Сохранить .
Желаете покорить Бездну? Александр Шихорин
        Желаете захватить мир? #2
        Ваш новый класс - Владыка демонов (2). Желаете покорить Бездну?
        Слаймы-культуристы, драконы, горящие от ярости гномы - слишком многое свалилось на голову новоиспечённому Владыке демонов за очень короткий срок. И после таких приключений отдохнуть бы как следует, побездельничать месяцок-другой. Но Твердыня сама себя не построит, дела культистские требуют личного участия, да и вопрос со скудным магическим арсеналом надо как-то решать. В общем, список дел лишь множится день ото дня. А самое главное… Нужно как-то решить вопрос с Лони!
        Александр Шихорин
        Ваш новый класс - Владыка демонов 2. Желаете покорить Бездну?
        Глава 1. Ночное рандеву

* * *
        - Только не говори, что меня опять чем-то убило, - мрачно буркнул я, разглядывая лениво валявшуюся на диване персону.
        Откровенно говоря, последнее, что я ожидал увидеть, открыв глаза, так это уже подзабывшийся антураж повисшей среди звёзд ротонды и её хозяйку. И теперь задавался вопросом, какого чёрта произошло после того как я уснул?!
        - Тебе лучше знать, - весело хмыкнула персона и закинула в рот печенюшку со стоявшего подле дивана столика.
        Прозвучало это не очень обнадёживающе, так что мне пришлось напрячься и начать вспоминать события прошлого дня.
        - Ничего не понимаю, - буркнул я после непродолжительных раздумий. - В неприятности я не влипал, с Лони растворитель не хлебал. Тихо-мирно сидел весь день в особняке и утрясал дела, а к ночи эта неугомонная парочка опять ворвалась ко мне в спальню, после чего… СТОП, ИЗ-ЗА ЭТОГО?!
        Внутри меня забурлила крайне странная смесь ощущений. С одной стороны, как-то очень глупо вышло. Владыка демонов Нотан окочурился в собственной постели, не выдержав напора двух не в меру исполнительных девиц. С другой стороны… Некоторые такой смерти даже позавидовали бы.
        Но легче от осознания этого факта как-то не становилось.
        - Что, серьёзно из-за этого? - спросил я с глупым выражением на лице.
        - Пхахахахахаха! - расхохоталась персона и наконец-то соизволила принять сидячее положение. - Видел бы ты себя в зеркале сейчас. Ухахахах!
        Я скрестил руки на груди и, не вставая с каменного пола, молчаливо дожидался, пока Аллегри отсмеётся.
        С того, уже далёкого дня, когда я бывал тут в последний раз, не изменилось ровным счётом ничего. Всё тот же диванчик антикварного вида. Всё та же взбалмошная своенравная богиня-неудачница, разве что сменившая шорты и толстовку на синий спортивный костюм. Всё тот же каменный пол и всё те же неизвестные звёзды, медленно проплывавшие мимо божественной обители.
        Будь моя воля, я бы поменял пару вещей в местном интерьере. К примеру, заменил бы одну богиню на более полезную…
        - Между прочим, я слышу твои мысли, - хмыкнула Аллегри, успокоившись.
        - Так ведь на то и расчёт, - парировал я. - Ты же не хочешь нормально ответить на мой вопрос.
        - Да не умер ты, можешь успокоиться, - отмахнулась она и стянула со стола ещё печеньку. - И, кстати говоря, ты бы особо не надеялся на то, что я опять спасу тебя в случае гибели. Душа, знаешь ли, имеет свойство прирастать к миру, в котором она находится. И чем дольше ты топчешь землю Тельвара, тем сложнее для меня будет спасти твою непутёвую голову. Мои силы пока что сильно ограничены, если ты вдруг забыл. Так что советую озаботиться поисками спутника с заклинанием воскрешения.
        - Лучше бы посоветовала где его искать, - недовольно буркнул я. - Или мне объявления по всему Тельвару развесить?
        - А что? Неплохая идея, - хихикнула богиня, но увидев мой взгляд тяжело вздохнула. - Не понимаешь ты шуток. Но если ты хочешь подсказку, то начать поиски стоит в столице, в университете магии. Теперь доволен?
        - Будешь тут доволен… Может ты дашь более точную подсказку? Имя нужного тельварца, например? Его домашний адрес?
        - Нет, так неинтересно, - ушла от ответа Аллегри, ухмыльнувшись. - Пускай это будет твоей дорогой приключений.
        - Ненавижу приключения, - коротко ответил я. - Ну да ладно, чего это ты меня сюда вдруг притащила? Не о жизни ведь болтать?
        - А почему ты решил, что я тебя куда-то тащила? - удивилась она. - У меня пока нет столько сил, чтобы таскать тебя из Тельвара в свою обитель во плоти. Так что я решила посетить тебя во сне. И хлопот меньше, и вообще удобно. Но ты прав, повод и правда есть.
        Аллегри неожиданно посерьёзнела и ненадолго замолчала. А подо мной вдруг материализовался удобный стул с высокой спинкой. И вот это заставило меня в буквальном смысле напрячься. Если уж она впервые за всё время озаботилась моим комфортом, то насколько серьёзный пойдёт дальше разговор?
        - Знаешь, ты молодец. Я довольна тем, как у тебя продвигаются дела, - от внезапной похвалы я чуть не свалился со стула, так как это было совсем не то, что я ожидал услышать. - Благодаря твоим, признаюсь, необычным, но эффективным методам, тельварцы начинают вспоминать моё имя. Пусть медленно, но я и не надеялась на быстрые результаты. Так что я хочу сказать…
        - Погоди-погоди, - я вскинул руку, останавливая её. - Я не ослышался? Ты что, меня хвалишь?
        - Не в первый раз, вообще-то, - надулась Аллегри. - Или я не должна тебя поддерживать? Ты ведь мой апостол. Поощрять тебя за успехи - мой прямой долг!
        От этих слов мне стало ещё неуютнее. С каких это пор Аллегри устраивает целую встречу во сне, вместо того, чтобы прислать свою обычную божественную эсэмэску в духе «Ну ты там молодцом, продолжай».
        - …Ты что, не веришь, что я могла просто взять и захотеть лично тебя похвалить? - на лице богини застыло удивлённое выражение. - Я ведь и правда хотела тебя подбодрить и немного поболтать. Тут довольно скучно, знаешь ли. Все мои подруги сейчас заняты, новых игр пока нет…
        - Так, минуточку. Значит, ты устроила эту встречу просто потому, что тебе стало скучно? - уточнил я.
        - Ну… Да. И чтобы похвалить!
        - То есть, ты не планируешь предупредить меня о некоей страшной опасности?
        - Нет.
        - Спасти меня от поездки с Лони, предложив более спокойное и безопасное задание?
        - Тоже нет.
        - Помочь мне сдвинуться с мёртвой точки в изучении магии?
        - Ну… - Аллегри неожиданно замялась и о чём-то задумалась.
        Если бы она и в этот раз отмахнулась от моего вопроса, я бы однозначно возмутился. И потребовал бы, чтобы она свалила из моего сна и дала поспать по человечески. Но, к моему удивлению, на последний вопрос Аллегри отреагировала совершенно по другому. Я почувствовал, что задел нужную ниточку, и словно гончая, напавшая на нужный след, подался вперёд.
        - Что «ну»? Ты что-то знаешь, верно? Рассказывай. Сделай мою жизнь хоть немного проще, - потребовал я.
        Богиня устало выдохнула и кивнула:
        - Хорошо. Если честно, я собиралась рассказать об этом немного позже, когда ты окрепнешь и наберёшься сил, но раз уж ты так настаиваешь…
        Аллегри щёлкнула пальцами и возле меня появился брат-близнец её столика, на котором покоилось глубокое блюдо с печеньем. Одновременно ужасаясь и восторгаясь этому аттракциону невиданной щедрости, я немедленно попробовал угощение и оно оказалось очень даже ничего. В меру сладковатое и рассыпчатое. Может, Аллегри в следующий раз ещё и чаем угостит?
        - Прежде, чем я перейду к сути, тебе нужно понять одну важную вещь, - сказала она, пронзив меня взглядом. - Ты родился и вырос в другом мире, где магии так мало, что её, можно сказать, не существует. Конечно, я накачала тебя магической силой по самые уши, но ты не способен владеть ею на интуитивном уровне, как это могут тельварцы. Говоря аналогиями, нельзя научить кого-то ходить, если у него нет ног. Именно поэтому мне пришлось создать эту систему навыков и умений, завязанных на моей собственной магии.
        - Иначе говоря, костыли, - задумчиво кивнул я. - Ну, я подозревал, что дело обстоит именно так, когда пытался изучить магию воды по фолианту Горта. В нём постоянно пишут, что я должен создавать внутри своего источника магии какие-то формы и конструкты. Но как я не силился, так и не смог осознать как это делается. Ни воображение, ни волевые усилия тут не работают.
        - Это из-за того, что источника магии в тебе попросту нет, он находится вне тебя, - пояснила Аллегри. - И с этим я ничего поделать не смогу. Перестройка души требует непомерных усилий даже для бога. И единственным способом обойти это ограничение для тебя будет создание собственного катализатора.
        - Катализатора? - непонимающе переспросил я.
        - Искусственный преобразователь магической силы, - коротко пояснила богиня и взмахнула рукой.
        В воздухе повисли призрачные изображения массивных талмудов исключительно гротескного и зловещего вида. С первого же взгляда становилось понятно, что при любом неосторожном движении такая книжица попытается оттяпать тебе руку. Или голову. Или, в лучшем случае, излишне любопытный нос.
        - Раз уж тебе близки книги, то одним из вариантов подобного катализатора мог бы стать мощный гримуар. Такой можно создать собственноручно, заполнив его нужными заклинаниями. Или найти один из тех, что остались от древних асани, - она показала пальцем на висящие в воздухе проекции. - Но тогда придётся довольствоваться тем, что в него заложил прежний хозяин, а это, сам понимаешь, настоящая лотерея. Внутри может оказаться как комплект начинающего уничтожителя мира, так и заклинания по терраформированию и озеленению. Так что лучше, конечно, создать свой. Однако сразу предупреждаю, чтобы превратить гримуар в приличной мощности катализатор, он должен быть не меньше пятизвёздочного ранга.
        Я подавился печеньем и закашлялся. Моя воспрявшая было надежда ускорить изучение магии рухнула вниз и разбилась на тысячи осколков, смешавшись с пылью. Даже Мастерские Дайсы, подогнанные мне лично богиней, хоть и имели потенциал развития до пяти звёзд, но в данный момент щеголяли лишь жалкими двумя.
        - Ты знаешь, ни создание пятизвездочного гримуара, ни поиски древнего как-то не похожи на быстрый и эффективный способ нарастить силу, - пожаловался я, когда смог откашляться.
        - Потому я и не собиралась рассказывать об этом в ближайшее время, - развела руками Аллегри. - Кроме того, для использования заклинаний таким способом тебе пришлось бы возиться со всеми этими конструктами, формами и формулами, выискивая и записывая готовые заклинания, либо пытаясь создавать собственные. Моя Система в этом плане значительно удобнее, ты не находишь?
        Она закинула в рот очередную печеньку, а мне оставалось только согласиться с подобным заявлением. Я печально размышлял о непомерных трудностях бытия и том, как долго мне придётся ещё быть таким ущербным магом, как вдруг Аллегри неуверенно пробормотала:
        - Хотя знаешь… Возможно, есть один вариант создать приемлемый катализатор рангом пониже. Но, чтобы его проверить, во время своего предсвадебного путешествия тебе придётся заглянуть в одно опасное труднодоступное место и попытаться наладить контакт с одним магом-отшельником, который совершенно точно не захочет с тобой говорить, и, вероятно, даже попытается тебя убить. Что скажешь?
        Глава 2. Поручение
        Несмотря на распространённое мнение, созданное книгами и сериалами о попаданцах, главной целью незадачливого человека, угодившего в иной мир, является не создание обширного гарема или техническая революция, а банальное выживание. Чтобы выжить, необходимо хотя бы первое время быть тише воды и ниже травы, изучать местный быт и культуру, политическую и военную обстановку. И, по возможности, найти себе какой-нибудь источник дохода, чтобы не опухнуть от голода в первый же месяц.
        Подвиги? Спасение принцесс, которых по совершенно невероятной случайности как раз грабят и насилуют на соседней полянке? Ну, вы, конечно, можете попытаться что-то сделать, но ежели вы не бравый матёрый десантник, а обычный офисный работяга и в жизни не держали ничего страшнее кухонного ножа, у меня для вас плохие новости. Принцесс ограбят и изнасилуют в любом случае, а вот ваше невероятное и полное острых ощущений приключение закончится на той самой поляне. От пары острых ощущений в брюхе. В общем, перспектива всесторонне сомнительная.
        Ну а если вы всё таки спите и видите как отправляетесь покорять иные миры, прекращайте спать и начинайте подготовку. Фехтование, стрельба из лука, верховая езда, рукопашный бой, азы травматологии. Ещё было бы неплохо освежить познания в алгебре, физике и химии. Иначе как вы собираетесь привнести в мир неотёсанных аборигенов, к примеру, ослепительное величие пороха и взрывчатки? Конечно, будет немного неловко, если после всего этого вы попадёте в высокотехнологичный мир, где царят битвы на роботах, а колбасу нарезают лазерным ножом. Но научиться ездить верхом намного проще, чем пилотировать огромного боевого робота. Как минимум потому, что лошадь вы найти сможете, а робота - нет. Ну а навыки оказания первой помощи (особенно себе самому) пригодятся совершенно точно, в какую бы вселенную вас не занесло.
        Магическое перо бесшумно повисло над листом бумаги, ожидая дальнейшей мысленной диктовки. Но, перечитав вступление, я остановил действие навыка и положил свежеисписанные листы в ящик стола.
        Не так давно мне в голову пролезло навязчивое желание написать короткое, а может и не очень короткое, пособие для начинающего попаданца. Конечно, я изрядно сомневался в том, что мне выпадет хоть малейший шанс издать его на покинутой при трагических обстоятельствах родине, но… Написать всё равно хотелось. К тому же, никто не помешает мне впоследствии взять и адаптировать сей труд под тельварские реалии. В конце концов, на одной только Земле свет клином не сошёлся и, если вспомнить слова Аллегри, она «вербовала» бедолаг и из каких-то иных миров.
        Убедившись, что ящик надёжно заперт, я встал из-за стола и подошёл к окну, устало потягиваясь. Пока что я не афишировал тот крохотный факт, что родился под совершенно иным небом, дабы избежать неудобных вопросов. По крайней мере, старался не афишировать. Чёрт его знает, что я там мог брякнуть под хорошей дозой гномьего самогона… Рано или поздно, правда всплывёт, в этом я не сомневался, но до тех пор не хотелось бы, чтоб мой примечательный опус попался кому-нибудь на глаза.
        Хотя у меня есть ощущение, что старик Горт что-то такое уже давно подозревает, но тактично помалкивает. За что ему большое спасибо. Золотой старикан.
        Поглазев немного на умиротворяющий вид неспешно плывущих по небу облаков, я вернулся в кресло, откинулся на спинку и уставился в потолок, вспоминая недавнюю беседу с Аллегри.
        Само собой, её предложение сходить чёрти куда, попутно рискуя жизнью, звучало просто отвратительно и, будь у меня альтернатива, я бы отмёл эту идею без каких либо раздумий. Но другие варианты оказались, прямо скажем, не лучше, а список задач, которые нужно было решить, рос буквально на глазах. А потому я, волей-неволей, но возвращался к этой идее.
        Прошло уже почти две недели с тех пор, как Лони завалилась ко мне в кабинет с не менее леденящим душу предложением сгонять в некое ущелье Бар-Гаота за кристаллами для ручного прототипа рейлгана. Невероятным образом, но мне удалось удержать Лони от немедленной отправки в путь. В первую очередь, я хотел отдохнуть от всей этой чехарды с взорванными крепостями, горящими гномами и порингами-культуристами. Кроме того, мне казалось важным присутствовать в тот момент, когда заработают первые ткацкие цеха, в которых начнут зарождаться первые ростки религиозного вируса. Так что я уговорил её отложить поездку на пару недель, дабы передохнуть и уладить все дела.
        Одним из таких немаловажных дел стала беседа с Эсвалем, посвящённая магии земли. Я уже давно хотел поболтать на эту тему с молодым тёмным эльфом и грех было не воспользоваться подвернувшимся свободным временем. Но ситуация с фортификационной магией оказалась несколько сложнее, чем я рассчитывал.
        Абсолютно все фортификационные заклинания находились под контролем военных и найти их даже в библиотеке столичного университета магии было попросту невозможно. И оставалось лишь догадываться, почему над этими заклинаниями ведётся столь строгий контроль. В конце концов, это ведь не оружие массового поражения.
        Кроме того, Эсваль поведал парочку любопытных слухов. Например то, что эти заклинания читают только из книг, так как они слишком сложны и масштабны чтобы кто-то мог их запомнить. А ещё, объёмы затрачиваемой магической силы и требования к её контролю таковы, что никто не способен применить эти заклинания в одиночку, да ещё без артефактов поддержки.
        Когда же я спросил, знает ли парень способ как-то достать книги с этими заклинаниями, рыжий маг лишь печально усмехнулся и покачал головой. Их выдавали только одобренным группам боевых магов земли на время строительства фортов и крепостей. Так что заполучить подобную штуку, не имея серьёзных завязок в армии, было попросту невозможно. А у Эсваля таких связей не было.
        После этой беседы я поговорил с Гортом и Ореном, так как у них явно имелись связи среди военных. Они пообещали связаться с парочкой знакомых, но сразу предупредили, что шансы достать подобную вещицу крайне малы. Но даже если они смогут достать искомое, мне всё ещё требовалось базовое понимание магии земли, чтобы получить возможность активировать эти заклинания. А с этим, после срочного изучения исцеляющей магии, у меня имелись некоторые проблемы.
        Что, в свою очередь, опять возвращало меня к беседе с Аллегри о катализаторе.
        - И почему всё так сложно, да, Шарли? - грустно спросил я у дремлющей на солнце паучихи. - Нет бы подогнать мне полный набор умений, фолианты разные… Слабоватая какая-то богиня мне досталась.
        Но в ответ на эту заслуженную критику мне не ниспослали не то что карающей молнии в темечко - даже возмущённым сообщением через браслет не одарили. Видимо, гордо проигнорировав.
        Шарлотта на моё негодование лишь лениво махнула пушистой лапкой.
        - Хорошо тебе, - вздохнул я. - Ешь, спишь, на солнышке греешься сколько хочешь. И почему меня угораздило стать Владыкой демонов, а не огромным беззаботным пауком?
        Паучиха приподнялась со своей новой, изрядно увеличившейся в размерах подушки, и посмотрела на меня с какой-то затаённой укоризной.
        - Ну ещё скажи, что я не прав, - ответил я на её взгляд.
        Шарли пару секунд переминалась с лапы на лапу, словно что-то обдумывая, после чего смущённо отвернулась и вновь пристроилась на подушку.
        - Вот о чём и речь, - хмыкнул я и легонько потрепал её, словно кошку. - Ладно, не обижайся, это я просто завидую.
        Оставив паучиху мирно дрыхнуть на столе, я убрал утренние бумаги в ящик, одним глотком допил остатки остывшего чая и вышел из кабинета.
        В доме, как и всегда, царил образцовый порядок. Будь мы на Земле, он был бы слишком образцовым, чтобы его могли поддерживать две хрупкие девушки. Однако же тут балом правила магия и, так как служанки активно использовали различные бытовые заклинания, я ещё ни разу не видел их уставшими, а в некоторые дни, в вечерне-ночное время, они были даже чересчур бодрыми. И даже разлетевшиеся по городу как пожар слухи о том, что мы с Лони помолвились, не особо влияли на их бодрость.
        - Господин, вы уходите? - Латика выглянула из столовой, услышав как я спускаюсь по лестнице.
        Ещё одним любопытным талантом девушек оказалась способность предугадывать мои намерения. Они почти безошибочно умудрялись понимать, когда я спускался отдохнуть или перекусить, а когда собирался уйти.
        - Да, нужно уладить пару дел в мэрии перед завтрашним отбытием, - кивнул я.
        - Прикажете подать ваш плащ? - уточнила эльфийка, выходя в гостинную.
        - Не стоит, - отмахнулся я. - Сегодня слишком жарко.
        Попрощавшись, я вышел из особняка и неспешно направился в сторону мэрии. Помимо жаркой погоды, имелась ещё одна причина, почему я отказался от ставшего уже «фирменным» фиолетового плаща с ликом Аллегри. Во время передвижения по городу он привлекал слишком много внимания и неспешная прогулка превращалась в сущее наказание. А если идти в обычном камзоле, да ещё и припрятав Мастерские Дайсы, дабы они не заливали округу своей мощью, то риск оказаться в толпе зевак уменьшался наполовину. Конечно, на случай особенно неприятного развития событий где-то позади всегда следовала парочка гоблинов Горта, но к чему разводить лишнюю суету?
        С тех пор, как я поселился в Лаграше, город не особо изменился. По крайней мере, на первый взгляд. Слишком мало времени прошло. Но вот выражения на лицах горожан однозначно стали светлей и уверенней. Мои речи о величии Аллегри и светлом будущем сеяли в их душах семена оптимизма, а новые ткацкие цеха даровали городу рабочие места.
        Как бы мне не хотелось добиться ощутимых результатов как можно быстрее, я прекрасно понимал, что всё это - лишь первый шаг длинного и крайне непростого пути. И со временем на этом пути начнёт появляться всё больше препятствий. Причём, не только от людов-фиарнийцев, но и от некоторых тельварцев. И к этому развитию событий следовало приготовиться предельно тщательно, ради чего я и отправился сегодня в мэрию.
        Добравшись до места назначения без особых хлопот, я зашёл внутрь и огляделся. Сегодня за регистрационной стойкой оказалась та самая эали с волчьими ушами, что я когда-то напугал при, кхм, «штурме» мэрии.
        - Владыка Нотан, добрый день! - обрадованно встрепенулась она.
        - Привет, Терал, - кивнул я. - Скажи-ка, Эртус у себя?
        - Да, Владыка, прибыл около часа назад.
        - Превосходно, тогда я к нему загляну.
        Городской казначей, как и ожидалось, находился в добром здравии, если так можно сказать о скелете, и усердно корпел над какими-то бухгалтерскими записями.
        - О, Владыка, моё почтение! - Эртус церемонно приподнял свой цилиндр, с которым никогда не расставался. - Чем обязан вашему визиту?
        - Добрый день, Эртус, - поздоровался я, проходя вглубь кабинета. - Слышал, ты скоро отправляешься в столицу по делам. У меня для тебя будет одно крохотное поручение. Ну, если точнее, то целых два.
        Глава 3. В путь!
        Перед тем, как отправиться в долгое путешествие, всегда следует перепроверить багаж. Будет очень неловко, если спустя неделю пути выяснится, что какая-нибудь чрезвычайно важная и необходимая вещь осталась дома. Так что я не стал этим пренебрегать и внимательно прошёлся по багажу ещё раз.
        Запас провизии? В достатке. И это не считая того, что я тайком заготовил аварийный рацион в Хранилище. Сменное бельё и одежда? Если не драться с порингами каждый день, то должно хватить. Запасной плащ с ликом Аллегри? Даже несколько. А ещё пачка обычных, для гоблинов. Чтобы выглядели стильно. Бесполезный фолиант, который ни на каплю не помог мне освоить магию воды в обход системы навыков? Пусть будет, на всякий случай. Штука увесистая, такой можно и звездануть кому-нибудь. Мастерские Дайсы? Да куда они денутся. Десяток краснокожих дуболомов? Уже сидят в повозках, гыгыкают. Даже отжали в арсенале пару трофейных ружей людов. Горт в количестве одной штуки? Стоит рядом, чуть ли не сияя белыми татуировками на роже.
        За Горта мне пришлось изрядно повоевать против Эртуса с Лаэнвелем. Когда я обрадовал их известием, что в нашей поездке появился ещё один пункт назначения, из-за чего нас не будет около месяца, городские управители схватились за головы и наотрез отказались отпускать со мной шамана. Воин он опытный, да и пожары тушит мастерски, ну мало-ли чего. Пришлось авторитетно стукнуть по столу и заявить, что старый гоблин поедет с нами, и точка. Апостол я или кто? Спорить они удумали… Пожар может и Эсваль песочком засыпать, а вот кто будет мои проблемы по дороге разгребать, если Горт дома останется?
        Самого шамана моё решение, конечно же, полностью устраивало, так что в процессе спора он мне всячески поддакивал. Но половину гоблинов из его отряда всё равно пришлось оставить в городе. Уж больно надолго мы отправлялись.
        Так, что там дальше по списку… Пропагандистские листовки, флаги, немного одежды с ликом Аллегри из самых первых, пробных партий и прочая религиозная мелочёвка, дабы иметь во время путешествия возможность просвещать тёмных аборигенов и обращать в истинную веру. А ещё немного материалов для ремонта телег и инструменты Лони. Вроде, всё на месте. Даже рюкзак не забыл.
        Стоп.
        Какой рюкзак?!
        Я машинально коснулся руками оттягивающих плечи лямок и обнаружил там пушистые паучьи лапы.
        - Шарли, что ты тут делаешь?! - я повернул голову, пытаясь разглядеть из-за плеча повисшую на мне паучиху. - Я же говорил, что уезжаю по делам!
        Само собой, паучиха ничего мне не ответила, лишь потёрлась брюшком о спину, устраиваясь поуютнее. И когда только успела забраться на меня незамеченной? Не пушинка ведь уже, килограмм пятнадцать-двадцать наела.
        - Шарли, не балуй, - строго сказал я. - Это долгое и наверняка опасное путешествие, я не могу взять тебя с собой.
        В ответ на это меня лишь плотнее обхватили лапами, чуть ли не впиваясь в кожу.
        - Кажется, она намерена ехать с вами, Владыка, - деликатно кашлянул Горт. - И настроена очень серьёзно.
        - Час от часу не легче… - вздохнул я и спросил у Шарлотты. - Ты уверена? Не пожалеешь?
        Она вновь потёрлась о мою спину, после чего оставалось только согласиться:
        - Ну, как знаешь, только потом не жалуйся, - я похлопал её по одной из лап. - Иди пока в карету, ищи себе место поуютнее.
        Едва услышав эти слова, Шарли тут же спрыгнула на землю и бросилась в сторону готовящегося к отправке обоза, радостно перебирая лапами и пугая некоторых зевак. Ещё не каждый в городе успел узнать, что у их Владыки в домашних питомцах здоровенная чёрная паучиха.
        Тот факт, что в этот раз путешествие пройдёт не в седле ящера или не на куче железного лома, неимоверно меня радовал. Карета, конечно, была предельно примитивной, но всё ещё могла похвастаться крышей над головой и относительно мягкими сиденьями. И предназначалась, само собой, для меня и Лони. Ну а теперь ещё и для Шарли. Я пытался пригласить туда и Горта, чтобы поберечь его старую спину, но шаман ехать с комфортом категорически отказывался, заверяя, что с некоторых пор радикулит совершенно перестал его беспокоить.
        Оставшаяся часть обоза состояла из двух обычных повозок, в которых и расположились гоблины. Единственным их отличием от тех телег, которые я видел в прошлый раз, была возможность быстро установить полог над кузовом, чтобы уберечься от дождя.
        - …Поняла, внучка? - донёсся со стороны бас Орена. - Ежели вдруг до этого дела дойдёт…
        - Да поняла я, деда, ну хватит уже, - с лёгким раздражением оборвала его гномка. - Все уши прожужжал. Нормально всё будет.
        Я сделал вид, что не услышал весьма подозрительной фразы Орена и отвернулся, наблюдая, как в повозки загружают последние пожитки и перепроверяют упряжь ящеров.
        - Вас что-то тревожит, Владыка? - неожиданно поинтересовался Горт. - У вас обеспокоенный вид.
        Похоже, что после подслушанного обрывка беседы я поменялся в лице и это не ускользнуло от проницательного взгляда старого шамана.
        - Меня беспокоит чёртова свадьба, старче! - шёпотом пожаловался я. - Лони сказала, что у неё всё под контролем, но за две недели я так и не смог вызнать у неё ни намёка на то, что она задумала. Я начинаю подозревать, что она не знает, что делать!
        Горт был одним из тех очень немногих, кто знал нашу маленькую тайну. Второй такой персоной была Шарли, так что круг посвящённых был действительно очень узким.
        - Кхм… - гоблин задумчиво почесал подбородок. - Согласен, непростая ситуация… Но, боюсь, пока что я не знаю, что вам посоветовать, Владыка.
        - Я тоже пока не знаю, что себе посоветовать, старче, - вздохнул я. - Остаётся надеяться, что…
        - Эй, зятёк! Подойди сюда! - прервал меня зычный оклик кузнеца. - Поболтаем напоследок!
        - Обсудим позже, старче, - кивнув шаману, я зашагал в сторону Орена.
        Лони возле него не оказалось. Рыжая шевелюра уже мелькала возле повозок и отвешивала тумаки гоблинам, готовящим обоз к отправлению.
        - Знаешь, вот стою и вспоминаю тот день, когда она покинула дом и отправилась покорять большой мир, - я ожидал, что кузнец опять начнёт парить мне голову свадебными вопросами, но гном поднял совершенно неожиданную тему. - Точно такая же неразбериха вокруг была, даже хуже, потому что провожать её пришла вся родня и половина к тому времени даже не протрезвела. И вот вроде столько времени прошло с того дня, она уже давно стала самостоятельной, а я всё ещё беспокоюсь. Ты уж приглядывай за ней, ладно, зятёк?
        В ответ на это я невольно улыбнулся. Как бы там ни было, а рыжий бородач действительно души не чаял в своей внучке.
        - Не волнуйся, Орен, оглянуться не успеешь, а мы уже вернёмся, - я хлопнул его по плечу. - Скажи лучше, как там дела с порингами?
        Не так давно я передал кузнецу десяток слаймовых ядер и он с помощниками организовали небольшую ферму по разведению и содержанию порингов, готовясь к необходимости в скором времени обрабатывать добытые нами кристаллы.
        - Не беспокойся, зятёк, всё под контролем, - хмыкнул кузнец. - У нас они не забалуют. К вашему возвращению ферма уже будет готова к обработке камней.
        - Нотан, деда! Хорош языками чесать, пора в путь!
        Лони, стоя на подножке кареты, смотрела в нашу сторону и призывно махала рукой.
        - Ну, иди, зятёк, - хлопнул меня по спине гном, едва не сбив с ног. - Мы с ней уже попрощались. Пусть ваш путь будет устлан лишь твёрдым камнем!
        Попрощавшись с кузнецом и махнув рукой стоящим в стороне Эртусу с Лаэнвелем, я забрался в карету и, закрыв дверь, плюхнулся на сиденье, половину которого уже успела занять Шарлотта. Лони заняла сиденье напротив, а компанию ей составила прислонённая к седушке Матильда, её верный шестопёр.
        - Тронулись! - раздалась команда Горта.
        И, мощно заворчав, ящеры двинулись вперёд, потащив за собой телеги.
        Путь нам предстоял неблизкий. Сначала, посещая по пути города и деревни, нам нужно было попасть в ущелье Бар-Гаота. Находилось оно на самом отшибе Браллака, на стыке границ гоблинского королевства, орочьих княжеств и Файесы, страны птицеподобных существ. Со слов Лони и Орена, там находился старый рудник по добыче альд и вельд-кристаллов, который пришлось оставить из-за постоянных нападений монстров, обитающих в ущелье. Затраты на охрану и защиту оказались слишком высоки для масштабной добычи, а потому рудник забросили до лучших времён.
        Лони собралась проникнуть туда небольшим, но сильным отрядом, наковырять быстренько пару телег камней и рвануть назад. Изначально мы планировали уложиться недели за три, но после ночной беседы с Аллегри маршрут было решено немного подкорректировать. И примерное время на экспедицию выросло до месяца, если не больше.
        Будь у меня возможность, я бы потянул время ещё немного, чтобы отдохнуть в городе, но не за горами была торговая ярмарка, на которой мы должны будем начать массовое распространение Аллегри-одежды. Так что вернуться следовало заранее, чтобы нормально подготовиться. Я планировал зачаровать некоторое количество вещей из тех, что пойдут в массы, а это требовало времени.
        - Какой-то ты хмурый, Нотан, - задумчиво сказала Лони, разглядывая меня.
        - Потому что я всё ещё не понимаю, как мы будем разгребать историю со свадьбой, - поморщился я, отводя взгляд от проплывающих мимо домов и провожающих нас горожан.
        - Да ты расслабься, - отмахнулась гномка. - Всему своё время. Просто наслаждайся путешествием. Не каждый день выпадает шанс вылезти за пределы города на поиски приключений.
        - Ты же знаешь, я ненавижу приключения, - в очередной раз напомнил я. - С превеликим удовольствием прожил бы без них.
        Вереница повозок постепенно выбралась из засилья зевак и начала лениво набирать скорость, направляясь за пределы города. Довольно фыркали ящеры, шлёпая лапами, гоготали из-за какой-то тупой шутки гоблины. Абсолютно никого, кроме меня, не беспокоило, что ближайший месяц мы будем ночевать чёрти как и чёрти где, на всю катушку вкушая «прелести» походной жизни.
        - Знаешь, Нотан… Кажется, я поняла, в чём главная проблема твоего характера, - неожиданно заявила гномка, когда мы выехали за ворота. - Ты не умеешь наслаждаться жизнью.
        - Чего?.. - удивлённо переспросил я.
        - Жить надо на полную катушку. Так, словно сегодня твой последний день, - охотно пояснила гномка. - Наслаждаться каждой минутой жизни, пока ещё можешь, пока тебя не прибили люды или не откусил голову ворласк. И раз уж у нас впереди целый месяц, то я, так уж и быть, научу тебя веселиться.
        Заявив это, гномка запустила руку под сиденье и вытащила оттуда пузатую бутыль, заставив этим меня нервно вздрогнуть.
        - И начнём мы прямо сейчас, - заявила она, весело ухмыляясь.
        Глава 4. Незапланированная остановка
        Любой, кто проезжал или проходил в эти дни по юго-восточным дорогам гоблинского королевства, имел шанс испытать свои нервы на прочность.
        Всё дело было в небольшом обозе из пары повозок и одной кареты, который мог встретиться им по пути. Он двигался на восток, в сторону горных районов страны и, на первый взгляд, ничем не отличался от сотен других обозов и караванов, что можно было встретить в жизни. Карета из тёмного дерева хоть и выглядела грубо, но именно в таких обычно передвигались чиновники из провинциальных городов, а также торговцы средней руки. То, что карету сопровождали две телеги вооружённых гоблинов весьма лихого вида, тоже мало кого могло удивить в этих краях. Места тут были беспокойные и любому, кто двигался не по основным трактам, нужна была приличная охрана.
        Никого не могли удивить и странные флаги, повязанные на древках гоблинских копий. Ну и что, что на чёрной ткани намалёваны белой краской игральные кости? Всякое бывает. В пути могут попасться и успешные торговцы, купившие право использовать собственный торговый знак. И мелкие аристократы из угасших родов, о которых никто уже слыхом не слыхивал, но право на фамильный герб и стяг у которых никто не отнимал.
        Даже эксцентричное украшение в виде большого чёрного паука на крыше кареты мало кого могло смутить. Кареты частенько украшали резными мордами разного зверья, а некоторые владельцы даже прибивали к ним настоящие головы, словно к стене над камином. Конечно, на странный декор кидали косые взгляды, но не более того.
        Настоящее испытание начиналось тогда, когда этот декор поворачивался к ним и дружелюбно махал лапкой.
        - УАААААААААРГХ!!! - донёсся вопль очередного бедолаги, припустившего с дороги прямо в чахлый лесок.
        Мне же оставалось лишь вздохнуть, прислушиваясь к удаляющемуся треску веток.
        На второй день пути Шарли надоело торчать внутри кареты и она начала выбираться наружу. Любимым её способом времяпрепровождения стали поездки на крыше, особенно в ясные солнечные дни. Она могла торчать там часами, греясь на солнышке и дремая. И только когда перегревалась окончательно, спускалась обратно.
        Иногда паучиха прерывала свои солнечные ванны охотой, заприметив какого-нибудь мелкого зверька на обочине. Когда она впервые спрыгнула в кусты на полном ходу, я не на шутку забеспокоился и приказал остановиться. Но пока до краснокожих охламонов дошло, что от них требуется, Шарлотта уже бодро бежала обратно, волоча за собой кокон с добычей.
        Раз этак на третий я окончательно привык к этим прыжкам за закуской и перестал обращать внимание. Шарли всегда возвращалась быстро, да и бегала восьминогая охотница намного шустрее, нежели неповоротливые ящеры. Кроме того, такие вылазки она совершала не особо часто, уходя на полноценную охоту ночью, когда мы вставали лагерем.
        Но на четвёртый день пути, когда мы уже оставили позади пару небольших деревень, Шарли принялась хулиганить, пугая встречных путников. Поначалу я пытался её образумить, но опечаленный вид паучихи и вступившаяся за неё Лони заставили меня отступить и махнуть рукой на эти мелкие шалости. В конце концов, ей просто было скучно. Благо, что Шарлотта проявляла завидное благоразумие и не заигрывала с теми, кто потенциально мог пустить в неё стрелу со страху.
        К тому же, мы специально передвигались по не самым оживлённым дорогам. Обдумав всё ещё раз, я решил пока что избегать городов и посещать исключительно деревни. Народ там попроще, понаивнее и религиозной пропаганде внимал с широко открытыми глазами. Дальше, по моей задумке, простые работяги, время от времени посещающие ближайшие города, сами разнесут нужные слухи, подготовив благодатную почву для последующих действий.
        Кроме того, такое решение позволяло оттянуть момент, когда местный феодал решит всерьёз заняться странной активностью на его землях.
        - Слушай, Нотан, что это там? - неожиданно спросила Лони, вглядываясь куда-то через окно.
        Проследив за её взглядом, я увидел в глубине лесочка какие-то серые пятна, напоминающие по цвету камень.
        - Какие-то валуны? - предположил я. - Или руины?
        - Руины, говоришь?.. - призадумалась гномка. - А как думаешь, там могло остаться что-нибудь ценное?
        - В такой близи от обжитых мест? Не думаю, - фыркнул я. - Можешь не сомневаться, оттуда уже давно унесли всё, что не прибито. А прибитое оторвали и тоже унесли.
        - И всё таки стоит проверить, - убеждённо заявила рыжая. - Никогда не знаешь, где могли пропустить тайничок, полный добра. Эй, Горт! Привал! Дело есть!
        И для пущей убедительности она пару раз стукнула по стенке кареты, за которой находились козлы с возницей и Гортом.
        Едва колёса повозок замерли, как Лони распахнула дверцу и выпрыгнула наружу, принявшись объяснять шаману причину остановки. Я не слишком хотел куда-то идти, но понимая, что гномка в любом случае потащит меня с собой, вышел из кареты и потянулся, разминая уставшее от дорожной тряски тело. Спустившись с крыши, рядом пристроилась Шарли, почуяв какое-то развлечение. После короткого обсуждения, Горт отправил с нами четырёх дуболомов на случай, если придётся что-нибудь тащить или убивать, а сам остался у обоза вместе с остальными гоблинами, для охраны.
        Идти пришлось дольше, чем казалось поначалу. Благо что лес выглядел относительно молодым и ещё не успел зарасти до непролазного состояния. Шарли, получив внеплановую возможность размять лапы, носилась вокруг с огромной скоростью, проверяя каждую яму на наличие чего-нибудь вкусненького. И если бы не её впечатляющие размеры, то она легко бы затерялась из виду в траве и кустарниках.
        - Тут была деревня, - неожиданно заявила Лони, поглядывая по сторонам.
        - Откуда ты знаешь? - удивился я.
        С моей точки зрения, перед нами находился самый обычный лес, без каких-либо признаков того, что раньше тут что-то было.
        - Чувствую остатки старых погребов в почве, - не слишком понятно пояснила она. - Большинство уже засыпаны землёй, но есть уцелевшие. Вот, смотри.
        Она свернула в сторону и, пройдя пару метров, ткнула пальцем на лесную траву:
        - Тут, например.
        Жестом подозвав гоблинов, я приказал им расчистить участок. Недоумевающе почесав лысины, те принялись драть траву, вырывая её порой вместе с кусками дёрна. И вскоре я увидел, что под слоем почвы покоится крышка погреба, обитая тонким, насквозь проржавевшим железом. Когда гоблины попытались её откинуть, она жалобно крякнула и провалилась вниз кучей гнилой трухи и обрывков отжившего своё металла. Из образовавшейся дыры ударила волна сырости.
        - Надо же… - пробормотал я, заглядывая в дыру. - Это какой-то гномий талант?
        - Конечно. Копая шахту, жизненно важно понимать, что когда ты ударишь киркой, не откроешь дорогу для подземной реки или, что хуже, лавового рукава. Так что мы давно научились чувствовать пустоты и изменения плотности породы.
        - А ещё тайники в руинах, да? - уточнил я.
        - Именно, - ухмыльнулась Лони. - Полезный навык, верно?
        Убедившись, что в старом погребе нет ничего, кроме полуобвалившихся стен, корней и остатков люка, мы продолжили идти к серому пятну впереди. По дороге я старательно пытался высмотреть хоть какие-то следы ушедшей с этой земли цивилизации, но так и не смог. Деревня, похоже, сгинула очень уж давно.
        И оттого становилось ещё интереснее, почему уцелела эта одинокая постройка.
        Дойдя до места, мы обнаружили серую каменную кладку, изрядно потрёпанную временем. Повсюду по камням ветвились трещины. Крыши не наблюдалось. Часть стены норовила рухнуть наружу и держалась только благодаря выросшим рядом деревьям. Правда, скорее всего, благодаря им она и начала падать. Но что меня удивило, так это высокие пустующие проёмы стрельчатых окон, сразу наводящие на определённые мысли о роли здания.
        Пройдя вдоль стены и завернув за угол мы обнаружили полуразрушенный вход, щеголявший когда-то большими двустворчатыми дверями, и зашли внутрь, после чего я окончательно утвердился в своей догадке.
        - Что это за руины такие? - спросила Лони, рассматривая полуразрушенный неф.
        - Храм, - коротко ответил я, осторожно проходя дальше.
        - Храм? - удивились гномка. - Погоди, настоящий? Из старых времён? Для этой твоей богини?
        - Может для моей, - пожал я плечами, - А может и нет.
        Изнутри место выглядело ещё более плачевно, чем снаружи. Крыша рухнула внутрь храма так давно, что успела покрыться пылью и грязью и порасти редкой травой. В паре мест прямо внутри залов росли деревья, а по стенам развесились вьюны. На некоторых колоннах нефа поселился мох.
        Поручив гоблинам пройтись вокруг храма и поискать что-нибудь ценное, гномка отправилась бродить по внутренностям храма, внимательно осматривая углы и колонны. Я же прошёл к месту, где некогда стоял алтарь и священная статуя.
        Каменная тумба алтаря пережила невзгоды, хоть и покрошилась по краям и покрылась трещинами. А вот статуе божества повезло намного меньше. Верхняя часть скульптуры рухнула вниз вместе с куском стены, к которой она примыкала, а обломки давно превратились в пыль под травой.
        Я никогда не был религиозен, даже после встречи с настоящей богиней в душе как-то не прибавилось священного трепета. Но этот ветхий памятник ушедшей эпохи почему-то заставлял меня ощущать меня странную тоску. Присев на обломок колонны, я принялся смотреть на остатки статуи и не заметил, как рядом пристроилась Шарли и повернулась в ту же сторону.
        - Эй, ты чего это? - спросил я паучиху, когда, наконец, обнаружил её компанию. - Ну ладно я приуныл, а ты чего притихла?
        Шарлотта в ответ лишь перебрала лапками и переместилась поближе ко мне, почти прижавшись. Я погладил Шарли, чтобы малость приободрить, и тут неожиданно на руке завибрировал браслет:
        Довольно печально наблюдать, к чему всё пришло, верно? ?(?o`; Знаешь, Нотан, а ведь как-то так и погибают боги. Разрушаясь и исчезая вместе со своими храмами и последними каплями веры. Не будь у меня приверженцев Рандома из других миров, то меня ждала бы именно такая судьба. (???) Пару раз мне довелось наблюдать, как гибнут молодые божки, не успевшие разбросать семена своего учения по Вселенной. Печальное зрелище. (;?:
        Ну да ладно, не будем о грустном! (^v^)Честно говоря, я рада, что ты сюда заглянул. Пусть здесь и не осталось никаких святынь, а моё благословение давно покинуло эти стены. Просто… Быть может, теперь, когда мой апостол случайно посетил мой старый храм, Удача станет чаще нам улыбаться? (o^^o)d
        P.S.
        В гости забегала Эри, интересовалась твоими успехами. Порадуй её, устрой парочку истинно Владыческих дел, лады? (?`???)?
        - И откуда я должен их взять, по вашему? - недовольно буркнул я, закрывая сообщение. - Такие дела на пустом месте не делаются.
        Через пару минут Лони завершила свой обход и направилась ко мне.
        - Нашла что-нибудь? - спросил я.
        - Вообще ничего, - помотала головой гномка. - Правда, под храмом есть какие-то помещения, но пробираться туда у нас нет времени, скоро начнёт темнеть, а мы ещё не добрались до Брулхи.
        Брулхой называлась деревня, в которой мы хотели остановиться сегодня на ночёвку. И, как я помнил, до неё было ещё несколько часов пути, а мы и без того провели в этих руинах немало времени.
        Помещения под храмом, о которых говорила Лони, наверняка были погребами и криптами, но лезть туда я не видел никакого смысла. Во-первых, оттуда наверняка всё выгребли. Во-вторых, там могла обжиться какая-нибудь страхолюдина, возня с которой затянется на чёрт знает сколько времени.
        - Тогда возвращаемся, - я хлопнул по коленям и поднялся.
        Уже на выходе из развалин храма я бросил последний взгляд на остатки статуи и мне показалось, что внутри руин что-то неуловимо изменилось. Но, так и не поняв, что именно, списал всё на излишнюю впечатлительность.
        - Ничего, - пробормотал я. - Дай время, будут тебе новые храмы. Если будешь хорошо себя вести, конечно.
        И, потрепав всё ещё тихую Шарли, я отправился вслед за гномкой в сторону дороги, созывая по пути скучающих гоблинов и обдумывая странное поведение паучихи.
        Величие Владыки демонов. Интерлюдия
        Самым страшным врагом любого бога является довольно банальная вещь, посещающая всякое разумное существо. Скука. Каждый бог решает эту проблему по разному. Некоторые спускаются в собственный мир под видом смертного в поисках утех и приключений. Другие устраивают массовые войны, доводя до гибели целые цивилизации и взращивая новые на их пепле. Ну а Аллегри подсела на видеоигры из различных миров.
        Приключения в выдуманных вселенных настолько её поглотили, что она тратила на них практически всё своё свободное время. Ведь, если смертным игры позволяли вкусить толику чувства всемогущества, то для богов они становились возможностью ощутить себя смертным, не имея возможности превзойти правила этого выдуманного мира. И это чувство поглотило Аллегри. Впрочем, видеоигры - это не самое худшее хобби для той, кто способен изменить Судьбу всей Вселенной одним броском костей. По крайней мере, оно безобидно для окружающих.
        Однако с недавних пор у неё появилось ещё одно развлечение. А именно - наблюдение за похождениями её апостола. Само собой, скучные эпизоды вроде сидения в кабинете, когда с ним ничего интересного не происходило, она беззастенчиво пропускала. Бывало, пропускала и интересные моменты, заигравшись во что-нибудь. Но в основном, конечно же, старательно за ним приглядывала. И, по возможности, давала советы или предупреждения, оценивая всё, что происходит неподалёку от него.
        - Вроде бы я слышала, что они едут в Брулху… - задумчиво пробормотала Аллегри, лениво скользя взглядом по карте Тельвара. - Где это вообще?
        Наконец, она нашла крохотную точку в стороне от тракта и приблизила изображение, открыв перед собой панораму деревни. Одной из немногих возможностей, ещё оставшихся у неё как покровителя мира, была способность приглядывать за тельварцами, а также слышать их мысли, желания и эмоции. Но это распространялось лишь на земли, ещё не занятые захватчиками.
        При попытке заглянуть к фиарнийцам её взгляд натыкался на мутную пелену, словно земли были покрыты «туманом войны». Аллегри чувствовала, что способна пробиться сквозь эту завесу, но в данный момент ей попросту не хватало сил. Ну а о том, чтобы заглянуть в головы людов, сейчас не могло идти и речи.
        Окинув взглядом территорию Брулхи, Аллегри нахмурилась. Обстановка в ней не походила на мирную и спокойную. Деревья вокруг деревни были недавно вырублены, превратившись в высокий частокол, опоясывающий поселение. Повсюду на деревенских улицах лежали кучи приготовленных для розжига дров, а жители на улицах ходили сплошь с оружием или тем, что могло за него сойти. Аллегри ясно чувствовала волны тревоги и напряжения, исходящие от них.
        - Что у них происходит?.. - пробормотала она себе под нос и сделала картинку ещё объёмнее, полностью погрузившись в происходящее.
        - Эй, тащите ещё дров к северной стене! - рявкнул немолодой орк с перевязанной рукой. - Гуц, почему твои дети ещё на улице? Живо загнал в дом!
        Потрёпаный гоблин со свежим шрамом на лице, повернувшись на оклик и увидев детвору, тут же бросился отвешивать им подзатыльников.
        И подобное происходило по всей деревне. Женщины и дети скрывались в домах, запирая двери на засовы. Мужчины готовили костры, размещая их явно таким образом, чтобы они могли осветить всю деревню и нервно поглядывали на небо, окрашенное в багрянец заката. Всякий, кто был сейчас на улице, не выпускал из рук оружия. Деревня словно готовилась к осаде, но Аллегри не понимала причины. Но одно она понимала точно - жители были испуганы.
        Страх словно окутал Брулху плотным плащом. И чем ниже опускалось солнце, тем толще и тяжелее становился этот плащ.
        Аллегри поняла, что должна разобраться в том, что тут происходит, пока Нотан не добрался до места. Сосредоточившись, она впустила в себя мысли и переживания жителей, после чего ситуация прояснилась.
        Брулха была обыкновенной деревней, промышлявшей добычей пушнины в окрестных лесах. Она жила спокойно, продавала меха и излишки вяленого мяса в ближайший город, и не знала серьёзных бед. Пока неделю назад в лесу не завелись неизвестные монстры.
        Никто не знал, откуда они пришли и почему. Считалось, что в этих лесах отродясь не жило никого страшнее волков, с которыми деревенские охотники могли сладить без каких либо проблем, если бы те вдруг оказались достаточно глупы, чтобы приблизиться к жилью. И когда монстры неожиданно напали, взявшись словно из ниоткуда с закатом солнца, никто не был готов.
        Аллегри захлестнули мрачные и тяжёлые воспоминания выживших. Воспоминания о том, как по улицам деревни шныряли косматые бочкообразные твари. Невысокие, но тяжёлые монстры напрыгивали на жителей из темноты, без усилий ломая их своими, похожими на руки конечностями, и утаскивая в лес.
        К тому моменту, пока селяне взялись за оружие и дали отпор, многие из их близких исчезли без следа. Жёны и сёстры, мужья и братья, родители и дети. Охотники смогли убить несколько тварей, но размен оказался несравнимым. К утру, когда первые лучи солнца коснулись улиц, деревня была объята горем и яростью.
        Все, кто не был ранен и мог держать оружие, бросились в погоню по следам тварей, надеясь хотя бы кого-нибудь спасти. Но преследование, длившееся несколько часов, окончилось провалом. Следы, доведя охотников до глубокого оврага, находившегося вдали от деревни, просто исчезли. Не желая с этим мириться, они обшарили в овраге каждый клочок травы, но так ничего и не нашли, кроме затхлой застоявшейся жижи на его дне.
        Погоня закончилась ничем. Треть жителей деревни сгинула без следа. А на следующую ночь нападение повторилось. Хотя вся деревня была настороже из-за произошедшего, без жертв всё равно не обошлось. Но во время второго нападения охотники заметили одну важную вещь. Твари опасались огня и старались не находиться на освещённых участках слишком долго.
        Пережив очередную ужасную ночь, староста деревни отправил гонца в город, чтобы донести вести о произошедшем и привести помощь. Но так как до города было два дня пути, жители деревни принялись готовить своё поселение к обороне, вырубая окружающий лес и пуская его на дрова и строительство стены.
        - Вот оно как… Хурги, значит… - Аллегри задумчиво подкинула монетку, размышляя о ситуации. - Я думала, они уже давно вымерли… Не самые опасные твари, но неприятные. Стоит ли предупредить Нотана?
        Прикинув соотношение сил и его собственные навыки, богиня решила, что ничего страшного её апостолу не угрожает и решила просто наблюдать за тем, как Владыка демонов справится с «демонами». Благо, ждать оставалось совсем недолго.
        - Староста, на дороге кто-то есть! - к орку, командующему подготовкой, подбежал молодой эльф. - Повозки с гоблинами и какая-то карета! Прибудут минут через пять!
        - И что? - рыкнул орк. - Пусть поворачивают назад. Мы не принимаем гостей.
        - Но, старший!.. - растерянно возразил эльф.
        - Мы не откроем ворота, Эунель, - помотал головой орк. - Уже не откроем.
        - Старший, они же не успеют убраться отсюда, - севшим голосом пробормотал охотник Эунель. - Твари вот-вот заявятся…
        - Что ж, это очень печально… Но тем лучше для нас, - орк опустил тяжёлую ладонь на плечо эльфу и огляделся. - Хотя бы сегодня твари отвлекутся от нашей деревни.
        Ему не нравилось то, что он сейчас сказал. И он знал, что этим решением обрекал неизвестных путников на верную гибель. Аллегри чувствовала, каким тяжёлым камнем это легло на его сердце. Но сейчас его волновала только защита деревни. Его семьи и друзей. И незнакомцы в повозках в это число не входили.
        - Зажигайте костры! - рявкнул он. - Готовьтесь к бою! Темнота уже близко!
        Стоило его приказу разнестись над поселением, как во всех его уголках загудели могучие кострища. Аллегри чувствовала, что напряжение после этого лишь усилилось. Все жители деревни были на взводе и в сердцах у многих гнездился страх перед очередной, полной неизвестности и тварей, ночью.
        Одобрительно кивнув, орк отправился к воротам, на случай, если что-то пойдёт не так. Его немного тревожил тот факт, что кроме обычных повозок сюда приближалась ещё и карета. Даже обычные торговцы были очень редкими гостями в этой деревне, так как она лежала в стороне от тракта и мало кто хотел сюда сворачивать и терять время. До времени сбора податей так же было ещё очень далеко, так что он совершенно не представлял, кому могло запонадобиться ехать сюда. В то, что помощь из города прибыла так быстро он тоже не верил.
        Быстро добравшись до ворот, он залез на грубую дозорную башенку, доделанную буквально лишь сегодня.
        - Заинтересовался, Брагал? - обратился к нему по имени старик-элани, стоявший в дозоре, и нервно дёрнул хвостом. - У меня мурашки по коже от этого возовья. Не к добру это…
        - Нынче ничего не к добру, - в сердцах рыкнул орк и глянул на дорогу, ведущую к деревне.
        Но, едва увидев в последних отблесках ускользающего солнца приближающийся караван, был вынужден согласиться со старым охотником. Выглядел он недобро.
        Две телеги были заняты одними только гоблинами. Вооружёнными гоблинами, в лёгких доспехах и тёмных плащах. В креплениях повозок, в которые обычно крепили стойки для полога, торчали длинные копья, на древках которых развевались чёрные стяги с белыми знаками игральных костей. Гоблины с передней повозки тыкали пальцами в запертые ворота и о чём-то переговаривались.
        Но если две повозки Брагал ещё мог как-то понять, то при виде кареты его прошиб настоящий озноб. Тёмная как ночь, с украшением в виде устрашающего чёрного паука, сверкающего тёмно-красными глазами, она вызывала в душе деревенского старосты необъяснимую тревогу.
        И чем ближе оказывалась карета, тем сильнее тревога сжимала его сердце.
        Немного не доехав до ворот, процессия остановилась и с козел кареты привстал пожилой гоблин в металлической мантии шамана, оперевшись на массивный посох.
        - Люди Брулхи! - с важным видом крикнул он. - Вас почтил визитом Владыка демонов Нотан, посланник милостивой Богини, покровительницы Тельвара! Откройте ворота!
        В голове Брагала заметались хаотичные мысли. Богиня? Владыка демонов? Не тех ли демонов, что атакуют его деревню уже целую неделю?!
        - Я не понимаю, о чём идёт речь, но ворота не откроются до рассвета, - наконец ответил он. - Убирайтесь отсюда, если хотите жить.
        Шаман, услышав его ответ, нахмурился. Брагал не знал, воспринял он его речь как предупреждение или угрозу, но это его мало волновало. Пусть понимают как хотят и катятся, пока могут. Если смогут.
        - В вашем голосе нет ни почтительности, ни гостеприимства, - неожиданно ответил он. - Хотя сам Владыка Нотан почтил вас своим визитом, желая одарить милостью Богини. Откройте ворота по доброй воле!
        - Ворота останутся закрыты до утра, - отрезал орк. - Если этот ваш владыка так желает одарить нас милостью, то пусть попробует сделать это завтра. Если сможет.
        Сказав своё последнее слово, он развернулся и направился к лестнице, оставив наблюдать за обстановкой старика-эали. Он не видел, что шаман открыл небольшое оконце, отделяющее скамью возницы от салона кареты и перебросился несколькими фразами с теми, кто сидел внутри.
        Зато Аллегри отлично услышала, о чём там шла речь и её лицо посетила весёлая ухмылка.
        Это настигло Брагала, когда он уже почти спустился вниз, и орк едва удержался на лестнице. Его нутро словно сжало гигантскими тисками. Чувство тревоги оглушительно взвыло. Немолодой, видавший всякое орк, хотел забиться в угол и закрыться руками, но лишь усилием воли смог подавить это мерзкое чувство.
        Спрыгнув вниз, он огляделся и понял, что другие жители деревни, находившиеся возле ворот, чувствуют себя не лучше.
        Их взгляды панически шарили по округе, словно ища укрытие. Оружие в руках дрожало. Эльф, который недавно принёс Брагалу новость о повозках, медленно отступал назад, выпучив глаза в сторону ворот, словно за ними он видел смертельную опасность.
        Жуткий удар сотряс ворота, погрузив старосту в ещё большую панику. Уже несколько ночей они держали удар шедших на таран тварей, но сейчас тонкие брёвна, хрустнув, выгнулись внутрь. А последовавший через секунду второй удар размолотил в щепки несколько центральных жердей и сорвал запор, после чего повреждённые створки распахнулись внутрь, бессильно качаясь на петлях.
        Брагал в оцепенении наблюдал как в деревню въезжают повозки и жуткая карета. И именно от неё исходило это подавляющее чувство страха. До старосты, наконец, дошло, что это была демонстрация силы.
        - За… Закрыть ворота! - смог он выдавить из себя через какое-то время. - Тащите брёвна на починку! И приведите сюда больше людей для защиты бреши!
        Процессия, не обращая никакого внимания на поднятую суматоху, медленно въезжала в центр деревни, распространяя вокруг себя ощущения страха и ужаса.
        Аллегри хмыкнула. Аура Мастерских Дайсов, наложившись на укоренившийся в сердцах селян страх, дала очень интересный эффект. Даже она не предполагала, что получившееся давление окажется настолько сокрушительным. И теперь она размышляла, будет ли эффект таким же, если Нотан поселит страх в сердцах людов?
        Ящеры, тем временем, дотащили повозки до деревенской площади и остановились, устало фыркая. Жители деревни молча наблюдали за тем, как с телег высыпали свирепо поглядывающие на них гоблины и боролись с желанием сбежать как можно дальше. Но от этого их останавливало только понимание того, что в лесу сейчас царят твари не лучше.
        Неожиданно тёмный силуэт украшения на крыше кареты шелохнулся и спрыгнул на землю. Площадь разрезал жуткий вопль и кто-то из жителей, бросив копьё, бросился наутёк. Вид огромного живого паука стал для него последней каплей. И Аллегри ему искренне сочувствовала, насколько могла.
        Раздался скрип открывшейся дверцы и из кареты вышла высокая фигура в тёмных одеждах. Никто из деревенских не мог разглядеть, кто стоит перед ними, так как их внимание приковали пугающие и горящие призрачным фиолетовым светом глаза незнакомца. Медленно обведя всех взглядом, он подошёл к жуткому пауку и потрепал его по голове, словно собаку.
        - Мне кажется, или нам тут не рады, старче? - неожиданно сказал он подошедшему шаману.
        - Полагаю, вышло какое-то недоразумение, Владыка, - почтительно ответил ему шаман, приложив кулак к сердцу. - Сейчас я отправлю кого-нибудь за старостой и…
        - ТВАРИ! ТВАРИ ИДУТ! - раздался истошный вопль с окраины деревни.
        Услышав это, жители словно сбросили сковавшее их оцепенение и встревоженно заозирались, не понимая, на кого им сейчас следует реагировать. На монстров из леса или же на таинственного и жуткого незнакомца перед ними.
        - Что тут происходит, Горт? - уже серьёзнее спросил Нотан.
        А Аллегри, откинувшись на диван, призвала себе в руку стакан с попкорном и приготовилась наблюдать за шоу.
        - Ну что же, мой апостол, продемонстрируй этим бедолагам величие и могущество Владыки демонов! - весело воскликнула она и закинула в рот пригоршню попкорна.
        Глава 5. Ночь в Брулхе. Часть 1
        - Прошу вас, Владыка, пустите меня! Сей дряхлый старик обязан посетить это священное место!
        Старик был настолько дряхлым, что держать его приходилось всего-то четверым молодым гоблинам, в самом расцвете их сил.
        - Угомонись, старче! Вся святость оттуда уже давно испарилась, там остались одни лишь камни, обломки и птичий помёт! А если мы задержимся тут ещё больше, ночевать придётся в лесу!
        Стоило лишь упомянуть о том, что за руины мы обнаружили, как Горт едва не сорвался в паломничество и нам пришлось его останавливать. Честно говоря, я успел подзабыть, что шаман был одним из немногих истово верующих последователей Аллегри. И если бы помнил, то дважды подумал бы о том, стоит ли рассказывать гоблину о разрушенном храме.
        Переубедив, в конце концов, не в меру религиозного гоблина не тратить время зря мы смогли отправиться в путь. Меня немного беспокоило, успеем ли мы прибыть в деревню до темноты, но возница убедил, что времени ещё достаточно.
        - Какая она? - задала неожиданный вопрос Лони, когда мы уже основательно отъехали.
        - Что? Кто? - не сообразил я.
        - Ну, богиня эта твоя, - пояснила рыжая. - Ты же её видел? Или она тебе, как и Горту, просто причудилась?
        - Причудилась? - хмыкнул я. - А сможешь доказать, что именно ты не чудишься мне в данный момент?
        - Чего? - вытаращилась на меня гномка.
        - Да так, забудь, - я усмехнулся, решив не грузить Лони теорией солипсизма, иначе был риск нажить себе сложный философский спор во время ближайшей попойки. - Да, я видел её несколько раз. А почему ты спрашиваешь? Решила неожиданно уверовать?
        - Вот ещё! - Лони дёрнулась, словно хотела отпрыгнуть. - Просто стало интересно, какая она. Та, кому ты служишь. Какой у неё характер, например?
        - Характер отвратительный, - честно ответил я. - Она очень своенравная и не слишком задумывается о последствиях. Её веселит, когда я влипаю в неприятности и она частенько сама же мне их подкидывает. Вместо нормального совета она скорее отпустит глупую шутку. В общем, не лучший образец начальника. Но, по крайне мере, она не жестока и не зловредна, и действительно пытается переломить ход войны с людами.
        - Почему пытается? Разве бог - это не какая-то всесильная сущность? - нахмурилась гномка. - Почему она не может просто взять и смешать с пылью эти куски ворласкового дерьма?
        - Увы, не всесильные. Я когда-то тоже так думал, но оказалось, что там тоже царят свои правила и законы. Она бы и рада спуститься в Тельвар и навести тут порядок, но просто не может. Потому-то и нужен я.
        - Хм, понятно… - несколько секунд Лони молчала, о чём-то раздумывая. - Ну да ладно, в Бездну богов. Давай-ка вернёмся к твоей аллергии на приключения…
        Это была уже не первая наша беседа на эту тему, и спустя несколько часов я уже не в первый раз горел желанием стукнуть доставучую рыжую заразу, чтобы она от меня отлипла. Но искренне опасался, что тогда меня стукнут в ответ. Матильдой. А получать Матильдой по тыкве я пока как-то желанием не горел. Потому приходилось терпеть.
        К счастью, когда я уже почти решился на непоправимое, гоблины с передней повозки загорланили о том, что впереди соизволила показаться деревня и это позволило сменить тему.
        Так как солнце уже почти село за горизонт, я начинал беспокоиться, не ошибся ли возница. Перспектива заночевать в лесу, не добравшись всего ничего до обжитых мест, совершенно не вдохновляла, и когда я услышал, что мы почти приехали, то смог расслабиться. Но довольно быстро весёлое горлопанство гоблинов сменилось озабоченным бубнежом.
        - Что это там? - озадаченно нахмурился я, прислушиваясь к гоблинам. - Ворота закрыты?
        - Да ничего необычного, - успокоила меня Лони. - Деревни всегда закрывают ворота на ночь, если у них есть защитная стена. Горт сейчас всё решит.
        Однако, к большому удивлению гномки, да и моему тоже, представитель деревни, с которым начал говорить шаман, не горел желанием впускать нас внутрь. Если точнее, он вообще не собирался этого делать. Из вариантов он предложил катиться куда подальше или же ждать утра. Я уже собирался выглянуть из кареты и посмотреть, что это за негостеприимная деревня такая, как позади Лони открылось небольшое окошко и в нём показалось лицо Горта.
        - Владыка, кажется, эти тёмные деревенщины не понимают, кто оказался у них на пороге, - искренне негодуя сообщил он. - Прошу вас, высвободите вашу ауру, чтобы они осознали с кем имеют дело!
        Под аурой шаман подразумевал, само собой, ауру Мастерских Дайсов, которые во время путешествия я обычно держал в Хранилище, чтобы не наводить панику среди других путников. Для них вполне хватало и Шарли.
        - Ты уверен, старче? - уточнил я. - Может у них есть какая-то причина не открывать ворота?
        - Причина? - фыркнул гоблин. - Что может быть важнее посланника самой Богини? Просто выпустите свою ауру, Владыка. Остальное старик Горт сделает сам.
        - Хорошо, - кивнул я и Горт, тут же просияв, закрыл окошко.
        Взмахнув рукой, я вызвал меню Хранилища и вытащил Дайсы из ячейки. По идее, этот жест, маскирующий мои манипуляции в меню, должен быть величественным и полным достоинства. Но в карете для этого было как-то маловато места, да и на Лони он никогда впечатления не производил. О чём гномка не преминула напомнить, насмешливо фыркнув.
        - Ой, отвали, - поморщился я и сунул зажатые в кулаке артефактные кости в карман плаща.
        Неожиданно снаружи раскатисто громыхнуло, словно кто-то бил кувалдой по деревянному щиту, после чего грохот сменился жалобным скрежетом и повозки сдвинулись с места. У меня тут же возникли определённые подозрения и они полностью подтвердились, когда мы въехали в ворота и я увидел, что от них осталось.
        - Старик слишком прямолинейный… - вздохнул я.
        - Зато ночевать будем не в лесу, - резонно возразила гномка и нахмурилась. - Эй, твоё Владычество. Это из-за тебя их так трясёт? Они словно глубинного дракона увидали.
        Я обратил внимание на лица деревенских жителей и серьёзно удивился. На кого бы я не глянул, у каждого на лице застыла гримаса ужаса и они не сводили взглядов с нашей кареты.
        - И все вооружены, - добавил я. - Что тут случилось? Неужто они оружие из-за нас похватали?
        - Не думаю, - ответила Лони, посерьёзнев. - Кругом костры жгут, освещают территорию. Будь переполох из-за нас, они бы просто не успели так подготовиться.
        Через пару минут наш караван вкатился на деревенскую площадь и остановился. Тут же забряцала экипировка спрыгивающих на землю гоблинов. А потом за окошком кареты промелькнула тень присоединившейся к ним Шарли и со стороны жителей раздался чей-то панический вопль.
        Тяжело вздохнув от понимания, что впереди опять какие-то проблемы, я распахнул дверь кареты и спустился вниз. Если абстрагироваться от происходящего, деревня была самая обычная. Аккуратные деревянные дома, небольшие огородики. Местами стояли жерди с растянутыми на них шкурами.
        Вот только огороды выглядели безжалостно истоптанными или взрытыми, окна многих домов оказались заколочены досками. А на некоторых углах зданий ясно виднелись следы крупных зубов.
        А жители… А жители выглядели так, словно готовы были в любой момент броситься в атаку от безысходности и испуга. И это меня беспокоило. Аура Дайсов, конечно, неслабо давила на окружающих, это я понял ещё в свои первые дни в Лаграше. Но чтобы до такой степени? Хмуро оглядывая замерших вокруг селян, я подошёл к Шарлотте и слегка её потрепал, так как паучиха тоже явно выглядела напряжённой из-за всех этих взглядов и оружия.
        - Мне кажется, или нам тут не рады, старче? - спросил я у показавшегося слева шамана.
        Гоблин, казалось, находился в лёгком недоумении из-за обстановки вокруг.
        - Полагаю, вышло какое-то недоразумение, Владыка, - ответил он, приложив кулак к груди. - Сейчас я отправлю кого-нибудь за старостой и…
        - ТВАРИ! ТВАРИ ИДУТ! - неожиданно раздался истошный вопль с окраины деревни.
        И этот вопль не предвещал ничего хорошего.
        Услышав его, молчаливое напряжение, повисшее в воздухе, словно лопнуло и селяне, заозирались. Через пару секунд часть из них бросилась в стороны, перехватывая оружие поудобнее, а часть так и осталась стоять на площади, настороженно следя за нами.
        - Что тут происходит, Горт? - уже серьёзнее спросил я, прислушиваясь к крайне не понравившемуся мне шуму с окраин деревни.
        Сзади глухо бряцнуло и, оглянувшись, мы с Гортом увидели Лони, выбравшуюся из кареты при полном параде - в чёрной броне и с шестопером на плече.
        - Тут происходит какая-то хрень, - авторитетно заявила она и, встав возле нас, крикнула в толпу. - Ну, чего молчите, словно у хролга в брюхе?! Живо выкладывайте его Владычеству, что у вас тут творится! Глядишь, поможет!

* * *
        - Какого чёрта вся такая подобная фигня случается именно тогда, когда я поблизости?! - ворчал я, шагая в сторону тех самых ворот, что не так давно сломал старче.
        То ли оклик гномки возымел оживляющее воздействие, то ли всех впечатлила её мощная броня и суровость Матильды, но селяне после него окончательно оживились и после недолгих переговоров отправили к нам «посла». Им оказался изрядно нервничавший гоблин, постоянно косившийся в сторону Шарли, словно боялся, что она его сожрёт. И, хоть и с горем пополам, на своём гоблинском диалекте с примесью испуга, он кратко поведал о том, что стряслось в Брулхе.
        - Вероятно, это провидение Богини, Владыка? - ответил шагающий следом Горт, не заметив вложенного мной сарказма. - Она ведёт вас туда, где в вас нуждаются больше всего!
        - Ну да, ну да… - буркнул я под нос.
        По мере приближения к воротам всё явственней и чётче становились звуки, которые я предпочёл бы не слышать. Или слышать хотя бы как можно дальше от себя. Но обстоятельства вынуждали идти туда и помогать деревенским разобраться с проблемой. Во-первых, потому что Горт сломал ворота, что подкосило и без того жидкую оборону деревни. Во-вторых, потому что я, будь оно неладно, посланник милостивой и добросердечной Богини, что не могла оставить в беде детей своих. Интересно, она вообще наблюдает за мной сейчас или опять рубится в очередную игрушку?
        Неожиданно пришедший из браслета электрический разряд привнёс в этот вопрос полную и однозначную ясность, а также немного боли в запястье.
        - Несите ещё копья! - раздался впереди истошный крик. - Эти мрази поняли, что тут брешь!
        Неосознанно мы прибавили ходу, так как ситуация впереди не выглядела обнадёживающе. Защитная стена постоянно сотрясалась от напрыгивающих на неё тварей. Мало кому из них удавалось допрыгнуть до верха, зато им прекрасно удавалось раскачивать ограждение и время от времени до нас доносился треск. Но за периметр я особо не волновался, так как Горт отправил туда на подмогу своих обалдуев, вооружённых и экипированных куда как лучше местных охотников.
        А вот защитники ворот явно не справлялись с натиском. На улице, в свете костров уже лежала пара косматых тварей, проткнутых копьями. И неизвестно, смогли ли они остановить всех прорвавшихся монстров, или же кто-то из них уже носится по деревне. Охотники, тем временем, усердно тыкали в разбитую сердцевину ворот копьями и пускали стрелы, надеясь ранить или хотя бы отпугнуть постоянно мелькавших снаружи тварей.
        Створки ворот подпирали многочисленные брёвна, чтобы хоть как-то не дать им распахнуться, но судя по тому как содрогалась конструкция, стоять ей осталось недолго.
        Немного оценив ситуацию и прикинув шансы на успех, я спросил у шамана:
        - Старче, сможешь покрыть ворота льдом так, чтобы их никто не мог сдвинуть?
        - Обижаете, Владыка. Прикажете начинать? - тут же ответил Горт.
        - Нет, только после моей атаки, - сказал я и чуть повернул голову к гномке. - Лони, прикрой меня, если кто-то прорвётся внутрь.
        - Без проблем! - рыжая лихо махнула Матильдой. - А что ты задумал?
        - Держитесь чуть позади.
        Я не стал отвечать подробнее, ибо именно в этот момент защитники ворот вновь попали в радиус ауры Дайсов и испуганно заозирались, из-за чего их оборона резко ослабла. Пора было действовать.
        Я вызвал около рук два гудящих ослепительных разряда, вгрызающихся в землю и рявкнул так громко, как только мог:
        - А НУ ВСЕ В СТОРОНУ!
        В тот момент я примерно догадывался, что увидели защитники, обернувшись на мой вопль. И не мог их винить за то, что они тут же бросились кто куда. В общем-то, ведь именно это мне и было нужно.
        Я резко вскинул руки, направляя их прямо в дыру в воротах, и спустил молнии с поводка, накачав их магической силой под завязку. От сумасшедшего грохота заложило уши, а в глазах заплясали цветные пятна. Но я знал, что в это мгновение ослепительная полоса электрической плазмы, пролетев по оставшимся метрам улицы, ударила прямо в брешь, уничтожая всё на своём пути и поджигая края створок, словно спички.
        - Старче, начинай! - я на всякий случай замахал ему рукой, если вдруг шамана тоже контузило.
        Гоблин кивнул и вскинул посох, шевеля губами. Буквально через пару секунд створки ворот и упоры окутала водяная пелена, гася языки пламени. А ещё спустя мгновение вода принялась стремительно покрываться ледяной коркой, пока не замёрзла до самых брёвен. Шаман повторил процедуру ещё пару раз, пока вход в деревню не покрылся основательным слоем льда, оставив между створками лишь узкую щель.
        Я всё это время не спускал глаз с бреши, готовясь ударить ещё раз, если в деревню полезет новая волна монстров. Молнии сработали на славу. Посреди улицы на земле дымился чёрный выжженный след. Трупы монстров, попавших под удар, обезобразились ещё больше и вовсю коптили тяжёлым чёрным смрадом. Равно как и твари за воротами, принявшие на себя основной удар.
        - Готово, Владыка! - сообщил шаман, запечатав ворота окончательно ледяным щитом.
        Только после этого я позволил себе немного расслабиться и выпустить в небо подготовленные на случай нового прорыва молнии.
        - Вот бы мне ещё за это платили… - тихо буркнул я под нос и огляделся по сторонам. - Ну всё, выходите!
        На лицах охотников, спрятавшихся на время нашей небольшой спецоперации кто куда, застыла причудливая смесь страха, неверия и восхищения. Но вот вылезать из укрытий они не слишком спешили. Лишь один из них, немолодой орк с перебинтованной рукой и жутковатой рваной раной на груди, явно передвигаясь с усилием, вышел к нам.
        - Я даже не знаю что сказать, - после некоторого молчания хрипло прорычал он. - С одной стороны, вы нас сейчас спасли. С другой - именно из-за вас мы оказались в этой ситуации. Бедолага Эунель чуть не погиб и точно не сможет сражаться несколько недель.
        - Да как ты!.. - начал было возмущаться позади меня Горт, но я махнул ему рукой.
        - Давайте сойдёмся на том, что ничего бы не произошло, впусти вы нас в деревню сразу же, - мрачно сказал я и протянул ладонь в сторону его раны. - Что до вашего раненого…
        Я активировал заклинание Исцеления и жутковатая рана орка начала медленно затягиваться, время от времени неприятно чавкая. Целитель из меня был не впечатляющий, но орк вытаращился на заживающую рану так, что я всерьёз забеспокоился за его глаза. Они прямо норовили вывалиться.
        - …Если моих умений хватит, то я его подлатаю. И остальных, кому понадобится помощь, - я закончил фразу, когда рана затянулась примерно наполовину.
        - Не только боевой маг… Но и целитель? - растерянно пробормотал орк. - Да кто же вы такой?
        - Владыка демонов Нотан, - я отвесил лёгкий насмешливый поклон. - Апостол милосердной и сострадательной богини Аллегри, покровительницы Тельвара. К вашим услугам.
        - Б-Брагал… - слегка ошарашенно рыкнул орк. - Староста деревни. Только… Не понимаю, причём тут демоны?
        - Ох, это долгая история, я поясню чуть позже, когда станет поспокойнее, - отмахнулся я. - Скажите лучше, чем мы можем помочь вам против этих тварей?
        Ответить староста не успел. Где-то вдалеке, в другой части деревни раздался ужасающий рёв, сменившийся треском и грохотом чего-то деревянного, почти сразу потонувших в волне панических воплей и криков.
        - Стена… - севшим голосом Брагал, глядя в ту сторону. - Они пробили стену!
        Ну да, конечно. Чего ещё я вообще ожидал?
        Глава 6. Ночь в Брулхе. Часть 2
        - Я всё ещё не понимаю, кто вы, - встревоженно рыкнул орк, переводя взгляд на нас. - Но если вы в силах помочь, мы…
        - Просто ведите уже, - прервал я его, смирившись с ситуацией.
        Ну а что я ещё мог ему ответить? Что с удовольствием оказался бы подальше отсюда и этих тварей? Положа руку на сердце - с радостью бы. Но увы, должность не позволяет. Будущую паству нужно спасать, пока её тут не съели. Иначе кто потом будет распространять слухи и покупать продукцию «Лаграш Индастриз»?
        Благодарно кивнув, Баргал отдал пару коротких распоряжений тем, кто оставался тут и побежал, указывая нам короткий путь.
        - Старче, а что ты там говорил про охоту? - спросил я, пока мы бежали. - Безопасная и спокойная профессия? Как-то я не вижу сейчас разницы между рыбалкой!
        - Подобные случаи - большая редкость, Владыка! - обрадовал меня шаман. - Монстры предпочитают гнездиться подальше от любых поселений и нападают только если вторгнуться на их территорию!
        Иначе говоря, я в очередной раз выиграл в лотерею. Логика подсказывала, что деревня находилась далеко не на краю мира, чтобы считать такое нападение обычным делом. С одной стороны, стоило бы радоваться, ведь натолкнулся на эвент повышенной редкости. С другой стороны, в гробу я видал такую удачу! Это Аллегри меня заразила своей особой везучестью, да? Определённо она!
        Панические вопли впереди вновь сменились жутким рёвом. Я не был экспертом в подобных вопросах, но после встречи с драконом мог примерно прикинуть размеры твари по громкости, тембру её рёва и тому, как от него вибрировало нутро. И завывания прямо по курсу не внушали никакого оптимизма. Мелкие косматые уродцы не смогли бы так реветь при всём желании. В деревню ворвалось нечто покрупнее. Значительно крупнее.
        Что-то грохнуло, воздух задрожал от звука десятков вырываемых гвоздей и неподалёку от нас пролетел, разбрасывая щепки, здоровенный кусок крыши.
        - Вашу ж мать… - только и смог я выдавить себе под нос.
        Внезапно в мою бочину пришёл мощный удар и сбил с ног. Что-то массивное и угловатое навалилось сверху, не позволяя встать с пыльной земли. А секунду спустя в паре метров от меня рухнула целая половина дома, рассыпаясь на изломанные доски, брусья и остатки какой-то утвари.
        - Владыка!!! - завопил где-то рядом Горт.
        - Да живой он, не ори! - раздалось прямо у меня над ухом и я, наконец, понял, что к дороге меня придавила Лони.
        Гнёт неподъёмной брони исчез и, тихо матерясь и проклиная всё, что приходило в голову, я поднялся на ноги. А потом замер. Точно так же, как и остальные мои спутники.
        Из обломков дома дальше по улице на нас смотрела… харя. Не лицо, не морда, не рожа, а харя. Иначе я её охарактеризовать не мог.
        Круглая и плоская, словно блин, полностью заросшая косматой шерстью, через которую пробивалось мерцание жёлтых глаз. Казалось, что эта харя находится прямо на бочкообразном брюхе, так как не видно было ни намёка на шею. О том, что она есть, я смог понять только когда тварь повернула короткую башку от нас в сторону бессознательной эльфийки, зажатой в его левой лапе.
        - ГЫААА! - на харе разверзлась щель, показав крупные, словно могильные камни, зубы.
        - Старче! - заорал я, понимая, что своими молниями ударю и по девушке.
        Позади меня раздался характерный хруст льда и в сторону твари с глухим свистом рассекаемого воздуха выстрелили три крупных сосульки. Точность у шамана оказалась прямо таки снайперская, все три льдины вонзились аккурат в «руку» твари с завидной кучностью. Я запоздало спохватился, что упав на обломки, эльфийка может пострадать, вот только был ли у нас какой-либо выбор?
        Однако всё пошло не так, как я предполагал. Несмотря на вонзившиеся в её конечность сосульки, тварь даже не подумала ослабить хватку. Лишь вновь повернула харю в нашу сторону и вперилась взглядом.
        - ГЫАААА! - рыкнула она и вновь повернулась к эльфийке. - НЕВКУСНА!
        После чего просто разжала пальцы и бесчувственное тело упало на остатки здания.
        - ВКУСНА! - сообщила она, поворачиваясь в нашу сторону.
        В этот момент у меня в голове крутился лишь один вопрос.
        - Чё?..
        Так, секундочку! Ладно там дракон! Древнее мудрое существо, превзошедшее по своему интеллекту простых смертных. Но эту образину я почему понимаю?!
        Неожиданно для меня подал о себе весть «Взор мудреца» и выдал короткую справку о твари:
        ХУРГ-ПАТРИАРХ
        СИЛА: ???
        СЛАБОСТИ:???
        МОНСТР МАГИЧЕСКОГО ПРОИСХОЖДЕНИЯ. РЕЛИКТ.
        Здравствуйте, мистер Взор мудреца! Давно не виделись. Только толку от вас чуть! Как эти четыре строчки должны мне помочь? Где подробная справка?!
        Странный звук справа от меня, напоминающий шуршание крупного осыпающегося песка, отвлёк меня от раздумий. Глянув туда, я обнаружил, что его источник никто иной как Шарли. Я впервые видел паучиху настолько разозлённой и никогда прежде не слышал как она шипит.
        Шарлотта привстала на задних лапах и угрожающе размахивала передними парами, почти полностью их распрямив и от того казалась чуть ли не с меня размером. Обычно культурно подобранные жвалы сейчас были разведены и яростно дрожали.
        Паучиха хурга явно крайне невзлюбила.
        - Эй, здоровяк, может поговорим?! - спросил я харю.
        Если я его понимаю, то и он должен меня понимать, верно?
        - ВКУСНААА! - ответила на моё предложение харя и, выбравшись из остатков здания, направилась в нашу сторону.
        - Ну, как хочешь… - буркнул я под нос и швырнул в хурга мощный разряд.
        - ГЫААА! - взревела тварь в ответ, пробившись даже через заложенный слух.
        Вот только в этом рёве я не услышал ни злобы, ни боли, ни обиды. Только… насмешку?!
        Хург, словивший молнию собственной рожей, стоял посреди улицы как ни в чём не бывало. Его жёлтые глаза всё так же горели, а по чёрным космам шерсти бегали мелкие электрические разряды.
        - ГЫАА-ГЫАА! - явно заржал монстр. - ВКУСНА!
        И бросился к нам на полной скорости.
        - Старик, прикрой его! - крикнула Лони и рванула навстречу хургу, отведя шестопер для удара. - Здоровяк мой!
        И, к моему удивлению и испугу, Шарлотта бросилась вслед за ней.
        - Шарли, вернись! - заорал я, пытаясь остановить неразумную паучиху
        - Владыка, сюда! - Горт вцепился в мою руку клещами и потащил в сторону от заварухи.
        Орк-старейшина, всё это время стоявший неподалёку, казалось застыл от шока, вовсю глядя на монстра. И мне пришлось схватить его за шиворот, чтобы не оставлять на дороге.
        Горт завёл нас за угол ближайшего дома и как раз в этот момент Лони сблизилась с хургом, от всей души заехав ему по морде Матильдой.
        - ГЫРААХ!!! - под хруст раздробленных зубов и собственное обиженное завывание тварь отбросило на пару метров назад, словно она напоролась мордой на таран.
        Мелкий, наглый и рыжий таран.
        Хург был выше гномки раза в три, а габаритами мог сравниться с небольшим слоном. Что до его мощных лап, своим видом напоминавших человеческие руки, то их размера и силы было достаточно, чтобы разрывать деревянные дома на куски и хватать двуногую добычу. Но насколько же ужасающей тогда должна быть сила гномки, если она на полном ходу остановила такую тушу и даже отбросила её на пару метров назад? Неужели это действие «Вдохновителя»?
        - Что это за хренотень, старче? - спросил я шамана. - Почему молния не сработала?!
        - Магическая невосприимчивость, Владыка! - ответил гоблин. - Простите старого Горта, он слишком позд…
        - ГРЫАААХ! - извинения шамана заглушил яростный рёв.
        Пока мы тут чесали языками, стоя за углом, гномка врезала ещё раз по дезориентированной и удивлённой твари, на этот раз опустив Матильду на одну из лап. И вот это проняло хурга по настоящему. Тварь впала в бешенство и принялась злобно размахивать лапами, пытаясь поймать или ударить гномку. И даже такому профану как я было понятно, что Лони едва успевает отбиваться из-за малой подвижности её доспеха.
        Неожиданно над гномкой пролетел чёрный росчерк и приземлился прямо на морде хурга.
        - ГРАААГХФПФ!!! - очередной рёв внезапно захлебнулся и тёмное пятно, которым оказалась Шарли, рванула наверх.
        Вслед за ней прямо из пасти хурга потянулись белые нити, словно паучиха пыталась таким образом вывернуть её наизнанку. Окончательно сбитый с толку хург потянулся целой конечностью к своей макушке, пытаясь избавиться от наглой арахниды, но Лони не собиралась давать ему даже секунды на подобную роскошь и ещё раз ударила по повреждённой лапе. Раздался отчётливый хруст костей.
        - ООЛЬНААА! - хург дико взвыл от обиды и боли.
        Истерзанная лапа больше не могла поддерживать его вес и монстр завалился на бок. После этого Лони и Шарлотта уже не дали ему подняться. Паучиха молнией носилась по противнику, опутывая его белоснежными нитями. Будучи намертво приклеенными к его конечностям, каждое движение хурга приводило к тому, что он рисковал вырвать собственную глотку. А вскоре он не мог сделать уже и этого, так как паучья нить всё больше сковывала его движения. Гномка, тем временем, методично крушила лапы твари, превращая их в месиво из чёрной крови, шерсти и костей.
        Поняв, что опасности больше нет, мы покинули своё сомнительное укрытие и подошли поближе.
        - ОЛЬНА! ООЛЬНАА!!! - продолжал завывать монстр, дёргаясь от каждого удара гномки.
        Закончив опутывать беспомощную тварь, Шарли спрыгнула вниз и бодро подбежала ко мне. Оказавшись рядом, она повернулась к хургу и торжествующе зашипела.
        - Ну ты даёшь… - только и смог вымолвить я.
        Услышав это, Шарлотта замерла, смущённо поджала жвалы и отвернулась в сторону, потерев мордочку лапками. Глядя на это я лишь хмыкнул и пригладил ей всё ещё встопорщенную шёрстку.
        Честно говоря, мне хотелось устроить ей нагоняй, но стоило признать - без неё Лони пришлось бы худо. Поначалу я даже не переживал за гномку. Ещё были свежи воспоминания о рыбалке и том, как она отмутузила ворласка в реке. Но когда хург впал в бешенство и попёр на неё буром, сердце невольно замерло от опасений за её судьбу.
        Она хоть и рыжая зараза, но, вроде как, своя.
        - Так значит, магия его не берёт? - спросил я шамана.
        - Да, Владыка. К моему удивлению, даже ваша, - кивнул гоблин. - Хорошо, что Лони быстро это поняла.
        Этот случай наводил на неприятные размышления. В тот раз я ударил не в полную силу, так как не успел влить в заклинание достаточно магии. Но были ли гарантии того, что я смог бы нанести урон, если бы успел подготовиться? А если бы ударил как тогда, против людов, воспользовавшись энергией, накопленной в грозовом фронте? Вопросов опять было больше, чем ответов. В этот раз мне повезло со спутниками, но будет ли так же в следующий раз?
        Я в очередной раз укрепился в мысли, что мне срочно нужна Твердыня, в которой можно было бы запереться с чистой совестью.
        Когда с конечностями было покончено, гномка подошла к морде твари.
        - ОЛЬНААА… - жалобно всхлипывал хург охрипшим и севшим голосом, потерявшим всю злобу и ярость.
        Теперь в нём остались только страх, растерянность и обида.
        Но через мгновение не осталось и их, когда гномка с мощным: «ЙЭХ!», опустила свой шестопер, с мерзким хлюпаньем вскрывая череп монстра. Хург дёрнулся в последний раз и больше не издал ни звука.
        Отойдя от поверженного врага, гномка обтёрла лицо тыльной стороной перчатки и устало выдохнула:
        - Крепкий, зараза… - взглянув после этого на Шарли, она одобрительно кивнула и вытянула перед собой руку со сжатым кулаком. - Отлично сработала, подруга.
        Шарли в ответ коснулась кулака лапкой.
        - Да кто же вы такие? - поражённо пробормотал орк, смотря поочерёдно то на нас, то на ставшего отбивной хурга.
        - Сейчас не время для вопросов, Брагал, - напомнил ему шаман. - Мы ещё не закончили.
        К моему превеликому сожалению, гоблин был полностью прав. Хоть мы и разделались со здоровяком, неподалёку от нас всё ещё раздавались звуки ожесточённой битвы, которая не собиралась затихать. Впереди предстоял бой с множеством мелких собратьев хурга, что шли на прорыв через пробитую им брешь.
        Эта отвратительная ночь только начиналась.
        Глава 7. Ночь в Брулхе. Часть 3
        Когда смолкли последние звуки боя, то раздававшиеся отовсюду усталые хрипы и постанывания раненых вполне могли бы сойти за тишину.
        Повсюду валялись трупы мелких хургов и никто больше не пытался пробиться в деревню из леса. Но ни один защитник Брулхи, включая меня, не смог бы с уверенностью сказать, всех ли тварей мы покрошили, или же кто-то из них отступил в темноту лесной чащи? Из-за этого вопроса, крутившегося у всех в головах, никто и не думал расслабляться.
        Часть охотников вглядывалась в лес, высматривая малейший намёк на новую угрозу, а остальные бросились латать пробитую стену из подручных материалов. Убедившись, что моя помощь пока не требуется, я огляделся по сторонам.
        Лони, присев на обломках стены, старательно отчищала доспехи и шестопер от ошмётков и крови тварей. Горт стоял неподалёку от меня и пил воду из фляжки. Его кольчужное пончо и бронешляпу покрывали тёмные пятна, но не было похоже, что шаман как-то пострадал. Нашим гоблинам вообще всё было по барабану. Они встали маленькой группой вокруг кучи мёртвых хургов и что-то обсуждали, время от времени тихо гыгыкая и тыча в тела оружием. Тут была не вся краснокожая банда, лишь те из них, кто оказался поблизости, но нам крайне повезло в том, что именно среди них оказалась та самая парочка, отжавшая в арсенале Лаграша трофейные ружья. Забравшись на крыши ближайших домов, эти оболтусы просто открыли огонь на подавление, стреляя в любую тень, посмевшую пошевелиться по ту сторону бреши, что немного остудило напор и наглость тварей.
        Что до Шарли, старательно мешавшей хургам своей паутиной во время боя, прямо сейчас она оплела одного из монстров, оказавшегося в стороне от общей свалки, и потащила его куда-то за угол. Кажется, у кого-то сегодня будет плотный ужин…
        Стоило отметить, что паутина Шарлотты помогла с ещё одним вопросом. Я давно хотел проверить, способны ли живые существа выжить в моём Хранилище, но руки всё как-то не доходили. Поринги, конечно, успешно пережили несколько дней пребывания там, но эти мелкие пухляши слишком странные создания, чтобы делать по ним окончательные выводы. Хотелось проверить на каком-то, кхм, более классическом существе. Которому точно нужно дышать, например.
        Так что когда в бою подвернулся случай незаметно отправить в инвентарь одну из запутавшихся в паутине тварей, я немедленно им воспользовался. Теперь я мог в любой момент вытащить её и проверить состояние. Главное, чтоб рядом стоял кто-нибудь с шестопером и подстраховал на случай, если паутина Шарли вдруг порвётся.
        Убедившись, что мои спутники в помощи не нуждаются, я поискал глазами старосту и, обнаружив орка, подошёл к нему:
        - Пока возникло затишье, стоит заняться ранеными. Распорядитесь собрать всех, кто нуждается в срочной помощи, в одном месте, чтобы мне было удобно их лечить. Тех, кому раны не мешают сражаться или чинить стену, оставьте на потом.
        - Понял вас, - рыкнул в ответ орк и крикнул кому-то в сторону. - Эй, Гухр, иди сюда, дело есть!..
        Пока Брагал отдавал указания, я подошёл к Лони и сел рядом, критически осмотрев её текущий внешний вид.
        - А может не стоит отдирать? - хмыкнул я. - Засохнет и будет ещё один слой брони.
        - Очень смешно, - фыркнула гномка. - Эти твари удивительно мерзкие. Бьёшь словно по бревну с толстым слоем войлока вокруг. Приходится вкладывать кучу сил, чтоб им хребет переломить. А здоровяк вообще непрошибаемый был. До сих пор не понимаю, откуда у меня столько сил взялось, чтобы его отмутузить. Раньше я бы так точно не смогла.
        - О, скорее всего, это всё из-за меня, - скромно предположил я.
        - Что? - от удивления гномка даже перестала выковыривать куски тварей из Матильды.
        - Мои силы апостола усиливают окружающих союзников, - на этот раз я дал более серьёзное объяснение. - Причём, как мне кажется, это не просто временный эффект, который исчезнет, едва вы окажетесь достаточно далеко. А он словно накапливается со временем.
        Не так уж давно у меня зародились некоторые подозрения. И начало им положил никто иной как Горт. При нашей первой встрече шаман был образцом скрипящей старой развалины. Его регулярно схватывал жуткий радикулит, после нескольких часов в дороге он начинал тихо кряхтеть, охать и потирать спину.
        Но нынешний Горт значительно отличался от того Горта. Он носился по Лаграшу аки молодой сайгак, часами скакал в седле без каких-либо проблем, а спину держал так ровно, словно проглотил рельс. Хотя, возможно, это его просто распирало от важности, когда он находился подле меня… Точно не скажу. Уж его обормоты точно пыжились от важности при каждом удобном случае. Но, в любом случае, такие изменения на ровном месте не появляются.
        Ну а когда у меня появились подобные размышления в адрес старче, то довольно быстро в поле подозрения попала и Шарлотта. Нет, ну серьёзно, если бы у меня на Земле был птицеед и он за месяц с чем-то разожрался до размеров алабая, я бы сбежал из дома в диком ужасе, подпалив перед уходом хату на всякий случай. А тут мир магический, вроде как всё в порядке вещей… Наверное…
        По крайней мере, окружающие хоть и не знали причин такого роста, как и того, норма ли это для тельварских пауков, однако относились к стремительно матереющей паучихе вполне спокойно. А, следовательно, и я не видел поводов для беспокойства. Тем более, что Шарли была невероятно умной девочкой. Её ум был отдельной темой для подозрений, но к габаритам паучихи явно не имел никакого отношения.
        Ещё несколько дней назад все эти мысли и подозрения были достаточно бесформенными, так как ни за кем больше я не смог приметить изменений. Ни постоянно крутящиеся неподалёку гоблины, ни работники мэрии, ни служанки не демонстрировали странных изменений в здоровье или силе. Конечно, Латика с Эсми были не в меру любвеобильны, но эта парочка являлась такой с самого первого дня.
        Но когда мы отправились в эту экспедицию и Лони начала регулярно учить меня любить жизнь, я понял, что её сопротивляемость гномьему самогону сильно возросла. Показатель для столь смелых выводов, конечно, крайне сомнительный… Но факт был на лицо! Если в первый день знакомства мы с ней надрались, в общем-то, вровень, то теперь я ясно видел, что моего текущего уровня «Стоика» уже не хватит чтобы соревноваться с гномкой в литрболле. А когда она сказала, что: «Раньше бы так не смогла», я окончательно укрепился в своей версии.
        Однако я пока не знал, было ли дело в постоянном действии «Вдохновителя» или же имелись какие-то иные факторы, которые я пока не знал или не понимал.
        - Хочешь сказать, что со временем я стану ещё сильнее? - заинтересованно спросила гномка.
        - Без малейшего понятия, - хмыкнул я. - Сам плохо представляю как это работает и где предел. Но если вдруг начнёшь голыми руками сворачивать драконьи шеи, сделаю тебя Генералом демонов.
        Лони пару раз растерянно моргнула, а потом расхохоталась:
        - Нет уж, избавь от такой чести! - отмахнулась она. - Мне больше по душе в кузне, возле горна.
        - Тогда будешь Демоническим кузнецом, - не растерялся я.
        - Замётано, - хмыкнула рыжая. - Мне нравится как звучит.
        От продолжения этого полушутливого разговора нас отвлёк подошёдший Брагал.
        - Господин, я отправил людей, - доложил староста. - Раненых скоро соберут на площади.
        - Отлично, - кивнул я, устало поднимаясь. - Кстати говоря, забыл сказать. Если в деревне есть костоправ, отправьте его туда. Мне может понадобиться его помощь.
        Мои целительские навыки были слишком слабы и могли только залечивать раны и сращивать кости, если они не были смещены. Лёгкие вывихи ей тоже были по силам. Но для серьёзных смещений или открытых переломов мне требовался опытный помощник, который мог бы перед лечением вправить кости на место. Иначе заклинание так и залечит рану - с торчащей наружу костью.
        - Понял, - рыкнул орк.
        Староста отправился отдавать новое поручение и дальше руководить восстановлением стены. А я, потянувшись, отправился в сторону площади. Так как именно там мы и оставили повозки с ящерами, дорогу я знал. Увидев, что я ухожу, Горт тут же бросился следом.
        - Не ходите в одиночку, Владыка, - укоризненно заметил он. - Мы ещё не уверены, что по деревне не бродят недобитые твари.
        - Прости, старче, как-то не подумал, - кивнул я. - Ты сам-то в порядке? Передохнул бы.
        - Я в порядке, Владыка, не извольте беспокоиться об этом старике, - тут же ответил шаман. - Да и как я могу отдыхать, когда вы намерены работать?
        Когда мы добрались до площади, на ней уже расположили больше десятка раненых. И ещё нескольких, как я успел заметить, несли позади нас. Возле многих пострадавших, несмотря на строжайший запрет выходить из домов, уже хлопотали женщины и девушки. Когда я оглядел этот импровизированный лазарет, в голове неожиданно забрезжила интересная мысль и я направился к нашим повозкам.
        Возле них со скучающим видом крутился один из гоблинов, оставленный приглядывать за нашим добром и ящерами. К нему-то я и подошёл.
        - Владыка! - тут же надулся он от важности. - Происшествий не случаться!
        - Отлично, - кивнул я. - Слушай сюда, Крук. Сейчас прыгаешь во вторую повозку и несёшь сюда ящик с агитационно-просветительским реквизитом.
        - Аги… что? Рекве… как? - на круглом лице выступили признаки очень сложной умственной работы.
        - Ящик с футболками тащи, говорю, - вздохнул я.
        - Крук понял! - тут же просиял гоблин. - Один секунда, Владыка!
        Всего через несколько мгновений лысый обормот уже стоял предо мной, держа в руках большой короб. Кивнув ему следовать за мной, я направился к одному из раненых, которого приметил заранее.
        Им был парень-эльф с крайне удручающего вида раной на бедре. Нога выше раны была туго перетянута жгутом и успела посинеть. Так как в деревне не было мага-целителя, которые из-за войны встречались в мирных землях не особо часто и имелись даже не во всех городах, то при иных раскладах парень наверняка бы лишился ноги. Девушка, что стояла возле него на коленях, сжимая бинты, явно это понимала и потому усиленно ревела. По этой причине я и решил начать именно с них.
        Открыв короб, что нёс рядом Крук, я вытащил оттуда первую попавшуюся вещицу, подошёл к девушке и коснулся её плеча.
        - Не нужно плакать, дитя Тельвара, - произнёс я как можно более важным и возвышенным голосом. - Прими этот оберег и знай, что отныне, пока ты или сей юноша носите его, Богиня будет приглядывать за вами и оберегать по мере сил. А теперь утри свои слёзы, проясни взор и узри как эта рана исчезнет без следа, благодаря силе милосердной Богини!
        Глава 8. Ночь в Брулхе. Часть 4
        - …И опечалилось сердце Богини, и тоска охватила душу, когда драгоценные дети её отвернулись от матери и отвергли учение её! - декларировал я, шагая от пациента к пациенту, залечивая раны и раздавая вещи с ликом Аллегри. - Но это был их путь и их решение, и она приняла его, позволив детям своим двигаться собственной дорогой!..Возьми оберег, храбрый сын Тельвара, и носи его с гордостью… Но беда пришла в этот мир! Бесчестные захватчики прокатились по землям Тельвара, подминая его под свою власть силой железных машин! Сердце Богини утопало в горе, когда она видела беды и отчаянье своих драгоценных детей. Но помочь она ничем не могла. Дети позабыли о ней и не слышали голоса её, что пытался достичь их душ и одарить помощью и поддержкой.
        С исцелением ран было покончено, селяне вокруг сжимали в руках «обереги» так, словно это была величайшая в мире драгоценность, и внимали всему тому, что я нёс. А я продолжал вышагивать среди рядов бывших пациентов, раскидывая семена веры на столь благодатную почву.
        - И когда детям её стало совсем худо, Богиня решила: «Если они не могут услышать меня, я пошлю того, кого они смогут услышать! Того, кто поможет вспомнить им давно позабытую веру и вернуть надежду в их сердца! Того, кто сможет объединить тельварцев и дать отпор бессердечным захватчикам!». И сказала она мне: «Помоги детям моим! Стань той рукой помощи, что я хочу им протянуть! И коли захватчики заклеймили их демонами, станьте для них истинными посланниками Преисподней! Погрузите людов в беспросветный ужас, верните им сторицей всю боль и несчастья, что они принесли! Иди, дитя, и неси мою волю и мою поддержку! Нарекаю тебя Владыкой демонов Тельвара!».
        Я опустил театрально разведённые руки и перевёл дух. На площади царила абсолютная тишина, несмотря на то, что количество слушателей заметно прибавилось. Видя и слыша то, что происходило на площади, многие покидали окрестные дома и подходили поближе.
        Тем не менее, пора было сворачивать лавочку. Клиент, судя по всему, был готов и теперь ему следовало «настояться».
        - Мы ещё в самом начале пути и сделать предстоит очень многое. Но знайте, мы выбросим презренных людов из нашего мира и вернём его себе. Весь, до последней пылинки! И чтобы это произошло как можно быстрее… Просто оставьте в своём сердце место для её имени.
        Я приложил кулак к своей груди и внимательно оглядел всех вокруг. Горт, стоявший на краю полевого лазарета, усиленно старался не подавать вида, но свет костров позволял ясно разглядеть мерцающие дорожки слёз на его морщинистом лице. Что до жителей деревни, то в их глазах можно было найти широкую гамму эмоций. Неверие, озадаченность, растерянность, радость, удивление. У каждого, кто слышал мою речь, во взгляде затаилось что-то своё. Но именно на этой точке я и должен был их оставить наедине со своими мыслями. Это был опыт, вынесенный из множества речей, произнесённых в Лаграше.
        Конечно, после таких речей неизменно следовали вопросы и я терпеливо ожидал, когда наиболее сомневающиеся дозреют и начнут высказывать свой скепсис. Больше всего я ожидал услышать вопросы в духе «Почему вы не прибыли раньше?», но на это у меня имелся ответ, который должен был удовлетворить большинство. Я уже видел, как некоторые вот-вот собирались озвучить свои сомнения, как вдруг в стороне от площади раздался шум бегущих ног и встревоженные крики:
        - Он на площади! Быстрее, быстрее!
        Глянув в ту сторону, я обнаружил как по улице бегут Брагал и пара охотников. На руках у одного из них лежал ребёнок. И при виде этой картины моё нутро сжалось от поганого предчувствия.
        - Эй, а разве это не внучка Лаэва? - раздался вокруг тревожный шёпот.
        - Кажется, она. Платье похожее…
        - Стойте, а разве не их дом тот урод порушил?
        - Неужели…
        Староста с охотниками на полном ходу проскочили через кольцо жителей и подбежали прямиком ко мне.
        - Господин!.. Помогите ей! - встревоженно рыкнул Брагал.
        - Она была в порядке, пока мы не начали вытаскивать её из под обломков, - убитым голосом пояснил охотник, державший её на руках. - А потом…
        Дальше его сбивчивые объяснения я уже не слушал, уставившись на хрупкую кошкодевочку эали лет двенадцати. Она непонимающе смотрела в никуда, словно была в беспамятстве, и тяжело хрипела. Некогда голубое платье было покрыто грязью и пылью, а на левой стороне груди расползалось тёмное пятно. Практически в центре которого торчал узкий и острый деревянный обломок.
        И когда я это осознал, моя голова словно опустела. Как и большинство людей, я слабо интересовался темой медицины, но даже моих обрывочных знаний было достаточно для понимания того, что девочке осталось недолго.
        Я поднял руку и, активировав заклинание исцеления, коснулся им раны, чтобы понять, были ли у меня хоть какие-то шансы ей помочь. Но пришедший в разум ответ не оставлял даже капли надежды. Начального уровня моего навыка исцеления было недостаточно для лечения подобной раны. Я подозревал это с самого начала, но всё равно прозондировал рану, в глубине души надеясь на чудо или удачное стечение обстоятельств. Но правда была в том, что даже если я сращу ткани, внутри всё ещё останется кровь, которую заклинание не сможет извлечь.
        - Господин?.. - донёсся до меня чей-то растерянный голос, когда я в бессилии опустил руку.
        Я не смогу ей помочь. Эти слова чуть не сорвались с моего языка, но я вовремя успел взять себя в руки и напряг мозги. В тот раз, когда я вышел из крепости сразиться с людами, то ничего не смог бы сделать собственными силами. Моей мощи не хватало на то, чтобы повредить машины фиарнийцев. Однако я почерпнул дополнительную силу из грозового фронта, созданного Гортом, и в разы усилил мощь заклинания. Есть ли источник, что позволит мне усилить заклинание исцеления?
        Сила воли? Молитвы? Бросьте, если бы всё было так просто. Если история с молнией проста и понятна, так как в её основе всё таки лежали чисто физические процессы, поддающиеся осознанию, то тут я мог лишь растерянно озираться, натыкаясь на встревоженные взгляды. Вероятно, будь передо мной взрослый человек, я бы уже сдался и признал своё бессилие. Но тут… Но тут, на дрожащих руках, лежал ребёнок. И потому я не хотел сдаваться так просто. Однако выхода тоже не видел.
        Неожиданно руку прошил электрический разряд и вывел меня из ступора. Не пытаясь как-то замаскировать свои действия, я немедленно коснулся мерцающей рунами поверхности, надеясь, что Аллегри подскажет способ спасти девочку.
        И она подсказала:
        Кинь уже чёртовы Дайсы, дубина! ??_??
        Прочитав эту единственную строчку, я глупо моргнул и сунул руку в карман, вытаскивая на свет пару чёрных костей.
        Откровенно говоря, я побаивался их силы и от того старался не использовать. Артефакт был слишком могущественным. Единственный бросок мог как сотворить чудо, так и перечеркнуть всякие надежды, вгоняя в ещё большие проблемы и беды. Но сейчас… Именно сейчас Аллегри была совершенно и полностью права. Я нуждался в чуде как никогда прежде. А провал, если он будет, для этой девочки уже ничего не изменит.
        Приняв решение и сформулировав желание, я перевернул ладонь и кубики полетели вниз, запрыгав по деревенской пыли. Вокруг стоял гомон, кто-то задавал мне какие-то вопросы, но ничего из этого меня сейчас не волновало. Всё моё внимание было приковано к упавшим к ногам Дайсам.
        Левый кубик замер первым и, при виде результата, сердце болезненно сжалось. С верхней грани на меня смотрела равнодушная двойка. Но второй кубик чуть не заставил меня подпрыгнуть, одарив шестёркой.
        Восемь.
        Это было в шаге от того, где бросок Дайсов не изменил бы ничего… И, в то же время, было на шаг ближе к чуду. И это давало надежду.
        - Тишина! - крикнул я шумящей толпе и перевёл прояснившийся взгляд на Брагала и его охотников. - По моей команде извлеките обломок из её груди и постарайтесь не оставить там щепок. Шансы очень малы, но я сделаю всё, чтобы ей помочь. А вы… - я вновь кинул взгляд на окружающих. - Молитесь.
        Я поднёс руки к ране и медленно выдохнул, собирая всю силу, что у меня была, готовясь начать сразу же как из раны извлекут обломок. Приготовившись, я кивнул и коротко бросил:
        - Начинаем.
        Брагал лично вытянул из раны окровавленную деревяшку и девочка мгновенно захлебнулась кровавым кашлем. В тот же самый момент я активировал заклинание. Исцеляющая магия заполнила рану и ткани начали медленно регенерировать. И спустя несколько секунд я ощутил суровую «отдачу» от подвергнувшегося воздействию Мастерских Дайсов заклинания.
        Под мои рёбра словно загнали огромный крюк и усиленно тянули его вверх, как будто пытаясь оторвать верхнюю половину тела. В глазах ощутимо поплыло, а в горле застрял жгучий ком, который никак не получалось сглотнуть.
        Перешагнувшее за свои пределы заклинание вытягивало из меня силы с устрашающей скоростью, и я чувствовал, что они могут закончиться раньше, чем получится полностью залечить рану. Я ощущал себя даже хуже, чем тогда на холме, когда доколдовался до магического истощения. В тот раз я чувствовал обычную и понятную слабость, но сегодня меня словно пыталось вывернуть наизнанку. Однако я сцепил зубы и продолжал стоять, выжимая себя досуха. Потому что чёртово заклинание работало!
        Когда силы иссякли окончательно, мне показалось, что на её лечение ушла целая вечность, но какой-то частью сознания я понимал, что прошла едва ли минута. Обессилевшие руки упали вниз, тело начала бить лихорадка. Но мне было плевать, так как я увидел как безвольно висевшие уши и хвост девочки неуверенно дёрнулись. А целая, без следа страшной раны, грудь под рваной окровавленной тканью медленно поднялась, демонстрируя выровнявшееся дыхание.
        Облегчение накатило на меня вместе с усталостью сокрушающей волной. Но, казалось, чего-то нехватает. Какого-то финального штриха, на котором стоило завершить эту, чуть не окончившуюся трагедией, историю. И я решил, что это будет за штрих.
        - Богиня… благословляет тебя, дитя… - хрипло выдавил я и закрыл глаза, отдаваясь на волю слабости.

* * *
        - Знаешь, я тобой невероятно горжусь. Но не могу не заметить, что ты очень странный.
        Голос, что звучал посреди темноты забытья, определённо принадлежал Аллегри.
        - Странный? - удивился я. - С чего бы?
        - Ты так яростно открещивался от звания Героя, но при этом так отчаянно бросился спасать ту маленькую девочку. Разве это не противоречиво?
        - Я действительно не хочу быть Героем. Но когда прямо на глазах умирают дети - это для меня немного чересчур, - честно признался я.
        - Хмм… А ты не безнадёжный, как оказалось, - задумчиво протянула богиня. - Но не советую повторять такие подвиги слишком часто. Мастерские Дайсы - могучий артефакт, но сила не берётся из ничего и заклинанию пришлось черпать твои собственные жизненные силы. Полагаю, в ближайшую пару дней ты не сможешь даже встать.
        - Вот блииииин!.. - протянул я.
        Несмотря на этот разочарованный возглас, в душе я не жалел об этом поступке. Но повторять такой подвиг без крайней нужды, само собой, не хотелось.
        - В любом случае, ты молодец, - серьёзно сказала Аллегри. - А уж какое впечатление ты произвёл на деревенских! Так что отдыхай, мой апостол, ты славно потрудился.
        Меня вновь окутала тишина, а через пару мгновений я открыл глаза.
        Первым, что я увидел после пробуждения, оказалось лицо одной хорошо знакомой мне рыжей гномки. Оно было подозрительно близко и я невольно загляделся на яркие зелёные глаза. Но потом понял, что гномка смотрит на меня не слишком довольно. И через секунду даже разочарованно цыкнула:
        - Ну вот, не успела. Зачем ты так быстро очнулся? - спросила Лони.
        Сморгнув мутноватую пелену, оставшуюся после невольного сна, я увидел, что она держит возле моего лица толстый кусок угля.
        - И что ты собиралась мне пририсовать? - хмуро спросил я.
        Глава 9. Ложечку за маму, ложечку за папу…
        До недавних пор я думал, что худшее, что мне довелось испытать с момента появления в Тельваре - это похмелье после обильного употребления гномьего спирта.
        Но я ошибался.
        Чем яснее становился мой разум после отключки, тем больше я ощущал последствия, ударившие по мне после использования того заклинания. Каждая клетка организма буквально вопила о невероятной усталости и молила принести ей избавление от этих мук. Тело словно накачали свинцом, превратив в металлическую чушку. В суставах царило жутковатое чувство, словно их сначала разорвали, а потом соединили обратно, словно это были детали от игрушечного робота. Мышцы горели огнём. И самое ужасное в моём состоянии, что возводило его на недостижимый даже для похмелья уровень, оказалось то, что у меня не имелось даже крохи сил, чтобы поднять руку и влепить наглой рыжей гномке смачный щелбан.
        Но, по всей видимости, заметив зажегшееся в моём взгляде намерение, Лони благоразумно отодвинулась и спрятала кусок угля с глаз долой.
        - Выглядишь отвратно, - хмыкнула она.
        - Да что ты говоришь, - парировал я и вновь попытался пошевелиться. - Вашу мать, меня словно горой придавило. Кажется, вчера я малость переборщил.
        - Старик сказал, что он ещё ни разу не видел такой сжатой магии. Вокруг тебя словно пространство скручивалось и горело фиолетовым огнём. Эх, жаль я такое зрелище пропустила… - печально вздохнула Лони. - Местные теперь даже в окно заглянуть боятся, так их проняло.
        - Где я, к слову? И как долго был в отключке?
        Всё, что я мог сейчас разглядеть, так это лишь деревянный потолок и небольшой кусок интерьера. Выглядело всё чисто и опрятно, но достатком не блистало.
        - Это дом старосты. И уже почти вечер. Считай, остаток ночи и почти весь день провалялся.
        - Ясно… Как девочка? - задал я самый важный вопрос.
        Перед тем как отрубиться, я увидел как она начала нормально дышать и дёргать хвостом, однако не был уверен, что мне не показалось.
        - Не волнуйся, мелкая в порядке, - успокоила меня гномка. - Немного слаба, но с этим она быстро справится.
        - Ну и славно, - расслабился я. - Так, а где Горт? Зная характер старика, он должен был тут торчать безвылазно.
        - О, он так и собирался, - кивнула Лони. - Но потом ему опять эта ваша богиня примерещилась. Я уж думала, его падучая хватила - глаза закатил, в горле слюни булькают, трясётся весь. Ужас. В общем, отправила она его гнездовье этих уродцев найти и уничтожить. Ещё утром в лес ушёл, вместе с охотниками. А меня тут заставил сидеть.
        - Если ты тут с утра торчишь, то ты невероятно долго держалась, - фыркнул я. - Удивительно, что только сейчас решила размалевать мне лицо.
        - Просто до этого момента я работала с чертежами за столом, - она кивнула куда-то в сторону. - А потом решила слегка передохнуть.
        Звучало вроде бы убедительно, но было в этом объяснении что-то, что меня смущало. Но развить эти подозрения в более зрелую и осязаемую мысль мне не дал могучий, сотрясающий пространство рык.
        - Это что? - тут же подобралась Лони. - Опять уродцы?
        - Нет, это мой желудок, - спокойно пояснил я.
        - Ого… - только и сказала гномка. - Тогда погоди, я сейчас.
        После этого она выскочила из комнаты и всё, что после этого могло меня развлечь, это неясный шум с улицы.
        Вздохнув, я закрыл глаза и, попробовав не обращать внимания на болезненные ощущения в теле, неспешно поразмыслил над всем, что вчера произошло. Итак, один очень немаловажный факт состоит в том, что Дайсы могут позволить шагнуть за пределы тех ограничений, что устанавливает Система. Однако, насколько я могу судить, сила навыка исцеления повысилась всего на один уровень, а энергию из меня выкачало так, что я даже руку поднять не могу. Это произошло из-за того, что кубики показали небольшое число и для воплощения такого результата понадобилось так много энергии? И если бы выпало число побольше, то затраты стали б ощутимо меньше? Или наоборот, расклад именно такой и, выпади на Дайсах двенадцать, я бы помер в первые секунды лечения?
        Звучит жутко. Но… стала бы тогда Аллегри так безапелляционно советовать их кинуть? Всё таки, она должна понимать принцип работы Мастерских Дайсов как никто другой. И она заинтересована в том, чтобы я был жив-здоров. Стала бы она давать совет, который мог стать причиной моей гибели?
        Хм…
        Однозначно да! Когда она отправила меня на встречу с гномом, Орен чуть меня не пришиб. Я, конечно, там тоже отличился, но всё таки… Так что безопасность советов Аллегри весьма сомнительна.
        Короче говоря, понятней ситуация не стала. А значит, что в этом способе усиления по прежнему существовали некислые риски. И следовало крепко обдумать то, есть ли возможность их избежать или, по крайней мере, сгладить последствия. Например, специально продуманными формулировками. Хм…
        Скрип двери прервал мои размышления и сразу после этого я услышал голос Лони:
        - Эй, Владычество, подъём! Я поесть принесла! - она вошла в комнату и по помещению сразу разнеслись запахи чего-то ароматного из плошки в её руках. - Ты чего лежишь? Не будешь есть?
        - Буду, - сказал я. - Но есть одна кроооохотная проблема. В ближайшую пару дней я даже пальцем пошевелить не смогу.
        - Да ты шутишь… - в голосе Лони царило замешательство. - Ты хочешь сказать…
        - Ага, - подтвердил я её опасения. - Покормишь?
        - !!!.. - выражение на лице гномки в этот момент было сложновато описать.
        Она явно не рассчитывала, что придётся исполнять роль сиделки и эта мысль её однозначно не радовала. Но когда я решил, что она сейчас позовёт на эту чёрную работу кого-нибудь из гоблинов, которых Горт не мог не оставить для охраны моей персоны, рыжая неожиданно тряхнула головой и заявила:
        - Хорошо! Но только сегодня, понял? Чтоб завтра уже сам руками-ногами двигал!
        Временно освободив руки от миски, она прислонила меня к спинке кровати, переведя в сидячее положение и вновь взяла плошку. Внутри оказалась какая-то белая каша с ягодами и кусочками какой-то непонятной и неизвестной мне фигни. Пахло, впрочем, отлично, что мой живот подтвердил очередным, сотрясающим комнату рёвом.
        Весело фыркнув, когда отгремели последние могучие ноты, она зачерпнула полную ложку каши и поднесла ко мне.
        - Ну, давай, твоё Владычество, ложечку за маму, ложечку за папу, ложечку за Тельвар, - вторая половина её фразы вызвала у меня стойкое ощущение дежавю.
        Я почти открыл рот, но тут в голову залетела неожиданная мысль и я подозрительно покосился на гномку:
        - Ты туда ничего сомнительного не подсыпала, надеюсь? - спросил я.
        - Будешь выпендриваться, то подсыплю, - пообещала Лони, опасно прищурившись.
        - Всё, молчу, - смиренно кивнул я.

* * *
        После обеда атмосфера в комнате стала куда как оживлённей. Прознав, что я очнулся, сюда потянулись деревенские. Кто-то благодарил за исцеление ран, кто-то просто за защиту деревни и помощь. Большинство тащило с собой какие-нибудь подарки и гостинцы. Среди вереницы благодарных посетителей оказался и Брагал.
        Староста пришёл не один, а вместе с пожилым эали, на руках у которого сидела та самая кошкодевочка. Она всё ещё выглядела весьма бледно, да и ходить на своих двоих дед ей пока не давал, но раз уж она оказалась в состоянии смутиться при виде моей людской внешности и необычных глаз, здоровье явно шло на поправку.
        - Спасибо за спасение моей внучки, господин, - глубоко склонился седой эали. - Мой сын и его жена рано покинули девочку и если бы не вы…
        - Встаньте прямо, - твёрдо сказал я. - Поклоны мне не нужны. Поблагодарите лучше Богиню, чья сила спасла девочку и по чьей милости я оказался в этих краях.
        - Можете не сомневаться! - ещё глубже поклонился старый кот, несмотря на мои возражения.
        - Спасибо, господин Владыка, - тихо поблагодарила девочка, явно растерявшись от всего, что произошло с ней за последние сутки.
        - Кстати говоря, я, кажется, не успел подарить девочке оберег, - опомнился я, оглядев её одежду. Большинство из тех, кого я вылечил и одарил вчера, заходили сюда в обновке. - Снаружи наверняка крутится с полдесятка моих гоблинов. Обратитесь к любому и передайте, что Владыка приказал выдать девочке оберег.
        - Да, господин, большое спасибо!
        Когда девочка и её дед ушли, Брагал продолжал стоять в комнате и нерешительно сминать в руках шапку.
        - У вас ко мне какое-то дело, староста? - спросил я. - Как видите, пока что я не совсем…
        - Ух, нет, не в этом дело, - торопливо замахал руками орк. - Просто… Я хотел бы извиниться за то, как вёл себя поначалу. Более того, моё сердце сжимается в ужасе, когда я думаю о том, что вы могли просто развернуться перед закрытыми воротами и уехать. Уверен, у вашего отряда не возникло бы с тварями никаких проблем, а вот что сталось бы с деревней… даже не представляю.
        - Давайте просто забудем об этом, - вздохнул я. - Я примерно понимаю, какая мотивация двигала вами в тот момент и не уверен, что поступил бы по другому, оказавшись в подобной ситуации. Расскажите лучше, как деревня и когда вернётся мой помощник Горт?
        - Почтенный шаман и наши охотники должны вернуться с минуты на минуту, как я полагаю, - рыкнул Брагал. - Но я не знаю, с какими вестями. На всякий случай деревня находится в полной готовности, костры вот-вот зажгут.
        - Мы ведь перебили целую гору тварей вчера ночью. Думаете, кто-то ещё остался? - скептически спросила Лони.
        - Не знаю, - покачал головой староста. - Вчерашняя волна тварей была самой большой за всё время, что они атаковали нас. Возможно, мы и правда перебили всех. Но пока мы не проведём хотя бы несколько спокойных ночей, расслабиться никто не сможет.
        - Вполне благоразумно, - согласился я.
        Раздался звук резко распахнувшейся двери и знакомый голос немедленно заполнил всю комнату:
        - Владыка, вы очнулись!!!
        Позабыв даже прикрыть за собой дверь, Горт ворвался в комнату подобно комете и подлетел к моей кровати:
        - Владыка, вы в порядке?! Как ваши силы? Могу я помочь?
        - Успокойся, старче, всё нормально, - если бы мог, я бы попытался похлопать шамана по плечу, чтобы он угомонился и затих, но это пока что было за пределами моих сил. - Скажи лучше, что там с гнездовьем?
        - Кхм… - сразу же посерьёзнел Горт. - Охотники привели меня к оврагу в глубине леса, возле которого обрывались следы тварей. И на его дне я почувствовал загадочное магическое искривление. Сказать по правде, никогда прежде не сталкивался ни с чем подобным и до сих пор не представляю, на что именно мы натолкнулись. Однако, не извольте беспокоиться! - тут же добавил он, увидев тревогу на лице Брагала. - Благодаря подробной подсказке Богини, этому старику удалось нарушить структуру искажения и оно развеялось. Полагаю, отныне деревня в безопасности. Хотя я определённо отправлю письмо с описанием феномена старшим магам королевства.
        Орк облегчённо выдохнул, а я тупо уставился на одеяло, терзаемый единственной мыслью.
        Почему Горту можно получать подробные подсказки, а мне нет?!
        Глава 10. С вишнёвым отливом
        После возвращения Горта вокруг окончательно воцарился привычный шум. Брагал и шаман обсуждали возможное происхождение хургов, Лони время от времени вставляла свои пять копеек. Но меня не покидало ощущение, что чего-то нехватает. Я покрутил головой в меру текущих скромных сил, осмотрев обстановку, и неожиданно осознал, отчего возникло подобное ощущение.
        - Так, народ, а где Шарли? - обеспокоенно спросил я.
        Учитывая характер паучихи и время, что я тут провалялся, она давно должна была расположиться где-нибудь неподалёку. Вот только я не наблюдал ни намёка на её присутствие.
        Шумная беседа неожиданно прервалась и Лони явно растерянно почесала в затылке.
        - Понимаешь, Нотан, тут такое дело… Да жива она, жива! - замахала она руками, увидев выражение на моём лице. - Просто, как бы это сказать…
        - Владыка, госпожа Шарлотта со вчерашней ночи ведёт себя странно, - вмешался гоблин. - После происшествия с вами я попытался найти её и обнаружил лежащей неподалёку от места сражения. Она вела себя крайне… апатично и почти не шевелилась. Мне удалось уговорить её подняться, однако она отправилась не к вам, хотя я звал её, а залезла в карету и…
        - И до сих пор там сидит? - уточнил я, когда пауза слишком затянулась.
        - Она там всё паутиной оплела, - ответила за шамана гномка. - Свила огромный кокон. И да, с тех пор так и не вылезала.
        Эта новость поставила меня в тупик. Конечно, если так подумать, в том, что паучиха неожиданно решила сплести кокон, не было ничего странного. В конце концов, это норма для пауков. По крайней мере, для некоторых видов. Но, как я не силился, так и не смог припомнить ни одного случая, когда Шарли делала себе гнездо. Да и служанки не упоминали ни о чём таком за время моего отсутствия. В результате, я не понимал, стоит ли мне беспокоиться по этому поводу или же с Шарлоттой всё в порядке.
        - Ладно, разберёмся утром, - вздохнул я.
        Будь у меня возможность, я бы немедленно отправился на площадь, где стояла карета, и взглянул бы на ситуацию сам. Но пока что моим единственным вариантом передвижения могло быть только кресло на мускульной тяге в виде гоблинов-носильщиков. Вообще-то, звучит заманчиво, но я чувствовал, что с моим текущим состоянием пока стоит воздержаться даже от таких способов перемещения и как можно лучше отдохнуть. Потому что завтра такой роскоши уже не будет.
        - Староста, не могли бы вы нас оставить? - взглянул я на Брагала. - Нам нужно обсудить некоторые дела.
        - Конечно, господин, конечно, - тут же спохватился орк. - Я пойду.
        Когда дверь закрылась за ним, Горт взглянул на меня с вопрошающим взглядом.
        - Владыка?..
        - Горт, Лони. Если сегодняшняя ночь пройдёт спокойно, а Шарли будет в порядке, то завтра утром мы должны покинуть деревню, - сказал я.
        - Но, Владыка, в вашем состоянии!.. - тут же забеспокоился шаман.
        - Спокойно, старче, я же не умираю. Отлежусь в карете, ничего страшного.
        - К чему такая спешка? - нахмурилась Лони, скрестив руки на груди. - Ты ожидаешь какие-то проблемы?
        - Не сказать, что ожидаю, но хотел бы избежать возможности их получить, - ответил я. - Если я правильно понял Брагала, из города вот-вот должны прибыть солдаты. И в моём состоянии было бы лучше с ними не пересекаться. Деревенские видели наши силы и возможности. И для распространения слухов этого более чем достаточно. Но если пересечёмся с солдатами, придётся много объясняться и итоговый эффект может оказаться не тем, что я хотел бы получить. Будет намного лучше, если они застанут лишь историю о наших подвигах.
        - Не совсем понимаю, о чём ты, но тебе видней, - пожала плечами Лони.
        - Как будет угодно Владыке, - недовольно вздохнул Горт. - Хотя вам стоило бы отдохнуть тут подольше.
        Я и сам был бы не против отдохнуть, но я хотел избежать лишнего внимания - это раз. И каждый день, проведённый тут, затягивал сроки нашей и без того не быстрой экспедиции - это два. Вообще, скорость местного транспорта меня жутко разочаровывала. Я вырос в мире других скоростей и всё ещё не мог свыкнуться с мыслью, что расстояние, которое должно преодолеваться за час-два, тут занимает два полных дня пути.
        Решено! Как только вернёмся в Лаграш, помимо рейлгана озадачу Орена с Лони ещё и проектом быстрого транспорта. Шагоходы фиарнийцев удавятся от зависти! Кроме того… Это ведь сможет серьёзно изменить лицо местной войны, верно?
        - Шёл бы ты спать, старый, - фыркнула в сторону гоблина Лони. - Нотан за сегодня явно больше тебя отдохнул. Вроде бы болезный он, а смотреть страшно на тебя.
        С этим сложно было поспорить. Судя по виду шамана, спал он в последний раз ещё до приезда в Брулху, о чём красноречиво говорили внушительные мешки под глазами и усталый взгляд.
        - Рыжая права, старче, - подтвердил я. - Иди отдыхать, пока есть возможность. И это не просьба, а приказ Владыки.
        Поняв, что я только что на корню пресёк любые попытки к сопротивлению, Горт вздохнул и приложил кулак к груди.
        - Тогда, с вашего позволения.
        Проводив шамана до выхода, Лони закрыла за ним дверь и повернулась в мою сторону.
        - Так, тебе тоже пора возвращаться к отдыху, - заявила она и подозрительно прищурилась. - Но сначала - лекарство!
        - Лекарство? Какое лекарство? - спросил я, начав что-то подозревать в глубине души.
        - Самое лучшее! - хмыкнула гномка. - Завтра будешь как огурчик.
        Она шагнула в другую часть комнаты, которую я не мог увидеть, и чем-то загремела. А через пару секунд я услышал шумное бульканье и по комнате разошёлся вполне знакомый, а от того пугающий запах.
        - Лони, ты что задумала? - мгновенно занервничал я. - Это что, гномий спирт?
        - Что? Какой ещё спирт? - притворно удивилась она, вернувшись в моё поле зрения. - Это лекарство!
        - Остановись, неразумная! - запаниковал я, наблюдая, как она медленно приближается с большой благоухающей кружкой. - Я и так полумёртвый, добить меня хочешь?!
        - Не добить, а вылечить! - отмела мои возражения гномка, поднося ближе опасную кружку. - Вот увидишь, поможет. А теперь будь хорошим Владыкой и прими лекарство!
        Даже будь я в самом расцвете своих сил, в чистой физической силе у меня не было против гномки ни единого шанса. Что уж говорить о нынешней ситуации. И, глядя в глаза Лони, я отчётливо понимал, что упорство и сопротивление приведут лишь к тому, что адскую жидкость вольют в меня насильно, не успею даже булькнуть.
        Смирившись с судьбой, что послала мне такую попутчицу, я послушно выпил сей растворитель под видом лекарства. После чего меня почти заботливо перевели в лежачее положение - дёрнув за ноги и небрежно прикрыв одеялом.
        Я ожидал, что к болям по всему телу немедленно добавится ощущение расплавленной гири в желудке, однако по организму вскоре прокатилась волна облегчения и я быстро уснул.

* * *
        - Шарли! Шарли, ты в порядке?
        Как и сказала вчера гномка, внутри кареты всё оказалось оплетено паутиной. Оплетено настолько плотно, что как я не силился, не мог обнаружить ни одной щели или отверстия, через которое можно было бы заглянуть внутрь. И даже просунуть руку между нитями никак не получалось. А тыкать в кокон чем-то более острым я пока опасался, боясь задеть паучиху.
        - Шарлотта! - нервно крикнул я в очередной раз.
        И только после этого внутри началось какое-то шевеление. Раздался тихий шум, карета пару раз ощутимо качнулась и из кокона неожиданно высунулось чёрное загнутое острие. Одним движением оно распороло кокон до самого порога и я тут же опасливо отскочил от открытой дверцы кареты.
        Лони не наврала. Чудовищное зелье гномов действительно поставило меня на ноги к утру, хотя Аллегри предрекала два дня лежачего режима. В чём заключался секрет я не знал, но, само собой, на результаты не жаловался. Хотя всё утро приходилось терпеть подколки рыжей язвы. Зато к карете, чтобы узнать как там Шарлотта, я пришёл на своих двоих. И, пускай организм всё ещё чувствовал жуткую слабость, его сил хватило на то, чтобы отскочить на безопасное расстояние.
        Из разреза показались две мощных чёрных лапы, покрытых короткой шерстью. Кончики лап венчали маленькие и блестящие серповидные когти, которых у Шарлотты точно не было, и именно это заставило меня напрячься. Вслед за лапами из кокона выглянули жвалы и крупная голова, мерцающая россыпью рубиновых глаз. Очень знакомая голова, крайне похожая на Шарли… Вот только не великоват ли размер?!
        С ощутимыми затруднениями, Шарлотта выбралась наружу и застенчиво потупилась.
        - Шарли, это ты?.. - осторожно спросил я.
        На что паучиха пару раз утвердительно кивнула.
        - Но почему ты стала такая большая? И цвет… стал другим?
        Когда я видел Шарлотту в последний раз, она была на треть меньше, но теперь… Если она залезет к нам в карету, то там станет явно тесно. Хотя её брюшко теперь выглядело не таким массивным относительно остального тела, головогрудь значительно увеличилась, а лапы стали мощней и выше. Шерсть тоже немного изменилась. Стала чуть гуще и, вместо прежнего тускло-чёрного, приобрела очень глубокий, почти незаметный вишнёвый отлив и блеск.
        Услышав мой вопрос, паучиха встрепенулась и повернулась обратно к карете. Запустив внутрь передние лапы, она вытащила ещё одну Шарли, поменьше! И лишь пару секунд спустя я осознал, что смотрю на пустую оболочку.
        - Шарли, девочка, так ты шкурку сбросила! - облегчённо выдохнул я.
        По пути сюда я перебрал с десяток причин, из-за которых она могла вести себя так странно, но до самой очевидной так и не додумался. Но теперь всё встало на свои места. Заодно я понял, как арахнида умудрилась так вырасти за один-единственный день.
        Паучиха, тем временем, подтащила свой старый экзувий поближе и отошла в сторонку, предоставив мне право решить его судьбу. И я погрузился в сомнения. С одной стороны, на кой мне её старая шкурка? С другой - а вдруг у неё какие-то свойства есть и прямо передо мной сейчас лежит уникальный артефакт или ресурс? Да и вообще, жалко как-то было выкидывать. Всё ж таки, память.
        На всякий случай, я сконцентрировал внимание на сброшенной оболочке и оказался в замешательстве. С ощутимым запозданием и неохотой, но «Взор мудреца» всё таки отреагировал на экзоскелет, вот только вообще ничего не прояснил!!!
        Потому что везде, включая название предмета и его свойства стояли лишь вопросительные знаки.
        Исходя из этого, я твёрдо понял лишь одно - старую шкурку Шарли нужно сохранить.
        - Эй, оболтусы! Сложите аккуратно в ящик и погрузите в телегу!
        Поручив гоблинам упаковку и погрузку, я кинул взгляд на Шарли и задумчиво спросил у стоявшего рядом Горта:
        - Старче, ты вообще видел таких больших пауков раньше?
        Шаман задумчиво почесал подбородок, прежде чем ответить.
        - Видывал и побольше размером, Владыка. Вот только чтобы, кхм, домашних - никогда.
        - Шарли, - повернулся я к питомице. - А ты домашняя или нет?
        Паучиха замерла на несколько мгновений, словно задумавшись, а потом растерянно развела передними лапками. После чего подбежала ко мне и прижалась к ноге, словно кошка.
        - Понятно, - вздохнул я и потрепал её по макушке. - Ладно, бандиты! Готовимся в путь-дорогу! И уберите кто-нибудь паутину из кареты.
        Гоблины, услышав это, тут же бросились выполнять команду.
        Как я и надеялся, эта ночь прошла совершенно спокойно. Никто более не пытался прорваться в деревню или хотя бы побиться головой в защитную стену. А значит, у нас больше не было причин тут оставаться.
        Проводить нас собралась практически вся деревня. И, что невероятно радовало моё апостольское сердце, среди одежды селян регулярно мелькали «обереги». Время от времени из толпы доносились пожелания удачи. Те, кто посмелее, вроде старосты или моих недавних пациентов, подходили попрощаться лично. Само собой, девочка-эали была в их числе.
        Когда приготовления оказались закончены, гоблины расселись по своим местам. Лони хлопнула меня по плечу и поднялась в карету. А я, оглядев окружающую нас толпу, ненадолго замешкался и решил сказать пару слов на прощание:
        - Жители Брулхи! - крикнул я. - Нам выпало жить в тёмные и непростые времена! Но вы теперь знаете, что даже в самой отчаянной ситуации впереди может показаться свет! Помните об этом, никогда не сдавайтесь и верьте, что Богиня направит вас по верному пути! И тогда она обязательно поможет детям своим, что пытаются выбраться из тьмы!
        - Да хорош, уже, поехали! - раздался голос из кареты.
        Глава 11. Ущелье Бар-Гаота
        - ААААСТАНОВКА! - раздался снаружи голос Горта и наш караван постепенно перестал двигаться.
        - Чего это там опять? - проворчала Лони, лениво развалившись на своём сиденье.
        В ответ на её вопрос в стенке кареты открылась заслонка, отделяющая салон от козел, и в окошке появилось лицо Горта.
        - Почти прибыли, Владыка! - радостно объявил он. - Вход в ущелье Бар-Гаота прямо перед нами. Лони, иди проверь своим взглядом повозки и крепления. Если нужно что-то чинить, лучше сделать это сейчас.
        - Ладно, ладно… - проворчала гномка, поднимаясь с явной неохотой.
        Потянувшись, она выскочила из кареты и бодрым шагом направилась к повозкам. И, раз уж наметился технический перерыв, я решил воспользоваться моментом и размять косточки, а заодно немного оглядеться.
        Чем больше мы углублялись на восток, тем меньше становилось сочной травы и лесов, на смену которым приходила каменистая почва и желтоватые кустарники. Лес, окружавший Брулху, был одним из последних на нашем пути. Населённых пунктов тоже становилось меньше, так как тракт, по которому мы передвигались, ушёл на север. В данный момент мы передвигались по весьма непопулярным местам. Настолько непопулярным, что сегодня утром, вдали от дороги, заметили группу не то бандитов, не то дезертиров, не то всех вместе. И те настолько не ожидали кого-нибудь тут встретить, что даже не попытались нас нагнать. А может тому виной была Шарли, весело нарезающая круги вокруг повозок.
        Пейзаж вокруг обоза сейчас радовал ещё меньше. Жёлтая короткая трава, растущая среди камней, выглядела так, словно всю свою жизнь готовилась к тому, чтобы проткнуть тебе ногу. Из намёка на живность поблизости обнаружились только ящерицы, гревшиеся на камнях. А выглядели они настолько сурово, словно были готовы отобедать залётным гоблином или Владыкой демонов, ежели те посмотрят в их сторону недостаточно уважительно. На горизонте не виднелось ни одного дерева, а единственным источником тени были высокие горы на востоке, к которым мы и держали путь.
        Входом в ущелье оказалась здоровенная отвесная гора, которую словно рассекли наискось исполинским клинком до самой земли. Косой шрам прохода выглядел мрачно и негостеприимно, однако дорога вела именно в эту щель. И от мысли, что когда мы там поедем, то над головой будут просто так висеть тысячи тонн камня, становилось не по себе.
        Никого из иных представителей фауны, что были бы крупнее ящериц, да пару раз пролетевших в вышине птиц, в округе особо не наблюдалось. Разве что по одной из скал, левее прохода в ущелье, лениво ползла крупная змея. Через пару секунд наблюдения за ней меня посетило смутное чувство тревоги. Я посмотрел на неё, потом на расстояние до горной гряды, потом ещё раз на неё. После этого спросил у Горта на всякий случай:
        - Старче, а как далеко от нас эти горы?
        - Ещё часа три ехать, Владыка, - ответил он. - Но чем ближе будем к ущелью, тем выше опасность, так что я решил сделать остановку пораньше.
        - Ага, понятно, - кивнул я и ещё раз глянул на змею.
        После получения новых данных, мозг ещё раз попытался оценить приблизительные габариты змеи. Однако вскоре решил поберечь своё душевное равновесие и благоразумно отключился, оставив всякие попытки осознать её размер. Тем не менее, дурное предчувствие уверенно обосновалось в моей пятой точке. А сочетание предчувствия и пятой точки меня ещё ни разу не подводило.
        - Что за монстры там обитают? - спросил я шамана, чтобы подготовиться морально.
        - Подробности мне неизвестны, Владыка, - нахмурился Горт. - Я слышал, что шахтёров постоянно атаковали какие-то монстры, обитающие в ущелье, но в те дни меня это мало интересовало.
        Что ж… Как минимум, я уже видел ужасающих размеров змею. И если остальные обитатели данного региона примерно соответствуют её размерам… Может, ну его, рейлган этот? Что-то мне домой захотелось.
        - Всё в порядке! - раздался голос закончившей обход Лони.
        - Отлично, - встрепенулся шаман и крикнул. - Отправляемся через пять минут!
        Похрустывая галькой, гномка подошла к карете и, глянув на мою физиономию насмешливым взглядом, хмыкнула:
        - Как-то ты не очень радостно выглядишь.
        - Видишь вон, змеюка ползёт? - указал я в нужном направлении. - Я её как увидел, так сразу и погрустнел.
        - Где змеюка? - повернулась гномка. - А, эта? Пффф. Глубинному дракону на завтрак сойдёт. Видал глубинных драконов?
        - Нет и желанием не горю, - поёжился я не то от самой идеи, не то от порыва прохладного ветра, потихоньку натягивающего со стороны гор дождевые тучи. - Мне обычного дракона как-то хватило.
        Гоблины суетливо носились вокруг ящеров, в последний раз проверяя упряжь и прочие мелочи. Глядя на них, я задумался - насколько лысые охламоны стали сильнее за то время, что крутятся возле меня? Во время стычки с бочкотварями в Брулхе никто из них даже не был ранен. Они и раньше не тянули на задохликов, а теперь, если мои мысли верны, и подавно. Если уж они постоянно трутся возле меня и напитываются силой, может, сделать из них более серьёзную боевую единицу?..
        Когда подготовка оказалась закончена и мы с Лони вернулись в карету, я всё ещё обдумывал эту мысль. В ближайшее время мне требовалось как можно быстрее укрепить свои позиции. Не только за счёт собственной силы, но и благодаря союзникам, которые могли бы прикрыть мои слабые места. Именно для этого я и оставил Эртусу пару поручений перед отбытием.
        Но если говорить о союзниках, то кто во всём Тельваре был преданней Горта и его обалдуев? А если им вручить классные игрушки, страшнее и надёжней силы в ближайшее время будет трудно сыскать.
        - Слушай, рыжая, если задумка с ручным рейлганом оправдается, сможем ли мы наладить серийное производство? - спросил я у Лони, опять развалившейся на сиденье. - Ну или сделать хотя бы штук двадцать?
        Мой изначальный план, завязанный на религиозной пропаганде обеих сторон, во многом был связан как с недостатком собственных сил, так и суровой ограниченностью в подручных специалистах и технических возможностях.
        Но теперь ситуация была слегка иной. С поддержкой Орена можно было задуматься и о тех вариантах, что ранее были мне недоступны. Однако, несмотря на общепризнанный талант гнома, всё упиралось в две вещи.
        Первая - как бы ни был хорош рейлган, если его получится воплотить, ключом к победе его сложновато считать. Требовалось улучшить и другие аспекты тельварской армии. Смогу ли я в достаточной мере передать принципы работы каких-нибудь ещё механизмов и устройств с Земли? Всё таки, я далеко не технарь и во многих аспектах мои познания сугубо поверхностные. Как и в прочих научных дисциплинах. Я читал многое, но никогда не углублялся ни во что конкретное. Так что меня смело можно было бы назвать дилетантом широкого профиля.
        Я до сих пор не понимал, как мне удалось, будучи под гномьим спиртом, достаточно внятно пояснить концепцию рельсотрона, которую трезвым-то осознавал лишь в общих чертах. И меня как-то не радовала мысль, что в следующий раз, чтобы пояснить какую-то сложную идею, мне опять придётся вводить себя в состояние прямого подключения к ноосфере.
        Второй вещью был вопрос ресурсов и финансирования. Даже если план с продажей религиозной символики выгорит, я сомневался, что этих денег хватит для запуска какой-то серьёзной идеи. Кроме того, Лаграш жил, в основном, за счёт производства тканей и керамики, ни о какой добыче той же руды поблизости речи даже не шло. Было очевидно, что деньги и ресурсы придётся добывать на стороне. Вот только как?..
        - Двадцать штук? В Лаграше? Можно даже не мечтать, - немедленно разочаровала меня Лони, помахав ладонью. - Даже если допустить, что первый же прототип заработает как надо, мы сможем собрать ещё три штуки. Может, четыре. Не больше. Дедушке в этом деле проще, он может сделать запрос в рамках армейского снабжения для своего прототипа, но там тоже есть тонкости. А ещё он может заказать материалы через наш клан, но тогда ему придётся оплачивать их из своего кармана.
        Сказав это, гномка устроилась поудобнее, закинула ногу на ногу и задумчиво вытаращилась в потолок.
        - Понятно, - кивнул я. - Тогда смотри, если прототип себя оправдает и мы захотим сделать партию оружия на его основе, какие есть варианты?
        Даже если не ставить вопрос о серийном производстве, я всё ещё хотел вручить каждому из своих гоблинов по пушке. Потому что гоблин с рельсотроном - это страшная сила. Возможно чересчур страшная.
        - Нужно вытрясти из кого-нибудь денег, конечно же, - фыркнула гномка, вновь повернувшись ко мне. - Взять прототип, завалиться к кому-нибудь заинтересованному. Устроить небольшую демонстрацию. Надавить твоей аурой. Не думаю, что кто-то откажется.
        - Почему твой метод звучит так, словно ты предлагаешь грабёж? - хмуро спросил я.
        - Какой ещё грабёж? - искренне удивилась гномка. - Многие захотят дать денег, если твоя бахалка действительно так хороша, как звучит на словах. Даже не нужно ни к кому идти, на самом деле. Попросим дедушку собрать нужных людей на демонстрацию. Если их впечатлит, золото польётся со всех сторон.
        - Разумно… - кивнул я. - Просто у меня возникла мысль сделать партию оружия для гоблинов Горта.
        - Хоо? - окинула меня взглядом гномка и задумалась на пару секунд. - Владыка желает создать собственную гвардию?
        - Ну… Типа того, - подтвердил я.
        Всё таки, голова у рыжей варила как надо. Даже не пришлось ничего пояснять.
        - Понятно, - ухмыльнулась она. - Здравая мысль. Но пока рано об этом говорить. Вернёмся к этой теме, когда я сделаю рабочий прототип.
        Тут она была полностью права. Мы ещё даже не добыли кристаллы, а я уже строю такие планы. Впрочем, лучше ведь иметь хоть какие-то планы, чем не иметь их вовсе?
        Спустя пару часов мы медленно въехали под нависающий горный свод. Огромная масса камня, проплывающая над каретой, создавала угнетающее впечатление. Ибо выглядела так, словно вот-вот рухнет вниз. А чтобы было ещё веселее и интереснее, то с каждым раскатом грома, что начал доноситься из набегающих туч, на дорогу сыпался песок и мелкие камни.
        Пару раз по пути попадались сломанные телеги и оставленный ржавый инструмент рудокопов, что никак не добавляло настроения. Однако неожиданно стукнувшее воспоминание с Земли приподняло мой дух. Ведь располагайся это место на родной планете, где-нибудь неподалёку от цивилизации, весь этот свод был бы исписан граффити и какой-нибудь ерундой в духе «Тельвар рулит!» или «Люды - лохи!».
        Примерно через полчаса расщелина в горе неожиданно раздвинулась в стороны и мы выехали в неширокую долину, со всех сторон окружённую неприступными стенами отвесных гор. И пейзажи в долине вновь начали нагонять тоску и мрачные мысли.
        То там, то сям стояли развалины домов, в которых раньше жили шахтёры. Брошенные вагонетки и повозки подле зияющих темнотой входов в рудники. И, время от времени, кости каких-то зверей, наполовину занесённые пылью и заросшие колючей травой. Лони, вскочив с сиденья и высунувшись то в одно окно, то в другое, внимательно вглядывалась в чёрные зевы штолен, высматривая одной ей известные признаки.
        Пока что округа выглядела тихо. Если тут и обитали какие-то монстры, они явно затаились или просто ещё не узнали о нашем прибытии. И от этой тишины ещё больше становилось не по себе. Даже гоблины молчали в тряпочку и не отпускали тупых шуток как делали всю дорогу до этого. Правда, не потому, что их проняла атмосфера, а потому что Горт приказал им заткнуться перед въездом в ущелье.
        Неожиданно завибрировавший браслет напомнил о своём существовании. Коснувшись его, я открыл интерфейс и увидел вполне ожидаемое сообщение от Аллегри:
        Привет, Владыка! (*^?^)/ Как тебе путешествие? Повидал немного страну? Знаешь, а ведь в Брулхе всё прошло ещё лучше, чем я ожидала. (??`) Пока не буду ничего говорить, но тебя в будущем ждёт приятный сюрприз.
        Вижу, вы уже добрались до ущелья, так что не буду писать в этот раз слишком много. Будь аккуратен и поглядывай по сторонам. Береги невесту! (^?^)
        P.S.
        Опасайся камней! (???)
        Я тяжело вздохнул и, для верности, огляделся, подтверждая, что вокруг одни только скалы, валуны и щебень.
        Камней? Что значит, опасайся камней? Каких именно камней? Тут везде камни, если что!
        Глава 12. Магистр воды
        Лениво грохотавший в вышине гром, отражаясь от природных стен ущелья, многократно накапливал внушительность и заставлял всё вибрировать. Дождь медленно, но верно набирал силу. Крупные капли, гулко бухая по крыше кареты, прогнали оттуда Шарлотту, так что теперь нам приходилось ютиться в салоне вместе с мокрой паучихой.
        Караван полз по ущелью уже около получаса. Поначалу, после историй, что я слышал об этом месте, и той здоровенной змеи, я ежесекундно ожидал, когда на нас нападут какие-нибудь твари. Но шло время, округа по прежнему выглядела тихой и мирной. Моя тревога постепенно начала затихать.
        Струйки дождевой воды постепенно собирались в ручьи, журча под колёсами кареты. Будь почва не такой каменистой, в такую погоду вполне можно было бы завязнуть в грязи. Хотя, если дождь зарядит надолго, даже на таком грунте возникнут проблемы.
        - Горт, нам туда, - сообщила гномка, обнаружив, наконец, нужный рудник.
        Шаман отдал команду и обоз свернул налево, неохотно взбираясь по пологому склону долины. Как и у многих других копей, вокруг входа в эту шахту располагались руины десятка домиков и прочие напоминания об активной некогда разработке.
        Караван остановился неподалёку от входа, выбрав место, где старые дома выглядели ещё не настолько печально и у некоторых даже сохранилась часть крыши. Одновременно с этим дождь неожиданно стал тише. Мерная дробь по крыше исчезла и осталось только журчание стекающих с кареты ручейков воды. Глянув в окно я, с удивлением, обнаружил, что над нами словно возник прозрачный купол, отводящий дождевые капли в сторону.
        - Старче, твоих рук дело? - спросил я, выбираясь на улицу.
        За пределами купола дождь продолжал идти и даже набирал ещё большую силу, из-за чего по невидимой завесе вода сбегала широкими причудливыми лентами.
        - Конечно, Владыка! - с довольным видом кивнул шаман. - Какой-то там дождь не должен омрачить ваше пребывание здесь. Я мог бы остановить его полностью, но это потребует большого количества сил, а мы пока не знаем, насколько тут безопасно. Эй, шевелитесь, охламоны! - прикрикнул он на лениво вылезающих из повозок гоблинов.
        Первым делом Горт построил своих бойцов и принялся отдавать приказы:
        - Тук, бери Чорга и проверьте ближайшие здания. Вам нужно найти такое, где мы могли бы спать, не опасаясь падения крыши на голову. Если найдёте место, где можно спрятать ящеров, будет ещё лучше, - он повернулся чуть вправо и ткнул навершием посоха в группу с краю. - Так, теперь вы, троица балбесов. Хорош лыбиться, схватили оружие, лампы и марш в шахту. Проверьте всё на глубину в тысячу шагов. Если ничего опасного не найдёте, то возвращайтесь. Если найдёте, тоже возвращайтесь.
        Услышав, что именно им досталась почётная роль первопроходцев, гоблины скисли и недовольно забухтели, но послушно отправились готовиться к вылазке.
        - Ты, - продолжал тыкать пальцем Горт, - стой на входе в шахту. Если эти трое притащат за собой проблемы, дашь знать едва завидев. Всем остальным - найти точки для наблюдения за местностью. Вперёд!
        Какими бы обалдуями ни были гоблины в обычной жизни, приказы шамана они исполняли чётко и без заминок, демонстрируя исключительный профессионализм. Куда-то исчезали обычные тупые шуточки, на смену которым приходили внимательность и сосредоточенность. И этот раз не был исключением. Прошло всего несколько секунд с момента, когда Горт отдал последнее поручение, как вокруг уже не оказалось ни одного гоблина.
        Сам шаман на этот раз остался возле повозок, чтобы приглядеть за ящерами и находиться поближе к шахте, если там найдётся что-то неприятное. Лони отправилась вслед за Туком и его напарником, пробухтев под нос нечто в духе, насколько сильно она сомневается в том, что эта парочка способна хоть что-то понять в надёжности зданий. Немного подумав, Шарли побежала за ними.
        Так как под дождь идти мне совершенно не хотелось, а в шахту и подавно, то я остался вместе с шаманом и принялся слоняться по округе, не выходя за пределы барьера. Пару раз я останавливался на краю, пытаясь рассмотреть что-нибудь за его пределами, но сделать это через водяную пелену представлялось проблематичным. Строго говоря, если бы не гоблины, что отправились наружу, у нас могли бы возникнуть проблемы с тем, чтобы вовремя обнаружить подкрадывающегося монстра.
        - Скажи, старче… - спросил я, когда мне надоело бродить. - Я раньше как-то никогда не интересовался, но насколько ты на самом деле силён?
        Не считая Эсваля, чьи навыки я так и не видел в деле, Горт был единственным магом, что встретился мне за всё это время. Я видел, что он пользовался всеобщим уважением и его знали многие, да и посох у него был непростой, хоть и однозвёздочный. Но я вообще не представлял, кто в Тельваре считался сильным магом, а кто слабым.
        - Хм… - задумался шаман. - Прошу простить столь нескромное заявление, Владыка, но среди гоблинов этот старик, пожалуй, один из сильнейших магов. Но если говорить о тех же эльфах или эали, то, ох, мои способности не будут чем-то выдающимся.
        - Это какая-то расовая разница?
        Помнится, когда-то давно я слышал не то от Горта, не то ещё от кого-то, что разные народы обладали разными врождёнными способностями к магии.
        - В какой-то мере, - несколько туманно выразился Горт, но сразу же пояснил, что имел в виду. - Дело в том, что век гоблинов очень короток. Редкий гоблин живёт дольше шестидесяти лет. И как бы ни был талантлив шаман, за столь короткий срок ему никогда не достичь того же мастерства, каким будет обладать достаточно средний маг тех же эльфов. К счастью, магическая сила не слабеет с приходом старости, так что я ещё могу быть полезен Владыке.
        - Не прибедняйся, старче, - хмыкнул я. - В последнее время ты выглядишь весьма бодрым и здоровым.
        - И это меня смущает, Владыка, - признался Горт. - Этот старик скоро вступит в седьмой десяток. Немыслимый возраст для гоблина. И я уже давно смирился, что любой день может стать для меня последним. Но сейчас я ощущаю как мои силы словно возвращаются!
        - Вот видишь? Глядишь, ещё и утрёшь нос паре десятков эльфов, - сказал я, попутно удивившись возрасту гоблина. - Так что хватит прибедняться, расскажи-ка мне лучше про ваших самых сильных магов.
        Горт кинул взгляд на шахту и, убедившись, что там всё тихо, продолжил:
        - Сильнейших магов мы называем магистрами. Получить это звание весьма непросто, нужно обладать абсолютным пониманием своего элемента. Например, мне, чтобы превратить магию воды в боевую приходится использовать форму льда. И так делают все маги, специализирующиеся на этом элементе. Но госпожа Этаннир, магистр воды, сражается чистым элементом, без всякого льда. И её ударная мощь… Это нужно видеть, Владыка. Тончайшая нить воды, управляемая единственным пальцем, способна пробивать металл словно пергамент и резать его на куски. Хотя она пыталась обучить других магов своим знаниям, никто так и не смог этого повторить. Так что, в отличие от многих других разделов магии, в элементе воды она единственный магистр.
        Горт посмотрел наверх и легонько взмахнул посохом. Прозрачный купол, защищавший нас от дождя, исчез, и в воздухе резко прибавилось сырости. Хотя в вышине ещё рокотал гром, дождь уже сдвинулся в сторону от места нашего лагеря и нужда в защите отпала.
        Поначалу я думал расспросить его о магистрах других элементов, но когда я услышал про воду, что разрезала металл, направление мыслей резко изменилось. То, о чём говорил Горт, без всяких сомнений походило по принципу действия на гидрорезак, когда вода под огромным давлением подаётся через крохотное отверстие. Это был не слишком популярный метод резки материалов на Земле, но, тем не менее, известный и кое где используемый. Вспоминая то, что было описано в фолианте Горта о магии воды, изначальная форма заклинания задавалась ещё до стадии его материального воплощения. И если лишь этой загадочной женщине удалось достичь подобных результатов, значит, имелась какая-то фундаментальная проблема, не позволяющая другим магам воспользоваться её методом. В этом аспекте мои познания, к сожалению, были равны абсолютному нулю, так как я в принципе не понимал как работает магия и владел ей лишь благодаря Аллегри.
        Но можно ли пойти другим путём?..
        - Владыка? - осторожно окликнул меня шаман, увидев, что я перестал интересоваться разговором и погрузился в очень глубокие раздумья.
        Я не сразу ответил ему, обмозговывая свою идею. Она мне самому казалась дикой и, вероятно, бессмысленной, однако мы ведь в мире чёртовой магии, верно? Как минимум, стоило попытаться.
        - Старче, - сказал я, сбрасывая задумчивость, - я хочу, чтобы ты попробовал сделать одну вещь. Слушай внимательно, что я буду говорить.
        - Да, Владыка! - кивнул шаман.
        На его лице промелькнуло удивление, однако он, как и всегда, не стал задавать ни одного вопроса.
        - Кхм… Для начала, создай перед собой шар воды. Объём… около ведра. И придай ему идеальную круглую форму.
        Горт поднял посох и, прошептав под нос какую-то короткую формулу, указал навершием на точку перед собой. Через мгновение в воздухе повисла слабо поблескивающая сфера из чистейшей воды. Она пару раз колыхнулась, после чего приняла окончательную форму.
        - Теперь, старче, пожалуй, самое сложное, - нахмурился я. - Ты должен попробовать сжать этот шар воды. Уменьшить его в размере, насколько сможешь. При этом, не уменьшая количество самой воды. Понимаешь, о чём я?
        Гоблин на некоторое время задумался, после чего неуверенно кивнул:
        - Кажется, да, Владыка. Словно мне нужно сжать в кулаке кусок хлеба, верно?
        - Да, ты правильно понял, - подтвердил я его аналогию. - Но ты не должен менять форму шара. Если честно, я не уверен, что из этого что-то выйдет… Впрочем, всё равно попробуй.
        Шаман нахмурился и сконцентрировался на сфере перед собой. Снова раздалось невнятное бормотание и я сразу заметил как старик напрягся. Рука, державшая посох, мелко задрожала, а из под бронешляпы обильно заструился пот. В какой-то момент, когда Горт напряжённо засопел, я даже начал жалеть, что решил провести этот опыт. Забеспокоившись, что это может аукнуться на здоровье шамана, я уже хотел остановить эксперимент, как гоблин неожиданно сказал:
        - Кажется, немного вышло, Владыка, - голос Горта звучал сдавленно. - Хотя я не вижу изменений внешне, но чувствую, что магическая энергия словно уплотнилась.
        Я удивлённо распахнул глаза. Так как вода по своей природе крайне плохо поддавалась сжатию и для этого процесса требовались тысячи атмосфер давления, я с самого начала не верил в успех задумки. Но если Горт чувствовал изменения…
        - Тогда давай попробуем последнюю фазу, старче, - сказал я с затаёнными ожиданиями. - Наведи сферу на какой-нибудь ближайший валун или стену, после чего, продолжая её сжимать, позволь воде прорваться в ту сторону через крохотную точку.
        Шаман нервно кивнул и, оглядевшись, сделал несколько шагов к обломкам одного из зданий, сложенного из некрупных грубых камней. После чего, утерев пот, стекающий в глаза, глубоко вдохнул.
        С гудящим свистом из сферы вырвалась, разбрасывая мелкие брызги, тонкая как спица струя воды. Столкнувшись с камнем, она мгновенно расколола его на несколько частей и выбила их из кладки, отправив к подножию горы. А сама струя, словно не заметив препятствия, с тихим свистом пролетела ещё метров десять, после чего потеряла мощь и бессильно осела на мокрую после дождя землю.
        Увидев это, Горт потерял контроль над заклинанием и сфера перед ним просто взорвалась, окатив нас водой с ног до головы.
        - Что… Что это было, Владыка? - растерянно пробормотал шаман, взглянув на меня.
        Будучи не менее ошеломлённым полученными итогами, я быстро взял себя в руки и оценил результат. Хотя тут ещё многое следовало улучшить, чтобы сделать эту струю по настоящему опасной и боеспособной, первое же применение превзошло мои ожидания с лихвой.
        - Это… Это, друг мой, сила физики, - сказал я ничего не понимающему шаману и хлопнул его по плечу. - Скажи мне, старче. Хотел бы ты стать гоблином-магистром воды, ммм?
        Глава 13. Нюансы боевой магии
        - М-м-магистром?! - поражённо вытаращился на меня Горт. - Владыка, я… Как же… Но ведь ни одному гоблину так и не удалось получить звание магистра!..
        - Значит, ты станешь первым, - посулил я яркие и безграничные перспективы. - Хотя всё будет зависеть от того, сможешь ли ты отточить технику, что сейчас попробовал.
        - Отточить… - словно в трансе пробормотал шаман и над его ладонью появилась новая сфера воды, в этот раз размером поменьше.
        Учитывая, сколько сил он потратил на прошлой попытке, я встревожился, однако гоблин просто смотрел на шар, не пытаясь что-то с ним сделать.
        - Это действует похоже на заклинание магистра Этаннир, но выглядит иначе… Что за секрет вы открыли мне, Владыка? - шаман взглянул на меня с фанатичным огнём в глазах. - Что такое эта загадочная фи… зека?
        Судя по тому, как Горт споткнулся на этом слове, мой автопереводчик не смог его перевести на тельварский язык и оставил как есть.
        - Физика, старче, это великая сила, - сказал я с важным видом. - Такая же великая, как и магия. И если их правильно объединить, можно достичь невероятных результатов, прямо как ты сейчас. Но не проси меня рассказывать о большем.
        Дело было вовсе не в том, что я пытался сделать из этого некую тайну. Просто мои познания физики, обретённые ещё в школе, основательно подзабылись за эти годы. Да и не сказать, что это был мой любимый предмет. Так что, если бы шаман начал интересоваться подробностями, я едва ли смог бы дать ему внятный ответ.
        Впрочем, неожиданно бухнувшийся на колени Горт явно не догадывался о моих истинных мотивах.
        - Владыка! Вы подарили этому старику надежду добиться новых высот на закате его жизни и невероятную технику! - завопил шаман, бряцнув уперевшейся в мокрые камни бронешляпой. - Даже если меня будут рвать на тысячу частей, я ни за что не выдам тайну, которой вы со мной поделились!
        При виде этой сцены я на пару секунд опешил, после чего бросился поднимать старика.
        - Эй, старче, а ну вставай! - возмутился я. - Говорил же, не нужны мне никакие поклоны! И это не того уровня секрет, что его так хранить!
        На то, чтобы отодрать от земли приклеившегося к ней гоблина, ушло некотрое время. Хотя внешне я был раздражён его поступком, внутри меня мурчало согретое шаманом самолюбие. Единственное, что немного омрачало ситуацию, так это мысль, что кто-то вновь стал сильнее. И этот кто-то - опять не я!
        Наверное, если хорошо пораскинуть мозгами, то можно придумать как добиться улучшений в магии других элементов. Например, научить мага огня сжигать в пламени больше кислорода для увеличения температуры пламени. А вот как улучшить магию молний? Можно ли её вообще как-то улучшить? Это ж… молния! Кстати говоря…
        - Вместо того, чтоб поклоны бить, - сказал я шаману, - поведай лучше, насколько магистры сильнее меня?
        Вопрос, казалось, застал Горта врасплох. Он удивлённо моргнул, глядя на меня, после чего глубоко задумался.
        - Это довольно сложный вопрос, Владыка, - неуверенно сказал он.
        - Если ты думаешь, что я на что-то обижусь, то забудь. Говори как есть, - надавил я.
        - Кхм… Если сравнивать с другими магистрами, которых я видел в бою, то ваша сила вполне сравнима с ними, - сказал шаман.
        И это заявление серьёзно меня удивило. Я считал себя откровенно слабым магом. Каждая серьёзная ситуация в итоге приводила к тому, что я оказывался в постели без сил, не способный заколдовать даже таракана. Да и магия была всего лишь первого уровня. Сила, сравнимая с магистром? Не думаю, что Горт пытался мне настолько грубо польстить, но… верилось с большим трудом.
        - Однако… - тем временем, продолжил он с явной неохотой. - Я думаю, что в прямом бою в данный момент вам не победить.
        Так, а вот это уже интереснее. Это уже звучало ближе к тому, что я ожидал услышать.
        - Причина? - тут же спросил я.
        - Их несколько, Владыка. Первая и главная заключается в том… Кхм… Если этот старик верно заметил, у вас, по какой-то загадочной причине, отсутствует ощущение магии. И, к сожалению, в бою между магами именно оно является ключом к победе. Тот, кто раньше и точнее почувствует, что готовит против него противник, имеет огромное преимущество. Это же касается и машин людов, так как они используют магическую энергию для движения и стрельбы.
        Вот чёрт! Как оказалось, в отсутствии у меня магического «нюха» оказалось ещё больше минусов, чем я думал изначально. И как-то неуютно осознавать, что даже тупая вражеская железяка в этом отношении не такая убогая.
        - Вторая причина, - продолжал Горт, - это боевой опыт. Как я понимаю, вы ещё молоды, Владыка, тогда как у многих магистров за плечами больше сотни лет жизни. И многие из этих лет прошли на линии фронта. Что до третьей причины… Вам стоит знать, что опытный маг всегда находится в отличной физической форме. С того дня, как вас послала Богиня, вы видели не так уж много боевых магов. Старого полумёртвого гоблина, что уже стоял одной ногой в погребальном костре, да мастера Орена, чьи инженерные навыки далеко превосходят его магический талант. Однако… Вы ведь сражались с Ореном, Владыка. И понимаете, насколько его магия опасна. При этом, у гномов слабейший талант к магии из всех народов. Догадываетесь, за счёт чего они это компенсируют?
        - Кажется, да… - мрачно кивнул я, вспоминая неподъёмный гарпун Лони. - Исключительная физическая сила, верно?
        - Именно так, - подтвердил Горт. - Хотя заклинания черпают силу из источника магии, крепкое тело - это фундамент, который позволяет магу долго и надёжно стоять на ногах во время сражения, легче переносить мелкие ранения и выдерживать большие объёмы магической энергии. Быть может, талант гномов к магии слаб и редок, но их тела позволяют компенсировать это огромным количеством энергии, вкладываемым в заклинания без вреда для их здоровья.
        - Иначе говоря, будь я более подготовлен физически, то не валялся бы в постели после того, как вылечил ту девочку?
        - Мне сложно что-то утверждать, Владыка, - замялся шаман. - Ваша магия явно как-то отличается от нашей, хоть мне и не понять как именно. Возможно, дело обстоит именно так. А может быть, в вашем теле действуют какие-то иные законы.
        Я в очередной раз убедился, что шаман догадывается о большем, нежели высказывает открыто. Хотя он наверняка представляет всё несколько иначе, сама по себе догадка об «иных законах» била точно в цель.
        Всё сказанное им заставило меня погрузиться в невесёлые размышления. Конечно, я планировал сражаться против фиарнийцев, а не тельварских магов. И, крайне желательно, не лично. Однако, в общем и целом, Горт очень точно подметил отсутствие у меня боевого опыта. И учитывая, как часто всё идёт не так, как я хочу, то мне ещё не раз придётся участвовать в заварушках самому. И, увы, с этим придётся смириться и надеяться, что я не влипну во что-то действительно опасное, где этот фактор станет критическим.
        Что до ощущения магии и физической подготовки… Как исправить первое я пока не знал. А вот второе… Всякий раз как я начинал об этом задумываться, в голове у меня возникал один единственный вопрос.
        Неужели все боевые маги в Тельваре - качки?!
        Сразу за этим вопросом в голову начинали лезть гипертрофированные бодибилдеры с посохами, что напрочь убивало всю серьёзность ситуации.
        С трудом выбросив бред из головы, я попытался понять собственные перспективы. Вариант первый и самый лёгкий - разжиться гантелями, начать бегать по утрам и всякое такое. Зрелище вырисовывалось не очень Владыческое, но что поделать… Вариант второй - среди той горы умений, что я могу изучить, есть целая гора тех, что направлены на физическое укрепление. Плюс в том, что они дадут мгновенный результат и не придётся потеть, тягая железо. Минус в том… что у меня нет такого возмутительного количества очков веры! И когда они вообще появятся в нужном объёме?
        - Эй, чего застыли как памятники? - неожиданно раздался голос Лони. - Мы там халупу подобрали пристойную, пора распаковываться.
        На этом моя беседа с Гортом оказалась закончена и начались хозяйственные хлопоты. Лони, Шарли и гоблины действительно подобрали неплохое место для ночёвки. Достаточно просторный, чтобы спать не на матрасе из гоблинов. Крыша обвалилась всего на треть. Все дыры в крыше и стенах, через которые мог бы проникнуть дождь и сквозняк, Шарли уже заплела плотным пологом паутины. А также укрепила места соединения некоторых балок. Единственный минус был в том, что дом находился далековато как от входа в шахту, так и от места, где можно было оставить повозки и ящеров, что несколько усложняло их охрану.
        Постепенно начали возвращаться и другие обормоты, исследовавшие округу. Им удалось подобрать несколько удачных точек обзора для дозорных, о чём они гордо доложили мне и Горту. После чего отправились благоустраивать ночлежку.
        Пока работа кипела, а шаман ждал вестей из шахты, я немного прогулялся по окрестностям в компании Шарлотты. Зрелище, само собой, развлекало мало. Порушенные дома, брошенные вещи, порой попадалось сломанное оружие. Но, учитывая репутацию ущелья, этого следовало ожидать. И было даже удивительно, что ещё никто из местной живности, изгнавшей прошлых шахтёров, ещё не устроил для нас приветственную церемонию.
        Мы бродили так минут десять, стараясь не отходить далеко от лагеря, и вдруг меня зацепила одна странность, которой я поначалу не придал никакого значения. Многие дыры в стенах имели слишком правильную и ровную форму, что не походило ни на следы ударов, ни на попадания от каких-нибудь крупных снарядов. Изредка на скалах и домах попадались странные следы, словно кто-то срезал с них часть большой ложкой. Но, как бы я не силился, в голову не пришло ни одной причины, откуда могли взяться такие следы.
        Вскоре из шахты вернулись первопроходцы. И вернулись в целом и невредимом виде. Как оказалось, они зашли даже глубже, чем приказал Горт, но не нашли ничего опаснее каменных крыс. Учитывая, что времени было ещё достаточно, мы приняли решение начинать добычу кристаллов прямо сейчас. Раньше начнём - раньше закончим.
        Руководить добычей взялась Лони, что не вызывало никаких вопросов. Горт взял на себя вопросы охраны лагеря и прочие хозяйственные мелочи вроде тех, кого из гоблинов заставить сегодня чистить картошку. Меня назначили почётным бездельником. А если точнее, в том случае, если появятся крупные проблемы, я должен был их быстро уничтожить при помощи своей силы. Собственно, именно ради этого Лони и потащила меня сюда.
        Оставалось только решить вопрос, кто из гоблинов сегодня отправится в шахту, а кто пойдёт прохлаждаться в карауле.
        Горт парой жестов намекнул, что было бы неплохо сделать это именно мне. Так что я оглядел нашу банду краснокожих и сказал:
        - Значит так, балбесы! Как вы знаете, Владыке для великих свершений крайне нужны альд-кристаллы из этой шахты. И чем быстрее вы их накопаете, тем быстрее мы отправимся домой. Копать начнём прямо сейчас! В связи с этим, в первую смену шахтёров требуются пятеро лысых добровольцев. Кто готов помахать киркой во имя Владыки - шаг вперёд!
        И, не успел я даже закончить эту короткую речь, как гоблины шагнули в мою сторону. Абсолютно все.
        Глава 14. Бойся камней
        - Мы выкопать! - гордо заявил один из оболтусов, вытирая грязную рожу не менее грязной рукой, от чего уровень чумазости на лице никак не изменился. - Владыка смотреть!
        Довольно лыбясь, гоблинская братия гордо протягивала мне повидавший многое в своей жизни ящик, явно найденный где-то в забое. Заглянув в него, я обнаружил на дне не совсем то, что ожидал увидеть.
        Земля тельварская была полна природных богатств, многие из которых попросту не существовали на моей родной планете. Взять, к примеру, вельд и альд-кристаллы, за которыми мы и приехали сюда, к чёрту на кулички. Сине-фиолетовые вельд и кроваво-красные альд обладали загадочной структурой, которая не то накапливала в себе магическую энергию, не то из неё и формировалась. Высокомудрые и глубокоуважаемые исследователи магии бились над ответом на этот вопрос ещё со времён асани, таская друг друга за почтенные бороды в пылу дебатов, однако так и не пришли к единодушному выводу.
        Но, как бы там ни было, за те столетия, что кристаллы росли в недрах горных пород, они накапливали чудовищное количество энергии. И это позволило данным минералам стать местным аналогом ядерного топлива. Но тельварцы и фиарнийцы использовали его по разному. Люды, будучи выходцами из прогрессивного мира, полностью выстроили свои технологии вокруг этих кристаллов и запитывали ими всё, от уличного освещения до двигателей боевых машин. От природы неспособные манипулировать магией, они с успехом нашли выход из этой проблемы и приспособились к жизни в этом мире.
        В свою очередь, тельварцы предпочитали использовать эти кристаллы для личных нужд. Изготовление дорогих посохов, жезлов и иных магических инструментов, опыты с новыми заклинаниями и конструктами, тренировка личной силы и тому подобное. Только гномы и, в частности, Орен, долгие годы изучая трофейную технику людов, начали попытки создания своих магических механизмов. Бомба, которую инженер подорвал в Каруше, была как раз из их числа.
        И теперь эти красиво светящиеся минералы должны были стать ключом к новому оружию. Вот только…
        - А это точно они? - с подозрением спросил я, взяв из ящика небольшой камень, примерно с огурец размером.
        Он даже близко не походил на те кристаллы, что я видел прежде. Был мутным на вид, с белесыми разводами, и светился очень слабо и неуверенно.
        - Само собой, - фыркнула Лони. - Просто они ещё не обработаны. Как правило, их просто шлифуют. Это быстрее и дешевле. Но мы, гномы, знаем как очищать их травлением в слизи порингов, что значительно повышает качество кристалла.
        - Вот оно как, значит, - удовлетворившись пояснением, я поглядел на камень ещё немного и положил его к остальным.
        За тот остаток дня, что бригада гоблинов пробыла в шахте, она добыла всего с десяток альд-кристаллов, общим весом в три-четыре килограмма. Я ни капли не разбирался в горнорудных вопросах, но столь малое количество меня сразу же смутило. Однако Лони заверила, что это более чем соответствует статусу богатого месторождения. И у меня не было причин ей не доверять. В конце концов, никто не говорил, что мы потащим отсюда целую гору руды.
        - Молодцы, орлы! - кивнул я гоблинам. - Хвалю!
        - Рады стараться, Владыка! - хором загорлопанили они.
        - Владыка, а кто такой орлы? - спросил после этого один из них.
        Поняв, что такой птицы в Тельваре нет, мне пришлось коротко пояснить:
        - Орлы - это гордые, сильные и смелые птицы, что правят небесами.
        - А орлы съедобный? - тут же спросил другой и у всей бригады немедленно раскатисто заурчало в животах.
        Поняв, что на голодный желудок они орлами не проникнутся, я махнул рукой и отправил их ужинать.
        Хотя ночь ещё не наступила, солнце уже давно перестало заглядывать в ущелье и окутанный сумерками лагерь освещали лампами и кострами. Закончившие смену в забое охламоны дружно принялись громыхать ложками с теми, кто в забое ещё не был, и наперебой хвалиться кто из них добыл больше кристаллов или быстрее копал.
        - Что-то ты не слишком довольный, Владычество, - сказала Лони.
        - Вы понарассказывали об этом месте столько страшилок, что я теперь нервничаю из-за царящей кругом тишины, - повернулся я к гномке. - Каждую минуту жду какой-нибудь пакости! Ещё и богиня масла в огонь подлила!
        - Погоди-погоди. Ты что, думал, что мы будем постоянно с чем-нибудь драться, когда сюда приедем? Пхахахаха! - закашлялась смехом гномка. - Радуйся лучше, что всё так хорошо идёт. Погоди-ка, а что ты там про богиню свою сказал?
        - Да ничего, - раздражённо выдохнул я. - «Бойся камней», говорит. Но тут же везде камни! И вот как её понимать?
        - Бойся… камней? - повторила Лони и неожиданно задумалась.
        - Да не бери в голову, рыжая, - махнул я рукой. - Она вечно себе на уме и постоянно недоговаривает, чтобы я тут в догадках терялся. Развлечение у неё такое, видите-ли.
        Но гномка никак не отреагировала на мою гневную тираду. Простояв несколько секунд погружённой в размышления, она внезапно шокировано распахнула глаза и закрутила головой, оглядывая тёмные скалы ущелья.
        - Камни… Ворласково дерьмо, как же я сразу об этом не подумала! - забормотала она и в её голосе чувствовалась крайне нетипичная для неё тревога. - Горт! Возвращай парней из дозора! Хватаем всё самое важное и бегом в шахту!
        - Что?.. - только и выдавил я, но гномка уже неслась к костру. - Какого хрена тут происходит? Эй!
        Моё и без того мрачное настроение мгновенно переросло в крайне паршивое и я бросился следом.
        В лагере быстро начался бедлам. Ложки в руках ужинавших гоблинов замелькали со скоростью света и внушительные миски с похлёбкой оказались пусты в считанные секунды, после чего ещё недавно казавшиеся уставшими бойцы вскочили и бросились хватать пожитки.
        Шаман, услышав указания гномки, не задал ни одного вопроса и издал две коротких трели в свисток, приказывая караульным возвращаться в лагерь. И только после этого отправился к Лони.
        - Что случилось? - серьёзно спросил он.
        - Барлоты! - бросила она неизвестное мне слово, подбегая к одному из ящиков и бросая туда разное барахло. - Если бы не Нотан, я бы ни за что не догадалась!
        - Ты шутишь?.. - неверяще уставился на неё шаман.
        - О, молись этой вашей богине, чтобы это была просто шутка! - отмахнулась гномка, поднимая ящик с земли. - Не стой столбом, времени в обрез. Нотан, тебя тоже касается!
        - Подожди, а как же ящеры?! - крикнул ей вслед Горт. - Мы не сможем их протащить в шахту, вход слишком узкий!
        - Тогда забудь о них, мы не сможем их защитить! - отрезала рыжая и потащила ящик к шахте.
        Я не понимал ничего из того, что сейчас происходило, кроме одной вещи - приближаются большие проблемы. Лони явно поняла, что имела в виду Аллегри, когда говорила про камни, вот только объяснить не потрудилась.
        - Старче, что тут происходит? - я повернулся к шаману. - Что за барлоты?
        - Владыка, я понимаю, у вас есть вопросы, но мы поясним вам позже. А пока укройтесь в шахте. Шевелитесь, обормоты! - заорал он на мельтешащих по лагерю гоблинов и отправился подгонять своих бойцов.
        Несколько секунд я просто стоял как истукан, глядя на спешно переезжающий лагерь. Откуда-то появилась Шарли и, подбежав, встревоженно коснулась меня лапкой. Касание паучихи сбросило с меня оцепенение. Я внял голосу разума в лице Горта и быстрым шагом отправился к шахте. И с каждой секундой в голове появлялось всё больше мрачных мыслей.
        Наш отряд был довольно сильным. Даже если раньше были какие-то сомнения, стычка в Брулхе ясно это показала. А Лони, как мне казалось, вообще не боялась никого и ничего, начиная от драконов и заканчивая похмельем. Тогда что за твари эти барлоты, если одна мысль о них поставила весь лагерь на уши, даже не допуская идеи от них отбиться?
        И, что ещё хуже, ежели догадка гномки была верной, то уходить отсюда нам придётся пешком. Судя по диалогу между Гортом и Лони, судьба ящеров окажется незавидной и защитить их мы были не в силах.
        Когда до входа в шахту оставалось всего ничего, я остановился и резко бросился назад, из-за чего чуть не сшиб пару гружёных вещами гоблинов, что почти меня нагнали.
        - Владыка?! - удивлённо завопили они вслед.
        Но я не стал останавливаться, чтобы что-то пояснить, а лишь прибавил ходу, направившись в сторону загона и крикнул сменившей следом паучихе:
        - Шарли, я сейчас вернусь! Беги в шахту!
        Гибель ящеров создаст огромные проблемы. Их безоговорочно следовало спасти хотя бы потому, что меня вообще не радовала мысль выбираться отсюда на своих двоих. И если мы не можем затащить их в шахту… есть другое место, где их можно спрятать!
        Мимо проносились тёмные развалины и вскоре я оказался перед подобием двора, в который мы определили животных. Вот только я не сразу забежал внутрь, а сначала завернул за угол и открыл Хранилище.
        Пусть и не сразу, но меня посетила абсолютно гениальная мысль. Я мог просто засунуть ящеров в карман, где им было бы сухо и комфортно. Но для начала следовало проверить одну вещь. Пошарив глазами по почти заполненным ячейкам, я нашёл своего недавнего подопытного и, вытянув руку, выбросил его наружу.
        Косматая туша запутавшегося в паутине хурга грохнулась на битый камень. Выражая своё негодование столь бесцеремонному обращению, зверюга обиженно взвыла и задёргалась.
        - Живой, зараза, - радостно осклабился я. - Просто прекрасно!
        Отвесив хургу прощального пинка под рёбра, я оставил его валяться за углом и зашёл в загон.
        Словно чувствуя витающее в воздухе настроение, ящеры встревоженно фыркали и косились в мою сторону жёлтыми глазами.
        - Спокойно, ребята, - пробормотал я. - Дядя Нотан пришёл спасать ваши хвосты.
        Касаясь рукой тягловых зверюг, я отправил всех трёх в недра магического инвентаря, забив его до отказа, и облегчённо выдохнул. Дело сделано. Пора возвращаться.
        Когда я вновь подбежал к шахте, гоблины уже затаскивали внутрь последние пожитки, а Горт стоял на входе и встревоженно выглядывал меня.
        - Владыка, где вы были?! - нервно спросил он.
        - Спасал ящеров, старче! - ответил я, заскакивая внутрь.
        Сразу за входом оказалось крохотное помещение, в котором стояла гномка и отправляла всех дальше по коридору.
        - Вглубь, все вглубь! - командовала она. - Следуйте за Туком! Старый, это все?
        - Да! - коротко кивнул шаман.
        - Тогда спускаемся! Дверей тут нет и завалить проход нечем. Так что, чем дальше мы будем от входа, тем лучше. Нотан, пошли! - она бесцеремонно схватила меня за руку и потащила следом, в глубь шахты.
        - Объясните, наконец, от чего мы драпаем! - взвыл я.
        - Барлоты, летающие камни-живоеды! - наконец дала мне пояснение Лони. - Днём они спят где-нибудь на вершинах, а ночью летают по горам в поисках добычи. Вот только они не должны водиться в этом регионе! Если бы не подсказка твоей богини, я бы в жизни не подумала!
        Услышав это, кусочки ребуса в голове неожиданно сложились в единую картину. Я понял и природу странных круглых дыр в стенах, и длинных гладких выщербин.
        Подняв взгляд вверх, где за толщей камня должно было находиться небо, я мысленно взвыл.
        Аллегри, твою мать! Кто тебе сказал, что поселить тут лангольеров будет отличной идеей?!
        Глава 15. Подвиг Тузика
        Шахта, которую Лони приметила для добычи альд-кристаллов, больше напоминала старую каменоломню. Узкие извилистые проходы, низкие потолки. Гоблинам и гномке, в виду их габаритов, было тут вполне удобно, а вот мне и Шарли - не слишком. Пару раз я уже приложился об торчащие из потолка камни.
        - Да как в этой дыре вообще работали?! - тихо взвыл я, когда из глаз в очередной раз посыпались искры. - Разве тут не должно быть достаточно места для ящера с телегой, который вывозил бы руду?
        Осторожно коснувшись саднящего лба, я понял, что постепенно превращаюсь в единорога. Хорошо хоть полы тут относительно ровные, спасибо и на этом. Хотя на стенах висели старые и тусклые фонари с полувыдохшимися кристаллами, помогали они слабо и освещали скорее себя, чем тоннель. А приличные и новые светильники, что мы привезли с собой, несли гоблины в голове процессии.
        - Они просто не успели расширить ход, - пояснила Лони из хвоста процессии. - Это разведывательные штреки. Они наткнулись на жилы альда, но после этого ущелье пришлось оставить. Хотя для нас так даже лучше.
        - С чего бы это? - спросил я, уворачиваясь от очередного камня, торчащего из потолка.
        - Большинство барлотов сюда просто не пролезут, - хмыкнула гномка. - Жрать камень они не слишком любят. Мелкие барлоты, конечно, могут броситься за нами, если почувствуют. Но, чтобы этого не произошло, мы и уходим вглубь.
        - А если мелкие всё таки полезут сюда? - уточнил я.
        - Тогда я их в щебёнку превращу, - фыркнула Лони и выразительно постучала по чему-то металлическому. Скорее всего, по Матильде. - Это снаружи они юркие как крысы. Летают быстро, бесшумно, всё время норовят сзади напасть. Попробуй попади хотя бы разок. А тут… Куда они денутся в этой узкой кишке от моего шестопёра?
        Таким ответом я оказался вполне удовлетворён и перестал беспокоиться.
        Путешествие по каменным коридорам продлилось около двадцати минут, пока мы не вышли в некое подобие крохотной комнаты, из которой расходились в стороны ещё несколько ходов.
        - Хорош, остаёмся тут, - скомандовала гномка и по комнатушке разнеслись облегчённые выдохи гоблинов и грохот опускаемых на пол ящиков.
        - Шамана, лагерь теперь тута? - спросил один из бравых бойцов Горта.
        - Лони? Что скажешь? - вместо ответа Горт повернулся к гномке, интересуясь её мнением.
        - В принципе, почему бы и нет? - она задумчиво почесала затылок. - Каждый раз туда-сюда барахло таскать мы замучаемся. Пару дней поживём тут, не надломимся. Хотя готовить всё равно придётся снаружи. Не зная, как тут вентиляцию делали, я дымить костром не позволю.
        Услышав слова гномки, гоблины начали обустройство нового лагеря. Впрочем, «обустройство» - слишком громкое слово для этого действа. Балбесы просто сгрузили ящики с провизией в один угол, а на полу как попало раскидали одеяла для сна. Однако меня такое спальное место сильно смущало, так как оно явно не могло защитить от холодного пола.
        Но гоблинов такие мелочи не заботили, так как они мгновенно попадали на лежанки с довольными рожами. Горт, глядя на это безобразие, немедленно поднял пинками парочку оболтусов и отрядил их сидеть возле выхода в тоннель, по которому мы пришли, и неустанно бдеть, пока он не пнёт в их сторону парочку сменщиков.
        Смирившись со своей неудачливой долей, караульные подтащили к проходу три опустевших ящика из под вещей. Два приспособили под табуретки, а третий поставили как стол и принялись рубиться в картишки, время от времени поглядывая в тоннель.
        Пока я глядел на них и раздумывал, как быстро я схвачу воспаление лёгких с таким ночлегом, Шарли неожиданно выгнала гоблинов из дальнего угла комнатушки и принялась там что-то плести.
        - Шарли? - окликнул я паучиху и подошёл поближе.
        И с удивлением обнаружил, что паучиха ваяла самый настоящий гамак. Свежая белоснежная паутина мягко переливалась в светло-фиолетовом свете фонарей. И если бы не зрелище того, как эта самая паутина рождается, можно было бы проникнуться прекрасностью момента. Через пару минут, закончив работу, Шарли спрыгнула со стены и гордо взглянула на меня, после чего подтолкнула лапкой в сторону своего творения.
        - Ты что, для меня это сделала? - удивлённо спросил я.
        Шарлотта мягко качнулась, кивая.
        - А я не прилипну? - спросил я в шутку.
        Но паучиха юмора не поняла и обиженно замотала головой.
        На ощупь плотные нити, как и ожидалось, были совершенно не клейкими, мягкими и тёплыми. И, хотя, к паутине обычно применяли термин «паучий шёлк», нити Шарли по ощущениям больше походили на бархат или пушистый плед. Кажется, замёрзнуть в такой штуке будет проблематично.
        - Что это тут у вас? - заинтересовалась Лони, подходя поближе.
        - О, кстати. Шарли, а можешь сделать такие же для Лони и Горта? - попросил я паучиху.
        Старый шаман, хоть и скакал бодрячком в последнее время, на таком полу вполне мог заработать очередной приступ своего легендарного радикулита. Ну а гномка, хоть и язва рыжая, но всё таки девушка. Да ещё и «невеста». Если я её домой привезу с пневмонией… О том, что сделает со мной Орен в подобном случае, лучше просто не думать.
        Паучиха, оглядевшись, кивнула и пошла выгонять уже захрапевших гоблинов из другого угла.
        - Кстати, Нотан, - взгляд Лони неожиданно посерьёзнел. - А что ты там про ящеров говорил, когда забежал в шахту?
        - Да, Владыка, прошу вас, поясните ваши слова, - подключился шаман. - Вы сказали, что спасали ящеров. Но как? Их ведь негде было скрыть. По крайней мере, быстро.
        - О, я просто поместил их туда, где им ничто не угрожает, - загадочно ухмыльнулся я.
        - Да куда ты мог так быстро засунуть трёх здоровенных зверюг? - подозрительно прищурилась Лони.
        Продолжая ухмыляться, я похлопал по боковине плаща.
        - К себе в карман, конечно же.
        - Старый, ему что, голову напекло? - хмуро спросила гномка у шамана. - Вроде, погода не та была.
        Но гоблин никак не отреагировал на её слова, уставившись на меня абсолютно круглыми глазами.
        - Пространственное заклинание! - тихо воскликнул он, наконец. - То самое, которым вы прячете свой артефакт?
        Ещё в те давние времена, когда старик пришёл вытаскивать меня из тюряги, я сказал ему что-то такое о способе хранения Мастерских Дайсов. Так как склерозом Горт не страдал, ему не составило труда связать два этих события.
        Что до гномки, услышав первую часть фразы Горта, её лицо начало медленно вытягиваться.
        - Пространственное… Стоп, что? Вы сейчас серьёзно? Это ведь заклинание для хранения мелких ценных вещей, вроде колец или амулетов, чтобы их не украли! Даже сильнейшие маги могут спрятать туда не больше крупной шкатулки! Как ты умудрился впихнуть туда трёх ящеров?!
        Услышав поражённый вопль Лони, в нашу сторону удивлённо повернулись как караульные, так и те из гоблинов, что ещё не успели захрапеть. Как я и подозревал в глубине души, Хранилище не было чем-то рядовым для магии этого мира. Чтобы не травмировать психику гномки ещё больше, я скромно умолчал о том, что, помимо ящеров, у меня там хранится одежда, два ящика еды, пара сотен ядер порингов, талмуд по магии воды и ещё всякое другое барахло.
        - Когда же до тебя дойдёт, глупая женщина! - взвился Горт. - Перед тобой сам Владыка демонов. Посланник Богини! Когда ты перестанешь сравнивать его с обычными жалкими магами нашего мира?!
        Я слегка улыбнулся. Хотя в личной беседе шаман как раз высказал некоторые сомнения о том, насколько я могу сравниться с местными магами и магистрами, перед другими он защищал мою репутацию рьяно и истово.
        Ночь прошла абсолютно спокойно, если не считать постоянного храпа. Гамак Шарлотты, как и ожидалось, оказался невероятно тёплым и уютным, так что спал я сном младенца. Опять же, если не вспоминать про храп.
        Отлежавшие на полу всё, что можно, гоблины, завистливо таращились на три гамака, висящих по углам комнатушки, но ничего не говорили. Но это оказалось не единственным, что сделала Шарли. Когда я проснулся, на входе в комнату обнаружилась самая настоящая паутина. И если бы какая-то тварь захотела ворваться на место нашего ночлега, её пришлось бы сначала прорываться через эту сеть, что дало бы караульным больше времени на то, чтобы поднять тревогу.
        Когда Лони по своим гномьим биологическим часам сообщила, что на поверхности уже утро, Горт взял пару бойцов и отправился с ними на разведку. Я хотел увязаться за ними, но шаман вежливо и настойчиво запретил мне выходить наружу, пока он не убедится, что там безопасно.
        Спустя час шаман вернулся в гордом одиночестве. Но, как оказалось, ничего не произошло. Просто он оставил своих оболтусов разжигать костёр для того, чтобы можно было сразу начинать готовить завтрак.
        И на этот раз уже ничто не могло меня остановить от вылазки наружу. Само собой, я не соскучился по солнышку или небесной синеве над головой, хотя низкие потолки, что уж тут таить, угнетали изрядно. Я просто хотел узнать о судьбе живого хурга, оставленного в одном из закоулков у загона ящеров. Если барлоты или иные хищные твари действительно тут жили, то судьба косматой зверюги могла вполне красноречиво на это указать.
        Наружу я вышел вместе с Шарли и ещё одним гоблином, который, кряхтя, тащил к костру два ящика с продуктами. Оставив краснокожее трио кашеварить во имя скорейшего завтрака, мы с паучихой отправились в разрушенный шахтёрский посёлок.
        На первый взгляд, в нём ничего не изменилось. В стенах не было замечено новых дыр, телеги и карета стояли там, где мы их и оставили, без единой царапинки. Постепенно я начал сомневаться, что барлоты тут и правда обосновались. И даже ожидал, что найду хурга там, где бросил бедолагу. И даже если его там не будет, то это потому, что монстр просто за ночь смог вырваться из пут паутины и сбежать.
        Но, когда мы с Шарли завернули за нужный угол, реальность сообщила, что я был не прав, а догадка Лони попала в яблочко.
        На том месте, где я бросил хурга, зияла крупная полукруглая яма. И о существовании косматой твари напоминала лишь пара пятен крови с краю ямы, да несколько клочков шерсти. Присев на краю выеденного вместе с хургом куска почвы, я слегка содрогнулся, когда представил, что тут происходило ночью. И что могло бы произойти, не ляпни я случайно Лони о словах Аллегри.
        - Будем считать, что это была жертва во имя науки, - пробормотал я. - Будь, спокоен, Тузик. Мы не забудем твой подвиг.
        Рядышком согласно поёрзала Шарли.
        Глава 16. Сияние
        Как ни крути, в том, чтобы носить звание Владыки, имелись свои несомненные плюсы. Например, можно было невозбранно валяться целый день в уютном гамаке, пока все вокруг носились в заботах и хлопотах.
        Пока гоблины добывали руду, я лежал. Пока гоблины варили обед, я лежал. Пока гоблины таскали вещи, я лежал. Пока гоблины… В общем, я всегда лежал. И это было прекрасно.
        Само собой, иногда я вылезал из своего уютного гнезда, чтобы погулять или перекусить. Но это занимало лишь небольшой процент от моего досуга. Всё остальное время я посвящал лежанию. Да, обстановка была не настолько уютной как в особняке, потолки низковаты. Да и по служанкам, что уж там там таить, я всё таки соскучился, несмотря на то, что всегда пытался их угомонить. Из ответвления, где работали гоблины, порой вылетали волны пыли, от чего на меня нападал неостановимый чих. Но если сравнить с тем, что обычно происходило со мной до этого, шахта вполне тянула на гордое звание подземного курорта.
        Впрочем, даже тут иногда возникали ситуации, которые заставляли меня слегка понервничать.
        Посреди комнатушки, вместо того, чтобы наслаждаться заслуженным сном после смены в забое, сидела на корточках троица гоблинов и воодушевлённо рассматривала свежую добычу. Добыча была была лишь немного меньше их самих, шевелила усами и истошно визжала, пытаясь вырвать свой длинный хвост из гоблинской хватки.
        - Каменный крыс, - довольно осклабился один из троицы.
        - Жирный крыс, - кивнул другой.
        - Вкусный крыс! - потёр ладони третий. - Добавить в похлёбка?
        Я услышал довольно опасное предложение и немедленно занервничал. Свесившись в их сторону и оглядев мрачным взглядом троицу притихших балбесов, я рыкнул:
        - Посмеете бросить это в котёл и полетите в него следом.
        Так как я редко давал нагоняй лысым обормотам и к такому они были не привыкшие, гоблины немедленно съёжились.
        - Владыка не любить мясо крыса? - осторожно спросил один из них.
        - Конечно нет! Даже Шарли ими брезгует, а она паук!
        - Но ведь крыс вкусный… - жалобно ответил он.
        Вытаращившись на них, я тяжело вздохнул.
        - Ладно, можете её сожрать, если хотите. Но в моей миске не должно быть и следа этой твари! Вы слышите меня, бандерлоги?
        - Слышим, Владыка… - ещё больше понурились гоблины. - Мы найти другой котелок.
        - То-то же, - кивнул я и вернулся в свою прежнюю позу.
        Но не успел я вернуться к прерванным размышлениям, как от гоблинов донеслось шептание.
        - Неужели Владыка действительно не любить мясо крыса?
        - Но ведь мясо каменный крыс очень вкусный.
        - Может… Владыка просто решил оставить весь крыса нам?
        В комнатке повисло продолжительное молчание, а моё лицо дёргалось в совершенно непередаваемом выражении.
        - Владыка так щедр, - нарушил молчание кто-то из гоблинов и шмыгнул носом.
        - Владыка хочет, чтоб нам достаться больше вкусный мяса, - шмыгнул другой.
        - Наш Владыка - самый великий Владыка, - заключил третий.
        После чего гоблины встали и пошлёпали в сторону выхода. А я закрыл лицо ладонью
        Боги, что не так с этими балбесами? Ещё недавно мне казалось, что находясь рядом со мной, они должны постепенно эволюционировать. Но почему мне кажется, что со дня нашей первой встречи, они стали только тупее?! Как это вообще работает?!
        Немного поразмышляв об этом, я в очередной раз тяжело вздохнул и решил не придавать случившемуся слишком большого значения. Даже основав своё королевство, успешно просуществовавшее до сегодняшних дней, гоблины всё же оставались гоблинами. Вероятно, такое поведение было у них в крови. Заложено в астральное ДНК и распространялось на гоблинов любых миров. Объяснить это как либо ещё я не мог.
        Выбросив из головы крысу и её крайне скорый и печальный конец, я открыл меню браслета и погрузился в прежнее занятие. Когда гоблины устроили затею с крысой, я находился на страничке с информацией о себе, на которую, признаться, не заглядывал с тех самых пор, как перестало прирастать количество верующих, и пытался осознать то, что там происходило.
        [СТАТУС]
        ВЛАДЫКА ДЕМОНОВ НОТАН
        АПОСТОЛ АЛЛЕГРИ
        ПОТЕНЦИАЛ РАЗВИТИЯ: ?????
        ПОСЛЕДОВАТЕЛЕЙ: 256
        ОБРАЩЕНО В ВЕРУ: 121 145
        ДОСТИЖЕНИЯ: НЕТ
        Когда-то давно, когда я только начал свой путь по Тельвару, значения напротив последователей и обращённых зияли грустными нулями. Несколько позже у меня появился первый последователь в лице Горта и одиннадцать верующих из числа гоблинов. Когда я поселился в Лаграше, счётчик верующих пошёл вверх и в какой-то момент начал составлять более семидесяти процентов от числа жителей города. Но количество последователей, если сравнивать, за это время почти не увеличилось и остановилось на скромной цифре «29». В неё входили гоблины Горта, сам шаман и… ещё восемь жителей Лаграша. Но о конкретных личностях мне оставалось только догадываться. Входили ли служанки-насильницы в их число? Считалась ли преданность Шарли или домашние питомцы идут вне зачёта? Что на счёт Эртуса и Лаэнвеля? Зрелище изгнанного дракона, конечно, произвело на них неизгладимое впечатление. Но стали ли они моими последователями или начали просто сильно уважать? Хотя, учитывая, как охотно они начали воплощать мои идеи, то всё таки стали. Тем не менее, вопросов было больше, чем ответов. И сегодня, когда я со скуки заглянул в браслет, к числу
вопросов добавился ещё один.
        Откуда взялись все эти двести с лишним человек?! И кто они?!
        Когда мы покинули Брулху, Аллегри что-то сказала про приятный сюрприз. Это он, да? Всё из-за той девочки? Приятно, конечно, что жители так прониклись её исцелением, но… От такого количества последователей было бы намного больше пользы, живи они поближе к Лаграшу. Возможно, в будущем это принесёт какие-то плоды, но прямо сейчас…
        Мои, вне всяких сомнений, чрезвычайно важные размышления были бесцеремоннейше прерваны мощным щипком прямо через гамак.
        - АЙ! - я подпрыгнул самым не величественным образом. - Ты что творишь, чудовище рыжее? - мрачно спросил я обнаружившуюся у гамака Лони и потёр пострадавший бок.
        - Хорош валяться, Владычество. Пойдём в забой, тебе надо кое на что взглянуть, - загадочно сказала она.
        - В забой? - удивился я. - Вы что, на золото наткнулись?
        Один раз я заглядывал туда, но, конечно же не обнаружил ничего для себя интересного. Из трёх уходящих из комнатушки тоннелей, работы велись лишь в одном. Ещё один из них Горт застолбил за собой и начал там понемногу тренировать своё новое заклинание. Всякий раз он выходил оттуда мокрый с ног до головы, но жутко довольный. Однако, много сил на это дело он не тратил, опасаясь потенциальных неприятностей.
        - Золото? Было бы неплохо, конечно, но нет, - хмыкнула гномка. - Сам сейчас увидишь.
        По ходу дела она растормошила отдыхавшего на полу гоблина и отправила его к Горту с наказом, чтобы шаман тоже к нам подошёл.
        Спуск к концу тоннеля, в котором работала гоблинская бригада, занимал почти десять минут, от чего я не горел желанием тащиться в такую даль по тесному коридору. Но Лони вела себя необычно и, что уж там говорить, интригующе. Так что я не стал отпираться и отправился следом.
        Практически всю дорогу тоннель выглядел так, как я его и запомнил. Тесный, едва освещённый. Но к концу пути я заметил, что стало заметно светлее. Впереди брезжил странный малиновый свет и он не походил не отблески от альд или вельд-кристаллов, которые в необработанном виде светились весьма тускло.
        - Владыка прийти! - раздался оттуда голос Тука.
        - Владыка разобраться! - подхватили другие участники бригады.
        Подойдя поближе, я увидел троицу шахтёров поневоле, столпившихся перед пробоиной в стене, из которой и вырывалось это свечение.
        - Сначала, когда я почувствовала пустоту впереди, я подумала, что это обычная подземная пещера, - сказала Лони и взглянула на меня. - Но всё оказалось… несколько интереснее. Просто зайди туда и взгляни.
        Я внимательно посмотрел на гномку. Чутьё подсказывало мне, что такой свет из-за ерунды не появится. И вообще, ни на что хорошее обычно такой яркий свет под землёй не намекает. Но я не заметил на лице у гномки никакого беспокойства или напряжения, так что кивнул и шагнул в сторону пробоины.
        - Владыка!.. - почтительно расступились столпившиеся гоблины.
        - Только под ноги смотри! - крикнула вслед гномка.
        Протиснувшись через пролом, я оказался на горе осыпавшихся камней и поражённо замер. Дыра вела в относительно небольшую пещеру с трещиной в центре, из которой и било то самое сияние. Осторожно спустившись по насыпи вниз, я огляделся получше и понял, что первое впечатление о пещере оказалось обманчивым. Противоположная стена и правда была совсем недалеко, а вот боковых я не увидел вовсе. Налево и направо, сколько хватало взгляда, пещера уходила куда-то в даль, подсвеченная малиновым свечением из трещины, которая так же тянулась по всей длине природного тоннеля.
        У разлома, на самом краю обрыва, торчала парочка гоблинов и таращилась вниз. А те, кого я встретил в коридоре, принялись шумно расширять проход.
        - Как тебе? - довольно хмыкнула Лони, спустившись следом за мной.
        - Впечатляет, - честно признался я. - А что там, в трещине?
        - Без малейшего понятия, - ответ гномки меня сильно удивил. - Я для того и позвала вас со старым, чтоб вы разобрались что мы тут выкопали.
        Я не стал упоминать, что в таких вопросах специалист из меня был более чем паршивый, а решил для начала заглянуть в трещину.
        Шириной она была метров двадцать. Подойдя к краю, я, на всякий случай, опустился на колено, чтобы случайно не навернуться вниз, и посмотрел на дно. От открывшегося зрелища захватило дух. Разлом был глубок, чертовски глубок. Я даже не пытался прикинуть высоту до светящегося дна, которая явно шла на многие сотни метров. Более того, яркая, практически ослепительная малиновая нить вполне могла искажать представления и глубина могла быть ещё больше, чем казалось отсюда.
        Но, что поразило меня ещё больше, там, внизу, на стенах разлома темнели многочисленные ходы. В некоторых местах я даже заметил узкие каменные мосты, что связывали противоположные ходы или просто вели куда-то вдоль стен.
        - Что это за фигня? - тихо пробормотал я. - Тут был подземный город или что?
        Но, хотя проходы и мосты выглядели весьма загадочно, мой взгляд раз за разом возвращался к сияющей на дне малиновой нити. И чем дольше я на неё смотрел, тем явственнее ощущал странное давление, словно моё тело медленно, но неуклонно сжимали со всех сторон. Однако, при этом, мне совершенно не хотелось отвернуться и отойти от края.
        Малиновое сияние загадочным образом притягивало взгляд и манило. Притягивало настолько сильно, что мне стало не по себе и я попытался отодвинуться от разлома. Но вместо этого тело качнулось вперёд. И через мгновение подо мной была лишь сияющая пустота!
        - НОТАН! - раздался позади истошный вопль.
        - …А?!.. - только и смог выдавить я, придя в себя.
        После чего стремительно рухнул вниз под быстро удаляющиеся крики.
        Богиня и бездна. Интерлюдия
        - Нет! Стой! - эти слова бессознательно вырвались у Аллегри, когда она увидела, что произошло.
        Вскочив с дивана, она в шоке смотрела на висящую в воздухе проекцию. С точки зрения тех, кто находился подле Нотана в тот момент, его просто сдёрнуло с края неизвестной силой, после чего он упал. Но Аллегри была богиней и ясно видела тонкие нити энергии, что неожиданно захлестнули тело парня и потащили его вниз. Всё произошло в считанные мгновения и даже в своих самых смелых суждениях она не могла предположить такого исхода. Ведь сила, что сделала это, всегда должна была быть пассивной и безразличной. Всегда.
        - Но как… Почему?.. - поражённо пробормотала она, бессильно наблюдая за его падением.
        Даже если бы она захотела, то ничего не смогла бы сделать с текущим уровнем сил. Тех капель веры, что успел собрать Нотан за столь недолгий срок, было совершенно недостаточно даже для того, чтобы просто материализоваться в Тельваре.
        Если бы она знала, что работа в той шахте закончится подобной катастрофой, она бы использовала все методы, чтобы направить Нотана и его спутников по другому пути.
        Место, куда вывела их шахта, было древним подземным комплексом, оставшимся со времён царствования асани. Комплексом, что служил лишь одной цели - проведению высокоуровневых магических экспериментов. И места лучше для подобных целей было найти очень сложно, ведь именно тут достаточно близко к поверхности выходила одна из самых главных вещей планеты. Магический канал.
        Проблемы в ущелье Бар-Гаота начались в тот момент, когда рудокопы нескольких шахт прокопались прямиком в верхние ярусы подземных руин. Их встретила тьма, загадочные помещения и коридоры. И… многочисленные монстры. Потомки тех, кто выжил и остался тут после экспериментов.
        Своими действиями горняки потревожили тварей. Почувствовав запах поверхности, те полезли наверх. Скромная охрана, работавшая на этих рудниках, оказалась не в силах отбить волны и дать возможность заблокировать для монстров путь на поверхность. В результате, было принято решение оставить месторождение до лучших времён, пока не найдётся кто-кто, кто сможет зачистить регион от опасностей. Но никто даже не подозревал, что где-то впереди, за тёмными комнатами и коридорами, есть глубокий разлом, ведущий к каналу первородной магической силы.
        Аллегри могла бы оставить для кого-нибудь подсказку о том, что в глубине тёмных ходов скрывается канал силы планетарного масштаба. Однако, с текущим уровнем развития тельварской магии, даже отыскав и использовав оставленные асани знания, доступ к магическому каналу не принёс бы никому особой пользы.
        Более того, в её памяти ещё были свежи события, произошедшие на Ильваре, восточном континенте. Неаккуратный эксперимент асани, произошедший в подобном комплексе, практически уничтожил материк, превратив его в землю жестоких магических бурь и штормов. А потому богиня хотела избежать ненужных рисков.
        Изначально Аллегри не беспокоилась о том, что Нотан и его гоблины натолкнутся на эту пещеру. Многие монстры, что обитали на верхних уровнях комплекса, давно выбрались на поверхность через другие шахты. Что до монстров с нижних уровней, то они в принципе не должны были с ними столкнуться, даже если бы решили немного изучить руины. Всё, что могло им грозить, это встреча с шальным барлотом или другими несерьёзными монстрами.
        Но то, что случилось секунду назад…
        Не отрываясь от зрелища падения её апостола в бездну, Аллегри мучительно пыталась придумать выход из ситуации. Будь у неё больше времени, она могла бы попробовать воспользоваться заёмной силой. Боги не слишком охотно делятся своей силой с собратьями. Но той же Эрешкигаль паренёк явно приглянулся и её отношения с Аллегри были вполне дружественными, так что имелись очень неплохие шансы на то, что она согласилась бы помочь. Но Аллегри не знала, где сейчас находится её подруга и не имела роскоши отправиться на её поиски по всему плану богов.
        Бабуля Тиамат? Увы, её не интересовали беды смертных, да и беды богов тоже, так что, в лучшем случае, она её просто засмеёт и отправит восвояси самой разбираться с проблемами её мира.
        - Неужели моя удача настолько плоха? - криво улыбнулась Аллегри. - Похоже, что и эта попытка спасти Тельвар оказалась провальной.
        Она ясно чувствовала смертельный испуг падающего парня, такие же бесплодные как и у неё попытки придумать выход, панику и, наконец, опустошённое смирение с итогом. Она тяжело вздохнула и прикрыла глаза.
        - Как иронично, - пробормотала она. - Апостол богини погибнет в источнике силы, ею же и порождённом…
        Сказав это, она неожиданно встрепенулась и в глубине её взгляда промелькнула яркая искра.
        - Кроносова отрыжка, какая же я дура! Подобное притягивается к подобному, разделённое пытается стать целым. Магический канал чувствует мою силу, находящуюся вне его потока, и пытается вернуть «сбежавший» осколок назад! Но если…
        Рой мыслей закружился в её голове, постепенно сплетаясь в клубок идеи. И у неё, и у Нотана только что появился небольшой шанс изменить ситуацию, но насколько будет велик этот шанс, зависит только от стараний самого Нотана. Фактически, всё, что она могла сейчас сделать, это бросить ему крохотную соломинку, которую он должен был своими силами превратить в непотопляемый плот.
        Не теряя ни секунды, что могла стать для него решающей в этом деле, она собрала всю свою силу и начала пробивать мысленный канал к его разуму. В обычной ситуации Аллегри не стала бы так делать. Бодрствующее сознание и спящее - две большие разницы. И пробиться внутрь бодрствующего намного сложнее и хлопотнее. Но прямо сейчас это было её единственным вариантом сообщить Нотану нужную информацию, так как, отправь она сообщение на браслет, не было бы никаких гарантий того, что парень вообще прочтёт его в такой ситуации или вовремя осознает написанное.
        Спустя пару мгновений её глаза вспыхнули ярким фиолетовым светом и сила проникла в сознание Нотана. Вложив ещё немного энергии, она сжала ощущение времени до нескольких мгновений, чтобы за то время, пока она объяснит ему суть, прошло всего несколько секунд. Именно в этот момент в сознании Нотана возник чёткий образ обители и её самой. Она ясно чувствовала, насколько он оказался ошеломлён в этот момент и почувствовал облегчение, не догадываясь, что это лишь проекция в его разуме. И на самом деле его нет в обители богини.
        А потому не время было расслабляться.
        - Нотан, не говори ни слова и слушай, что я скажу! - учитывая обстоятельства, Аллегри на время отбросила всю свою обычную ребячливость. - Потому что твоя жизнь всё ещё стоит на кону!
        Мысленно вздохнув, приготовившись к короткой и быстрой речи, она невольно подумала о том, что заряд аккумулятора в её консоли закончился очень вовремя. Иначе она могла всё пропустить.
        Глава 17. Экстремальное погружение
        Первое, что я ощутил, оказавшись над пропастью, это оцепенение.
        Как ни странно, причина была совершенно не в страхе. В тот момент я ещё даже не успел испугаться, в разуме воцарились лишь шок и растерянность. Так что первые несколько этажей я пролетел с каменным выражением на лице.
        А потом меня проняло.
        - КАКОГО ХУВЫПРВЫОВРПАВЫОРП!!!..
        Крик души, не успев раскатиться по разлому, оказался безжалостно задушен набегающими потоками воздуха и превратился в позорный кашель.
        Вашу мать, вашу мать, вашу мать!!! Как это вообще произошло? Я же хотел отодвинуться подальше от края!
        Так, плевать, не о том думаю! Как спастись?!
        Попытаться ухватиться за что-то в стене? Ага, как же! Руки только переломаю. Да и лечу я, вообще-то, далековато от стен, словно прыгнул сюда с разбега! Молния? А чем она поможет? Я же не умею летать с её помощью как долбаные супергерои! Кстати, а почему? Аллегри, поясни! Я Владыка или где?!
        Так, стоп, успокойся. Какие ещё есть варианты? Сделать бросок Дайсов на спасение? Звучит классно, только кто упадёт раньше - я или дайсы?! Если я, то толку с броска будет ноль!
        …И всё? Больше у меня ничего нет, да? Как-то… грустно.
        Несколько мгновений я просто глупо таращился на малиновое сияние, пока от набегающего воздуха не заслезились глаза. Я летел вниз с уверенность кувалды и не видел ни одного шанса это изменить. Я даже был согласен рухнуть на один из мостиков, соединяющих две стороны разлома! Вот только к текущему моменту это бы мне уже не помогло. Да и все мосты пролетали на внушительном отдалении.
        …Забавно. Моё прибытие в Тельвар началось с падения в жерло вулкана. А закончится падением в какую-то красную срань. Возможно, тоже лаву. Есть в этом что-то забавное. Вот только на этот раз никакого рестарта уже не будет. Я помнил предупреждение Аллегри, которое она оставила, посетив меня во сне.
        Что-ж… Это было недолгое, невпечатляющее и полное раздражающих вещей приключение. Надеюсь, Шарли не слишком расстроится, когда узнает… Чёрт. А ведь если бы она пошла с нами, у меня был бы шанс спастись. Шарлотта наверняка сообразила бы выстрелить в меня паутиной или что-то в этом роде. Но… Какая уже разница?
        Устав от рези в глазах из-за набегающего воздуха и ослепительного сияния со дна бездны, я устало их закрыл. Голова опустела.
        …Интересно, будет ли гномка скучать по такому собутыльнику?
        Внезапно я почувствовал лёгкий толчок, словно влетел в слой ваты, и желудок отлип от позвоночника. Постоянное ощущение давления, сковывавшее всё тело ещё с тех пор, когда я был на краю разлома, пропало. Я немедленно открыл глаза и увидел то, что ожидал увидеть меньше всего.
        Тёмную синеву космоса, усеянную мириадами звёзд и белый мрамор знакомой ротонды.
        …Неужели?!
        Мой мозг накрыла мощная волна облегчения и, ослабев, предательски задрожали колени после испытанного стресса. Вот только как? Аллегри же говорила…
        Наконец, я увидел перед собой богиню и мысль оборвалась, так и не сформировавшись до конца.
        Хотя я видел её воочию всего несколько раз, взгляд Аллегри всегда был расслабленным и насмешливым, едва ли не издевающимся. И лишь раз я видел в её глазах разочарование. Это был тот самый момент, когда она оценивала меня после призыва.
        Но прямо сейчас её взгляд был полон пронизывающей серьёзности. Из фиолетовых глаз исчезла ленивая дымка, на смену которой пришёл пугающий необъяснимый огонь. Наверное, это был первый раз, когда я действительно почувствовал, что стою перед божеством.
        - Нотан, не говори ни слова и слушай, что я скажу! - произнесла она и каждое слово было полностью лишено её обычной расслабленности. - Потому что твоя жизнь всё ещё стоит на кону!
        После этого моя радость касаемо неожиданного спасения окончательно рассыпалась в прах. В голове тут же завертелся целый вихрь вопросов, но, видя её взгляд и слыша интонации, я послушно заткнулся. Хоть я и не спасён, а Аллегри явно просто вторглась ко мне в голову, но, кажется, выход из тупика всё ещё есть.
        - Итак, главное, - нахмурилась она. - Ты падаешь прямиком в магический канал планеты. Будь ты обычным человеком или тельварцем, то всё закончилось бы немедленной гибелью. Но! У тебя есть шанс выжить.
        Шанс? Только шанс?! Можно что-то понадёжнее?! Так, ладно, надо успокоиться. В конце концов, пару секунд назад у меня и шанса на спасение не было.
        - Благодаря тому, что внутри тебя находится моя сила, - продолжила Аллегри, почему-то отведя взгляд на пару мгновений, - ты можешь пережить это падение… и даже извлечь из него пользу. Вот что тебе нужно сделать!
        Она подняла указательный палец.
        - Первое! За то время, что у тебя осталось, тебе придётся понять и освоить новую форму использования магической защиты. В данный момент она обтекает тебя по контуру тела. Тебе же нужна сфера хотя бы в пару метров радиусом. Лучше - больше. Но два метра - минимальное требование! Я не смогу с этим помочь, тебе придётся положиться на своё понимание магии и интуицию.
        Она шутит, да? Какое ещё понимание магии?! Чтобы у меня - и понимание магии?!
        Аллегри, тем временем, продолжала, не обращая внимания на моё мысленное возмущение.
        - Второе. Когда ты создашь защитную сферу, перед падением в канал тебе нужно создать магическую бурю, ударив своими молниями по поверхности магического потока. Это всколыхнёт и ненадолго разладит течение, а получившееся возмущение силы замедлит твоё падение. Третье. Если… Нет, когда ты воплотишь два предыдущих пункта, тебе нужно будет влить в защиту как можно больше своей силы. Не трать много энергии на молнии, тебе необходимо лишь нарушить стабильность канала, а не взорвать планету. Всю остальную силу оставь на защиту.
        - Стоп, про взрыв планеты ты сейчас серьёзно? - не выдержал я, изрядно занервничав.
        - Слушай молча и не перебивай! - Аллегри пригвоздила меня тяжёлым взглядом. - Дальше идёт самая сложная часть. Хотя твоя скорость падения снизится и ты уже не разобьёшься о дно разлома, ты всё равно упадёшь довольно глубоко в канал. И дальше твоё выживание будет зависеть только от количества силы, влитой в защиту, и размера сферы, что ты создашь. Магическая энергия из канала будет постепенно прорываться сквозь твой барьер. Если твоя сфера будет слишком мала или ты вложишь недостаточно сил в защиту, то энергия заполнит твоё безопасное пространство слишком быстро и ты погибнешь. Но если сможешь всё сделать правильно, благодаря моей силе в твоём теле, у тебя будет время и возможность адаптироваться к новой среде. Впрочем, это не значит, что ты сможешь пережить прямой контакт с энергией в канале. За то время, что твоя сфера будет наполняться, ты должен будешь найти способ выбраться из магического потока. Надеюсь, у тебя получится. Удачи!
        Картинка перед глазами вспыхнула ярким светом и быстро сменилась уже изрядно осточертевшим малиновым свечением. И по телу вновь прокатилась волна сковывающего давления, которое, кажется, стало даже больше.
        Я, конечно, всё понимаю, но можно было мне задать хотя бы пару вопросов?!
        Так. Сфера! Как сделать сферу?
        В отличие от магии молний, чьи принципы работы оказались у меня в голове, едва стоило изучить умение, магическая защита… просто работала. Не было никаких сакральных знаний, вложенных в разум, или, хотя бы, банальной инструкции.
        Понимание магии? Ха! Да я в адронном коллайдере наверняка понимаю больше, чем в этой фигне.
        Так, ладно. Я никогда прежде не задумывался о деталях, но как на самом деле работает эта Система? У меня есть магия, поступающая откуда-то от Аллегри. И там же производится формирование заклинания. Говоря современными терминами, я делаю запрос в базу данных, база в лице Аллегри запрос обрабатывает и, если у меня достаточно прав доступа в виде уровня навыка, выдаёт результат, которым я могу пользоваться. Верно? Наверное. По факту, это лишь мои догадки, так как вредная богиня ни разу ничего не объяснила толком. Единственное, что я точно смог выяснить на собственной шкуре - Мастерские Дайсы могут временно повышать уровень доступа. Но это чревато весьма неприятными последствиями.
        Итак, если моя теория верна, мне нужно сделать запрос на увеличение радиуса магической защиты?
        Борясь со слезящимися от ветра глазами, я начал думать о навыке магической защиты и попытался его визуализировать в виде полупрозрачной плёнки вокруг тела. Я даже не знал, сработает ли это, но прямо сейчас родить иных идей не мог. Обстановка как-то не располагала.
        Усиленно представляя вокруг себя некую плёнку, в мыслях я всячески ассоциировал её с навыком магической защиты. Это заняло некоторое время и не меньше десятка просвистевших мимо «этажей», но в итоге всё прошло даже проще, чем я думал. В голове словно щёлкнул переключатель и я наяву увидел почти незаметно мерцающую завесу вокруг своего тела.
        Отлично, первый шаг сделан!
        Теперь это дело нужно как-то расширить. Чтобы было проще представлять процесс, я вытянул руку в сторону стремительно приближающегося малинового потока и напрягся как ментально, так и физически, во всю пытаясь представить как едва заметный барьер отделяется от контуров тела и, для начала, расширяется хотя бы на расстояние вытянутой руки.
        Это оказалось уже не так просто.
        Мне практически сразу удалось заставить его немного двигаться, но на этом прогресс тут же остановился. Как бы я ни старался, завеса защиты лишь пульсировала, то немного расширяясь, то вновь прилипая ко мне. Словно её что-то останавливало в самом начале расширения и сжимало назад. Попробовав ещё пару раз, я начал паниковать.
        Поверхность магического канала, в который я летел, была всё ближе. И малиновое сияние постепенно начало превращаться в красивый поток из тянувшихся вдоль разлома нитей разных цветов. От почти чёрного и фиолетового до ярко-алого. Они медленно извивались, плавно и причудливо сплетаясь, а потом разделяясь вновь. Это было крайне красивое и завораживающие зрелище, но любоваться им времени совершенно не было. Да и настроения тоже.
        Неожиданно я подумал о странном ощущении давления, которое всё нарастало по мере приближения магического канала. Может, всё дело в каком-то излучении, что оно испускает? И именно оно не даёт мне расширить границы?
        Я напрягся ещё раз, начав расширять защитный барьер, но вместе с этим начал щедро вливать в него магическую силу. Порядок был не совсем тем, что описала Аллегри, но что я вообще теряю?
        Когда расширение прекратилось в той же точке, что и прежде, я решил, что идея не оправдалась. Но, не зная, что можно попробовать ещё, я продолжал вливать в барьер силу.
        И вскоре он сдвинулся с места!
        Медленно и неуверенно, но этого было достаточно, чтобы моё сердце восторженно заколотилось. Поняв, что удалось нащупать верный путь, я начал вливать силу ещё активнее, попутно стараясь сформировать в голове образ круглой сферы.
        С увеличением количества влитой магии скорость расширения барьера немного возросла, но всё ещё была меньше ожидаемой. Поверхность канала, тем временем, стремительно приближалась. От дикой смеси страха, паники и напряжения адреналин хлестал из всех щелей. И грохот сердца в ушах в какой-то момент просто просто заглушил завывания потоков ветра и свист.
        Радиус барьера мучительно медленно расширился до метра и пополз к полутора. Я так напрягался, что моё лицо сейчас наверное было неотличимо от гоблинского. Такое же красное и лупоглазое. Может даже уши отросли и волосы вывалились, но проверять было недосуг.
        Наконец, барьер принял форму более-менее правильной сферы и остановился на двухметровом радиусе. По крайней мере, он казался мне двухметровым. Хотя это был минимальный размер, одобренный Аллегри, я даже не пытался увеличить его ещё больше. Чем крупнее становилась сфера барьера, тем больше силы поглощала и тем медленней увеличивалась. Я чувствовал, что с такими перспективами рискую израсходовать всю магию до капли, но почти не получить прироста.
        Да и времени уже не осталось.
        Прикрываясь от потоков воздуха левой рукой, я зажёг в правой ладони молнию. Нужно ударить не слишком сильно, но сделать побольше шуму, верно?
        Управление молниями мне давалось куда лучше, чем манипуляции с магической защитой. Заклинание родилось охотно и без заминки, нетерпеливо щекоча что-то внутри меня. Выждав ещё немного, обдумывая форму удара по магическому каналу, я решил, что больше тянуть уже нельзя и спустил с пальцев сеть тонких ветвистых молний аки галактический император.
        Негромко громыхнуло, пронзительно запахло озоном. Молнии, коснувшись канала, расползлись по его поверхности причудливым рисунком, после чего фиолетово-красные струи потока взорвались, словно подброшенные в воздух цветные нитки. И, стремительно расширяющимся облаком, рванули вверх.
        Удара по барьеру я не почувствовал. Это просто выглядело так, словно я в стеклянном шаре на полном ходу влетел в облако из разноцветного дыма. И скорость падения начала плавно замедляться.
        Неужели спасён?
        И сразу после этой, явно поспешной, мысли моя спасательная капсула влетела в основную часть канала, погружаясь в глубины магической артерии планеты.
        Глава 18. Стена
        Вероятно, если не у каждого, то у многих был в жизни момент, когда он просто останавливался и долго созерцал нечто, попавшееся ему на глаза. Это мог быть захватывающий дух пейзаж, прекрасное произведение искусства, или даже нечто обычное и обыденное, при виде которого могло настигнуть озарение о смысле, над которым никогда не задумывался.
        Эта же участь настигла и меня. Обтекающие защитную сферу цветные потоки приковывали взгляд, едва не гипнотизируя своим замысловатым танцем. Сливаясь и разделяясь, закручиваясь и выпрямляясь, ускоряясь и замедляясь. Завихряясь вокруг барьера и успокаиваясь, продолжая дальше своё течение. Всего из нескольких оттенков поток создавал фантасмагорический калейдоскоп красок, переплетающийся в разнообразные и замысловатые узоры.
        И за то время, что я опустился на дно, этот прекрасный образец чистейшего хаоса настолько заворожил мой разум, что я совершенно позабыл об одном маленьком, но важном факте. О том, что я должен выбраться отсюда как можно быстрее. Вероятно, я стоял бы ещё очень долго и глазел вокруг, теряя драгоценное время. Если бы не повернулся в другую сторону и не увидел, что, зависнув напротив барьера, на меня уставилось какое-то существо.
        Если точнее, я сначала увидел два здоровенных глаза, нависших над барьером. Буркала, не мигая, смотрели прямо в мою сторону и мягко покачивались на длинных отростках, растущих из серебристого змеевидного тела.
        Неожиданно для меня, хотя я даже не успел сконцентрировать взгляд, на существо среагировал «Взор мудреца», выдав небольшую справку:
        ЭФИРНЫЙ САГАН
        СИЛА: ?????
        СЛАБОСТИ: НЕ СПОСОБЕН ВЫЖИТЬ ВНЕ МАГИЧЕСКОЙ СРЕДЫ
        ЭЛЕМЕНТАЛЬНОЕ СУЩЕСТВО. ПИТАЕТСЯ ВЫСОКОКОНЦЕНТРИРОВАННОЙ МАГИЕЙ. ДРУЖЕЛЮБНО. ВЕДЁТ ОДИНОЧНЫЙ ОБРАЗ ЖИЗНИ.
        Мне кажется, или эта справка оказалась несколько подробнее любой из прежних?
        Существо, тем временем, продолжало неотрывно таращиться на меня. А я, в свою очередь, отвечал ему тем же, таращась в здоровенные, словно арбузы, немигающие глаза. Это продолжалось секунд десять, может, пятнадцать. А потом на теле сагана, прямо между основанием отростков стебельчатых глаз открылась круглая пасть. И из неё вылез длинный тонкий язык, «дружелюбно» потянувшийся прямо к моей сфере.
        - Эй-эй-эй! - тут же запаниковал я, поспешно готовясь к обороне. - Остановись, подумай! Ты же дружелюбный!
        Вспоминая, как взбаламутило поток после предыдущего удара молниями, я опасался сразу же кинуть заряд в наглую рожу и напряжённо замер. Вдруг пронесёт. Тем временем, саган чихать хотел на мои увещевания и свою дружелюбность и медленно тянул язык в сторону барьера. Учитывая скорость этого действа, я решил, что кину заряд только в тех случаях, если язык резко ускорится или проникнет внутрь барьера.
        Однако, ни того, ни другого не случилось. Дойдя до барьера, язык скользнул вдоль него, словно пытался обхватить сферу, и разочарованно сполз вниз, оставляя за собой полосы искрящейся жижи, медленно стекающей с прозрачных стенок.
        Пару раз моргнув, словно удивившись, саган втянул язык и уплыл восвояси, полностью потеряв интерес.
        - Чё?.. - выдавил я в недоумении, глядя ему вслед.
        А что случилось-то? Почему язык не прошёл сквозь барьер? Он ведь останавливает только магию. Даже если взять к примеру дно канала, то нижняя часть сферы просто прошла сквозь него. Хотя, минутку. Эфирный? Элементальное существо? До меня, наконец, дошло, в чём была причина такого поведения сагана и я облегчённо вздохнул.
        Кстати про дно канала.
        Только сейчас я заметил, что стою не просто на камнях, а на каких-то кристаллах, мерцающих и переливающихся цветами отражающегося в них магического потока. Он не походил ни на альд, ни на вельд-кристаллы. По крайней мере, на первый взгляд. Крайне сложно судить о внешности таких вещей, когда освещение вокруг мерцает как диско-шар на вечеринке.
        Но, как бы там ни было, это ведь явно очень ценный кристалл, да? Он ведь тут находится тысячи лет, если не миллионы? Ни за что не поверю, что магический поток за это время не превратил окружающие его камни в что-то крутое. Было бы неплохо забрать с собой кусочек и показать Горту. Вот только… как?
        Не сказать, что дно было идеально ровным. На нём хватало ям, бугров и выступов. Но ни за какие из них не получалось нормально ухватиться и отломить часть. Может, ударить молнией, чтобы разбить участок дна на куски? А что, звучит как план!
        И я почти претворил его в жизнь, лишь в самый последний момент спохватившись о том, что не знаю как эти кристаллы отнесутся к столь наглому действу. И не взлетит ли тут всё к чертям собачьим после этого.
        Кинув на кристаллы последний взгляд и опечаленно вздохнув, я собрался с мыслями и вспомнил, что отсюда надо валить. И как я мог забыть о такой важной вещи? Ведь валить подальше от опасности - моё любимое занятие. Жаль только, что насладиться им удаётся крайне редко.
        Так. А в какую сторону валить-то?
        Покрутив головой по сторонам, я оценил направление течения цветных потоков, что было слегка затруднено завихрениями вокруг сферы, и отправился строго поперёк. Шагалось довольно легко. Я не ощущал ничего похожего на сопротивление или силу течения, а потому даже не мог представить на что же похожа концентрированная магия. На газ? Может, на жидкость? Или она вообще густая, словно кисель, а я так легко двигаюсь только благодаря защите?
        Нарастающее любопытство так и подмывало проверить. Но не отключать же барьер ради этого? Хм… А если только на секундочку?
        Я резко остановился и тряхнул головой.
        Это ещё что за фигня?! Я что, сейчас реально задумался о том, чтобы снять защиту?!
        Глубоко вздохнув, я понял, что что-то не так. Ощущение постоянного давления, что преследовало меня с самого появления на краю разлома и лишь нарастало по мере приближения к каналу, начало куда-то уходить, сменяясь подозрительной лёгкостью. Голова работала ощутимо хуже, чем должна была. Мысли норовили запутаться и соскочить на другую тему. И, кажется, появилось лёгкое чувство головокружения.
        Ага.
        Понимаю.
        Надо валить в три раза быстрее!
        Наплевав на то, что тут малость неровно и скользко, я припустил в сторону «берега» во весь дух. Аллегри предупреждала, что долго я тут не протяну, но… я представлял это себе как-то не так.
        Отвесная стенка появилась предо мной так же резко и неожиданно как срок уплаты налогов, и я чуть не впечатался в неё со всего маху. Однако первый же взгляд на неё поверг меня в пучины уныния. Так как стена по виду ничем не отличалась от дна. Такая же скользкая и без приличных выступов, за которые можно было бы зацепиться.
        Да что за невезуха-то такая! Говорила мне мама - всегда носи в инвентаре лестницу. Никогда не знаешь, где пригодится.
        Для верности я провёл рукой по поверхности отвесной кристаллической стены и убедился, что глаза меня не обманули. Прочная, холодная, скользкая словно стекло. На конкурсе неприступных стен она наверняка находилась бы на лидирующих позициях. Всем своим видом, блестя и сверкая отблесками магического потока, она словно заявляла, что она тут главная и никто не покинет это место без её дозволения.
        Одно лишь её существование было воплощением тщетности любых стараний, символом того, что любую, даже самую яркую и деятельную жизнь в конце ждёт лишь скорбный тупик. Не важно, чего ты добился и чего достиг, какие вершины покорил и какие ямы преодолел. В конце тебя ждёт лишь стена. Холодная и скользкая стена, по которой ты не сможешь взобраться. Которая не будет слишком высока, но своей неприступностью будет давить и угнетать, словно упавшая на голову гора.
        Полы придуманы для того, чтобы по ним ходить, крыши - чтобы защищать от дождя и палящего солнца. И лишь стены придуманы для того, чтобы не давать куда-то идти. Стена - символ ограничения, символ конца и бессмысленности. Куда бы ты ни шёл, твой путь будет направлен стенами. И в конце тебя тоже ждёт стена. Непреодолимая. Холодная и скользкая на ощупь.
        Вероятно, именно такой на ощупь будет тщетность. Такой как стена. Ведь стена и тщетность - синонимы. Неудивительно, что между ними нет тактильной разницы. Значит, передо мной находится тщетность в несколько метров высотой.
        И лестницы нет. И ничего нет. Есть только молния, которой я коснусь этой тщетности и проверю её на прочность. И почему-то чешется левая рука.
        Хм. Какая яркая вспышка.

* * *
        Когда я пришёл в себя, то сразу же захотел провалиться обратно в беспамятство. Голова раскалывалась так, словно на неё водрузили ящик кирпичей и прижали сверху прессом. Приподнявшись с огромным трудом, я увидел, что от моей одежды остались лишь жалкие обгорелые лохмотья, а в прорехах виднеются крупные порезы и запекшаяся кровь. Шипя сквозь зубы от боли, я активировал заклинание исцеления и принялся приводить свою несчастную тушку в порядок, попутно пытаясь понять, что вообще за дрянь со мной произошла на дне.
        Браслет на руке мигал рунами как новогодняя ёлка и усиленно вибрировал, но я не обращал на него никакого внимания, пока не залечил самые крупные и болезненные порезы. В процессе лечения я обнаружил несколько кусков тех самых кристаллов со дна и стенок канала. Пара из них удачно зацепилась за остатки одежды, а ещё один мирно торчал в ноге, вызывая непередаваемо-обжигающие ощущения.
        Как и тогда, во время встречи с саганом в канале, «Взор мудреца» неожиданно среагировал на эти куски, не дожидаясь моей концентрации на них. Но выдал лишь название: ОБЛОМОК СИЛЬДОВОЙ РУДЫ. Я не стал над этим задумываться. Название минерала я прежде не слышал, так что заострять на этом внимание не имело смысла.
        Наконец, с экстренным лечением было покончено. Трофейные кристаллы я отложил в сторону, чтобы припрятать, когда у меня снова будут целые карманы. Но перед тем как достать из Хранилища новый комплект одежды, я решил сначала посмотреть, что за сообщение прислала мне Аллегри.
        Сообщение оказалось не одно. Далеко не одно.
        Нотан, это магическое опьянение! Возьми себя в руки и живо выбирайся! ?(????)
        Эй, Владыка, сконцентрируйся! ?_? Пройди десять метров налево вдоль обрыва и увидишь пологий подъём к берегу.
        Нотан, очнись! Приди в себя! o(?_?)9 Что за бред по поводу стен?
        Эй, бредящее Владычество! Я ж тебя сейчас током ударю через браслет! (???)
        Нотан, ау! Я предупреждала! (?m?)
        Нотан? (???
        Нотан! ?(`^?)?
        Нотан!
        Нотан!
        Нотан!
        Нотан!
        Нотан!
        Увидев этот поток явно паникующих сообщений, я невольно вздрогнул. А ведь она долго пыталась достучаться до меня. Даже током била, как это бывало пару раз прежде, когда я не обращал на браслет внимания.
        Магическое опьянение… Какая мерзкая штука. Интересно, в какой момент меня накрыло так качественно, что я даже не чувствовал гостинцы Аллегри из браслета? И как я тогда выбрался со дна? Кажется, была яркая вспышка. Что я там натворил?
        Нотан, стой, идиотина! ??_?? Ты же взорвёшься!
        …
        Неважно. (--;
        Я всё-таки взорвал те кристаллы?! О чём я думал?! И как я выжил?!
        Осознав, как близко я прошёл по краю, внутри меня всё похолодело и несколько секунд я просто пялился куда-то в сторону. Хотя в данный момент у меня в голове творился полный беспорядок, я отметил, что вижу лишь тёмные заброшенные залы с полуобваленными потолками, но ни намёка на магический канал. На щербатом камне стен не было даже одного красноватого отсвета.
        Опустив взгляд на браслет, я увидел, что это только начало и впереди меня ждёт целая гора текста.
        Хм. И всё таки у тебя невероятное везение. (???) Кто бы мог подумать, что при взрыве сильда ты не только не погибнешь, но ещё и окажешься выброшенным хаотичной магией на противоположный берег? Могу только восхититься твоей удачей. (???)
        Ладно, мои поздравления, Нотан! Ты умудрился выжить. ??? Наверное, это достойно награды. Не знаю какой, я ещё не придумала. (?-?-)? Как бы там ни было, самое сложное позади. Теперь тебе всего-то нужно подняться наверх через полное монстров подземелье. После всего пережитого - сущие пустяки. (???)b
        Ах, да, когда я говорю про подземелье - я имею в виду ПОДЗЕМЕЛЬЕ. Асани когда-то ставили тут магические эксперименты и после них осталась пара-тройка… десятков… сотен… В общем, не заморачивайся! ??? Ничего такого, с чем ты бы не справился. Особенно искупавшись в магическом канале. (???)
        Так. Минуточку. И это, по её мнению, удача?! Ладно, хорошо, я чудом умудрился вылезти из одной задницы, но тут же оказался в другой, едва ли не хуже прежней! По крайней мере, в канале меня бы не растерзали на куски в самой болезненной форме.
        Она что, серьёзно верит, что я смогу справиться с сотнями монстров?!
        Кстати, как тебе новые ощущения? (`??) Разве заклинания не создаются гораздо легче, чем прежде? Сильнее в обычном понимании ты не стал, но что значит сила? Это лишь совокупность множества факторов, одним из которых ты стал владеть чуть лучше. Так что ты всё равно стал сильнее, в каком-то смысле. (*^??)ъ
        Правда, повторять такой заплыв, чтобы улучшить результаты, я не рекомендую. И даже запрещаю! (-_-)
        Да словно я собирался! К чертям такой дайвинг!
        Так, стоп. Что-то я разболталась. (^^? Это всё нервы. Я правда рада, что ты выжил. (???)b
        В общем, дело за малым - подняться наверх. Конечно, ты можешь попробовать остаться тут, предаться ленности и подождать, пока тебя найдут, но… Я не советую так делать.
        Причина первая: Я ещё не решила, отправлять ли старому Горту видение того, что ты выжил. ???
        Если честно, мне хочется, чтобы ты сам пробил дорогу наверх и полностью освоился со своими силами и возможностями. Все это вышло совершенно случайно, но упускать подобный шанс - настоящий грех! (?v`) Кроме того, это будет довольно забавное зрелище, а мне как раз очень скучно в последние дни. Я даже позову Эри посмотреть на твои приключения.
        Причина вторая: Прямо сейчас ты находишься на самом дне подземелья, где обитают самые жестокие и сильные твари. (°?°) И где-то неподалёку находится логово вожака. Можешь считать его боссом этого данжа. Ну, одним из нескольких. Ты уверен, что не хочешь покинуть это место как можно быстрее? ???
        P.S.
        Когда тебя выбросило на берег, один из монстров утащил тебя в свою берлогу. На твоё счастье, в тот момент он был не голоден, но кто знает как скоро он проголодается?
        (((^?^)))
        P.P.S.
        Удачи, Нотан! (???)?
        В Бездну такую удачу! К дьяволам такие тренировки! Я хочу домой! Не хочу страдать! К чёрту все эти приключения! Я даже на Лони женюсь и соглашусь на гарем со служанками, только остановите эти издевательства!
        Преисполнившись отчаянья и тоски, я опустил руку с браслетом и огляделся вокруг. И обнаружил, что из тьмы обширного зала на меня глядят три здоровенных зелёных глаза.
        - Предупреждаю, я невкусный, - тут же сказал я.
        - Доверяй, но проверяй, - хрипло ответило мне чудовище.
        Глава 19. Нижний уровень
        - А, говорящий монстр! - воскликнул я.
        - А, говорящая еда! - удивлённо рыкнуло из темноты чудовище. - Забавно. Почему ты говоришь, еда?
        - Потому что я не еда! - тут же внёс ясность я, вовсю вглядываясь в тёмные глубины зала, но так и не увидев ничего, кроме зелёных глазищ. - Я, между прочим, законный Владыка демонов. Прояви уважение!
        Несмотря на то, что в зале не оказалось ни единого источника освещения, мне почему-то удавалось чётко видеть всё на расстоянии около десяти метров от себя. Но дальше всё тонуло в непроглядной темноте и ничего, кроме ярких зыркал монстра, разглядеть не получалось.
        - Владыка демонов? Забавное имя. Таких я ещё не ел, - задумчиво рыкнуло чудище. - Гурхов ел. Барлотов ел. Халисов ел. Владык… не ел. Забавно. Есть кто-то, кого я не ел.
        - А ты сам-то кто будешь? - спросил я, пытаясь понять, получится ли договориться с обитателем подземелья или же нет.
        - Я? Я тот, кто тебя съест, забавная еда, - охотно пояснило чудище.
        Кажется, договориться не выйдет.
        - Хотя, пока ты сидишь на месте, есть не забавно, - неожиданно продолжило оно. - Попробуй сбежать? А я поохочусь. Будет забавно.
        Эта тварь ещё и издевается! Ну ничего, погоди, сейчас я тебе устрою забавное развлечение.
        - Поохотишься? Ты, значит, в темноте хорошо видишь? - спросил я, готовя заклинание.
        - А как же, - гордо ответил монстр. - Иначе охотиться было бы не забавно.
        - Ну, тогда у меня для тебя подарок, - ухмыльнулся я и, прикрыв глаза рукой, шарахнул в его сторону молнией, да чтоб поярче была.
        Возмущённый визг, раскатившийся по залу и пробившийся даже в мои временно оглохшие уши, звучал как настоящая музыка. Я довольно ухмыльнулся. Монстру, что всю жизнь провёл в темноте подземелья, мой гостинец пришёлся явно по вкусу.
        Открыв глаза, я, наконец, увидел тварь в свете остаточных разрядов. Здоровенная, словно автобус, на шести мощных коротких лапах. Крайне отдалённо она напоминала лысого кота, вот только башка у неё была скорее обезьянья. По крайней мере, на первый взгляд.
        Моё заклинание прилетело точнёхонько в трёхглазую рожу и на ней теперь пузырились ожоги, что делало сравнение с другими видами слегка затруднительным.
        Вновь среагировал «Взор мудреца». Как оказалось, передо мной корчился четырёхзвёздочный халис. Искусственно созданный реликтовый монстр, отличающийся, судя по описанию, высоким интеллектом.
        По крайней мере, это объясняло, почему мы смогли так мило поболтать. Но это дружеское рандеву следовало заканчивать, и как можно скорее.
        Первым моим желанием было подорваться и дать дёру как можно дальше отсюда. Но я задумался на мгновение и понял, что, когда халис очухается, он станет в восемь раз злобнее и в двадцать раз голоднее. А что может быть опаснее голодного охотящегося халиса? Правильно. Халис, которого ты дико разозлил.
        А значит, наши обиды следовало разрешить здесь и сейчас.
        - А ты прав, это забавно! - крикнул я и, встав на ноги, швырнул в монстра ещё одну молнию. - Никогда не охотился на халисов! Кто же знал, что будет так весело?!
        В тварь влетел третий разряд и её болезненно скрючило. Но, судя по злобному рёву, халис был ещё полон сил и надежд меня сожрать. Удивительная стойкость духа!
        В принципе, я был бы не против и дальше швырять в тварюгу молнию за молнией, пока она не окочурится. Это, по своему, весело, да и силы особо не расходует. Вот только грохот тут стоит такой, что о наших развлечениях наверняка уже в курсе все ближайшие страхолюдины. И если кто-нибудь из них заглянет на огонёк, ситуация станет ощутимо неприятней. А когда я вспомнил, что где-то рядом бродит босс подземелья, мне стало совсем грустно.
        Стоило как-то побыстрее разделаться с халисом. Но халис явно имел иное мнение на этот счёт и умирать почему-то не хотел.
        К счастью, когда я уже хотел придумать что-то ещё или банально вложить в заклинание больше силы, очередная молния оставила на теле монстра длинную жжёную борозду и он перестал завывать и дёргаться. Из приоткрытой пасти бессильно вывалился тёмный язык.
        Я остановился и перевёл дух.
        Дымящаяся туша не подавала признаков жизни, но радоваться я не спешил. Тварь оказалась диво стойкая и я благоразумно допускал вариант того, что халис просто вырубился от болевого шока. Может, подойти и проверить?
        Вот ещё! Даже если он не помер, то ещё не скоро будет в состоянии отправиться вслед за мной. Наоборот, с такими ранами, ему скорее придётся забиться в угол и надеяться, чтоб его не сожрали собратья. Так что меня всё устраивает. Отключился и ладушки.
        Наспех переодевшись, прихватив с пола обломки сильда и безуспешно поковырявшись в оглохшем ухе, я принялся искать выход. Но с этим оказались некоторые проблемы. Хотя я по какой-то непонятной причине довольно ясно видел на расстоянии метров десяти-пятнадцати, за пределами этого радиуса всё утопало в непроглядной темноте.
        А когда тут вовсю сверкали молнии, мне было как-то не до того, чтобы разглядывать местные красоты.
        Мне нужен был источник света, чтоб оглядеться. Только не такой, что будет меня слепить и оглушать. Чуть подумав, я зажёг на ладони маленькую шаровую молнию. Смотреть прямо на неё, конечно, не стоило, но в качестве лампочки такая штука вполне сойдёт. И не грохочет как сволочь, а тихо-мирно гудит, вызывая тихую ностальгию по звукам трансформаторной будки.
        Подняв руку над головой, я увеличил её до размеров мяча, с удовлетворением отметив, что вокруг становится ощутимо светлее, после чего подбросил вверх, «подвесив» метрах в двух над головой.
        Бледно-голубой, слегка мерцающий свет разлился вокруг и я, наконец, смог нормально оглядеться. На полу всюду валялся мусор и каменные обломки. Возле одной из стен обнаружилась пара примечательных куч. Одна состояла из шкур. Вероятно, выеденных. А вторая из обглоданных дочиста костей. Довольно крупных костей, надо сказать.
        В остальном, внутри относительно просторного зала ничего интересного не нашлось. И, заметив в одной из стен темнеющий провал выхода, я направился туда, бросив прощальный взгляд на халиса. Тот, к моему облегчению, не шевелился.
        Осторожно выглянув из берлоги, я обнаружил снаружи просторный коридор, уходящий куда-то в даль. Коридор оказался без единой живой души и я облегчённо выдохнул. Хоть какое-то время не придётся от кого-то отбиваться.
        Правда, в то же самое время меня одолевало некоторое недоумение. Мои атаки ведь подняли дикий шум, неужели никто из местных обитателей не заинтересовался происходящим? Если б я поднял такой шум в своей квартире, кто-нибудь из соседей уже давно пришёл бы ломать мою дверь.
        Но жаловаться на отсутствие тёплого приёма я, конечно же, не буду.
        Покрутив головой, я нахмурился. А в какую сторону, собственно, идти? Даже если на стенах когда-то и были указатели, то они уже давно сгнили и превратились в пыль. Чуть подумав, я коснулся браслета и с некоторой надеждой открыл карту, но мои и без того слабые ожидания немедленно развеялись, так как она продолжала показывать план поверхности. Я даже по сторонам света сориентироваться не мог, так как моё положение на ней указывалось обычной точкой. Хреновый, в общем, оказался навигатор.
        Пожав плечами, я выбрал случайно направление и побрёл, настороженно вглядываясь в темноту и прислушиваясь ко всем шорохам. Правда, этому малость мешала гудящая над головой лампочка.
        Даже если тут когда-то обитали асани, от прежних хозяев не осталось и следа. Повсюду царила разруха. Несколько раз мне приходилось перебираться через завалы камней от рухнувшего потолка или обвалившейся стены. Повсюду лежали лишь мусор, кости и помёт. За чистотой и гигиеной местные обитатели особо не следили.
        Спустя минут десять настороженного блуждания по коридору меня неожиданно посетила мысль, что халис, на минуточку, имел аж четыре звезды рейтинга, а я настолько легко сбежал из его логова? Неужели Аллегри была права и у меня не будет особых проблем? Хотя, казалось бы, сильнее я не стал. Видимо, всё таки что-то изменилось?
        Придя к этим мыслям, я изрядно воодушевился и стал меньше нервничать. Если внизу живут самые сильные монстры, это значит, что этажами выше всё будет ещё проще? Наверное, права была Лони, выедая мне мозги во время путешествия - нужно проще ко всему относиться.
        Впрочем, это не значило, что я хочу нарваться на очередного халиса или, тьфу-тьфу-тьфу, босса подземелья. Я ещё понимаю, если бы за них давали очки опыта или что-то подобное, как положено в приличных и цивилизованных подземельях. Тогда я мог бы задуматься о том, чтоб немного прокачаться на местных обитателях.
        Но, увы, Система, что дала мне Аллегри, была устроена по другому принципу. Что, к слову, совершенно не облегчало мне жизнь. Насколько всё стало бы проще, становись я сильнее просто от убийства кабанчиков в ближайшем лесу?
        Кстати о Лони… Я, конечно, сказал себе, что женюсь, если выберусь целым и невредимым, но не погорячился ли я с решением? Она, конечно, деваха симпатичная, да и характер простой и открытый. Но рост совсем не в моём вкусе, а её любовь к гномьему спирту опасна для моей жизни. С другой стороны… Не станут ли мои возможности шире, если нас с Ореном начнут связывать не только деловые, но и семейные отношения? Хм… Знаменитый магический инженер из крупного клана гномов в качестве тестя… Нет, стоп, он же ей дед. Кем он тогда мне будет приходиться? Не помню. Чёрт ногу сломит в этих родовых именованиях.
        Я резко остановился и потряс головой. Я что, на полном серьёзе сейчас обдумывал возможность свадьбы с Лони? Это из-за стресса, да? Точно, это всё стресс. Тем более, что гномка и сама не в восторге от идеи дедушки нас обручить. Хотя она до сих пор так и не сказала, как собирается выкрутиться из этого переплёта. Всё, что я слышал до сих пор, это: «У меня есть план, не парься».
        Вот только… есть ли этот план?
        Как только выберусь отсюда, вытрясу из неё ответ!
        Чёртова Аллегри… Я чувствовал бы себя намного спокойнее, если бы знал, что гномка с гоблинами отправились на мои поиски. Но эта злыдня ведь наверняка им и слова не сказала о моём спасении. Чтоб я мучился подольше. Это она меня так мотивировать решила, да? Шлёпай сам, подмоги не будет? Подарил же бог начальницу… Эм… В смысле… Неважно.
        Я устало вздохнул и заглянул из коридора в очередной зал, и моё сердце ликующе застучало. Внутри я увидел кусок полуобвалившегося потолка, не рухнувшего полностью вниз, а повисшего в виде пандуса. Уклон выглядел крутоватым, но, кажется, по нему можно было забраться наверх. Хоть это и не лестница, но я нашёл путь на следующий этаж!
        - Кхм-кхм, - неожиданно раздалось за спиной покашливание. - Так вот кто распугал всех моих подданных? Забавно. И сына моего убил. Не забавно. Что скажешь? Съесть тебя целиком? Или по кусочкам?
        Вся моя глупая эйфория последних минут немедленно испарилась, сменившись ледяным испугом. Сердце замерло и словно рухнуло вниз. Резко обернувшись, преодолев оцепенение, я вновь увидел три здоровенных глаза. Но на этот раз ярко красных.
        Халис-патриарх
        Сила: ?????
        Слабости:???
        Искусственно созданное существо. Реликт. Имеет развитый интеллект. Иммунитет к магии.
        Владыка подземелья.
        - Здравствуйте, - жалобно поздоровался я, понимая, что в этот раз так просто не будет. - Не хотите поговорить о богине нашей Аллегри?
        Глава 20. Именем богини!
        - Богине? - недоумённо наклонил голову монстр.
        - Да, да, богине! - усердно закивал я, зацепившись за его интерес. - Знаешь ли ты, почтенный халис, про Аллегри, великую мать этого мира и всех существ, что в нём обитают?
        Буркала, глупо таращившиеся на меня, неожиданно прояснились и монстр резко подался вперёд, перепугав меня до икоты.
        - Великая мать? Ты знаешь про Великую мать?! - с нескрываемым удивлением спросил он. - Откуда? Только халисы помнят Великую мать!
        Тварь напирала на слово «великая» так, словно пыталась произнести его с заглавной буквы. И подобная реакция меня невероятно удивила. Откуда тупым зверюгам из подземелья знать про Аллегри? Одно то, что они могут изъясняться на понятном для моего автопереводчика языке, уже настоящее чудо. Но им ещё и про богиню известно? Что асани творили в этих подвалах?
        Однако, это их знание было мне лишь на руку.
        - Дорогой мой друг, кому ли не знать про имя Великой матери как не её посланнику? - воскликнул я, понемногу успокаиваясь и лихорадочно пытаясь придумать как навешать зверюге на уши красивой лапши.
        - Чтоооо?! - яростно взревел халис и клацнул зубами чуть ли не перед мои лицом, опять чуть не доведя до инфаркта. - Как ты можешь быть её посланником, наглая двуногая еда?! Великая мать давно покинула это место!
        - Какая немыслимая наглость! - заорал я в ответ, скорее пытаясь заглушить собственный страх, нежели переорать оппонента. - Ты смеешь утверждать, что она бросила вас в этой дыре навсегда?! Та, кого вы так почитали?! Какое разочарование! Я немедленно ухожу отсюда и доложу ей, что презренные халисы теперь о ней думают. Убирайся с глаз моих!
        Я театрально взмахнул рукой и хлестнул перед тварью мощной молнией, сделав в полу длинную трещину прямо у его лап.
        К чести халиса, рефлексы у него оказались превосходные и он мгновенно отпрыгнул от громыхающего и ослепительного росчерка.
        - Что? Стой! Стой! - интонации халиса неожиданно изменились. - Мы не думали, что Великая мать бросила нас!
        - Тогда как тебя понимать?! - строго вопросил я, сверля его взглядом.
        Наш разговор развивался в довольно странном темпе. Едва мне начинало казаться, что сейчас я заболтаю зверюгу, как она внезапно реагировала непонятным мне образом как какое-то совершенно непредвиденное слово и заставляла меня паниковать, опуская чашу переговоров на свою половину. Мне как-то удавалось сгладить этот взрыв, но буквально через пару фраз ситуация повторялась.
        Если всё так и будет продолжаться, то я не удивлюсь, что в какой-то момент до монстра дойдёт светлая мысль о том, что я его дурачу, и меня просто схарчат без особых затей.
        - Старые халисы всегда говорили, что Великая мать… умерла, - пояснил монстр после некоторой заминки.
        Умерла? Богиня умерла? Это заявление малость меня удивило, но времени раздумывать над подробностями попросту не было. Но я понимал, что шансов оступиться на ровном месте становилось всё больше. И оставалось уповать только на одно.
        Актёрский талант, не подведи!
        У меня никогда тебя не было, но ты не подведи!
        - О, бедные неразумные чада, - покачал я головой и сердечно, по отечески, вздохнул. - Неужели вы думали, что Великая мать действительно может умереть? Она просто ушла помочь другим детям. Ведь весь этот мир появился лишь благодаря ей! И все в нём требуют заботы и надзора Великой матери.
        Сие, взятое с потолка, откровение, казалось, ошарашило халиса. Он уселся на пол и задумчиво скривил рожу, явно пытаясь переосмыслить все те легенды, что знал до этого.
        - Но почему… она не пришла сама? - неуверенно спросил монстр. - Халисы стали противны Великой матери?
        - Конечно же нет, - успокоил я его. - Просто она очень занята и не смогла явиться лично. Знаешь ли ты, дорогой халис, что в этот мир вторглись мерзкие паразиты? Все силы богини-матери сейчас уходят на войну с ними. И я пришёл, чтобы передать просьбу Великой матери о помощи!
        - Помощи?.. Великая мать нуждается в нас?! - встрепенулся халис.
        Реакция монстра, честно говоря, с каждой минутой удивляла меня всё больше и больше. Вся эта история с Великой матерью явно успела покрыться паутиной и плесенью, но, судя по всему, халисы сохраняли удивительную преданность этой персоне из их легенд. Это потому, что они чересчур умны для тупых монстров? Или потому, что они чересчур тупы для умных монстров?
        Ну, до тех пор, пока он не вспоминает, что хотел меня сожрать в отместку за сынулю, меня устроит любой вариант.
        - Именно так! - подтвердил я. - Слушай же просьбу богини-матери, дитя. Будучи хозяевами этого подземелья, вы, халисы, должны собрать армию из обитающих тут демонов и отправиться на поверхность!
        - Демонов? - непонимающе переспросил монстр.
        - Да, именно, демонов! Ведь каждый, кому подарила жизнь Великая мать, богиня Аллегри, является демоном! Барлоты или халисы, ты или я. Все мы - верные демоны нашей матери-богини! Ты понимаешь?
        - Да, да! - усердно закивал халис.
        - Отлично, - продолжил я. - Когда вы выйдете на поверхность, вы должны присоединить к своей армии всех демонов, каких сможете найти. Кроме двуногих, что похожи на меня. И после этого отправиться на запад. Вы должны идти туда до тех пор, пока не встретите множество паразитов, мешающих богине! Пускай они выглядят как мы, но вас не должно это смущать! Потому что от них не пахнет магией, а их главная сила - стреляющие огнём палки и железные бездушные звери. Когда вы доберётесь туда - устройте славную и забавную охоту!
        - Забавная охота! - воодушевлённо подскочил халис. - Много добычи! Во имя Великой матери!
        - Во имя богини-матери! - подтвердил я. - Иди же, верный сын! И если во время этой охоты вы столкнётесь с бедой - найди меня, Владыку демонов Нотана!
        - Да, Владыка! - радостно рявкнул монстр и, развернувшись, умчался в тёмные глубины коридоров, внушительно топоча лапами.
        - Наивный как канарейка, - пробормотал я и обессиленно опустился на пол. - Но не значит ли это, что у меня может появиться армия настоящих демонов?
        Звучало, надо сказать, неплохо.
        Правда, имелась пара существенных минусов. Например, я забыл приказать, что тельварцев жрать нельзя. Даже если очень хочется. Слишком спонтанно произошла эта беседа, без какой-либо подготовки. Кхм… Проблемка. Догнать и предупредить?
        …Вот ещё! Надо валить, пока халис занят переделом власти в подземелье. Учитывая, что он не единственный босс в этом данже, скоро тут станет весьма шумно. Но, по крайней мере, внимание большей части монстров будет направлено не на меня.
        Словно подтверждая мои мысли, в недрах залов раздался могучий рык халиса и ему ответил нестройный хор завываний, визгов и хрипов. После чего я услышал гул множества хлынувших по коридорам монстров.
        Погодите, а где до этого пряталась эта орава? Халис что-то говорил про то, что я их распугал… Серьёзно?! Когда? Во время той стычки с его сыном?
        Вытряхнув из головы лишние мысли, я поднялся на ноги. Колени всё ещё предательски потряхивало, но большей частью я уже успокоился и пришёл в себя. Зайдя, наконец, в зал, я дошёл до полуобвалившейся части потолка и взглянул наверх. Скат оказался круче, чем показалось на первый взгляд, но подняться, вроде бы, всё ещё было можно.
        - Надо было сначала попросить его подбросить до выхода, а потом уже отправлять на сборы армии, - вздохнул я.
        Покряхтев-поохав и изгнав из конечностей последнюю послестрессовую слабость, я принялся подниматься наверх. К счастью, в поверхности хватало всяких трещин, за которые можно было уцепиться пальцами или носками ботинок, но центр тяжести всё равно приходилось держать пониже к плите, чтобы случайно не соскользнуть. От чего поза выглядела весьма далёкой от величественности.
        Если бы тот халис увидел меня сейчас, то наверняка изменил бы своё мнение.
        Надо сказать, что кое что в истории с «Великой матерью» заставляло меня задуматься. Когда адреналин спал и вернулась трезвость мышления, до меня начало доходить, что халис, почти наверняка, говорил не о Аллегри. Одна только приписка в справке «Взора мудреца» о том, что это искусственно созданный монстр, должна была навести меня на определённые выводы. Великая мать - это кто-то из асани.
        Можно было бесконечно задаваться вопросом, на кой чёрт древним магам понадобилось создавать подобных страшилищ, да ещё и наделять их некоторым разумом, но факт оставался фактом: халисы, а может и иные обитатели подземелья, пронесли память о своих создателях через века. Образовав свою, пускай примитивную и простую, не то мифологию, не то религию.
        Мне лишь удалось удачно зацепить своей речью нужные струны и не поскользнуться в процессе, а дальше халис додумал всё сам. Какой невероятный пример того, каким удачным может оказаться взаимонепонимание!
        Правда, будет сааааамую малость неловко, если халис выяснит, что мы с ним говорили о разных «Великих матерях». Вполне возможно, что от подобной неловкости мне откусят голову. А я даже молнию в ответ не смогу кинуть. Точнее, смогу, но какой в этом толк, если у владыки халисов иммунитет к магии? Оставалось надеяться, что до подобного никогда не дойдёт.
        Интересно, а Аллегри сможет помочь поддержать легенду?
        А может, люды их всех просто перебьют и проблема исчезнет сама собой?
        Если они вообще смогут вылезти из подземелья.
        Сделав последний усталый рывок, я подтянулся на краю потолочной плиты и залез на следующий этаж. Подъём дался тяжелее ожидаемого. Слишком много всего свалилось на меня за день, чтобы быть в отличной форме. Так что некоторое время я просто лежал на полу, собирался с силами и нервно вслушивался в рычащую и хрипящую темноту. Халис готовил большую бучу.
        Немного передохнув, я перешёл в сидячее положение и достал Мастерские дайсы, некоторое время их разглядывая. Учитывая обстоятельства, очень хотелось сделать бросок на скрытность, чтобы как можно лучше обезопасить свой путь наверх. Вот только результат броска мог оказаться совсем не тем, что я хочу.
        Кроме того, сделать подобный бросок можно было лишь раз в сутки. Стоит ли тратить его сейчас?
        Подумав ещё немного, я спрятал кости обратно в карман и встал, отряхивая штаны, после чего огляделся. Второй этаж подземелья ничем не отличался от первого. Всё та же разруха, пустой зал, тёмные выходы в коридоры и частично разрушенные колонны. В углу зала обнаружилась жирная роскошная каменная крыса, порадовавшая бы любого гоблинского гурмана. Заметив меня, она недовольно фыркнула и стремительно юркнула в один из коридоров.
        Проводив её взглядом, я немного подумал и отправился следом. Раз уж она рванула именно в ту сторону, то есть шанс, что там безопасно. Может даже где-то там есть лестница. Эх…
        Владыка демонов Нотан, Долбаное Подземелье, день первый.
        Упал! Выжил! Нашёл путь на второй этаж! И обзавёлся армией демонов. Кажется.
        Глава 21. Покоритель молний
        Подумав, что крыса знает безопасную дорогу, я не сильно ошибся. Вот только я не уточнил - безопасную для кого?!
        Странная тварь, летевшая за мной, выглядела как светящийся зелёный шар, окружённый левитирующими вокруг него плоскими кольцами. Эти кольца постоянно крутились вокруг шара, намекая, что стоит чему-то попасть между ними, как это что-то будет немедленно откушено. Сам шар, сидящий внутри колец, время от времени голодно рычал. Меня спасало только то, что двигался он довольно медленно.
        У создателей этой твари имелось определённое чувство юмора, так как, согласно справке «Взора мудреца», они назвали её сферул. Сферул тихо-мирно сидел в соседней комнате и, возможно, дремал, пока к нему в гости не заскочила жирная крыса и шагающий за ней Владыка демонов с шаровой молнией над головой.
        Крыса явно знала, что делает, так как проскользнула мимо заворчавшего сферула легко и непринуждённо, издевательски махнув хвостом на прощание. И исчезла в какой-то дыре в стене, оставив сферула злобно лязгать кольцами.
        Но если хвостатая знала, на что идёт, то я - нет.
        Поняв, что крыса от него ускользнула, сферул рванул в сторону менее быстрой и сообразительной добычи. То бишь, меня. Так как, по данным ноосферы, никакого магического сопротивления у монстра не имелось, я немедленно одарил его умиротворяющей молнией.
        И тут же выяснил два важных факта.
        Первая. Сферулу на заклинание оказалось наплевать, несмотря на отсутствие иммунитета. Разряды ударили в крутившиеся кольца, весело растеклись по ним и… на этом вся моя атака и завершилась. От плясавшего на них электричества, кольца на несколько секунд закрутились с бешеной скоростью, после чего все следы молнии исчезли без следа.
        Это было довольно досадно, но я смог бы пережить подобный казус, если бы не второй факт, открывшийся после моей атаки. Им оказалась скорость сферула. Она была точно такой же, с какой бегал я. Так что оторваться от твари не получалось.
        К счастью, размеры зала и «Марафонец» позволяли долго и безопасно бегать по кругу, благо тварь оказалась невероятной тупой и даже не пыталась как-то броситься наперерез. Вот только это было не решение. Выбегать из комнаты куда-то ещё, в надежде оторваться, я даже не пытался. Кто знает, что поджидает за поворотом и не окажется ли оно быстрее и сообразительней сферула?
        Нужно было поджарить тварь, защищённую этими дурацкими кольцами, но как это сделать, если молния не проникает внутрь? На бегу думалось довольно плохо, но парочка мыслей у меня всё таки появилась. Задумчиво глянув на шаровую молнию, летевшую у меня над головой, я остановился и, махнув рукой, направил её в сферула.
        План был довольно рисковый. Если затея провалится, то сферул окажется возмутительно близко и как тогда я буду от него драпать - оставалось большим вопросом. Клацая кольцами, монстр летел в мою сторону, не сбавляя хода и не обращая никакого внимания на рванувший к нему сгусток электричества.
        Едва заклинание сблизилось с целью, как из сверкающего шара, словно щупальца, выстрелили маленькие тонкие молнии, которые принялись облизывать мелькающие кольца сферула. Ожидаемо не нанося ему никакого урона. Ещё через мгновение с монстром соприкоснулась сама шаровая молния и в этот момент я чуть сам не пустил весь свой план крысе под хвост.
        Моей целью было заставить шаровую молнию проникнуть за защитные кольца, не теряя формы и силы, и атаковать основное тело монстра. Однако когда заклинание врезалось в них, то едва не лопнуло, разделив участь предыдущей атаки. Я едва успел сконцентрироваться и сохранить форму заклинания, моментально почувствовав, как возрос расход моей магической энергии. Но уже секунду спустя всё было кончено.
        Хоть и замедлившийся от столкновения с заклинанием, сферул продолжал переть в мою сторону и, в конечном итоге, сам «зажевал» шаровую молнию внутрь себя. Не было никакого визга или рёва, не раздалось никаких взрывов или вспышек. Едва сгусток электричества коснулся зелёного ядра монстра, как мельтешашие кольца замедлились и с грохотом разлетелись в разные стороны, шипя от пляшущих на них разрядов. А на пол, над которым ещё пару секунд назад висел сферул, шлёпнулся комок обгорелого нечто. На нём танцевало несколько крохотных язычков пламени и валил лёгкий дымок.
        - Лёгкая прогулочка, как же… - выдохнул я, глядя на дымящееся тельце сферула.
        С другой стороны, противник и правда был не сложным. Скорее, я больше паниковал, чем был в настоящей опасности. Будь я серьёзнее и собраннее с самого начала, может, даже обошлось бы без беготни?
        Задумчиво пошкрябав в затылке, я создал новую лампочку и двинулся дальше. Но, даже не дойдя до выхода, остановился. И снова взглянул на шаровую молнию.
        Как и говорила Аллерги, после купания в магическом канале планеты моё управление магией немного изменилось. Например, раньше я не мог бы так легко и просто держать шаровую молнию в качестве лампочки. Даже прикладывая минимум сил, я всё равно испытывал бы определённый дискомфорт. Но теперь я даже не ощущал, что она висит у меня над головой. Только столкновение со сферулом, потребовавшее более активное применение силы, напомнило об этих ощущениях.
        Но на этом изменения, конечно, не ограничивались. Почти не отзывавшийся ранее «Взор мудреца» после купания начал реагировать буквально на каждый чих и выдавать более подробную справку, нежели раньше. Откуда-то появилось довольно простенькое, но всё равно полезное ночное зрение. Кроме того, ещё до купания, я узнал, что ту же самую магическую защиту, которую ранее считал сугубо пассивным умением, можно регулировать.
        Всё это невольно начало наводить меня на мысль - так ли хорошо я понимаю магию, которой пользуюсь? При изучении каждого нового навыка у меня в голове появлялись знания о том, как его использовать. Но были ли это все знания? Судя по последним событиям, очевидно, что нет. Собственно, как и в играх, когда стартовые подсказки объясняют тебе базовую механику игры и её правила, а всё остальное ты должен познать сам, исследуя её и экспериментируя. Учитывая любовь Аллегри к видеоиграм, она вполне могла поступить так же.
        Но у таких нюансов всё равно должны быть лимиты, верно? Иначе не было бы всех этих разделений навыков на уровни. Но теперь вопрос о том, что скрывается за этим разделением, вставал в новом свете. Ответит ли мне Аллегри, если я спрошу? Очень сильно сомневаюсь. Наверняка придётся выяснять самому. А пока… А пока что стоит поставить парочку экспериментов.
        Я легонько махнул рукой и опустил шаровую молнию пониже, обдумывая следующий шаг. Изначально я считал, что все эти различные по виду молнии, такие как шаровые, цепные, веерные и прочие - есть самостоятельные, отдельные заклинания. К этому выводу меня привела как собственная логика, так и то немногое, что я смог понять из учебника Горта по магии воды. Но что, если Система работает принципиально иначе?
        Тельварские маги для заклинания сначала черпают энергию из своего источника магии, концентрируют её, потом с помощью заклинания и мысленного конструкта придают ей форму, после чего высвобождают эту форму в виде материального заклинания. У меня, по техническим причинам, фаза конструктов отсутствует. Если я хочу выпустить молнию - я думаю о ней и кидаю заклинание. Если я хочу что-то посложнее, то думаю о другой форме. Эта смена происходит мгновенно, стоит лишь задуматься всерьёз. Но создание элемента молнии как такового происходит с некоторой задержкой. Что если со стороны Системы сразу приходит готовое заклинание-заготовка, а от меня требуется лишь придать ему нужный вид? Если это так, то…
        Вытянув руку, я представил как в стену неподалёку бьёт молния. Это был самый обычный мысленный приказ на удар заклинанием, за одним крохотным исключением. Я не пытался сделать так, чтобы оно, как и всегда, вылетело у меня из руки. Потому что заклинание у меня уже было в активном состоянии.
        Всё прошло настолько легко, что я аж вздрогнул. Гудящий неподалёку шар сверкнул и выплюнул в стену грохочущий разряд, оставив на той тёмный опалённый след.
        - Ого… - буркнул я.
        Я попробовал повторить фокус, но на этот раз опустив руку, концентрируясь на цели лишь взглядом и мыслями. В стену вновь ударила молния, оставив новую опалину. Но в этот раз действо заняло чуть больше времени, чем когда я помогал себе сконцентрироваться рукой. Вероятно, мне просто недоставало умственных тренировок в этом направлении.
        Но… Да плевать на тренировки, оно работает!
        Следующих минут двадцать я самозабвенно развлекался, словно ребёнок, дорвавшийся до дорогой и интересной игрушки. Проверял, смогу ли стрелять молнией, если материнское заклинание шаровой будет от меня на другом конце комнаты. И узнал, что смогу. Пытался стрелять с закрытыми глазами или себе за спину. Но быстро понял, что трюк требует визуального контакта с целью удара. По крайней мере, сейчас. Регулировал мощность исходящей молнии, нащупав предел, где электрический росчерк не вызывает возмутительного шума, а шарашит с низким гулом, словно разряд катушки Теслы. И, по большому счёту, бедную шаровую молнию даже можно было держать в таком состоянии постоянно, пока позволял запас сил. Зрелище облизывающих всё вокруг электрических «щупалец» было довольно забавным.
        Наигравшись в этом направлении, я попробовал кое что новенькое. Создал ещё одну шаровую молнию!
        Прищурившись на два гудящих шара и предвкушая, что произойдёт дальше, на моём лице невольно начала расползаться ухмылка. Лёгкий взмах рукой, чтобы наверняка, и стену облизнули два ослепительных разряда. Работает!
        А если третью шаровую?!
        Жестокая реальность немедленно осадила мой пыл, отвесив щелчок по зарвавшемуся носу в виде мощной волны тошноты, подступившей к горлу. Ну что же, понял, не дурак.
        Но даже несмотря на этот казус, я не был расстроен. Наоборот. Пожалуй, впервые за всё время жизни в Тельваре я был доволен как слон. Случайная догадка вывела мои практические навыки мага на совершенно другой уровень и открывала новые тактические возможности. Ну, по крайне мере, мне так казалось.
        Отдышавшись, я постарался вытряхнуть из головы излишнюю радость и отправился на дальнейшее покорение подземелья. С парой «турелей» над головой, позволяющих мгновенно стрелять молниями без фазы подготовки, я начал себя чувствовать ощутимо уверенней. Но моя удача уже не раз доказывала, что подобный настрой очень быстро оборачивается неприятностями.
        В коридорах и залах этого чертовски большого и запутанного подземелья я плутал часа четыре или пять. За всё это время я не обнаружил ни намёка на лестницу или обвалившийся удачным образом потолок. Зато нашёл множество самых разных монстров, с которыми пришлось разбираться.
        Сферулы, гаолы, барлоты, халисы и меклисы, парочка модифицированных хургов… На второй час я уже почти не обращал внимания на именование монстра в подсказке «Мудреца», лишь скользя взглядом по строке слабостей и описанию. И в итоге понял, что чертовски устал.
        Мне требовалось место для отдыха. Возможно что и ночлега. Вот только где найти место для сна в подземелье, где тебя хотят сожрать на каждом углу?
        Бесцельные плутания завели меня в менее тронутую монстрами и временем часть подземного комплекса. Тут иногда попадались обломки каких-то металлических устройств, проржавевших до последней молекулы. Не менее ржавые остатки шкафов. Иногда попадались дырявые двери, рассыпавшиеся на куски, едва стоило их коснуться. Впрочем, за ними всё равно не оказалось ничего похожего на пристанище уставшего путника.
        Усталость, тем временем, сказывалась всё больше. Мне даже пришлось рассеять одну из сфер, чтобы сохранить побольше сил. Но укромный уголок всё никак не попадался. Окончательно отчаявшись, терзаемый голодом и жуткой моральной и физической усталостью, я принял волевое решение.
        Достал Мастерские Дайсы и сделал бросок на поиск места для сна.
        Не самый впечатляющий выбор того, на что потратить единственный в сутки бросок, но какая, к дьяволам, разница, если это поможет мне поспать и восстановить силы?
        Кости, радостно постучав по полу, показали вселяющую надежду восьмёрку и я, воодушевившись, двинулся дальше. Спустя ещё десять минут блужданий, когда я вновь начал отчаиваться и думать в адрес Дайсов разное нехорошее, я оказался на перекрёстке коридоров и принялся решать, пойти мне налево или направо.
        Выбор оказался сделан сам собой, так как слева что-то нехорошо зарычало вдалеке. Ввязываться в ещё одну стычку в своём текущем состоянии я точно не хотел, а потому немедленно отправился направо. И через пару минут очутился перед железной дверью.
        Хотя она и оказалась столь же ржавой, как и её прежние редкие сёстры, найденные по пути, в ней не нашлось ни одной дыры. А, потянув за ручку, я не оторвал её к чертям. Но и открыть сразу не смог, так как петли ожидаемо давным давно превратились в нечто непотребное. Однако, так как это выглядело как то самое, заказанное у Дайсов убежище, я приложил последние силы и таки смог оттянуть дверь на расстояние, достаточное, чтобы просочиться внутрь.
        Проникнув в предполагаемое укрытие, я хорошенько огляделся. И только убедившись, что забрёл в небольшую и уютную комнату без единого долбаного монстра, я собрал остатки своей энергии и закрыл дверь, насколько смог. После чего прошёл вглубь комнатушки и устало плюхнулся на пол.
        Пахло пылью и несвежим воздухом, но мне было плевать. Я оказался перед мучительной дилеммой, что сделать первым - поесть или поспать. И когда я уже практически пришёл к решению, что поспать звучит вкуснее, мой взгляд натолкнулся на странную штуковину в углу.
        Штуковина была не просто странной. Она была загадочной и не выглядела на своём месте. Широкое основание удерживало длинную тонкую ножку, метра в полтора длиной. Сверху на ней покоилось крупное полукруглое навершие неразличимого из-за пыли цвета. От предмета веяло странной ностальгией и даже отдавало чем-то Земным.
        Уже практически привычно среагировал «Взор мудреца» и я узнал, что передо мной находится всамделишный магический посох. Был только в нём один крохотный подвох, который я смог понять лишь, прочтя название посоха.
        «ИЗГОНЯЮЩИЙ ТЬМУ»
        РЕЙТИНГ: ???
        ЭКСПЕРИМЕНТАЛЬНЫЙ МАГИЧЕСКИЙ ПОСОХ. ПРЕДНАЗНАЧЕН ДЛЯ РАБОТЫ С МАГИЕЙ СВЕТА.
        - Какой идиот додумался сделать посох в виде торшера?! - завопил я в пустоту.
        Глава 22. Ночлег
        Сей невероятный магический торшер, сиротливо ютившийся в углу, вызывал множество вопросов. Например, какого чёрта у него аж три звезды рейтинга? Насколько могуч этот торшер, если «Взор мудреца» дал ему такую щедрую оценку? И если он так крут, то почему остался забыт в этом убогом чулане? Ведь, судя по всему, из этого подземелья давным давно выгребли всё мало-мальски ценное.
        Только ни один из этих вопросов в данную секунду меня ни черта не интересовал.
        Тайны магии? Загадочные торшеры? Мистерия Вселенной?
        Идите лесом, я спать хочу.
        Повернувшись к посоху спиной, я моментально выкинул его из головы и отправился в соседний угол, чтобы устроиться на ночлег. Вытащив из Хранилища коробку со стопкой запасной одежды и плащей, я устроил из этого вороха примитивную постель и рухнул ничком.
        Учитывая, с каким трудом мне удалось попасть сюда, я не сильно беспокоился о том, что внутрь кто-нибудь проникнет. Разве что у него будет достаточно сил вырвать дверь с корнем. Но если это всё таки произойдёт, то, учитывая, как я устал, не думаю, что проснусь, если меня зажуёт какой-нибудь Бармаглот. Так что…
        Кхм. Ну, приятного ему аппетита.
        Несмотря на усталость, спалось мне плохо. Снова мучили кошмары с бородатыми младенцами и свадебной церемонией. Снилось, что я нашёл в подземелье лифт, который ехал почему-то только вниз. Ещё снилось, что ел с гоблинами крысу. Снилась хохочущая Аллегри. В общем, ночка выдалась та ещё.
        Впрочем, проснулся я на удивление свежим и отдохнувшим. Подвесив под потолком крохотную молнию, чтобы освещала комнату, я минут десять просто валялся и размышлял о превратностях судьбы.
        К моему собственному удивлению, я вдруг осознал, что всё не так плохо, как мне казалось раньше. Но это касалось не подземелья асани, а моей ситуации в целом. Можно сколько угодно жаловаться, что мне невезёт, что силы слабы и всё такое прочее. Но если задуматься, то за весьма короткий срок я обзавёлся союзниками, некоторыми ресурсами, неплохим домом. И, в конце концов, я всё ещё жив и здоров.
        Невезение? Было ли оно им? Неожиданно прилетевший дракон поднял мою репутацию до небес. Бросок Дайсов при встрече с Ореном дал мне не только лучшего инженера на этой части континента, но и шанс обзавестись мощными связями среди гномьего царства, от которого я сам ворочу нос. Потому что слишком привык быть свободным парнем. И слово «свадьба», даже если это договорной, по сути, брак, вызывает во мне ужас. И в Лони, видимо, тоже.
        Но настоящего невезения-то, по факту, не было? Даже падение в эту дырень обернулось для меня ощутимыми плюсами. При этой мысли я тихо фыркнул и поднялся с постели. Такими темпами, если буду лежать дальше, ещё и про Аллегри начну думать, что она не так бесполезна как кажется.
        Едва встав на ноги я тут же сел обратно, ощутив в желудке космический вакуум. Лёгким движением руки из Хранилища на свет была извлечена одна из коробок с провиантом. О, да хранят боги моих служанок, настоявших на том, чтобы я взял с собой запас провизии!
        Учуяв доносившиеся из под крышки ароматные запахи, живот требовательно зарычал. Это был рык чудовища, изголодавшегося исполина, готового пожрать всё сущее и потребовать добавки. С его голодом могли посоперничать разве что тёмный владыка в белой маске, пожиравший планеты, да весёлый розовый шар, поедавший своих врагов, чтобы копировать их силы.
        Открыв коробку, я узрел аккуратные ряды жареного пряного мяса, от которого шёл манящий парок. Ровные ломти хлеба, чья мягкость и свежесть были бережно сохранены Хранилищем. Щедрые порции гарниров, со вкусом которых не могла сравниться никакая походная похлёбка. Изначально я думал, что девушки перегибают палку, заготавливая эти горы еды впрок. Но теперь я был готов во всеуслышание восхвалять их мудрость и прозорливость.
        И единственного, чего тут не хватало, так это вилки.
        Но что это значит для человека, которому в особо неудачные дни приходилось в общаге есть китайскую лапшу пальцами? Ха! Приспособив вместо столовых приборов мясо и хлеб, я набросился на гарнир и не остановился, пока от коробки, рассчитанной на трёх-четырёх едоков, не осталось меньше половины. Сыто икнув и облизав пальцы, я закинул остатки порции обратно в инвентарь и зевнул. После сытного обеда снова потянуло в сон, но я тряхнул головой и поднялся.
        Так как с внутренними часами у меня с рождения была большая беда, я не имел даже приблизительного ощущения того, сколько я проспал и какое время суток сейчас на поверхности. Так что, вместо того, чтобы отлёживать бока, следовало двигаться дальше и искать путь наверх.
        Короткий миг просветления, настигший меня после пробуждения, натолкнул на мысль, что Аллегри всё таки могла сообщить Горту о моём спасении. По крайней мере, такая возможность существовала. А мне просто парит мозги, чтобы придать, так сказать, мотивации.
        Ну, в какой-то мере я могу её понять. Но это всё равно раздражает. Если хотела прокачать мне навыки, могла бы просто рассказать о принципах магии подробнее!
        Так, ладно, пора идти. Но перед этим…
        Я повернулся и вновь взглянул на трёхзвёздочный торшер.
        - И вот что мне с тобой делать? - задумчиво пробормотал я.
        С одной стороны, передо мной находился артефакт давно минувшей эпохи. Я сам затруднялся сказать, насколько он могущественен, но то, что посох представляет историческую и исследовательскую ценность, не вызывало сомнений.
        С другой стороны, будь он настолько ценным, неужели его так просто оставили бы пылиться в этом углу? Интересно, а я смогу им воспользоваться и проверить, насколько он вообще полезен?
        Протянув руку, я схватился за рукоять посоха. Несмотря на кажущуюся массивность, он легко поднялся вверх, с мягким щелчком выскользнув из подставки. Рукоять на ощупь была гладкой и чуть тёплой, но не походила ни на металл, ни на дерево, смахивая скорее на земной пластик. Оказавшись в ладони, посох не произвёл никакой реакции, кроме поднявшегося с навершия облака пыли. Не сильно надеясь на успех, я попробовал влить в него немного электричества. В конце концов, это же торшер! Однако это не возымело никакого эффекта. И, более того, я неожиданно получил сообщение от «Взора мудреца»:
        [ПРОБУЖДЕНИЕ АРТЕФАКТА НЕ УДАЛОСЬ. ИСПОЛЬЗОВАН НЕПОДХОДЯЩИЙ АТРИБУТ]
        Кхм… Значит, он теперь даже так может? Удобненько. Пусть даже ничего нового или полезного «Взор» и не сообщил.
        Я задумчиво уставился на торшер, раздумывая о его дальнейшей судьбе. Внутренний хомяк-барахольщик истерично требовал, чтобы я забрал трёхзвёздочный артефакт с собой. Такую штуку можно и подарить верному последователю, ежели найдётся подходящий, или просто продать магам-исследователям за хорошие деньги.
        Рационалист в моей голове, в свою очередь, стучал кулаком по трибуне и напоминал, что у меня до отказа забито Хранилище и приткнуть эту штуку просто некуда. Мне даже Дайсы и куски сильда приходится таскать в карманах. Кроме того, пытался убедить он, разве может быть полезной штука, сделанная в виде торшера?!
        Впрочем, я успел убедиться, что лучше не пытаться понять Тельвар обычной логикой. К текущему моменту, даже если бы я вдруг узнал, что тут капуста умеет летать и мигрирует в тёплые края с наступлением холодов, я бы ни капли не удивился. Так что, подумав ещё немного, я решил взять посох с собой.
        Прямо сейчас у меня имелась одна свободная ячейка в Хранилище, так как для обустройства постели я вытащил из него коробку с одеждой. И именно туда я и определил артефакт. Что до сменных тряпок…
        Подойдя к вороху одёжки, раскиданной на полу, я задумчиво почесал голову. Бросать её тут тоже не следует. Мало ли что случится дальше? Я мог представить сотни причин, по которым мог бы лишиться одеяния. И что потом? Бегать по подземелью голым? То, что это сможет привести в ужас местных обитателей я сильно сомневался, а вот лично мне неудобства добавит преизрядно.
        В итоге, всю одежду и плащи, кроме двух, я сложил как можно компактнее и связал одним из плащей в плотный узел. А из второго сделал некое подобие котомки, перекинув через плечо. Несмотря на все мои старания, вышло довольно неудобно, но варианта получше у меня не было.
        Убедившись, что ничего не забыл, я навалился на дверь и приоткрыл себе путь из чулана. Правда, на этот раз мне понадобилась щель побольше, так как толстый тюк с одеждой никак не желал протискиваться вслед за мной. Выбравшись, наконец, в коридор, я добрался до вчерашнего перекрёстка и нехотя отправился туда, откуда вчера раздавалось рычание.

* * *
        Лохматый меклис лениво приоткрыл глаз, добродушно оглядывая копошащееся у лап семейство. Его самка мирно спала после удачной охоты, а троица щенят ворчала друг на друга и каталась клубком. Ещё немного и их можно будет брать на охоту. Поначалу, конечно, нужно давать им добычу попроще. Молодых халисов или хургов. Им ещё лишь предстоит отточить свои клыки и когти на радость родителям.
        Неожиданно уши молодняка встрепенулись и, прислушавшись, меклис услышал странное низкое жужжание и тут же вскочил на все свои восемь лап. Он знал звуки каждой твари, что жила в этих глубинах, но подобный гул слышал впервые.
        Из прохода, что вёл к охотничьим угодьям меклисов, неожиданно начал бить холодный мерцающий свет. Самец не знал, что это за свечение. Единственное, что он видел прежде - это красный свет Великой Реки, протекавшей на дне подземелья. Встревожившись, он зарычал и разбудил свою самку, чтобы она приглядела за молодняком.
        Недовольно рыкнув от того, что прервали её заслуженный отдых, самка поняла, что происходит нечто непонятное и тут же оттащила любопытных щенят подальше от прохода. Меклис, зная, что никто в округе ему не соперник, особо не нервничал. Но и выходить в проход, чтобы взглянуть на непонятное существо, осмелившееся потревожить их, не спешил, наблюдая за входом. Прошло совсем немного времени как стало ещё светлее и в логово влетело два жужжащих шара.
        Они спускали яркий свет, от которого хотелось прикрыться лапой, гудели и немного потрескивали. Однако не выглядели такими опасными как, к примеру, барлоты или сферулы. Щенята при виде шаров радостно загалдели, решив, что к ним прилетели забавные игрушки.
        Самец некоторое время наблюдал за вторженцами, готовясь к обороне. Но время шло, а непонятные шары просто висели в воздухе и гудели. Расслабившись и осмелев, меклис поднял лапу, чтобы потрогать незваных гостей. И в этот самый момент шары ослепительно взорвались и заполнили логово сотнями жужжащих и обжигающих росчерков…
        Да, наверное, всё именно так и произошло.
        Выглядывая из-за угла, я внимательно оглядел зачищенное от монстров логово. Очень не хотелось, чтобы кто-то из них неожиданно вскочил и откусил мне ногу. Убедившись, что никто из них не шевелится, я осторожно зашёл в небольшой зал и, подняв шаровые молнии повыше, огляделся.
        Зал был таким же, как и десятки других до него. Кроме прохода, из которого вышел я, к нему примыкала ещё парочка коридоров. И смутные очертания, замеченные в одном из них, заставили моё сердце ускоренно застучать.
        Это были очертания лестницы.
        Глава 23. Короткий путь
        Существует одна весьма мерзкая птица, которую многие, если не все, пожелали бы увидеть в Красной книге, а то и вовсе извести со света. Ибо эта птица всегда является в самый неподходящий момент, портит все планы и вообще всячески гадит на жизненном пути.
        Главная проблема с этой птицей заключается в том, что, даже если вы зададитесь целью ликвидировать или хотя бы проредить её поголовье, то столкнётесь с несколькими серьёзными трудностями. Например, этой птицы нет ни в одном орнитологическом справочнике. А это значит, что вы никогда не узнаете как она выглядит, чтобы начать на неё охотиться. Вторая трудность состоит в том, что птица эта - одна-единственная на весь мир. И при этом она умудряется посетить всех и каждого. Порой, не по одному разу.
        И даже если вы таки придумаете, как поймать её и обезвредить, она всё равно найдёт способ испортить вам всю затею.
        Потому что имя этой птицы - Обломинго.
        И обламывать - это её призвание и смысл жизни.
        Моё счастливое и лёгкое восхождение по лестнице прекратилось пять этажей спустя самым обломным образом. Пролёт, что вёл на уровень выше, оказался разрушен и о его существовании теперь напоминали лишь несколько уцелевших ступенек внизу, да торчащие из стены огрызки. Грустно вздохнув, я отправился искать иной путь и вокруг вновь потянулись безликие стены коридоров и залов.
        Впрочем, этот этаж несколько отличался от нижних. Крупных помещений тут было ощутимо меньше и порой я натыкался на целые ряды комнат небольшого размера. Но об их назначении оставалось только догадываться. С равным успехом это могли быть как жилые или рабочие помещения, так и клетки для исследовательских образцов.
        Некоторые из них были пусты, в других я находил гнездовья монстров. Твари тут обитали помельче и не столь наглые как внизу, ибо не пытались откусить голову, едва завидев. Однако я всё равно знакомил их с Лёлеком и Болеком, как я в шутку прозвал парочку своих шаровых молний.
        Что? Сокращаю ряды своей потенциальной армии? Ну, возможно. Но будет намного хуже, если ряды потенциальной армии неожиданно сократят меня. Кроме того, рекрутов тут вполне хватает. Десятком больше, десятком меньше, какая разница?
        Постепенно блуждания по комплексу превратились в рутину. Я брёл то в одну сторону, то в другую, сражался с монстрами и опять брёл. В какой-то момент, поняв, что могу случайно начать ходить кругами, я начал оставлять на стенах пометки, выжигая их небольшой молнией на кончике пальца, словно плазменным резаком.
        В какой-то момент с нижних этажей начал доноситься ощутимый шум. И это доставляло беспокойство. Очень не хотелось бы оказаться перед волной монстров, ищущей путь наверх. Если с тем халисом я ещё имею шансы договориться при встрече, то вот остальные твари наверняка будут не такими сговорчивыми. К слову, надо было спросить как его зовут. Ну или кличку дать. Хм… А какую?
        Тузик у меня уже был. А этот чем-то на кота похож.
        …Мурзик?
        Выглянув из-за угла на очередном повороте, я неожиданно увидел впереди слабое, но знакомое сияние. Где-то впереди был разлом. Поначалу я даже прибавил шагу, радостно устремившись к хоть какому-то знакомому ориентиру, но потом, задумавшись, резко замедлился. А нужно ли мне туда?
        В прошлый раз меня явно затянуло в пропасть против воли. И если это повторится вновь, я просто рехнусь снова выбираться со дна этого волшебного киселя. С другой стороны, оказавшись на краю пропасти, я могу начать швырять вверх сигнальные молнии, чтобы Горт и компания побыстрее меня нашли.
        Но это при условии, что они где-то рядом от обрыва и увидят сигнал.
        Если они вообще там.
        В общем, у плана имелись как существенные плюсы, так и значительные минусы.
        Нахмурившись, я задумчиво вытащил из кармана Мастерские дайсы. От этих блужданий у меня появилось искушение сделать бросок на поиск короткого пути наверх. Но насколько он будет коротким? Не возникнет ли у меня опять нужды в поиске ночлега? А если я внезапно натолкнусь на опасного монстра, против которого мне понадобится помощь дайсов? А если…
        Так и не решив, как мне стоит поступить, я решил на время спрятать дайсы, как в голове появилась неожиданная мысль. Я запустил руку в другой карман и вытащил на свет кусок сильда. Он мягко переливался в мерцающем свете шаровых молний и приятно холодил ладонь.
        Не показывает. «Взор мудреца» не показывает справку! Я принялся пристально вглядываться в кусок кристаллической руды и мысленно взывать к магической способности, как это было прежде. И через пару мгновений уже прочитанные ранее строчки текста появились перед глазами.
        - Вон оно чё, Михалыч… - пробормотал я под нос и засунул камни в карман, переключая внимание на лежащие в ладони кости.
        Дайсы, посох-торшер, кусок руды, а также множество монстров имели одну общую черту. «Взор» при их виде не включался самостоятельно, после того, как уже показал справку один раз! И если посох и прочее подземное добро я впервые обозревал уже усилившейся и поумневшей версией заклинания, то вот дайсы я оценивал в незапамятные времена! Есть ли в их описании что-то, что не мог показать мне старый «Взор»?
        Я сконцентрировался и перед глазами выскочила справка о Мастерских дайсах. На первый взгляд, всё выглядело так же, как и в прошлый раз. Пока я не заметил в конце новую строчку.
        МАСТЕРСКИЕ ДАЙСЫ
        РЕЙТИНГ: ?????
        УНИКАЛЬНЫЙ АРТЕФАКТ, СОЗДАННЫЙ ДЛЯ МАНИПУЛИРОВАНИЯ ВЕРОЯТНОСТЬЮ И НАДЕЛЁННЫЙ ЧАСТИЧКОЙ БОЖЕСТВЕННОЙ МОЩИ. ПРИВЯЗАН К ВЛАДЕЛЬЦУ. ИСЧЕЗНЕТ ПРИ ОКОНЧАТЕЛЬНОЙ СМЕРТИ ВЛАДЕЛЬЦА.
        ВЕРОЯТНОСТЬ ПОВЫШЕНИЯ РЕЙТИНГА РАСТЁТ ПО МЕРЕ ИСПОЛЬЗОВАНИЯ АРТЕФАКТА. ОСТАЛОСЬ БРОСКОВ ДО ПОВЫШЕНИЯ:???
        Я медленно вдохнул. Выдохнул. Ещё раз вдохнул. После чего поднял голову вверх и заорал:
        - Эй, бесполезная богиня! Тебе не кажется, что это слишком важная информация, чтобы её скрывать столько времени?! Можно было в прошлый раз хотя бы вопросительных знаков насовать и намекнуть, что там что-то серьёзное?!
        В ответ я получил лишь эхо моего отчаянного вопля, прокатившегося по коридорам. Даже местные обитатели не осмелились отреагировать на него рыком и рёвом, явно прочувствовав всю боль и негодование, пропитывающие эти звуки.
        Нет, ну в самом деле… Это даже обидно. Знай я об этом с самого начала, то старался бы применять дайсы куда чаще. В конце концов, не обязательно ведь применять их на что-то серьёзное? Можно было бы делать броски на… Ну не знаю. На возможность поспать подольше? В общем, найти безобидный повод для броска - это не такая уж большая проблема. Особенно если броски для Зачарования тоже идут в счётчик.
        Но.
        Я.
        Ничего.
        Не знал!
        Вашу ж мать…
        Даже долбаный, забытый в подземелье волшебный торшер, имеет ранг выше моего артефакта, подогнанного самой богиней! Разве это не издевательство? Разве это справедливо? Я вновь почувствовал себя самым жалким Владыкой демонов во вселенной.
        К чёрту всё. Хочу наверх. Где там короткий путь?
        Я с досадой бросил кости и те, весело звякнув, несколько раз подпрыгнули на полу.
        - Да ладно? - буркнул я, увидев результат.
        Руины жутко содрогнулись и заскрежетали. Над головой раздался угрожающий треск и я, недолго думая, сразу бросился в сторону.
        Самый удачный результат моего броска на Вероятность до сего момента был равен десяти. И после этого дайсы прислали мне целого дракона. В этот раз, когда я хотел найти короткий путь, на костях выпало двенадцать. Двенадцать! Критическая удача! И что же сделали дайсы?
        Правильно. Они проломили потолок.
        Огромная масса камня рухнула вниз, разлетаясь вокруг болезненной шрапнелью и заполняя всё удушливой пылью. Спасаясь от обрушившейся на мою голову удачи, я отбежал подальше и спрятался за углом, усиленно откашливаясь и пытаясь извлечь песок из глаз, носа и ушей.
        Когда грохот утих, а пыль перестала воображать себя хабубом и начала постепенно оседать, я осторожно выглянул из-за угла и оценил обстановку. Проход, в котором я буквально недавно так мирно и самозабвенно страдал, ныне представлял собой довольно печальное зрелище. Плавно вздымающаяся груда каменных обломков перекрывала его примерно наполовину, а в потолке зияла внушительных размеров дыра, из которой вниз ещё продолжали падать мелкие камушки и песок.
        Выждав ещё немного, я вернулся в коридор и принялся взбираться на эту груду обломков, направляясь к дыре. Пару раз чуть не переломав ноги из-за неустойчиво лежащих камней, я добрался до вершины насыпи и взглянул наверх, отправив туда одну из шаровых молний.
        Заклинание начало медленно подниматься, освещая дыру за дырой и, время от времени, выхватывая из темноты рожи любопытных тварей, пришедших посмотреть, что тут произошло. Спустя минуту, когда электрический шарик превратился в точку и рассеялся, потеряв связь с моей силой, я понял, что дайсы постарались на славу и действительно организовали кратчайший путь наверх.
        Правда, имелась одна маленькая проблемка. У меня по прежнему не имелось лестницы.
        Но это ведь мой косяк, а не дайсов, да?
        Я в сердцах сплюнул, понимая, что впустую потратил ежесуточный бросок. Нет, шутку дайсов я, безусловно, оценил. Но не был от неё в восторге. Такое чувство, что даже бездушный артефакт втихомолку насмехается надо мной. Повернувшись, я собрался покинуть это место обрушившихся надежд и потолков, как у меня под ногой неожиданно заворочались камни и я потерял равновесие, значительно ускорив свой спуск с насыпи.
        Да что за день сегодня такой!
        Шипя и тихо матерясь от шишек и царапин, я встал и глянул назад, где продолжали шуметь булыжники. После чего посерьёзнел и восстановил вторую молнию, приготовив сферы к бою. Кроме камней вниз упало что-то ещё и это что-то очень хотело выбраться наружу. И я прекрасно понимал, что оно будет очень сильно не в духе, когда это сделает.
        Из завала с шумом вылез крупный обломок и сполз вниз, ударившись в стену. А вслед за ним показался небольшой, но крепко сбитый монстр. Вцепившись грязной лапой в камни, он подтянулся наверх и закрутил по сторонам косматой пыльной башкой, осматривая окрестности. И, как и ожидалось, стоило ему увидеть меня, как всё внимание твари тут же оказалось приковано к моей персоне и я немедленно приготовился к бою, пока существо ещё не пришло в себя и было дезориентированно.
        Но существо неожиданно схаркнуло внушительный комок пыли и спросило:
        - Ого, так ты и правда живой, Владычество?
        Глава 24. Провидение
        - Лони, ты, чтоль? - удивлённо спросил я, признав голос.
        - А что, не похожа? - язвительно спросило «существо».
        Я критически оглядел её грязный, усыпанный пылью и мусором облик, в котором бравая гномка едва узнавалась.
        - Ну, не особо, - хмыкнул я. - Тебе бы умывальник найти.
        - Что? - удивилась гномка и провела рукой в перчатке по лицу и волосам. С головы полетел мусор и пыль. - А, поняла. Видок, наверное, тот ещё.
        Поняв, что так просто камни из шевелюры ей не вытряхнуть, она бросила ерошить волосы и продолжила выбираться из завала. Но, стоило ей подтянуться на краю ямы, чтобы окончательно выдернуть себя из завала, как она неожиданно застонала и завалилась на бок.
        - Эй, ты в порядке?! - тут же забеспокоился я и бросился наверх, попутно ругая себя.
        Конечно же она не в порядке. Кто вообще будет в порядке, рухнув с такой высоты? Как она выжила вообще?
        Однако, залетев на вершину каменной груды, я услышал не болезненные звуки, а сдавленные забористые ругательства. А саму гномку застал в крайне забавной и необычной позе.
        - Чего вытаращился? - рыкнула на меня Лони, шаря пальцами в сочленениях пластин на спине. - Помоги нагрудник снять, помялся весь, в бока впивается.
        Чёрный гномкин доспех действительно представлял собой довольно печальное зрелище. И, кажется, виной тому было не только падение. В парочке мест зияли рваные дыры, а на наплечнике даже через слой пыли проглядывал заметный след оплавления.
        - А что делать-то надо? - растерянно повёл я руками.
        Мои познания в этом плане были равны полному нулю.
        Найдя под чутким руководством гномки пару специальных петель, до которых Лони не могла добраться сама из-за измявшегося металла, я, следуя инструкции, резко дёрнул за них. Внутри гномьего доспеха что-то негромко шёлкнуло и нагрудник распался на две половины и повис на плечах при поддержке ремней.
        - Фууух, спасибо, - облегчённо выдохнула гномка, разминая спину. - Какие тут хрупкие полы, однако. Я всего-то пару раз промахнулась по барлоту, и так лихо вниз ухнула.
        Я тактично умолчал о том, что её Матильда тут совершенно не при делах. Более того, задумайся гномка над произошедшим хоть на секунду, то быстро пришла бы к выводу, что парой удачных ударов, даже при помощи её знаменитого шестопёра, нельзя пробить себе путь сквозь целую прорву этажей. Но пока она находилась в счастливом неведении, я благоразумно помалкивал.
        Задумчиво созерцая бесконечно высокий пролом над головой, я вспомнил первые слова Лони, когда она меня увидела после падения. Так значит, богиня и правда меня одурачила, а сама отправила Горту весточку, чтобы он хватал всех и шёл на помощь… Стоп, минуточку!
        - Погоди-ка, так Горт и остальные сейчас где-то там, возле дыры? - спросил я, спохватившись, и повернулся к гномке, стаскивавшей с себя искорёженный металл.
        Прошедший через невзгоды нагрудник устало звякнул, падая на камни, и гномка окинула его печальным взглядом, после чего помотала головой.
        - Мы разделились, - ответ Лони меня удивил. - На нас налетела крупная стая монстров и меня в суматохе боя оттянуло в сторону от остальных. Тварей было очень много и я нескоро смогла от них отделаться. Но к тому времени я уже не знала, в какую часть подземелья отступили гоблины во время стычки. К тому же, по округе рыскало ещё много тварей, лишая возможности спокойно вернуться назад и найти их. По инструкции, отбившиеся от группы должны, если могут, отправляться наверх по оставленным меткам, но я продолжила спускаться. С гномьим чутьём я тут в жизни не заблужусь, провианта хватало. Так что я решила не прекращать поиски, пока у меня не останется еды только на обратный путь. Но, если честно, я не верила в бредни Горта об очередном видении. Никто не выжил бы, звезданувшись с такой высоты. Как ты, ворласки тебя дери, выбрался?
        - Ну, это длинная история, - вздохнул я и в краткой форме пересказал свои злоключения.
        К концу истории на лице гномки воцарилось довольно сложное выражение.
        - Я даже не знаю, то ли ты самый удачливый человек в мире, то ли самый неудачливый из всех, кого я встречала, - вздохнула она. - Но если я правильно поняла, ты умудрился завербовать местных монстров в армию?
        - Не всех, - поправил я гномку. - Только одного из их вожаков. А вот он уже занялся, так сказать, добровольно-принудительной вербовкой.
        - Как ты вообще умудряешься тарахтеть на языке монстров? - скептически нахмурилась гномка. - Я, конечно, лично видела как ты наорал на дракона, но всё же…
        Наорал. Какое отличное слово.
        - Потому что я Владыка демонов, - хмыкнул я с гордым видом, оставив за скобками тот факт, что это лишь благодаря наличию у меня «Полиглота» и некоторого количества мозгов у единичных монстров. - Скажи мне лучше, ты сможешь вывести нас отсюда?
        - Конечно, - кивнула она. - Правда, не быстро. Эти огромные залы сильно притупляют мою чуйку. Только мне надо сначала вытащить из завала припасы и Матильду.
        Выбив пыль из поддоспешника, Лони отправилась на раскопки. Лихо раскидывая камни во все стороны, гномка вскоре извлекла на поверхность свою любимую дубину. После чего принялась искать рюкзак. И этот пункт, несмотря на её чутьё, неожиданно затянулся.
        - Нотан, у нас проблема, - серьёзно окликнула она меня. - Припасов нет. Видимо, рюкзак сорвало где-то в падении.
        - Ну, нет так нет, - философски пожал я плечами. - Значит, тебе меньше тащить придётся.
        - Эй, Владычество, ты не понял? - нахмурилась гномка. - Мы остались без еды, понимаешь?
        - А ты проголодалась? - с деланной небрежностью спросил я. - Держи тогда.
        И пафосным взмахом руки вручил ей коробку из своих запасов.
        От неожиданного появления коробушки из ниоткуда Лони сначала растерялась. И, взяв её, глупо вытаращилась, хлопая ресницами и не зная, что с ней делать. Но когда до носа гномки добрались ароматные запахи из под крышки, её глаза явственно полезли из орбит. Она резким движением откинула крышку и убедилась, что нюх её не обманул, несколько секунд лицезрея гору свежей домашней еды.
        Наконец, она взяла себя в руки и, закрыв коробку, вернула мне её.
        - Ну, это лучше чем ничего, - с облегчением в голосе сказала она. - Думаю, мы вполне протянем, если разделим этот запас на несколько дней.
        Судя по тону, она решила, что коробка у меня только одна.
        - Зачем делить? - я равнодушно дёрнул плечами. - У меня запасов где-то на неделю.
        - Чё?.. - снова вытаращилась гномка. - Аааа, точно, у тебя же есть возмутительно огромный пространственный карман. Признавайся, что ты ещё там прячешь? Переносной дом? Армию големов?
        - Не такой огромный, как тебе кажется, - отмахнулся я. - И самого нужного, лестницы, которая могла бы помочь нам прямо сейчас подняться наверх, там нет. Но если тебя интересует точный список, то, - я начал загибать пальцы и перечислять содержимое Хранилища, - ящеров три штуки, провианта на неделю, волшебный торшер, учебник по магии воды…
        Реакцию я получил вполне ожидаемую. С каждым пунктом лицо гномки вытягивалось всё больше, пока не достигло своих физических пределов. Несколько секунд после того, как я закончил, она просто молчала, а после взорвалась:
        - Ворласково дерьмо, Нотан, сколько же мусора ты с собой таскаешь?! - взвыла она. - Ты же мог столько полезного загрузить! На кой ляд тебе сдался учебник магии в походе?!
        - Эй, не трогай учебник! - я тут же встал на защиту талмуда. - Он тут уже несколько раз серьёзно меня выручил!
        - Это каким же образом? - ехидно осведомилась рыжая.
        - Без комментариев! - отрезал я.
        Я не стал пояснять, что довольно ценному талмуду Горта пришлось пойти на некоторые жертвы во имя чистоплотности и санитарии. И я не собирался сообщать об этом старику, чтобы лишний раз его не расстраивать. Лучше сделать вид, что талмуд канул в пучинах подземелья по несчастливой случайности. По крайней мере, гоблину будет далеко не так обидно из-за его судьбы.
        - Короче, давай потихоньку двигаться на выход, - я тактично сменил тему. - И было бы неплохо найти место для привала, я уже целый день на ногах.
        - Ладно, ладно, - заворчала гномка и начала спускаться с насыпи. - И, к твоему сведению, на поверхности сейчас утро. Так что ты на ногах не целый день, а целую ночь.
        - Погоди-ка, - слегка напрягся я. - А как давно я упал?
        Гномка, обернувшись, внимательно на меня посмотрела, прежде чем ответить:
        - Четвёртый день уже пошёл. Со счёта сбился, да?
        - Немного, - кивнул я, зашагав за ней следом, и тихо буркнул под нос. - Нифига себе я вздремнул…
        - Под землёй это нормально для не-гнома, - подбадривающе бросила Лони, неправильно поняв моё удивление. - Так, хорош болтать, мне надо местность прочувствовать. Не мешай пока.
        Спустившись вниз, гномка присела и коснулась пола ладонью. Я уже наблюдал это гномье таинство в руинах церкви, так что зрелище было не в диковинку. Чтобы не мешать, я приземлился на камушек и принялся ждать.
        Забавно, но короткий путь, который подкинули мне Мастерские дайсы, оказался вовсе не пробитой в потолке дырой. Он оказался язвительной рыжей гномкой, рухнувшей вниз через эту самую дыру. Я уже во второй раз за сегодня начал подозревать наличие у божественных костей весьма специфического чувства юмора.
        Медитируя на булыжнике, я остро ощутил нехватку Шарли под боком. Интересно, как она там? Отправилась вместе с гоблинами или осталась в лагере? Надо будет спросить у Лони, когда она закончит «сканировать» окружение. Ох, не случилось бы с ней чего…
        - Эй, Владычество, идём, - окликнула меня гномка, выдёргивая из беспокойных мыслей. - Примерное направление я поймала.
        Гномка закинула на плечо шестопёр и останки нагрудника, после чего мы направились в нужную сторону через очередную серию коридоров.
        Шарли, как выяснилось, отправилась вниз вместе с ними и была очень обеспокоена, когда узнала о моём падении. Более того, именно она и помогла группе быстро миновать целую пачку этажей, сплетя надёжный канат на краю разлома и опустив его на один из мостов через расщелину. Когда напали монстры, паучиха осталась с группой гоблинов, так что Лони не сомневалась, что с ней, да и с краснорожими охламонами, ничего не случится. Шарлотта и сама была не промах, а гоблины, какими бы тупыми они не казались, драться умели хорошо. Даром что добытчики.
        Примерно через час гномья чуйка вывела нас к полуобвалившейся части этажа, по которой мы и поднялись наверх. Моё настроение резко улучшилось даже не смотря на то, что, поднявшись выше, мы сразу натолкнулись на логово здоровенной змеи. Но кто она такая, чтобы противостоять мощи двух шаровых молний и оплеухам Матильды?
        Наказав дерзкое пресмыкающееся, посмевшее оказаться на пути, мы решили найти место для «ночлега», так как я уже еле переставлял ноги. В этот раз никаких дверей в нём не обнаружилось, так что я решил просто спать посменно, хотя гномка уверяла, что проснётся в случае незваных гостей, даже если мы будем дрыхнуть оба.
        Перед тем как отправиться почивать, я передал гномке полную коробку еды, а сам умял остатки из начатой. В этот раз я устал не настолько смертельно, так что аппетит мой вернулся к обычному уровню. Некоторое время во импровизированном убежище раздавалось только чавканье.
        - И всё таки хорошо, что ты выжил, - неожиданно нарушила молчание Лони.
        - Что, неужели скучала? - хмыкнул я, облизывая пальцы.
        - А кто бы пьянствовал со мной по вечерам? - ответ гномки меня не удивил. - Среди гоблинов я серьёзную компанию не найду. Кроме того… Деда мне голову бы открутил, вернись я домой без тебя.
        Едва стоило ей это сказать, как я сразу вспомнил одну крайне важную тему, которую хотел обсудить.
        - Так, кстати о дедушках. Любовь моя, - вкрадчиво начал я и гномка моментально напряглась, - не пора ли рассказать о том, как ты собираешься отмазать нас от свадьбы?
        Похоже, что еда была весьма красива и интересна, так как гномка не отрываясь пялилась в коробочку, не обращая на меня внимания.
        - Ау, Владыка вызывает Лони, Владыка вызывает Лони. Запрашиваю подробности плана.
        Нет, ну точно в коробке оказалось что-то невероятно интересное. На поверхности гарнира проявился лик Аллегри?
        - Лони, мать твою!
        - Я забыла!
        Неожиданный ответ немного выбил меня из колеи и пару секунд я усиленно пытался понять, как я вообще должен реагировать на такой ответ.
        - Всмысле? - тупо спросил я.
        - Я забыла, какой у меня был план! - расстроенно ответила гномка, не открывая взгляда от еды.
        - Погоди, - растерялся я, - как ты могла забыть собственный план?!
        - Да я сама не представляю! - Лони, наконец, посмотрела на меня виноватым взглядом. - Просто дедушка так обрадовался нашей помолвке, что сказал: «Мы будем отмечать это по вечерам целую неделю, пока не упадём под стол»! И в результате я просто забыла тот план, который придумала!
        Я не сказал в ответ ни слова. Просто смотрел на неё с глубоким непониманием и осуждением. Вот, вот он, вред алкоголизма!
        - Единственное, что я помню - это была какая-то простая и гениальная идея, - жалобно сказала гномка и стыдливо отвела взгляд. - Настолько простая и лежащая на поверхности, что я никогда бы не подумала, что такое можно забыть.
        Итак, мои худшие опасения подтвердились. У Лони действительно нет плана. А значит, что мы ни капли не продвинулись в решении этой проблемы. Сказать по этому поводу мне было нечего, так что я просто тяжело вздохнул, чем смутил гномку ещё больше.
        Видеть Лони в таком состоянии было делом непривычным и необычным. И, надо сказать, в смущении она выглядела весьма миленькой.
        Стоп.
        Стоп! Стоп! Стоп!
        Я опытный читатель книжек про попаданцев! Я знаю, к чему это всё ведёт! Двое наедине в тёмном подземелье. От безысходности вы начинаете общаться больше обычного. Сначала тебе начинает казаться, что она довольно милая. Потом подсознание начинает регулярно подкидывать мысли о ней. Да что там, уже начало подкидывать! В пути вы попадаете в неприятность, которая заставляет вас держаться возмутительно близко друг к другу. И вот, бабах, вы уже вдвоём на шкурах и, под хохот одной скучающей богини, на полном ходу сворачиваете с пути свободных людей!
        По моей спине пробежал неприятный холодок.
        - К чёрту всё! Я спать! - безапелляционно заявил я и рухнул на заготовленную постель.
        Какая ужасная ситуация. Но хорошо, что я вовремя её осознал. Так что теперь со мной такой номер не пройдёт.
        Точно не пройдёт.
        Глава 25. Тонкое искусство богохульства
        Нормально вздремнуть не удалось ни мне, ни Лони. Спустя три или четыре часа после того как я уснул, в подземелье начался настоящий кавардак. Судя по всему, Мурзик таки навёл на своём этаже порядок железной лапой и отправился нести светлое и ясное будущее прочим неразумным. Разумеется, при поддержке завербованных в его ватагу монстров.
        Уж не знаю, насколько успешно он справлялся с этой задачей, но содрогалось всё знатно. Отовсюду доносилось рычание, злобные вопли, грохот и прочие, скрашивающие досуг, звуки. Чтобы обезопасить место привала, я подвесил свои шаровые молнии в дверном проёме и заставил их постоянно выпускать разряды в стену, создав импровизированный барьер. Поддержка такой формы заклинания потихоньку вытягивала из меня силы, однако надёжно защищала от уязвимых для магии монстров. А для тварей с иммунитетом у Лони всегда наготове была Матильда. И, стоило отметить, ей приходилось пускать её в ход чаще, чем мне бы хотелось.
        Каждый такой случай заставлял меня всё крепче задуматься о том, что нужно изобрести какой-то способ бороться с подобными противниками. Не каждый раз такая тварь будет достаточно разумна, чтобы я смог её заболтать, и не каждый раз под боком будет Лони и её шестопёр. Но чем больше я думал об этом, тем сильнее убеждался в том, что лучший способ уладить подобный вопрос - это сбросить двухтонный булыжник на голову. Что снова возвращало меня к необходимости изучения магии земли.
        Впрочем, парочка интересных идей по борьбе с иммунными монстрами у меня всё равно возникла. И, в первую очередь, меня на них натолкнули собственные злоключения. Если я правильно догадывался о принципе, то при контакте с иммунной тварью магическая энергия не то рассеивалась, не то поглощалась. И, пока у меня не было возможности скинуть на противника булыжник, стоило идти обходными путями. Например, воздействовать на окружение.
        Мне хорошо запомнился момент, когда я использовал мощную молнию внутри поринга. Запомнился он тем, как электрический разряд мгновенно раскалил всё, что находилось вокруг него и, скорее всего, выжег кислород. Разогретые газы моментально обожгли мне носоглотку после неосторожного вздоха и кто знает, как бы всё закончилось, не будь у меня на тот момент запаса очков, который позволил изучить заклинание исцеления.
        Но у монстров такой роскоши нет, верно? Долго ли протянул бы Мурзик, если бы ему пришлось дышать раскалённым воздухом? Правда, метод будет не слишком эффективным против тварей, которым не нужно дышать. Или устойчивых к высоким температурам. Но я и не рассматривал данный способ как единственно верный.
        В качестве альтернативы я раздумывал о возможности использования молний в качестве катализатора для иных процессов. Например, что будет, если создать мощную молнию под землей и не давать ей рассеяться в почве? Сможет ли резкий нагрев до нескольких тысяч градусов вызвать подземный взрыв? Получится ли при таком способе создание каменной шрапнели? Эта теория требовала тщательной проверки и экспериментов. Но… в более безопасных и комфортных условиях.
        Огрев очередную тварюгу непонятного вида по любопытной морде, Лони неожиданно посерьёзнела:
        - Плохо дело, Нотан, - сообщила она. - Очень плохо.
        - Что случилось? - тут же напрягся я. - Силы заканчиваются?
        Гости заглядывали к нам не сплошным потоком, так что я сильно сомневался в том, что гномка могла так быстро выдохнуться. Однако на её состоянии могли сказаться какие-то травмы, полученные при падении или во время предыдущих стычек с монстрами. Из-за этого я и допускал подобный вариант.
        - Шутишь? - гномка глянула на меня как на умалишённого, развеивая мои сомнения. - Я ещё даже не размялась. Нет, меня другое беспокоит. Эти твари сейчас будут собираться в кучу, так?
        - Так, - кивнул я, не вполне понимая, к чему она ведёт.
        - Чем выше они будут подниматься, тем больше будет эта куча, - продолжила мысль гномка. - Когда они доберутся до верхних этажей, там окажется такая орда, что они заполонят всё. Понимаешь, к чему я клоню, Владычество?
        - Вооооот дерьмо! - поражённо взвыл я, осознав масштаб проблемы. - Нужно срочно предупредить Горта!
        - Вот только никаких способов связаться с ним у нас нет, - мрачно буркнула рыжая. - Эта ваша богиня может ему ещё одну галлюцинацию прислать?
        - Мочь, наверное, может… - проворчал я. - Да только до неё самой ещё достучаться надо. И кстати, ты же не веришь в богов. С чего это ты вдруг решила обратиться за помощью к той, кого не существует?
        В ответ я получил лишь неопределённое фырканье, после чего гномка отвернулась обратно к защищаемому проходу. Ну и ладно. Начинаем сеанс связи с высшими силами!
        - ЭЙ, АЛЛЕГРИ!!! - истошно заорал я в потолок, чем вызвал новый, крайне сомнительный взгляд со стороны Лони.
        Ау, богиня! Отзывайся, давай! У нас тут чрезвычайная ситуация, хорош в игрушки играться! Нужно срочно предупредить гоблинов об опасности. Ты меня слышишь? Эй?!
        Как я и боялся, мой мысленный призыв остался без малейшего внимания. В очередной раз. И это начало жутко раздражать. Эта бесполезная богиня опять в своём репертуаре… Ну, погоди у меня. Ты же знаешь все мои мысли, да? Тогда не жалуйся, что я воспользуюсь способом, который точно тебя расшевелит!
        У меня, конечно, было много недостатков и слабостей, но отсутствие фантазии было не в их числе. И, за неимением других вариантов, я воспользовался этим навыком и принялся усиленно богохульствовать в своём воображении. Конечно, Аллегри сама разрешила время от времени думать о её божественной груди и возносить ей соответствующие хвалу и восхищение. Но я пошёл немного дальше. Самую капельку.
        Ответ последовал мгновенно, ударив меня возмутительно зашкаливающим разрядом из браслета.
        - Пхак! - только и смог выдавить из себя я.
        - Владычество, ты в порядке?! - растерянно бросилась ко мне гномка.
        - Всё… кха!.. Нормально всё, - успокоил я гномку, пригладив вставшие дыбом волосы у себя на голове. - Это просто снизошло божественное откровение.
        - Откровение? Божественное?! Да как ты жив до сих пор с такими откровениями?! - возмутилась Лони.
        Я не стал уточнять, что сознательно нарвался на Гнев Божий. Но какие у меня, собственно, были варианты? Браслет, тем временем, призывно замигал рунами и завибрировал. Ага, достучался таки! Не откладывая дело, ради которого мне пришлось пойти на такие жертвы, я коснулся браслета и открыл сообщение от Аллегри:
        Пошляк! ?_? Извращенец! Развратник! ???
        Я почти почувствовала себя осквернённой! <`??.>
        Тебя спасло только то, что твои фантазии были довольно утончённы и романтичны.
        (?????)?
        Иначе я бы не на шутку разгневалась! Так что, считай, ты легко отделался. (?Д?)
        Я ненадолго отвлёкся от чтения, попытавшись представить как сейчас выглядит возмущённая и смущённая Аллегри. К счастью, я не перегнул палку. Даже богохульствовать нужно с уважением!
        И вообще, почему ты такой нетерпеливый? ??_?? Я тебя прекрасно услышала с самого начала, но такие дела ведь мгновенно не делаются! В общем, успокойся. Твоего шамана я предупрежу. Заодно сообщу, что вы уже поднимаетесь наверх. (???)b Об остальном поболтаем в следующий раз. Но хочу заметить, что ты опять превзошёл мои ожидания. Армия монстров, надо же. Так держать, Нотан! (??<) Глядишь, такими темпами заработаешь себе ещё звёздочку в рейтинг.
        P.S.
        Повторишь такое ещё раз - и я точно рассержусь! (0Д0)
        P.P.S.
        Домогайся лучше до гномки, я разрешаю. (????)?
        Да чтоб её! Не могла не подколоть напоследок, да?
        Похоже, что моё недовольство ясно проявилось на лице, так как Лони сразу же забеспокоилась:
        - Что-то не так?
        - Да нет, всё в порядке, - помотал я головой. - Гоблины скоро будут в курсе. И про орду тварей, и про наш подъём наверх.
        - О, а вот это здорово, - тут же обрадовалась гномка. - Не придётся думать как и где с ними встретиться.
        Буча на этаже не утихала ещё часа два или три, пока не начала постепенно смещаться наверх. По мере удаления шума, количество незваных гостей в наш закуток резко сократилось. И наконец, когда нас не беспокоили в течении целого получаса, мы решили вернуться к отдыху.
        К моменту, когда мы снова выдвинулись в путь, шум передела монстрячьей власти практически утих, и лишь изредка откуда-то с верхних уровней доносились неясные звуки. Впрочем, бдительности мы не ослабляли и продвигались вперёд при полной готовности. Мало ли кто из монстров отстал, заблудился или просто утомился и прилёг ненадолго вздремнуть.
        Большую часть пути гномка, в основном, помалкивала. И я ясно ощущал, что она чувствует себя довольно неловко. Но как-то сгладить ситуацию не пытался. Хотя бы потому, что не знал как это можно сделать. А ещё потому, что был искренне возмущён. Как можно было забыть план, который касается нашего будущего?! Это ведь не за хлебушком сходить! Пусть теперь подумает о своём поведении.
        Если не считать моего мысленного пыхтения, подъём проходил без особых тревог. Раза два или три на пути действительно попадались отставшие монстры, но цапаться с нами они не решались, быстро исчезая с глаз долой. И, благодаря тому, что нам не приходилось регулярно с кем-то драться, за этот день мы миновали уже три этажа без каких либо хлопот. Разве что приходилось обходить множество тел тех монстров, что решили до самого конца сопротивляться уговорам Мурзика вступить в армию. Поначалу зрелище выглядело довольно жутким, но я на удивление быстро к нему привык. Что до гномки, ей, казалось, вообще было по барабану зрелище изодранных тварей, валявшихся тут и там.
        И тем серьёзней прозвучали её слова, когда она остановила меня перед восхождением на очередной этаж и, вглядываясь наверх, мрачно пробурчала:
        - У меня плохое предчувствие, Нотан. Словно перед встречей с глубинным драконом.
        - Обрадовала, нечего сказать, - поморщился я. - И какие будут предложения? Хочешь найти другой путь?
        - Этот подъём был единственным на полдня пути вокруг, что я смогла почувствовать, - помотала головой гномка, качнув копной рыжих волос. - Неизвестно, сколько времени займёт поиск другого. Кроме того, это просто предчувствие. Сам знаешь, это ненадёжная штука. Просто, если у тебя есть ещё какие-то козыри, лучше держи их наготове. На всякий случай.
        Я молча кивнул, не став уточнять, что лично меня плохое предчувствие ещё ни разу не подводило.
        Богиня Рандома и Богиня Смерти. Интерлюдия
        - Только посмей заржать, - мрачно пробурчала хозяйка ротонды, покосившись на свою гостью.
        Та, расположившись на другой половине дивана, тряслась в беззвучном смехе и прикладывала внушительные, даже по меркам богов, силы, чтобы он таким и оставался.
        - Прости, просто ты так забавно отреагировала, - сказала она, когда прекратила содрогаться в весёлых конвульсиях и поправила своё свободное чёрное платье. - Впервые вижу, чтобы ты так смущалась.
        - Так, вот только не начинай, Эри! - отмахнулась от усмехающейся собеседницы Аллегри. - Я тут который день за него переживаю, места себе не нахожу, глядя, как он в метрах от смертельной опасности ходит. А он просто берёт и начинает думать обо мне всякие глупости!
        У Аллегри чуть ли не пар из ушей валил от возмущения и она, забравшись с ногами на диван, походила на обиженного воробья.
        - Ой, ещё скажи, что тебе не понравилось, - вкрадчиво промурчала Эрешкигаль, прищурив золотистые глаза. - Понравилось же? Потешило самолюбие? Может, снова захотелось поразвлечься в мире смертных? Как тогда, с…
        - Эри! - взвилась хозяйка плана. - Ещё слово и я тебя поколочу! Не посмотрю, что родственница.
        - Ой, - Эрешкигаль вальяжно откинулась на спинку дивана и пренебрежительно фыркнула, - напугала Богиню Смерти парочкой тумаков. Давай, валяй, - она демонстративно подставила под потенциальный удар выдающуюся грудь. - Но это не изменит того, что мужика у тебя давно не было.
        Аллегри смерила подругу испепеляющим взглядом и, щёлкнув пальцами, заставила исчезнуть столик с чаем и сладостями.
        - Эй, печеньки-то за что?! - Богиня Смерти в отчаянии бросилась к опустевшему месту, где ещё недавно было блюдо с её любимым угощением, чуть не поскользнувшись на полу босыми ногами. - Это слишком жестоко, Легри!
        Эрешкигаль предпочитала проводить время в более взрослой и соблазнительной форме, нежели Аллегри. И зрелище того, как надменная красотка начинает страдать из-за пропавшего печения, неизменно веселило создательницу Тельвара. А, учитывая не в меру длинный и распутный язык её подруги, веселило довольно часто. Вот и в этот раз Аллегри тихо фыркнула, насладившись своей маленькой местью, после чего сразу отвернулась, чтобы сохранить видимость обиженного вида.
        Смирившись с потерей, Эрешкигаль тяжело вздохнула и, поправив длинные, с вкраплениями золотых нитей, чёрные волосы, вернулась на диван.
        - Слушай, Легри, а ты не переоценила возможную опасность? - спросила она как ни в чём не бывало, рассеянно накручивая на палец прядь волос и глядя на проекцию. - Я, конечно, не против, что ты меня позвала и заняла бы тебе сил при необходимости. Но он ведь и сам отлично справляется?
        Когда Аллегри убедилась, что Нотан безопасно опустился на дно магического канала, она сразу отправила весточку подруге, помня, что паренёк ей чем-то приглянулся. И хотя в послании своему апостолу она усиленно делала вид, что всё пройдёт легко и просто, на самом деле ситуация была не такой радужной. И она опасалась, что у неё не хватит текущих скромных сил и возможностей, чтобы спасти его шкуру. Эрешкигаль согласилась помочь, но явиться смогла не сразу, улаживая свои дела.
        - Ему дико, чудовищно, просто неприлично везёт, - вздохнула Аллегри. - Ты наблюдаешь не с самого начала, так что не в курсе. Но каждый раз он умудрялся идти самой безопасной дорогой и не пересекаться с наиболее опасными тварями. А халису-патриарху, с которым встретился в самом низу, умудрился навешать на уши лапши. Да такой развесистой, что тот бросился собирать армию монстров.
        - Везение - это тоже талант, - авторитетно заявила Эрешкигаль. - Тебе ли не знать?
        - Вот только его везение только что закончилось, - мрачно буркнула Аллегри. - С этого этажа есть только один путь наверх. И возле него обитает очень опасная тварь. Армия халиса миновала его, просто задавив массой, но даже так понесла потери. Я не уверена, что Нотан с ней справится. Честно говоря, его шансы были бы выше, будь он один, а не с гномкой.
        - Тогда почему бы не вмешаться заранее? Давай я подкину тебе силы и…
        - Только в крайнем случае, - помотала головой Аллегри и, снова щёлкнув пальцами, вернула столик со сладостями на прежнее место. - Он должен попытаться сам. Ты понимаешь для чего.
        - Взращиваешь себе мужика по стандартам, понимаю, - кивнула Богиня Смерти.
        - Сейчас снова печенья лишишься!
        - Всё, молчу-молчу, - без тени раскаяния в голосе заявила Эрешкигаль и тут же продолжила, схватив с блюда угощение. - Но паренёк и правда весьма везучий. Уверена, что справится сам.
        Богини ненадолго затихли, похрустывая печеньем и наблюдая за движущимся к цели Нотаном.
        - Знаешь, меня раньше это не слишком интересовало, - неожиданно заговорила Аллегри. - Но почему ты так охотно мне помогаешь? Не от великой дружбы ведь?
        - Вот так ты оцениваешь нашу дружбу? - уязвлённо спросила в ответ Эрешкигаль, вскинув тонкие брови.
        Аллегри молча подняла руку, приготовившись ещё раз щёлкнуть пальцами.
        - Ладно, ладно, не надо угрожать печеньками, я всё скажу! - тут же запаниковала Эрешкигаль. - У меня и правда есть свой интерес. И он довольно банален, Легри. Это смерть.
        - Смерть? - слегка удивилась богиня. - Поясни.
        - Легри, не включай наивность, - улыбнулась её гостья. - Одним из вариантов решения твоей проблемы является истребление вторженцев, верно? Если повезёт, я просто хочу воспользоваться моментом и пожать все эти души. Ааах… - она мечтательно прикрыла глаза и приложила ладони к раскрасневшимся щекам. - Можно тысячи лет принимать души умерших существ в Иркаллу, но ничто не сравнится с волной душ и энергии, пришедших после гибели целого мира или народа. Так что я надеюсь на твоего апостола.
        - Извращенка, - фыркнула Аллегри. - Верно говорит бабуля Тиамат - у всех вас, богов смерти, разум вывернут наизнанку. А ты не беспокоишься, что кто-нибудь решит покуситься на кусочек твоего десерта? Хель, Танатос, Изанами?
        - Пфф, эта недоросль? - усмехнулась Эрешкигаль, возвращая себе благопристойный вид. - Они дальше своих детских обид друг на друга ничего не видят, волноваться неочем. Ну и даже если попробуют… - она красноречиво хмыкнула.
        Глядя на беспечную подругу, Аллегри оставалось лишь неодобрительно покачать головой. Но она понимала, что у той имелись веские основания так себя вести.
        - Хорошо быть уверенной в своих силах, - вздохнула она. - Только, боюсь, помимо обычных жертв войны тебе ничего не перепадёт.
        - Хм? Почему это? - Эри заинтересованно взглянула на неё.
        - Ты переоцениваешь паренька, - пояснила богиня. - Голова у него варит неплохо, но он тот ещё трус и лентяй, и никогда не решится собственноручно убивать себе подобных. Его максимум - заставить лучше работать тельварскую военную машину и создать условия для перерождения религии. А остальное мне придётся делать самой.
        - Ну ты же не откажешь лучшей подруге в небольшом удовольствии? - вкрадчиво промурлыкала Эрешкигаль. - Кроме того, мне кажется, ты сильно недооцениваешь своего апостола.
        - Почему ты так думаешь? - с лёгким удивлением спросила Аллегри.
        - О, у меня нет каких-то конкретных мыслей, - изящно пожала плечами владычица Иркаллы. - Просто предчувствие. Предчувствие древнего бога. Только из-за него я и подарила ему тот навык «Истинного Владыки». Кто знает, как сложится случай?
        - Предчувствие, да?.. - задумчиво ответила богиня Тельвара и отхлебнула чаю из чашки. - Я думала, что ты руководствовалась чем-то посерьёзнее. Впрочем, почти уверена, что интуиция тебя подводит. Слишком уж у него неподходящий характер.
        - Как знать, Легри, как знать, - Эрешкигаль кинула взгляд на проекцию. - Даже боги могут сломаться под весом Судьбы и обстоятельств, что уж говорить об обычном смертном существе. Быть может то, что он стал Владыкой демонов, а не Героем, это воля вселенского замысла? И всё было предрешено давным давно?
        Аллегри ничего на это не ответила и лишь нахмурилась. Как Богиня Случайностей она прекрасно понимала, на что намекала её подруга. Нотан и Лони, тем временем, подходили всё ближе к опасному месту, так что она выкинула лишние мысли из головы и открыла окно со Статусом своего апостола. И, оценив изменения, слегка улыбнулась.
        - Если повезёт, обойдёмся без силы Эри, - довольно пробормотала она. - Если этот балбес опять чего-нибудь не учудит.
        Глава 26. Истинный хозяин подземелья. Часть 1
        Из-за многочисленных тел монстров обстановочка вокруг и так не располагала к веселью, наводя тоску и уныние. А после слов Лони о нехорошем предчувствии настроение и вовсе опустилось куда-то в район плинтуса, если не ниже. В сердце крепко засело ожидание очередной жопы, любой звук, доносившийся из неосвещённых участков подземелья, заставлял нервно вглядываться, а в каждом мёртвом монстре мерещилась хитрая засада.
        Лони, судя по выражению на лице, чувствовала себя не лучше, разве что шла уверенней и не кидала ежесекундно подозрительные взгляды на тела жертв подземной революции. Но уже одно то, что бесшабашная гномка настроилась на чрезвычайно серьёзный лад, говорило о многом.
        Этаж, вызвавший у неё тревогу, несколько отличался от всех предыдущих. По крайней мере, та его часть, по которой мы продвигались. Высота потолков, да и вообще габариты помещений, были раза в два, а то и в три больше, нежели встреченные ранее. Много раз я замечал на стенах и потолке следы украшений вроде резьбы и лепнины. Изредка глаза выхватывали на них блестящие куски чудом уцелевшей позолоты. Встречались и каменные постаменты, на которых без труда представлялись дорогие вазы или изящные статуи. Ни тех, ни других на постаментах, конечно же, не наблюдалось.
        Судя по всему, этот этаж у асани выполнял какие-то представительские функции. Уж больно признаки напоминали место, где можно было достойно встретить уважаемую делегацию или кого-нибудь из числа сильных мира сего. Впрочем, это были лишь мои догадки, а истинное положение дел могло оказаться совершенно иным.
        Виды царящей вокруг разрухи невольно наводили на размышления о судьбе асани. Ведь, насколько я мог понять, когда-то они правили двумя континентами из четырёх. Может быть, правили бы и всеми четыремя, если бы материки на полюсах были обитаемыми или, хотя бы, пригодными для колонизации. Сильнейшие и непревзойдённые маги своей эпохи.
        Которые умудрились выродиться настолько, что неизвестно, существует ли хоть один настоящий асани в наше время. По крайней мере, никто из известных мне лично тельварцев такого не встречал и даже не слышал, чтобы его где-то видели. Я, само собой, не в счёт. Из меня асани как из палки ружьё, так что… Я вполне допускал, что до начала войны с фиарнийцами кто-то из асани ещё мог бродить по материку, но в том, что кто-то из них до сих пор жив, я сомневался.
        Единственными следами их существования теперь оставались лишь правящие семьи народов, которые, со слов Горта, вели свои рода как раз от асани. Ещё в те времена, когда я жил в гостевом крыле городской мэрии, в одном из кабинетов мне на глаза попался портрет текущего гоблинского короля.
        К его правдоподобности у меня имелись некоторые вопросы. Живописец изобразил его эдаким рыцарем без страха и упрёка с волевым раздвоенным подбородком. Величаво стоявшим на холме, в сверкающем доспехе, горделиво глядящим вдаль. Не то вглядываясь в светлое будущее, не то оценивая вражеские порядки, которые, стоит махнуть закованной в сталь рукой, тут же падут под натиском мощного и непревзойдённого гоблинского войска. Обнажённый, готовый к бою клинок, небрежно лежал на плече. И дополнительной динамики портрету придавала развевающаяся на ветру пышная блондинистая шевелюра.
        Блондинистая.
        Шевелюра.
        У гоблина.
        В общем, любому разумному человеку были бы понятны мои сомнения по поводу правдивости портрета. Много ли можно вспомнить гоблинов-блондинов? Пускай даже классических, зелёных, а не красных как в Тельваре. Я вот не смог ни одного припомнить.
        Впрочем, если отбросить в сторону всю лирику, то главным в том портрете были глаза короля. Синие, с глубоким фиолетовым отливом, в котором угадывались остатки угасающей крови владык прошлого.
        В те дни я не придал этому большого значения. Хватало иных хлопот и головной боли. Но потом, когда у меня время от времени начала появляться возможность предаваться роскоши безудержного безделья, я случайно вернулся к этой мысли и кое что осознал.
        Тельварские маги угасают.
        Причина их планомерного проигрыша в войне с фиарнийцами наверняка заключена не в мощи и силе самоходных автоматонов, а в том, что сама магия не позволяла тельварцам конкурировать с ними на должном уровне. Как это обычно случалось с могучими древними цивилизациями, тельварская магия, расцветя в эпоху асани и достигнув невиданных вершин, с их уходом впала в стагнацию и начала постепенно угасать.
        Будем честными. Если взять ядерную боеголовку, на производство, обслуживание и транспортировку которой требуются тонны денег и мелкую девчонку-архимага, способную единственным заклинанием создать взрыв в шестьдесят мегатонн, кто из них практичнее в эксплуатации и выгодней для государства?
        Вот то-то и оно.
        По всем логичным раскладам, учитывая не слишком высокий уровень развития технологий у фиарнийцев, магия должна была превосходить их по всем направлениям. Но мы видим то, что видим. Загнанные на край континента остатки народов, подавляющее преимущество людов и смелые, но пока что не слишком эффективные, судя по всему, попытки тельварских инженеров объединить магию с технологиями.
        Короче говоря, расклад выглядел довольно печальным.
        - Эй, Нотан, - голос гномки выдернул меня из неожиданно нахлынувшей задумчивости. - Ничего странного не замечаешь?
        - Что? - не сообразил я и поглядел по сторонам. - Вроде как обычно всё. Типичные подземные руины.
        - Я не про руины, Владычество. Ты не заметил, что трупы исчезли?
        Когда до меня дошло, что уже несколько минут мы шли по абсолютно чистым залам и коридорам, меня словно током шибануло.
        - Вот чёрт… И правда. А следы-то… - я кивнул на кровавые полосы, тянущиеся по полу.
        Лони кивнула.
        - Угу. Ведут как раз в ту сторону, куда мы идём.
        Учитывая все странности и предчувствия, возвращаться на поверхность мне резко расхотелось. Может, поискать другой путь?
        - Чего замер, Нотан? - спросила гномка, двинувшись дальше, и добавила, словно заглянув в мои мысли. - Мне тоже не нравится это дерьмо, но другой дороги я всё равно не чувствую.
        Тяжело вздохнув, я послушно зашагал следом. И попытался утешить себя мыслью, что, со слов Аллегри, наиболее опасные монстры подземелья жили в самом низу руин. И теперь либо остались далеко позади, либо ушли наверх вместе с Мурзиком. Может, мы зря себя накручиваем?
        И, хотя эти соображения звучали крайне логично, на душе всё равно скребли халисы. Хорошо так скребли, качественно. И превратились в сущие экскаваторы, когда в воздухе, несмотря на царящие в подземелье приличные сквозняки, появился весьма отвратительный запах.
        Поначалу он был довольно терпим и на него получалось не обращать внимания. Но постепенно запах становился всё резче, забивал нос и раздражал глаза, заставляя смаргивать слёзы время от времени.
        - Что это за вонь? - не выдержал я, когда зловоние стало буквально удушающим.
        - Похоже на мертвечину, - мрачно буркнула гномка. - Очень… несвежую мертвечину. А вот, кажется, и она.
        Парившая впереди сфера шаровой молнии влетела в огромный зал. Настолько большой, что сфера не могла осветить его полностью, даже когда я подбавил силы и раскочегарил её поярче. На другой стороне угадывались очертания широкой, раскинувшейся на многие метры, лестницы, уходящей куда-то наверх, в неосвещённую тьму.
        А пол перед ней оказался сплошь усеян тушами мёртвых монстров, лежащими чуть ли не горой. Как свежими, по неизвестной причине утащенными сюда из коридора, так и… старыми, гниющими. Достигших то стадии разложения, когда из расползающейся гнилой плоти начинают весело проглядывать белые костяки.
        - Мы в полном дерьме, - лаконично сообщила Лони, замерев на месте и оглядываясь по сторонам.
        - За что я тебя ценю, так это за умение кратко и ёмко описать ситуацию, - съязвил я.
        - Если я скажу, на что мы натолкнулись, ты тут же дашь дёру, - пояснила гномка, крайне лестно оценив мою храбрость. - А нам надо к лестнице. Так что иногда лучше ничего не знать, как бы странно это не звучало.
        - Успокоила, ничего не скажешь, - мрачно пробурчал я.
        - Не волнуйся, Владычество, если ничего не случится, мы просто спокойно поднимемся наверх, - попыталась приободрить меня Лони.
        - А если случится? - тут же уточнил я.
        Гномка предпочла проигнорировать мой вопрос и сменила тему:
        - Владычество, у тебя там мощной магии огня или льда в рукаве не завалялось? - поинтересовалась она.
        - Только молнии и исцеление, - покачал я головой, попутно гадая, зачем Лони магия огня. Хотела спалить тут всё к чёртовой бабушке? - И заклинание зачарования.
        - Понятно. Значит, пойдём в обход, вдоль стен, - она поделилась незамысловатым планом, махнув шестопёром в сторону. - Старайся не приближаться к старым трупам и не подводи к ним свои молнии слишком… близко…
        Мы синхронно повернулись в сторону кучи гнилых тел и посмотрели на одну из шаровых молний, безмятежно повисшей прямо над ней. А потом на тухлое подобие щупальца, медленно тянувшееся прямо к сфере из этой кучи.
        - %[email protected]! - непонятно, но очень внушительно выругалась Лони и скомандовала. - Ходу, Нотан! Вдоль стены! И не убирай молнию, может, не обратит на нас внимание!
        Уговаривать меня дважды не пришлось.
        Мы дружно дали по педалям, двигаясь вдоль стены внушительного зала. И, пока мы бежали, я косился в сторону кучи трупов, следя за происходящим. И то, что там намечалось, мне ни капли не нравилось.
        Гнилой отросток, извиваясь и пульсируя, медленно вытягивался вверх, пытаясь дотянуться до шаровой молнии. Время от времени от него отваливались склизкие куски, но потери практически сразу заполнялись, восстанавливая форму.
        Вскоре, вслед за щупальцем, в движение пришла и остальная масса плоти, покоившаяся на полу. Хлюпая и колыхаясь, она принялась стягиваться к отростку с противным чавканьем, вливаясь в него и наращивая щупальце. Зрелище, прямо скажем, мерзкое.
        Плоть, кости, обрывки шкур, каменные обломки и прочий мусор смешивались в единую массу, всё больше вырастающую в габаритах. Едва мы с Лони добежали до края зала, как щупальце из слепившихся в единое целое трупов почти дотянулось до сферы заклинания и я поднял его ещё выше.
        Гнилая тентакля на это явно обиделась и, громко чавкнув, выстрелила в сторону молнии тонким жгутом, мгновенно сократив расстояние. Отреагировать на это я просто не успел. Коснувшись шара электрической плазмы, жгут зашипел и мгновенной рассыпался на куски, опав вниз. Вся масса пульсирующей плоти, стягивавшейся к щупальцу, содрогнулась, и по залу прокатился утробный рёв, словно из брюха голодного гиганта. После чего во все стороны выстрелили сотни подобных тонких отростков, которые принялись втягивать тела недавно погибших монстров внутрь кучи.
        - Ходу, ходу, ходу! - завопила Лони, увидев всё это. - Почти проснулся!
        - Да кто проснулся-то?! - заорал я.
        Ответ я получил от «Взора мудреца», хотя и не сразу.
        Масса трупов и плоти бурлила и чавкала всё сильнее, вливаясь в щупальце, делая его толще и выше. Собственно, щупальце более и не походило на таковое, превращаясь в гротескную хтоническую тварь. Змееподобную, с торчащими костями из оплывающей плоти и искажёнными в ужасе рожами погибших монстров, проглядывающих по всему телу.
        Неуверенно моргнув системным окошком, «Мудрец», наконец таки, выдал справку по твари, на которую мы нарвались. И выглядела она крайне неутешительно:
        САЛЛЕХ
        СИЛА: ?????
        СЛАБОСТИ:???
        НЕКРОГОЛЕМ. ВЫСОКАЯ УСТОЙЧИВОСТЬ К МАГИЧЕСКИМ И ФИЗИЧЕСКИМ АТАКАМ. САМОВОССТАНОВЛЕНИЕ. РЕПЛИКАЦИЯ. СПОСОБЕН ИСПОЛЬЗОВАТЬ ВСЕ СПОСОБНОСТИ ПОГЛОЩЁННЫХ СУЩЕСТВ.
        Глава 27. Истинный хозяин подземелья. Часть 2
        - Отвали от нас, шаи-хулуд недоделанный! - заорал я, уворачиваясь от очередной атаки монстра.
        Шаровая молния в качестве отвлекающего манёвра продержалась недолго.
        Довольно быстро саллех, эта хищная некроголемная колбаса, вымахал до самого потолка и принялся объяснять кто, так сказать, в подземелье хозяин. Первым делом он размазал моё заклинание по потолку, словно назойливую муху. Я даже отреагировать не успел, когда из туши саллеха вырвался плотный ком плоти на длинном щупальце и врезал по электрической сфере. Обиженно протрещав, заклинание грустно распалось на искры, оставив после себя лишь небольшое дымящееся пятно на поверхности мясного «кулака». Да и то быстро исчезло, стоило саллеху втянуть свою импровизированную конечность назад. После чего монстр повернул слепую башку в сторону двух бегущих букашек, надеявшихся проскочить мимо.
        На этом наш рывок до спасительной лестницы закончился.
        - Берегись! - рявкнула гномка, взмахивая шестопёром.
        Могучая дубина с глухим звоном врезалась в летевший аккурат в нас снаряд и раздробила его на куски. И, судя по форме осколков, ещё секунду назад это было здоровенное ребро. Летевшее с такой скоростью, что легко пронзило бы и меня, и гномку.
        Восстановив шаровую молнию, я кинул её в сторону монстра, а следом отправил и вторую, летевшую обычно позади нас. Едва приблизившись к саллеху, сферы, следуя мысленной команде, принялись обстреливать его мощными разрядами. Любого из которых хватило бы, чтобы зачистить целое гнездовье монстров этого подземелья.
        Каждый выстрел сопровождался жутким грохотом, умноженным эхом каменного зала. Молнии выжигали на теле саллеха длинные ожоги. Тело мерзко пузырилось огромными волдырями и чадило вонючим дымом сгоревшей мертвечины. Но тварь не обращала на это никакого внимания, продолжая стрелять в нас костями из собственного брюха. Не было ни воплей злобы и обиды, ни болезненных судорог и рывков. Мёртвая плоть не чувствовала ударов заклинаний и действовала, руководствуясь лишь ей одной известными инстинктами.
        После того, как гномка раз за разом превратила его костяные снаряды в мелкие осколки, саллех на мгновение замер, словно обдумывая план действий. Тем же занялся и я. Обычные атаки, даже мощные, не возымели на монстра никакого эффекта. Некроголем не чувствовал ни страха, ни боли. Только теперь я в полной мере осознал всю глубину и насущность вопроса, который недавно задала Лони.
        Несмотря на всю свою силу, магия молний тут была малоэффективна. Эту тварь следовало методично и планомерно сжечь до чистого пепла, залив тут всё морем огня, либо заморозить её до последней молекулы. Моим единственным вариантом хоть что-то с ней сделать оставалось создание с помощью молний высокотемпературной среды, чтобы попытаться банально запечь эту массу трупов до такого состояния, когда саллех просто не сможет шевелиться. Вот только на это уйдёт целая прорва времени. Есть ли оно у нас? И хватит ли у меня сил, чтобы продержаться?
        У саллеха нашёлся свой ответ на этот вопрос. Угрожающе чавкнув, по его туше прокатилась волна и на брюхе выступили рожи каких-то ящероподобных тварей, которых я ни разу тут не встречал. И в тот же момент я ощутил странное гнетущее чувство, накрывшее меня, словно волна.
        - В сторону! - сразу же заорала гномка, срываясь с места и увлекая меня за собой.
        Пустые глазницы мёртвых ящеров сверкнули мертвенно-зелёным светом и в ту точку, из которой мы только что выбежали, ударили опаляющие зелёные лучи, прорезавшие каменный пол и стену аки масло. А я едва не закашлялся от давления, исходившего от этих лучей. Что это за дрянь вообще?!
        Поняв, что мы дали дёру, саллех начал поворачивать свою тушу следом, направляя за нами убийственные лучи. Бледно-зелёные спицы, хаотично выплясывая из-за двигающейся туши некроголема, чертили на камне кривые борозды и стремительно приближались. С каждым мигом уничтожая не только пол, но и наши надежды на успешный побег.
        - Шибче, шибче! - торопила Лони, оглядываясь на лучи. - Пока он нас магией не перепилил!
        Так, секунду. Значит, эти лучи - магические? Хотя, каким ещё им быть, если твари внутри саллеха давно мертвы. Если так, то есть шанс! Они ведь не будут страшнее чёртового волшебного киселя самой планеты, в котором я плавал? Но если не сработает?..
        Тогда нас один чёрт на кусочки порежет! Но я, хотя бы, попытаюсь что-то сделать перед этим.
        - Лони, стой! - тормознул я и дёрнул гномку за руку, едва не уронив её этим на пол. - Держись ближе!
        - Ты спятил?! - завопила рыжая, когда я подтянул её к себе. - Мы покойники!
        - Мы по любому покойники, если что-то не сделаем! - заорал я в ответ, оборачиваясь к лучам и вскидывая правую руку, продолжая удерживать всё ещё пытавшуюся убежать гномку.
        И, учитывая её силу, это едва не закончилось тем, что Лони просто потащила бы меня волоком за собой. К счастью, она вовремя сообразила, что уж я-то точно не стал бы зазря подставляться под какую-либо опасность, и позволила себя притянуть вплотную.
        Не то что бы я захотел вдруг приобнять её посреди боя. Просто это было нужно, чтобы сэкономить на диаметре защитной сферы и направить больше сил на её укрепление.
        Помогая своей концентрации вытянутой рукой, я постарался собрать мысли в кучку и сосредоточился. Так, ещё разок, как в прошлый раз. Представить защитный слой. Растянуть до сферы. Чуть дальше руки, лишь бы хватало места для Лони, а дальше плевать. А теперь накачать магией!
        Шаровые молнии, продолжавшие упорно, но безрезультатно обстреливать саллеха в автоматическом режиме, повинуясь ранее заданной команде, прощально вспыхнули и исчезли. Я не знал, насколько сильной будет атака лучей, так что собирался вложить в защиту всё, что имел.
        Догнав нас, зеленые лучи набросились резко и яростно, вновь заставив меня задыхаться от исходящего от них давления. Глядя на то, как магия мёртвых ящеров расползлась по защитной сфере зелёными змеями, я инстинктивно напрягся.
        Не знаю почему, но в этот раз всё ощущалось, да и выглядело совсем не так, как на дне магического канала. Там я спокойно бродил без каких либо проблем и не замечал ничего странного. Вероятно, потому, что магическая энергия в канале была… спокойной и нейтральной? А от зелёных лучей, нещадно терзавших защитную сферу, я ощущал не только странное давление, но и какую-то глубинную, затаённую злобу. Словно те ящеры, которых саллех использовал для атаки, всё ещё не смирились со своей участь и изо всех сил пытались выплеснуть на нас свою ярость. Чтобы мы разделили их незавидную судьбу.
        Защита под лучами ходила ходуном и слегка изгибалась, слабо мерцая радужными переливами. Но… держалась. Более того, я чётко ощущал, что гадские лучи, как бы не старался саллех, не способны её пробить. Глубоко в душе я несмело возликовал. Несмело - потому что на эту защиту уходили все мои силы и я не имел вообще никакого представления о том, что делать дальше.
        - Ворласкова срань, Нотан, что ты сделал?! - раздался под боком восторженный вопль Лони. - Это какой-то щит?! В жизни такого не видела!
        - Сильно не радуйся, эта хрень забирает все мои силы! - отозвался я. - И я без понятия, как нам выкручиваться!
        Можно было бы снизить объёмы магической энергии, вливаемой в щит, дабы получить силы для хоть какой-то ответной атаки. Но я понятия не имел где тот безопасный предел, до которого можно понизить защиту. Очень, знаете ли, не хочется оказаться пронзённым вражеской атакой из-за того, что ослабил оборону на полграмулечки, а щит возьми, да и прорвись без какого либо предупреждения.
        Саллех пытался прожечь мою защиту долго и упорно. Я уже начал беспокоиться о том, что он решил банально взять измором и будет палить своими магическими лазерами до тех пор, пока у меня просто не иссякнут силы. Что это за тип магии, кстати говоря? Что за элемент способен принимать подобную форму?
        Вопреки опасениям, некроголем продержался всего минуту или около того. Очень долгую, нервную, но всё же минуту. Когда я уже всерьёз начал беспокоиться о нашей дальнейшей судьбе, лучи истончились и, пару раз мигнув, исчезли окончательно. А морды ящеров всосались обратно в тело саллеха.
        - Выдохся! - тут же крикнула Лони.
        Какого либо плана на дальнейшие действия у меня, конечно же, не было. Даже намёток плана, его слабой иллюзорной тени, в голове так и не надумало появиться. Я просто сбросил защиту до стандартного состояния и, наведя руку на некроголема, вновь создал свои шаровые молнии и отправил их к нему. Вероятно, возглас Лони сработал для моего подсознания как команда к действию и оно начало действовать, как-то позабыв о том, что в прошлый раз от молний не было ощутимой пользы.
        Я понял, что творю что-то не то, когда электрические шары стремительными росчерками уже подлетели к некроголему. Правда, какие ещё у нас имелись варианты? Снова бежать к лестнице? Туша исполинской нежити надёжно блокировала путь и однозначно не дала бы нам прорваться. Драпать из зала туда, откуда пришли? А подниматься наверх как? Даже если Лони неправа и есть ещё один путь к поверхности, сколько времени мы потратим на его поиски? А если его нет?
        За одно мгновение в голове промелькнул целый хоровод вопросов. А потом у меня в голове зажглась яркая как лампочка идея. И я, недолго думая, отдал команду сферам. Мгновенно отреагировав, электрические сгустки зависли слева и справа от туловища, прямо под головой монстра. Мощные разряды, ударив из сфер, жадно впились в гнилую плоть саллеха, пробивая себе путь вглубь его тела. Не слишком жалея сил, я постоянно напитывал сферы заклинаний энергией, чтобы молнии жарили его непрерывно. А потом начал постепенно раскручивать шаровые молнии вокруг саллеха, продолжая поддерживать бьющие из них разряды.
        Всего через несколько секунд голову некроголема заволокло густым жирным дымом. От постепенно ускорявшихся сфер исходил грохот и гул. И вскоре сквозь клубы чада начали пробиваться неуверенные всполохи пламени, зарождавшиеся на раскалённой обугленной плоти.
        Задумав какую-то дрянь, некроголем вяло зашевелился, начав медленно мотать толстой тушей в разные стороны. Будь амплитуда посильнее, я явно не смог бы поддерживать хоровод сфер на должном уровне. Но текущей скорости было недостаточно, чтобы нарушить мой контроль заклинания и разбить ритм электрического резака, медленно но верно отпиливавшего гнилую башку твари. Это оказался первый случай, когда мои заклинания могли привести к хоть какому-то результату против саллеха. И, воодушевившись, я усилил напор.
        Чёрт, какой же я всё таки слабосильный, мне бы ещё две-три пары таких сфер и эту тварюгу напилило бы на куски как колбасу на обед! Ладно, согласен, сравнение с колбасой было не лучшим, но посыл понятен.
        Окутанная жирным вонючим дымом туша извивалась всё сильнее, готовя непонятную пока что для нас атаку. И вопрос был лишь в том, что произойдёт раньше - саллех родит новую пакость или электрический ошейник сделает своё дело. Внезапно я потерял контроль над заклинаниями, словно их вырвало у меня из рук. Шаровые молнии ослепительно вспыхнули, что-то оглушительно жахнуло и я тут же возвёл вокруг нас с Лони защиту, опасаясь контратаки монстра.
        Но никаких ответных действий не произошло. Из клубов дыма с вальяжной величественностью разрушающейся горы, сопровождая действие громким шкворчанием, выскользнул ком плоти, выполнявший у саллеха роль головы и, оставляя за собой смрадный след, рухнул вниз. Откатившись в сторону и замерев там бесформенной кучей горелого мяса.
        Некроголем замер. Гротескно торчащий обрубок нещадно коптил и горел, постепенно всё больше заполняя зал удушливым и вонючим дымом. Но шевелиться не спешил и это подавало надежды.
        - Подох, что ли? - подозрительно спросил я.
        В ответ под моей левой рукой что-то зашевелилось и поёрзало, пытаясь освободиться. И до меня запоздало дошло, что всё это время я прижимал гномку к себе. Да что там, машинально практически вдавил в себя, пока был на нервах во время разборки с саллехом. Чертовски удивительно, как мне ещё не заехали в бок от такой бесцеремонности!
        Мгновенно отпустив Лони, я благоразумно отодвинулся на пару шагов, дабы не нарваться на кару. Но, как оказалось, гномка буянить не спешила и, смущённо зыркнув на меня, сделала вид, что ничего не произошло.
        - Владычество, ты, оказывается, удивительно надёжен, когда нужно, - пробормотала она с некоторым удивлением в голосе. - Не только с некроголемом смахнулся, ещё и меня защищал не раздумывая. Ты, может, приболел?
        - Ой, да отвали ты со своими шутками, - поморщился я. - Скажи лучше, эта хренотень подохла?
        - А я почём знаю? - пожала плечами гномка. - Ни разу не встречалась с ними сама, только рассказы дядек слышала. А у гномов с некроголемами разговор короткий. Пустить лаву в логово и всего делов.
        - Разумно, блин… И что теперь? Куда идём? Вперёд, назад? - спросил я, оглядывая тлеющую кочерыжку саллеха.
        - Вперёд конеч… - начала говорить гномка, но оказалась прервана громким чавкающе-хлюпающим звуком.
        Тлеющий кусок плоти с тела саллеха медленно отделился от туловища и соскользнул вниз, размазавшись по полу бесформенной массой жижи и обугленных кусков. По туше некроголема прошла волна, тело покачнулось, словно проверяя, нет ли других проблем. И на поверхности опять начали выступать рожи стрелявших магическими лазерами ящеров.
        В то же самое время со стороны раздался ещё один хлюп, не предвещавший ничего хорошего. И, глянув туда, мы увидели, что отвалившаяся голова саллеха меняет форму и превращается в уменьшенную копию основного тела некроголема. И на её поверхности выступает множество костей, чьи острия направлены аккурат в нашу сторону.
        Ага, понятно.
        Вот и сказочке конец. А кто слушал - молодец.
        Глава 28. Истинный хозяин подземелья. Часть 3
        Я был наивен. Как же я был наивен, допустив хотя бы тень мысли о том, что некроголема можно одолеть, просто отпилив от него кусок. Это же долбаная нежить! И вдвойне наивно было не задуматься над тем, что же значила способность «Репликация» в его описании. Вот, видимо, и настало время сполна отплатить за мою простодушность. На этот раз я не видел шансов на то как мы могли бы выбраться из этого переплёта даже не целыми, а хотя бы живыми.
        Я мог защитить нас от лучевой атаки, но вот Лони… В прошлые разы, когда саллех устраивал костяной обстрел, снаряды появлялись из его тела хоть и очень часто, но по одному. А теперь его маленькая копия явно готовит массированный залп. Будь у нас возможность двигаться, может, гномка как-то и отмахалась бы от части снарядов, а от остальных мы, быть может, постарались увернуться. Вот только тварь ограничит нам манёвренность залпом лазеров. Отбиваться от костяных копий, пытаясь не вылезать за пределы защитной сферы? Звучит как нечто невыполнимое. Кроме того, я подозревал, что лучи сильно повредят оружие Лони, стоит ему высунуться за пределы барьера. А ему придётся это делать.
        С каждым мигом я всё больше убеждался, что вот и настала та самая жопа, которую я ожидал, поднявшись на этаж. Сбежать нам не дадут, отбиться тоже. Сначала остановят лучами, а потом превратят в решето. Саллех оказался удивительно хитрым и расчётливым для безмозглой мёртвой твари. И кто знает, какие ещё способности он прячет в своём брюхе.
        Глядя на замерцавшие в глубине пустых глазниц зелёные огни, я вскинул руку, устанавливая защитную сферу и расширяя её радиус, жертвуя прочностью. Лони перехватила Матильду поудобнее, не отрывая взгляда от малого саллеха. Но умом я понимал, что единственное, что могло бы помочь нам сейчас, так это чистое чудо.
        Чудо?..
        Я лихорадочно сунул руку в карман и схватил божественный артефакт. Да, чудо. Это именно то, что сейчас нужно. Один бросок и мы или погибнем, или выживем. Вот только какой сделать бросок? Вероятность чего я могу попытаться изменить? При этом, не переборщив с запросом как при лечении той девочки? Шанс на то, что он взорвётся от удара молнии? Звучит как нечто, что сожрёт кучу магической силы. На обрушение пола под ним? Падение потолка? Шанс на…
        Случайная идея, пришедшая в голову, неожиданно показалась мне самой разумной и реализуемой. В конце концов, я же Владыка. Мой класс - Владыка демонов! А передо мной просто тупой некроголем. Почему я должен дрожать перед таким примитивным монстром?
        Движение руки отправило в полёт чёрные кубики костей, получивших команду на бросок нужной мне вероятности. И, не глядя в их сторону, я указал пальцем на практически выстрелившего саллеха и рявкнул из всех сил, какие смог найти в себе:
        - ПОДЧИНИСЬ!
        В тот же момент меня ударил сильный разряд, пришедший из браслета. Как-то ты невовремя, небожительница. Если было что сказать, стоило делать это раньше. Например, до встречи с саллехом.
        В оглушительной тишине, повисшей после этого, перестук катящихся по полу Мастерских дайсов звучал сродни барабанной дроби, пока они не остановились. Что именно на них выпало я не знал. И не хотел узнавать, недоставало смелости. Пан или пропал. Сбоку донеслось шуршание поддоспешника Лони.
        Наверное, борется сейчас с желанием посмотреть в мою сторону и думает, не сбрендил ли Владычество со страху. Может и сбрендил. Я никогда не отличался трезвостью мышления в стрессовых ситуациях. Возможно, был вариант лучше. Уже без разницы. Один чёрт всё зависит от воли дайсов и моей собственной удачи. Если она у меня вообще была.
        Прошла секунда. Другая. Мерцающий свет по прежнему колюче зеленел в глазницах, но смертоносный дождь из лучей всё ещё не обрушился на нас. По вискам бежал обжигающе-ледяной пот, но я не отрываясь таращился на замершего впереди монстра, ожидая окончательной развязки.
        Внезапно меня скрутило. Жуткой, раскалённой судорогой. И моя рука, указывавшая на саллеха всё это время, дёрнувшись, безвольно опустилась вниз. В глазах помутилось и, с трудом разглядев, что в глазницах ящеров затухают опасные огни, я понял, что бросок был удачным. Только цена оказалась намного выше, чем я ожидал.
        Тугой ком крови, хлестнув в горле, выплеснулся наружу из носа и рта, ленивыми струями стекая вниз. Слух притупился и в ушах я тоже ощутил что-то тёплое и жидкое. Голову сдавило стальными тисками.
        - Акх… - сплюнул я кровь, стоявшую в горле. - Кажется…
        Договорить не смог. Из ног исчезла последняя сила и я начал медленно заваливаться вперёд.
        - Нотан!
        Последнее, что я увидел перед падением в темноту, стала латная перчатка, подхватывающая меня и обагрившаяся кровью. На руке вновь завибрировал браслет, но мне уже было совсем не до него.

* * *
        В темноте было хорошо. Безмятежно и тихо. Ничего не болело. Не нужно было никуда бежать или что-то спасать. Никто не пытался откусить голову. Просто прекрасное место.
        Но насладиться им хоть немного мне не дали.
        - Нотан, ты легендарный идиот! - хорошо знакомый голос одной не слишком удачливой богини начал меня сразу же оскорблять.
        Вместе с оскорблениями пришла освежающая прохлада, разлившаяся по всему телу. Приоткрыв глаза, я увидел, что лежу на холодных плитах полированного мрамора. Того самого мрамора, коим был вымощен пол хорошо известной мне ротонды.
        Хороший пол. Холодненький.
        - Нотан, хорош с камнями обниматься! - в голосе Аллегри сквозило явное раздражение. - У нас тут серьёзный разговор, вообще-то!
        Я вздохнул и нехотя оторвался от успокаивающей и расслабляющей прохлады. Что-ж, видимо, я всё таки умудрился помереть. Это довольно странно, но, как и в прошлый раз я отчего-то не чувствовал горечи по этому поводу. Разве что лёгкое ощущение того, что вновь оставил позади какие-то незавершённые дела. Интересно, сильно ли расстроится Лони? И не тронет ли её саллех, сразу же лишившись нового хозяина? Ч-чёрт…
        - Ты хотя бы понимаешь, почему так произошло? - вопрос Аллегри вырвал меня из мыслей и я поднял взгляд в её сторону.
        Первым делом в глаза бросился небольшой столик, ломящийся от печенья, сладостей и дымящихся кружек. Тааак, понятно, чаи тут гоняют, пока я помираю, заразы божественные… Именно во множественном числе. Ибо, кроме своей начальницы, я обнаружил на диване ещё одну персону. В отличие от Аллегри, которая совершенно непонятным образом умудрялась выглядеть как на шестнадцать, так и на двадцать с чем-то лет, её соседке с уверенностью можно было дать больше двадцати пяти. Она была высокой, с необычными чёрно-золотыми волосами, сочетавшимися со свободным тёмным платьем ниже колен, за которым угадывалась ладная фигура и крупная грудь.
        Покачивая босой ногой, она с явным интересом разглядывала меня. Но, столкнувшись с её взглядом, у меня внутри всё заледенело. В её глазах не было никакой недоброжелательности или чего-то угрожающего. Просто, когда я в них взглянул, возникло ощущение, словно меня швырнуло в ледяную бездну. Я переключил своё внимание обратно на Аллегри и дал себе зарок больше не сталкиваться взглядами с её непонятной гостьей. Она, судя по всему, отлично это поняла, так как с её стороны донёсся лёгкий смешок.
        - Я понимаю, что вылез далеко за пределы допустимого, - задумчиво ответил я ожидавшей ответа Аллегри, - но не понимаю, почему? Я ведь просто сделал бросок на вероятность приручения. Если это потребовало таких затрат энергии, разве меня не должно было просто размазать по полу, когда я случайно призвал к городу дракона?
        Аллегри тяжело вздохнула:
        - Понятно, это просто оказалось вне твоих расчётов и опыта.
        - Что именно?
        - Дело вот в чём, - она рассеянно постучала по подлокотнику дивана. - В случае с драконом, влияние броска дайсов просто сбило с курса пролетавшую неподалёку особь. Учитывая, что дракон был поблизости, это затратило минимум энергии. Но представь, если бы ближайший ящер был, к примеру, в нескольких тысячах километров?
        Осознав всё вышесказанное, я представил. Во всех красках.
        - И ты всё это время молчала на счёт того, что я могу помереть на ровном месте?! - вскинулся я. - Как ты вообще могла дать мне такой опасный артефакт и не предупредить ни о чём?
        - Ты сам знаешь, что бросок на призыв дракона был чистой случайностью, которая произошла из-за нелепого сочетания твоих мыслей и шалости паучихи, выбившей дайсы из ладони. И, если не считать промашки с некроголемом, ты никогда не пытался затребовать у дайсов какую-то невозможную или сложную вероятность. Но… Ты прав. Это моя вина и мой недочёт. Извини.
        …Что? Что я только что услышал? Извинения от Аллегри? Не могу сказать, что ради этого стоило умереть, но…
        - Погоди, но как это всё относится к некроголему? - спохватился я. - Он ведь не за тридевять земель был!
        - Первое, - начала объяснение богиня. - В отличие от родившихся стихийно, этого некроголема создали рукотворно, при помощи заклинания. И, сделав бросок, ты пошёл не только поперёк воли монстра, но и против заклинания, что на него наложили. А создавший саллеха маг был, скажем так, ощутимо сильнее тебя нынешнего.
        - А…
        - Второе, - продолжила она, не дав мне вставить вопрос, - и самое главное. Нотан… Ты попытался подчинить не просто какого-то огромного монстра. А все несколько сотен существ, что составляют его сущность. Понимаешь?
        Я медленно закрыл рот, переваривая услышанное.
        А ведь и правда. Этот факт же, по большому счёту, всегда был на поверхности, но я даже на секунду не задумался об этом, представляя некроголема некоей полноценной и единой сущностью. Гениальная и простая идея? Ха… Лучше бы я обвалил на него потолок, даже рискуя загреметь под него вместе с гномкой.
        - К счастью, твоё невероятное везение в очередной раз тебя спасло, - хмыкнула Аллегри.
        - Чего? - встрепенулся я. - В каком смысле, «спасло»?! Я же, вроде, умер!
        - Ну, не совсем, - неопределённо протянула она и взмахнула рукой в сторону своей соседки. - Ты бы и правда помер из-за своей опрометчивости, если бы не Эри.
        - Эри… Эри… - я напряг память, вспоминая её полное имя, которое раньше упоминала Аллегри. - Э… Эрешкигаль?!
        Гостья Аллегри, успевшая за время, что мы тут болтали, набить рот печеньем, приветливо помахала мне рукой.
        Теперь я понимал, почему так отреагировал на её взгляд. Заглянуть в глаза богине смерти - то ещё удовольствие.
        - Тебе стоит усердно поблагодарить её за благосклонность, - хмыкнула Аллегри, наблюдая за выражением на моём лице. - Можешь начать с сотни искренних поклонов или чего-то в этом духе.
        Э… То, что она надо мной открыто издевается, я прекрасно понимал. Но отблагодарить и правда следовало. Только вот как нужно благодарить богинь? Неужто и правда поклоны отбивать?
        Владычица Иркаллы, тем временем, торопливо замахала руками и, быстро прожевав печенье, сама спасла меня из неловкой ситуации:
        - Не издевайся над ним, Легри, - услышал я бархатный голос Эрешкигаль. Погодите. Как? Легри?!.. - Не надо никаких поклонов, терпеть их не могу. Пусть лучше окажет мне небольшую услугу.
        Так, стоп, от этой фразы веет чем-то насквозь опасным, особенно из уст богини смерти! Дайте лучше отбить поклоны, не хочу ходить в должниках у подобной персоны!
        - Пхахаха! - неожиданно фыркнула Эрешкигаль. - Какое забавное дитя. Не волнуйся, парень, я не собираюсь требовать с тебя душу или тысячи жертвенных девственниц. Просьба и правда будет небольшой, сущий пустяк. Но… - она кинула мимолётный взгляд на Аллегри, - я поведаю её в следующий раз, когда ты сможешь её выполнить.
        Я облегчённо выдохнул. По крайней мере, кажется, она не собирается поручать мне что-то непосильное. Уже легче.
        - И всё таки, спасибо за спасение, - неловко пробормотал я, посчитав, что всё равно должен поблагодарить хоть как-то.
        - Вежливый. Мне нравится, - довольно улыбнулась благодетельница, закидывая в рот новую печенюшку. - И кстати, говорить, что я спасла тебя от смерти, было бы немного неправильно. Просто подкинула тебе сил через Легри, чтобы ты не пролежал ближайшие месяцы в коме от полученных травм.
        - Я до последнего верила, что мне не придётся занимать сил у Эри, - мрачно зыркнула на меня Аллегри. - А ты взял и просто сделал бросок на худшую вероятность из возможных!
        - Погоди, а что мне оставалось делать?! - начал защищаться я. - Нас бы на клочки порвало, не придумай я хоть что-то.
        - Ты очень сильно переоценивал саллеха. Особенно его мелкого отпрыска, - неожиданно для меня сказала она. - Вы бы продержались ещё минут пять, не меньше, пока некроголем не начал бы бить действительно по крупному. Вот перед этим моментом я и собиралась дать тебе небольшую подсказку о том, как выбраться из передряги. Но ты взял и сделал ЭТО. Пфффф… Нет, вообще-то, здорово, что у тебя вышло его подчинить. Саллех - настоящий король мясорубки, но даже если забыть про него, ты сорвал настоящий куш, - загадочно сказала она. - Но ты прошёл по грани. По очень тонкой грани. Если бы я не позвала Эри поглазеть на твои приключения, всё могло закончиться куда хуже.
        - Да понял уже… - буркнул я, чтобы остановить её поток нотаций. - И что теперь? Когда я отправлюсь назад? И что с Лони?
        - Не волнуйся, в порядке твоя невеста, - хмыкнула Аллегри и неожиданно призвала стул. - Но очнёшься ты немного позже, сила Эри ещё не подействовала на твоё тело. Так что, пока ты ждёшь, не хочешь попить с нами чаю?

* * *
        Пробуждение было не из лёгких. Даже не столько из-за травм, сколько из-за слов, брошенных Эрешкигаль на прощание.
        «Если однажды тебе понадобится действительно много силы, займись развитием умения, что я подарила. Результаты тебя удивят. Но обратной дороги уже не будет».
        Хотя она произнесла их с искренней улыбкой на лице, от них веяло тьмой и опасностью. В принципе, как и положено словам богини смерти. Но из-за них я окончательно убедился в том, что «Истинный Владыка демонов» - подарок с подвохом. Дверь, так сказать, на тёмную сторону. И распахивать её настежь как-то совершенно не хотелось. Не видел я в себе классического темного тирана и мучителя. Так что я смирюсь с тем, что оно будет развиваться постольку-поскольку, от каких-то обычных и нейтральных владыческих поступков, как и было до этого.
        Едва открыв глаза, я дико закашлялся, выталкивая из горла комки засохшей крови и слизи. Внутри всё горело огнём, но я ощущал в себе силы шевелиться, а это был хороший знак.
        - Нотан?.. Ты… Ты жив?! - раздался в стороне ошеломлённый возглас.
        Что-то загрохотало и надо мной нависло чумазое лицо рыжей напарницы. Ни единого следа слёз я на нём не обнаружил. Мда. И что ещё я ожидал от этой девчонки? Интересно, она вообще хоть немного расстроилась из-за моей смерти?
        - Не поверишь, сам в шоке, - пробурчал я, неловко отрываясь от пола. - Думал, всё, доколдовался.
        Сев, я ещё раз хорошенько прокашлялся и огляделся. Вокруг не оказалось ни саллеха, ни зала с лестницей. Обычные стены обычной комнаты подземелья. В углу стоял шестопёр и лежали покрытые бурыми пятнами латные перчатки. Рваный нагрудник нигде не наблюдался. Видимо, Лони его где-то оставила в этой заварухе, чтобы не мешался. Сама гномка, вроде бы, выглядела целой и невредимой. Разве что на щеках добавилось по паре красных небрежных полос. Раньше я их, кажется, не видел.
        - Что за боевая раскраска? - поинтересовался я.
        - В смысле? - непонимающе спросила Лони.
        - Ну, полосы эти на щеках.
        Гномка сначала нахмурилась, но потом удивлённо распахнула глаза и принялась торопливо оттирать полосы рукавом поддоспешника.
        - Не обращай внимания, случайно задела, - торопливо пояснила она и спросила. - Как ты выжил? С тебя целое море крови вытекло.
        - Богиня помогла, - поморщился я, не став уточнять, что их было целых две. - Подкинула немного здоровья за хорошую службу. Где мы, кстати? Что с некроголемом?
        Перестав вытирать лицо, Лони села поудобнее и коротко рассказала о том, что произошло после моего ухода в мир иной на чаепитие с богинями:
        - Когда ты упал, тварь внезапно перестала двигаться и обмякла. Я схватила тебя и сразу дала оттуда дёру. Нашла уголок побезопаснее, пыталась что-то сделать, но… В общем, ты уже не дышал, - тихо закончила она. - Что это было вообще? Какая-то атака некроголема?
        - Нет, это я сам постарался, - смущённо признался я. - Попытался приручить тварюгу, но не рассчитал сил.
        - Приручить?! Некроголема?! Да ты сбрендил! - взорвалась она. - Как тебе такая глупость в голову пришла?!
        - Кстати, у меня получилось, - довольно ухмыльнулся я.
        - Чего?.. - резко затихла гномка.
        - Так что путь наверх свободен, а у нас появился новый друг. Дай мне немного собраться с силами и можно будет идти дальше.
        Лони ничего не ответила на эти слова, крепко задумавшись. Поняв, что разговор на время закончен, я поудобнее притулился к ближайшей стене и принялся осторожно накладывать на себя заклинание исцеления. Когда внутренний жар спал и дышать стало посвободнее, я взглянул на мигающий браслет.
        Во время чаепития я пытался выведать у Аллегри ту подсказку, что она собиралась мне подкинуть в бою с саллехом, и про загадочный куш, что я сорвал. Вредная богиня не стала раскрывать карты и сказала, что сообщит всё попозже, через браслет. И добавила, что я буду доволен сюрпризом. Ну что же, посмотрим, так ли это на самом деле.
        Коснувшись браслета, я увидел перед собой как привычные послания от богини, так и какое-то новое, Системное уведомление, которых прежде никогда не получал. Начать решил с богини.
        Первое сообщение, как я уже и ожидал, гласило: «НЕ ДЕЛАЙ БРОСОК! .>_<». Философски хмыкнув, я углубился в чтение последующих и вскоре осознал одну непреложную истину. Я не Владыка демонов. Я феерический дебил!
        Лихорадочно зайдя в другой раздел браслета и убедившись во всём, о чём написала богиня, я закрыл глаза и некоторое время уделил разудалому самобичеванию. После чего успокоился и окликнул Лони:
        - У меня для тебя отличные новости, рыжая. Наш путь наверх окажется даже короче, чем мы думали.
        - Что? Ты о чём? - гномка, очищавшая перчатки от моей крови, заинтересованно подняла голову.
        - Скоро узнаешь, - загадочно посулил я, сохраняя интригу. - Но тебе точно понравится.
        Оставив Лони мучиться любопытством, я вернулся в основной раздел браслета и нажал на уведомление, которое оставил напоследок.
        ВНИМАНИЕ, ВЫПОЛНЕНЫ УСЛОВИЯ ДЛЯ ПРИНУДИТЕЛЬНОГО ИЗУЧЕНИЯ УМЕНИЯ.
        ВЫ ПОЛУЧИЛИ НАВЫК «ВОЛЯ ВЛАДЫКИ».
        ОТКРЫТЬ ПОДРОБНОЕ ОПИСАНИЕ?
        Глава 29. Под грохот камней
        - И вот из-за этой сопли на ножках мы перенесли столько мучений? - задумчиво спросил я.
        Перед нами, покачиваясь из стороны в сторону, стоял склизкий шар на тонких щупальцах и его внешний вид не внушал какого либо трепета. Не знай я заранее, что это ядро некроголема, то ни за что бы не подумал, что эта пародия на инопланетный гриб способна стать настоящим хтоническим кошмаром во плоти.
        - И что теперь? Размазать её по полу? - поинтересовалась гномка, явно желая взять реванш.
        - Э, нет, - остановил я её. - Сия сопля нам ещё пригодится в качестве боевой единицы. Верно, Сопля?
        Свежепоименованная Сопля ничего не ответила, продолжая покачиваться из стороны в сторону. Её умственные способности, как и ожидалось, оставляли желать лучшего.
        - Так, ладно, полезай назад в свою кучу, - скомандовал я. - И собери все тела поблизости. Потом я тебя в карман засуну, чтоб под ногами не путалась.
        - Прости, что? - неверяще повернулась ко мне гномка. - Ты собираешься ЭТО засунуть в свой пространственный карман? Ворласкова срань, да сколько у тебя там места?!
        - Не так уж много на самом деле, - пожал я плечами. - Например, чтобы засунуть туда саллеха, мне придётся вытащить талмуд Горта.
        Я не стал уточнять, что дело вовсе не в объёме, а в свободных ячейках, ради чего мне таки пришлось выудить из закромов изрядно пострадавший за время пребывания в подземелье талмуд и отправить его в котомку к плащам. Даже схуднув, книжонка всё ещё была тяжеловата, но что делать. Давать саллеху возможность бегать без поводка мне как-то не хотелось. В этом плане мне уже хватало Мурзика и его друзей.
        Да, судя по описанию навыка «Воля Владыки», теперь любое моё слово для него крепче и надёжнее всякого поводка, но… Я как-то всё равно немного опасался.
        Описание, надо сказать, вообще оказалось прелюбопытным:
        ВОЛЯ ВЛАДЫКИ
        ПРИНУДИТЕЛЬНО ИЗУЧЕННОЕ УМЕНИЕ
        УСЛОВИЯ ИЗУЧЕНИЯ: ПОДЧИНИТЬ СОТНЮ МОНСТРОВ И ДОБИТЬСЯ ИХ ПОЛНОЙ ЛОЯЛЬНОСТИ.
        ИСПОЛЬЗОВАНИЕ УМЕНИЯ ПОЗВОЛЯЕТ ОТДАВАТЬ ПРИКАЗЫ ЛЮБЫМ СУЩЕСТВАМ ТЕЛЬВАРА С НИЗКИМ УРОВНЕМ ИНТЕЛЛЕКТА, НО НЕ БОЛЕЕ ДЕСЯТИ ПРИКАЗОВ В СУТКИ.
        УРОВЕНЬ НАВЫКА ЗАВИСИТ ОТ ЗАПАСОВ МАГИЧЕСКОЙ ЭНЕРГИИ. ВОЗМОЖНО УЛУЧШЕНИЕ УМЕНИЯ ПРИ ПОМОЩИ ОЧКОВ ВЕРЫ.
        Благодаря этому описанию, да и вообще самому факту появления сего навыка в моём арсенале, я смог сделать несколько важных, очень важных выводов. Первый и главный - самостоятельное изучение магии возможно! Но плохая новость заключалась в том, что условия для такого изучения мне были неизвестны. «Волю Владыки» я разблокировал абсолютно случайно, благодаря нелепому стечению обстоятельств. Я кинул бросок на подчинение монстра, который оказался кучей монстров поменьше. И, как результат, подчинил их всех, мгновенно выполнив все условия для изучения навыка.
        Некоторое время назад у меня проскакивала мысль заняться дрессировкой порингов. И, если так подумать, с их помощью тоже можно было бы получить это умение. Только как долго продолжалась вся эта канитель? И это при условии, что поринги вообще поддаются дрессировке. А то ведь я мог получить просто несколько сотен прыгающих проглотов, которые смотрят на меня как на идиота.
        Второй вывод - изучить таким методом можно даже то, до чего с помощью Системы пришлось бы добираться долго и мучительно. «Воля Владыки» находилась на третьем уровне магии внушения и наверняка стоила дикого количества Очков Веры. А перед этим мне пришлось бы открыть ещё два навыка. За двести и две тысячи очков, соответственно.
        Мда. Едва стоило вспомнить об этих очках, как я немедленно предался унынию. Нет, ну это же надо было быть таким остолопом! Я ведь совсем недавно, когда мы прибыли в ущелье, заглядывал в браслет и смотрел на свой счётчик Очков Веры. И уже тогда до рубежа, когда можно было бы изучить новый навык, оставались сущие крохи! Почему, оказавшись в такой заднице, я даже не задумался о том, чтобы регулярно проверять количество очков и сразу изучить новое умение, которое облегчило бы мне жизнь?!
        Нет, безусловно, я знаю, почему. Потому что в последнее время очки капали очень медленно и неохотно, так как Лаграш я практически исчерпал, а молва за его пределами, пущенная во время путешествия, распространялась медленно и неохотно. Подсознательно я даже не задумался о том, что всего за день-два мне может добавиться недостающих очков. Да и кто бы на моём месте задумался?
        Но теперь, благодаря подсказке Аллегри, я о них знал. И, конечно же, немедленно использовал.
        Да-да, именно на неё. Долгожданную. Желанную. Незаменимую. Магию земли!
        Моей радости от её изучения не было предела. Особенно когда я осознал, что с её помощью наш путь наверх ускорится просто в разы. Поиски лестницы? Да кому она нужна?! Ведь я теперь могу создать её сам, в любом удобном месте!
        Интересно, как сильно удивится Лони, когда я покажу ей новую магию?
        Впрочем, надо признаться, сообщение Аллегри сдёрнуло завесу с одной тайны, но подкинуло другую. Но всё, как и обычно, было сдобрено приличной порцией лёгких издевательств:
        С возвращением в мир живых, Владычество! (*?0?*)?? Как здоровьице? Хорошее ли настроение? Явно не очень, после таких-то глупых подвигов. (??;) Но, как я и говорила, тебе повезло сорвать настоящий куш, так что сильно ворчать не буду. Про куш ты узнаешь, когда просмотришь уведомление браслета. Может даже уже посмотрел. Но у меня для тебя есть кое что поинтереснее! (???)
        Только знаешь, я немного разочарована. Конечно, я с большим удовольствием посмотрю, как будет вытягиваться твоё лицо, когда ты всё поймёшь, но… Я считала тебя более сообразительным и предусмотрительным. ?_? Ты освоил новые формы заклинаний, придумал способ противостоять саллеху и не побоялся им воспользоваться. Но про самый очевидный источник силы ты даже не подумал! ??? А между тем, уже целые сутки прошли с момента как ты можешь изучить новый навык! Стоит ли мне пояснить тебе, неразумному, где это делается? ?_?
        В тот момент мне стоило преогромнейших трудов не броситься сразу же в раздел Веры и изучения умений, и я, взяв волю в кулак, дочитал последние строчки.
        Кстати говоря, знал ли ты, что большинство гномов не умеет проливать слёзы? В древности один из их королей решил, что это - проявление неслыханной слабости для подгорного народа и запретил гномам плакать. (?-?) Тот король довольно быстро погиб, но указ его прижился и у гномов за долгие века практически атрофировались слёзные каналы, а организм выработал иные методы защищать глаза от сора и пыли. (?-?-)? Так что, когда выберешься отсюда, поинтересуйся, как гномы скорбят. Для общего и культурного развития.
        P.S.
        Только у Лони не спрашивай. (??;)
        P.P.S
        Эри наверняка попробует поручить тебе несусветную глупость для собственного развлечения. Будь готов. (?????)
        В тот момент я так торопился узнать, что там с навыками, что не придал строчкам о гномах почти никакого значения. Только потом, изучив магию земли и немного успокоившись, позволил себе их обдумать.
        С тонких намёков богини выходило, что зря я бухтел на гномку по поводу не пролитых по моей преждевременной кончине слёз. Она, как оказалось, просто не могла. Но как тогда понять, печалилась ли она хоть немного? Похоже, ответ на это скрывался за некими традициями подгорного народа. Однако Аллегри права, спрашивать об этом именно у Лони - себе дороже. Гномка была не из тех, кто легко показывает слабину. А если что-то такое было, а я спрошу в лоб, то рискую нарваться если не на грубость, то на ничего не значащую отговорку. Так что я благоразумно оставил вопрос до лучших времён, когда смогу проконсультироваться у кого-то более сведущего в вопросе, чем я сам.
        Мерзко чавкая и хлюпая, Сопля принялась собираться обратно в могучего и ужасающего некроголема. И, глядя на это не слишком аппетитное зрелище, мне в голову неожиданно залетела мысль, что фраза «соплёй перешибу» внезапно приобрела совершенно новый смысл.
        Когда саллех снова начал выглядеть как злобная колбаса, я, с подсознательной опаской поглядывая на чудище, подошёл к нему и, выбрав не прогнивший кусок тела, коснулся некроголема, отправляя его в Хранилище. Исчезновение Сопли сопроводилось негромким хлопком и лёгким толчком от потоков воздуха, рванувших заполнять образовавшийся вакуум. Я впервые прятал в инвентарь что-то настолько огромное и подобные спецэффекты были для меня в диковинку.
        - Охренеть! - раздался позади поражённый выдох.
        Что ж, если для меня это просто необычно, то для Лони подобное зрелище и вовсе за гранью разумного. Как-то мне даже неловко стало, что самый мой удивительный навык - какой-то банальный подпространственный склад. Прямо как в тех японских книжках про попаданцев, блин… Может, нафиг это Владычество, буду подрабатывать перебросчиком армий и припасов в людские тылы?
        …На удивление разумная идея!
        Ну что же, больше никаких дел у нас тут не осталось. Время подниматься.
        - Ну что, пойдём наверх? - повернулся я к гномке.
        Та кивнула и мы чинным прогулочным шагом поднялись к огромной лестнице, ведущей из зала, ради которой и произошло сражение с саллехом. Никакого чудесного преображения, конечно, не произошло. На вершине лестницы нас ожидало всё то же подземелье без особых изменений. Разве что в стене напротив пролёта я увидел большие вертикальные тоннели, уходившие вверх и вниз, напоминая лифтовые шахты.
        Кстати говоря, это ведь то, что надо! Я собирался создавать обычную лестницу для подъёма на этажи, но лифт - это ведь ещё лучше!
        Заглянув внутрь одной из шахт и просветив её отправленной наверх шаровой молнией, я убедился, что на ближайшем отрезке нас не ждёт гнездо какой-нибудь хищной дряни.
        - Что ты делаешь? - с любопытством сунулась посмотреть гномка.
        - Проверяю, чистая ли шахта, - пояснил я, удовлетворённый осмотром.
        - Зачем? - недоумённо склонила набок голову гномка. - У нас ведь нет снаряжения, чтобы по ней подниматься.
        - А нам оно и не нужно, - ухмыльнулся я. - Помнишь, я говорил про короткий путь, который тебе понравится? Смотри.
        Я активировал новообретённую магию земли. Ощущение пространства немедленно изменилось. И я осознал, каким же видит мир вокруг моя рыжая спутница. Все каменные стены и перекрытия отзывались внутри меня неким странным ощущением. Даже закрыв глаза, я точно понимал, как далеко находятся стены, как высоко располагается потолок, какова его толщина. Разве что радиус этих ощущений у меня не шёл ни в какое сравнение с охватом Лони. Я чувствовал метров двадцать вокруг себя, не больше. С точки зрения гномов, наверное, просто курам на смех. Но для кого-то вроде меня - неслыханное достижение.
        Подивившись новым впечатлениям от магии земли, в которых она разительно отличалась от магии молний, которая никаких изменений в сознании не вызывала, я встряхнулся и создал в лифтовой шахте каменную платформу. В отличие от электричества, площадка не появилась из ниоткуда, а сформировалась из окружающих камней. В дело пошло всё - кусок пола, стены самой шахты и порода за ней. Так как стены мне требовались целыми и невредимыми, пришлось напрячься ещё немного и восстановить их структуру.
        - Прошу! - приглашающе взмахнул я рукой.
        Несмотря на мой уверенный вид, на площадку свежесозданного «лифта» я наступал с заметной опаской. Равно как и гномка. Но каменная плита не скрипела, не качалась и не норовила рассыпаться под ногами, выглядя крепким непрошибаемым монолитом.
        Убедившись, что всё в порядке, я торжественно вскинул руку и крикнул:
        - Наверх!
        Заставлять левитировать камни я, конечно же, не умел. В знаниях, что я получил об этой магии, вообще не было ни грамма о левитации или каких-нибудь каменных пулях. Так что пришлось хитрить и заставлять камни по краю платформы прокручиваться на манер шестерён. И, таким образом, под аккомпанемент каменного грохота и скрипа, каменный лифт рванул вверх.
        Долгожданная свобода, наконец, приближалась.
        Глава 30. Выбрался!
        Поток слёз старого шамана поражал воображение. Он был неостановим как Ниагарский водопад и полноводен как Нил. Он щедро орошал камни вокруг и, при желании, я мог бы подставить под него руки и омыть своё испачканное кровью и грязью лицо. Но я решил, что это будет немного чересчур и лучше заняться успокоением расчувствовашегося Горта.
        - Ну всё, старче, хорош слёзы лить! Вот он я, живой и невредимый. А вы чего глаза вытираете, обормоты? - глянул я на столпившихся позади него гоблинов. - Куда вдруг делось ваше гыгыканье и тупые шутки?
        С гоблинами мы столкнулись совершенно случайно. Когда до верхнего этажа подземелья асани оставалось, по прикидкам, всего ничего, наш стремительный подъём оказался внезапно прерван завалом, перекрывавшим шахту лифта. Перед тем, как расчистить шахту магией и двинуться дальше, я решил устроить привал и немного подкрепиться. А заодно пополнить запас магической силы, которую «лифт» потреблял в ощутимом количестве, особенно в паре с шаровой молнией.
        Когда с перекусом было закончено, мы неожиданно услышали вдалеке неясный шум, отдалённо похожий на голоса. После короткого совещания, мы решили двинуться в ту сторону. И решение оказалось совершенно верным. Спустя полчаса мы вышли на группу Горта, устроив счастливое воссоединение.
        - Да как же вы невредимы, Владыка! - укоризненно вскинулся шаман. - Кровь везде! Или вы думали, что обманете меня свежей одеждой?
        Я машинально провёл рукой по лицу с шеей и понял, что оттереть тряпками удалось далеко не всё. Вот же…
        Ситуацию спасла Лони:
        - Уверяю тебя, старый, Владычество здоровее всех здоровых. С чего ты вообще решил, что это его кровь? - спросила она.
        Не ожидавший подобного варианта Горт перестал извергать потоки слёз, крепко задумавшись.
        Я благодарно кивнул гномке за помощь. Кровь, конечно, целиком и полностью была моя. Но чересчур переживавшему за моё здоровье шаману знать об этом совершенно не стоило. Тем более, что все свои травмы я уже потихоньку залечил и чувствовал себя более-менее нормально. Разве что ощущал усталость от в край заколебавшего меня подземелья.
        - Всё в порядке, старче, - подтвердил я. - Скажи-ка лучше, вы сами целы-здоровы?
        - Да, Владыка, - кивнул шаман, перестав заострять внимание на моём внешнем виде. - Благодаря видению от Богини, мы успели заранее найти убежище и перекрыть все подступы к нему толстой стеной льда.
        - Ну и славно, - выдохнул я, оглядывая начавших снова глупо лыбиться обормотов.
        И, пробежав по ним взглядом, нахмурился. Что-то было не так.
        - Старче, а где Шарли? - резко посерьёзнел я, не обнаружив среди гоблинов немаленькую паучиху.
        - Не волнуйтесь, Владыка, - тут же поспешил успокоить меня Горт. - Она в полном порядке и в данный момент отправилась наверх, чтобы сплести для нас канат.
        С этими словами, шаман показал на потолок и, посмотрев туда, я обнаружил над головой зияющий темнотой пролом. А в его глубине сверкали стремительно приближавшиеся вишнёвые огоньки. Спустя несколько секунд чёрная тень, метнувшаяся из пролома, сбила меня с ног и крепко прижала к полу. Хотя я подсознательно готовился к подобной встрече, это не помешало затылку крепко приложиться о камни и я зашипел от боли.
        - Шарли, больно же! - пожаловался я прижавшейся ко мне паучихе. - Я тоже скучал, но нельзя же так на людей бросаться!
        В ответ меня лишь обняли лапами и крепко сжали.
        - Оу-оу-оу, Шарли, раздавишь! - занервничал я.
        На это паучиха никак не отреагировала, и даже наоборот, кажется, обняла ещё сильнее. После чего со мной обошлись и вовсе уж бесцеремонно. Ловко орудуя передними лапами, Шарлотта принялась крутить меня, словно волчок, и я почувствовал, как ноги начало стягивать чем-то тёплым и липким.
        - Стой, Шарли, ты что делаешь?! Шарли, стой! Я же не муха! И игры со связыванием не люблю!!!
        Спустя десяток секунд меня аккуратно положили на пол, вот только радоваться этому я не спешил. Ибо оказался стянут паутиной по рукам и ногам. Отошедшая в сторонку Шарли смотрела на меня с удовлетворённым видом и держала в передних лапках свободный конец белой нити, которой обмотала меня с ног до головы. Оглядевшись по сторонам, паучиха чуть подумала и, подбежав к Лони, вручила этот конец ей.
        Гномка, как ни странно, ничуть происходящему не удивилась и даже одобрительно кивнула Шарлотте:
        - Верно мыслишь, подруга. Пока он будет на привязи, с ним точно ничего не произойдёт.
        - Да вы издеваетесь, что ли?! - возмутился я, извиваясь на полу, словно гусеница.
        Горт, не говоря ни слова, переводил взгляд с меня на гномку и обратно, а на его лице мелькала сложная гамма эмоций. Старый шаман явно пытался понять, что же ему сейчас делать: поддержать сии экстремальные меры по обеспечению безопасности Владыки или же возмутиться столь бесцеремонному с ним обращению. И, судя по затягивающемуся молчанию, побеждало первое.
        …Предатель!

* * *
        Путь до нашего подземного лагеря в шахте, несмотря на мою магию и чутьё гномки, занял больше четырёх часов. Уж больно далеко от него нас занесло. И это, в свою очередь, заставило поразиться тому, насколько же, блин, огромный комплекс отгрохали асани. При желании, тут можно было бы раза четыре поселить жителей города типа Лаграша и ещё осталось бы место на какое-нибудь подземное фермерство.
        Перестав восхищаться моей новообретённой магией земли, первым делом Горт, конечно же, вытряс из меня историю злоключений, начиная с происшествия на обрыве. Опустив некоторые детали вроде использования Мастерских дайсов, о принципе действия которых пока никто не знал, я подробно поведал всё шаману. Гоблин слушал внимательно и не перебивал, лишь изредка вставляя реплики в духе: «Как и ожидалось от Владыки» или «Владыку таким не взять!». Но когда он узнал, что я приручил настоящего некроголема, шамана таки проняло. Он уставился на меня с округлившимися глазами и переспросил:
        - Простите, Владыка, я не ослышался? Вы приручили некроголема? Чужого некроголема?
        Я умолчал о том, что из-за этого чуть не попрощался с миром живых, но вкратце поведал о пояснениях Аллегри, обставив это как обычное откровение, ниспосланное верному апостолу. Лони, услышав эту версию истории, понимающе хмыкнула.
        Шаман довольно долго обдумывал услышанное, после чего прижал кулак к груди и неожиданно поклонился, вопреки моим постоянным требованиям этого не делать.
        - Простите этого старика, Владыка, - неожиданно сказал он. - Сказать по правде, ваши слова звучали настолько немыслимо, что я на секунду дерзнул в них засомневаться. Никогда прежде я не слышал о ком-то настолько сильном и умелом, что смог бы не просто приручить существо, а взять под контроль волю, уже захваченную кем-то другим. Лишь сейчас я начал в полной мере понимать, насколько же вы сильны на самом деле.
        - Ну, ну, старче, не преувеличивай, - попытался отмахнуться я. - Мне просто повезло.
        Шаман, судя по взгляду, явно хотел возразить, но передумал.
        - Как будет угодно Владыке, - ответил он. - Старый Горт уважает вашу неизмеримую скромность. Итак… что произошло после? Вы оставили саллеха внизу или отправила вслед за остальными монстрами?
        - Ни то, ни другое. Я засунул Соплю в своё пространственное хранилище, так что саллех будет всегда под рукой.
        - Соплю? - непонимающе переспросил шаман.
        - Ну, я так назвал некроголема, - пояснил я. - Уж больно сильно его ядро на соплю похоже.
        Гоблин от таких новостей аж споткнулся.
        - При всём уважении, Владыка, но вы выбрали крайне неудачное имя!
        - Почему это? - удивился я. - Только представь, насколько глубокой стала фраза «соплёй перешибу»!
        - А вы не думали, что после этого станут говорить, что вы «сопли распускаете»? Это попросту вредно для вашего статуса! Подумайте о репутации!
        На этот раз была моя очередь остановиться на пару мгновений.
        - Вы обязаны дать саллеху другую кличку, - не терпящим пререканий тоном заявил Горт. - Более грозную, внушительную, наводящую ужас на противников!
        - Например? - спросил я.
        В этот раз остановился Горт.
        - Ненасытный пожиратель тысячи миров? - неуверенно предложил он после паузы.
        Позади раздалось сдавленное фырканье Лони.
        В конечном итоге, вопрос новой клички для Сопли был отложен на будущее и мы отправились дальше. Так как после саллеха никаких значимых событий не произошло, довольно быстро мой рассказ подошёл к концу.
        - Понятно… - задумчиво кивнул шаман. - Что-ж, мне следовало догадаться, что мои опасения будут напрасны.
        - Какие опасения? - заинтересовался я.
        - Когда Богиня послала мне видение, она сказала, что вы ещё живы, Владыка, но находитесь в большой опасности и нуждаетесь в помощи. Я места себе не находил все эти дни и немного успокоился лишь когда узнал, что вы встретились с Лони и движетесь наверх. Но теперь я понимаю, что все мои опасения были напрасны! Похоже, что даже сама Богиня недооценила ваши силы!
        Недооценила, говоришь? Находился в большой опасности, говоришь? А мне она совсем другое пела! Про лёгкую прогулку и всю вот эту вот фигню! А на деле? А на деле я чуть не помер. И теперь я понимаю, что кое-кто ездил мне по ушам. Аллегри! Есть разговор!!!
        Мой мысленный вопль конечно же остался без ответа.
        После этого настала очередь Горта рассказывать об их приключениях, однако ничего интересного и примечательного, кроме той заварушки, что разделила их с гномкой, да пережидания лавины выбиравшихся из комплекса монстров, у них не произошло. Так что вскоре мы коротали время уже обычной болтовнёй. И лишь тогда я начал потихоньку чувствовать, что действительно выбрался.
        Шаман постукивал посохом, гоблины травили тупые шутки про каменных крыс, над которыми смеялась и Лони, подле меня семенила Шарли, решившая теперь не отходить ни на шаг. От всего этого веяло родным и уютным.
        Наконец, мы добрались до шахты, с которой всё началось. Так как монстры выбирались наружу явно в другом месте, пошире, то лагерь, в целом, остался тем же, что и тогда. Разве что виднелись следы похозяйничавших тут крыс.
        - Лони, что сейчас на поверхности? - спросил я, оглядывая опостылевшие уже каменные стены. - День или ночь?
        - Около полудня, - ответила гномка. - Хочешь выйти наружу?
        - Ага, - кивнул я. - Айда к солнышку, лоботрясы!
        Судя по тому, как гоблины ломанулись к выходу, краснокожие охламоны тоже соскучились по небу над головой.
        Лишь оказавшись на свежем воздухе, подставив лицо палящим солнечным лучам, я почувствовал, как с меня окончательно свалился груз подавленности и постоянной тревоги. Тёплый ветер, задувая под рубашку, согревал тело и уносил с собой мрачные мысли. И я, окончательно расслабившись, позволил себе то, чего не мог сделать в подземелье - просто развалился на нагретых камнях, раскинув руки, и принялся таращиться на изредка пробегавшие облака. И едва мне стоило это сделать, как из меня испарились все силы.
        Надо же, выбрался. Причём, что характерно, сохранив руки-ноги и голову. И даже не влип в какую-нибудь двусмысленную глупость.
        Потенциальный элемент той самой глупости неожиданно заслонил собой солнечный диск и ухмыльнулся:
        - Расслабляешься, Владычество?
        - Солнышко заслоняешь, рыжая, - заворчал я, - а ведь только пригрелся.
        - Умылся бы сначала, смотреть страшно, - усмехнулась в ответ гномка. - А потом предлагаю раздавить бутылочку за спасение, - сказав это, она протянула руку, чтобы помочь подняться.
        Похоже, она неплохо понимала, в каком я сейчас состоянии.
        - Бутылочку, говоришь… - пробурчал я и схватился за её ладонь, позволяя поднять себя на ноги.
        Не то что бы я в восторге от гномьего спирта… но сегодня чувствовал, что совсем не против составить Лони компанию.
        Оглядевшись по сторонам в поисках какого-нибудь ручья, я запоздало опомнился, что мог привести себя в порядок ещё в подземелье, попросив Горта плеснуть водички. Да только в тот момент неожиданного и радостного воссоединения никто об этом даже не задумался.
        Ущелье выглядело ровно так же как и прежде. Никаких следов буйства полчища монстров я, на свой дилетантский взгляд, не обнаружил. Что, скорее всего, говорило о том, что армия Мурзика выбиралась наружу в каком-то ином месте. А может, по сию минуту плутает где-то в залах верхних уровней, пытаясь найти дорогу. Как ни крути, а мы неслабо сократили путь, используя магию.
        Так как поблизости я не обнаружил никаких источников воды, я решил просто сделать то, что следовало сделать давным давно - попросить воды у шамана. Но, повернувшись к нему, я обнаружил, что Горт напряжённо смотрит куда-то в сторону полуразрушенного посёлка, где мы поначалу обосновались. Проследив за его взглядом, я увидел, что шаман смотрит в район двора, в котором мы оставили телеги и карету. А если точнее, то в сторону подозрительных фигур, что подле этого двора крутились.
        - Кажется, нас пытаются ограбить, Владыка, - довольно спокойно подметил Горт, увидев, что я слежу за происходящим.
        После чего выразительно хрустнул позвонками, разминая шею.
        Несколько фигур, тем временем, вынесли со двора пару ящиков из числа тех, что остались в телегах. Содержимое одного из ящиков странно посверкивал на солнце, а из второго, влекомые налетевшим ветерком, выпорхнули светлые прямоугольники, начав разлетаться по округе.
        - Мои листовки! - завопил я, сообразив, что к чему.
        - Моя самогонка! - подхватила гномка.
        Усталость и расслабленность как рукой сняло. Внутри начало бурлить тупое раздражение, рождённое тем, что даже пережив такое опасное приключение, я не могу просто взять и спокойно отдохнуть. Потому что какие-то идиоты именно сегодня и именно сейчас решили обнести наши пожитки.
        - Пойдём, дадим им пару уроков вежливости, - сказал я гномке, хлопнув её по плечу, и зажёг над головой пару шаровых молний.
        Уверен, эту встречу они запомнят надолго. Калечить их я, конечно же, не буду, но вот за гномку не поручусь.
        Глава 31. Обновлённый Владыка
        - Всё готово, Владыка, можем отправляться, - сообщил мне подошедший Горт и кинул взгляд на каменную мешанину неподалёку. - Осваивали новый элемент?
        Я задумчиво кивнул.
        - Хотелось разобраться с тонкостями до того, как мы окажемся в дороге. Спасибо, старче, я скоро буду.
        Шаман, не говоря ни слова, стукнул кулаком по груди и отправился обратно, а я критически оглядел результаты своих опытов. Они оказались довольно интересными. Помимо того, что я мог использовать окружающую землю и породу по своему усмотрению, собирая и придавая ей нужную форму, мне также оказалось доступно манипулирование плотностью. Просто взять и получить природный гранит из ничего я, к сожалению, не мог. Но вот собрать и спрессовать тот же песок до такой степени, что он аж превращался в абсолютно гладкий шар, который даже молния раскалывала не сразу - вполне.
        В теории это означало, что я могу спрессовывать подручную породу до плотности гранита или базальта и использовать получившийся материал для строительства замка. Но это лишь в теории. В конце концов, лишь геологическая лаборатория могла бы сказать, насколько мой самодельный гранит соответствует реальному. А где её взять в Тельваре? Правильно, нигде. Так что придётся уповать на собственные ощущения. Кроме того, я подозревал, что на следующем уровне владения данной магией материалы можно будет спрессовывать ещё сильнее.
        Хм. И что получится тогда? Где будет лежать предел? Останется в пределах разумного или шагнёт в сверхплотность? Мысль о возможности создания карманной кварковой планеты звучала забавно. Особенно если её гравитационное поле окажется сильнее тельварского. Но, если начинать думать с таким размахом, то так и до создания чёрной дыры недалеко. Так что, звучит слишком жирно, чтобы быть правдой.
        Шутки шутками, но неожиданно до меня дошло, что та самая фортификационная магия, за которой я начал охотиться, вполне могла быть основана на подобных принципах. Сложность и ограниченность заклинания, скорее всего, заключалась в том, что из-за недостатка научных знаний тельварцам приходилось идти обходными путями и уплотнять стройматериалы какими-то не вполне очевидными для меня способами.
        Я, в свою очередь, не имел ни малейшего понятия, как работает магия, зато ещё помнил кое что из курсов физики и химии. И эти знания, скорее всего, на подсознательном уровне использовались при работе с магией земли, помогая добиваться требуемого результата.
        В любом случае, всё это были лишь догадки, не имевшие под собой каких-либо подтверждённых фактов. Но, как бы там ни было, я теперь мог создавать мосты, чинить дороги, быстро возводить защитные укрепления и перемещать их по мере необходимости. С тактической точки зрения, этот раздел магии был очень силён и гибок, позволяя поддерживать как лично себя, так и целые отряды. Он казался незаменимым при организации обороны или разделении сил противника друг от друга, однако в качестве атакующей силы мои возможности в нём пока что были сильно ограничены.
        После того, как я убедился в невозможности швыряться булыжниками, я расспросил шамана о его знаменитых сосульках и узнал, что подобные заклинания для дистанционного боя покоряются не всем, так как сложны в изучении и запоминании. Всё дело в том, что для их применения требуется сложный конструкт из раздела магии ветра. А большинство тельварских магов - моноэлементалисты и манипуляция чуждым элементом им даётся очень нелегко, даже несмотря на уже готовые формулы заклинаний. Лишь малая часть магов добивается успеха в освоении.
        Иначе говоря, основная масса тельварских чародеев просто неспособна вести эффективное сражение на дальней дистанции.
        Один-единственный вопрос, заданный почти случайно, перевернул моё понимание о местной войне и разъяснил все недоумения, связанные с подавляющим преимуществом фиарнийцев. Это просто война лука против пистолета. Мощный пиромант может устроить вокруг себя настоящее Чистилище, но какой от этого толк, если он не может бросить в сторону солдат с ружьями банальный огненный шар? Конечно, у него наверняка была какая-то дистанция, на которой он мог бы воспламенить цель с расстояния, но я готов был поставить золотой на то, что фиарнийское ружьё стреляет дальше.
        Мда, огненный шар… Казалось бы, самое базовое заклинание, которым маги из фэнтези-книжек раскидываются с пелёнок направо и налево, в Тельваре - сложнейшее умение, которое не каждый может покорить. После осознания этой истины я понял, что мои познания о магии не то что поверхностные, они едва могут сравниться с пылью на этой поверхности.
        Кроме того, немного подумав, я понял, что проблема не только в малом количестве магов-дистанционщиков, но и в слабой убойной силе. Судя по тому, что я видел у Горта, скорость снаряда быстро падала. В памяти ещё оставались свежи воспоминания о том, как сосульки, запущенные в вожака хургов, просто застряли в его шерсти. А когда шаман кидался большими льдинами, то и вовсе старался держаться как можно ближе к цели. Силы ветра было недостаточно, чтобы разгонять куски льда до скорости хотя бы пушечного ядра.
        В общем, расклад сил оказался намного хуже, чем я представлял поначалу. И теперь я вполне понимал, почему Орен так яро загорелся идеей рейлгана.
        Кроме того, у меня возник вопрос, почему при использовании таких заклинаний я ни разу не ощущал потоков ветра, хотя, если рассуждать логически, задувать должно не хуже турбины. Но его я решил оставить на потом. Дозировку откровений за раз лучше не превышать.
        Подводя итоги, чтобы иметь возможность кидаться камнями, мне надо или изучить магию воздуха, или… Фиг его знает, что ещё тут может помочь. Имелись некоторые надежды, что проблему поможет решить второй уровень магии земли, но никаких гарантий на это не было. Да и когда я вообще смогу изучить этот самый второй уровень? С другой стороны, магия молний с самого начала позволяла каким угодно образом перемещать шаровое заклинание в пространстве. Но, как я подозревал, тут имелось существенное отличие в том, что я перемещал не предмет, а атмосферное явление, как и маги-воздушники, к слову. Так что, это был слабый аргумент.
        В общем, ситуация требовала значительного уточнения и новых бесед с Гортом, ибо у меня появилось множество вопросов о магии, которые раньше даже не приходили в голову. В том числе и о странной лучевой магии мёртвых ящериц. Ну а пока, в моём арсенале находились лишь внезапные овраги под ногами, падающие стены и потолки, да шипы различных форм и размеров. Плюс, опять же, я мог быстро возводить в чистом поле каменные укрытия и передвигать их вместе с защитниками. Такой себе БТР магической эры. Правда, магической энергии подобные манёвры пожирали просто прорву, намного превосходя расходы на тот же лифт.
        Тяжело вздохнув и бросив последний взгляд на раскуроченный во время испытаний горный склон, я отправился к каравану. После того, как мы вчера разогнали расхитителей нашей собственности - к слову, тех самых бандитов, что видели по дороге в ущелье, на коротком совещании было принято решение сниматься с места. Из-за моего падения, время, что мы провели тут, ощутимо затянулось, а ведь по плану ещё предстояла поездка к Маракскому хребту, чтобы найти некоего отшельника. Так что остаток вчерашнего дня гоблины приводили повозки в порядок, возвращали грузы на место и таскали руду из шахты. А утром, перед самым отбытием, в телеги отправились съестные припасы и остатки вещей.
        Ну а я, наконец, выпустил на волю ящеров. Честно говоря, хоть я и провёл эксперимент на Тузике, подсознательно всё равно немного опасался, что с животинами что-то могло случиться за это время. Но зверюги встретили свежий воздух шумным фырканьем и лёгкой паникой. Ещё бы. Ведь, по их мнению, буквально мгновение назад они стояли в уютном загоне - и вот уже находятся на залитой утренним солнцем улице, в окружении шумных гоблинов.
        - Надо же, ты сегодня как огурчик! - весело махнула мне Лони, напомнив про вчерашнюю вечернюю попойку в честь всеобщего возвращения целыми и невредимыми.
        - Привыкаю, наверное, - отшутился я.
        Но рыжая была права, утром я действительно проснулся свежим, полным сил и без обычных после гномьего спирта головных болей. Неужели купание в магическом киселе усилило меня и в этом аспекте тоже? Эх, вот была бы у меня нормальная начальница, которая всё объясняет…
        Вокруг телег царило неторопливое оживление. Кто-то запихивал под лавку последний вещмешок, кто-то деловито пинал колесо повозки, забыв проверить его раньше. Несколько гоблинов деловито втыкали в крепления давишние копья с чёрными стягами. Тук и ещё парочка охламонов, стоя чуть в стороне, о чём-то горячо спорили и время от времени картинно напрягали мускулы. Видать, выясняли, у кого бицепс больше. Кстати говоря, а они всегда выглядели так мощно?.. Хм…
        Единственной, кто не участвовал во всеобщей подготовке к отправке, была Шарли. Паучиха немного успокоилась и сегодня уже не бродила за мной неотрывно как тень, занявшись какими-то своими паучьими делами. А сейчас умиротворённо дрыхла на крыше кареты, пригревшись на солнышке.
        - Ну что, оболтусы?! - гаркнул я. - Готовы снова поотбивать задницы о лавки, пока будем по кочкам трястись?
        - Да, Владыка! - раздался со всех сторон нестройный, но искренний хор.
        - Тогда марш по повозкам!
        Вновь зафыркали ящеры, делая первые шаги по пыльной дороге. Опять заскрипели колёса, похрустывая гравием и песком. Привычно долетали обрывки гоблинского смеха и тупых шуточек. Поползли за окном однообразные пейзажи ущелья. И я понял, что даже соскучился по этому всему. Быть может, виной всему несколько дней жизни в подземном лабиринте?
        - А ты изменился, Нотан, - неожиданно раздалось с соседнего сиденья.
        Отведя взгляд от окна, я удивлённо уставился на сидевшую напротив гномку.
        - Вот уж не думала, что ты первым рванёшь начищать морды тем идиотам, - тем временем продолжала она. - Да и тогда, с саллехом… Похоже, падение в это ущелье подействовало на тебя намного лучше, чем все мои попытки растормошить тебя вместе взятые.
        Она смотрела на меня с необычной серьёзностью, словно пыталась взглядом найти причину этих изменений.
        Я ненадолго задумался и был вынужден признать правоту Лони. Очень интересно… Я стал менее осторожен? Или просто начал больше верить в свои силы? Даже самому себе я пока затруднялся ответить на эти вопросы.
        - Возможно… - рассеянно кивнул я. - Но почему я не слышу радости в голосе? Это ведь именно то, чего ты хотела добиться.
        - А с чего ты взял, что я не рада? - Лони удивлённо вскинула брови. - Я очень даже довольна твоими изменениями. Просто…
        Она неожиданно замялась, словно сомневалась, продолжать ли фразу дальше.
        - «Просто» что? - надавил я.
        - Просто как же наши вечерние посиделки?! - неожиданно бухнула гномка, отводя взгляд. - Раньше у меня был хоть какой-то повод, чтобы ты составил компанию!
        Мой горестный вздох, скорее всего, было слышно на всю округу. Но от чего-то меня не покидало ощущение, что реальную причину я так и не услышал.
        Глава 32. Пёстрая гамма орочьего общества
        На то, чтобы покинуть ущелье Бар-Гаота, понадобился почти целый день. Так как нам нужно было продолжать двигаться на северо-восток, чтобы попасть к Маракскому хребту, то мы не могли покинуть ущелье той же дорогой, по которой прибыли, иначе пришлось бы делать огромный крюк. Вместо этого мы отправились дальше по ущелью и покинули его с другой стороны.
        С не слишком гостеприимным местом мы распрощались без каких-либо происшествий. И, как стало понятно позже, нам очень сильно повезло не застрять в ущелье до темноты. Ближе к полуночи, когда большая часть лагеря, не считая часовых, уже мирно дрыхла, по округе раскатился дикий заливистый рёв и перелай, смешанный с грохотом и визгливым скрипом. Так как от ущелья мы пока отъехали не особо далеко, весь этот праздник жизни был слышен ясно и отчётливо, будучи усиленным горным эхом. В результате, мы вскочили с постелей как подорванные.
        Какое-то время лагерь находился в состоянии лёгкой паники. Кто-то готовился воевать, кто-то думал, что лагерь сейчас снимется с места и мы отправимся куда подальше. Но Горт быстро втолковал в полусонные головы гоблинов мысль, что это завывает демоническая армия самого Владыки, а значит, беспокоиться не о чем.
        Ох, мне бы его уверенность…
        Конечно, я сказал Мурзику, чтобы он вёл свою ватагу на запад, на войну с людами. Но поди разбери, что могло случиться в головах у монстров за это время. Девяносто девять процентов из них тупы как пробки и руководствуются только мыслями о том как пожрать, поспать и найти самку. Лишь единицы, вроде Мурзика или его безвременно почившего сынули имели какие-то зачатки настоящего разума. И хватит ли их сил и авторитета на то, чтобы удержать ошалевшее от свободы и свежего воздуха кодло в узде - большой вопрос.
        Но, в итоге, мои опасения оказались напрасны. Через пару часов гвалт начал стихать. Не то монстры угомонились, не то отправились таки из ущелья на запад. И, выждав ещё около часа, для надёжности, мы постепенно начали возвращаться ко сну.
        В дорогу снялись рано. Само собой, гоблины из-за этого были злые и невыспавшиеся, и примерно до обеда даже не разбрасывались тупыми шуточками, ибо я не услышал ни одной. Но это ещё могло быть потому, что мы с Лони, пользуясь благами кареты, до обеда просто дрыхли, навёрстывая упущенное.
        Остаток дня прошёл спокойно. Ближе к вечеру пейзажи за окном сменились с уныло-каменистых бугров на сочную альпийскую зелёнь и жить стало как-то повеселее. Уж больно мне опостылело лицезреть каменюки разных форм, цветов и размеров. Где-то на восток, за этими горами, по подножию которых мы сейчас двигались, лежала Файеса, страна птицеподобных существ. Поначалу я думал, что они смахивают на обычных гарпий, но позже узнал, что гуманоидного в них очень немного. В живую, понятное дело, я ни одного файесца не видел - по каким-то причинам птицы не покидали границы своей территории и в войне не участвовали. Что вызывало во мне глубокое недоумение, ведь однажды может настать и их черёд. Да только к тому моменту уже никто не сможет протянуть им руку помощи. А ведь сколько пользы могла бы принести эта живая авиация! Разведка, бомбардировка игрушками Орена, похищение или ликвидация вражеских офицеров… Список, на самом деле, можно продолжать ещё долго.
        Учитывая, что у людов нет авиации, файесцы могли сыграть роль той самой гири, что перевесила бы чашу весов на сторону тельварцев. С другой стороны, любое новое оружие всегда подстёгивает развитие мер противодействия ему. И, создай люды собственные летательные аппараты, расклад сил мог бы стать ещё хуже? Хм…
        В подобных раздумьях я и проводил всё время, пока мы катились в сторону Маракского хребта. Да и не только подобных. В голову лезло всё, начиная от роста Шарлотты и улучшившихся способностей, заканчивая настырно прокручивавшимися воспоминаниями о злоключениях в подземелье. Гномка тоже погрузилась в какие-то свои мысли и большую часть времени лежала на сиденье, задумчиво таращась в потолок. К своему обычному оживлённому состоянию она возвращалась только на привалах, когда весь караван собирался в большую кучу на обед или ночлег.
        Пополудни второго дня как мы покинули ущелье произошло событие, которое надломило непривычную тишину, царившую в карете.
        - Это ещё что за рожа? - удивлённо буркнул я, выглядывая в окно.
        - Хм? Ты о чём? - встрепенулась Лони и встала, чтобы посмотреть.
        За окном медленно проплывала огромная каменная голова весьма свирепого вида. Голова сия изображала лицо типичного воинственного орка. С торчащими клыками, сурово сдвинутыми бровями и прочими брутальными чертами. Голову немного перекосило из-за просевшей под ней земли, а местами её покрывал мох, но менее свирепой от этого она не становилась, скорее даже наоборот.
        - А, это, - сказала гномка, ничуть не удивившись зрелищу. - Орочьи племена ставят такие головы на границе своих владений. Вроде бы, сами орки по виду такой головы могут точно понять, что за племя тут живёт. Это у них что-то вроде путевого знака. Понятия не имею, как они различают эти головы, но мы въезжаем на территорию племени Тар-Шал. Пополним у них припасы и, если повезёт, я свой нагрудник починю. Металл у орков, конечно, мусор, но лучше так, чем в одном поддоспешнике бегать.
        Неожиданно в переднюю стенку кареты раздался деликатный стук Горта. Приоткрыв специальное окошко, он кашлянул и сообщил:
        - Владыка, я бы порекомендовал на время скрыть вашу ауру. Племя, к которому мы направляемся, славится резким и воинственным нравом. Не хотелось бы вызвать излишние… волнения.
        - Понял, старче, - кивнул я. - Не будем искать проблем на ровном месте.
        В том, чтобы припрятать Мастерские дайсы, сейчас не было проблемы. Так как мне больше не приходилось таскать в Хранилище ящеров, то у меня снова появилось немного свободных ячеек. Коснувшись браслета и открыв меню, я зашёл в раздел «инвентаря», чтобы закинуть туда кубики, как внезапно мой взгляд зацепился за одну совершенно позабытую в последней суматохе вещь. За чёртов магический торшер.
        Подобранный в подземелье артефакт полностью вылетел у меня из головы. А ведь его, по хорошему, стоило бы показать Горту, который разбирался в подобных вещах явно получше меня. С другой стороны, это не было делом первостепенной важности, так что посох вполне мог поваляться в Хранилище до поры, до времени.
        Закинув дайсы в Хранилище, я выбросил посох из головы и продолжил таращиться в окошко, обсуждая с разговорившейся гномкой разную ерунду.
        Так как племена являлись лишь частью какого-то орочьего княжества, то их территория обычно была невелика. И племя Тар-Шал не было исключением. Всего через три-четыре часа пути перед нами уже маячили серые строения. А когда мы подъехали ближе, я увидел, что это вполне солидные, одно-двухэтажные дома, сложенные из крупного, грубо обработанного горного камня.
        Судя по площади, что поселение занимало на пологом склоне, оно тянуло если и не на гордое звание города, то на очень крупную деревню точно. И, когда мы въехали на окраины поселения, я в этом убедился.
        Поселение Тар-Шал оказалось очень оживлённым. Даже на окраинах всюду сновали жители, большую часть из которых составляли орки. Несмотря на смешение народов из-за войны, это племя жило достаточно далеко от всего этого бардака, чтобы их это мало коснулось. И, стоит отметить, я впервые видел орков в их, так скажем, естественной среде обитания.
        В отличие от их собратьев, живших в гоблинском королевстве и одетых, в целом, в типичные для всех рубахи, да штаны, местные щеголяли в тяжёлых пёстрых халатах с массивными поясами.
        Лони, немного понимавшая в укладе орочьей жизни, принялась пояснять неочевидные детали. Например, красные халаты носили кузнецы, зелёные полагались охотникам, синие кожевенникам. Старейшине племени полагался белый халат, а князю - золотой. Многое значили и многочисленные узоры на ткани, но я так быстро запутался в их хитросплетениях, что быстро махнул рукой и перестал даже пытаться запоминать. На языке так и вертелась шутка про цветовую дифференциацию штанов, но я держал её при себе - в Тельваре её всё равно никто бы не понял.
        Но, несмотря на всю пестроту и обилие узоров, халаты смотрелись на орках на удивление органично и солидно, особенно если халат сочетался с цветом кожи хозяина. А орки щеголяли довольно большой палитрой, начиная с светло-серого и заканчивая глубоким тёмно-зелёным, практически чёрным.
        Даже местные стражники ходили в халатах, разве что натягивали поверх латный нагрудник. Не знаю, насколько удобно было сражаться с монстрами в такой одежде или гоняться за хулиганами, но и не мне ведь это носить.
        Пока мы катили по улицам не то городка, не то деревни, на наш странноватый карван с паучихой на карете постоянно бросали подозрительные взгляды, особенно стража, но никто не пытался остановить и выяснить, кто мы и откуда. Да что там говорить, даже при въезде в поселение никто не спросил подорожную. Отношение к безопасности у орков, мягко говоря, вызывало вопросы. С другой стороны, при их силе и габаритах, это скорее пришлые должны были задумываться о безопасности. Собственной.
        Вскоре гоблины обнаружили что-то вроде постоялого двора и остановили возле него караван. После недолгого общения внутри, Горт дал команду выгружаться и загонять повозки во двор.
        - Неужели сегодня поспим в нормальных кроватях? - устало потянулась гномка, разминая спину.
        И если гномка была привычной к походным условиям и просто радовалась неожиданно свалившейся капельке комфорта, то я, как никто другой, соскучился по приличной кровати и подушке. И единственное, что могло бы меня остановить сейчас от их использования, это клопы.
        Владельцем постоялого двора оказалась мощная орчиха с крайне выдающимися достоинствами. Настоящая мечта орка или любителя больших мускулистых мамочек. Гоблины с гномкой подле неё выглядели сущими детьми. Да и я, пожалуй, недалеко ушёл. Оглядев нашу компанию, орчиха основательно задержала взгляд на мне, но ничего не сказала. Впрочем, я уже успел привыкнуть к подобным случаям.
        Постоялый двор оказался намного скромнее, чем я ожидал. Стойло для ящеров, двор для телег, несколько комнат и таверна внизу, которая явно и приносила хозяйке основной доход, так как найти постояльцев в настолько отдалённом поселении - та ещё задача.
        Утряся последние детали с орчихой, шаман подошёл с небольшой связкой ключей. Даже слишком небольшой. Он явно хотел о чём-то сообщить, но нас неожиданно окликнула Лони, вытащившая наружу свой истрёпанный доспех.
        - Нотан, Горт, я пойду поищу кузнеца, пока не стемнело, - сообщила она. - Просто скажете потом, где моя комната, хорошо?
        Не ожидая от нас какого-либо ответа, она подошла к хозяйке постоялого двора и, спросив направление к кузницам, отправилась по делам. А выражение на лице Горта после этого стало ещё более сложным.
        - Какие-то проблемы, старче? - спросил его я.
        Как оказалось, в том, что гостиница находится в столь непопулярном у путешественников месте, есть существенный плюс. Абсолютно все комнаты были совершенно свободны. Но проблема заключалась в их количестве. Комнат оказалось всего три. На десяток охламонов, шамана, гномку и меня.
        Одну из них, самую лучшую и благоустроенную, на единственного постояльца, Горт, само собой, вручил мне. Сам же шаман собирался разместиться вместе со своим отрядом в двух других. Попроще и помногоместнее. И вопрос, что вызвал у него замешательство, звучал следующим образом: в какую из комнат селить Лони?
        Поначалу я долго не мог осознать, что именно так напрягло шамана, а когда осознал - дико расхохотался. Нет, я вполне понимал ход его мыслей. Но проблемы в этом никакой не видел. Какой джентльмен позволит даме спать в куче храпящих и сопящих гоблинов, когда есть приличные апартаменты?
        - Хозяйка, кровать ведь достаточно большая? - спросил я орчиху.
        - Конечно! - рыкнула та. - Это ж орочья кровать, туда таких тростиночек как ты можно штук пять уложить и место останется.
        - Вот видишь, старче, - успокоил я Горта. - Места валом. Так что сели её потом туда.
        Услышав это, шаман посмотрел на меня несколько удивлённо, но успокоился и кивнул. Хмыкнув, я взял у него ключи и, выслушав краткую инструкцию от хозяйки о том, где находится комната, отправился наверх. Что? Я, наверное, должен был смутиться из-за того, что кровать в комнате всего одна? Вот ещё, я ж не какой-нибудь японский школьник из аниме, а взрослый и рассудительный человек. И Лони далеко не девочка. Мы столько времени спали в одной карете или даже в подземелье, и никто от этого ещё не умер. Значит и тут проблем не должно быть.
        Ну а если у кого-то с подобным положением вещей возникнут проблемы, в центре всегда можно положить разделительного гоблина.
        Глава 33. Вечер в таверне не бывает спокойным
        Интерьер постоялого двора оказался под стать орочьим халатам. Повсюду лежали многочисленные цветные ковры весьма солидной толщины, а на стенах висели узкие полосы ткани вроде вымпелов, с различными узорами.
        Поднявшись в комнату и с немалым трудом отворив тяжеленную дверь, я убедился в правдивости слов хозяйки. Кровать была воистину огромна. Настолько огромна, что, при желании, на ней можно устроить пробежку и наматывать круги как на стадионе. Похоже, это был «семейный номер», но со всеми вытекающими из орочьей комплекции габаритами.
        Закинув в сундук свои нехитрые пожитки, я скинул сапоги с плащом и с наслаждением развалился на кровати. И мгновенно утонул в толстом пуховом одеяле. Чёрт, а мне нравится у орков! Эти ребята явно знают толк в правильном отдыхе.
        Обнимающее со всех сторон одеяло медленно и коварно нагоняло сонливость, пользуясь помощью последних тёплых лучей закатного солнца, подогревавших комнату. По идее, мне сейчас стоило начинать подготовку к очередной религиозной пропаганде, но… не в этот раз. Хочу просто отдохнуть, хотя бы раз за последние недели. Миссионерской миссией можно будет заняться и на обратном пути.
        Сейчас бы ещё ванну горячую… Но, увы, помыться тут можно было лишь в общественной купальне, а идти в орочью баню меня как-то не прельщало. Так и комплексы можно себе нажить, знаете ли. Хорошо всё таки было дома. И горячая вода в любой момент, и Эсми с Латикой до блеска ототрут, даже если ты упорно пытаешься их выгнать из купальни. Пока я не покинул Лаграш почти на целый месяц, даже не понимал, что успел привыкнуть ко всему этому. Интересно, как там эти две чертовки? Целый месяц ни до кого не домогаться. Это непросто, наверное… И где Лаэнвель их таких откопал?..
        Мерный гул толпы, доносящийся с улицы, и бубнёж гоблинов, обживавших соседние комнаты, убаюкивал не хуже колыбельной. Довольно быстро меня окончательно сморило и одеяло радостно всосало меня в свои недра, растворяя меня в себе, делая единым целым с пуховой колыбелью.
        Сложно сказать, сколько я в итоге проспал, но когда меня разбудил стук в дверь, в комнате уже было темно. Световой кристалл был накрыт тканью, которую я, само собой, не снял перед тем как упасть на кровать, и теперь он тускло просвечивал сквозь неё.
        - Владыка, вы тут? - раздался за дверью голос шамана.
        - Да, старче, минутку! - крикнул я, подавляя мощный зевок, и с большим сожалением выбрался из столь уютно обнявшего меня одеяла.
        Потирая сонные глаза, снял с кристалла ткань, после чего открыл дверь Горту.
        - Что-то случилось, старче? - спросил я. - Сколько времени?
        - Ох, простите, Владыка, я не думал, что вы спите, - сокрушился Горт, заметив мой сонный вид. - Солнце лишь недавно зашло. Я пришёл сообщить, что ужин готов. Вы спуститесь в таверну или подать вам в комнату?
        Я слегка удивился. Получается, я проспал всего час или немного больше? А такое ощущение, словно прошло уже несколько часов и сейчас глубокая ночь.
        - Не нужно, старче, я сейчас спущусь, - ответил я, сбрасывая остатки сонливости. - К слову, Лони уже вернулась?
        - Нет, Владыка, ещё нет.
        - Вот и славно, - кивнул я. - Тогда мне нужно будет перекинуться с тобой парой слов, пока её нет на горизонте. Как раз за ужином и обговорим.
        Таверна по вечерней поре была забита битком. Во многом, не без помощи гоблинов, конечно же. К моменту, когда я туда спустился, охламоны уже вовсю работали ложками, подчистую уминая всё, что стояло перед ними. Жители городка, заглянувшие после рабочего дня пропустить кружку-другую, от них, само собой, не отставали, успевая между делом обсуждать последние городские сплетни. В том числе и наш приезд.
        В центре зала, лениво гудя, горел каменный очаг, подогревая холодный по предночной поре горный воздух. Меж столов, разнося заказы, вовсю курсировали хозяйка и ещё пара орчих помоложе. Хозяйка передвигалась важно и с достоинством, а вот молодые подавальщицы так и норовили игриво покрутить задом подле приглянувшегося им орка. Порой толика внимания перепадала даже гоблинам.
        В общем, в едальне царил праздник жизни и живота как он есть.
        Приземлившись возле Горта на заранее приготовленное место, я сначала уделил некоторое внимание пряной похлёбке, отдавая ей должное, после чего перешёл к делу:
        - Скажи мне, старче, ты в гномьих традициях разбираешься?
        - Хм… - чуть посерьёзнел шаман, откладывая ложку. - Кое что знаю, Владыка. Но разве не лучше спрашивать подобные вещи у Лони? Или вы хотите узнать что-то…
        - Чего не хочу спрашивать у неё самой, да, - закончил я его мысль. - Так вот, старче. Я слышал, что гномы не умеют плакать и выражают скорбь как-то иначе, чем остальные народы.
        - Да, это так, - кивнул гоблин. - Когда я был ещё молод и сражался на фронте, то часто видел как гномы, отправляя тела павших на родину, рисовали на щеках красные полосы, - гоблин небрежно мазанул двумя пальцами по щеке, изображая примерный принцип. - Иногда так делали прямо в бою, используя вместо краски свою кровь из раны или кровь погибшего.
        - Красные линии, значит… - задумчиво пробормотал я, припоминая торопливо вытиравшую лицо Лони. - Спасибо, старче, просветил.
        - Простите за нескромный вопрос, Владыка… - неуверенно начал шаман, глядя на меня. - Неужели у Лони…
        - Всё в порядке, Горт, - остановил его я, - не беспокойся. Ничего не случилось. Просто мне показалось неудобным спрашивать такие вещи у неё, вот и всё.
        - Что-ж… Этот старик понимает, - кивнул гоблин и, посидев несколько секунд в задумчивости, вернулся к трапезе.
        Похоже, мои слова его ничуть не убедили, но, как и водится, развивать тему шаман не стал.
        Несколько секунд я просто перемешивал похлёбку по кругу, размышляя о характере гномки. И ведь даже виду не подала! Нет, я, конечно, слышал, что у рыжих своебразная натура, нет души, и всё такое прочее. А тут ещё и всё помножено на суровую гномью кровь. Может, для них такое поведение просто в порядке вещей?
        Прихлёбывая супчик, я задумался над тем, как бы спросить про это у Горта, не вызывая ещё больше беспокойства, но мои думы оказались прерваны раздавшимся снаружи топотом. Дверь в таверну распахнулась и внутрь завалился запыхавшийся орк.
        - Мужики! Там на кузнечной площади какая-то рыжая гнома наших в шурук ломает! Уже даже Иргота положила!
        Зал таверны после этого натурально взорвался. Позабыв о купленных напитках и еде, орки вскакивали с мест и ломились к выходу. И в этом гвалте никто даже не обратил внимания на грохот от ещё парочки отлетевших в сторону стульев.
        - В кого она их там ломает?! - завопил я, предчувствуя большую беду.
        - Что творит эта гномка?! - вторил мне шаман.
        Бросив полный сожаления взгляд на стол с едой, мы кинулись следом за толпой орков.
        Судя по ажиотажу, царившему на улице, посмотреть на то, что за разборки умудрилась устроить Лони с орками, хотели многие. Но, по крайней мере, это позволяло нам с Гортом не спрашивать дорогу. Вскоре обычные дома на улице сменились крупными мастерскими, некоторые из них даже продолжали работать, несмотря на зашедшее солнце.
        Спустя минуту поток орков вынес нас на небольшую площадь, мощно сотрясавшуюся от разносившегося по ней рыка. В мешанине рёвов и криков я смог различить два основных клича:
        - ДАР-ГУЛУТ! ДАР-ГУЛУТ! ДАР-ГУЛУТ! - голосили одни.
        - РЫЖАЯ! РЫЖАЯ! РЫЖАЯ! - ревели другие.
        Пользуясь преимуществами нашей скромной комплекции, мы с Гортом принялись спешно просачиваться ближе к центру собравшейся толпы, ибо, по понятным причинам, из задних рядов ничего разглядеть не могли.
        Оттоптав по пути несколько ног и получив с полдюжины болезненных тычков от шальных локтей, мы таки пробились в самое сердце сборища, обнаружив там клочок свободного пространства и совершенно неожиданную картину.
        На площади стоял мощный стол, который, судя по виду, я не смог бы даже сдвинуть с места, и два не менее кряжистых табурета. На табуретах восседали Лони с орком в красном халате и… банально боролись на руках.
        Я мысленно сплюнул. Тот самый «шурук», из-за которого мы с Гортом запаниковали, оказался банальным армрестлингом. На кой чёрт мы вообще сюда бежали? Могли ведь спокойно есть супчик… Впрочем, глядя на творящееся за столом, я быстро забыл про еду, так как там происходило нечто, выбивавшееся из моего понимания мира.
        Лони и некий, судя по цвету халата, кузнец Дар-Гулут, почти до слышимого хруста сцепив руки, пытались одолеть друг друга. Они тяжело дышали и пытались прожечь соперника взглядом. Орк напрягся настолько, что правый рукав халата лопнул по швам, обнажив огромный бицепс. Но, вопреки логике, хотя орк был намного больше, тяжелее и явно сильнее от природы, ему не удавалось сдвинуть руку гномки даже на сантиметр.
        Впрочем, Лони этот результат доставался явно нелегко. Слабины она не давала, но сделать что-то с рукой орка тоже не могла. Сцепленные руки замерли в начальной позиции, словно каменные изваяния, лишь иногда, едва заметно, подрагивая. И, судя по всё нарастающему рёву вокруг, они находились в таком положении уже давно. Но, само собой, никто не хотел сдаваться или признавать ничью.
        - РЫЖАЯ! РЫЖАЯ! РЫЖАЯ! РЫЖАЯ! РЫЖАЯ! РЫЖАЯ!
        - ДАР-ГУЛУТ! ДАР-ГУЛУТ! ДАР-ГУЛУТ!
        Вопившие орки впадали чуть ли не в боевой транс и, судя по количеству возгласов, всё большее и большее их количество переходило на сторону несгибаемой гномки. От рёва могучих глоток закладывало уши. От топота множества ног вибрировала мостовая. Волны дикой, чуть ли не первобытной энергии, пронизывали ночной воздух и пьянили не хуже браги.
        Видя, что гномка всё ещё не может продавить своего соперника, я сложил ладони рупором и крикнул:
        - ЛОМАЙ ЕГО, ЛОНИ!
        Хотя я стоял довольно близко к столу, я не был уверен, что она услышала мой крик поддержки, так как он немедленно утонул в окружающем гвалте и растворился в нём без следа. Однако, благодаря ему или нет, но спустя пару секунд ситуация изменилась. Рука орка мелко задрожала и начала медленно отклоняться к столу под давлением гномки. Судя по реакции, орк этого совсем не ожидал и вены на мыщцах вспухли ещё сильнее, так и норовя лопнуть. Вот только Лони, захватив преимущество, уже не собиралась его уступать. Напрягаясь изо всех сил и скрежеща зубами, она неуклонно давила вражескую ладонь вниз. Дар-Гулут яростно сопротивлялся, оттягивая момент поражения насколько было в его силах. Но спустя минуту упорной борьбы костяшки пальцев коснулись столешницы и могучий орк обмяк, признавая поражение.
        - РЫЖАЯЯЯЯ!!!!!!!!!!! - неистово зашлась толпа, которой уже не было никакой разницы, что их собрат проиграл пришлой чужачке, да ещё и гномке.
        Они просто бесхитростно восхваляли ту силу и волю к победе, что она показала.
        - ДААААААААА!!!!!! - заорала Лони, победно вскидывая руки.
        Радостно крутанувшись на месте, она увидела меня с Гортом и бросилась в нашу сторону.
        - Видал, Нотан?! - радостно завопила она, сияя, словно лампочка. - Сильнейшего орка племени завалила! Да дед мне в жизни не поверит, что гномка смогла орка забороть! Это только самым сильным гномам удавалось!
        - Не волнуйся, мы с Гортом свидетели! - я старательно пытался перекрыть окружающий гвалт. - Кроме того, ты ведь теперь не просто обычная гномка, - подмигнул я и напомнил про один давний разговор. - Точно не хочешь стать генералом Владыки демонов?
        Лони, слегка растерявшись, распахнула глаза, поняв, о чём идёт речь, и взглянула на свою руку. Видимо, окончательно осознав, насколько сильнее она стала, находясь в моей компании. И это заставило меня задуматься о том, а насколько сильными успели стать гоблины?
        Кстати говоря, мы с гномкой ведь, пока были в подземелье асани, некоторое время провели наедине. Интересно, могло это позволить ей получить большее усиление, чем обычно, или этот эффект не зависит от количества окружающих?
        Неожиданно гвалт на площади утих, а орки, пытавшиеся всё это время одобрительно хлопнуть гномку по спине или плечу, вдруг расступились. И, взглянув, мы обнаружили возле нас того самого орка, что минуту назад проиграл Лони.
        Поначалу я напрягся и решил, что он пришёл требовать реванша, а то и обвинить в жульничестве, но, вглядевшись, понял, что Дар-Гулут выглядит удивительно серьёзным, словно он мгновение назад принял решение, что должно было изменить всю его жизнь. Только не говорите, что он решил напроситься к ней в ученики или что-то типа того?
        - Кхм… - слегка смущённо кашлянул он, чтобы точно привлечь внимание. - Гнома, я вижу тебя впервые, но ты оказалась самой сильной женщиной, что я встречал за всю свою жизнь. Я, Дар-Гулут, зову тебя в жёны!
        Глава 34. От любви до ненависти один шаг
        Довольно быстро, после слов, сказанных кузнецом, на площади воцарилась тишина.
        Несколько секунд Лони удивлённо хлопала глазами, явно не ожидая такого поворота. Взяв себя в руки, она вежливо улыбнулась и ответила орку:
        - Спасибо за похвалу и предложение, однако я откажусь.
        - Но почему?! - озадаченно рыкнул Дар-Гулут и хлопнул себя по груди. - Я лучший кузнец племени! И один из самых сильных орков княжества! Или тебя смущает, что я орк?
        - Нет, дело не в этом, - помотала головой гномка. - Просто я уже помолвлена.
        Я одобрительно кивнул. Отличный и вежливый ход отвадить внезапного ухажёра. В конце концов, ему ведь невдомёк, что эта помолвка - одно большое и запутанное недоразумение.
        - Помолвка ещё не брак! - вот только орк, похоже, сдаваться не собирался. - Скажи мне, с кем ты помолвлена, гнома, и я брошу ему вызов!
        Судя по выражению, что застыло на лице Лони, она ожидала несколько иной реакции. Но гномка так забавно выглядела, что я не удержался и решил немного над ней подшутить:
        - Слушай, а мне нравится этот парень, - сказал я, слегка пихнув её локтем. - Раз уж ты забыла свой прошлый план, может, тебе стоит принять предложение этого уважаемого орка? Привезёшь домой, покажешь деду, расскажешь как он добился твоей руки…
        Я почти слышал деревянный скрип, с которым гномка повернулась в мою сторону, так и не сменив выражение лица. И нечего на меня так смотреть! Будешь в следующий раз знать, как до беспамятства напиваться!
        - Не понимаю, про что толкует твой странный приятель, гнома, но он явно на моей стороне! - тем временем, обрадованно заявил кузнец. - Послушай его и прими моё предложение!
        Орочий рык вернул гномку в реальность. Взглянув на Дар-Гулута, Лони ненадолго задумалась и ответила:
        - Послушай, Дар-Гулут, ты вроде неплохой мужик, но не понимаешь, во что ввязываешься, - тон гномки стал ощутимо серьёзнее, чем раньше. Видимо, она решила окончательно закрыть тему. - Даже если ты бросишь вызов моему жениху, после этого, по гномьим традициям, тебе придётся сразиться с моим дедом, знаменитым Ореном из клана Меднобородов.
        - Самим Ореном?!.. - опешил кузнец.
        - Но я уверена, что до него очередь даже не дойдёт, - продолжала жёстко давить Лони. - Скажи мне, Дар-Гулут, способен ли ты, как мой жених, остановить нападение дракона на город? Одним ударом уничтожить пару Ходунов фиарнийцев? Выйти против некроголема и подчинить его своей воле?
        Прежде квадратное лицо орка принялось вытягиваться, словно дыня. И, глядя на это, я невольно сделал грудь колесом. Пускай гномка говорила всё это, чтобы не в меру упорный орк от неё отстал, слышать подобное всё равно было приятно.
        - Да кто такой вообще твой жених, гнома?! - обречённо взвыл кузнец. - Кто способен смахнуться в одиночку с некроголемом?!
        Я чувствовал, как мой нос стремительно задирается ввысь от самодовольства и вот-вот начнёт попирать небеса. Да-да, брат орк, это всё я. Не в одиночку, правда, рыжая малость приукрашивает, но всё таки. Блин, стоп. Я что, действительно так крут?! Даже жаль, что орка придётся оставить в неведении, иначе бы…
        - Знакомься, это Нотан, мой жених, - показала в мою сторону гномка.
        …Ась? Что она только что сделала?
        Я повернулся в сторону Лони и увидел на её лице довольную ухмылку.
        Понятно. Это месть?
        Это месть, да?!
        Вот ведь зараза рыжая. Я, конечно, первый начал, но моя шутка была не настолько жестока!
        - Чего? - тупо переспросил орк и смерил меня оценивающим взглядом. - Вот этот дрыщ что-ли?
        А вот сейчас обидно было! Нет, так-то он всё верно сказал, даже возразить нечего, особенно на фоне орков… Но всё равно обидно!
        - Как ты смеешь, деревенщина, так обращаться к великому Владыке демонов?! - взорвался молчавший доселе Горт. - Пади ниц пред апостолом Богини и моли о прощении!
        - Какой ещё Владыка демонов?! - окончательно закипел орк. - Какие, к ворласкам, некроголемы?! Этот дохляк даже боевым топором нормально не взмахнёт! За идиота меня держите?! - его мыщцы взбугрились и кузнец пристально уставился на меня. Ситуация резко накалилась. - Ты, задохлик! Сразись со мной! Это бой за женщину!
        - Отказываюсь, - коротко ответил я, поковырявшись в ухе. Раздражённый орк ревел не хуже сирены, от чего закладывало уши. - У меня нет причин сражаться.
        Ещё идиотской дуэли на пустом месте мне тут не хватало.
        - Чего? - глупо хлопнул глазами Дар-Гулут и опять взревел. - Трус! Я собираюсь увести твою невесту, а ты ничего не сделаешь?!
        Этот крикливый орк начал меня конкретно раздражать, но я, тяжело вздохнув, попытался пояснить ему как можно доходчивей:
        - Слушай, орче, наша помолвка - глупая случайность и жениться мы не планируем. А тебя, здоровяк, она пыталась таким образом тактично и вежливо отшить, да только до тебя, как оказалось, это не доходит, - я мельком глянул на Лони и совершил мелкую и подлую месть. - Но если ты так серьёзно настроен, то никто не сможет тебя остановить от попыток завоевать её сердце!
        На этот раз пришла очередь гномки прожигать меня взглядом. Ну а что, какая шутка - такой и ответ!
        - Нотан, это подло! - вскинулась она. - За тебя я ещё готова выйти, но за эту гору мышц не пойду, даже если мне заплатят!
        Из уст жадной до денег гномки это звучало весьма серьёзным заявлением, но я уже не мог остановиться и продолжил на ней подшучивать:
        - Да брось, он ведь отличная пара! Силён, вынослив, знает кузнечное дело, клыки на загляденье, - я принялся вовсю нахваливать орка. - Только представь, как вы вместе куёте пятиручные мечи!
        - Издеваешься? - фыркнула Лони. - Да чтобы кто-то, кроме гнома, смог выковать приличный пятиручный клинок?
        - Ну всё, вы меня достали! - казалось, ещё немного, и из ушей орка, оставшегося за бортом нашего разговора, повалит пар. - Пришли поиздеваться над Дар-Гулутом, да?! Не того орка выбрали! Конец тебе, мозгляк! - зарычал он, сжимая кулак. - Тебе и твоей гномке!
        Дар-Гулута сгубила огромная самоуверенность и… самоуверенность. Если бы он сразу и без затей вписал мне от всей души, остались бы от Владыки рожки да ножки. Разве что Лони смогла бы как-то помочь, если бы успела. Однако кузнец готовился к удару слишком долго и ещё дольше показушно бравировал мышцами, ни капли не сомневаясь, что я ни на что не способен.
        Так что к тому времени, когда он занёс огромный кулак для удара, ему в лицо уже стремительно рос косой каменный столб. Раздался глухой хруст удара и Дар-Гулут, болезненно рыча, упал на землю и схватился за челюсть.
        Неожиданно я почувствовал мощную волну холода, пришедшую справа и, глянув туда, обнаружил Горта, стоявшего с ледяной сферой наготове. Очень интересно, раньше я таких эффектов никогда не ощущал.
        Но думать о шамане мне было некогда. Окружающие орки, увидев, что я свалил их кузнеца и, кажется, даже сломал ему челюсть, потащили из-за поясов всякое разное, способное причинять травмы и увечья. От ремесленных молотков до традиционных кинжалов, что были тут на правах трости британского джентльмена.
        Охватив столько расстояния, сколько позволяли мои скромные навыки, я вздыбил мостовую под их ногами, заставив орков потерять равновесие. После чего каменные «волны» оттащили ближайших здоровяков подальше от нас, внося ещё больше хаоса и сумятицы в толпу.
        - Владыка, я не уверен, но может понадобиться ваша аура, - тихо обронил Горт, оглядываясь по сторонам.
        - Говорила же, он даже думает мышцами, - мрачно пробормотала Лони, оценивая обстановку.
        - Это твоя вина, если что, - напомнил я. - Могла просто напугать его байками и уйти.
        - Ты первый начал, - дёрнула плечом гномка. - Не смогла удержаться.
        - Предлагаю оставить вашу ссору на потом, - вмешался шаман, когда я уже хотел ответить рыжей очередной шпилькой.
        - Твоя правда, старче, - вздохнул я, кивая.
        В толпе орков постепенно восстанавливался порядок, Дар-Гулут уже норовил подняться на ноги, а значит ситуацию нужно было разруливать в срочном порядке, пока всё окончательно не превратилось в славный уличный мордобой с особо тяжкими. Над толпой постепенно поднимался гвалт, предвещающий наступление драки.
        - Так значит, вот как выглядит знаменитое орочье гостеприимство?! - крикнул я на всю площадь.
        Не ожидавшие такого вопроса орки вновь притихли и принялись переговариваться, поглядывая в нашу сторону.
        - Когда я ехал сюда, то слышал истории, - продолжил я наспех придуманную речь. - Истории о том, что гостеприимство орков сравнимо лишь с их храбростью! Что их радушие может посоревноваться даже с их силой! Но что я вижу?
        Я обвёл умолкшую толпу тяжёлым взглядом и, для острастки, добавил вокруг себя капельку лёгких электрических разрядов, чем вызвал новую волну перешёптываний в толпе. Даже Дар-Гулут, желавший немедля намять мне бока, затих и, продолжая держаться за повреждённую челюсть, пристально осматривал меня, словно взглянув по новому.
        - Я вижу неотёсанных чурбанов, что позабыли о своих традициях и гостеприимстве! Которые не гнушаются отбивать чужих женщин из-за сиюминутного желания! Которые готовы броситься с кулаками на первого встречного! Вы позабыли свои традиции, орки?! Как давно это произошло?! - рявкнул я, взмахнув рукой.
        По площади прокатилась угнетающая волна от магической ауры, выпущенной Мастерскими дайсами, что я извлёк свои фирменным движением. Следом по мостовой пришёлся тяжёлый удар магией земли, исполосовавший её множеством глубоких трещин и орки опасливо сделали ещё пару шагов назад. Я мысленно ухмыльнулся. Чем драматичнее я им тут устрою спецэффекты, тем проще будет пронять этих здоровяков.
        - Может быть ещё тогда, когда ваши предки отказались от Богини?! Когда предали свою веру и отвернулись от той, что подарила жизнь всему Тельвару и вашему народу?! Ответьте мне, орки! Как давно ваш народ отверг традиции и банальную честь?!
        Речь вышла корявенькой и спонтанной, но эффект, вроде бы, возымела. Клыкастые здоровяки опустили оружие и принялись переглядываться. Кто-то растерянно. Кто-то смущённо. Виновато. Некоторые стояли, о чём-то крепко задумавшись.
        - Да чего вы его слушаете, собратья?! - как выяснилось, задумались не все. - Вы только гляньте на него, это ж вылитый люд!
        - Где ты видел люда с магией, дубина? - раздалось в ответ. - Да ещё с двумя элементами и без посохов всяких! От него так чародейством давит, что аж клыки сводит.
        - Что тут происходит? - по площади прокатился мощный, уверенный рык и все орки, как один, повернулись в сторону его обладателя.
        Глянув туда, я увидел, как сквозь расступившуюся толпу вышагивает немолодой орк в белом халате в окружении группы стражников. Ага, вот и старейшина племени прибыл. Так, и что теперь? Это к лучшему или худшему?
        Старейшина шёл уверенно, но попав под воздействие ауры дайсов, ненадолго замедлился. Лаграшцы уже давно привыкли к этому чувству, но для тех, кто сталкивался с ним впервые, ощущения были не из приятных. Пройдя в центр площади, и окинув взглядом развороченый кусок с пострадавших кузнецом, старейшина глянул на нас и нахмурился:
        - Ещё раз спрашиваю, что тут происходит? - повторил он.
        Глава 35. Проблемы будущего меня
        - Доброго вечера, старейшина, - поздоровался я, окинув взглядом стражников вокруг него.
        Мощные бойцы явно нервничали под непривычным давлением дайсов. Да и сам глава племени, судя по взгляду и разным мелким движениям, ощущал себя весьма некомфортно.
        - Мои извинения за бардак, - тем временем, продолжил я. - Но меня вынудили преподать небольшой урок хороших манер.
        Раз уж дошло до такого, держаться надо как можно уверенней, словно ничего серьёзного не случилось.
        - Это - небольшой урок? - скептически хмыкнул орк. - Площадь изорвана в клочья, Дар-Гулут избит, а моё нутро просто вопит от твоей жажды крови, чужеземец.
        - Дар-Гулут получил ровно один удар, когда бросился с кулаками на меня и моих спутников, - пожал я плечами, мысленно подивившись как старейшина воспринял ауру Мастерских дайсов. - Что до площади, мне просто нужно было остановить ваших соплеменников от, кхм, необдуманных действий. Поверьте, старейшина, я ещё даже не начинал применять магию по настоящему.
        Угроза? Угроза. В то же время, я начал отчётливо понимать, что мои нынешние возможности действительно позволяли делать такие заявления. Может мне и недоставало боевого опыта, однако никто не помешал бы возвести вокруг нашей группы каменные стены и поднять над ними сферы шаровых молний, которые поливали бы всё вокруг электрическим дождём. …Блин, так я что, правда стал так крут?!..
        - Старейшина Маргар, чужак говорит правду, - неожиданно заговорил кузнец, болезненно шевеля челюстью и поднимаясь на ноги. - Всё случилось из-за того, что кровь ударила мне в голову. Поначалу я был очень зол… но его слова отрезвили меня.
        - Слова? - удивился старейшина. - А, понятно, та речь, которую я слышал, когда подходил сюда. Но я всё ещё не понимаю, что между вами произошло.
        Оценив то, что кузнец имел достоинство признать свою ошибку, я решил немного сгладить углы.
        - У Дар-Гулута и моей спутницы Лони было состязание в шурук, в котором он проиграл, - принялся пояснять я. - Впечатлившись её силой и волей, он немедленно предложил ей стать его женой. На что получил вежливый отказ, так как она уже помолвлена. Однако чувства, что обуяли Дар-Гулута, видимо оказались слишком горячи и затуманили его разум. Отказу он не внял и разговор пришлось вести… в несколько ином тоне.
        Маргар несколько секунд задумчиво стоял, после чего сделал тяжёлый вздох.
        - Дар-Гулут, я знал, что у тебя горячая голова, но чтобы настолько… - сказал он, повернувшись к кузнецу. - Шагай к лекарю. И зайди ко мне завтра утром. Что до вас, - старейшина окинул взглядом нашу группу и сказал с некоторым интересом. - Никогда не думал, что повстречаю на своём веку настоящего асани. Что ж, Дар-Гулут нарвался сам и получил по заслугам. Но за повреждённую площадь придётся выплатить компенсацию.
        - И о какой сумме идёт речь? - слегка напрягся я.
        Если орк сейчас заломит штраф непомерных размеров, миром мы, наверное, не разойдёмся. Конечно, раскурочил её именно я, но…
        - Две серебряных монеты, - вынес свой вердикт старейшина.
        Что ж, звучало не так уж и страшно. Как минимум, значительно дружелюбнее, нежели: «Моя твоя арестовать».
        - Да это ж грабёж, - тихо буркнула гномка слева.
        - Вполне обычный штраф, - опроверг её Горт. - Но по статусу ли вам будет соглашаться на него, Владыка?
        Услышав это, брови старейшины удивлённо взлетели вверх.
        - Хм… - принял я задумчивый вид. - Скажите мне, старейшина, разве кто-нибудь, не считая Дар-Гулута, пострадал?
        Старейшина, оглядевшись, насколько позволяли магические фонари на площади, помотал головой.
        - Вроде бы нет. К чему ты клонишь, чужак?
        - Чтобы защитить себя и своих спутников, я мог бы разнести тут всё по кирпичику, - ответил я, обведя площадь рукой, - и отправить ваших людей на больничную койку.
        С ладони сорвался ослепительный росчерк, осветивший площадь на пару мгновений, и растворился в ночном небе. Пришедший следом раскат грома заставил большинство орков отшатнуться, а стражу занервничать ещё больше.
        - И я был бы в своём праве, так как они напали на нас первыми, - продолжил я. - Однако все живы и здоровы, а единственное, что пострадало - это несколько камней на площади. Вам не кажется, что я уже компенсировал всё, что должен был?
        Вроде бы, прозвучало вполне внушительно. Конечно, заплатить штраф и мирно разойтись было бы намного проще, но старче прав - не по статусу. Хоть я всё ещё слабо воспринимаю себя важной шишкой, важно не то, что думаю о себе я, а то, что думают остальные.
        Старейшина Маргар долго стоял, обдумывая услышанное, прежде чем вздохнул и согласился:
        - Твоя правда, чужеземец. Мне стоило взглянуть на ситуацию шире.
        Поняв, что на этом инцидент будет исчерпан, Горт, наконец, позволил себе расслабиться и убрал ледяную сферу. Ощущение холода, исходившее от шамана, тотчас ушло. Вслед за ним я тоже незаметно отправил дайсы в Хранилище, чтобы убрать столь нервирующую орков ауру. Если уж шаман решил, что больше нет повода для беспокойства, то мне и подавно нет смысла заморачиваться.
        На лицах стражников, хотя они изо всех сил старались этого не показывать, явственно проявилось облегчение. Да и сам старейшина малость просветлел лицом и принялся отдавать указания:
        - Убедитесь, что со зрителями точно всё в порядке и отправьте уже всех по домам, - сказал он страже. - И отправьте поутру за каменщиками, чтобы площадь поправили.
        Разобравшись с подчинёнными, старейшина вновь обратил на нас внимание и, откашлявшись, произнёс:
        - Как главе племени, мне не хочется, чтобы ваши впечатления о поселении были омрачены случившимся. Как на счёт посидеть у меня дома за кружечкой гираки? Скрывать не буду, хочется узнать о вас побольше, да послушать новости из других краёв.
        Насколько я помнил, гиракой в Тельваре называли какое-то лёгкое вино, которое ставили на стол, когда хотели приветить гостя, но не ужрать его в сопли. В общем, старейшина действительно оказался настроен довольно добродушно и хотел замять случившееся.
        Так как Лони и Горт были не против, мне оставалось только согласиться.
        - Отлично! - рыкнул орк и призывно взмахнул рукой. - Тогда следуйте за мной.
        После чего направился прочь с площади.
        Я, оглядев напоследок учинённый мною разгром, задумчиво пошкрябал в затылке. Можно было бы попробовать восстановить мощение своими силами, но я не был уверен, что выйдет красиво. А если не получится красиво, чтоб выглядело как прежде, то не стоит и браться, дабы не бросать пятно на только что обретённую репутацию. Кроме того, многие камни улетели за пределы радиуса действия моей магии, что задачу совсем не упрощало.
        Мысленно махнув на всё это рукой, я направился следом за старейшиной и моими спутниками, что уже успели уйти немного вперёд.
        - Не держи зла на Дар-Гулута, гнома, - сказал, тем временем, старейшина. - Он хороший малый, но с женщинами ему уж очень не везёт.
        - Да я уже забыла про это, - пожала плечами Лони. - Но если он настолько напорист с каждой дамой, то не удивлена, что ему дают от ворот поворот.
        - Это у него от отца, - усмехнулся Маргар. - Но тому хотя бы повезло таки отыскать себе жену.
        Как оказалось, старейшина жил не слишком далеко от ремесленных улиц, так что путь не занял много времени. Убранство его жилья оказалось вполне типичным. Ковры, декоративные ткани на стенах и простая, но крепкая мебель. По дому носилась детвора. Видимо, внуки и внучки. Хотя детворой их воспринимать было довольно сложно, ибо габаритами они были лишь немного меньше меня, но значительно превосходили Лони с Гортом.
        - Вагрола! - позвал кого-то старейшина, попутно трепля волосы налетевших внучат. - У нас сегодня гости!
        Навстречу нам вышла пожилая орчиха. Судя по всему, жена. Поздоровавшись с нами, она выслушала старейшину и отправилась накрывать на стол.
        - Хотя немного поздно представляться, но меня зовут Маргар, - рыкнул старейшина, когда всё было готово и мы расселись по местам. - Как вы уже знаете, я старейшина этого племени. Итак, чужеземцы, кто вы и из каких краёв прибыли?
        Прежде чем ответить, я промочил горло гиракой. Напиток напомнил мне старый добрый глинтвейн. Такой же горячий и пряный. Неплохой выбор для прохладной горной ночи, особенно когда неподалёку горит очаг или камин.
        - Что-ж… Позвольте представиться, уважаемый старейшина. Меня зовут Нотан. Владыка демонов Нотан. И, как бы странно это не звучало, я апостол Богини.

* * *
        Нехитрая закуска успела почти полностью исчезнуть со стола, когда наш обмен вопросами и ответами наконец подошёл к концу. Плеснув в кружку ещё немного уже остывшей гираки, старейшина задумчиво сделал глоток и крякнул:
        - Однако.
        Жена старейшины давно ушла на кухню, чтобы не мешать беседе, а вот макушки орчат то и дело выглядывали из дверного проёма.
        - Асани-апостол, внучка великого мастера Орена и самый известный в своём поколении шаман гоблинов, - продолжил Маргар. - Вот уж не думал, что доживу до подобной встречи.
        - И вас не удивляет моя личность? - полюбопытствовал я.
        За то время, что мы тут провели, старейшина узнал большую часть нашей нехитрой истории с момента отправки из Лаграша, за тем исключением, что я не стал рассказывать о грузе, что мы везём. Дело было даже не в доверии, а в банальных опасениях, что старейшина возмутится тому, что мы без спроса покусились на ресурсы, находившиеся, по факту, на территории орков. Так что по основной легенде мы направлялись к Маракскому хребту, а в ущелье заглянули любопытства ради и обезвредили там ажно целого некроголема. Завершал эту нехитрую полуправду пересказ стычки с кузнецом, во время которого я, наконец, узнал, как же Лони впуталась в эту историю.
        Оказалось, что, когда она отдала свой нагрудник на починку и вышла из кузницы, то увидела, как орки ставят на площади стол с табуретами, к которым сразу потянулись зеваки. Заинтересовавшись, она решила задержаться и посмотреть, что там затевали. А когда увидела, что местные мастера после работы собираются развлечься борьбой на руках, не удержалась и решила поучаствовать. Результат нам известен. Гномка - абсолютный чемпион в шурук среди целого орочьего племени. И, кажется, именно это удивляло Маргара намного больше, нежели моё заявление о том, что я Владыка и апостол.
        - Не могу сказать, что я не удивлён, - помотал головой орк. - Однако мой дед верил в Богиню. И я всё ещё помню истории, что он рассказывал мне в детстве. Пускай я сам и не разделил его веру, но разве это значит, что Богиня не может существовать?
        Я мысленно хмыкнул. Орк-агностик? Очень интересно.
        - Будь ты один, апостол Нотан, я мог бы и усомниться в твоих словах, - продолжил Маргар. - Но ты прибыл в компании гоблина, в чьих словах я не стал бы сомневаться. Кроме того, с теми отголосками силы, что я на себе ощутил, тоже трудно спорить.
        - Погодите, вы так уверенно говорите про слова Горта, словно знаете его? - спохватился я, припомнив, что до этого староста тоже сказал что-то уважительное про шамана.
        - Хм. Нет, Владыка, с этим уважаемым орком я вижусь впервые, - помотал головой гоблин, чуть задумавшись.
        - И немудрено, - хмыкнул Маргар. - Мы не пересекались лично, но мне известен лишь один шаман воды по имени Горт. Горт Интаг, бывший командир легендарного пятнадцатого разведывательного. Я ведь не ошибаюсь? - он вопросительно взглянул на гоблина.
        Я сделал тоже самое, но уже с удивлением. А старикан-то ещё более важная шишка, чем я думал раньше. А вот Лони, судя по реакции, а точнее, её отсутствию, ничего нового сейчас не услышала.
        - Это было очень давно, старейшина Маргар, - сдержанно ответил шаман. - Настолько давно, что я уже готовился в ближайшее время помирать. Но появление Владыки Нотана вдохнуло в меня новую жизнь и силы, и теперь моё место подле него.
        Старче, чертяка, зачем так проникновенно? Я ж сейчас слезу пущу!
        - И всё таки я не ошибся, - кивнул старейшина. - Славно. Рад знать, что такой известный шаман ещё в строю.
        Я наклонился к гоблину и тихо спросил:
        - Чем ты так отличился, старче?
        - Расскажу как-нибудь на досуге, Владыка, - ответил шаман. - Но мои достижения слишком преувеличены, не ожидайте многого.
        Отчего-то мне показалось, что гоблин скромничает.
        Маргар, тем временем, махом допил остатки вина и неожиданно обратился ко мне:
        - Итак, Нотан, как я понимаю, вы направляетесь к Маракскому хребту, чтобы найти какого-то мага, верно?
        Абсолютно все встреченные мной орки в этом племени обращались к собеседникам исключительно на «ты» и когда Маргар внезапно изменил форму обращения, я на некоторое время растерялся и не сразу осознал, что он говорит про нашу группу в целом, а не конкретно про меня.
        - Да, всё верно, - кивнул я после невольно подзатянувшейся паузы. - Вы что-то знаете о нём, старейшина?
        - Не то что бы знаю… - нахмурился орк. - Вживую его никто не видел, хотя он поселился на хребте пятнадцать лет назад. Как или откуда он добывает провиант - никто не знает. На охоте не замечен, на наш рынок он тоже не заходит. К соседним племенам, вроде бы, тоже. Когда охотники или пастухи оказывались поблизости от его дома, он сразу же начинал закидывать их заклинаниями через окна. Так что соплеменники уже давно стараются избегать тех мест.
        Я мысленно присвистнул.
        - Какой доброжелательный.
        - Не то слово, - хмыкнул Маргар. - Будь ты обычным магом, Нотан, я бы попытался тебя отговорить от попытки познакомиться с этим чародеем. Но не думаю, что с вашей подготовкой возникнут какие-то проблемы. Скажи только, на кой тебе этот спятивший отшельник?
        - Богиня поведала мне, что у него имеется какой-то мощный артефакт, который может помочь в войне с людами, - ответил я в общих чертах. - И, по возможности, я хотел бы его заполучить.
        - Вот оно как. Ну, могу лишь пожелать удачи, - рыкнул старейшина. - Чувствую, задачка будет не из простых.
        Он чувствовал, а я в этом даже не сомневался. Аллегри с самого начала сказала, что будет сложно и даже с риском для жизни, из-за чего я поначалу вообще не хотел ввязываться в эту историю. И теперь, после беседы со старейшиной, былые сомнения вновь подняли голову и вкрадчиво зашипели: «Поехали домоооой, поехали домоооой». Но будет глупо повернуть назад, когда мы уже забрались в такую глушь. Кроме того… очень уж хотелось заполучить мощный артефакт.
        Мы просидели за столом ещё около часа, болтая о всякой ерунде. Горт поделился свежими новостями из гоблинского королевства и с линии фронта, какие до него долетали. Потом Маргар немного поспрашивал Лони о ней самой и её деде, попутно рассказав несколько солдатских баек из своей молодости. В общем, к тому моменту, когда мы выбрались из-за стола, чтобы отправиться на постоялый двор, время уже шло к полуночи.
        Когда мы уже попрощались и Лони с Гортом спустились с крыльца, старейшина неожиданно задержал меня, опустив руку на плечо.
        - Ты, апостол, конечно сам себе голова, - тихо рыкнул он, чтобы не услышали мои спутники, - но подумал бы ещё на счёт вашей помолвки. Невеста то завидная.
        Когда мы рассказали старейшине более подробную версию нашей стычки с Дар-Гулутом, то немного посвятили его в сопутствующие детали. И теперь это вышло мне боком. Старикан, ну блин, не усложняй! И без того уже каша в голове, а теперь ты ещё.
        - Спасибо за совет, уважаемый Маргар, - вежливо ответил я, чтобы не развивать разговор на эту тему. - Доброй вам ночи.
        - Доброй, - кивнул он в ответ. - И поаккуратнее там с тем отшельником. Мало ли…
        Холодный ночной воздух быстро выветрил из головы лёгкий хмель. Шедшие рядом Горт с Лони что-то негромко обсуждали, но я не вслушивался в их бубнёж, пытаясь навести порядок в болоте, которое только что взбаламутил орк.
        Блин, я ведь только недавно смог выбросить всю эту ерунду из головы.
        Подняв голову, я взглянул на мерцающие в вышине звёзды. Сидит ведь где-то там и ржёт, небось, над моими проблемами. Наверняка считает их мелкими и ерундовыми. Да и заслуженно, наверное.
        Как ни крути, а мне не особо нравилась мысль о договорном браке. Было в этом что-то неправильное. А романтических чувств я к гномке как-то не питал. Дружеские симпатии? Это да. Уважение и доверие? Однозначно. В случае заварушки я без проблем бы доверил ей спину. Да что там говорить, уже доверял, когда мы схватились с некроголемом. Возможно, вся проблема была в том, что я видел в ней не девушку, а кузнеца и мощного бойца, готового смахнуться с монстром с одной лишь дубиной и удочкой. А тот орк, Дар-Гулут, наоборот увидел в ней женщину своей мечты. Разница менталитетов во все красе. Для Тельвара это наверняка нормально. Да только вот я не местный и привык к другому.
        - Какой-то ты смурной, Владычество, - раздался голос возмутительницы моего спокойствия. - Случилось что?
        Я повернулся к ней и внимательно посмотрел ей в глаза, словно пытался отыскать там ответы на вопросы.
        - Чего это ты на меня так уставился? - растерялась она. - Старый, что это с Нотаном?
        - Да нормально всё, - вздохнул я. - Просто задумался о разной ерунде.
        Надо выбросить всё это из головы. По крайней мере, до Лаграша. Может гномка вспомнит свой старый план. Может мы придумаем что-то новое. Ну а если нет… В конце концов, мы взрослые люди и можем сесть и всё обсудить. А пока нет никакого смысла так сильно над всем этим задумываться. В конце концов, я даже не знаю, что думает по этому поводу сама гномка. Стоп…
        От внезапного осознания я едва не споткнулся. А почему я вообще начал думать об этом в подобном ключе? Раньше я размышлял над этим просто как над возможным вариантом, если отвертеться не получится. А сейчас… А сейчас я всерьёз размышляю, «хочу» или «не хочу»? Почему? Наверное потому, что я начал подсознательно считать, что никакого плана, ни нового, ни старого, уже не будет. И я или женюсь из-за дурацкого розыгрыша, или мои отношения с Ореном могут резко испортиться. А лучший в Тельваре инженер был нужен мне как воздух.
        А ещё из-за той фразы на площади, что бросила гномка сгоряча. «За тебя я ещё готова выйти, но за эту гору мышц не пойду, даже если мне заплатят!». И моё идиотское подсознание сходу принялось… Мда… И старейшина ещё невольно подлил в это маслица.
        Нет, мне точно нужно опустошить голову. И вообще не вспоминать об этой теме, пока мы не вернёмся домой.
        Пока я пытался решить проблемы вселенского масштаба, мы добрались до постоялого двора. Кинув взгляд на подворье, я махнул своим спутникам:
        - Вы идите, а я ещё к Шарлотте загляну.
        В подобных случаях, когда ночлег находился не на краю поселения, Шарли приходилось ночевать вместе с повозками и ящерами, чтобы не напугать случайно жителей или стражу, которая не станет разбираться, монстр перед ними или милейшая и добрейшая домашняя паучиха. Так что Шарли сейчас явно скучала.
        Так и оказалось. Стоило мне зайти во двор и поздороваться с гоблином, которому выпала участь сторожить наш груз в первую половину ночи, как ко мне бросилась чёрная тень, сверкающая вишнёвыми огоньками глаз.
        - Я тоже скучал, Шарли, - погладил я трущуюся о бок паучиху и присел на лежащий у стены стог сена.
        Обрадованная Шарлотта весело нарезала вокруг меня круги, пока не угомонилась и не устроилась под боком.
        - Почему вокруг столько сложностей, Шарли? - спросил я её. - Может ты знаешь, как сделать всё проще?
        Паучиха повернулась и, пару мгновений посмотрев на меня, помотала головой.
        - Так и думал, - вздохнул я.
        Посидев так какое-то время, поглаживая восьмилапую подругу, я упорядочил наконец мысли и затолкал всё лишнее в дальний уголок. Проблема от этого, конечно, никуда не денется, но пусть над этим ломает голову будущий я, когда придёт время. А пока… Спать…
        Даже не думал, что из Шарли выйдет такая на диво удобная подушка.
        Глава 36. Шпиль
        Нет ничего лучше, чем проснуться поутру с горячей красоткой под боком. Наслаждаться тёмными волосами у тебя на щеке, ощущать рукой биение её сердца. Что? У неё восемь лап, говорите? Так это не беда, а наоборот - достоинство! Значит, обнимать может лучше и крепче.
        Могуче зевнув и проморгавшись, я оторвал голову от подушки, роль которой досталась тёплому брюшку Шарли, и огляделся. Как и ожидалось, я обнаружил себя на всё том же подворье и всё той же куче сена. У дальней стены, тихо что-то бубня, рубилась в картишки парочка гоблинов. Лениво фыркали ящеры от щекотавшего их морды утреннего солнца. В общем, чистая идиллия.
        Однако с ночной поры, когда я, сам того не заметив, пригрелся у паучихи и заснул, произошли кое-какие изменения. Например, мои ботинки оказались сняты и аккуратно стояли на земле, подле сена. А сам я оказался укрыт тем самым пуховым одеялом, с которым успел слиться в экстазе прошлым вечером. Ну, по крайней мере, на ощупь оно оказалось точно таким же и отлично грело, несмотря на утреннюю прохладу.
        Заметив, что я проснулся, Шарлотта зашевелилась и сползла с кучи сена, усиленно разминая затёкшие лапы.
        - Доброе утро, Шарли, - пробормотал я, испуская очередной зевок. - Это ты одеяло притащила?
        Паучиха, закончив с разминкой, повернулась ко мне и помотала головой.
        - Горт?
        Снова отрицание.
        - Неужели Лони?
        На этот раз я получил в ответ активный кивок.
        - Хм… Вот оно как, - пробормотал я, вытаскивая из волос застрявшие там соломинки. - Значит, с ботинками тоже она постаралась.
        Паучиха снова кивнула и аккуратно придвинула мою обувь поближе, чтобы мне было удобнее до неё дотянуться.
        - Могла бы и разбудить… - проворчал я, обуваясь. - Такой был шанс выспаться на нормальной кровати…
        Впрочем, ворчал я больше для виду, так как отдохнул за эту ночь на удивление хорошо. Просто так совпало или мне стоит использовать Шарли вместо подушки почаще?
        Увидев, что я проснулся, гоблины-караульные побросали карты и подскочили ко мне:
        - Добрый утра, Владыка! - бодро рявкнули они.
        - Утра, - кивнул я. - Ночь тихо прошла?
        - Да, Владыка. Никто не беспокоить. Так как вы спать тут, шамана удвоить караул.
        - Вот кстати об этом, - чуть нахмурился я. - Почему не разбудили и не отправили в комнату?
        Гоблины слегка виновато переглянулись и один из них почесал в затылке:
        - Шамана так и хотеть, Владыка, но Лони не дать. Сказать - хороший сон. Крепкий. Нарушать нельзя. Потом принести одеяло.
        - Понятно, - вздохнул я.
        И что это было, интересно? Своеобразная забота или хитрый план, нацеленный на безраздельное властвование над кроватью?
        - Где они сейчас, к слову? - уточнил я у гоблинов, которые уже собирались вернуться к игре.
        - Идти на рынок, Владыка. Провизия закупать, для ремонта всякое.
        В общем, на неопределённый срок я оказался предоставлен самому себе. Впрочем, не думал, что они будут ходить слишком долго, так как в путь лучше отправляться пораньше, а задерживаться тут ещё на один день мы не планировали.
        Так и оказалось. Где-то часа через два, как раз когда я успел умыться, освежиться и позавтракать, в подворье постоялого двора завалилась гомонящая горстка гоблинов, тащивших ящики и мешки со свежими припасами, а следом за ними зашли Горт и Лони. Шаман вышагивал налегке, а Лони несла многострадальный нагрудник, забранный из починки.
        - Выспался, Владычество? - весело взмахнула она рукой.
        Что бы эдакого ей ответить я так и не придумал.
        Спустя каких-то полчаса мы отправились в путь. Впереди нас ожидали ещё два дня горных путей и загадочный отшельник, результат встречи с которым никто не брался загадывать.
        Ни о какой накатанной колее речи, конечно, не шло. Хоть какая-то дорога имелась тут только потому, что из племени время от времени на промысел отправлялись охотники, камнетёсы и лесорубы, привозя добычу и материалы в поселение на телегах.
        И, как выяснилось к вечеру следующего дня, выбранная нами дорога в итоге заворачивала круто на северо-восток, в сторону массивных заснеженных вершин. Нам же, исходя из оставленных Аллегри смутных инструкций, требовалось точно в противоположную сторону.
        - Итак, что будем делать? - спросила Лони, оглядывая местные пейзажи и слегка поёживаясь.
        Недавно прошёл мелкий дождь, что мгновенно сделало горный воздух чуть ли не ледяным, и небо всё ещё было затянуто тучами. Приближающаяся ночь обещала быть крайне холодной, несмотря на разгар лета, что заставило меня с большой теплотой вспомнить орочье одеяло. Шарли, которой из-за нынешних габаритов пришлось переждать дождь на крыше кареты, грустно отряхивала шёрстку и пыталась просушиться, пока ей на подмогу не пришёл Горт, убравший лишнюю влагу своим заклинанием.
        - Дальше придётся выдвигаться пешком, - озвучил неутешительный вердикт шаман.
        - Ещё больше задержимся, - вздохнула гномка. - Правда, дальше каменистые склоны идут, всё равно пришлось бы на своих двоих идти, просто чуть позже.
        - Ммхмм… - задумчиво промычал гоблин, оглядываясь на повозки. - Можно было бы на ящерах поехать. Да только сёдел нет. Никак тягловых запрягали, не верховых.
        - А в чём проблема? - недоумённо спросила гномка. - Ну подержимся ногами за бока. В первый раз чтоль?
        - Нам-то может и не в первый, а вот Владыке… - извиняющимся тоном сказал Горт, взглянув на меня.
        Ну пардон, чего не умею, того не умею. Курсы экстремального попаданчества проходить не довелось.
        - Да ладно тебе, старый, не настолько хитрая наука, - возразила Лони и, взглянув на меня, неожиданно подмигнула. - Сядет позади меня, вцепится покрепче и всё нормально будет. Уж я-то удержу. Да и зверюги у нас спокойные.
        И что это было за странный намёк? То, что поездка будет сравнима со скачками на ворласке или что? Мысль мне уже не нравилась, но Горт её неожиданно одобрил.
        - Хорошо, тогда с утра выдвигаемся. Возьмём Тука и ещё пару ребят посообразительней, - озвучил он план. - Как раз по двое на ящера получится. Остальных оставим лагерем, охранять вещи. Провианта надо взять… дня на четыре, на всякий случай.
        Прикинув свои «тайные» запасы еды, я хотел было сказать шаману, что в этом нет нужды, но потом оставил всё как есть. Провианта много не бывает, мало ли что может случиться.
        На том и порешили, дав команду уводить повозки с дороги и разбивать основательный лагерь.
        Ночь прошла относительно спокойно, если не считать завываний каких-то тварей, занимавших тут должность земных волков. Из-за их относительной близости шаман решил, что ружья людов мы с собой брать не будем. В случае чего, нашей магии будет достаточно. А вот парням в лагере они могут сослужить добрую службу.
        Утро началось с испытаний и мучений. Быстро позавтракав, гоблины подготовили ящеров к переходу, навьючив на каждого по небольшому мешку провианта, и лихо вскочили на спины. Гномка, добавив к поклаже нагрудник, чтобы не жариться в нём весь день, тоже оседала фыркавшую зверюгу и принялась инструктировать меня:
        - Так, Владычество, ставь правую ногу ему на колено и отталкивайся вверх, да посильнее. За мой сапог хватайся, если что. Не боись, не упаду, - хвататься не пришлось, ибо в мою спину для поддержки упёрлись две паучьих лапы. - Вооот, вот так, заползай, перекидывай ногу и садись. Поближе садись, ага, вот так. Теперь вокруг талии меня обхвати. Да крепче, крепче, не переломлюсь, - проворчала она и сама придвинулась ближе, уперевшись спиной прямо в мою грудь и защекотав лицо копной рыжих волос.
        И тут до меня дошёл смысл подмигивания. Погодите-ка, это что, меня тут щас гномка обрабатывает как байкер новую неопытную подружку? И как это понимать?! Что!..
        - Пшёл! - весело крикнула Лони, ткнув ящера пятками.
        И все мои глупые мысли моментально вылетели из головы, стоило тому, послушавшись команды, сделать первый шаг. По спине перекатилась волна из тугих мышц, ящера качнуло и я чуть не звезданулся вниз, несмотря на все приготовления.
        - Воооу! - заголосил я, пытаясь удержаться в прежнем положении.
        - Говорила же, крепче хватайся! - раздался смеющийся голос Лони.
        Ясно, понятно, осознал. Дальше я уже держался за гномку без всякой ерунды в голове.
        Ощущения от езды без седла и стремян, да ещё на тягловом ящере, значительно отличались от моего недавнего опыта передвижения на верховом. На каждом шагу меня мотало как сосиску на вилке, особенно когда зверюги вышли на крейсерский темп и бодро шлёпали по луговой траве, свободные от тяжести повозок. Если бы не Лони, в которую я вцепился аки панда в бамбук, давно бы мне лежать в той самой траве. Гномка сидела непоколебимо, словно скала, и нарушить её баланс не могли ни движения ящера, ни живой балласт, болтавшйся у неё за спиной. Шарли, отправившаяся вместе с нами, постоянно подбегала и проверяла, не нужна ли мне помощь.
        Лишь после полудня я начал ощущать ритм движения и то, как я должен под них подстраиваться, чтобы не улететь на землю. Сидеть после этого стало немного проще, но не настолько, чтобы я осмелился ослабить хватку. Зато этого оказалось достаточно, чтобы в голову вновь полезли всякие глупости.
        Например, из-за сложившихся обстоятельств я наконец вспомнил, что Лони - весьма стройная девчонка. Наверное даже слишком стройная для её силищи. А позабыл об этом я по той простой причине, что видел её фигуру в относительных подробностях лишь раз, в день знакомства. Когда Горт привёл меня в кузницу заброшенной крепости. Гномка тогда была только в рабочих штанах и толстом кожаном переднике, да с тряпичной повязкой на груди. И довольно быстро в мою голову полетела здоровенная кувалда, так что восхититься стройностью и изгибом спины, а уж тем более отложить их в памяти, у меня не было ни шанса. Зато кувалду я запомнил хорошо, да. Во всех подробностях. В повседневной же жизни гномка предпочитала свободную одежду, никак не выделявшую её фигуру.
        Кроме того, вспомнилось, как гномка подала мне руку в ущелье, чтобы помочь встать на ноги. Не медвежью лапу, а обычную такую девчачью руку. Ту же самую, которой она несколько дней спустя положила целую толпу орков в армрестлинг. Мда…
        Впрочем, несмотря на кажущуюся стройность, ощущения не давали обмануться, ибо я ясно чувствовал таящиеся в её теле мышцы и пресс, что был твёрже моей черепушки.
        Ближе к вечеру мы добрались до скалистых плато, где-то на которых и должен был жить отшельник. Так как в запасе ещё оставалось несколько часов светового дня, мы решили забраться наверх и уже там устроиться на ночлег, а с утра сразу приступить к поискам жилища загадочного мага. Примерное место я знал от Аллегри, да и старейшина Маргар помог с описанием дороги и местности, однако горы есть горы.
        Шарлотта залетела наверх играючи, как и ожидалось от паучихи, и принялась нетерпеливо переминаться с лапы на лапу, ожидая нас. Время от времени спускаясь пониже, а потом вновь поднимаясь наверх. А вот ящеры ползли к цели тяжело и неохотно, а мне опять пришлось вцепиться в гномку, так как едва обретённые навыки езды в данной ситуации оказались бесполезны. Особенно когда лапы зверюг соскальзывали на мелких камнях и те теряли обычный размеренный темп. Так что когда ящеры выбрались на ровную поверхность, я выдохнул с огромным облегчением. И тут, несмотря на солнечный день, с плато повеяло едва ощутимой волной холода.
        - Так-так-тааак, - неожиданно протянула Лони. - Это не твой ли приятель там живёт, Нотан?
        - Хмм? - заинтересовался я и вытянул шею, оглядывая окрестности.
        Плато оказалось не таким ровным, как представлялось поначалу, а напоминало здоровенное блюдце, покрытое травой и мелким подлеском. В центре природной чаши зелень отсутствовала. Тёмное пятно каменистой земли раскинулось почти правильным кругом, в центре которого стоял сверкающий на солнце бело-серебристый шпиль с множеством проёмов, напоминавших окна.
        Не так уж чтобы высокий, метров тридцати в высоту, как показалось мне отсюда. Но чем больше я в него вглядывался, тем больше понимал, что посреди плато стоит башня. Натуральная, мать её, башня, созданная изо льда.
        Глава 37. Маракский отшельник
        - Не нравится мне это всё, Владыка, - хмуро сообщил Горт, держа своего ящера рядом.
        Так как затемно бросаться к башне смысла было мало, мы неспеша спускались к центру блюдца, присматривая место для ночлега.
        - Я с самого начала был не в восторге от поездки сюда, ты же знаешь, старче, - напомнил я.
        - Нет, я не о том, Владыка, - помотал головой шаман. - Нам придётся иметь дело не просто с магом-отшельником… А с целым магистром.
        На это заявление отреагировал не только я, но и остальные гоблины с гномкой.
        - Старый, ты серьёзно? - спросила рыжая. - Но ведь старуха Этаннир…
        - Да, единственный известный мне магистр воды, - кивнул Горт. - И за последние лет двадцать она покидала стены университария только для участия в важных сражениях с людами. Это не может быть она.
        - А почему ты уверен, что эта башня - дело рук именно магистра? - поинтересовался я.
        Было бы неплохо понять признаки, по которым Горт это определил. Если я смогу ими потом воспользоваться сам, конечно.
        - Огромный уровень и размах затраченной магии, Владыка, - охотно пояснил гоблин. - Этот маг, кем бы он ни был, использовал в качестве строительного материала для своей башни целое озеро. Я не смогу приблизиться к подобному уровню даже в мечтах. А он не просто создал себе дом из замороженной воды, но и не позволяет ему растаять. Боюсь… - он нерешительно взглянул в мою сторону. - Боюсь, он сильнее вас, Владыка.
        Моё настроение резко упало ниже плинтуса. Чёрт, так значит, Аллегри даже не пыталась шутить, когда говорила про него. Действительно силён. И что теперь делать? Повернуть назад? Глупо. Но лезть на рожон тоже не хочется. А если рассказы Маргара не приукрашены, характер у магистра-отшельника наимерзейший. И это значит, без обмена магическими любезностями не обойдётся.
        Лони, глядевшая в это время на меня через плечо, неожиданно спросила у Горта:
        - Слушай, старый, а кто сильнее, магистр воды или некроголем?
        Мы с шаманом дружно уставились на гномку.
        - Ну, зависит от монстров, которых он поглотил, - задумался шаман. - Магистр его одолеет, если сможет прорваться на расстояние, откуда сработает заморозка. Но без поддержки отряда это очень рискованное действо. А так, если у голема есть дальнобойные навыки, в одиночку ему ничего не сделать.
        - Тогда никаких проблем, - неожиданно уверенно заявила рыжая и пихнула меня плечом. - Если уж Нотан с некроголемом смог разобраться, то и с этим магистром сладит.
        - Но я ведь был не один, а с тобой, - возразил я на столь безапелляционное утверждение.
        - А разве сейчас я не с тобой? - спросила она. - Да и Горт поможет его прижучить.
        Услышав слова Лони, моё напряжение немного отступило. Да, и правда. Я ведь действительно не один. На секунду мне захотелось напомнить о том, что чуть не помер в процессе приручения монстра, но сразу осознал, что я уже не совсем тот Нотан, каким был в подземелье. И вообще, если верить Аллегри, то решение бросить дайсы стало слишком поспешным и всё могло пройти не столь экстремально.
        Ну да ладно, зато у меня теперь есть ручной некроголем. Которого, к слову, тоже можно напустить на этого магистра, если сильно артачиться будет. Магические лазеры тех дохлых ящериц наверняка даже лужи не оставят от башни. Надо только новую кличку Сопле придумать, а то Горт опять возмущаться будет… Хм-хм…
        Вскоре нам попалось удобное местечко для ночлега. Ровное, окружённое несколькими крупными валунами, что могли бы прикрыть от ветра в случае ухудшения погоды. Судя по остаткам старого кострища в траве, мы были не первыми, кто решил остановиться тут на ночь. Хоть Маргар и сказал, что его соплеменники сюда больше не ходят, скорее всего, нет-нет, а какой-нибудь пастух приводил своё стадо в эти края. Уж больно нажористыми выглядели луга. В конце концов, достаточно ведь просто не подходить к башне слишком близко и всё будет в порядке.
        Вечер прошёл своим чередом. Подготовка нехитрого лагеря и костра, ужин, сон. Правда, с последним лично у меня возникли некоторые проблемы. Во-первых, меня малость знобило, несмотря на спальный мешок. Даже забеспокоился, а не умудрился ли я простыть со всей этой походной жизнью, будь она неладна. На самом деле, было бы неудивительно. Я сразу же наложил на себя исцеление, однако легче после этого не стало. Заклинание не умело избавлять от простейших болезней или же дело было вовсе не в простуде?
        Взгляд невольно упал на мерцающую в лунном свете башню. Это что, от неё так холодом прёт? Да вроде не похоже, Лони и гоблины уже вовсю дрыхнут и ни на что не жалуются. Или это тут только я такой нежный? Так как ничего с этим поделать я не мог, пришлось смириться, насколько это вообще позволял набегающий волнами озноб.
        Второй причиной бессонницы стали разные мысли, касавшиеся завтрашнего дня. Я, небось, в подземелье перед монстрами меньше нервничал чем сегодня, с комфортом отдыхая в спальном мешке. Наверное потому, что там постоянно работал адреналин и я больше думал о том, как не завернуть из коридора в очередное логово. А что сейчас? Лежи себе спокойно, да накручивай нервишки всякой ерундой хоть до посинения.
        И, неожиданно для меня, на руке завибрировал и засветился рунами браслет. Начальница прислала весточку и я даже не знал, радоваться этому или нет.
        Привет, Нотан! (?O?)? Смотрю, тебе не спится? «Могу тебя понять», хотела бы сказать я, да только твой повод какой-то глупый! (???) Нет бы вспоминать как всю дорогу прижимался к Лони, как твои руки из-за болтанки скользили по её талии и чуть не угодили несколько выше (????), а ты…
        Я не могла пройти мимо столь несправедливых событий и хочу тебя успокоить, чтобы ты начал думать в правильном направлении, а не о всякой ерунде! (????) Понимаешь, те мои предупреждения об опасности этого отшельника… как бы это сказать… устарели? Всё из-за твоей незапланированной прогулки на дно магического канала. (^^?) Ну, я не буду объяснять всё по второму кругу, ты и так знаешь детали.
        Короче! Твоих текущих навыков вполне достаточно, чтобы показать ему кто тут главный! Q(*_*Q) Включи свою соображалку, примени всё, чему научился и никаких проблем не возникнет. Если справился в подземелье, то тут и подавно. Кхм… (??) Ну, в общем, ты понял, да? По факту, тебе даже не обязательно с ним сражаться, достаточно впечатлить своей силой. И тогда он сам захочет пообщаться. \(???)/ Так что давай, завязывай с этими своими метаниями «смогу-не смогу» и начинай уже думать о правильных вещах. (???)
        P.S.
        Никакой простуды у тебя нет. А знобит тебя от колебаний магической энергии, исходящих от башни. Небольшой бонус от купания в, как ты выражаешься, «волшебном киселе». (???)
        P.P.S.
        Только сейчас подумала, что встреча с отшельником могла бы пройти в разы проще, захвати ты с собой немного рыбы. (???) Ну да ладно. Нынешний ты и без неё справится.
        …Рыба? Причём тут рыба? Почему я опять ничего не понимаю?! И хватит лезть в мою личную жизнь. О чём хочу, о том и думаю! Имею на то полное право и свободу воли! Так, секундочку, мне показалось или Аллегри в кои-то веки упомянула в своём сообщении что-то действительно полезное?
        И, внимательно перечитав первый постскриптум, я в этом убедился. Колебания магической энергии… Она хочет сказать, что я ощущаю магическую ауру шпиля? Чувствую магию? Вот же блин! Получается, те волны холода от Горта были по той же причине? А то жуткое чувство давления от лучей некроголема? Интересно. Ооооочень интересно.
        Значит, я избавился от одного из своих недостатков? Нет, пожалуй, не всё так просто. Я не припоминал никаких ощущений в моменты, когда шаман использовал мелкие и бытовые заклинания. Значит, чувствительности хватает только на что-то серьёзное и мощное. И то, это лишь какие-то общие ощущения, а Горт вроде говорил, что нужно чувствовать, что за заклинание готовится и как оно работает. В общем, очередная первая ступенька. Но уже хлеб с маслом! Икорка, надеюсь, со временем тоже появится.
        Хотя Аллегри своими подколками в очередной раз вывела меня из равновесия, своего богиня добилась. Я стал нервничать заметно меньше и наконец почувствовал сонливость.

* * *
        - Давай! - скомандовал я и Горт, с нескрываемой неохотой на лице, поднял посох и выстрелил в меня сосулькой.
        Я чувствовал, что это плохая идея. Что это ОЧЕНЬ плохая идея. Однако проснувшись поутру я задумался над планом «штурма» башни и споткнулся на очень любопытном вопросе. А как вообще работает моя магическая защита? Она отлично защитила от бесплотной энергии вроде всяких там лучей или магического огня, которым пользовался Орен. А что на счёт более, эм, материальных заклинаний? Например, сосулек?
        Не откладывая дело в долгий ящик, я пристал к Горту с порцией вопросов и узнал прелюбопытнейшие вещи. Как оказалось, получить результат определённого заклинания можно было двумя способами. Первый: использовать для материализации результата исключительно магическую энергию. Безусловное преимущество тут было в том. что ты мог создать заклинание когда угодно и где угодно. Но расход энергии при этом был выше. Второй способ: использовать магию лишь для придания формы, а в качестве материала использовать подходящий природный источник элемента. В случае с магией воды, сгодилась бы лужа, река или иной источник жидкости, достаточный по объёму. Расход энергии в таком случае сильно снижался, но маг оказывался привязан к природным условиям.
        Если коротко - Хург-старейшина с иммунитетом к магии, без проблем выдержавший мои заклинания прямо в рожу, весело и задорно поджарился бы, создай я молнию при помощи обычной тучи в небе.
        И хотя я верил Горту безоговорочно, здравый смысл подсказал, что я должен это проверить, прежде чем идти на приступ. Горт сообщил, что мой здравый смысл полная хрень и что стрелять во Владыку он не собирается. Пришлось включать командирский тон.
        Тихо хрустнула образовавшаяся в воздухе сосулька и сорвалась с места, полетев в мою сторону. Мамочки. Хотя я раздвинул до предела свою защитную сферу, чтобы Горту было легче в меня НЕ попасть, всё равно оставалось не по себе от мыслей как серебристая игла впивается куда-нибудь в плечо.
        Быстро сократив расстояние, сосулька приблизилась к едва видимому куполу барьера и… с треском рассыпалась на кусочки.
        - Работает, - выдохнул я.
        - Воистину, - с не меньшим облегчением выдохнул Горт.
        - Так, а если стрельнуть сосулькой из обычной воды? - спросил я. - Ну, тоже в край щита.
        - Попробовать, конечно, можно, но тут ведь ни одного ручейка нет поблизости, - задумался шаман. - А питьевую воду в дорогу, сами знаете, я создавал. Но я так думаю, Владыка, не станет он боеприпасы из собственной башни делать.
        - Почему? - заинтересовалась Лони.
        - Ему и без того постоянно приходится поддерживать её форму. Это сложное заклинание и ему проще атаковать при помощи свободного запаса сил, нежели вмешиваться в его структуру, - пояснил Горт.
        Ну да, логично. Поставить вертикально целое озеро - это явно не хухры-мухры. Хм… Получается, всё в порядке и других способов атаковать нас у него нет? Так, постойте-ка!
        - Старче, а магистр способен извлекать воду из окружающей среды?
        Шаман взглянул на меня с явным непониманием.
        - О чём вы, Владыка?
        - Ну, вода ведь есть почти везде, - начал пояснять я. - В воздухе, в траве, в нас всех. Атмосферная влага выпадает в виде росы, например. Собирается в облака и дождевые тучи. Наши тела на две трети состоят из воды в том или ином виде. Кровь и прочие жидкости. Может ли он извлекать эту воду?
        Вместо ответа я получил лишь тишину, нарушаемую только шуршанием охотившейся неподалёку Шарлотты и пофыркиванием ящеров.
        Гоблины таращились на меня, замерев, словно изваяния. Лони смотрела с широко распахнутыми глазами, а взгляд Горта, казалось, провалился в безмерно далёкие дали, постигая тайны жизни, Вселенной и всего такого. Неужели я тут случайно выдал настоящее откровение?
        - Кровь это вода?.. - растерянно пробормотал шаман, смотря на свою руку.
        - Ну, отчасти, - уточнил я.
        - И прямо сейчас в воздухе вокруг нас тоже есть вода? - уточнил Горт, переведя взгляд на меня.
        - Совершенно верно.
        Судя по его реакции, о таких тонкостях, что на Земле детям рассказывают в первом классе на уроке природоведения, тут никто даже не догадывался. И мои опасения по поводу магического мастерства магистра, с большой долей вероятности, были напрасны. Но вот Горт, кажется, только что переосмыслил все свои знания.
        Шаман, закрыв глаза, схватился обеими руками за посох и, уперев его в землю, замер, непрерывно что-то бормоча под нос. Судя по лицам Лони и гоблинов, они не имели ни малейшего понятия о том, что пытался сделать старикан. А вот я, кажется, догадывался. Горт, опираясь на новые знания, пытался ощутить всю ту влагу, которой полнился мир вокруг. Я не знал, получится ли это у него, так как чувствовал, что это невероятно сложная задача. Но, тем не менее, мысленно желал старому шаману удачи.
        Но когда несколько минут спустя Горт открыл глаза, выражение на его лице было разочарованным.
        - Удалось зацепить лишь… отголоски, - туманно описал он свои ощущения. - Я почувствовал то, о чём говорил Владыка, но не настолько ясно и чётко, чтобы иметь возможность пользоваться. Нужно подумать над правильным заклинанием и… возможно, отыскать посох получше. Но с кровью должно пройти намного лучше! - Горт оживлённо сменил тему.
        - Эксперименты с кровью оставим на потом, - тут же остановил я энтузиазм шамана. - А пока давайте сделаем то, зачем притащились сюда.
        Но для начала пришлось сесть и позавтракать. Как заметила Лони - кто вообще отправляется на приключения не перекусив как следует?
        - Нотан, а про кузнечное дело ты что-нибудь полезное знаешь? - неожиданно поинтересовалась гномка во время завтрака.
        Я ненадолго задумался. Тема была специфическая и знал я о ней лишь то, что случайно попадалось на глаза во время чтения статей в интернете. А попадалось подобное не то что бы часто.
        - Прости, я почти не смыслю в металлургии, - развёл я руками. - Скорее всего, ничего такого, чего ты бы не знала.
        - Жаль… - как-то погрустнела Лони. Завидует Горту, который уже дважды получал от меня неизвестные доселе знания?
        - Пока будем ехать обратно в Лаграш, расскажешь мне о вашем ремесле, - решил поддержать её я. - Сравню со своими знаниями. Может и надётся что-то полезное, что я смогу подсказать. Но многого лучше не жди.
        - Хорошо! - кивнула она, повеселев, и принялась дальше грызть вяленое мясо.
        Дальше завтрак прошёл в сосредоточенном молчании.
        Тука с остальными гоблинами оставили в лагере, приглядывать за вещами и ящерами. Шарли очень хотела отправиться с нами, но я не знал, как впихнуть под свой защитный купол ещё и Шарлотту с её габаритами, а потому был вынужден наказать ей дожидаться нас тут. Паучиху это крайне расстроило, но что поделать.
        - Итак, помните, держитесь поближе ко мне и старайтесь не отходить. Радиус защиты невелик, не больше длины моей вытянутой руки, - напомнил я Лони и Горту. - Силу применяем в крайнем случае. Если я правильно понял Аллегри, - Горт немедля поперхнулся воздухом, впечатлившись моей смелостью называть саму Богиню по имени, - будет намного лучше, если обойдёмся без драки.
        - Скука какая, - шутливо зевнула Лони. - Я что, зря тащила сюда доспех и Матильду?
        - Ой не каркай, рыжая, - отмахнулся я и, вытянув руку, раздвинул магическую защиту. - Ну что, пойдём потихоньку?
        Лони и Горт, кивнув, шагнули внутрь сферы. Возле гоблинов, переминаясь с лапы на лапу, на нас смотрела Шарлотта. Прости, Шарли, я в тебя верю, но рисковать без нужды не хочу.
        Ледяная башня медленно приближалась, никак не показывая того, что там кто-то живёт. Мирно шелестела на ветру луговая трава, стрекотали какие-то насекомые. Вдали пролетела стайка птиц и отправилась на восток. Шли минуты, мы миновали метр за метром, но обещанного дождя из заклинаний всё не было и не было. Может, мы удачно пришли и никого нет дома? Хотя почему удачно, у кого я тогда буду узнавать про артефакт?
        - Началось! - предупредил за спиной Горт и в тот же момент, весело сверкнув на солнце, в щит врезался сразу десять сосулек.
        Начало выглядело многообещающим.
        - Глядите в оба! - предупредил я спутников. - Мало ли чего.
        С каждым метром напор усиливался. Ледяные снаряды летели всевозможных размеров, от ледяных игл-сосулек, до больших кусков льда, банально не долетавших до нас из-за расстояния, зато путавшихся под ногами. Но когда до башни осталось метров двадцать и уже можно было ясно увидеть вход и ледяные стёкла в ледяном шпиле, на нас обрушилась настоящая буря.
        Потоки воды, смешанные с кусками заострённого льда, тугими струями хлестали по защитной сфере, но ничего не могли с ней сделать. Зато снаружи творился настоящий конец света. Водяные хлысты полосовали окружающую землю до скальной породы, вырезая целые кубометры дёрна и раскидывая их по округе. Страшно было подумать, что стало бы с нами, не сдерживай щит всю эту мощь.
        Так как изначально ровный путь к башне был изрядно испорчен, мне приходилось напрягаться и создавать нам дорогу с помощью магии земли. Это оказалось не в пример сложнее, чем колдовать в спокойных условиях, да ещё когда не приходилось поддерживать защитную сферу.
        Наконец мы оказались перед ледяными ступенями крыльца и буря стремительно стихла, оставив после себя целое болото изрытой и расквашенной земли, перемешанной с травой.
        - Ещё живые что-ли-кве? - раздался из башни неожиданно писклявый голос. - Вы кто такие-кве? Я вас не звал. Идите в Бездну!
        - Уважаемый отшельник! - крикнул я в дверь. - Меня зовут Нотан и я апостол Богини Аллегри! У меня к вам важное дело!
        - Ха-кве! - раздалось в ответ. - Апостол-кве? Да у того гоблина магическая аура сильнее твоей-кве. Может это он апостол?
        - Какое кощунство! - мгновенно вскипел Горт, вскидывая посох. - Владыка, позвольте…
        - Не кипятись, - остановил я шамана и вздохнул. - Аура, говоришь? Будет тебе аура.
        Уже отработанный до автоматизма жест и на воле оказались Мастерские дайсы, зажатые в кулаке. Я всё ещё не чувствовал их ауры, но он-то должен?
        - Ладно, ладно-кве, я всё понял, - раздалось из-за двери несколько нервно. - Дело значит дело, не надо так нервничать-кве.
        С лёгким скрипом открылась ледяная дверь и на пороге показалась невысокая, широкая, бело-голубая фигура в огромной шляпе мага. И когда я вгляделся в хозяина башни получше, моя челюсть чуть не отправилась на прогулку по полу.
        Перед нами, щеголяя золотым моноклем, богато расшитой шляпой и зажатым в подмышке жезлом с тёмно-синим камнем, стоял толстый угрюмый пингвин.
        Глава 38. Нулевой арканум
        - Файесец, - тихо пробормотал Горт. - Как же я сразу не догадался.
        И ведь правда. Сейчас, когда мы стояли и вовсю глазели на раздражённого пингвина, вид жителя Файесы казался вполне логичным результатом, так как Маракский хребет находился как раз где-то на границе со страной. Вот только я не ожидал, что файесцы будут выглядеть… так.
        - Старче, а они там что, все пингвины? - тихо спросил я у шамана.
        - Пингви… кто, Владыка? Эм. Вы имеете в виду его внешность? - растерялся поначалу гоблин. Видимо, мой «Полиглот» малость спасовал. - Нет, орнито довольно разнообразны.
        Орнито, значит… Интересно, это их «официальное» название или мой волшебный толмач таки смог подобрать понятное слово при переводе? Это ведь, вроде, из греческого. Не может же народ с Тельвара называться словом из языка с Земли? Или может?
        - Вы пошушукаться пришли или по делу-кве? - не выдержал пингвин. - Если не по делу, то проваливайте-кве, меня исследования ждут-кве.
        - Владыка обратит на тебя внимание тогда, когда сочтёт нужным, - бросил Горт.
        Кажется, шаман успел забыть, что вчера предупреждал меня о разнице в силе.
        - Тем не менее, он прав, старче, - хмыкнул я. - Время не ждёт, наша экспедиция и без того затянулась. Как тебя зовут, пингвин?
        Упс, случайно вырвалось. Ну пингвин же! Что я могу с этим поделать?
        - Какой ещё пин… гвин-кве! - возмутился отшельник. - Только появился и сразу оскорбляет-кве! Вот оно, лицо власть имущих-кве! Едва оказался на пороге, а уже сразу угрозы, оскорбления…
        - Причём тут оскорбления? Пингвин - название гордой и красивой птицы, обитающей во льдах, - я напрягся и вспомнил название южного континента. - На берегах Лесати, например. И ты, уважаемый отшельник, очень похож на эту самую птицу. А угрожать тебе я пока даже не пытался. Сам ведь захотел мою ауру почувствовать.
        Часть про ауру пингвин пропустил мимо ушей, а вот коротенькая справка об арктических птицах его неожиданно заинтересовала.
        - Гордые и красивые птицы-кве? - подбоченился он. - На южном материке? А откуда ты знаешь, что они там живут-кве? На берегах Лесати даже во времена асани мало кто высаживался-кве.
        - Я апостол Богини и Владыка демонов, - ответил я с самым важным видом, на который был способен. - Мне ведомы многие тайны мира.
        - Мудрость Владыки Нотана воистину не знает границ, - почтительно подтвердил Горт.
        Лони во время всех этих расшаркиваний откровенно скучала. Явно надеялась помахать Матильдой для острастки, а тут такой облом.
        - Тайны мира-кве… - задумчиво пробормотал пингвин, пристально взглянув на меня глазами-пуговками. - Апостол, Владыка каких-то демонов, да ещё и… асани-кве? - кажется, он только сейчас обратил внимание на мои глаза. - Может ли быть, что судьба сжалилась надо мной-кве?.. Скажи, асани, с какой целью ты прибыл сюда?
        Ага, вот мы и доползли до дела, наконец. Как Аллегри и говорила, пингвина оказалось достаточно просто впечатлить. Правда своего имени он так и не назвал. Или успел забыть про вопрос, или просто не слишком вежлив.
        - Как ты знаешь, отшельник, идёт война, - сказал ему я. - Богиня послала меня в ваш мир, чтобы я помог переломить баланс сил в пользу тельварцев.
        - Я слышал, что она отвернулась от нашего мира сотни лет назад-кве, - неожиданно прервал меня пингвин. - Почему она послала своего апостола только сейчас-кве?
        - Отвернулась? - нахмурился я. - Это вы, тельварцы, предали свою веру в Богиню и забыли о ней, хотя она ежесекундно пыталась помочь вам и пытается до сих пор, - ну, когда не залипает в видеоигры. - Но как думаешь, многое ли может божество, которое отвергают его же дети? И не тебе, пингвин, говорить о помощи, когда все орнито трусливо заперлись у себя в стране, ожидая, пока случится чудо и всё решится само собой!
        Возле башни повисла тишина. Наверное, меня чуть занесло. Сначала я вещал свои обычные фразы про Богиню и заблудших детей, но потом, в порыве энтузиазма, высказал то, что думал о Файесе. Вот только это были лишь мои догадки, и если сейчас окажется, что я не прав, случится конфуз и вся моя дутая мудрость истает как дым на ветру.
        - А какой у нас был выбор, асани-кве? - неожиданно тихо пробормотал пингвин. Как оказалось, я попал прямо в яблочко, - У всех народов, кроме нас, нет проблем с рождением детей. А мы, орнито, даже внутри своего народа не со всякой птичкой можем завести потомство-кве. И это не единственные сложности. Когда началась война, с родовых древ исчезли целые гнёзда-кве. Да, асани, мы струсили. Испугались исчезновения и забвения-кве. Вот арахни не были трусами и сражались до конца, не пожелав отступить вместе со всеми в глубь континента. И где они теперь-кве?
        - Не обязательно сражаться на передовой, чтобы помогать другим, - отбросил я его доводы. - Логистика, разведка, патрулирование. Одного этого могло быть достаточно, чтобы замедлить экспансию людов или даже остановить их.
        - Ты говоришь правильные вещи-кве, - вздохнул пингвин, - да только не тому орнито. Я простой исследователь магии и меня интересуют лишь её тайны-кве. Выскажи свои мысли нашему королю и, может быть, что-то изменится-кве. Хотя я сомневаюсь, раз этого не произошло за последние сотни лет-кве.
        - Выскажу, не сомневайся, - посулил я. - Дойдёт очередь и до этого.
        Даже не знаю почему, но я неожиданно для себя твёрдо решил разогнать этих сычей с их насестов и направить на богоугодное дело. Хватит по дуплам отсиживаться.
        - Ладно-кве, - вздохнул отшельник, и, совершенно не по птичьи согнув крыло, поправил съехавшую на клюв шляпу. - Давай вернёмся к твоему делу, асани-кве.
        Надо сказать, несмотря на его силу, набор артефактов у пингвина оказался скромным. Однозвёздочный непримечательный жезл, однозвёздочная же шляпа и… И всё. На монокль орнито «Взор Мудреца» не реагировал вовсе.
        - Я ищу артефакт, который помог бы ещё больше усилить мои способности, - на этот раз я не стал начинать издалека и назвал причину в лоб. - И Богиня направила меня за ним к тебе. Считай это возможностью погасить часть долга, что скопил твой народ.
        - Видать, ты и правда апостол, раз знаешь про него-кве, - пробурчал пингвин обречённо.
        - Ещё бы мне не знать, - кивнул я, не имея ни малейшего понятия, о чём идёт речь.
        Несколько секунд отшельник молчал, явно всё обдумывая.
        - Хорошо-кве, - наконец кивнул он, из-за чего вновь пришлось поправлять шляпу. - Скорее всего, без твоей силы мне с ним всё равно не сладить-кве. Но у меня есть одно условие-кве.
        - Какое же? - спросил я, попутно обдумывая, с кем это он не может сладить и не откусит ли оно нам головы.
        - Я первым прочту содержимое фолианта и скопирую его для своих исследований-кве, - сказал пингвин. - После этого он твой.
        Ага, так вот значит, о чём была речь. О фолианте. Интересно, что за книжку он умудрился отыскать, раз нуждается в моей помощи? И смогу ли я помочь ему? Кроме того, чувствовался во всём этом какой-то подвох. А не превратится ли книжка в тыкву после того как её прочтут? Или может она начнёт ослеплять всех, кроме первого владельца? Хотя варианты вроде последнего, наверное, можно исключить. Иначе пингвин не завёл бы речь о копировании, а просто вручил бы мне фолиант после прочтения, а потом забрал назад, когда подвох сработает. А если он планирует его копировать… Значит, заклинания, что в нём хранятся, будут работать и без оригинальной книги? Тогда первое опасение тоже не имеет смысла. И Аллегри помалкивает. Если бы был подвох, она бы, наверное, дала знать? Не смеха ради ведь она сюда меня пригнала, добыча артефакта в наших общих интересах.
        - Согласен, - кивнул я.
        - Владыка, но что если!.. - зашипел мне Горт, но был остановлен.
        - Всё под контролем, старче, - кивнул ему я.
        Ну, почти под контролем.
        Старикан явно подумал о том же, что я. Только пришёл по итогу к противоположным выводам. Не могу его осуждать, так как сам не имею твёрдой уверенности в своих умозаключениях. Однако я не собирался лезть в потенциальную ловушку очертя голову. У меня был «Взор Мудреца», которым я сначала оценю фолиант на наличие подозрительных описаний или вопросительных знаков. А если меня что-то смутит, я всегда могу кинуть дайсы на защиту от подвохов или просто отказаться от затеи.
        - Тогда заходи-кве, - вздохнул пингвин и приглашающе взмахнул крылом. - Но только ты один-кве.
        - Не вздумайте, Владыка! - тут же остановил меня Горт. - Это же верная ловушка! Вся башня обернётся против вас, стоит ему захотеть!
        - Не ты ли ещё недавно говорил, что ему не с руки… то есть не с крыла нарушать её структуру? - поинтересовался я.
        - Это переходит всякие границы-кве! - пингвина так возмутило заявление Горта, что он аж начал подпрыгивать на крыльце. - Ещё никто не обвинял меня, дона Эрмита, в подобной подлости-кве! Если я кого и атакую, то только честно и в лицо-кве!
        О, вот мы и выяснили его имя, наконец. А файесца реально задели подозрения шамана, ишь как подпрыгивает и свободным крылом машет. Не будь он пингвином, уже, небось, взлетел бы от негодования.
        - Спокойно, спокойно, уважаемый Эрмит, - попытался успокоить его я. - Мой друг просто очень за меня переживает, не суди его слишком строго.
        - Хмпф, - фыркнул орнито, но беситься перестал и принялся поправлять вновь сползшую шляпу.
        - Почему ты не хочешь пускать моих спутников?
        - Много ценных магических инструментов, - нехотя буркнул Эрмит. - Или, думаете, я просто так решил поселиться в такой глуши? Ты, асани, ещё ладно, ты по делу. А зевак не пущу!
        Что ж, звучало, как минимум, не как наспех придуманная отмазка, а вполне уважительная причина. Покачав головой Горту, я шагнул в сторону ступенек. Магическая защита активна, дайсы в кармане и готовы к броску, а в Хранилище припрятан верный некроголем.
        - Нотан, ты уверен? - раздался позади голос Лони.
        Я обернулся к гномке. Она стояла, оперевшись на воткнутый в землю шестопёр и серьёзно смотрела на меня.
        - Да, всё будет нормально, - кивнул я.
        - Хорошо, - похоже, больше задерживать меня она не собиралась, но по взгляду я ясно видел, что она тоже не в восторге от моего решения.
        Подниматься по ледяным ступенькам оказалось непросто. Ботинки, что я носил, скользили не хуже коньков. Да и одежда на мне, прямо скажем, была не зимняя. Не замёрзнуть бы.
        Впустив меня внутрь башни, Эрмит закрыл дверь и начал показывать дорогу по своей обители. Наблюдать за тем, как толстый, почти мультяшный пингвин в огромной шляпе явно ему не по размеру вышагивает по коридору было довольно забавно.
        Что было не забавно, так это размеры коридора. Эрмит явно делал их под свои габариты, а потому я чувствовал себя гостем дома в Хоббитоне. И это ещё хорошо, что орнито учёл габариты своей шляпы при постройке башни! А то пришлось бы мне ползать тут на карачках. Хотя, учитывая ледяной пол, передвигаться ползком тут было бы проще и безопасней, пожалуй.
        Несмотря на то, что башня была размером с добрую девятиэтажку, помещений внутри оказалось не так уж и много. Несколько складов с какими-то ящиками, кухонька без печи, спальня, пара комнат с книгами и, наконец, здоровенное помещение, уставленное массой хитроумных приборов, из которых самый смутно похожий хоть на что-то напоминал очень дальнего родственника астролябии. В каждом углу комнаты мелькали какие-то молоточки, маятники, крутящиеся кольца и стрелки с непонятными циферблатами. И как пингвин умудрился натащить сюда всё это барахло, да ещё и с мебелью?
        - И не скучно тебе одному тут жить столько лет? - поинтересовался я, старательно кутаясь в плащ.
        Дубак внутри стоял редкостный.
        - Разве во время исследований может быть скучно-кве? К тому же, тут прекрасные пейзажи. Очень подходят для размышлений-кве, - ответил пингвин, подходя к пустующей тумбочке и оставляя на ней свой жезл.
        Когда я только увидел пингвина, то задумался о том, как орнито умудряется управляться со всем этим хозяйством со своей-то анатомией, но крылья оказались на удивление гибкими и подвижными, не чета обычным птицам. Свою шляпу он поправлял с лёгкостью и с остальным, похоже, управлялся не хуже.
        - У тебя рыбки с собой нету, случаем-кве? - неожиданно спросил он.
        - Увы, - развёл я руками.
        - Жаль, - вздохнул пингвин. - Ну, давай тогда делом займёмся-кве.
        Ловко пролавировав между столами и подставками с загадочной машинерией, пингвин прошлёпал к стене и выкатил на свободное пространство тумбу-аналой на колёсиках с толстым фолиантом весьма престарелого вида. Толщиной он был, наверное, с мою руку, обтянутый чёрной потрескавшейся кожей. Уголки талмуда щеголяли металлом с явными следами ржавчины. Но, в целом, впечатление он производил самое обычное. Никакого переплёта из костей эльфийских девственниц или страниц с клыками, что откусывали бы пальцы, когда их перелистываешь. Книга как книга. Просто очень старая и толстая.
        «НУЛЕВОЙ АРКАНУМ»
        РЕЙТИНГ: ?????
        ГРИМУАР ЕДИНЕНИЯ С МАГИЕЙ. ЗАПЕЧАТАН.
        «Взор Мудреца» исправно выдал справку о фолианте, но выглядела она как-то… скромно. Где пугающие описания? Мрачные пророчества? Вопросительные знаки, в конце концов? Это пятизвёздочный артефакт или что? Почему-то я ощущал себя обманутым.
        - Десять лет за ним гонялся-кве, - пингвин любовно погладил книгу по корешку. - А до меня дед с отцом всю жизнь потратили-кве. Четыре раза на подделки натыкались, но я всё таки нашёл настоящий. Но как сломать печать - не знаю-кве. Уже сколько лет бьюсь-кве.
        - Так ты отгрохал башню ради одного этого гримуара? - искренне удивился я.
        - Именно-кве. - кивнул орнито. - Да только прогресса так и не добился-кве. Потому и решил рискнуть с тобой. Если получится сломать печать, я с радостью уверую хоть в Богиню, хоть во что угодно-кве.
        - А не боишься, что я просто сейчас возьму книгу и уйду? - решил спросить я.
        - Думал об этом-кве, - сказал Эрмит, глянув на меня. - Но ты шёл сюда, точно зная, что Нулевой арканум у меня-кве. И если бы хотел, то зашёл бы в башню силой с самого начала, а не словеса разводил-кве.
        - Может я просто возиться не хотел, - фыркнул я.
        И ничего я не знал ни про какой арканум. Но говорить об этом Эрмиту, само собой, не стал.
        - Может, - развёл крыльями пингвин. - Но я готов рискнуть-кве. Ты ведь тоже рискуешь, асани. Пускай я и не хочу нарушать структуру башни-кве, превращая её в оружие, но это не значит, что я не могу этого сделать. Так что, я бы сказал, что мы в равном положении-кве.
        Убедившись, что тумба никуда не укатится, пингвин поманил меня крылом.
        - Фолиант в твоём распоряжении, асани Нотан-кве, - орнито наконец вспомнил моё имя. - Но помни уговор-кве.
        Кивнув, я подошёл к гримуару и задумчиво на него взглянул. Это всё хорошо, но что делать-то надо? Магические печати - это вам не забор гвоздодёром разбирать. Это… хрен его знает, что это, если честно. Понятия не имею, что мне нужно сделать. Я колдовать-то толком научился лишь недавно, а он мне предлагает печать ломать…
        Я положил руку на переплёт фолианта и попытался что-нибудь почувствовать. Но результат был ожидаем. «Взор» молчал в тряпочку и никаких подсказок не выдавал. Попробовать воздействовать магией? Но оперировать сырой энергией я не умею, только через элемент. Поможет? Разве что спалить фолиант молнией. Нет, тут что-то другое надо. А если?.. Я, конечно, держал их на другой случай, но раз уж возникла такая ситуация…
        - Всё понятно, - кивнул я с видом эксперта и отошёл от фолианта. - Один бы ты и правда не справился, уважаемый Эрмит. И даже мне в одиночку сложно будет. Древняя магия, сам понимаешь.
        - Более чем-кве, более чем, - кивнул пингвин и оживился. - Но ты же сможешь сломать печать-кве?
        - Могу, - ответил я и глазом не моргнув, - но времени много займёт. Поступим по другому. Есть у меня одно заклинание, которое может помочь, но работать придётся вдвоём. Ты будешь вливать в печать магическую энергию, а я использую то заклинание, чтобы расшатать основу печати. Может не с первого раза, но должны справиться.
        - Я понял-кве! - азартно подпрыгнул пингвин и подошёл к фолианту.
        - Но хочу предупредить, - добавил я, отступая немного назад. - Если не сработает, использовать его повторно я смогу только на следующий день.
        - Не страшно-кве, - отмахнулся Эрмит. - Я ждал пятнадцать лет. Уж день-другой сверху точно вытерплю-кве.
        - Хорошо, - кивнул я и отошёл ещё немного назад, уходя из поля зрения пингвина и опуская руку в карман с дайсами. - Тогда по команде… Начинай!
        - Кве! - крякнул пингвин и я почувствовал, что в комнате стало раза в два холоднее, чем прежде.
        Дон Эрмит подошёл к делу ответственно и вливал силу на полную катушку.
        Лёгкий взмах рукой и чёрные кубики покатились по ледяному полу, глухо стуча. Бросок на срыв печати Нулевого арканума. С результатом… Один дайс остановился раньше и показал печальную тройку. Но второй, ударившись о ножку стола остановился и порадовал пятёркой. Итого - восемь. Неплохие шансы!
        - Пошла-кве! - обрадованно завопил Эрмит.
        - Дожимай её! - подбодрил я пингвина.
        Раздался оглушительный треск, словно кто-то разломил стекло титанических размеров. Талмуд вздрогнул и вспыхнул ослепительным сиянием, заставив меня зажмуриться и отвернуться.
        - Не может быть-кве! - услышал я раздосадованный вопль. - Почему в ней ни…
        Остаток фразы Эрмита утонул в громком хлопке и воцарилась тишина. Волны холода резко спали, оставив только обычный, исходящий от льда морозец.
        Проморгавшись, я огляделся и понял, что нигде не вижу пингвина. Его монокль лежал на полу, разбившись вдребезги, а шляпу унесло на несколько метров в сторону, где она повисла на стрелке огромного метронома и качалась туда-сюда.
        - Эрмит?! - крикнул я, опасаясь, что с орнито что-то случилось.
        И попутно дико радовался тому, что отдачу от срыва печати схлопотал не я.
        - Я тут-кве! - раздалось откуда-то от столов. - Пошевелиться не могу-кве!
        Я ещё раз осмотрел помещение, но не увидел ни следа отшельника.
        - Не вижу тебя! - сообщил я, понимая что, раз хрупкие приборы остались на своих местах, значит, он упал где-то недалеко.
        - Да вот же я-кве! - раздражённо ответил Эрмит. - Прямо на меня смотришь-кве!
        Меня охватило нехорошее предчувствие, так как место, куда я смотрел прямо сейчас, даже близко не походило на пингвина. Я сделал несколько шагов в ту сторону, обдумывая неожиданную догадку.
        - Вот, всё верно-кве! - раздался голос отшельника. - Вплотную подошёл-кве! Да не смотри так, помоги подняться!
        Но поднимать пингвина я не спешил. Хотя бы потому, что не видел перед собой никакого пингвина, а только лишь открытый посередине талмуд с абсолютно девственными и нетронутыми страницами, которые иногда вздрагивали, словно хотели сами перелистнуться. И именно из талмуда доносился голос орнито.
        - Кхм… - нервно откашлялся я. - Эрмит, у меня для тебя плохие новости.
        - Ты это о чём-кве? - насторожился пингвин.
        - Ну… Ты… В общем, ты стал един с магией, - сообщил я, глядя на Нулевой арканум.
        - Чего-кве? - спросил талмуд и нервно дёрнулся.
        Глава 39. Впихнуть невпихуемое!
        - …Очень смешная шутка-кве, - неуверенно пробормотала книга.
        - Зеркало есть? - вздохнул я.
        - Да-кве. Вон там, за тем шкафом висит-кве, - ответил Эрмит и слегка взмахнул уголком страницы.
        Пройдя в ту сторону, я действительно нашёл в закутке небольшое зеркало. Сняв его с гвоздя, я вернулся к фолианту и молча показал Эрмиту его нынешнее отражение.
        Талмуд не издал ни звука, если не считать шелеста страниц, которые, изгибая уголки, словно пытались ощупать себя. Но продлилось это недолго. Спустя несколько секунд страницы обреченно выпрямились и фолиант задрожал.
        - Выпустите меня-кве! - раздался истошный вопль Эрмита и книга начала ощутимо подпрыгивать на тумбе. - Я вольный орнито-кве! В Бездну ваши тайны магии-кве!
        Бедолага надрывался около минуты, умудряясь, будучи книгой, подпрыгивать всё сильнее с каждым разом. Шаткий аналой, в итоге, не выдержал столь бесцеремонного обращения и завалился. С громким шлепком Эрмит упал на пол, закрывшись, и затих.
        Я присел рядом на корточки, не зная, что делать дальше. С одной стороны, магистра было действительно жаль. Его текущему положению совершенно не позавидовать. С другой стороны, а как вообще приободрять гримуар? Дружески похлопать его по корешку?
        Тихо скрипнула кожа переплёта и талмуд медленно раскрылся.
        - Это конец-кве, - обречённо сказал он.
        Мне так и привиделся перекатившийся на спину пингвин, раскинувший крылья в стороны от безнадёги.
        - Не рано ли ты отчаялся? - осторожно спросил я. - Раз тебя туда затянуло, можно как-то и обратно вытянуть?
        Левая половина книги оторвалась от пола, словно Эрмит приподнял голову, чтобы посмотреть на меня.
        - Точно-кве! - с надеждой воскликнул он. - Ты же апостол-кве! Знаешь все тайны мира! Вытащи меня отсюда-кве!
        - Обожди, ты что-то путаешь! - запротестовал я. - Говорил, что знаю многие, а не все. Не путай!
        Книга вновь распласталась на ледяном полу и некоторое время молчала.
        - Как же я был глуп-кве, - сказал Эрмит после паузы. - Следовало догадаться, что имели в виду старые легенды о Нулевом аркануме-кве. Повёлся на фразочки «взглянуть на магическую изнанку» и «познать внутренние тайны колдовства»-кве!
        Слов поддержки для Эрмита у меня пока не находилось. Я ведь тоже не обнаружил подвоха в описании артефакта. А если бы его открыл именно я? Эта злыдня божественная ведь ни полслова не сказала о таком вот сюрпризе. Или заранее знала, что всё пройдёт именно так? Нет, это маловероятно. Ситуация могла сложиться тысячей способов, а она Богиня Случайностей, а не Пифия, чтобы предсказывать будущее.
        А значит, либо она сейчас сидит и гоняет чаи с каким-нибудь богом-прорицателем, либо… Хм. Либо меня не смогло бы засосать в гримуар? Очень интересно.
        - Но есть же в этом и что-то положительное? - я таки решил ответить на причитания бывшего пингвина. - Ты теперь сроднился с магией. Наверное, отныне можешь колдовать в разы лучше и сильнее, чем раньше?
        - Ха-ха-кве! - горько рассмеялся талмуд. - У меня не получается создать ни одного заклинания-кве, даже самого простого! А страницы гримуара пусты как кошелёк бездомного-кве! Я начинаю думать, что это всё какая-то большая древняя шутка-кве…
        Да нет, мужик, если это и шутка, то это легендарная пятизвёздочная шутка. А это уже, так сказать, совсем не шутки. Кем же надо было быть, чтобы создавать приколы такого уровня? Кстати говоря, а что там с описанием гримуара после его распечатывания?
        «НУЛЕВОЙ АРКАНУМ»
        РЕЙТИНГ: ?????
        ГРИМУАР ЕДИНЕНИЯ С МАГИЕЙ. РАСПЕЧАТАН. ОДУШЕВЛЁН. ОЖИДАЕТ ЗАПОЛНЕНИЯ.
        Ожидает заполнения? Ага, понятно, значит можно вносить в него заклинания на своё усмотрение. Как раз то, что нужно. Но вот Эрмит… Пожалуй, пингвину не понравится новость о том, что он стал душой для артефакта.
        - Возможно, Богиня сможет тебе помочь, - я решил подарить бедолаге хоть какую-то надежду.
        - Серьёзно-кве? Ты замолвишь за меня словечко-кве? - встрепенулся талмуд. - Но я ведь никогда не верил в неё-кве…
        - Придётся уверовать, - предупредил я с серьёзной миной. - И вообще, предупреждаю сразу, прямо сейчас она тебе помочь не сможет. Уровень Веры в Тельваре слишком низок.
        - И что нужно сделать, чтобы его поднять-кве? - тут же спросил Эрмит.
        - Заново обратить заблудших детей в учение Богини, конечно же, - пояснил я. - Ну или вернуть обратно. Формулировка не суть важна.
        - Я понял-кве, - гримуар подтверждающе махнул страницами. - Я помогу тебе в этой миссии-кве! Только… У меня есть одна просьба-кве.
        - Какая же? - спросил я, попутно удивляясь тому как быстро пингвин взял себя в крылья и настроился на борьбу за его свободу.
        Будет неловко, если окажется, что из книги его уже никак не вытащить…
        - Пока башня не начала разрушаться, захвати с собой мою шляпу и жезл-кве.
        - Хорошо, - кивнул я на столь пустяковую просьбу. - …Погоди, как это, разрушаться?
        - Я ведь больше не могу колдовать-кве. Значит, заклинание, поддерживающее башню, тоже перестало работать-кве, - развёл страницами гримуар.
        И, в подтверждение его слов, по башне прокатился тяжёлый глухой треск.
        Ой-вей!
        Схватив Эрмита, я бесцеремонно захлопнул гримуар и отправил его в Хранилище. Артефакт был слишком толстым и массивным, чтобы в такой ситуации таскать его в руках. Та же участь настигла и шляпу, а вот жезл, прихваченный с тумбочки, отправился за пояс. Места в инвентаре ему уже не нашлось. По башне прокатилась ещё одна волна скрежета и я, изо всех сил стараясь не поскользнуться, бросился к лестнице. Но перед тем, как начать спуск, на пару секунд остановился и взглянул на лабораторию. Механизмы тут стояли явно недешёвые и было очень жаль оставлять их тут на погибель, хоть и я не имел никакого представления, на кой чёрт они вообще нужны. Но увы, спасти их я не имел никакой возможности.
        Хм… Или имел?
        Спуск вниз больше напоминал плохо контролируемый полёт, так как из-за спешки ноги норовили соскользнуть буквально на каждой ступеньке. В принципе, если говорить о скорости, то я оказался бы внизу намного быстрее, если б всё же сорвался. Но я сильно сомневался, что при этом останусь целым и невредимым.
        Треск раздавался всё чаще и сильнее, пару раз я заметил длинные тонкие трещины, появившиеся на стенах. Даже на бегу начала ощущаться мелкая вибрация. Здание, построенное за счёт одной только магии, оставшись без поддержки заклинания, не выдерживало спора с физикой и стремительно разрушало само себя. Я мысленно сделал себе в памяти заметку не экономить на толщине стен и колонн, когда буду строить свою твердыню.
        Когда впереди, наконец, показалась входная дверь, я со всех сил заорал:
        - Разбегайтесь!!! - и через пару секунд ожидания пустил молнию в сторону ледяной двери.
        Я постарался уменьшить силу заклинания, чтобы разряд не улетел дальше входа и не задел ненароком Лони с Гортом, но предупредить был обязан.
        Перепад температур, вызванный столкновением льда и электрической плазмы, буквально взорвал несчастную дверь на мелкие осколки и я, не теряя ни секунды, выпрыгнул наружу. Выхватив из Хранилища Эрмита, я кинул его Горту:
        - Старче, подержи!
        Шаман выронил посох и едва успел схватить падающий талмуд из которого исходило глухое квеканье, а я уже бросился обратно к башне, не обращая внимания на оклик Лони, что попыталась меня остановить.
        Я не имел ни малейшего понятия, сработает ли идея. В конце концов, даже некроголем был намного меньше этого шпиля. И я испытывал определённые сомнения по поводу того, не чересчур ли я обнаглел. Но если я хотел попытаться сохранить оборудование Эрмита, попытаться стоило. Подбежав к основанию башни, я коснулся вибрирующей и трескающейся стены.
        Отправить в Хранилище!
        По ушам ударил тугой хлопок и меня чуть не сбило с ног завихрениями воздуха, устремившегося на место исчезнувшего шпиля. Точно так же, как и во время прикарманивания некроголема, только ощутимо сильнее.
        Охренеть. Получилось!
        Адреналин спал и я уселся на землю, чтобы перевести дух, и глупо захихикал.
        - Владыка! - раздался позади встревоженный голос Горта.
        - Совсем сбрендил, Нотан?! - спросила Лони, подскакивая и встревоженно заглядывая мне в лицо. - Сдалась тебе эта дура здоровенная! Опять магическое истощение заработать хочешь?
        - Владыка, только посмотрите на себя, это же было опасно! - запричитал подбежавший следом шаман. - Даже вам не стоит… Почему вы улыбаетесь, Владыка? - озадаченно спросил он, увидев моё выражение.
        Я смотрел на своих товарищей и тупо ухмылялся, пытаясь осознать в полной мере то, что только что сделал. У Хранилища что, действительно нет никакого ограничения по габаритам и весу? Прежняя идея о том, чтобы перебрасывать в кармане целые армии, померкла перед новой - переносить их вместе с крепостями! Правда, в этой мысли имелся крупный недостаток. Подобный фокус сработает только с отдельностоящими зданиями. А крепость это всегда комплекс разных построек. За один раз в карман не засунешь, да и ячеек в Хранилище много займёт. А вот если ограничиться одним… Большим, укреплённым. Например, если это будет мой будущий замок… Неужели я смогу просто носить с собой собственную твердыню? А это вообще легально? Аллегри, где баланс?!
        - Да просто сам не думал, что получится, - честно ответил я. - А гляди-ка, влезло.
        - Ненормальный, - фыркнула Лони и перевела взгляд на книгу в руках у Горта. - А это что? И где тот орнито?
        - Где… Где моя башня-кве? - раздалось из книги и шаман с гномкой уставились на неё с выпученными глазами. - Она просто исчезла-кве!
        - Я спрятал её в свой карман. Там она будет в безопасности, пока мы не сможем снова наложить на неё заклинание, - пояснил я.
        - Карман-кве? - растерянно переспросил талмуд? - Мою башню - в карман-кве? Ах, пространственное заклинание-кве… Пространственный карман таких размеров-кве?! - завопил он, осознав весь размах, и чуть не выпрыгнул из рук Горта.
        - Вот и я так же отреагировала в первый раз, - вздохнула гномка и повернулась ко мне. - Так что это за болтливая книжка, Владычество? И почему она говорит как тот орнито?
        - Потому что это он и есть, - развёл я руками, наблюдая за тем, как у моих спутников медленно вытягиваются лица.
        Сомнения Богини. Интерлюдия
        Недостижимо далеко для смертных существ, среди мириадов звёзд разносился заливистый смех одной богини. Он танцевал среди галактик, заставлял взрываться сверхновые раньше срока и вводил в недоумение астрономов бесчисленных планет, которые фиксировали путешествующие по космосу загадочные звуковые волны.
        - Ох, кроносовы носки, я даже не могу понять, это его очередная удача или, наоборот, редкостное невезение? - пробормотала, наконец, Аллегри, когда окончательно отсмеялась.
        По её предположениям, всё должно было пройти намного проще. Нотан должен был просто бросить дайсы не отходя от Нулевого арканума. После срыва печати наложенное на гримуар заклятие ударило бы в его магическую защиту и утащило в недра фолианта не самого апостола, а часть его силы, вложенной в защиту. Тем самым позволив Нотану воздействовать на гримуар и вписанные в него заклинания через Систему.
        Вот только Аллегри подзабыла, что её апостол - немного параноик и старается не показывать свой божественный артефакт незнакомцам. Из-за чего под удар фолианта попал бедолага-магистр, который никакой магической защиты, само собой, не имел. Как и большинство тельварских магов, которые утратили тайну заклинаний подобного типа с исчезновением асани.
        У получившегося результата имелись как свои плюсы, так и ощутимые минусы.
        Из плюсов - Нотан умудрился поселить в гримуаре целого магистра, да ещё и столь нужной ему, по его мнению, стихии воды. Да, собственной магией Эрмит воспользоваться теперь не мог, зато он отлично разбирался в тонкостях заклинаний и принципе их устройства, а значит, был способен как помочь в правильном заполнении гримуара нужными заклятьями, так и в более эффективной их активации. Особенно если это будут водяные и ледяные заклинания.
        Если отбросить всю шелуху, мощь Нулевого арканума заключалась в том, что она могла превратить любого мага в настоящего архимага. Гримуар позволял запечатанному в нём чародею использовать заклинания любого типа и атрибута, достаточно было записать их на страницах артефакта. Что? Взамен маг терял тело и нуждался во внешнем источнике магической энергии? Ну, так у всего есть своя цена.
        Из минусов - характер Эрмита. Всё будет хорошо, до тех пор, пока он будет считать помощь Нотану оправданной. Но если они вдруг не найдут общий язык, то фолиант потеряет для апостола всякую ценность, потому что перестанет сотрудничать. Аллегри могла бы ниспослать Эрмиту видение, чтобы ему в мысли лезло поменьше глупостей, но увы, орнито не был верующим. По крайней мере, пока что.
        Богиня ненадолго задумалась. Так как могло произойти всякое, следовало найти способ как выдернуть файесца из Нулевого арканума и сохранить за Нотаном возможность пользоваться гримуаром. В крайнем случае, конечно, она могла просто бросить свои божественные дайсы и надеяться, что ей перепадёт немного везения её апостола. Но было бы лучше найти более надёжный способ. Божественные дайсы способны на многое, но и штрафы за неудачу у них намного серьёзнее.
        - Ну, пока что всё в порядке, так что подумаю об этом, когда начнутся проблемы, - хмыкнула Аллегри, наблюдая за тем, как Владыка знакомит своих компаньонов с артефактом. - Эрмит умный пингвинёнок, должен понимать свою ситуацию. Хм… Что бы такого написать Нотану в честь завершения квеста?
        Неожиданно она посерьёзнела, её взгляд затуманился и переместился с Маракского хребта на запад, к линии фронта.
        - Это плохо, - забормотала она, оценивая ситуацию. - Очень плохо. Почему она выступила маршем? Что изменилось? Чёртов «туман войны»…
        Тот самый генерал фиарнийцев, уже более полугода стоявшая лагерем на окраине гоблинского королевства, в неделе от Лаграша, снялась с места и показалась на территории гоблинов, ведя войска на восток. Да ещё и с подкреплением, если Аллегри правильно припоминала прежнюю численность войска до того момента, когда захваченная местность скрылась из под её божественного ока. До сегодняшнего дня генерал была не слишком активна и лишь пару раз посылала отряды вглубь Браллака, щупая оборону гоблинов на прочность. Именно один из таких отрядов и взорвал Орен под стенами Карушской крепости. Но теперь всё было намного серьёзнее.
        - Пока что Лаграш, конечно, будет в безопасности, - Аллегри задумчиво побарабанила пальцами по подлокотнику. - Ни ресурсов, ни промышленности, ни стратегического значения. Да ещё и тылы людов останутся без прикрытия, если они пойдут вглубь южного берега. Скорее генерал двинется на захват Каруша или перейдёт реку и схлестнётся с отрядами Гаргала, что стоят на том берегу для её сдерживания. А может и то, и другое. Зависит от их планов на реку. Но хорошего всё равно мало, о спокойствии в регионе можно забыть. Если этот клин проникнет глубже в королевство гоблинов, рано или поздно Лаграш всё равно окажется под ударом…
        Первой мыслью Аллегри стало немедленно поведать Нотану о происходящем, чтобы он спешил домой и готовился к серьёзным действиям. Но, чуть подумав, она решила не сообщать ему это напрямую. Даже если они будут ехать без задержек, меняя ящеров в населённых пунктах, то всё равно доберутся до Лаграша не быстрее, чем через полторы недели. И все эти полторы недели он будет себя бесконечно накручивать всякими глупостями. Но даже если в регионе начнутся активные военные действия, что-то угрожать городу начнёт лишь недели через три, не раньше. А то и через месяц. Так что несколько дней задержки тут уже не играли разницы.
        В том, что Лаграш может пострадать раньше времени, Аллегри очень сильно сомневалась. На южном берегу реки, которую контролировала Карушская крепость, на многие дни пути не было ни одного города, что представлял бы серьёзную стратегическую или промышленную ценность. Богиня не видела ни одной причины для того, чтобы люды на текущем этапе тратили своё время и силы на захват пустых и бесполезных территорий. Сама река и то, что находилось на северном берегу - совсем другое дело.
        Утвердившись в этом предположении, она не стала сразу возвращаться к Нотану, а уделила внимание тельварским войскам. То, что их командиры были в курсе начавшихся передвижений врага и готовились его остановить, её порадовало. В этом плане обычная разведка и шпионаж намного превосходили её божественную силу, не работавшую там, где долгое время находились люды. Убедившись, что тельварцы пришли примерно к тем же выводам, что и она, Аллегри окончательно успокоилась и вернулась взглядом к Нотану.
        Да, её послание будет самым обычным, как и все предыдущие. Немного подколок, капелька информации, чтобы заставить его думать, и небольшой совет не слишком задерживаться по пути домой. Будет в самый раз.
        Потянувшись на диване, Аллегри принялась отправлять сообщение на браслет.
        Глава 40. В обратный путь
        - Ахахахахаха-кве! Прекратите-кве! - надрывался гримуар.
        - Лони, держи его крепче! - скомандовал Горт.
        - Щекотно же-кве! Хватит-кве!
        - Возьми себя в руки, ты ведь магистр! - возмутился шаман, пытавшийся вывести на страницах дёргавшегося фолианта конструкт создания грозовых туч. - И столь недостойно себя ведёшь перед лицом Владыки!
        - Ай, чуть страницу не проткнул-кве!
        - Говорил же, не дёргайся!
        Фыркнув, я отвернулся от экзекуции, проводившейся в свете костра и подвешенной на посох лампы, и вернулся к похлёбке. А вот троица гоблинов об ужине позабыла начисто и вовсю глазела на происходящее, тихо обсуждая. Ещё бы, не каждый день увидишь эдакую диковинку. Шарли поначалу наблюдала за бесчеловечными пытками гримуара вместе с гоблинами, но паучихе зрелище быстро надоело и, потеревшись немного о мою спину, она рванула на ночную охоту.
        За остаток дня мы успели лишь спуститься с плато и немного продвинуться в сторону основного лагеря. Передвигаться по ночной поре не рискнули, хотя ехать оставалось не слишком далеко. Пока Тук с собратьями организовывали бивак, а Лони возилась с ящерами, мы с Гортом принялись за полевые исследования.
        Первое, что мы выяснили - Эрмит боится щекотки. Уж не знаю, было ли это наследством от его пингвиньего тела, или он обрёл эту боязнь лишь оказавшись в книге, но факт оставался фактом. Процесс внесения в гримуар простейшего заклинания создания воды, которое мы решили вписать на пробу, Эрмит едва вытерпел. А оно занимало всего-то половину страницы.
        Второе, что мы узнали - я мог пользоваться этим заклинанием! Осознание этого факта привело меня в полный восторг. Правда, процесс выглядел не совсем так, как я себе представлял. К сожалению, оказалось, что как-то лично взаимодействовать с заклинанием я не могу. Эрмит должен был «коснуться» моего магического источника, зачерпнуть из него силы и влить в нужное заклинание, после чего передать готовый к материализации результат мне. Процесс чем-то походил на взаимодействие с магией Системы, но за одним очень крупным недостатком. Полученный из гримуара результат был конечен и неизменен.
        Никакого манипулирования формой, количеством и прочих изысков фантазии. Если я хотел получить два литра воды, то должен был сообщить Эрмиту о том, что мне требуется именно два литра. Как либо ещё повлиять на параметры итогового результата я не мог. Всё это звучало весьма хлопотно, особенно учитывая то, что для создания заклинания мне требовалось каким-либо способом контактировать с гримуаром. Который, стоит напомнить, был той ещё здоровенной дурой.
        В общем, удобства было ровно ноль целых, ноль десятых. Но я не жаловался, ибо получил хоть какой-то способ использовать заклинания из недоступного мне пока что направления магии. И, само собой, первым делом я попросил Горта внести в Нулевой арканум погодное заклинание, создающее грозовые тучи.
        Заполнение первой страницы Эрмит ещё как-то вытерпел с горем пополам, но когда шаман перешёл ко второй, бедолага сдался. Так что теперь старику, при поддержке гномки, приходилось работать в крайне сложных условиях, пытаясь правильно вывести нужные формулы и конструкты на страницах трясущегося и заходящегося истерическим смехом фолианта.
        Несмотря на предвкушение от скорой возможности использовать магию воды, следовало хорошенько подумать над тем, какие заклинания стоит вносить в гримуар, а без каких я смогу обойтись. Несмотря на толщину фолианта, любое мало-мальски сложное заклинание, вроде создания тех же грозовых туч, занимало по несколько страниц. А учитывая, что Эрмит дёргался как припадочный, шансы сделать ошибку и запороть заклинание были крайне высоки. И тогда придётся записывать его снова, тратя ещё больше страниц и рискуя снова всё испортить. Увы, способа стереть из фолианта уже написанное не знал ни Горт, ни Эрмит.
        Кроме того, мы пока не знали, можем мы вносить только заклинания воды, или же других элементов тоже. Одно дело составлять гримуар из заклятий одного направления, и совсем другое, когда ты можешь использовать чары из всех стихий. К выбору нужно подходить ещё ответственней. И, пораскинув мозгами, я пришёл к выводу, что гримуар не был бы пятизвёздочным, если бы позволял использовать магию лишь какой-то одной стихии. Но с этим ещё только предстояло разобраться.
        Шаман закончил лишь через десять минут. За это время я успел несколько раз заглянуть в фолиант, интересуясь ходом работы, и каждый раз удивлялся тому, что гоблин умудряется всю эту мешанину из рун, фраз и сложных фигур держать в голове. То, что я видел в учебнике по магии воды, даже в сравнение не шло с тем, что лицезрел сейчас на страницах гримуара.
        - Готово, Владыка! - объявил Горт, убирая от исстрадавшегося талмуда писчие принадлежности. - Будете испытывать?
        - Ты что, старче, ночь на дворе, - хмыкнул я. - Успеется.
        Скрывать не буду, попробовать хотелось жутко. Но, во-первых, и правда была ночь, а такие вещи лучше оценивать при белом свете. А во-вторых, вдруг дождь из туч пойдёт? Где нам спать тогда посреди чистого поля? Горт, конечно, мог бы поставить защитный купол и подсушить траву, но всё же.
        Освобождённый от железной хватки Лони, Эрмит издавал звуки тяжёлого дыхания, вздымая страницы, и мелко подрагивал. Шаман с гномкой оставили его отходить на камушке, а сами принялись за ужин.
        - Сейчас бы нормальной еды поесть… - неожиданно вздохнула гномка, приговорив половину миски. - С гномьим перцем, жареным грикко и мясом.
        Про гномий перец я знал, довелось отведать благодаря Орену. Штука забористая настолько, что ты ненадолго даже трезвел, хотя потреблял весь вечер гномий спирт. Жаль только, что эффект был кратковременный. Кроме того, я сомневался, что без «Стоика» его могут добавлять в еду хоть кто-то, кроме гномов. Специя, вроде бы, была недешёвой, а потому Лони не стала брать её в дорогу.
        А вот про загадочный грикко я слышал впервые, так что сразу спросил, что это такое.
        - Это такой синеватый мох, - пояснил Горт, так как Лони как раз в этот момент старательно жевала ломоть вяленого мяса. - Растёт в очень глубоких пещерах, где пожарче. Гномы его очень любят за бодрящие свойства. Хорошо помогает против усталости, а это в шахтах важно. Но на вкус, Владыка, словно тряпку жуёшь.
        - Это ты с чего взял, старик? - проворчала гномка, справившись с мясом. - Кто тебе вообще грикко готовил? Вернёмся в Лаграш, я покажу как правильно. И тебя угощу, - повернулась она и ткнула в мою сторону ложкой. - Отличное блюдо, тебе понравится.
        Я кивнул. Ну а что? Фиолетовое мясо я уже ел, светящиеся грибы тоже. Какой-то фигнёй вроде жужжащей фасоли тоже не побрезговал. Чего я вообще только не ел с момента прибытия в Тельвар. И всё было вкусное, ну или хотя бы не противное, несмотря на непривычный и, порою, странный внешний вид. С чего бы какому-то там мху быть хуже?
        - А мы думать, ничего лучше жирный каменный крыс в похлёбка нету, - авторитетно заявил один из гоблинов и тут же схлопотал подзатыльник от Горта, сидевшего как раз неподалёку.
        - Вроде молодёжь, а дикари дикарями, - устало пробормотал шаман. - Королевство сотни лет как построили, но крыс трескать так и не отучились.
        - Но вкусна ведь, шамана! - попытались запротестовать охламоны.
        - Цыц!
        - Рыбки бы-кве… - тоскливо вздохнул на камне Эрмит.
        Да уж, кому точно в ближайшее время не светило насладиться любимыми блюдами, так это файесцу. Видимо об этом подумали и все остальные, так как беседа о гастрономических изысках прекратилась.
        Когда котелок с похлёбкой опустел, сразу готовиться ко сну не стали. Гоблины вытащили картишки и к ним, неожиданно для меня, присоединился Горт. Я не припоминал за ним любви к картам, но, может, раньше ему просто было не до того?
        - Хотите присоединиться, Владыка? - спросил шаман, заметив мой взгляд.
        - Нет, старче, не сегодня, - помотал я головой.
        Я и раньше-то не был большим любителем сыграть в «дурака» или покер, а тут даже правил не знал. И вникать в них настроения не было.
        Лони, вооружившись палочкой из вязанки хвороста, села поближе к огню и начала лениво тыкать угольки, о чём-то задумавшись. Так как широкого выбора развлечений тут не имелось, я последовал её примеру и начал наблюдать за пляской огненных всполохов.
        Поразмышлять было над чем. Всё это путешествие по удачному стечению обстоятельств начало развязывать мне руки. Доступные силы расширились, появилась некоторая уверенность в себе и куча мыслей о том, что можно сделать помимо распространения Слова Божьего и футболок с ликом Аллегри. Возведение замка, обсуждение с Ореном и Лони проектов техники и оружия, которыми можно будет заняться после завершения рейлгана. Постройка церкви Аллегризма. Можно даже основать гильдию авантюристов, как в книжках. Ну хотя бы смеха ради.
        Да и поставить себя как-то на геополитической арене тоже бы не помешало, потому как, жопой чую, близок тот час, когда придётся встретиться с местным лордом. И я сильно сомневаюсь, что он будет рад меня видеть, несмотря на Горта с Лаэнвелем. Ещё, неровен час, и их укоротит на голову, чисто на всякий случай. А как лучше всего заявить себя перед правителями тельварских земель? Только продемонстрировав, что я им нужен. А вот они мне - не слишком, даже если это вдруг не так. А какой наилучший способ это сделать? Правильно, показательно разгромив людов на каком-нибудь участке фронта. Не в одиночку, само собой, я же не самоубийца, но «свет софитов» должен сойтись на мне.
        Неохота воевать! Ой, неохота! Охота сидеть на вершине километровой неприступной твердыни, завернувшись в пледик, и пить какаву. Но, увы, такой план не выглядит жизнеспособным. Придут штурмовать не только те, но и эти. А у меня только плед и какао. Так что придётся искать хорошее место для демонстрации сил. Обидно, но жернова божественного поручения затягивали меня в недра происходящего всё глубже и глубже. И, что самое неприятное, сам я сопротивлялся этому всё меньше. Видимо, привык и смирился? Прошла фаза отрицания, настала пора принятия?
        Поток невесёлых мыслей оказался прерван вибрацией на руке, что меня даже немного удивило. Аллегри выходила на связь не так уж давно. Не в её привычках писать сообщения каждый вечер. Коснувшись пальцем артефакта, я открыл послание:
        Привет, Владыка! (^^)/ Поздравляю с завершением квеста! Ты доволен? Ты счастлив? Наверняка счастлив, ведь теперь у тебя есть отличный артефакт, да ещё и с целым магистром внутри. (???) И да, не сомневайся, ты можешь заполнять гримуар заклинаниями любого типа. Выбирай свой будущий арсенал с умом! (?????)
        Надеюсь, теперь твоя миссия пойдёт быстрее. Даже не представляешь, как меня задолбало тут сидеть! ??? Хочу снова гулять по Тельвару! И не думай, что я забыла об обещании одолжить тебе консоль. У меня тут столько игр, которые хочется с кем-нибудь обсудить! Ў?Ў Но среди богов у меня единомышленников нет… На тебя одна надежда! Так что скорее восстанавливай мою репутацию. (?m?)
        P.S.
        Прихватить с собой башню было интересной идеей. Этот склад хлама может пригодиться. (???)b
        P.P.S.
        Твоё путешествие изрядно затянулось, так что не стоит задерживаться на обратном пути, как считаешь? (?-?-)?
        Вроде бы обычное сообщение, с всё теми же глупостями, что и всегда. Но что-то меня в нём смущало. Нет, не то, что она подкинула мне полезной информации о Нулевом аркануме. Хоть и редко, но иногда Аллегри так делала. Нет, дело было в чём-то другом…
        Взгляд упал на последнюю строчку и меня словно озарило. А с каких это пор богине есть дело до скорости моих путешествий, если только ей не нужно меня куда-то конкретно поторопить? Что-то тут было не так. Хоть убей, но я не верил, что она ввернула эту строчку в конце просто так.
        - Владычество, случилось что? - раздался голос Лони. - У тебя взгляд, словно ты в костре люда увидал.
        Я смахнул сообщение, закрывая его, и, подумав ещё пару секунд, сказал:
        - Горт, Лони, утром выдвигаемся с первыми лучами солнца. Я не уверен, но кажется, дома начались какие-то проблемы.
        Глава 41. Перед бурей
        За каких-то два с небольшим месяца я успел побывать в этом месте уже чёртову прорву раз. В первый - когда меня позорно прибило библиотечным стеллажом. Во второй - когда Аллегри десантировала меня в жерло вулкана вместо приличного места. Формально между этими посещениями прошло всего несколько минут, так что лично я предпочитал их всё же считать за одно. Следующее произошло в ту ночь, когда богиня упомянула о маракском отшельнике. Ещё одно произошло во время падения на дно магического ущелья. Потом я почти умер и вновь оказался в божественной обители, да ещё умудрился погонять чаёк с двумя симпатичными богинями. Если б кто знал, то обзавидовался бы. И вот, сегодня, Аллегри вновь предпочла вломиться в мой разум со своей ротондой вместо обычного послания на браслет.
        Этот сеанс связи начался несколько нетипично. Оказавшись в окружении звёзд и колонн, я не обнаружил ни чайного столика с посудой, ни лениво возлежавшей на диванчике Аллегри. Если точнее, то богиня была на месте, но сидела с сосредоточенным видом и даже не смотрела в мою сторону, устремившись взглядом куда-то в неизвестность. Похоже, тема сегодняшней встречи будет серьёзнее обычного. Смутная тревога, что пришла ко мне на Маракском хребте после подозрительного сообщения от Аллегри, но успевшая постепенно раствориться за две недели пути, снова вернулась. И на этот раз ощущалась намного сильнее.
        Так как я ни черта не понимал, что происходит, а богиня начинать разговор почему-то не спешила, я попытался деликатно кашлянуть, чтобы напомнить о своём присутствии. Но не получил в ответ никакой реакции.
        - Нотан вызывает Аллегри, приём.
        Всё тот же взгляд в никуда.
        - Зачем вообще в мой сон вломилась, если говорить не собираешься?
        Лишь через несколько секунд тишины, когда я уже хотел рискнуть и прибегнуть к единственному надёжному способу привлечь внимание Аллегри, начав думать о разных непристойностях с её участием, богиня сморгнула туманную дымку и взглянула на меня.
        - Жаль тебя расстраивать, но беззаботные деньки, похоже, закончились, - вздохнула она.
        - А они разве начинались? - искренне удивился я.
        - Понимаю твой сарказм, но ситуация действительно серьёзная, - она взмахнула рукой и колонны вокруг зала заволокло белесой пеленой, на которой неожиданно возникло изображение.
        Я увидел длинные вереницы фиарнийских отрядов, десятки боевых и грузовых шагоходов, мелкие двуногие механизмы, на которых ехали тяжелобронированные солдаты. Соблюдая строй, люды и механизмы маршировали среди каких-то полей. Поначалу я не понимал, где это, но Аллегри отдалила изображение и я начал осознавать что к чему.
        - В тот день, когда ты заполучил Нулевой арканум, из ставки вражеского генерала, находящейся в неделе от Лаграша и Карушской крепости, вышли войска людов, - начала рассказывать Аллегри. - Поначалу я предположила, что они нацелены на Каруш и северный берег реки, откуда поставляется ощутимая доля провианта для тельварской армии. Разведка гоблинов утверждала тоже самое. Потому я не стала бить тревогу.
        Картина на огромном призрачном экране сменилась на батальную сцену штурма крепости. То, что это Карушские укрепления, я смог понять только по реке неподалёку и приметному озеру искусственного происхождения, так как в прошлый раз я видел крепость в весьма плачевном состоянии и понятия не имел, как она выглядела до появления Орена с его бомбой.
        - Поначалу всё шло согласно прогнозам. Вышедшие из лагеря генерала Райды войска, во главе с ней, подошли к Карушской крепости и начали полноценную осаду, - продолжила богиня. - На помощь гарнизону выдвинулись подкрепления с северного берега. А вот дальше начались неожиданности, - она разделила проекцию на два разных изображения. - С территории людов, с интервалом в несколько дней, выдвинулось ещё два войска. Одно отправилась на Каруш, чтобы помочь окончательно продавить оборону. Второе… отправилось в сторону земель на южном берегу.
        Я уже понимал, к чему она клонит, когда речь зашла о втором войске, но всё равно долго пытался смириться с услышанным.
        - На Лаграш… уже напали? - спросил я.
        Сказать по правде, ответа я боялся. Мне успел понравиться этот уютный город, я познакомился с многими жителями, работниками мэрии и стражами. У Лони там находился дед, у меня, пусть и нанятые Лаэнвелем, Эсми с Латикой. Пускай они были всего лишь служанками, но они берегли место, что стало моим домом в этом чужом мире. Там находились новые ткацкие цеха, чьи работники трудились во имя восстановления светлого имени Аллегри. И от мысли о том, что всё это могло сейчас находиться в огне…
        - Нет, город пока в порядке, - немного успокоила богиня, прервав моё падение в пучины паники. - Если вы немного ускоритесь, то прибудете в Лаграш за сутки до них.
        Я задумался. Что можно сделать за сутки? Судя по тому, что показала Аллегри, город просто сметут. Не знаю, сколько там у людов солдат, но двух десятков шагоходов, что я успел насчитать, хватит чтобы снести хлипкую оборону Лаграша за пару часов, а то и быстрее. У города ведь нет ни приличных стен, ни тяжёлых баллист. Попытаться укрепить своей магией земли? В принципе, это реально… если бы не сроки.
        Лаграш небольшой город, будь у меня в запасе хотя бы неделя, на пару с Эсвалем я бы добавил стенам, что попадут под удар, толщины и прочности. Но за одни сутки? Без шансов, даже если бы я мог колдовать бесконечно, времени просто слишком мало. Даже испортить рельеф до состояния непроходимости не получится. Не считая леса на юго-востоке, вокруг города одни поля да равнины, а радиус действия моей магии земли в лучшем случае метров двадцать. Я только начну овраги копать, а люды уже будут на пороге. Да и какие овраги смогут остановить продвижение механических пауков?
        Неужели выход только один - оставлять город и уводить жителей?
        - Твоя логика мне понятна, - прервала мои размышления Аллегри. - Более того, часть горожан уже покинула город. Но… Люды умудрились до последнего держать свои планы в тайне от разведки, однако сейчас ситуация ясна. Несмотря на бесполезность южных земель Браллака, люды собираются захватить их и превратить в плацдарм поддержки для основной массы войск, что прибудут по реке, - она поднялась с дивана и медленно направилась в мою сторону. - Нотан, я понимаю, что ты не чувствуешь себя готовым и опасаешься прямого столкновения. Однако это тот самый момент, когда ты можешь заявить о себе, не дав тельварцам потерять очередные земли. Отбей атаку фиарнийцев на Лаграш, защити город и не дай им продвинуться дальше. Взамен ты обретёшь нужную тебе репутацию в глазах гоблинского короля и его лордов. Отступишь - так и останешься для них загадочным смутьяном, с которым следует разобраться. Справишься - и с тобой начнут считаться всерьёз. Разве не об этом ты раздумывал совсем недавно?
        Она остановилась, пристально глядя на меня, не дойдя всего пары шагов.
        Я непроизвольно поёжился. Ледяные искры, мерцавшие в её фиолетовых глазах, сегодня кололи не хуже настоящих льдинок. Аллегри выглядела предельно серьёзно и мне было непривычно ощущать от неё подобные настроения.
        - Об этом, - кивнул я. - Но я собирался всё нормально спланировать и подготовиться! А сейчас ты просто ставишь меня перед фактом, что надо идти грудью на амбразуры.
        - Да, это правда, - вздохнула небожительница. - Более того, я предпочла бы, чтобы ты сначала нормально разобрался со своим новым артефактом и заполнил его различными заклинаниями. Но… не думай, что я поручаю тебе что-то самоубийственное, - неожиданно улыбнулась она. - У меня нет ни капли сомнений, что задание тебе по силам даже сейчас. Как там говорят в твоём мире… Можешь не верить в себя, но поверь в мою веру в тебя?
        От внезапной цитаты я совершенно по дурацки фыркнул, сдерживая смешок.
        - Оглянись на всё, что ты приобрёл, оцени потенциал и придумай очередной безумный ход, что принесёт тебе победу, - продолжала настраивать меня на нужный лад богиня. - Я верю в тебя. Лаграшцы верят в тебя. Верят, что ты подоспеешь вовремя и вновь отведёшь от города все проблемы и угрозы. Впервые за сотни лет я слышу столько искренних молитв одновременно! Не сомневайся в своих силах, Нотан… - она неожиданно хищно ухмыльнулась. - Просто иди и раздави этих иномирских тараканов в пух и прах своими руками. И оправдай те надежды, что на тебя возложили.
        Я открыл глаза и несколько секунд таращился на стелющийся за окном кареты пейзаж. Своими руками, да… Звучало как-то не слишком реалистично, учитывая размер войска, что я видел на проекции. Кажется, кое-кто чересчур хорошего мнения о моих способностях. Говорят, что сверху всё видно лучше, но кажется, как раз сейчас не тот случай.
        - Обычно ты спишь как бревно, - раздалось с соседнего сиденья. - А сейчас бубнил чего-то.
        Я стряхнул остатки сна и взглянул на гномку. Я нечасто дремал днём, но именно сегодня мне захотелось чутка прикорнуть, и именно в этот момент Аллегри решила связаться со мной и пролить свет на положение дел. Любопытное было совпадение. В принципе, насколько я понимал после случая в подземелье асани, она могла пробиться и в бодрствующее сознание, но это было ощутимо сложнее и этот способ она не любила.
        - Предчувствия меня не обманули, - мрачно сообщил я Лони. - Намечается большая заварушка.
        - Люды? - тут же подобралась гномка и посерьёзнела.
        - Они самые, - кивнул я и крикнул погромче. - Старче! Ты нужен в карете! Есть разговор.

* * *
        К утру следующего дня, благодаря мозговому штурму с Лони и Гортом, я уже имел некоторый план действий по встрече людов. Вот только нервничал от этого ещё больше, потому что план этот, как и хотела Аллегри, был насквозь безумным. А ещё опасным. И включал в себя много «если», от которых у меня начинало сводить живот, едва я о них вспоминал.
        Вчера, ближе к вечеру, мы выехали на основной тракт и начали встречать бегущих из Лаграша горожан. Поток был небольшой, но стабильный и среди путников регулярно мелькали знакомые лица. Угрюмые и безрадостные. Но при виде нашего обоза настроение у них стремительно повышалось.
        Так как мы спешили, то не останавливались на беседы и я ограничивался короткими успокаивающими фразами о том, что позабочусь о городе и что Богиня на нашей стороне. Но не призывал тех, кто уходил, поворачивать назад и возвращаться в Лаграш. Равно как и не разубеждал тех, кто отправлялся обратно следом за нами. На это не было времени, да и смысла тоже не особо много.
        Отговаривать тех, кто повернул назад - значит посеять сомнения в их вере в Аллегри и мои собственные силы. Звать за собой тех, кто бежит от войны - а зачем? Это же прекрасные миссионеры аллегризма! Которые, узнав, что город остался цел благодаря мне, разнесут весть о Богине и её всесильном апостоле, что уберегли Лаграш от неминуемой участи.
        И для этого мне нужно было сделать всего одну вещь.
        Защитить город.
        Сущий пустяк, право слово. Каждое утро города защищаю вместо разминки. Аллегри говорит, что мне это по силам? Ну что же, буду надеяться и верить. Если серьёзно, план выглядел действительно выполнимым. И мне даже, возможно, не придётся чересчур напрягаться. Если только ничего из задуманного не сорвётся по причине того, что мы неправильно рассчитали мои силы и возможности противника.
        В идеале, я даже пальцем не пошевелю. Большая часть плана - наглое шоу, нацеленное не только на защиту города, но и на яркие впечатления для шпионов и разведчиков, которые будут наблюдать за боем и докладывать в штаб. И это касалось как людов, так и тельварцев. Моя слава должна греметь с обеих сторон! Кхм.
        Но коленки, конечно, дрожали. И желудок крутило, куда ж без этого. Нервы ни к чёрту со вчерашнего дня.
        А потому, когда я смотрел на Нулевой арканум, то начинал испытывать лёгкое раздражение и чувство зависти. Эрмит особо не парился по поводу предстоящего и безмятежно храпел на столике у окна. С одной стороны, я мог его понять. В жизни в качестве книги имелось не так уж много развлечений. По факту всего два. Выносить окружающим мозг своими стенаниями о горемычной судьбе, либо крепкий и здоровый сон. Лично я предпочитал, чтобы Эрмит развлекал себя сном.
        За то время, что мы ехали с Маракского хребта обратно в Лаграш, Лони соорудила из тонких ремней специальную перевязь, в которой можно было бы носить фолиант. Эдакая кобура магической эпохи. Перевязью я остался доволен, так как она позволяла взаимодействовать с Эрмитом и заклинаниями из фолианта, не таская его постоянно в руках. А вот Лони оценила свою работу как «пока сойдёт» и пообещала придумать что-нибудь получше, когда вернётся в свою мастерскую.
        Стены Лаграша показались ещё до полудня. Если не считать небольшого, но стабильного потока жителей, идущих навстречу, то даже и не скажешь, что город готовился к предстоящей атаке.
        - Какого лешего они не бегут отсюда? - спросил я у Лони. - Нападение уже почти на пороге, но мы встретили по дороге едва ли полторы сотни человек. И среди них даже не все лаграшцы, примерно половина - это убегающие приезжие торговцы и мастеровые.
        - Это и правда странно, - хмуро кивнула гномка. - Нет, само собой, в любом поселении есть упрямцы, что не хотят покидать дома, в которых прожили всю жизнь. Бывает, что часть жителей идёт в ополчение, надеясь отстоять земли. Но большинство, если у города нет мощных стен и обширного гарнизона, должны предпочесть бегство. Я бы решила, что основная часть жителей просто уже покинула город, но, судя по словам беженцев, это далеко не так.
        Эрмит выразительно всхрапнул и перекатился на другую половину обложки.
        - Хм… Посмотрим, - я растерянно почесал затылок. - Город уже рядом.
        Чем ближе мы подъезжали к Лаграшу, тем обрадованней становились уходящие из него жители при виде нас и тем охотнее они поворачивали назад. И тем чаще мы слышали обрадованные крики:
        - Владыка Нотан действительно успел!
        - Богиня не оставила нас!
        И то, что мы увидели, когда въехали в город, разительно отличалось отличалось от любых наших ожиданий.
        - Что за… - ошарашенно пробормотал я, чуть ли не высовываясь наружу из окна кареты, оглядывая изменившийся город.
        Повсюду, куда ни посмотри, ходили жители, занимаясь своими повседневными делами. Но у каждого на одежде был намалёван лик Аллегри. Грубо, примитивно, иногда угадываясь лишь с большим трудом, но всё же. В ход, по всей видимости, шло всё подряд. От мела и угля до ягодного сока. Но иногда попадались и качественные изделия, явно выпущенные нашими ткацкими цехами.
        И при виде кареты с огромным пауком на крыше, которую сопровождали знакомые жителям гоблины, среди жителей начало подниматься настоящее ликование.
        - Охренеть, - выдохнула гномка. - Я, конечно, слышала парочку твоих речей об этой вашей богине, но не думала, что ты успел так сильно промыть им мозги.
        - Я тоже не думал, - растерянно ответил я и обратил внимание на различные надписи, намалёванные на стенах всё тем же углём или мелом. - Да ты посмотри, тут же настоящая религиозная лихорадка. Они с ума посходили?
        На стенах красовались весьма говорящие лозунги: «Да сохранит Богиня сей дом!», «Милостивая Богиня, обрушь рок и кару на нечестивцев, посмеющих осквернить этот очаг!» и так далее, и тому подобное.
        - Очень странно слышать это от того, кто им эту самую религию старательно прививал, - фыркнула Лони. - Хорошо, что они тебя не слышат за своими воплями.
        - Я, конечно всё понимаю, - проворчал я, глядя на гномку, - но что-то не припоминаю за ними такого рвения перед тем как мы уехали. Что тут произошло за этот месяц с лишним? Придётся помучать Лаэнвеля вопросами.
        Однако этому случиться было не суждено. Вместо того, чтобы триумфально ехать к мэрии, наш обоз неожиданно свернул в сторону и я с удивлением понял, что он движется в сторону моего особняка.
        - Старче, а куда мы едем?! - крикнул я. - Нам ведь готовиться к приходу людов надо!
        Заслонка в передней стенке кареты сдвинулась и в окошке появилось татуированное лицо Горта.
        - Мы и будем готовиться, Владыка, - ответил гоблин. - Вы будете дома отдыхать с дороги и набираться сил, готовясь к завтрашнему событию. А я займусь подготовкой всего остального. Не беспокойтесь, «Громогласность» будет у вас к тому моменту, когда всё начнётся.
        - Погоди-ка, старче, а как же… - запротестовал я но тут же оказался прерван Лони.
        - Горт прав, тебе нужен отдых. И вообще, ты своё отражение давно видел? С такой рожей, как сейчас, ты даже поринга не впечатлишь.
        Я машинально коснулся лица, ощупывая разгулявшуюся за время путешествия щетину и понял, что единственное, что есть свежего в моей внешности - это недавняя смена одежды. Наверное они правы, Владыка должен быть свеж и уверен в себе.
        - Ладно, уболтали, - вздохнул я.
        Через несколько минут шаман скомандовал остановку и спрыгнул на мостовую, чтобы открыть дверь кареты.
        Чёрт, как же давно я не был дома. Даже не верилось, что я наконец-то оторвал пятую точку от сиденья кареты и скоро погружусь в горячую ванну и поем домашней еды. Всё мое желание идти общаться с Лаэнвелем и помогать Горту в подготовке испарилось за считанные мгновения.
        Прихватив храпящий талмуд со столика, я вышел из кареты и вручил Эрмита шаману.
        - Держи, старче. Тебе так удобнее будет, мне он всё равно сегодня не нужен, - сказал я, сплавляя надоедливую книгу с глаз долой.
        - Как будет угодно Владыке, - ответил Горт, принимая фолиант.
        Не то что бы с Эрмитом было неприятно общаться, но пока что все беседы с ним скатывались к тому, что он пускался в пространные философствования о тяжести своего бытия. Пару раз из-за этого я даже закидывал его в Хранилище, но проблема в том, что в инвентаре время было заморожено и, когда фолиант оказывался на свободе, он продолжал свою заунывную квекающую шарманку ровно с того места, где его прервали. Не обращая никакого внимания на то, что за короткий для него миг сменилась не только местность, но и время суток. Подобные мелочи его не интересовали.
        Так что пускай погуляет с Гортом, познакомится с городом. А то если он сейчас со служанками начнёт знакомиться и рассказывать о своей нелёгкой судьбе, никакого отдыха мне не светит. А всякий раз закидывать гримуар в Хранилище я считал неразумным. Не ровен час обидится ещё и колдовать для меня перестанет.
        - Господин Нотан!
        - Господин, вы вернулись!
        О, а вот и они. Девушки, что Лаэнвель нанял для ухода за домом и мной, выскочили на крыльцо, едва заслышав гоблинский гомон и наши с Гортом голоса. И на их лицах читалось явное облегчение. Шарли, спрыгнув с кареты, весело помахала девушкам лапкой и те удивлённо переглянулись.
        - Госпожа Шарлотта так быстро выросла, просто удивительно! - со сдержанным восторгом сказала Эсми, помахивая хвостом.
        Шарлотта в ответ гордо подбоченилась.
        - Господин, вы прибыли домой или отправитесь дальше? - Латика спустилась с крыльца и подошла поближе.
        Эсми последовала за ней.
        - Домой, - ответил за меня шаман, - никаких дальше. Приведите его до завтрашнего утра в полный порядок!
        - Вне всяких сомнений! - тут же ответили девушки.
        - Мне кажется, тут командует кто угодно, но не я, - шутливо вздохнул я, но вот Горт воспринял это слишком серьёзно и немедленно побледнел, так что мне пришлось успокаивать старика. - Расслабься, старче, это просто шутка. Будь я в самом деле против, мы бы тут сейчас не стояли.
        - Нотан, - окликнула меня из кареты гномка, - заглянешь к нам вечером? Мы будем рады тебя видеть.
        - Тебе что, ещё не надоела моя рожа за эти недели? - усмехнулся я и махнул рукой. - Неее, вам и без меня будет о чём поболтать. Кроме того, у нас есть одна крохотная проблемка, ты не забыла?
        - Не забыла, - смущённо отвела взгляд рыжая. - Нам нужно об этом поговорить.
        - И поговорим, - кивнул я. - Но давай сделаем это в спокойной обстановке? Когда разберёмся с людами.
        Так как гномка с этим оказалась полностью согласна, я попрощался с ней и с большей частью гоблинов, кроме тех, что Горт приставил к моему дому оберегать покой и порядок, так как сюда уже начали стягиваться горожане. После чего раздались кличи возниц и обоз двинулся дальше.
        - Господин, прошу в дом, - позвала Эсми и служанки завели меня в особняк.
        А потом началась уютная домашняя кутерьма. Пока эали выдёргивала меня из одежды, эльфийка бросилась подготавливать купальню. Боги, какое блаженство оказаться в горячей воде! В ванне меня продержали наверное около часа, отдраивая до зеркального блеска и дважды меняя воду, но я был и не против. Чёрт, какого лешего я вообще собирался ехать с Гортом? Что я там забыл? Шаман и без меня справится со всеми мелочами, а я лучше превращусь в амёбку и растекусь по дну этой купальни, сливаясь с этой прекрасной горячей водой…
        Когда с купанием было покончено, Латика отправилась на кухню, а Эсми, дождавшись когда я вылезу из воды, обтёрла меня полотенцами, усадила на табурет и, повязав вокруг горла ткань, принялась приводить в порядок растительность у меня на голове. Сначала подровняла волосы, а потом вооружилась бритвой. По идее, брадобрейничать положено было на специальном стуле, где бреющийся практически лежит на спине, однако эали справлялась и так, ловко орудуя бритвой.
        Безопасных бритв Тельвар не знал, а потому бриться самостоятельно я опасался. Всё таки, опасное лезвие требовало определённого навыка. Может, подкинуть гномам идею безопасного кассетного станка на несколько лезвий? Порвут ведь рынок к чёртовой матери. Надо бы сразу договор жахнуть, чтоб процент с продаж мне шёл. Хм…
        Наконец с мыльно-рыльными процедурами было покончено, я оказался умыт, побрит, укутан в халат и чувствовал себя заново родившимся человеком. Даже куда-то отступило напряжение от предстоящей затеи. Правду говорят, что дома и стены помогают.
        Пока служанки смывали с меня килограммы грязи, я выведал последние городские новости и картина на счёт религиозной лихорадки немного прояснилась. В тот самый момент, когда в город по кристаллу связи пришло сообщение о движущихся к нему войсках людов, к многим горожанам снизошло божественное откровение. В нём нежный женский голос сообщал лаграшцам, что на город надвигается беда, но им не стоит беспокоиться, ведь её апостол, могущественный Владыка Нотан, уже возвращается в Лаграш и предотвратит беду. К моему огромному удивлению, одним из этих «озарённых» оказался Лаэнвель. А кто, как не мэр города, обладает наибольшим авторитетом среди горожан?
        В общем, как оказалось, тех слабых росточков веры, что я взрастил своими речами, оказалось достаточно, чтобы Аллегри смогла пробиться до части горожан. И это сработало словно выплеснутый на свечу бензин. Само собой, были и те, кого откровение не посетило, их вера ещё не успела достаточно укрепиться. Часть именно этих жителей и потянулась из города, спасаясь от надвигающейся армии.
        Мне оставалось лишь удивиться хитрости Аллегри. Она не просто убедила меня дать бой людам, но ещё и отрезала мне все возможности для слабовольного отступления, пройдясь по разумам горожан. Правда, она и сама рисковала, ведь если бы я плюнул на свою репутацию и заставил город эвакуироваться, то вера в неё тоже бы пострадала. Что ж, следовало признать, эта демиургша умела играть не только в видеоигры.
        …Ну или она просто всегда шла ва-банк, невзирая на свою паршивую удачу, из-за чего Тельвар и оказался в подобной заднице.
        Пройдя в гостиную, я расслабленно растёкся по дивану, наслаждаясь ароматами с кухни и предвкушая сытный свежий обед. Само собой, во время путешествия я мог в любой момент достать коробку с запасами, что наготовили мне в дорогу служанки, но это было не совсем то. Ощущался такой обед совершенно по другому.
        Шарли, сделавшая несколько кругов по дому и проверив, что за время её отсутствия ничего не изменилось, подбежала ко мне и легла у дивана. Увы для неё, но габариты паучихи уже не позволяли ей забираться на сиденье или спать у меня на коленях.
        Коротая время, я принялся разглядывать картины и прочие украшения, надаренные жителями и взгляд неожиданно зацепился за одну безделушку. Полумаску из кости какого-то зверя. Ничем, в общем-то, непримечательную, типичный сувенир. Но при виде её у меня в голове неожиданно родилась идея как улучшить завтрашнюю встречу с людами. Настало время стряхнуть пыль с «Зачарования»! Конечно, было бы намного лучше, имей я возможность наложить чары устрашения, но увы, придётся обойтись чарами удачи. Тоже неплохо. Если, конечно, всё пройдёт как надо.
        Все мои прошлые попытки зачаровать свои вещи на удачу терпели сокрушительный крах. В данный момент где-то в углу чулана лежало уже пять плащей, две пары ботинок, штаны и две рубашки. И все были прокляты на легендарный уровень неудачи, так как дайсы неизменно выбрасывали отвратительный результат. В конечном итоге я отчаялся и оставил попытки заполучить хоть одну вещь с бонусом на удачу и даже начал сомневаться в том, получится ли вообще создать хоть несколько «приносящих везение одеяний» для будущей ярмарки.
        Теперь я решил дать заклинанию ещё один шанс. Сработает? Отлично. Ну а если нет, сия безделушка отправится в чулан или обратно на гвоздь. Достав дайсы, я активировал заклинание и сделал бросок. Результат… не то что бы разочаровал, но от желаемого оказался далековат. Полумаска успешно зачаровалась на удачу, но судя по результату броска, эффект был минимальным. Кости показали всего лишь две четвёрки. Ну и что мне с ней такой делать теперь? Вроде бы и с бонусом вещица, но будет ли с неё хоть какой-то толк? «Взор мудреца» лишь усилил мои сомнения, показав одну звезду и сообщив о «слабом зачаровании удачи». Зато я выяснил, что это маска из черепа некоего лараса.
        Подойдя к зеркалу, я примерил маску. Ну, смотрится вроде бы неплохо. Зловеще мерцают глаза, над головой торчат наросты типа рогов. И ухмылку видно, чтоб для пущего эффекта. Пусть будет. Бонус есть бонус. В целом, мне бы хотелось заполучить целый комплект одежды с чарами удачи. А вдруг они будут влиять на успешность броска дайсов? Звучало, конечно, как чистое жульничество и чит, но проверить стоило.
        - Господин Нотан, обед готов! - хором позвали служанки и я отправился на кухню, оставив маску в гостиной до завтра.
        Кулинарные навыки девушек были, как всегда, на недосягаемой высоте. Сочное пряное мясо с румяной корочкой, хрустящие овощи, любопытный гарнир, с виду один в один как спагетти, но по вкусу не отличавшийся от жареной картошечки.
        К тому моменту, когда я откинулся от стола, торжество вкусов не только наполнило мой желудок теплом, но так же очистило мои душу и мысли от остатков тревог. Что? Люды? Подайте их прямо сейчас!
        - Вкусная пища действительно творит чудеса, - расслабленно пробормотал я, наслаждаясь покоем и умиротворением. - Эсми, Латика, отныне нарекаю вас Святыми Еды!
        Не уверен, что и правда мог давать какие-то титулы, что имели бы силу, как это порой бывает в историях о попаданцах, но как похвала точно сойдёт.
        - Господин слишком высоко оценивает наши навыки, - тут же неловко поклонилась Латика, явно смутившись.
        - Мы обычные служанки, господин Нотан, - вторила ей Эсми. - Вам не нужно так нас хвалить.
        - Но почему? - удивился я, вставая со стула, так как намерился переместиться на диван, чтобы не мешать служанкам наводить порядок. - Хорошая работа заслуживает похвалы, а готовите вы действительно вкусно, да и дом всегда в полном порядке.
        Я прошёл мимо них в сторону гостиной, как неожиданно оказался остановлен возникшей по правую руку Латикой.
        - В отличие от многих других господ, господин Нотан слишком добр к своим слугам, - сообщила она, игриво прижимаясь.
        По левую руку, зажимая меня в клещи, встала Эсми.
        - И доброта господина Нотана заставляет его слуг трудиться ещё усерднее, - вкрадчиво закончила мысль эали, подёргивая ушками.
        - Стоп-стоп-стоп, девчонки, ну не средь бела дня же! - возмутился я.
        - Мы слышали, что завтра вас опять ждут важные дела, - промурлыкала эльфийка.
        В тот же момент я почувствовал, что хвост эали, занырнув под халат, принялся щекотать мою ногу.
        - А значит, нам надо закончить пораньше, чтобы у вас осталось больше времени для сна, господин, - шепнула на ухо Эсми.
        На этом защитные укрепления рухнули и над развалинами бастиона взмыл флаг капитуляции.
        Глава 42. Вес возложенных надежд
        - Нотан, держи, - с этими словами гномка вручила мне мне чёрный полированный посох с закреплённым на навершии Нулевым арканумом. - На складе было немного манапроводящей древесины и я решила, что посох, это как раз то, что тебе нужно. А то с ремешками теми вообще никакой солидности.
        - Ты что, целую ночь на него угрохала? - ошарашенно спросил я, разглядывая хитроумный механизм в виде демонических крыльев, удерживающий фолиант, и тонкую резьбу в верхней части древка. - Ты спала хоть?
        Посох выглядел действительно внушающе, вполне под стать моему статусу. Чёрный, массивный, из очень крепкой, как мне показалось, древесины. Таким и по хребту съездить можно при острой необходимости.
        - Конечно спала, - фыркнула Лони. - За кого ты меня держишь?
        - Хочу заметить-кве, - взмахнул страницей Эрмит, - что ваша спутница целую…
        - А ну цыц! - рыкнула на пингвина рыжая.
        Всё таки не спала.
        Гоблин-гонец выдернул меня из постели ранним утром, сообщив, что разведка предупреждает о приходе людов через несколько часов. Наспех перекусив, я попрощался с оказавшимися вчера в особом ударе служанками, строго-настрого приказал Шарли сидеть сегодня дома и отправился готовиться к подвигу.
        Как Горт и обещал, он уже утряс все вопросы с Лаэнвелем и командиром стражи, а так же подготовил заклинание громогласности. Но, как сообщил старикан с хитрым прищуром, гримуар должен был прибыть чуть позже. Лишь с появлением Лони я понял, что имел в виду шаман.
        Город тревожно кипел. У западных ворот выстраивались стражи, позади них толпилось ополчение, вооружённое подручным хламом. Правда, я не понимал, как они собираются воевать с людами в случае моего провала, но поднимать вопрос не стал. Пусть лучше жители будут заняты хоть какими-то хлопотами, вместо пустой тревоги во время безделья.
        Мэр и командир стражников носились в мыле, утрясая связанные с обороной вопросы. Эсваля, молодого мага земли, я вообще видел лишь мельком. Паренёк, похоже, старательно пытался укрепить подступы. Опять же, непонятно ради чего, если я был единственным козырем города.
        Эртуса, как оказалось, в городе ещё нет. Казначей задерживался в столице и я подозревал, что причиной этому послужили мои просьбы. Что внушало определённый оптимизм. Немёртвый орк наверняка бы уже вернулся, если бы поручение оказалось невыполнимым.
        - Я начинаю находить плюсы в подобном существовании-кве, - сообщил пингвин. - Всегда мечтал стать немного выше-кве.
        Посох хорошо лежал в руке. Толщина древка оказалась в самый раз для плотного, уверенного хвата. Вес, правда, оказался малость великоват, но не настолько, чтобы вызывать дискомфорт.
        - Нравится? - спросила Лони.
        - Очень, - кивнул я, сделав на пробу несколько движений обновкой. - Спасибо большое.
        - Хехе! - широко ухмыльнулась гномка.
        Той самой ухмылкой, после которой обычно следует: «Спасибо на хлеб не намажешь», и тебе приходится вытаскивать из кармана кучу денег. Но ни слова о вознаграждении я так и не услышал. Чтобы Лони - и что-то сделала просто так, без своей выгоды?..
        - Кстати говоря, а где твой дед? - спросил я, решив сменить тему.
        - Он со вчерашнего вечера гоняет подмастерьев и порингов, - фыркнула Лони. - Как альд-кристаллы увидел, про всё позабыл. Мы ведь там несколько довольно крупных привезли, которые и ему сгодятся. Сказал, что раз ты решил разобраться с людами, то ему нечего тут делать, - и, чуть подумав, добавила. - И кстати, он сказал, что пару дней назад приказал закопать свою последнюю «Малышку» по дороге к городу. Если вдруг станет совсем худо, её взрыв поможет отступить.
        «Малышкой» Орен называл свою бомбу, которая чуть не разнесла Карушскую крепость подчистую. И хотя тот взрыв произошёл не по его вине, меня малость смущала мысль, что такая штуковина готова жахнуть где-то возле Лаграша. Если что-то пойдёт не так, то и люды никакие не понадобятся. Справимся, так сказать, своими силами.
        К нашей маленькой компании то и дело пытались подойти ополченцы и простые горожане, желая выказать сколь сильна их вера в меня и Богиню, но гоблины держали всех на уважительном расстоянии, чтобы нам не мешали. Но я старался не забывать вежливо кивать по сторонам и махать рукой, чтобы жители не чувствовали себя обиженными.
        - Время, Владыка, - вежливо кашлянул Горт. - Вам пора выдвигаться.
        - Спасибо, старче, - вздохнул я, успокаивая вновь расшалившиеся нервишки.
        - Вы уверены, что нам не нужно идти с вами? - спросил шаман с большим сомнением, хотя мы уже обсуждали это не раз и не два, чуть ли не разругавшись в процессе.
        - Я ведь уже объяснял, давай не будем мусолить это по новому кругу, - отказал я.
        Для того, чтобы экономно расходовать силы, я не хотел расширять магическую защиту до ставшей привычной в последнее время сферы. Первое, что скорее всего сделают люды, завидев меня, это откроют огонь. И хорошо если только с магических ружей, а то ведь могут и пару залпов с крупного калибра дать. Я не хотел зазря рисковать своими друзьями, особенно учитывая то, что при разработанном плане какой-либо помощи от них не будет. Кроме психологической, разве что. Идти одному было страшно. Утешало только то, что огнестрельное оружие у фиарнийцев было не в ходу и в последний раз использовалось лет триста-четыреста назад.
        - …Ну, выдвигаюсь, - сказал я, сжимая покрепче новообретённый посох, и направился в сторону ворот.
        Обитая металлом пятка посоха звонко чеканила по камням мостовой, заставляя расступаться оказавшихся на пути стражников и горожан. Вокруг широким кольцом вышагивали гоблины в полюбившихся им чёрных плащах, с узкими стягами на древках копий. Гвардия как она есть. Лёгкий ветер лениво колыхал плащ за спиной, но вместо нескольких сотен грамм ткани я сейчас ощущал на своих плечах неизмеримый вес чаяний и надежд, что неожиданно оказались на них взвалены. Слегка махнув рукой, я вытащил из браслета полумаску и нацепил на лицо, чтобы окружающие не видели, что я дико нервничаю. Угловатые кости, ещё не впитавшие тепло тела, приятно холодили кожу и помогли немного собраться с мыслями.
        Бравая гоблинская гвардия проводила меня на несколько метров за ворота, после чего неохотно остановилась.
        - Нотан, - неожиданно окликнула меня молчавшая всё это время Лони.
        Я обернулся и увидел, что гномка стоит, вытянув вперёд сжатый кулак в латной парчатке.
        - Не помри там, лады? - серьёзно, сказала она.
        - Вот уж что в мои планы не входит, - слегка нервно фыркнул я и стукнул своим кулаком по её. - Смотрите и слушайте внимательно! - сказал я, продолжив путь и помахав всем свободной рукой. - На бис повторять не буду.
        Как выяснилось, показавшийся мне поначалу излишним вес посоха, очень быстро стал серьёзным неудобством. Как вообще маги шляются везде с этими дрынами? Это ж как с гантелей ходить везде. Мне пришлось начать время от времени брать посох в другую руку, чтобы мышцы не уставали раньше времени. Так и бицуху подкачать недолго, блин. Пятьдесят шагов с посохом в левой руке, пятьдесят шагов с посохом в правой. Подходы как они есть.
        Далеко впереди, на линии горизонта уже были видны неразличимые силуэты приближавшейся армии. Увы, часть полей, что мы так старательно спасали недавно от порингов, скоро сгинет под маршем захватчиков. Но с этим придётся смириться как с неизбежными потерями.
        - Нервничаешь-кве? - неожиданно спросил пингвин. - Твоя магия прямо вибрирует от беспокойства-кве.
        - А кто бы не нервничал? - хмуро спросил я.
        - Тоже верно-кве, - согласился фолиант. - Но ты, видимо, прежде убивал лишь монстров, верно-кве? А сегодня враги похожи на тебя самого-кве.
        - Не без этого, - с неохотой кивнул я.
        Именно то, что мне придётся сегодня сражаться с похожими на меня людьми, терзало больше всего. Эрмит зрил прямо в корень, мне ещё ни разу не приходилось сражаться насмерть с разумными. Ни с людьми-людами, ни с эльфами, ни с кем либо ещё. Но в этот раз не выйдет просто контузить с десяток человек и закончить на этом. От мысли, что через какой-то час мне придётся пролить настоящую кровь, к горлу подступил тугой комок и я остановился, переводя дыхание.
        - …Из меня плохой советчик-кве, - пробормотал пингвин, - я всю жизнь провёл в поисках и исследованиях-кве, но…
        - Я всё понимаю, Эрмит, - ответил я, продолжив путь. - Мы идём не убивать, а защищать. Но не так-то просто выбросить лишние мысли из головы, - я ненадолго замолчал и, оглянувшись на городские стены, сказал пингвину. - Пора готовить тучи. Сила заклинания как обговаривали.
        - Начинаю-кве, - отозвался фолиант.
        В тот же миг я ощутил, как мои кишки пытаются вытащить через пупок. Препоганейшее ощущение, которое приходило всякий раз, когда фолиант тянул из меня силу. И чем больше магии брал гримуар, тем сильнее это ощущалось.
        Спустя несколько минут в небе начали сгущаться облака, постепенно стягиваясь к точке над моей головой. Заклинание работало как часы.
        На меня нахлынули воспоминания. Не так уж и давно я точно так же шагал навстречу людам под сгущающимися тучами. Но тогда людов были не десятки тысяч с целой оравой Ходунов, а в руке у меня был не посох, а наспех найденная палка с белой тряпкой.
        Минут через пятнадцать стало понятно, что с количеством силы для заклинания мы немного дали лишку. Над головой стремительно набухали тяжёлые чёрные тучи и диаметр грозового фронта неостановимо увеличивался. В вышине начали сверкать горизонтальные молнии, оглашая окрестности вибрирующими раскатами. Лёгкий ветерок сменился на холодный пронизывающий шквал, заставлявший плащ развеваться в безумной пляске.
        Впереди сверкнули алые всполохи и в мою сторону полетели первые залпы лилово-алых сгустков, упавших сильно не долетев до меня. Следующий залп лёг ощутимо кучнее и ближе, разворотив ровную прежде дорогу. Пристреливаются, сволочи…
        Ну что же, пора начинать. Пройдя ещё метров сто, я активировал магию земли и начал подниматься выше, с каждым шагом создавая под собой укреплённую магией ступень. Снаряды автоматонов и ружей начали с неприятной регулярностью облизывать мою магическую защиту, но сделать пока ничего не могли. Поднявшись на высоту метров двух над дорогой, я остановился, ещё разок укрепил постамент, после чего взглянул на передние ряды противников, которые были уже достаточно близко, чтобы вести прицельный огонь.
        Подпускать их ещё ближе уже нельзя. Безопасная дистанция - моё главное преимущество. Пора, Антоха. Не люди это. Враги. Которые идут убивать твоих друзей и жечь их дома. Которые заливают тебя самого залпами магических орудий без всякой пощады. Почему же ты должен их жалеть?
        Я медленно поднял руку и активировал одно за другим десятки заклинаний молнии, ударивших электрической гильотиной по передним рядам людов. Бил не в полную силу. В прошлый раз мне нужно было уничтожить технику любой ценой, сейчас же от меня требовалось лишь остановить марш и посеять хаос во вражеских рядах. Так что я заменил качество на количество. Но даже так молнии оставались молниями. Смотреть на то, что сталось с первыми рядами людов после моей атаки, не хотелось, однако я заставил себя не отводить взгляд.
        Права была Аллегри. Беззаботные дни закончились сегодня.
        Со стороны фиарнийцев раздавались вопли и неразборчивые приказы. Испуганные солдаты, оказавшиеся в шаге от обрушившейся на их товарищей небесной кары, пытались свалить куда подальше, невзирая на командиров. Однако те старательно наводили порядок в рядах, орали и усиленно махали руками в мою сторону. Видимо, я оказался недостаточно доходчив.
        На армию фиарнийцев опустился ещё один электрический залп. На этот раз я бил не по передним рядам, а случайным образом, чтобы полностью дезориентировать и перепугать вояк. Непроницаемо-чёрные тучи оконцательно скрыли солнце, окутав местность мрачными сумерками. Единственным источником света теперь были лишь частые всполохи горизонтальных молний, бушевавших наверху.
        Однако больше атаковать людов молниями я не собирался. Хоть и слабые, молнии в таком количестве выжирали запасы моей энергии с ошеломительной скоростью и позволить себе ещё один удар я уже просто не мог. Дальше начиналась игра на тонком льду.
        - Сколько продержатся тучи без нашей поддержки? - спросил я Эрмита, с трудом разлепив пересохшие губы.
        - Около получаса-кве, - тут же ответил фолиант.
        - Хорошо, должно хватить, - кивнул я. - Тогда вырубай заклинание и запускай «Громогласность». Я хочу, чтобы меня слышали даже в городе.
        - На это уйдёт две трети твоих оставшихся сил-кве, - тут же предупредил гримуар.
        - Лишь бы хватало магии на поддержание щита, если они снова начнут палить. Не беспокойся, мне не нужно будет держать его часами, это лишь предосторожность.
        - Понял-кве, - махнул листом Эрмит. - Начинаю!
        Почувствовав очередной рывок из пупка, я медленно развёл руки и крикнул:
        - От имени Богини Аллегри, я, Владыка демонов Нотан, искренне приветствую вас, фиарнийцы, на землях Тельвара!
        Голос, вырывающийся из пересохшего горла, звучал хрипло и чуждо, почти каркающе. Но так, наверное, даже лучше.
        - Не буду спрашивать, есть ли у вас виза для посещения наших гостеприимных стран! Ибо наше демоническое радушие не знает пределов! Мы готовы предложить всем и каждому, кто пересёк наши границы, уютное обиталище в недрах наших земель! Условие только одно. Вы должны быть мертвы!
        Опустив руки, я грохнул металлической набивкой посоха по каменному подиуму под ногами и звонкий гул, подхваченный заклинанием, разнёсся по округе. Несмотря на название, «Громогласность» усиливала не голос мага, а все звуки вокруг него.
        - Итак, если вы желаете навсегда остаться в наших гостеприимных землях, просто стойте здесь и ожидайте, пока мой помощник будет занят вашим заселением! - крикнул я и вырастил за своей спиной массивный трон.
        Простенький, без черепов и мечей, на сколько хватило мастерства. Начать что-ли для тренировки лепить магией фигурки как один известный безработный попаданец?
        - Те, кто не готов отказаться от гражданства своей родины, обязаны покинуть эти земли в кратчайшие сроки!
        Величественно поправив плащ, я опустился на трон и вздрогнул. Едва мне стоило это сделать, как из меня словно выдернули какой-то стержень. Ноги предательски обмякли. Даже если бы я захотел сейчас встать, то не нашёл бы сил. Хорошо, что со стороны этого никак не понять. Оставалось лишь постараться принять позу понадменнее и доигрывать свой номер до конца, наблюдая как развернётся представление.
        Я оглядел ряды людов, пытавшихся навести порядок в строю и разобраться в происходящем. Интересно, они вообще поняли, о чём я говорю? Ну, кажется, в прошлый раз «Полиглот» сработал нормально. Будем считать, что и в этот раз всё прошло без осечек.
        - Значит, передумавших нет? Превосходно! Тогда позвольте поприветствовать вас от лица Богини на землях демонов и представить моего помощника, который поможет вам остаться тут навсегда!
        Что ж, теперь я был согласен с Гортом, Сопля в качестве клички бы тут не подошла. Ситуация требовала что-то действительно тёмное, ужасное и наводящее животный страх, взывающий к самым первобытным инстинктам. И я припомнил один такой подходящий вариант.
        Коснувшись браслета, я взмахнул рукой, отводя её в сторону от трона, где было свободное место, выпуская на волю своего боевого питомца:
        - Явись, Флюгегехаймен!
        КОНЕЦ
        12 октября 2020 г. - 18 апреля 2021 г.

 
Книги из этой электронной библиотеки, лучше всего читать через программы-читалки: ICE Book Reader, Book Reader, BookZ Reader. Для андроида Alreader, CoolReader. Библиотека построена на некоммерческой основе (без рекламы), благодаря энтузиазму библиотекаря. В случае технических проблем обращаться к