюсь, что это не случайность.
        Повисла гнетущая тишина. Эсваль тоже погрузился в мысли о природе нашествия.
        - Ну, торча здесь мы всё равно ничего не узнаем, - сказал я, решительно хлопнув по колену. - Давайте-ка выдвигаться домой.
        Эпилог
        - А потом? - подался вперёд Орен. - Что произошло потом?
        Этот длинный кошмарный день наконец подходил к концу. Едва мы вернулись в город и мне нашли наспех подобранную одежду, как пришлось немедля ехать к мэрии и произносить речь касательно событий в Каруше, к которой я, само собой, не успел нормально подготовиться. Кроме того, пришлось внести ясность по поводу порингов, так как среди горожан началась подниматься паника.
        К тому моменту, как все эти хлопоты оказались позади, наступил вечер. У меня уже не было ни сил, ни желания куда либо идти, но Орен появился прямо в тот момент, когда я хотел тихо улизнуть домой, и потащил к себе на ужин. И теперь мне предстояло последнее испытание на сегодня. По крайней мере, я надеялся, что последнее.
        - А потом он сам загнал себя в ловушку, попытавшись меня проглотить, - с предельно серьёзным видом сказал я, повествуя о том как разорвал поринга изнутри.
        Само собой, опуская незначительные эпизоды. Вроде того, в котором я корчусь на земле после применения собственной магии.
        Когда рассказ подошёл к концу, Орен откинулся на спинку стула и задумчиво отхлебнул из кружки.
        - Даааа, дела, - крякнул он. - Я вот за всю жизнь всякое повидал, и с вожаками встречался. Но даже не думал, что они могут до таких размеров расжираться.
        - Между прочим, ты так и не сказал, на кой он тебе? - вспомнил я о весьма важном вопросе.
        - Хех… - глаза гнома хитро блеснули. - Дело в том, что мы, гномы, давно уже приспособили порингов к хозяйству. Если их правильно обучать и кормить, они начинают превосходно копать шахты. Но как это делать знает лишь наш народ. Кроме того, слизь поринга, смешанная с кое-какими реагентами, становится прекрасным растворителем для обработки вельд и альд-кристаллов. В общем, они весьма полезные ребята.
        - Вон оно как, - слегка удивился я и задумался, стоил ли рассказать о том, что что у меня в закромах уже лежит несколько сотен ядер обычных порингов - и это только начало.
        Но поразмыслив, я решил пока оставить эту информацию при себе и вернулся к поглощению ужина. Гномы кормили на убой и поили тоже. Однако, к моему удивлению, гномьего растворителя в ассортименте напитков пока не было. Видимо, даже они предпочитают решать важные вопросы до того, как упиться до предсмертного состояния.
        И стоило мне вспомнить о важных вопросах…
        - Ну да ладно, хватит нам байки травить, пора и к делу, - встряхнулся Орен, хлопнув ладонью по столу. - В общем так, Нотан. Поговорил я вчера с внучкой, почесали мы языками, всё обсудили…
        Я внимательно кивал головой, жуя кусок мяса и ожидая когда гном, наконец, перейдёт к главному. Я ожидал проблем, но Лони, кажется, славно обработала деда, ибо он выглядел смирившимся с судьбой.
        - В общем, она согласна!
        - Хм, понятно, я так и ду… А?
        Звякнула выпавшая из руки вилка и я уставился на Орена, сиявшего как начищенный пятак.
        - Чево?.. - тупо спросил я, переведя взгляд на Лони.
        - Да, Нотан, я согласна, - широко улыбаясь, заявила гномка. - Когда объявим о помолвке?
        Это что, какая-то шутка? Они надо мной издеваются?! Что за фигня тут происходит?! Я беспомощно блуждал взглядом между ними, не понимая как должен на всё это реагировать.
        - Видишь, деда? Я же говорила, что он дар речи потеряет от радости, - безмятежно улыбнулась Лони.
        - Так. Нам… Нам надо поговорить! - наконец собрался я с мыслями и вскочил из-за стола. - С твоего позволения, Орен, мы на минутку.
        - Конечно, конечно! - радостно закивал кузнец, не замечая моей паники. - Не торопитесь.
        Я выдернул подозрительно довольную гномку из-за стола и потащил её в соседнюю комнату. Запихнув туда предательницу, я закрыл дверь и, повернувшись, увидел, как гномка трясётся в припадке беззвучного истерического хохота.
        - Ты что, мать твою, творишь?! - зашипел я.
        - Какое у тебя было лицо, пфухахаха!.. - конвульсировала гномка. - Хотя бы ради этого стоило согласиться!
        Я беззвучно выругался. И эта туда же! Словно одной дурацкой богини мне было мало!
        - Что ты творишь, чудовище рыжее? - я повторил свой вопрос.
        - Как что? - удивилась она. - Решаю проблему, как ты и просил.
        - И это называется «решаешь»?! - взвыл я, хватаясь за голову. - Больше похоже на то, что ты её только что приумножила!
        - Слушай, да не бузи ты! - отмахнулась гномка. - Поверь, я знаю своего деда, это лучший способ его угомонить. Если он решился нас поженить, то будет до последнего лезть в наши дела. Лучше сделать вид, что мы согласны и тянуть время, пока дед не уедет назад по своим делам.
        - Но он ведь не уедет.
        - Что?.. - спросила гномка севшим голосом.
        - Твой дед тут надолго, - ехидно пояснил я. - Минимум на год. А может и больше. Ты что, не знаешь, какие у него планы?
        - Он особо не говорил… - впервые я увидел как наглая и боевитая гномка смертельно бледнеет.
        - Твой дед собирается разработать для меня оружие. Поинтересуйся у него, узнаешь много нового.
        - Камни предков, это катастрофа!.. - взвыла Лони. - Что нам делать, Нотан?! Мы не сможем тянуть время целый год!
        - А мне-то откуда знать?! - огрызнулся я. - Не я эту кашу заварил!
        Меня одолевало острое желание сигануть в окно и дать отсюда дёру, но я понимал, что проблемы это не решит. Кинуть, что ли, дайсы на отмену свадьбы?..
        - Так, ладно, - резко просветлела гномка, - есть у меня одна идея.
        - Ну-ка? - я сразу же навострил уши.
        Но гномка лишь покачала головой:
        - Не сейчас. Долго объяснять, мы и так тут задержались, деда может что-то заподозрить. Пока что веди себя так, словно всё идёт как надо.
        - Мде? - скептически хмыкнул я. - А не выйдет хуже, чем сейчас?
        - Не волнуйся, я знаю, что делать, - отмахнулась гномка. - Доверься мне. Да и куда хуже-то?
        От этих слов мне стало ещё неспокойнее, но я промолчал, так как гномка уже подошла к двери и повернула ручку. И мы вернулись к столу ровно в тот момент, когда Орен водружал на него огромную бочку, от вида которой меня охватил непередаваемый ужас. Конечно, после битвы с порингами мне хотелось накатить гномьего спирта, но не в таком же количестве! И вообще, я уже больше не хочу!
        - Поворковали, голубки? - весело махнул нам кузнец. - Тогда садитесь за стол, будем обмывать помолвку!
        Глядя на размеры этой бочки, я чувствовал как на голове шевелятся волосы. Я умру. Сегодня я точно умру. И, видимо чтобы окончательно меня добить, на руке завибрировал браслет. Смирившись с Судьбой и не ожидая больше ничего хорошего, я коснулся браслета и увидел перед собой одну-единственную строчку:
        ГОРЬКО! ?^?^?

* * *
        Синее перо, сотканное из магии, ловко порхало над листком бумаги, выводя аккуратные строчки текста, а сам я расслабленно откинулся в кресле и потягивал чай, наблюдая за процессом.
        Несмотря на страшную попойку, этой ночью я спал очень плохо. До самого утра мне снились весёлые херувимы, торжественные колокола и рыжее чудовище в белоснежной фате. В общем, я мучился кошмарами. А когда проснулся и смог продрать глаза, то обнаружил, что сплю прямо на полу, под столом, а сверху на мне самозабвенно храпит гномка, чуть ли не пуская слюни. Спасибо хоть, что одетая.
        Спихнув её на пол и кое-как встав на ноги, я покинул эту юдоль алкогольного угара и отправился домой, где меня встретили служанки. Девушки быстро привели меня в порядок, накормили и даже отпоили какой-то забористой дрянью, совершенно отвратительной на вкус, зато снявшей похмелье так, словно я вчера и не пил вовсе. Гоблинский рассол, который я пил когда-то в крепости, хоть и был вкусен, но действовал далеко не так эффективно.
        Оклемавшись и освежившись, я долго думал чем бы заняться, пока не вспомнил, что у меня есть новые умения, которые следовало бы протестировать. Засев в кабинете с большой кружкой чая, я начал испытания.
        Магическое перо полностью оправдало мои ожидания. Оно без проблем копировало текст, рисунки и легко делало записи под мысленную диктовку. Скорость процесса действительно регулировалась количеством вливаемой в перо магии, а чего-чего, а этого добра у меня, вроде как, было выше крыши.
        Шарли, приняв перо за новую весёлую игрушку, поначалу старательно пыталась поймать перо, но после профилактической беседы присмирела и, устроившись на любимой подушке, принялась очень внимательно за ним наблюдать.
        Закончив с пером, я положил перед собой нож для бумаг и испытал на нём работу зачарований. Для начала, я попытался зачаровать его на защиту от болезней. Но, как известно, на всё воля дайсов - и спустя минуту передо мной лежал нож, не повышающий эту защиту, а наоборот, понижающий.
        Что оказалось особенно интересным, после зачарования на нож начал реагировать «Взор мудреца». Собственно, именно благодаря ему я и узнал, что зачарование провалилось. Кроме того, оценка торжественно вручила ножику целую одну звезду рейтинга.
        - Мда, негусто, - буркнул я под нос.
        Не то что бы я ожидал чего-то серьёзного от умения первого уровня, но видеть одинокую звёздочку всё равно было грустновато.
        Дальнейшие опыты показали, что сменить однажды наложенное зачарование нельзя. Но чего-то подобного я и ожидал, так что эта информация меня не удивила.
        Так как заклинание лечения уже прошло полевые испытания, я решил немного разобрать бумаги, скопившиеся за время отсутствия. Эртус выполнял свою работу добросовестно и регулярно заносил ко мне домой отчёты, графики и расчёты. Проект швейных цехов продвигался быстро и, как я успел понять, заработают на полную мощность уже в ближайшие дни, так как скелет попросил меня приготовить речь для церемонии открытия.
        Прикинув, что до обеда ещё достаточно времени, я решил этим и заняться. А после обеда у меня была запланирована встреча с Эсвалем. После битвы с альфа-порингом у меня не оказалось ни сил, ни желания вникать в тонкости магии земли, так что я просто договорился с парнем о том, чтобы он заглянул ко мне сегодня. Один чёрт я уже потратил свободные очки, так что вопрос потерял былую срочность.
        Перо умиротворяюще поскрипывало по листу, солнечные лучи из окна мирно пригревали, нагоняя сонливость, неподалёку лежала довольная моей компанией Шарлотта, а спинка мягкого кресла довершала ощущение уюта и защищённости. Наконец-то меня никто не трогал, наконец-то не происходило ничего ужасающего или катастрофического. Мирный быт, которого я желал.
        И он оказался разрушен грохотом дверного молотка. Услышав его, я напрягся. В дверь стучали новые проблемы, я чувствовал это. Знал. Никто не будет так грохотать, планируя просто зайти в гости на чашечку чая.
        И так и оказалось. На первом этаже раздались приглушённые голоса и спустя минуту в дверь деликатно постучали.
        - Господин Нотан, мастер Лони хочет с вами поговорить, - сообщила Латика. - Кажется, это срочно.
        Некоторое время я молчал. Никто ведь не будет меня винить, если я прикажу выставить её за дверь? Никто ведь, верно? Я ведь у себя дома и имею право не принимать гостей, если не хочу! Но, несмотря на такие мысли, я всё таки разрешил впустить гномку. Она явно принесла с собой новые проблемы, но если её выставить, проблем может оказаться ещё больше.
        - Доброе утро, любимый, - радостно поприветствовала меня Лони, врываясь в комнату.
        Услышав интонацию, которую она вложила в последнее слово, меня ощутимо передёрнуло, а лицо Латики, стоявшей в коридоре, удивлённо вытянулось. И когда она закрыла дверь за гостьей, я услышал торопливые шаги. Кажется, кому-то сейчас начнут перемывать кости…
        - Ты чего пришла? - вежливо поинтересовался я и шумно хлюпнул чаем, показывая как сильно рад её видеть. - Я надеялся хотя бы один день провести в мире и спокойствии.
        - В Бездну спокойствие, Нотан, собирайся! - гномка сходу отмела мой акт гостеприимства. - Нас ждут великие дела.
        - Не хочу, - отрезал я. - Не буду. Моя месячная норма подвигов перевыполнена. Я желаю раздобыть мешок книг, сродниться с этим креслом и никуда больше не выходить.
        - Ты был прав, - заявила гномка, не обращая никакого внимания на мой отказ и падая в кресло для гостей. - Утром я попросила деда рассказать над чем он работает и он, хоть и с трудом, но согласился. Жуткая штуковина, конечно. Я даже не подозревала, что у тебя в голове такие идеи бродят. Но суть не в этом.
        - А в чём же?
        - Мой дед - любитель больших проектов. Но тебе не кажется, что можно сделать всё намного проще?
        - Я пока не понимаю, о чём ты, - покачал я головой. - Тебе не нравится проект Орена?
        - Что ты, очень нравится! - замахала руками Лони. - Но он требует много времени и денег. А я хочу предложить тебе создать более дешёвый и быстрый вариант. Что-то вроде ручной пушки. Я смотрела чертежи и расчёты дедушки, и, думаю, вполне способна её сделать. Пусть я не так гениальна как деда, но тоже кое что умею. Заодно мы сможем проверить, стоит ли вообще связываться с большим вариантом.
        Я задумался. Звучало здраво. Крайне здраво и рационально. Единственное, что смущало меня в этом предложении…
        - Мысль отличная, но я-то тебе зачем?
        - Мне нужна твоя сила, - пояснила гномка. - Чтобы снизить стоимость разработки до предела, нужно добыть наиболее дорогие ресурсы самостоятельно. Тем более, что их нужно не так много как на прототип деда. Но сама я не справлюсь. А так как это в твоих интересах, в первую очередь, то ты обязан мне помочь. Мы отправляемся в ущелье Бар-Гаота за альд-кристаллами!
        Глядя на то, с каким весельем Лони всё это поведала, я понял, что простой эта прогулка точно не будет, и тяжело вздохнул.
        Ненавижу. Приключения.
        КОНЕЦ ПЕРВОГО ТОМА
        17 октября 2019 г. - 11 марта 2020 г.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к